Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Выбор наследницы Кира Александрова
        Мир Артефакта #2
        Александрова Кира
        Выбор наследницы
        ПРОЛОГ
        Кристен сидела в кресле перед камином и задумчиво наблюдала за играющими детьми, сыном Джартом, которому недавно исполнилось пять лет, и дочерью Альмарис - малышке было всего три года. С государственными делами на сегодня Крис закончила, и ожидала мужа, Берта Ленмора - он должен был вернуться с городского собрания. Несмотря на время, прошедшее с момента её путешествия за Трейзом Райтоном и Дополненным обручем, время благополучия и спокойствия, королева Кристен Орнелис нет-нет, да вспоминала видения в Тол'н'тис, особенно глядя на дочь. Рили росла непоседливой и живой девочкой, за ней было сложно уследить, и потому маленькая наследница постоянно ходила в ссадинах и царапинах. Кристен очень любила дочь, и отнюдь не желала той собственных бурных приключений, надеясь, что видения Тол'н'тис не сбудутся.
        Но что-то подсказывало королеве - Альмарис ждёт далеко не безоблачная жизнь. Крис не делилась своими страхами с Бертом, не желая его тревожить, и даже Эллиноре она ничего не сказала. Неумирающая нечасто баловала сестру и её семью присутствием, несмотря на то, что дети просто обожали тётю. Кристен порой замечала странный взгляд, каким Эллинора смотрела на маленькую Альмарис, и не находила объяснения поведению Неумирающей.
        В зале раздались шаги, отвлекая молодую женщину от раздумий, и губы Кристен тронула лёгкая улыбка.
        - Любуешься? - ей на плечо легла рука Берта.
        - Скорее, слежу, чтобы Рили не наставила себе новых шишек, - негромко рассмеялась Кристен, встав с кресла и повернувшись к мужу.
        - Да, у неё к этому талант, - согласился Берт, улыбнувшись в ответ. - Знаешь, мне иногда до сих пор трудно поверить, что это наши с тобой дети, - неожиданно добавил он с задумчивым видом.
        - С положением короля ты свыкся быстрее, - Кристен хитро прищурилась. - Я до сих пор вспоминаю первый Совет после свадьбы, как ты устроил лордам разнос, когда они попытались тебе возразить. Они ж потом месяц нервно вздрагивали при упоминании твоего имени!
        Со двора донёсся стук копыт, и Кристен подошла к окну.
        - Кого это… О, Эллинора! - она просветлела. - Давно она к нам не заезжала. Рили, Джарт, тётя приехала!
        Дети прекратили шумную возню, Джарт еле успел ухватить сестрёнку за руку. Девочка, путаясь в платьице, намеревалась выбежать навстречу Неумирающей. Когда Элли вошла в зал, слова приветствия замерли у Кристен на губах: гостья из Херим Амира вела за руку девочку чуть постарше Альмарис. Миленькое личико в обрамлении медово-рыжих локонов неуловимо напоминало Неумирающую в детстве, а большие серые глаза с любопытством смотрели на присутствующих.
        - Кто это, Элли? - королева несколько растерялась, не зная, что и думать.
        - Моя дочь, Крис, - спокойно ответила Неумирающая. - Моя и… Джарта. Я не хотела беспокоить тебя раньше, у тебя и так было много дел, да и Сэнди была слишком маленькой. Теперь она подросла, и… с ней стало несколько хлопотно. Херим Амир всё-таки не место для детей. Присмотри за ней, ладно, Крис? Пожалуйста, - неожиданно добавила Неумирающая.
        Кристен переводила ошеломлённый взгляд с Эллиноры на маленькую племянницу, не в силах поверить до конца. Берт первый оправился от изумления.
        - Иди сюда, маленькая, - он улыбнулся и протянул девочке руку.
        Эллинора нагнулась, что-то шепнула дочери и подтолкнула её вперёд. Сэнди подошла к Ленмору, уставившись на него большими блестящими глазами.
        - Ты дядя Берт, да? - в упор спросила она. - Мама рассказывала про тебя.
        Король кивнул.
        - Это тётя Кристен, сестра твоей мамы, - Берт подвёл Сэнди к жене и детям. - А это твои двоюродные брат и сестра, Джарт и Альмарис.
        - Я теперь буду жить здесь? - Сэнди оглянулась на Неумирающую.
        - Да, детка, - кивнула Эллинора. - Мама очень занята, и больше не сможет уделять тебе достаточно внимания. Но я буду приезжать к тебе, Сэнди.
        Девочка прикусила губу и отвернулась, в серых глазах мелькнули обида и грусть. Неожиданно маленькая Рили дёрнула гостью за юбку.
        - А можно, она будет жить со мной, мама? - изрекла наследная принцесса, глядя на Сэнди. - Джарт говорит, в моей комнате есть… эти… привидения, а я их боюсь.
        Кристен спрятала улыбку, Джарт покраснел. Королева присела перед племянницей.
        - Хочешь жить с Альмарис, Сэнди? - спросила Крис.
        Девочка кивнула, покосившись на малышку.
        - Ну вот и договорились, - королева улыбнулась. - Джарт, проводи девочек в их комнату.
        Наблюдая за ними, Эллинора не произнесла ни слова, а когда дети скрылись в коридоре, вдруг почувствовала ком в горле. "Всё-таки я привязалась к Сэнди, - мелькнула мысль. - А она даже не обернулась…"
        Неумирающая старалась относиться к дочери ровно, не выказывая ни неприязни, ни особой любви, чтобы потом им было проще вынести расставание. Но каждый раз, при взгляде на Сэнди, Эллинора видела черты её отца, и сердце отзывалось глухой, застарелой болью. Она не могла равнодушно относиться к единственному, что осталось у неё от любимого, но и дальше видеть рядом живое напоминание о Джарте было выше сил Неумирающей. И Эллинора наконец решилась отдать дочь Кристен. Вот только она не думала, что расставание дастся с таким трудом. Элли стиснула зубы и заставила себя улыбнуться.
        - Я решила устроить себе каникулы, Крис. Я останусь в Ферре на пару недель, ты не против?
        - Конечно нет, о чём ты, - Кристен улыбнулась в ответ. - Мы всегда рады тебя видеть.
        Прошло пять лет.
        Кристен и Берт сидели в гостиной, кроме них в комнате находились ещё двое: человек средних лет с немного усталым лицом, и юноша в простой, без лишних украшений и изысков, но пошитой из дорогого, качественного материала, одежде.
        - У вас красивый город, ваше величество, - обратился старший мужчина к Кристен. - И богатый.
        - Пришлось постараться, чтобы сделать его таким, - улыбнулась королева, обменявшись с мужем взглядами.
        - Да, до Келарии доходили слухи, что у вас была война, - гость наклонил голову. - Но не будем о грустном.
        - Вы в Нимелии по делу, ваше величество, или это просто дружеский визит? - поинтересовался Берт. - Не сочтите за бестактность, но короли Келарии столь редко бывают у нас в гостях…
        - Просто дружеский визит, - улыбнулся мужчина. - Дориан, мой родственник, любит путешествовать, и уговорил меня на время оставить дела и поехать с ним.
        Молодой человек тоже улыбнулся.
        - Просто я как-то услышал, что его величество давно мечтал узнать побольше о стране, куда наши купцы возят жемчуг, и о королевах, управляющих Нимелией. У вас любопытные законы, мне и самому стало интересно. Немногие страны признают девочек наследницами престола.
        Кристен негромко рассмеялась.
        - Знаете, было время, когда я просто ненавидела эти законы, и мне хотелось хоть ненадолго побыть просто человеком, а не наследной принцессой.
        Неожиданно дверь распахнулась и в гостиную вбежала восьмилетняя Альмарис с растрёпанными локонами и сердито сверкающими глазами.
        - Мама! Сэнди говорит… - девочка осеклась, заметив посторонних, и засмущалась, покраснев и опустив взгляд.
        Кристен подошла к дочери, сдерживая улыбку.
        - Мы потом поговорим, Рили, что тебе такого сказала Сэнди, хорошо? - королева пригладила волосы ребёнка, поправила ворот рубашки - девочка в основном носила штаны, туники и рубашки, платья не очень годились для лазанья по деревьям и беготни по замку, - и подвела её поближе к гостям. - Познакомьтесь, Альмарис Орнелис, наследная принцесса Нимелии, моя дочь.
        Молодой человек, Дориан Кендалл, с интересом разглядывал Рили, вдруг ощутив какое-то странное чувство внутри. Маленькая принцесса в будущем обещала стать красивой девушкой, чертами лица она напоминала больше отца, унаследовав от матери только волосы и глаза. "Хорошенькая девчушка, - подумал Дориан, с улыбкой глядя на принцессу. - Хотел бы я увидеть её лет через десять…". Рили ухватилась за руку королевы, спросив громким шёпотом:
        - Мама, а почему он так на меня смотрит? - пальчик упёрся в Кендалла.
        Берт подавил желание рассмеяться, видя смущение жены, вызванное поведением Альмарис.
        - Детка, нехорошо показывать пальцем, - король сделал строгое лицо. - Возвращайся к брату и Сэнди, Рили.
        Девочка кивнула с явным облегчением.
        - Да, папа.
        Когда принцесса вышла, Кристен сказала:
        - Простите её, она ещё ребёнок, и часто бывает… непосредственной.
        - У вас очаровательная дочь, - улыбнулся король Келарии. - К сожалению, у меня детей нет, и Дориан - единственный наследник.
        - Дети иногда бывают сущим наказанием, - вздохнул Берт. - В какой-то мере вы счастливчик, ваше величество.
        Все дружно рассмеялись, лёгкое напряжение исчезло. На следующий день маленькая Альмарис Орнелис и её кузина Сэнди, которой Кристен дала прозвище "Чертёнок" - это странное словечко из другого мира как нельзя лучше характеризовало непоседливую и насмешливо-ироничную девочку, - отправились в Херим Амир. Для Рили пришло время стать Тайрен'эни.
        После того, как Альмарис дала клятву, связавшую её с Артефактом, девочкам больше было не до игр и шалостей. Принцесса училась магии у Эллиноры, мать и отец вместе учили дочь фехтованию, и Сэнди не пожелала отставать от сестры. Время шло, встреча в гостиной почти стёрлась из памяти Рили, и Келария ещё очень долго оставалась для неё всего лишь названием на карте.
        Но чем старше становилась дочь, тем тревожнее было на душе у Кристен. Недобрые слухи из Речной страны, Келарии, усиливали беспокойство королевы, а когда она впервые услышала имя "Ринал" - Крис испугалась по-настоящему, поняв, что время спокойствия закончилось. Она стала очень внимательно выслушивать сведения от прибывающих купцов и путешественников, чтобы быть в курсе всего, происходящего в Келарии. Но тем не менее, до событий, предсказанных Тол`н`тис оставалось ещё долгих двенадцать лет…
        ГЛАВА 1
        Ринал с некоторым волнением смотрел на сероватую дымку, клубившуюся в углу кабинета: портал в Херим Амир готов. Собственно, всё было готово для осуществления плана, и после долгих лет ожидания ему не терпелось наконец начать действовать. Ринал знал всё о том мире, или почти всё. Он подолгу наблюдал - на расстоянии, конечно, - как взрослела Альмарис, превращаясь из непоседливого ребёнка в эмоциональную, порывистую девушку. Она оказалась ещё притягательнее, чем в том первом видении нового мира. Ринал подглядывал и за Неумирающими, правда, очень осторожно и нечасто, только для того, чтобы изучить получше предмет, который предстояло украсть. И который приведёт к нему Альмарис. Артефакт казался вполне безобидной вещью, на взгляд Ринала, поскольку он не собирался использовать его для достижения власти - он был достаточно умён и сообразителен, чтобы возвыситься собственными силами, что ему собственно и удалось - он добился назначения первым министром Келарии, соседней с Нимелией страны. Ринал решил действовать именно оттуда. Чем дальше от родных мест Альмарис, тем лучше. Портал волшебник настроил так,
что он открывался в Херим Амире, всего на несколько минут, а потом снова возвращал сюда, далеко на север Келарии, в горы. Здесь у него было убежище, о котором никто не знал, и откуда он мог беспрепятственно возвращаться в родной замок между мирами. Ринал глубоко вздохнул и шагнул в серый туман.

…В Нимелии оказалась ночь или раннее утро, звёзды незнакомых созвездий ярко сияли над открытой площадкой Херим Амира. Артефакт мирно покоился на постаменте, бесформенная субстанция казалась на фоне белого мрамора непроницаемо тёмной. Ринал торопливо подошёл: у него было всего несколько минут. То, что произошло дальше, явилось полной неожиданностью для ночного похитителя: едва Ринал коснулся Артефакта ладонями, как тот ярко полыхнул слепящим светом, волшебника отбросило обратно к порталу, и тот закрылся. Ринал словно издалека слышал собственный крик боли, но Артефакт всё же не выпустил, хотя ладони обожгло как огнём. В следующий момент он потерял сознание.
        Очнулся он от того, что затылок ломило, а спину пробирал холод - судя по всему, лежал он на камне. Открыв глаза и держась за голову, Ринал приподнялся и огляделся: пустой гулкий зал с узкими окнами-арками, в дальнем конце дверь, а сам он лежал у стены, часть которой занимал вид его собственного кабинета в том, другом мире. Волшебник зажмурился и потряс головой. С памятью творилось что-то неладное. Он знал, что находится в Келарии, в месте далеко на севере, в горах, именуемом Херим Сертом. Он также помнил, что сам не из этого мира, но уже около десяти лет живёт здесь, и даже сделал успешную карьеру при дворе. Рядом лежал браслет из тёмного золота, украшенный крупными рубинами - Артефакт. Контуры предмета чуть колебались. Всё, что касалось причин, по которым он украл Артефакт, из памяти исчезло. Ринал попробовал вспомнить, но виски пронзила боль, отчего он снова невольно застонал. Бормоча проклятия, он поднялся, прихватил браслет, и шагнул обратно в кабинет по ту сторону прохода: портал он сделал постоянный, настроенный только на два места, Херим Серт и его замок между мирами. Едва Артефакт оказался
не в родном мире, тут же снова поменял форму, теперь это был серебряный кубок. Ринал небрежно положил предмет на край стола, направившись к книжным полкам. Предстояло многое выяснить, и чем скорее, тем лучше. Перед его глазами почему-то мелькнул неясный образ девушки, однако едва он попытался сосредоточить на нём внимание, боль снова дала о себе знать.
        - Значит, я в правильном направлении, - удовлетворённо кивнул он сам себе. - Надо искать девушку. Но какую и зачем?..
        Волшебник задумчиво прищурился, потом протянул руку и решительно снял с полки толстый фолиант в кожаном тиснёном переплёте. Ринал любил решать замысловатые загадки.
        Альмарис проснулась от собственного дикого крика и от боли, раскалённым гвоздём ввинчивавшейся в затылок. Девушке казалось, череп сейчас лопнет и разлетится на тысячи кусочков, будто сделанный из стекла. Сэнди подскочила на соседней кровати.
        - Рили? Что случилось?
        - С Артефактом беда! - принцесса сжала голову руками. - О, боги, как больно!
        Чертёнок испугалась не на шутку. Выскочив в коридор в одной ночной рубашке, она без стука ворвалась к Джарту.
        - Сэнди? - он поднял голову и с удивлением посмотрел на девушку. - Ты что, решила попытаться соблазнить меня?
        - Рили плохо, - с тревогой в голосе сказала она, не ответив на колкость. - Говорит, с Артефактом что-то случилось.
        Кристен и Берт сразу решили, что о том, кто такая Альмарис, Джарт будет знать. А уж Сэнди, которая провела детство в Херим Амире, и подавно.
        - Надо будить маму с папой, - Джарт поспешно встал и отложил книгу. - Чертёнок, надень халат, простудишься.
        Когда обеспокоенное семейство собралось около кровати Альмарис, в спальне появился ещё один человек, которого никто не ожидал увидеть в замке.
        - Кристен, - Эллинора подошла к сестре. - Хорошо, что ты не спишь. Всем доброй ночи. Мне пришлось открыть портал, чтобы не терять времени.
        - Тётя, с Артефактом всё в порядке? - прохрипела принцесса.
        - Нет. Артефакт украли, - Неумирающая устало присела на край кровати.
        В спальне воцарилась тишина. Кристен вздрогнула и прикусила губу. "Вот и началось…
        Остальные встревожено переглянулись.
        Альмарис закашлялась.
        - Я знала… чувствовала… всемогущие боги, как мне плохо! - молодая Тайрен'эни откинулась на подушки. - Что будем делать, тётя?
        - К утру твоё самочувствие улучшится, Рили, и мы обсудим, что делать дальше.
        Утром все собрались в библиотеке. Альмарис выглядела не лучшим образом - покрасневшие глаза, бледное лицо и крепко сжатые губы указывали на то, что Рили очень плохо провела ночь. Принцесса села в кресло и положила Ламирон, меч Тайрен'эни, на колени, хмуро глядя перед собой, Сэнди примостилась на ручке кресла, остальные разошлись по комнате.
        - Хорошо, - Эллинора обвела присутствующих пристальным взглядом. - Во-первых, Артефакт исчез. Во-вторых, я не могу найти его вообще нигде в этом мире.
        Альмарис помрачнела ещё больше, Кристен нахмурилась: дело принимало куда более серьёзный оборот, чем ей казалось.
        - Я могу только сказать примерно направление, неизвестный похититель воспользовался порталом, и я смогла проследить, куда уводят следы.
        - И куда же? - хмуро поинтересовалась Альмарис.
        - В Келарию, и дальше, на север. В горы. Там след исчезает, будто обрубленный.
        Кристен опустила взгляд. Для неё похититель не был неизвестным, она прекрасно знала, как его зовут. Ринал.
        - Зачем этому типу Артефакт? - буркнула Рили.
        - Если бы я знала, я бы сразу сказала, - мрачно отозвалась Эллинора. - Всё, что известно, это направление и примерное место.
        - Это значит, мне надо отправляться в Келарию? - прямо спросила Альмарис без особой радости.
        - Зачем? - вырвалось у Кристен, и вся семья посмотрела на неё.
        Королева почувствовала лёгкий румянец на щеках: уж от неё-то не ожидали такого мягко говоря глупого вопроса.
        - За тем же, за чем тебе понадобилось ехать за Райтоном двадцать лет назад, - спокойно ответила Элли, не сводя с сестры пристального взгляда. - В Толеан Серт. Артефакт не должен покидать стен Херим Амира, Крис, и тебе это известно лучше нас всех.
        Кристен снова вздрогнула.
        - Ты что-то знаешь, сестра, - мягко сказала Эллинора. - Что-то, что не сказала даже Клерал. Ты не очень удивилась, услышав, что исчез Артефакт. Ты не хочешь отпускать Рили в Келарию, хотя знаешь, что она должна ехать на поиски. О чём ты молчала двадцать лет, Крис?
        Королева внезапно почувствовала ком в горле. Обхватив себя руками, она отошла к окну и рассеянно посмотрела на внутренний двор замка. Мысли её витали далеко.
        - Я видела будущее, - её голос звучал глухо. - Я никому не говорила, потому что… потому что думала, мне всё привиделось… - и она рассказала о странных событиях, случившихся двадцать с лишним лет назад.
        Семья слушала молча, только Эллинора, чем дальше Кристен рассказывала, тем больше мрачнела.
        - …Вот так и получилось, что я знаю, кто такой Ринал, - закончила королева. - Как только он появился в Келарии, я стала собирать сведения о нём, и о том, что там происходит. Я ждала чего угодно, но только не этого… - Крис запнулась.
        - Того, что он украдёт Артефакт, - закончила за неё Альмарис.
        Женщина молча кивнула.
        - Ох, Кристен, - Эллинора покачала головой. - Кристен, Кристен, как же ты всё усложнила…
        Королева вскинула голову, запротестовав:
        - Элли, я была напугана, я не понимала, что происходит! Я думала, мне всё привиделось!
        - Ладно, чего в прошлом копаться, - Неумирающая не стала продолжать бесполезную перепалку. - Значит, по твоим словам, этот Ринал говорил, что ему понравилась твоя дочь, и он хочет её заполучить?
        - И что он хочет жить в этом мире. Я не поняла, что он хотел этим сказать.
        - А ничего, что я тут сижу и слушаю всё это? - раздался вдруг недовольный голос Альмарис. - Или моё мнение уже не принимается в расчёт? Всё уже предопределено, как ты выразилась, мама?
        Кристен виновато посмотрела на дочь.
        - Прости, милая. Я… я была неправа. Конечно, надо было всё рассказать сразу… - королева почувствовала, что сейчас расплачется. - Не надо ехать, Рили, пожалуйста! Давай, я поеду вместо тебя!..
        - Ерунда, - решительно оборвал её Берт. - Ты прекрасно знаешь, что не можешь этого сделать, Крис. Ты королева, но больше не Тайрен'эни.
        - Стоп, подождите, - Сэнди выступила на середину библиотеки, прижав пальцы к вискам. - Давайте-ка сначала. Артефакт украл тот Ринал, про которого рассказала тётя Кристен, так? - Эллинора и королева кивнули. - Хорошо. Дальше. Он хотел, чтобы Рили знала про это, и про то, что он собирается сделать её своей женой или любовницей - как я поняла, Ринал не уточнял. Так? - женщины снова кивнули. - Отлично. А теперь, давайте прикинем, что нам делать в данной ситуации. Ринал ждёт, что Рили явится в Келарию за Артефактом, и это к сожалению необходимость, которой не избежать, - принцесса с кислым видом кивнула, Эллинора и королева, поколебавшись, тоже согласились. - Но я не думаю, что он круглыми сутками торчит в порту, ожидая приезда Тайрен'эни. Если я правильно помню историю соседней страны, он нынче там первый министр.
        - Тоже верно, - королева в задумчивости прикусила губу.
        - Ну так и в чём проблема? Отправляем Рили порталом на север Келарии, она там быстренько прощупывает местность, находит Артефакт и возвращается обратно, - Сэнди довольно улыбнулась и обвела всех взглядом. - Ринал останется с носом, Артефакт вернётся на место, и все счастливы.
        Альмарис закатила глаза и демонстративно фыркнула, Элинора покачала головой.
        - Сэнди, чтобы открыть портал, надо знать конечную точку путешествия. Я ни разу не была не то, что на севере Келарии, я вообще не бывала в соседней стране. Дальше. Чтобы открыть портал на такое расстояние, понадобятся объединённые усилия всех Неумирающих. Не думаю, что они согласятся на это без веских оснований. Их ответом госпоже Тайрен'эни будет предложение добраться до Келарии верхом и на корабле. Так что никаких порталов, исключено.
        - Да уж, весело, - насупилась Рили. - И как же мне добраться до северных гор незамеченной, у кого-нибудь есть дельные предложения? - Альмарис обвела всех взглядом.
        - Я считаю, что тебе надо ехать инкогнито, - предложил Джарт. - Чтобы ничем не выделяться из толпы. Не светиться в крупных городах, выбирать таверны понеприметнее, не привлекать ненужного внимания.
        - Ну это понятно, - Рили вздохнула и встав с кресла, прошлась по комнате. - Только, сдаётся мне, если Ринал там ждёт моего приезда, то в порту крутятся шпионы у каждого угла.
        - У них же нет твоего портрета, - резонно возразила Сэнди. - Не дрейфь, Рили, прорвёмся.
        - Ага, - хмыкнула она. - Учитывая напряжённую обстановку в Келарии, звучит как-то не очень обнадёживающе. Насколько я помню, там назревает гражданская война, нет?
        - Ну я бы не сказала, - Крис уже немного успокоилась. В конце концов, кто сказал, что всё будет обязательно так, как она видела? - Есть те, кто недоволен первым министром и его стремлением занять трон Келарии, но о войне я не слышала. Лорд Дориан Кендалл, прямой наследник короля, на положении пленника, и его очень тщательно охраняют. Он единственный, кто может поднять народ, но ему не до этого, по всей видимости. До меня доходили слухи, что его видели на галерах, за веслом. Не знаю, насколько это правда, - с некоторым сомнением сказала королева. - Возможно, Риналу сейчас не до Тайрен'эни, и тебе удастся незамеченной попасть на север.
        - Как до туда добраться? И что там искать конкретно? - Рили остановилась у большой, подробной карты, висевшей на стене в библиотеке.
        - На последний вопрос к сожалению я не смогу ответить, - Кристен подошла к дочери.
        - Это тебе придётся узнавать на месте. А дорогу на север скажу. Смотри, сначала в Шулис, порт Келарии, - палец королевы упёрся в точку на побережье соседней страны.
        - Оттуда по реке Корлис, в Ганор, - Крис провела по карте вверх, - это последний город на пути к горам. Возможно, в Ганоре тебе что-нибудь расскажут, ну, легенду местную или ещё что. А возможно, там ты уже сможешь почувствовать Артефакт. В столице лучше не останавливайся, или только переночуй, не больше. Рили, я боюсь за тебя, - Кристен вдруг повернулась и порывисто обняла дочь, прижав её к груди. - Я не хочу отпускать тебя туда.
        Девушка мягко отстранилась и успокаивающе улыбнулась.
        - Всё будет в порядке, мама. Ты же вернулась из своего путешествия?
        Кристен обменялась с Бертом взглядом - они не рассказывали детям подробности приключений.
        - Дочка права, Крис, - Ленмор улыбнулся. - Не волнуйся. Альмарис знает о Ринале, значит, она будет осторожна.
        - У вас есть карты соседней страны, поменьше? - Неумирающая поспешила оборвать проявления материнской заботы - рядом с отсутствующим видом стояла Сэнди, делая вид, что всё происходящее её не касается.
        - Есть, конечно, - Берт открыл ящик стола. - Вот, - он протянул дочери свёрнутый в трубку лист плотной бумаги.
        Альмарис развернула карту, Сэнди с интересом разглядывала незнакомые земли через плечо сестры.
        - Когда мне отправляться?
        - Нам, - сказала неожиданно Чертёнок.
        - Что? - семейство с недоумением уставилось на девушку.
        - Я еду вместе с Рили, - спокойно повторила Сэнди.
        - Чертёнок, послушай… - попыталась урезонить дочь Эллинора.
        - Не возражай, мама, я всё равно поеду, - резко ответила Сэнди. - Нельзя Рили одной ехать в незнакомую страну, а вдруг она всё-таки встретится с Риналом, должен же ей кто-то помочь?
        - Я согласен с Чертёнком, - вступил в разговор Джарт. - И потому я отправляюсь с ними в качестве охранника.
        - Джарт, - нахмурилась было Альмарис.
        - Рили, не перечь старшему брату. Меня в Ферре ничего не удержит, если вы с Сэнди уедете одни. Боги, ты только представь себе, Альмарис - Чертёнок в Келарии! Бедная страна, - Джарт покачал головой в притворном беспокойстве.
        - Сдаюсь, - принцесса вздохнула. - Я знала, что одну меня всё равно не отпустят. Осталось только родителей спросить, - все трое посмотрели на Кристен и Берта.
        - Поедете втроём, - кивнул король. - Я сам не хочу, чтобы ты ехала одна, Рили. Слишком опасно.
        Крис наклонила голову, подавив приступ тревоги и отчаяния. Теперь ей придётся беспокоиться не только за Рили, но и за Джарта…
        - Да. Рили в самом деле может понадобиться помощь, - кратко ответила она. - Будьте осторожны, прошу вас. Мы не знаем, чего ожидать от Ринала.
        Эллинора покосилась на сестру, но ничего не сказала. Её вдруг тоже охватило беспокойство за собственную дочь.
        - Альмарис, - она повернулась к племяннице. - У меня есть для тебя подарок. Не знаю, понадобится он тебе или нет, надеюсь всё-таки, что нет, - Неумирающая достала из складок белого одеяния цепочку со странным кулоном, прозрачной каплей с яркой, мерцающей звёздочкой внутри. - Райантэа, Звёздный камень, последний из амулетов древности. Если ситуация станет совсем безнадёжной, обратись к нему, но помни - ему нужна плата, и цена может оказаться какой угодно. Артефакт для тебя сейчас недоступен, придётся полагаться только на себя. Твоя задача - добраться до севера Келарии по возможности незамеченной, забрать Артефакт и вернуться в Нимелию. Тогда планы того, кто его украл, не сбудутся, и он вернётся к себе, откуда пришёл. А мы будем ждать вас всех, - женщина обвела взглядом молодых людей.
        - Ещё раз прошу, будьте очень осторожны. Не говорите, откуда вы приехали на самом деле. Придумайте какую-нибудь историю, что вы откуда-нибудь из глубинки.
        - В Ганоре выращивают жемчуг, - добавила Кристен. - Возможно, город охраняется, попытайтесь это узнать прежде, чем ехать туда.
        - Хорошо, мама, - кивнула Рили. - Мы приедем, скоро.
        Кристен грустно улыбнулась.
        - Нет, Рили. Скоро вы не приедете, - тихо произнесла она.
        Неожиданно Альмарис почувствовала в горле ком, и шагнув к королеве, молча обняла её. Сэнди наблюдала за ними, прикусив губу, и не решаясь взглянуть на Эллинору. Ей так хотелось тоже обнять мать, услышать от неё такие же слова… Наконец Крис отстранилась и поспешно отошла обратно к окну.
        - Рили, - Неумирающая протянула Альмарис три кольца. - Они помогут вам узнать об опасности. Если камни в кольцах прозрачные - всё хорошо, если покраснеют - будьте настороже, ну а если, не дайте боги, почернеют - это знак смертельной опасности. Не потеряйте их.
        Джарт и Альмарис молча взяли кольца, Сэнди же покачала головой.
        - Мне оно ни к чему, я и так буду знать, если с Рили что случится. Лучше пусть кольцо возьмёт тётя Кристен, ей оно нужнее будет.
        Королева взяла вещь.
        - Спасибо, Чертёнок, - тихо поблагодарила Кристен.
        - Как хотите, а я имею намерение отдохнуть и выспаться перед путешествием, - решительно заявила Альмарис. - Учитывая прошлую почти бессонную ночь.
        Вечером, когда Кристен и Берт собирались ложиться спать, к ним в дверь кто-то постучался. Королева недоумённо переглянулась с мужем.
        - Войдите, - женщина накинула халат.
        - Прости, что так поздно, - в спальню вошла Эллинора. - Берт, ты не оставишь нас на некоторое время?
        Ленмор кивнул и вышел.
        - Ты говорила с Альмарис о выборе? - прямо спросила Неумирающая.
        - Нет, - Кристен покачала головой. - И не буду, Элли. Моей дочери и так хватит трудностей, я не хочу, чтобы она думала ещё и об этом. Она знает, что в нужное время встретит нужного человека, и Рили верит, что полюбит его.
        Неумирающая поджала губы.
        - Крис, для неё может стать неприятным сюрпризом то, что произойдёт на самом деле.
        - Моя дочь умная девочка, Элли, - твёрдо ответила королева. - И я прошу тебя, не надо её ни о чём предупреждать. Она сама во всём разберётся.
        Эллинора помолчала, потом раздражённо вздохнула.
        - Ладно, Кристен, тебе виднее. Но у меня ощущение, что Альмарис столкнётся с серьезными трудностями, связанными именно с выбором. Попомни мои слова. Спокойной ночи, Крис.
        Вернулся Берт, и застал жену стоявшей около камина с задумчивой улыбкой.
        - Всё хорошо, Крис? - Ленмор с беспокойством посмотрел на неё.
        - Да, милый, - королева коснулась ладонью его щеки. - Я дала нашей дочери шанс на любовь.
        На следующее утро Джарт, Сэнди и Альмарис отправились к Сэйлинку. Кристен, провожая взглядом дочь, вдруг совершенно чётко почувствовала: Рили не вернётся из этого путешествия. Она не могла знать, что рассказала не все события из жизни дочери. Последний разговор Рили с Риналом исчез из памяти королевы.
        В Шулисе стояло солнечное утро, однако свежий морской ветер заставлял сошедших с корабля путников зябко кутаться в плащи.
        - Зараза, - пробормотала девушка в белом платье, плотнее запахивая полы плаща. - Интересно, здесь всегда так холодно? Вроде лето…
        - Рили, Келария находится севернее Нимелии, - отозвалась её спутница, с любопытством оглядываясь. - Лучше скажи, что делать дальше, мы уже приехали в Шулис.
        - Надо найти гостиницу, а потом корабль, идущий до Ганора. Или до столицы, - предложила Альмарис.
        - Я займусь поисками корабля, - согласился Джарт.
        - А мы остановимся вон в той гостинице, - Сэнди решительно направилась к чистому и опрятному двухэтажному дому. - Приходи туда, Джарт.
        На том они и разошлись. Девушки зашли в гостиницу, за стойкой лениво жевал лучинку хозяин. Окинув посетительниц внимательным взглядом, он спросил:
        - Чем могу быть полезен, леди?
        - Две комнаты, пожалуйста, - Альмарис положила деньги на стойку.
        - Для кого? - хозяин открыл внушительных размеров книгу.
        - Что? - удивилась принцесса. - Какая разница?
        - Вы из провинции? - он ещё раз оглядел посетительниц. - В центральных городах, в гостиницах, ведётся учёт приезжающих. Каждую неделю я отдаю сведения о приезжих городскому управляющему, а он отвозит их в столицу.
        Альмарис нахмурилась, ей не понравилось такое положение вещей. Ринал действительно готовился к её приезду. Чертёнок, бросив на неё быстрый взгляд, поспешно ответила:
        - Госпожа Рили из Сареи, я - Сэнди, сопровождаю её, и с нами ещё приехал брат госпожи, Джарт. Он подойдёт попозже, - про Сарею она придумала ещё по пути сюда, рассматривая карту. Маленький городок в глубине Келарии и вдалеке от больших городов очень подходил для легенды.
        - Благодарю вас, - хозяин протянул принцессе перо. - Распишитесь здесь, госпожа.
        Рили вовремя сообразила поставить простенькую закорючку вместо обычной витиеватой росписи. Потом девушки поднялись наверх, ждать Джарта.
        Джарт разглядывал прохожих, размышляя, у кого можно разузнать о дальнейшей дороге и не вызвать подозрений, что он не здешний. Выражения лиц людей по большей части были сумрачными, взгляды - опущенными вниз. Джарт чуть ли не физически ощущал напряжение, витавшее в воздухе. Он уже почти решился поспрашивать капитанов - они хоть не такие подозрительные, и в случае чего им всегда можно дать денег за молчание, - когда увидел паренька лет девятнадцати, в бедной, но опрятной одежде. Его открытое лицо чем-то понравилось Джарту. Он решил, что малый не придаст значения его расспросам по поводу кораблей. Кроме того, у парнишки, кажется, единственного здесь, взгляд не был затравленным, и молодой человек решился спросить:
        - Скажи, где я могу найти корабль, отправляющийся в столицу?
        - Да тут полно таких, милорд, - парень пожал плечами. - Все корабли так или иначе сначала идут в Уркан.
        - А в Ганор кто-нибудь плывёт? - Джарт не спрашивал себя, почему он сразу не задал парню этот вопрос.
        - В Ганор? - собеседник Джарта внимательнее посмотрел на того. - Зачем вам в Ганор? Туда может плыть далеко не каждый, вам должно быть известно.
        - Как тебя зовут, парень? - поинтересовался Джарт, прямой взгляд юноши внушал доверие.
        - Роан.
        - Ты живёшь здесь, в Шулисе?
        - Да. Мы с сестрой держим тут неподалёку лавку…
        - Значит, ты знаешь, почему Ганор закрыт? - перебил его Джарт.
        Поколебавшись, Роан кивнул.
        - В гостинице меня ждёт сестра и её подруга, мы приехали из провинции, и имеем самое отдалённое представление, чем живут большие города Келарии. Нам бы хотелось поподробнее узнать о Ганоре. У тебя есть время, Роан?
        - Хотите, чтобы я пошёл с вами, милорд? - переспросил паренёк. - А откуда я могу знать, что вы порядочный человек и за вами не охотится тайная полиция?
        - Разве по мне это не видно? - улыбнулся Джарт.
        - Знаете, я вам верю, - неожиданно согласился Роан. - У вас глаза добрые.
        - Тогда идём.
        В гостинице хозяин вежливо кивнул им, покосившись на спутника Джарта, но промолчал
        - по всей видимости, Роана тут знали достаточно хорошо, чтобы не спрашивать его имя. Постучав в дверь и услышав приглашение, брат Тайрен'эни вошёл.
        - Ну, что насчёт корабля? - Рили повернулась к ним, и замерла, увидев незнакомого человека.
        - Это Роан, он живёт в Шулисе, - Джарт успокаивающе взглянул на сестру. - Он согласился помочь нам с информацией об Уркане и Ганоре.
        Альмарис покосилась на паренька и через несколько мгновений кивнула.
        - Хорошо. Роан, что ты можешь рассказать?
        - Видите ли, леди, туда, куда вы хотите поехать - не знаю, правда, какого тиррела вы там забыли, - с некоторых пор плавают только пираты да королевские галеры. Чтобы поехать туда обычному человеку, надо получить разрешение в столице. Ганор расположен прямо на реке, ведущей к Херим Серту, если вы этого не знаете, и живут-то там в основном те, кто выращивает и собирает жемчуг Келарии.
        У Альмарис сразу родились вопросы, кто такие тиррелы, и что такое Херим Серт, но она справедливо решила, что если спросит об этом, то мальчик сразу поймёт - они не из Келарии. Принцесса сделала вид, что ей всё понятно. Вопросы можно задать и потом, если что.
        - Это я знаю, - ответила Рили. - Мой отец торгует жемчугом, и до недавнего времени он совершенно свободно туда ездил. Мы редко бываем в крупных городах, но неужели всё так изменилось? - у принцессы очень хорошо получилось изобразить провинциалку, ничего не знающую о делах в большом мире.
        - Простите, миледи, вы что, ничего не слышали о первом министре? - Роан недоверчиво уставился на неё.
        - Слышала, но не очень много, - поспешно ответила Альмарис. - До нас новости доходят с опозданием.
        - Уже полгода, как он издал указ, запрещающий ездить в Ганор без особого разрешения. Только королевские галеры, и иногда некоторые отчаянные капитаны рискуют пробираться туда.
        - Как же нам тогда попасть в Ганор? - Сэнди нахмурилась. - Твой отец серьёзно озабочен перебоями в поставках, тебе обязательно надо разобраться, кто ворует, ведь так, Рили?
        Принцесса кивнула, не удивившись словам Чертёнка: девушка никогда не жаловалась на скудность фантазии, и умела очень вдохновенно врать.
        - Воруют, потому что жить не на что, - буркнул Роан, ни на кого не глядя. - Не знаю, как в вашем городе, но здесь налоги дерут в три шкуры.
        - И тебе это не нравится, как я погляжу? - прищурилась Сэнди.
        - Да, и я не боюсь говорить об этом! - Роан с вызовом посмотрел на девушку. - Можете хоть сейчас бежать докладывать первому министру, если служите ему, или его прихвостням!
        - Мы ничего никому не собираемся рассказывать, - успокоила парня Сэнди и примирительно улыбнулась.
        Против обаяния дочери Неумирающей могла выстоять разве что каменная статуя, да и то сомнительно. Лоб Роана разгладился, из глаз исчез воинственный блеск, и парень улыбнулся в ответ. Альмарис подавила желание расхохотаться: в Ферре Сэнди вскружила голову немалому количеству молодых людей, но ни одного не одарила благосклонностью. Теперь же Рили заметила во взгляде Чертёнка огонёк любопытства и заинтересованности.
        - Значит, незаметно в Ганор попасть невозможно? - спросила Тайрен'эни, возвращаясь к предмету разговора.
        - Только если вместе с теми, кто нелегально вывозит оттуда жемчуг.
        - Ясно, - протянула принцесса. - И что, многие ли рискуют ехать туда?
        - Вам надо в столицу, оттуда вернее уедете, - задумчиво ответил Роан. - С окраин редко набираются храбрости.
        - Роан, что ты знаешь о первом министре, Ринале? - негромко спросила Сэнди, глядя на него.
        - Ничего хорошего, - он зло прищурился. - Нет у него ни стыда, ни совести…
        - Похоже, ты его сильно недолюбливаешь, - заметила Чертёнок. - Чем же тебе насолил Ринал?
        - Сестру украл, - буркнул Роан. - Она, конечно, не первая красавица Келарии, но и не уродина. После смерти наших родителей несколько недель назад все дела в лавке перешли к ней. Ну и вот, когда у нас появился сборщик налогов, он оценил внешность сестры и понял, что возможно, господин первый министр заинтересуется. И его заботу о прихотях и потребностях столичной знати заметят, переведя из продуваемого всеми ветрами Шулиса в тёплую и благополучную столицу. У Ралины был маленький портрет, после посещения сборщика налогов он пропал, отправившись прямиком в Уркан, на стол первому министру, чтоб его тиррелы сожрали! Естественно, очень скоро у порога нашей лавки появилась делегация с предложением Ралине стать "почётной гостьей господина Ринала в Городе", - Роан гнусаво передразнил голос посла. - Ралина, как честная девушка, отказалась, и делегация ушла, а ночью было совершено нападение на лавку - для отвода глаз. Пока я и несколько наших людей отбивались от бандитов, кто-то проник на второй этаж, в комнату сестры, и я только услышал крик Ралины, - Роан горько усмехнулся. - На столе оставили записку,
уведомлявшую, что сестра отныне будет жить в Монтаре, и ни в чём не нуждаться, и я могу не искать её. Рядом лежали деньги, возмещение морального и материального ущерба. Сволочи, - зло выругался он. - Нужны мне их деньги! Я отдал их нищим. Если бы были живы наши родители, они бы не допустили такого безобразия, - тоскливо закончил он.
        - А почему ты не поехал в Монтар за сестрой? - полюбопытствовала Сэнди.
        - А кто меня туда пустит? - он вздохнул. - Тем более в особняк первого министра? В Монтаре порядки едва ли не строже, чем в Уркане, там ведь живёт сам Ринал.
        Чертёнок сосредоточенно нахмурилась.
        - Сэнди, - предупреждающе сказал Джарт, заметив это - признак того, что девушка заинтересовалась проблемой парня, и ей немедленно захотелось исправить несправедливость.
        - Что - Сэнди? - она поджала губы. - Мы же не можем вот так просто оставить такое безобразие, я права, да?
        - Чертёнок, у нас есть дела, - попытался урезонить кузину Джарт.
        - Согласна, но пока Рили поедет в Ганор, мы можем помочь Роану, - невозмутимо отозвалась Сэнди.
        - Ох, - Джарт покачал головой. - Здесь решает Альмарис.
        Все повернулись к принцессе. Прежде, чем ответить, девушка пристально посмотрела на Роана.
        - Скажи, и часто Ринал ворует девушек? - негромко поинтересовалась она.
        - Вы у себя в провинции наверное вообще ничем не интересуетесь, - буркнул парень.
        - Хотя, всё началось не так давно, всего-то около месяца назад. Шпики первого министра в Шулисе собирают сведения обо всех симпатичных девушках, и отдают Риналу. А он уж сам выбирает, какую к себе пригласить. Я не знаю, на кой ему всё это сдалось, может, надоели столичные манерные красотки, захотелось разнообразия. Но нынче приличной девушке по улице лучше ходить с закрытым лицом. Не ровён час, приглянется нашему первому министру, - Роан невольно покосился на Альмарис, потом на Сэнди.
        Последняя, словно не слыша слов парня, не сводила с сестры взгляда. Принцесса не выдержала, тем более, новости подтверждали то, что она услышала от матери - Ринал определённо искал Альмарис. Возможно, имело смысл разделиться, и отвлечь Ринала, Сэнди могла успешно справиться с подобной задачей.
        - Ладно, Чертёнок, - проворчала Тайрен'эни. - Едем вместе до Уркана, а там посмотрим, - закончила Рили. - Я поеду в Ганор, а вы - в Монтар. Хоть мне и не нравится, что мы разделяемся, папа бы не одобрил этого.
        - Вот и замечательно, что ты так решила, - Чертёнок довольно улыбнулась. - Тем более, у меня сильное ощущение, что в Ганоре мы не особо понадобимся.
        - Сэнди, прекрати так лучезарно улыбаться, разобьёшь парню сердце, - шепнула принцесса, весело усмехнувшись.
        Девушка негодующе хмыкнула, но её щёки окрасил лёгкий румянец. "Ого, похоже, моя сестричка всерьёз заинтересовалась Роаном", - весело подумала Тайрен'эни. Она тоже не рассчитывала, что её спутники как-то помогут на севере, но всё же Альмарис становилось немного не по себе при мысли, что они разделятся.
        - Подождите, - парень недоумённо переводил взгляд с одного лица на другое. - Вы что, хотите сказать, что поможете вернуть Ралину?
        - Конечно, - кивнула Сэнди.
        - Просто так? - недоверчиво уточнил Роан.
        - Да, - снова кивнула Чертёнок.
        - Вы же меня едва знаете, - он растерялся, не зная, то ли радоваться, то ли убираться подобру-поздорову.
        - Ну и что? - удивилась Сэнди. - Тебе нужна помощь, мы можем её оказать, всё просто и понятно.
        - Чертёнок, он просто не привык к таким резким поворотам судьбы, - улыбнулся Джарт. - Дай парню прийти в себя.
        - Нам нужен корабль до Уркана, - прервала их принцесса. - У кого есть желание прогуляться?
        - Я отправлюсь в порт и договорюсь обо всём, - Джарт подошёл к двери.
        - Я с вами, милорд, - сказал Роан. - Я порт знаю лучше, и капитанов тоже.
        - Только давай договоримся, никаких леди и милордов, если уж ты с нами. Меня зовут Джарт, это моя сестра Альмарис, или просто Рили, а это наша двоюродная сестра, Сэнди. Но гораздо чаще её называют Чертёнком.
        Роан кивнул, ничем не выразив удивления по поводу такого странного прозвища.
        - Ну, пошли, - сказал Роан, и они покинули комнату.
        - Рили, ты не думаешь, что нас могут подслушивать? - выразила опасения Сэнди.
        - А о чём мы здесь говорили? - удивилась Тайрен'эни. - О том, что мне надо отправиться по делам моего отца в Ганор. Он торговец жемчугом, и я еду проконтролировать отправку товара. А мой брат и ты уже взрослые, и если вам захотелось помочь Роану, так пожалуйста. Да и мне няньки не нужны, я в состоянии и сама справиться с делами в Ганоре, - девушка пожала плечами. - Не беспокойся, Чертёнок, мы же не замышляем ничего противозаконного.
        Вечером они спустились поужинать. Джарт с помощью Роана нашёл корабль до Уркана. "Ласточка" отплывала завтра утром.
        Они не заметили, как в таверну зашёл какой-то человек с неприметной внешностью, и, сев за столик, стал пристально разглядывать друзей. К нему присоединился второй мужчина.
        - Кто такие?
        - Купеческая дочь с подругой и братом. Четвёртый - местный паренёк, нанялся к ним проводником. Едут по делам в Ганор.
        - В Ганор, говоришь? Что им там понадобилось?
        - Говорили, у отца тёмненькой какие-то проблемы с поставками жемчуга, она едет разбираться.
        - А почему она, а не её отец или управляющий?
        - Спроси у неё сам, раз такой любопытный, - несколько раздражённо ответил один из собеседников.
        - Странно это, - второй прищурился. - Господин первый министр должен узнать об этой купеческой дочери и её интересе к Ганору.
        - Не сомневаюсь, де Фрэтт доложит, как только ты ему всё расскажешь.
        - Они едут через столицу?
        - Точно.
        - Кажется, господин Ринал как раз сейчас в Уркане?
        - Да.
        - Хорошо. Может, он сам займётся этой странной дамочкой.
        - Возможно. А возможно и нет, его сейчас гораздо больше интересуют не государственные дела, а женщины, - говоривший недвусмысленно ухмыльнулся. - А иначе чего бы ему собирать сведения о симпатичных приезжих женщинах?
        - Может он наконец жениться задумал, - его собеседник хмыкнул. - Я почём знаю, зачем первый министр собирает их у себя в городе? Кстати, я вроде слышал, он остановился, и у него какая-то блондиночка в постоянных подружках ходит.
        - Ладно, хватит сплетничать, - один из них решительно выпрямился. - У нас есть приказ собирать сведения о необычных женщинах, сдаётся мне, эта купеческая дочь попадает под определение. Я отправлюсь в столицу сегодня же, а ты должен плыть на том же корабле, что и она с компанией. Смотри, не упусти девчонку, а то де Фрэтт уши оторвёт и отдаст своей колдунье для опытов, - он гнусно хихикнул. - Всё, удачи.
        Агент тайной полиции вышел из гостиницы, отправившись в порт, а его приятель остался наблюдать за четырьмя друзьями.
        Ни о чём не подозревая, Рили и остальные рано утром сели на "Ласточку". Капитан сказал, что они прибудут в столицу через три дня, если погода будет благоприятная. Рили расспрашивала Роана об Уркане, Джарт подшучивал над Сэнди и её несомненным интересом к их спутнику, на что Чертёнок сердито огрызалась - в общем, плавание проходило весело. Друзья не обращали внимания на ещё одного неприметного пассажира, а он, напротив, очень даже интересовался четвёркой, незаметно наблюдая за ними. Уркан показался на утро четвёртого дня, и встретил путешественников гомоном разношёрстной толпы на пристани и специфическими, не особо приятными, запахами порта. Рили сошла первой, с любопытством оглядываясь, за ней Сэнди, Джарт и Роан.
        - Хм. Невесёлый город, - пробормотала принцесса, отмечая и угрюмые лица, и злые взгляды, провожавшие золочёные экипажи знати, и испуганные глаза девушек.
        - Уркан похож на Сонлару времён молодости мамы, как она рассказывала, - хмыкнул Джарт. - Идём, надо найти гостиницу.
        Таверна располагалась на одной из улиц, ведущих к центру города, не очень далеко от порта. На них никто не обращал внимания, друзья ничем не выделялись из толпы. Заплатив за две комнаты и расписавшись в книге прибытия, они собрались для обсуждения дальнейших шагов.
        - Здесь нам придётся разделиться, насколько я понимаю, - Рили обвела всех взглядом. - Если честно, я бы не хотела такого поворота событий, но… - она развела руками. - Роану тоже надо помочь.
        - Ты могла бы поехать с нами, - отозвалась Сэнди. - Дела в Ганоре могут подождать. Тогда не надо будет разделяться.
        - Не говори ерунды, ты же понимаешь, я не могу. Дела… отца не могут ждать, - выразительно добавила Рили. - Ладно. Мне нужен корабль в Ганор, вам - в Монтар. Кто отправится в порт?
        - Я, - хором ответили Сэнди и Роан.
        Джарт хмыкнул, принцесса не сдержалась и хихикнула.
        - Мне просто интересно посмотреть на незнакомый город, - сердито ответила Чертёнок, метнув на них недовольный взгляд.
        - Иди, иди, - Рили подтолкнула её к двери. - Роан, присмотри за ней, чтобы не ввязалась в какую-нибудь историю, а то Сэнди находит их буквально на ровном месте.
        - А мы, - Тайрен'эни повернулась к брату, когда они вышли, - прогуляемся на рынок, и заодно тоже посмотрим на столицу Келарии.
        Они неторопливым шагом пошли по улице, а вслед за ними выскользнул тот самый неприметный человек, плывший на корабле, и исчез в направлении центральной площади. Альмарис и Джарт, купив необходимое для путешествия, пошли дальше по улице, которая вывела их к резиденции келарийских королей.
        - Интересно, по какому поводу столько людей? - поинтересовалась девушка.
        - А вот по какому, - её брат кивнул в сторону процессии, показавшейся со стороны дворца.
        Под внушительным конвоем - впереди пять гвардейцев, позади еще столько же, - шёл человек с руками, скованными за спиной. Штаны и рубашка его знали лучшие времена, на заросшем щетиной лице застыло отстранённое выражение, густые чёрные волосы ерошил свежий ветерок.
        - Кто это? - Рили пристально смотрела на человека, стоя в первых рядах толпы. Отчего-то он казался ей смутно знакомым.
        - Судя по тому, что рассказывала мама, думаю, не ошибусь, если назову его Дорианом Кендаллом.
        Рили кивнула, продолжая смотреть на человека. "Значит, вот он какой", - мелькнула у неё мысль. Тут глаза Кендалла, равнодушно скользившие по толпе, остановились на принцессе. Изучающий взгляд внимательно окинул Тайрен'эни с головы до ног. Вопросительно изогнув бровь, пленник чуть замедлил шаг. Конвоиры несильно толкнули его в спину. Процессия продолжила путь, но Кендалл не отвёл взгляда от лица Рили.
        - Сдаётся мне, сестричка, он тебя заметил, - шепнул Джарт.
        - Не городи ерунды, - отмахнулась принцесса. - Я не одна стою здесь, и не так уж выделяюсь из толпы.
        - Хм. Он смотрит прямо на тебя, Рили, я же вижу.
        - Джарт! - Рили несильно пихнула брата локтём в бок. - Идём, Сэнди и Роан должны уже вернуться, - и она решительно протолкалась через толпу.
        Тайрен'эни оказалась права, их ждали.
        - Мы нашли торговый корабль в Монтар, отплывает завтра в полдень. А в Ганор направляется единственный, завтра рано утром. Капитан сказал, что если ты опоздаешь, ждать он не будет, - выпалила Сэнди.
        - Нелегальный торговец жемчугом? - уточнила Альмарис.
        - Да. Корабль называется "Ветер".
        - Хорошо. Значит, завтра рано утром я отправляюсь в Ганор, - подвела итог принцесса. - Теперь надо договориться, где мы встретимся и когда.
        - Я думаю, как каждый управится с делами, так пусть приезжает сюда, - предложил Джарт. - А ждать до тех пор, пока…
        - Не будет ясно, что что-то случилось, - быстро закончила Сэнди, посмотрев на его кольцо.
        - Согласна, - Рили кивнула. - Тогда разделим деньги и - отдыхать. У каждого из нас завтра много дел, предстоят довольно хлопотные деньки.
        Они даже представить не могли, насколько Альмарис окажется права…
        ГЛАВА 2
        Утром набежали тучи, грозя пролиться мерзким дождиком-моросью. Рили застегнула плащ и повернулась к друзьям.
        - Всё, я пошла. Удачи вам, и до свидания.
        - Может, я с тобой всё-таки поеду? - предложил неожиданно Джарт. - Как-то не хочется тебя одну отпускать…
        - Нет, - категорично ответила принцесса. - Со мной никто не поедет. Я сама со всем справлюсь.
        - Рили… - попытался что-то сказать брат, но она перебила.
        - Если я попаду в какую-нибудь переделку, я не хочу переживать за кого-то, кроме себя, - доходчиво объяснила она. - А уж за себя-то я постоять смогу, не беспокойтесь. И потом, Ринал не ждёт, что я явлюсь с компанией. Если мы всё-таки встретимся, пусть думает, что я одна приехала. Будете моим козырем, - она улыбнулась. - Всё, пошли, а то опоздаем.
        - Береги себя, Рили, - Джарт обнял сестру. - И скорее возвращайся.
        - Обязательно. Присматривай там за Сэнди, - усмехнулась Тайрен'эни.
        - Я сама за собой присмотрю, - отозвалась Чертёнок. - Удачи, Рили. Будь осторожна, ладно?
        Она тоже обняла Альмарис.
        - Простите, если нарушил ваши планы, - Роан несколько виновато посмотрел на принцессу.
        - Ничего, - девушка улыбнулась. - Ты найдёшь сестру, Роан, я уверена. Всё, мне пора, а то корабль уйдёт.
        Рили добралась до порта, "Ветер" ещё ждал. На борту капитан хму-ро оглядел её, молча приняв плату за проезд.
        - Если вдруг мы напоремся на королевскую галеру, леди, не вмешивайтесь. Вы человек посторонний, к нашим делам отношения не имеете, - буркнул он. - Ваша каюта - внизу.
        - Если вдруг мы встретим галеру, капитан, я скажу, что еду в Ганор по делам отца,
        - Рили пожала плечами. - Не вижу нужды врать, если так оно и есть на самом деле.
        - Как знаете, - он отвернулся от неё.
        Ринал сидел в кабинете во дворце Уркана, и несколько рассеянно слушал донесение одного из тайных агентов, которых к нему отправил Никлис де Фрэтт, начальник тайной полиции. Очередной рассказ про очередную девушку, показавшуюся подозрительной, и направлявшуюся на север, в Ганор. Но Ганор ещё не значил Херим Серт, и первый министр слушал вполуха. Контрабандисты шли на немыслимые хитрости, чтобы пробраться в практически закрытый город, и ничего удивительного в том, что они могли воспользоваться девушкой в качестве пропуска, не было.
        В последние несколько недель, как он потерял память после похищения Артефакта, Ринал перечитал много литературы по этому предмету и всему, что с ним было связано, и в этом мире, и в своей библиотеке. Но нигде не говорилось, почему же он потерял память, причём так избирательно. Волшебник уже понял, что из его сознания стёрлось всё, связанное с Тайрен'эни, охраняющей Артефакт, что доставляло немало неудобств. Стоило ему начать думать о ней, или читать, как приходилось бороться с ужасной головной болью.
        Но Ринал не собирался отступать или сдаваться. Ему нужна была эта девушка, чтобы добраться до Артефакта и наконец закончить регулярные поездки в Херим Серт - он не мог долго находиться в этом мире, его силы начинали быстро уходить, Ринал слабел, и ему срочно требовалась подпитка родного мира. Точнее, междумирья. А вот если бы Артефакт принадлежал ему, то сил этой странной вещи вполне хватило, чтобы удерживать Ринала в Келарии. Значит, чем быстрее он найдёт Тайрен'эни, тем лучше. Приближалось время очередного визита в Херим Серт, а учитывая напряжённую обстановку в стране, Ринал очень не хотел отлучаться.
        - У милорда есть какие-нибудь вопросы? - почтительно поинтересовался агент, и Ринал очнулся от размышлений - оказывается, доклад закончился.
        Первый министр пробежал глазами письменное донесение, и задал привычный вопрос.
        - Опиши, как она выглядит.
        - Высокая, стройная, волосы тёмные, прямые, кожа смуглая, глаза зелёные, черты лица тонкие, - начал говорить агент. Память у него была хорошая, впрочем, других на службу в тайную полицию и не брали - слишком многое приходилось запоминать, не только внешность людей, но и разговоры. - Носит меч, но прячет под плащом, чтобы не бросался в глаза.
        - Ну это естественно, - согласился Ринал. - Женщина с мечом сразу рождает вопросы и повышенное внимание.
        Что-то в описании девушки заставило первого министра насторожиться. Он задумчиво прищурился.
        - Ну-ка, ещё раз скажи про её внешность, - потребовал он.
        Пока человек рассказывал, Ринал осторожно коснулся его мыслей, чтобы увидеть картинку глазами агента. Он увидел общий зал в гостинице, компанию за столом - двух мужчин и двух девушек, рыжую и темноволосую. Последняя чему-то весело улыбалась, и первый министр вдруг ощутил смутное волнение, будто когда-то где-то он её уже видел. Агент снова замолчал, и Ринал поспешил вернуться из его мыслей. Сердце забилось чуть сильнее. "Неужели удача наконец? После стольких недель…"
        - Она не похожа на северянку, - добавил мужчина, опередив на мгновение Ринала - он только собирался сказать то же самое.
        Первый министр медленно улыбнулся. Возможно, конечно, это действительно просто контрабандистка из соседней страны, но возможно и нет. Всё равно надо познакомиться с этой девушкой поближе. Он кивнул.
        - Хорошо, можешь идти. Дальше я сам буду разбираться. Как называется корабль, на котором она отплывает?
        - "Ветер", милорд, как передали из порта.
        - "Ветер", - повторил Ринал. - Хорошее название для корабля контрабандистов, но на сей раз попутного ветра ему не дождаться.
        Агент молча поклонился и вышел из кабинета. Ринал снова вызвал в памяти картинку из мыслей наблюдателя: улыбающаяся черноволосая девушка за столом. Странное дело, боль, мучившая каждый раз, как он думал о Тайрен'эни или читал о ней, на сей раз не потревожила. Или он действительно ошибся, и госпожа Рили Альварио не имеет отношения к Артефакту, либо наоборот - самое прямое. Ведь если бы он получил подтверждение в виде больной головы, сомнений в отношении девушки не оставалось. Очередной способ защиты Тайрен'эни?.. Возможно. Это Ринал тоже надеялся в скором времени узнать.
        Спустившись в каюту и разложив вещи, Альмарис невольно задумалась о том, что будет делать в Ганоре, куда ей идти дальше, и как вернуть Артефакт, но ничего пут-ного в голову не приходило - она слишком мало знала. Правда, несколько раз в разговоре с тем же Роаном она слышала название "Херим Серт", по словам парня, это какое-то место в горах, о котором ходили только слухи, ничего более. Никто ни разу там не был, но однако все о нём говорили. Мол, заколдованный замок, охраняемый толпой монстров, и всё в том же духе. Зачем охраняемый, от кого? Альмарис подозревала, что туда-то ей и предстоит идти дальше. "Прибуду на место, там разберёмся", - подумала принцесса.
        Неприятности начались на второй день плавания. Погода испортилась, подул встречный ветер, капитан во главе команды сражался с непокорной стихией. Рили, ощутив покалывание в висках и некоторую общую слабость, поняла, что без магии тут не обошлось - причём чужой магии, чуждой этому миру. По-другому плохое самочувствие Альмарис не могла объяснить. Страх сдавил грудь, она могла придумать только одно объяснение странному поведению погоды и столь же странной магии. Ринал. Он всё-таки нашёл её каким-то образом. Попытавшись унять подступившую к горлу панику, Альмарис глубоко вздохнула и прикрыла на мгновение глаза. Он не может знать наверняка, убеждала она себя. Поэтому надо до последнего играть роль провинциалки, едущей по делам в Ганор. И будь что будет.
        На утро третьего дня из-за поворота реки показалась королевская гале-ра. Ветер стих, но "Ветер" всё равно не успел бы уйти. Капитан вполголоса выругался, сплюнув за борт, и зло прищурил глаза.
        - Бросить якорь, - процедил он сквозь зубы.
        Альмарис молча стояла у борта, глядя на воду и чувствуя непонятное волнение пополам со страхом. Ей вдруг пришло в голову, что она ничего не знает о первом министре, кроме имени. Старый он или молодой, красивый или безобразный? Мать тоже его никогда не видела, только слышала. "Боги, о чём я думаю! Моя тайна висит на волоске, а я думаю, как выглядит этот человек!"
        - Госпожа, спуститесь вниз, - отрывисто попросил капитан.
        - Зачем?
        - С таким личиком вы не доберётесь до Ганора, а отправитесь прямиком в Монтар.
        - Не отправлюсь.
        - Госпожа, для вашего же блага, спуститесь вниз.
        - Нет. Ваш корабль всё равно будут осматривать, нет смысла прятаться в каюте, - ответила Альмарис.
        Капитан пожал плечами и покачал головой.
        - Ваше дело, госпожа.
        Рили плотнее запахнула полы плаща. Галера медленно приблизилась к "Ветру" и оттуда спус-тили шлюпку. Тайрен'эни повернулась спиной к непроше-ным гостям, пока решив не вмешиваться в происходящее. Она услышала ша-ги, потом негромкий приятный го-лос:
        - Доброе утро, капитан, миледи.
        Рили резко обернулась и застыла. Зелёные глаза встретились с непро-ницаемыми тёмно-серыми, внимательно рассматривавшими девушку. Ринал, пер-вый министр Келарии, стоял у борта, скрестив руки на груди, его тёмная одежда составляла резкий контраст с белым платьем Альмарис, отчего она казалась освещённой солнцем, хотя небо было затянуто облаками. Принцесса подавила порыв су-дорожно схватиться за рукоятку Ламирона, сердце забилось с пере-боями, она не могла понять, что с ней происходит. Несмотря на страх, Тай-рен'эни не могла отвести взгляд от лица первого министра - тонкие, но жёст-кие черты обладали странной притягательностью.
        Ринал же, разглядывая Альмарис, вдруг поймал себя на том, что ему определённо знакомо её лицо. Глаза первого министра не отрывались от изящных черт, от всей напряжённой фигурки девушки. Она притягивала, в ней чувствовалась внутренняя сила, Ринал, как волшебник, очень хорошо умел ощущать такие вещи в людях. "Кажется, всё-таки я нашёл что-то интересное, - промелькнула у него мысль. - Имеет она отношение к Артефакту или нет, но она определённо не так проста, как пытается казаться. И я выясню, кто она такая".
        - Госпожа Альмарис Альварио, если не ошибаюсь? - Ринал обратился к де-вушке.
        Принцесса вздрогнула.
        - Откуда вам известно моё имя, милорд? - настороженно поинтересовалась она.
        - Мне много чего известно, - первый министр прошёлся перед ней, искоса по-глядывая на девушку. - Я хотел бы поинтересоваться причиной, по которой вы направляетесь в Ганор, госпожа Альмарис.
        - По делам отца, он торгует жемчугом, - твёрдым голосом ответила Ри-ли.
        - Почему же он сам не поехал, или не послал управляющего? Ему на-до было только отправиться в Уркан и взять разрешение на посещение Ганора у Айлини или Триис де Виро.
        - Папа болен, - Рили опустила глаза. - А управляющего подозревает в кражах. Он до-веряет только мне. Что же до разрешения - мы очень давно не были в боль-ших городах, и не знаем, что изменилось за последнее время.
        - То есть, вам не было известно, что Ганор стал закрытым городом? - Ринал недоверчиво прищурился. - Откуда же вы, госпожа Альмарис?
        - Из Сареи, - нововведения в законах вполне могли доходить туда с большим опозданием.
        - Мда, - он задумчиво погладил подбородок. Сказанное девушкой походило на правду. Келария страна большая, и до некоторых отдалённых деревень и городков новости приходили в лучшем случае через несколько недель.
        - Я могу продолжить путь? - принцесса не сводила с первого министра нас-тороженного, напряжённого взгляда. - Мне нельзя задерживаться, отец ждёт результатов поездки.
        Ринал повернулся к ней, снова окинув девушку внимательным взгля-дом. Ему нравилось то, что он видел, и с каждой минутой всё меньше хотелось отпускать её куда-то. Неожиданно налетел порыв ветра и откинул край плаща Альмарис, явив взору присутствующих Ламирон. Правда, ни простые ножны из кожи, ни рукоятка без украшений, не говорили, что меч особенный. Всё же Рили поспешно запахнула полы, поймав удивлённо-озадаченный взгляд Ринала. "Темнит госпожа Альмарис, ой, темнит… Меч-то непростой".
        Волшебник отлично знал, что такие вот с виду простые вещи таят в себе много чего неожиданного и опасного. Дочь купца не стала бы таскать с собой такое, и от его взгляда не укрылась ни потёртая рукоять - оружие явно не раз пускали в дело, - ни простота ножен. Меч не для красоты, меч для дела.
        - Вы умеете держать оружие в руках? - медленно спросил он.
        - Отец научил, - ответила Альмарис, досадуя на неудачную погоду. - Так я могу ехать, милорд?
        - Нет, - спокойно ответил он. Принцесса недоверчиво уставилась на него, липкий холодок страха пополз по спине. - Не окажете ли честь, госпожа Альмарис, продолжить путь со мной?
        Девушка сузила глаза, её пальцы невольно сжали рукоятку меча. "О, боги, нет. Нет! Я не могу ехать с ним! Он же знает, кто я такая… Или нет?" - мелькнула вдруг неожиданная мысль. Ринал вёл себя так, будто в действительности понятия не имел, кто она такая. Будто верил её легенде о дочери купца. Но очень хотел узнать, так ли это на самом деле. "Что-то здесь не так…"
        - У меня есть выбор? - тихо спросила она, заставив голос не дрожать.
        - Нет, - Ринал покачал головой.
        - Тогда зачем вы спрашиваете, милорд? - несколько резко произнесла Рили, подойдя к борту и досадуя на свой страх. Возможно, ей удастся благополучно выпутаться из этой передряги и сбежать где-нибудь по пути, сохранив настоящее имя и происхождение в тайне. - Капитан, если вам не трудно, вы не предупредите моего отца, что я… задержусь? - она бросила на капитана выразительный взгляд с отчаянной просьбой подыграть.
        - Да, госпожа, - ответил капитан хриплым голосом.
        Вмешаться в разговор первого министра и странной пассажирки он не смел, потому как не хотел за-острять внимание Ринала на своей персоне. Пропуск у него был, но фальшивый. Судя по поведению первого министра и совсем неслучайного появления галеры, ему нужна именно необычная пассажирка. Капитан надеялся, что после их ухода сможет продолжить путь и забрать жемчуг из Ганора, чтобы переправить в Нимелию. Ему было жаль девушку, пос-кольку её судьба для капитана не оставляла сомнений. Девушки, на кото-рых падал благосклонный взгляд первого министра, никогда не возвраща-лись из Монтара.
        Альмарис молча спустилась в шлюпку, и молчала всю дорогу, отвер-нувшись от Ринала и глядя на воду. Она остро чувствовала спиной прис-таль-ный взгляд первого министра, и с трудом удерживалась, чтобы нервно не вздрагивать. Ей вдруг вспомнились слова матери о том, что Риналу нужна она сама, о чём он прямо сказал. Альмарис зажмурилась и обхватила себя руками, боясь даже думать о том, что её может ждать в дальнейшем. Интуиция, шес-тое чувство подсказывало принцессе, что всё гораздо сложнее, чем кажется на первый взгляд.
        Рили не удержалась и, повернув голову, через плечо покосилась на Ринала, и встретилась с его глазами. Снова девушку ох-ватило непонятное нервное волнение, и она поспешила отвернуться, вер-нув-шись к созерцанию воды. В голове билась одна мысль: "Он не должен догадаться, кто я такая. Не должен!"
        По-прежнему не говоря ни слова, Альмарис поднялась на борт галеры и проследовала за Риналом в каюту. Обстановка была простой - стол, заваленный бумагами, стул с высокой спинкой, кровать у стены, и ещё один стул, ничего лишнего. В дальнем углу каюты находилась вторая дверь. Ринал сел на стул, показав Рили на второй.
        - Присаживайтесь, госпожа Альмарис.
        Она примостилась на краешке, настороженно глядя на первого минис-тра.
        - Кто ваши родители? - продолжил он.
        - Отец - продавец жемчугом, мать - дочь галантерейщика, - кратко ответила девушка.
        - Они всегда жили в Келарии?
        - Всегда, - отрезала Рили, не понимая, к чему ведёт Ринал.
        - У тебя необычная внешность, Альмарис, - он отбросил церемонии, что неп-риятно кольнуло принцессу, и она еле удержалась, чтобы не одёрнуть его. "Я дочь торговца, а не знатная дама". - Тёмные волосы, смуглая кожа… Ты не похожа на жительницу Келарии, - Ринал внимательно наблюдал за её реакцией.
        Рили недоумённо посмотрела на него, изогнув бровь.
        - Не знаю, милорд, вполне может быть, что кто-то из моих предков и жил на юге, в Нимелии, от него я и унаследовала такую внешность. Ничего не могу сказать. Но мои бабушка и дедушка тоже родились в Келарии.
        - Ты не похожа на простушку-провинциалку, Альмарис, - неожиданно сказал её собеседник.
        И это была правда. Тонкие черты лица Рили никак не сочетались с рассказом о том, что она родилась где-то в глубинке, в семье простого купца. Ринал достаточно повидал подобных людей, когда ездил по стране, и знал, о чём говорит. Сердце девушки пропустило удар, душа сжалась в комочек, но на лице Рили ничего не отразилось.
        - Почему это, милостивые боги? - очень натурально разыграла она удивле-ние.
        - Потому что у тебя слишком правильные черты лица, твои манеры и пове-дение очень близки к тем, что свойственны благородным барышням столицы, и руки у тебя совершенно не подходят для дочери торговца. Длинные, тон-кие, изящные пальцы, в них хорошо веер держать, - Ринал не сводил с неё глаз.
        - Что за бред вы несёте, милорд, я простая девушка!
        - Что-то мне подсказывает, что нет, Рили, - она вздрогнула, когда он назвал её уменьшительно.
        - Милорд, надеюсь, когда мы приедем в Уркан, мне возместят моральный ущерб, - Тайрен'эни поднялась.
        Ринал с удивлением посмотрел на неё.
        - Вы же отпустите меня в столице? - всё больше нервничая, спросила она, надеясь на положительный ответ.
        Повисло молчание. Первый министр, улыбаясь, смотрел на принцессу, так, что ей стало не по себе. "А она ведь красивая. Не такая, как раскрашен-ные столичные куклы, они даже рядом с ней не стоят. Только что же она от меня скрывает, а?"
        - Нет, Альмарис, - спокойно ответил он.
        - Почему? - нахмурилась Рили, в висках молоточками застучал страх.
        - Ты красивая, ты знаешь? - девушка не ответила, и он продолжил. - У тебя кто-нибудь есть в Сарее? - первый министр решил пока принять ту правду, что она ему говорила.
        - Н-нет, - поколебавшись, ответила Альмарис, и тут самообладание оставило её - она поняла цель расспросов Ринала. - Я не поеду с вами в Монтар! - выкрикнула она в панике, девушке вовсе не улыбалось продолжить близкое знаком-ство с Риналом, потому что… потому что странным образом ей одновремен-но и хотелось этого. "Что за бред!" - Если вы думаете, я стану вашей очередной любов-ницей, вы очень ошибаетесь, милорд!
        Ринал негромко рассмеялся, кивнув на вторую дверь.
        - Там вторая каюта, можешь располагаться.
        Когда же она взялась за ручку, то услышала:
        - Кстати, почему ты думаешь, что я сделаю тебя своей любовницей? - по пра-вде говоря, первый министр ещё толком не определился, что будет делать с Альмарис. Но то, что так просто не отпустит эту странную девушку, знал то-чно. Как и то, что ни при каких обстоятельствах не обидит её и не сделает плохо.
        Альмарис рванула дверь и, переступив порог, хлопнула ею. Девушку душили бешенство и одновременно ужас.
        - Мразь, - процедила принцесса сквозь зубы, окинув каюту взглядом, и замер-ла.
        На кровати сидела её ровесница, девушка лет двадцати, большие фио-летовые глаза, окружённые пушистыми ресницами, словно излучали сияние, а длинные шелковистые волосы были цвета созревшей пшеницы. Простое светло-голубое платье очень шло ей, шею украшала нитка жемчуга того же цвета. Незнакомка молча смотрела на неожиданную гостью, и им однов-ременно в голову пришла одна и та же мысль: "Какая милая!" Они хором спросили:
        - Как тебя зовут?
        Блондинка смутилась, покраснев и опустив глаза, Рили неуверенно улыбнулась.
        - Альмарис Альварио. Можно просто Рили.
        - Ралина, - тихо ответила девушка, снова посмотрев на принцессу.
        "Ралина, сестра Роана", - вспомнила Тайрен'эни.
        - У тебя есть брат? - спросила она на всякий случай.
        - Есть, - кивнула Ралина.
        - Его зовут Роан, да? - девушка снова кивнула, и принцесса продолжила. - Он вместе с моим братом и сестрой поехали в Монтар, за тобой. Сэнди и Джарт решили помочь ему, пока я разбираюсь с делами отца.
        Ралина выглядела слегка ошарашенной такой добротой. Встав, она по-дошла к открытому окну.
        - Но я же сейчас не в Монтаре.
        - Мы плывём туда, разве нет?
        - Но Ринал может задержаться в столице…
        - Рано или поздно мы всё-таки доберёмся до Монтара, Ралина, и встретимся с твоим братом.
        - Я так хочу вернуться домой, - прошептала она. - Я устала быть вещью для удовлетворения желаний!
        По щеке Ралины скатилась одинокая слезинка. Альмарис стало жалко девушку, принцесса приблизилась к ней и обняла за плечи.
        - Ты вернёшься домой, Ралина, я уверена, - попыталась успокоить её Рили. - Сэнди и Джарт помогут нам.
        Пока они беседовали, принцесса ловила себя на том, что рассматривает Ралину, невольно восхищаясь нежной красотой собеседницы, каким-то детс-ким очарованием. Хотя девушка родилась в семье простого торговца, черты её лица были правильные, кожа гладкая, бархатистая, ровного светлого цве-та. Правда, фигурка Ралины ещё была по-девичьи худенькой, но в будущем всё обещало встать на свои места.
        Тайрен'эни удивилась бы, наверное, узнав, что Ралина думала пример-но то же самое о самой Альмарис, немало смущаясь своих мыслей. "О, боги, перестань глазеть на неё, что ты, красивых девушек не видела, что ли!" - та-кие мысли мелькали в голове Ралины.
        - Ралина, от Ринала возможно сбежать в Монтаре? - спросила вдруг Альмарис.
        - Не знаю. Там есть тюрьма, где содержатся арестованные, и я ни разу не слышала о побегах оттуда. Если ты говоришь о женщинах, которых привозил с собой Ринал… - девушка горько усмехнулась. - Кроме меня таких было всего две, и они не задержались долго в Монтаре. Ринал сам отправил их туда, откуда забрал. Пока что я живу у него дольше всех, - тихо за-ко-нчила Ралина.
        - И тебе нравится такое положение вещей? - негромко спросила принцесса, прис-та-льно глянув на неё.
        Девушка опустила глаза.
        - Я хочу вернуться домой, Рили.
        - Значит, тебе не всё равно, где быть и с кем, так? - улыбну-лась Альмарис. - Мне надо как-то остаться в Уркане, - она резко сменила тему, улыбка увяла на лице принцессы. - Я не могу ехать в Монтар, мне надо совершенно в другую сто-ро-ну!
        - Ринал так просто не отпустит тебя, Альмарис.
        - Почему ты так думаешь? - нахмурилась принцесса. Ей не понравилась убе-ждённость в голосе новой знакомой.
        - Потому что просто так он в Монтар девушек не возит.
        - О, боги, он что, такой страстный любитель женщин? - Альмарис раздра-жённо фыркнула.
        - У меня сложилось впечатление, что он кого-то ищет, - почти шёпотом отве-тила Ралина, опустив глаза. - Женщины из урканской знати его интересуют мало, за последние несколько недель… - она запнулась на мгновение, - я его единственная любовница. Особо Ринала интересуют приезжие. Две предыдущие девушки тоже откуда-то приехали, я слышала, их забрали прямо из порта.
        Принцесса знала про приезжих, более того, она знала, кого же ищет Ринал. Но последние слова первого министра, которые он сказал ей вслед, вдруг предстали в новом свете. "И почему ты думаешь, что я сделаю тебя своей любовницей?". Принцесса бессильно упала в кресло, страшась даже думать о возможном объяснении слов Ринала. "Он не знает, кто я такая! Не знает!" - Ралина, исподтишка наб-людавшая за Альмарис, позвала её:
        - Рили? Всё нормально?
        Тайрен'эни с трудом взяла себя в руки и выдавила улыбку.
        - Да, Ралина. Не знаю, что Риналу от меня понадобилось, я ведь из Келарии, не из Нимелии. Я из Сареи, и в Шулис приехала по делу.
        - А я не говорила, что первый министр интересуется исключительно приез-жими из другой страны, - Ралина покачала головой, не сводя с Альмарис вни-мательного взгляда.
        - Давай больше не будем гадать, - Рили нервно прошлась по каюте. - В любом случае я не горю желанием узнать, что Риналу от меня понадобилось, и воспользуюсь первой же возможностью, чтобы сбежать.
        Опустился вечер - дни в Келарии были короче, чем в Нимелии, - и де-вушки легли спать. Утром они позавтракали в соседней каюте, с Риналом. Завтрак проходил в молчании.
        - Рили, останься, - сказал вдруг первый министр, когда девушки поднялись из-за стола.
        "Начинается", - мрачно подумала Альмарис. Ралина молча вышла.
        - Я слушаю, милорд, - принцесса поджала губы.
        - Альмарис, - он успокаивающе улыбнулся. - Не надо злиться, я уверен, твои… дела в Ганоре могут подождать. Так откуда же ты всё-таки?
        - Я вам уже сказала.
        - Я ответил, что не верю.
        - Почему? - Рили в упор посмотрела на него, подавив невольную дрожь. - Милорд, если вы в чём-то меня обвиняете, так и скажите… - она осеклась, наткнувшись на пристальный взгляд серых глаз.
        Ринал молчал. "И почему же, интересно, я не верю ей, кто бы мне са-мому объяснил?
        - несколько раздражённо подумал первый министр. Аль-ма-рис вдруг ощутила осторожное прикосновение к мыслям - и тут же лё-гкая тошнота подтвердила её опасения. "Он пытается прочитать, что я ду-маю. Очень осторожно пытается, - принцесса сглотнула. - Чёрта с два у него получится", - вспомнилось выражение матери. Она твердила себе, что бо-ится ехать в Город, волнуется за родителей, и за дела отца в Ганоре - по лёг-кому вздоху первого министра она поняла, что выиграла
        - Альмарис по-пре-жнему остаётся дочерью торговца жемчугом.
        - Ты крепкий орешек, Рили, - пробормотал Ринал. - Но в Монтаре я всё узнаю.
        - Вы не узнаете ничего нового и интересного, - обронила Рили.
        - Посмотрим. Ты знаешь Дориана Кендалла? - неожиданно спросил он, без всякого перехода.
        - Слышала о нём, - осторожно ответила девушка. - Кто же в Келарии его не знает?
        Помолчав, Ринал выглянул из каюты и отдал какие-то распоряжения. Альмарис в напряжении ждала, что будет дальше. Отойдя к открытому окну, она прислушалась. Дверь открылась, кто-то вошёл. Зазвенели цепи - прин-цесса нахмурилась.
        - Добрый день, милорд, - услышала она голос Ринала. - Чудесная погода, не правда ли?
        - Ринал, я знаю, что ты не о погоде собираешься беседовать со мной, - резко ответил вошедший - принцесса вздрогнула, голос пробудил смутные воспоминания.
        - Вы правы, милорд. Вы по-прежнему упорно не желаете подписать отказ от наследования?
        - Да, я отказываюсь делать это.
        - Зря. Ох, зря, милорд…
        - Послушай, Ринал, чего тебе надо? Вся Келария, считай, принадлежит тебе, король марионетка в твоих руках, чего ты добиваешься? Трона?
        - Чего я добиваюсь, Кендалл, не твоё дело, - оборвал его Ринал. - Да, Келария моя, да, я практически управляю ей единолично, но пока есть король, и пока есть ты, страна никогда не будет моей полностью.
        - И чем же я тебе так мешаю, а?
        Альмарис рискнула оглянуться - разговор принимал интересный поворот. Ринал и Кендалл стояли у стола, напротив друг друга, упираясь рука-ми в гладкую поверхность, и обменивались яростными взглядами - они сло-вно забыли о присутствии девушки в каюте. У Рили появилась возможность получше рассмотреть пленника, и она вдруг совершенно чётко осоз-нала: Кендалл ей знаком. Альмарис встречалась с ним раньше, до приезда в Келарию.
        Принцесса медленно скользила взглядом по прищуренным глазам Дориана, плотно сжатым губам, по всей его напряжённой фигуре, не-вольно отмечая крепкие мускулы рук и спины - лохмотья рубашки едва при-крывали тело Кендалла. "Он похож на изготовившегося к нападению зверя", - неожиданно подумалось Рили. Но Ринал выглядел не менее опасным, практически не уступая по силе пленнику - под простой рубашкой из шёлка угадывались крепкие мышцы. Принцесса даже не удивилась, уловив некоторое сходство этих двух людей.
        Первый министр заговорил:
        - Мне нужна твоя страна, Кендалл, очень нужна, а для чего, я тебе не скажу. А пока есть ты, народ не примет меня в качестве следующего короля, что меня абсолютно не устраивает. Если ты перестанешь сопротивляться и откажешься от престола в мою пользу, народ успокоится и перестанет мутить воду, держа страну на грани мятежа! Ясно тебе, Кендалл?
        - Очень даже ясно, - процедил пленник сквозь зубы. - А теперь слушай, что я скажу. Я не позволю отнять у народа надежду, так же, как не позволю тебе дальше выжимать из Келарии все соки. Ты не добьёшься от меня согласия, равно как и клятвы верности, хоть живьём кожу с меня сдирай. Я не знаю, на кой тебе сдалась моя страна, почему ты положил на неё глаз, но я не отдам Келарию. У этой страны будет только один король, и это не ты, запомни, династия на мне не закончится, как бы тебе ни хотелось обратного. У тебя на пути я буду стоять всегда и везде.
        - Значит, война, да, Кендалл? - жёстко усмехнулся первый министр.
        - Да, Ринал.
        - Моё терпение не бесконечно, и твоё упрямство мне уже надоело. В Уркане ты не останешься, а поедешь в Монтар. Со мной. И там я душу из тебя выну, но добьюсь своего, уберу с моего пути.
        - Отлично. Я давно мечтал побывать в Монтаре, - издевательски ухмыльнулся Кендалл.
        Ринал скрипнул зубами и, распахнув дверь, приказал:
        - Стража! Увести его!
        - И что вы хотели мне показать данным разговором, милорд? - холодно осведомилась Рили, мельком глянув на уходящего Кендалла.
        И неожиданно обнаружила, что он тоже смотрит на неё. "А глаза у него карие", - некстати подумала принцесса. Улыбнувшись уголком губ, будто старой знакомой, Кендалл подмигнул и вышел вслед за стражей. Аль-ма-рис была немало озадачена поведением пленника.
        - Я? Ничего, Рили, - ответил Ринал. - Просто хотел посмотреть, знает Кендалл тебя или нет, как он отреагирует на твоё присутствие, - "Она вполне мо-жет быть одной из его друзей, очень уж нервно Альмарис ведёт себя…" - по-сетила неожиданная мысль.
        - Он даже не заметил меня, - пожала плечами Рили. - И потом, с какой стати ему интересоваться провинциалкой, да ещё и незнакомой?
        - Ошибаешься, Кендалл очень даже заинтересовался твоей персоной. Ему было любопытно, кто ты такая и что здесь делаешь, - небрежно обронил Ринал, наблюдая за реакцией девушки на свои слова.
        - Чтение мыслей, - Альмарис презрительно хмыкнула.
        - Да, - первый министр не видел резона скрывать очевидного.
        - Ну и зачем?
        - Вы действительно раньше не встречались, - он постарался убрать из голоса малейшие нотки разочарования или недовольства тем фактом, что его предположение не подтвердилось.
        Альмарис чуть не расхохоталась.
        - Вы что, думаете, я его шпионка? Милорд, я в столице была от силы раза два, и то, в далёком детстве, всю жизнь прожила в Сарее, каким, интересно, образом мы могли встре-чаться?
        - Не знаю, - задумчиво протянул Ринал. - Но это вполне возможно…
        - Я не намерена больше выслушивать эту чепуху, милорд, всего хорошего, - фыркнула Альма-рис и вернулась в соседнюю каюту.
        Первый министр сел на стул, задумчиво глядя вслед девушке.
        - Или ты очень хорошая актриса, Альмарис, или действительно не притво-ря-ешься… - пробормотал он. - Но вот проблема, я упорно не верю в послед-нее.
        Ему не хотелось применять к Альмарис особые методы узнавания правды - по какой-то неизвестной причине, первому министру было важно отно-шение к нему Рили. Жестокостью благосклонность девушки не завоюешь, а он собирался сделать всё возможное, чтобы настороженность Аль-ма-рис ис-чезла, и она сама ему рассказала, кто же она и откуда на самом деле. Даже вопрос Артефакта и Тайрен'эни пока что отошёл для Ринала на второй план - он, как мальчишка, оказался захвачен тайной, связанной с красивой девушкой. Первый министр весело усмехнулся. Будь он проклят, но ему это нравилось.
        - Рили, я слышала, Ринал с кем-то разговаривал? - спросила Ралина.
        - Он вызвал лорда Кендалла, и они поговорили, - принцесса хмыкнула. - Милорда Кендалла повезут в Монтар.
        Ралина вздохнула.
        - Бедный Кендалл…
        - Бедный Ринал, - усмехнувшись, возразила Альмарис. - Послушав их содержательный разговор, я всерьёз опасаюсь за судьбу Монтара, Ралина. Это ещё вопрос, кого жалеть, опасного пленника или не менее опасного министра.
        Девушки рассмеялись.
        - Ралина, идем, прогуляемся, - предложила Рили. - Когда мы будем в Уркане?
        - Думаю, завтра утром, - Ралина подошла к принцессе и взяла её под руку. - А насчёт прогулки идея хорошая.
        Через каюту Ринала девушки прошествовали, подчёркнуто не обращая на него внимания. Первый министр проводил их долгим взглядом, но ничего не сказал. День выдался солнечный, тёплый, они простояли на палу-бе почти до самого вечера. Возвращаясь обратно, они неожиданно услышали:
        - Ралина, - девушка остановилась, не поворачиваясь к нему. - Я жду тебя сегодня, после ужина.
        Ничего не ответив, Ралина закрыла за собой дверь. Альмарис молча расчёсывалась у зеркала, поглядывая на подругу. Сквозь деревья закатное сол-н-це заливало каюту жёлто-рыжими лучами, зажигая в светлых волосах Ралины золотые искорки. Она казалась вся наполненной светом, хрустальной розой. "Она сегодня никуда не пойдёт,
        - решила Рили. - Я просто не пущу её".
        - Ралина, - негромко позвала девушку принцесса. - Ты будешь спать здесь.
        - Но…
        - Никаких "но". Он не имеет на тебя никаких прав, ты ему не жена, Ралина, и даже не невеста.
        Девушка с сомнением покачала головой.
        - Я его официальная любовница, Рили, и ему не понравится, если я ослушаюсь.
        - Переживёт, - принцесса пожала плечами.
        Солнце зашло, девушки переоделись и собрались ложиться спать. Раздался стук в дверь и на пороге появился Ринал. Альмарис не дала ему ничего сказать.
        - Она останется здесь, милорд.
        - Альмарис, ты решила покомандовать на моём корабле? Или благородно занять место Ралины? - резче, чем надо, поинте-ресовался первый министр. - И каким тоном ты со мной разговариваешь?
        - Обойдётесь, - оборвала его Тайрен'эни, проигнорировав вторую часть вопроса. - И она, и я сегодня будем спать здесь, в нашей каюте.
        Ринал помолчал, разглядывая Альмарис.
        - Рили, я всё-таки мужчина, а Ралина красивая девушка, - собственно, первый министр настаивал из чистого упрямства - уж слишком его задела категоричность Альмарис, никто из женщин не осмеливался так с ним разговаривать. И потом… Ринал не имел обыкновения врать самому себе, и отрицать, что Рили ему нравится, не собирался. Другое дело, что он не мог, да и не хотел позволять себе воль-ностей по отношению к этой девушке - слишком серьёзно она ему нравилась, и первый ми-нистр рассчитывал, что Ралина отчасти поможет немного отвлечься.
        - Потерпите до Монтара, - поджала губы Альмарис. - Или до Уркана, там най-дутся желающие согреть вашу постель. А Ралина - не ваша собственность.
        - Как ты заговорила, Альмарис, - негромко произнёс Ринал, оглядев Рили с головы до ног прищуренными глазами. - Дочери купцов обычно не ведут себя подобным образом. Спокойной ночи.
        - Ну чего он ко мне пристал? "Не верю, не верю", - проворчала Тайрен'эни.
        Они легли, погасили свечи. Ралина прошептала в темноте:
        - Спасибо, Рили, - и добавила. - Знаешь, ты действительно не похожа на простушку-провинциалочку.
        - Ралина, и ты туда же, - вздохнула принцесса, но чувствовала она себя несколько виновато.
        "Я расскажу тебе, кто я, Ралина, но чуть позже".
        ГЛАВА 3
        Следующее утро встретило Рили приглушённым шумом толпы - она поняла, что галера стоит на якоре в порту Уркана. Принцесса хотела встать, но обнаружила, что золотоволосая головка Ралины удобно устроилась у неё на плече. Альмарис замерла, боясь пошевелиться и разбудить Ралину, её обуревали странные чувства. "Рили, она же твоя подруга!" - попыталась урезо-нить себя принцесса, потому что Тайрен'эни осознала, что её чувства подо-з-рительно не похожи на простые дружеские.
        - О, боги, я же Тайрен'эни, - пробормотала она. - И не могу влюбиться в девушку!..
        Ралина сонно зевнула и приподнялась на локте, посмотрев на подругу.
        - Мы уже в столице?
        Рили кивнула.
        - Интересно, как долго мы простоим здесь, - задумчиво произнесла принцесса, одеваясь.
        - Не знаю. Но не думаю, что слишком долго, - покачала головой Ралина. - Ринал не будет задерживаться в столице.
        Ринала не оказалось как в каюте, так и на галере. Но наличие молчаливых стражников перечёркивало все надежды Рили.
        - Зараза, так просто тут не удерёшь, - вздохнула она, разглядывая охрану. - Слишком много людей.
        - Что ты там говоришь, Рили?
        - Я говорю, что есть только единственная возможность сбежать, воспользовавшись отсутствием Ринала.
        - Альмарис, - Ралина неуверенно рассмеялась. - Ты же не волшебница.
        Принцесса улыбнулась и взяла девушку за руку. Прикрыв глаза, Тайрен'эни произнесла первые слова заклинания, которое отвело бы глаза гвар-дейцам, как вдруг резко замолчала, застыв на месте.
        - Рили, ты чего? - обеспокоено спросила Ралина.
        - Там Ринал, - прошипела принцесса, покрывшись холодным потом.
        "Всемогущие боги, заметил он или нет?" - в панике подумала девушка, а Ринал подходил к галере, слегка улыбаясь, и смотрел на Альмарис, отметив в очередной раз, как она хороша. За ним, как обычно, в сопровождении стражи, шёл Кендалл.
        - Рили, ты бледно выглядишь, - заметил первый министр. - Что-то случилось? Ты не заболела?
        От облегчения Альмарис едва устояла на ногах. "Не заметил. Хвала богам, не заметил!"
        - Н-нет, со мной всё в порядке, - она глубоко вздохнула. - Так значит, милорд, я теперь ваша пленница?
        - Почему пленница, Альмарис? Гостья, - возразил Ринал.
        Принцесса отвернулась. В этот момент мимо неё провели Кендалла. Прежде, чем спуститься на нижнюю палубу, он поднял голову и посмотрел на Рили. "Ну чего он так смотрит на меня, каждый раз, как мы встречаемся? - недовольно подумала принцесса, переведя взгляд на пристань. - Такое ощу-щение, что он видел меня раньше… - снова мелькнула мысль. - Только где? В Нимелии?.." - совсем растерялась Альмарис.
        - Но когда? Не припомню, чтобы он в Ферр приезжал, разве что я была сов-сем маленькой, - пробормотала Тайрен'эни.
        - Что ты говоришь, Рили? - спросила Ралина.
        - А? Ничего, так, мысли вслух. Вернёмся в каюту, Ралина, - принцесса вздохнула. - Мы сейчас отплываем.
        - Скажи, - поинтересовалась Ралина, когда они вошли к себе. - Почему ты испугалась, когда увидела Ринала? И как собиралась увести нас с га-леры, полной личной охраны первого министра?
        Альмарис метнула на закрытую дверь обеспокоенный взгляд.
        - Видишь ли, Ралина, - принцесса замялась, подыскивая правдоподобное объяснение. - Я немного занималась магией, совсем чуть-чуть, и не хочу, чтобы Ринал знал о моём увлечении.
        - Твой козырь, - улыбнулась девушка.
        - Да, - кивнула Рили.
        - Слушай, я давно хочу спросить, ты что, на самом деле умеешь дейст-вовать этой штукой? - Ралина показала на Ламирон.
        - Конечно, а ты думаешь, я ношу его для красоты? - улыбнулась Рили. - Хочешь посмотреть?
        Ралина несмело кивнула. Принцесса вытащила меч, в который раз восхитившись узким серебряным лезвием и причудливой вязью рун, и пару раз взмахнула им. Ламирон замелькал серебристой молнией. Ралина смотрела на подругу широко раскрытыми глазами. Они не слышали, как в каюту тихо зашёл Ринал и замер, осторожно прикрыв за собой дверь. Его взгляд не отрывался от меча в руках Альмарис, и в памяти вдруг отчётливо возникла картинка из книги - то же серебристое лезвие, замысловатая вязь гравировки, рукоятка без украшений. Меч Тайрен'эни, когда-то давно утерянный, потом вновь найденный. Как он мог оказаться в Келарии, у Альмарис?!
        - Рили, ты настоящий мастер! - восхищенно прошептала Ралина.
        - Спасибо, - Альмарис довольно улыбнулась и вложила меч в ножны. - Папа был хорошим учителем.
        - Я согласен с Ралиной, - девушки резко обернулись - Ринал стоял на пороге каюты и медленно хлопал в ладоши. - Интересно, зачем твой отец, простой торговец, научил дочь так великолепно владеть мечом? И откуда он сам знает все эти приёмы?
        Принцесса почувствовала слабость в ногах. "Он видел Ламирон".
        - Альмарис, можно тебя на минутку?
        Она молча вышла в соседнюю каюту и остановилась посередине.
        - Ты не перестаёшь удивлять, Альмарис, - Ринал обошёл девушку и встал перед ней. - Какие таланты ты скрываешь ещё, а?
        - Никаких.
        - Будем надеяться. Покажи меч, Рили.
        - Что? - напряглась Тайрен'эни.
        - Покажи меч, - негромко повторил Ринал, глядя ей в глаза.
        Она очень медленно вытащила Ламирон, стараясь не показывать тревоги. Ринал некоторое время молча изучал клинок, не касаясь его руками. Принцесса ждала.
        - Хм… - первый министр задумчиво прошёлся по каюте. "Откуда у неё Ламирон? Не может же быть, чтобы… чтобы она всё-таки оказалась той, кого я ищу!.. Я бы почувствовал, если она Тайрен'эни…"
        Девушка поспешно спрятала меч.
        - Кто ты, Альмарис, откуда приехала? - опять задал Ринал вопрос.
        - Я дочь торговца жемчугом из Сареи, милорд, я говорила. Пора бы запомнить.
        - Да? - Ринал прищурился. - Простая девушка с манерами благородной дамы? Владеющая мечом, который не должен быть у тебя? Альмарис, не надо врать.
        И снова она ощутила странное и непонятное чувство: она безумно боялась, что Ринал раскроет, кто она такая, и в то же время он притягивал, пристальный взгляд серых глаз вызывал у Рили дрожь. "Что происходит между нами? Что он за человек? Почему он мне не верит, ведь я ничем не отличаюсь от келарийских девушек! Или всё-таки отличаюсь?.."
        - Я не вру, - спокойно ответила Рили, но чего ей стоило это спокойствие!
        - Тогда как ты объяснишь вот этот меч, а? Как он оказался у тебя?
        - Обыкновенный меч, - Рили хорошо разыграла неуверенность, пожав плечами. - Мне дал его отец, когда я уходила.
        "Он знает, что Ламирон за меч. Плохо".
        - Отец? А не мать, Рили? - "Всемогущие боги, ну нельзя же до такой степени натурально притворяться! Может, она действительно говорит правду, а мне уже мерещится всякое в любых мелочах?.. Ничего себе, мелочи, меч Тайрен'эни у дочери торговца жемчугом!"
        - Я не знаю, почему вы мне не верите, милорд, но всё было так, как я сказала, - несколько резко произнесла принцесса.
        Ринал остановился за спиной девушки, она чуть не вздрогнула.
        - Моя дорогая леди, - вкрадчиво сказал он и положил руки на плечи Тайрен'эни - её словно пронзила молния, от прикосновения девушке стало жарко. Сам Ринал поймал себя на желании прижаться лицом к шелковистым локонам, вдохнуть их аромат - он с некоторым трудом заставил себя выкинуть из головы лишние мысли и сосредоточиться на деле. - Этот меч, Ламирон, последний раз находился у женщины, Тайрен'эни. Он был утерян, много лет назад, и снова найден, но не в Келарии, а в Нимелии. Муж-чина просто не может владеть им, не говоря уже об использовании. Может, всё-таки, скажешь правду, а?
        Она нахмурилась. "Он слишком много знает!" - мелькнула отчаянная мысль.
        - Оставьте меня в покое, милорд, - процедила Альмарис и хотела отойти, чтобы избавиться от тревожных ощущений, но Ринал держал крепко - ему самому очень не хотелось отпускать девушку.
        - Откуда у твоего отца этот меч?
        - Не знаю. Сколько себя помню, он всегда висел на стене в зале, а перед отъездом папа отдал его мне.
        - Твоя мать, Альмарис? Кто она?
        - Простая дочь галантерейщика!
        - Не нервничай, Рили, не надо.
        - Отпустите меня.
        - В Монтаре мне всё станет известно, Альмарис, - Ринал улыбнулся и отошёл - с неохотой, надо признать, и только потому, что ещё одна минута, и первый министр наделал бы глупостей.
        Проблема заключалась в том, что Альмарис вызывала у него чувства и желания, которые было очень сложно держать под контролем. Она нужна ему, всё равно в каком качестве, и нужна не запуганной или озлоблённой, а… любящей. Определение пришло внезапно, и слегка выбило Ринала из колеи. Ему требовалось больше времени, чтобы во всём разобраться.
        - Вы узнаете не больше, чем я вам рассказала, милорд, - поджав губы, ответила Альма-рис, едва сдержав вздох облегчения, и вернулась к Ралине.
        - Кажется, у меня серьёзные неприятности, - мрачно сказала Тайрен'эни и отошла к окну. - Только я не пойму, в чём он меня пытается обвинить?
        Ралина приблизилась к ней и обняла подругу, положив подбородок на плечо принцессы.
        - Ни в чём. Ему нужна жена, Рили, - негромко сообщила она.
        Девушка застыла. "Нет. О, боги, нет!"
        - Ралина, уж не думаешь ли ты… - слегка охрипшим голосом произнесла Альмарис, пытаясь совладать с паникой. Об этом мама её не предупреждала. И Ринал Кристен тоже ничего не говорил о том, что собирается жениться на принцессе.
        - Я ничего не думаю, Рили, я просто говорю то, что слышала.
        - От кого?..
        - Он сам как-то сказал. У него было хорошее настроение, я спросила, зачем ему вообще нужна, он ведь может получить любую женщину, какую захочет.
        - И… что он ответил? - против воли спросила Альмарис. Ей действительно стало интересно.
        Ралина невесело усмехнулась.
        - Сказал, я устраиваю его в первую очередь тем, что не буду пытаться требовать официального оформления отношений, и у меня нет родственников, желающих оказаться поближе к трону и быть связанными с королём кровными узами. Другими словами, ему не нужна алчная любовница, стремящаяся к власти через постель и кольцо на пальце. И ещё Ринал добавил, что уж если женится, то сам выберет жену, и уж точно она будет не из знатных дам Уркана. А ты первая за последние три недели, кого он везёт в Монтар.
        - Пусть мы обе ошибаемся, Ралина, - тихо ответила Тайрен'эни.
        - Я надеюсь, Рили.
        Они замолчали. Чувствуя тёплое дыхание подруги у щеки, принцесса потихоньку пришла в себя - ей было так хорошо ощущать рядом присутствие родного человека. Рили прикрыла глаза, наслаждаясь минутами покоя.
        Ночью Альмарис проснулась, и некоторое время смотрела в потолок, не в силах уснуть, потом встала, постаравшись не разбудить Ралину, и подошла к открытому окну.
        - Тиррелы с ним, заснуть снова я всё равно не смогу, - тихо пробормотала она, помянув местное странное ругательство, и перелезла через подоконник. Тиррелы были бесплотными тварями, умевшими проникать в душу человека и доводить его до безумия. Их умели вызывать только самые сильные волшебники. - Хоть подышу свежим воздухом.
        Ночь тут же окутала прохладой, на принцессе же была только тонкая ночная ру-башка и халат. Но девушка не обратила внимания на холод, занятая мыслями. Медленно прогуливаясь по палубе вдоль борта, она пыталась разобраться, что же её связывает с Ралиной, эта девушка произвела на прин-цессу сильное впечатление, и с каждым днём Ралина нравилась Альмарис всё больше.
        - Задери меня драконы, не хватало ещё влюбиться, - поёжилась прин-цесса. - И в кого! В собственную подругу!
        Альмарис остановилась и с тоской уставилась в тёмные воды реки.
        - Прекрасная ночь, не правда ли?
        От неожиданности Рили чуть не свалилась за борт. Обернувшись, она обнаружила, что рядом стоит Кендалл. Она отметила, что на сей раз рубашки на нём вообще не было, и неожиданно девушка смутилась - вид крепкого мужско-го тела вдруг взволновал её.
        - Что вы тут делаете? - вырвалось у неё.
        - Стою, дышу свежим воздухом, - он улыбнулся. - На нижней палубе ароматы не столь приятные, знаете ли, да и душновато там.
        - Как вы смогли подняться сюда? - принцесса подняла глаза и запретила себе смотреть куда-либо, кроме его лица.
        - Ринал хоть и следил за мной в Уркане, но не учёл изобретательности моих друзей. Отмычка - вещь незаметная кроме всего прочего, можно легко передать в толпе одним прикосновением, ну и остава-лось только воспользоваться ею при первом же удобном случае.
        - А стража?
        - Кроме меня среди гребцов нет опасных людей, а я прикован к веслу, - усмехнулся собеседник Рили. - Тем более, после целого дня ворочанья тяжеленного весла я должен спать мёртвым сном. Стража и удалилась последо-вать моему примеру. И вот я здесь.
        - Понятно, - Рили кивнула, искоса поглядывая на Кендалла - она не смогла отказать себе в удовольствии полюбоваться на него.
        - Как тебя зовут? - спросил он.
        - Рили Альварио из Сареи, - ответила девушка.
        - Врёшь, леди Альмарис Орнелис, наследная принцесса Нимелии, - негромко сказал вдруг он.
        - Что?! - Тайрен'эни онемела.
        - Я был в соседней стране, в Ферре, когда тебе было лет восемь. Я разговаривал с твоими родителями, как вдруг в комнату влетела черноволосая девочка, растрёпанная, сердитая, и начала жаловаться на Сэнди. Помнишь, как нас знакомили?
        В голове Рили словно что-то щёлкнуло, и она вспомнила ту встречу. Принцесса прищурилась.
        - Вы были вместе с королём Келарии.
        - А ты очень непосредственно показала на меня пальцем, - Кендалл улыбнулся.
        Альмарис смутилась.
        - Я тогда была ребёнком, - пробормотала она.
        - И очаровательным, - усмехнулся Дориан. - Кстати, что делает наследница Нимелии в Келарии, на галере Ринала, да ещё инкогнито, насколько я понимаю?
        - У меня здесь дела, - кратко ответила Рили.
        - И какие же, если не секрет?
        - Это касается только меня.
        - Весьма категоричный ответ, я теряюсь в догадках.
        - Милорд, вреда Келарии моё присутствие не принесёт.
        - Даже так? Ну тогда я тем более должен знать.
        - Я не скажу, - покачала головой Альмарис, покосившись на дверь каюты Ринала.
        Кендалл заметил её взгляд и кивнул.
        - Я понял. Слишком много лишних ушей, да?
        - Да.
        - Ясно. А кто такая Сэнди?
        - Моя двоюродная сестра, Сэнди Орнелис, - ответила принцесса. - Мама в детстве называла её Чертёнком, с тех пор к ней так и привязалось это прозвище.
        - У тебя ещё брат есть, если я правильно помню.
        - Ага, - согласилась Рили - врать не имело смысла.
        - И в какой части Келарии находятся сейчас твои родственники? Не смотри так на меня, я уверен, леди Кристен ни за что не отпустила бы дочь од-ну в незнакомую страну.
        - Они… направляются в Монтар, - поколебавшись, ответила Рили. - Собираются помочь од-ной девушке. Нам пришлось разделиться.
        - Ты интересный человек, Альмарис, - он неожиданно обнял её и осторожно прижал к себе. - Но не стоит разгуливать по ночам в одной ночной рубашке. В Келарии холоднее, чем в Нимелии, даже летом.
        - Вам не кажется, что вы позволяете себе лишнее? - заметила принцесса, однако не отстранилась.
        Она не стала заострять внимания на том, что на Кендалле из одежды были одни штаны. И потом, ей действительно стало теплее. Только Рили пришлось подавить в зародыше желание провести ладонью по мускулистой груди собеседника.
        - Не более чем можно по отношению к красивой девушке, - невозмутимо отозвался Кендалл.
        Рили улыбнулась, но ничего не ответила. Всё происходящее казалось невероятным, и Тайрен'эни несколько растерялась. Они стояли молча, однако тишина не была натянутой, Альмарис даже удивилась. В Ферре между ней и её друзьями всегда существовала незримая граница, связанная с титу-лом, и Альмарис такое отношение к собственной персоне чрезвычайно раз-дражало. Свободно она себя чувствовала только с Джартом и Сэнди. "Где их сейчас носит? - с грустью подумала Рили. - И когда я их ещё увижу…"
        - О чём загрустила, Альмарис? - услышала она тихий голос.
        - По друзьям скучаю. Я не знаю, где Чертёнок с Джартом сейчас, и когда мы встретимся.
        - Ты обязательно найдёшь их, Рили, я уверен.
        - Буду надеяться, - принцесса вздохнула и неожиданно зевнула.
        - Прости, - спохватился Кендалл. - Ты, наверное, спать хочешь, а я тебя держу.
        - Да, я нечасто гуляю по ночам, - чуть улыбнулась Рили и выскользнула из его рук - с некоторым сожалением, надо признать. - Спокойной ночи, милорд.
        - Спокойной ночи. Ты придёшь завтра?
        Рили внимательно посмотрела на него.
        - Вам хочется снова меня увидеть?
        - Да, - просто ответил Дориан.
        Принцесса улыбнулась.
        - Хорошо, я приду.
        Когда она подошла к окну, то неожиданно для самой себя обернулась: Кендалл стоял у борта и смотрел на неё. Альмарис почувствовала румянец на щеках и поспешно вернулась в каюту. Взгляд Дориана затронул в её душе что-то, отчего сердце забилось быстрее, и Рили потом ещё долго не могла уснуть, вспоминая ночную встречу.
        Утром Альмарис поинтересовалась у подруги, сколько плыть до Монтара.
        - Дней пять, - ответила Ралина. - Кстати, Рили, мне приснилось или ты куда-то выходила?
        - Мне просто не спалось, и я немного постояла у окна, - успокоила её Рили.
        - А, - задумчиво кивнула Ралина. - Альмарис, а у тебя кто-нибудь есть в Сарее?
        - Нет, - покачала головой принцесса. - Отец с матерью предоставили мне полную свободу выбора, не желая навязывать мужа. Но в Сарее мужчин привлекало… дело отца, а не я сама, - усмехнулась Тайрен'эни. - Мне же не очень нравится невнимание к моей персоне.
        - Ни за что бы не поверила, что ты не нравишься мужчинам. Ты такая красивая…
        Ралина смутилась и замолчала, покраснев. Альмарис улыбнулась, глядя на подругу.
        - Знаешь, Ралина, я вовсе не горю желанием выходить замуж. Мне пока и одной хорошо.
        Вечером Ринал пригласил девушек на ужин. Когда они поели, он вдруг сказал:
        - Даю вам на размышление два часа. Решайте, кто из вас сегодня останется со мной. И лучше бы вам, дамы, не показывать своё упрямство, - Ринал в упор посмотрел на Рили.
        У неё сложилось впечатление, что это была своего рода проверка. Принцессе слабо верилось, что Ринал так уж не может пару ночей обойтись без женщины. Только Рили не догадывалась о том, что интерес к ней Ринала уже не ограничивался просто желанием разобраться, где правда, а где ложь. Ес-ли бы принцесса знала, что вот уже вторую ночь подряд снится первому ми-нистру, она, наверное, десять раз подумала бы, прежде чем задевать Ринала.
        Альмарис ответила холодным взглядом, в котором сквозило пре-зрение, и молча встала, вслед за принцессой ушла и Ралина. В их каюте Рили уже не сдерживала своих чувств и от души выругалась.
        - Рили, не надо так злиться, - спокойно произнесла Ралина. - Я пойду к Риналу. В конце концов, это в некотором роде моя обязанность.
        - Не говори ерунды, - сердито отозвалась Альмарис. - Я не могу видеть, как эта скотина использует тебя, как вещь!
        - Рили, милая, но если так оно и есть, то ничего не поделаешь. Я не могу допустить, чтобы ты сегодня пошла к нему вместо меня.
        - Почему? Чем я хуже тебя? - но в душе принцесса почувствовала смесь облегчения и к собственной тревоге, некоторого сожаления. "О, боги, да что происходит?! Почему меня так тянет к Риналу?!"
        - Ринал - не самый лучший претендент на первую ночь с мужчиной для девушки, - негромко сказала Ралина, пристально глядя на подругу. - Я права?
        Альмарис смешалась.
        - Как… ты догадалась, что я ещё… девушка? - пробормотала принцесса, теребя рукав платья.
        - Это видно, Рили, - Ралина улыбнулась.
        - Ладно. А разве у меня есть выбор? Рано или поздно это всё равно случится, если Ринал везёт меня в Монтар, - с горечью ответила Альмарис. - У него нас-чёт меня вполне определённые намерения, насколько я понимаю.
        - Есть один человек, Рили, кто может тебе помочь, - глаза Ралины хитро блеснули. - Некий Дориан Кендалл.
        Принцесса уставилась на подругу, но её сердце забилось чаще.
        - Боги с тобой, Ралина! - смогла выговорить она. - При чём здесь лорд Кендалл? Во-первых, он такой же пленник, как я, во-вторых, чем же он может помочь?
        Рили решила пока не говорить про ночную встречу, слишком многое тогда пришлось бы объяснять, или опять врать.
        - Я уверена, Кендалл остаётся пленником только потому, что ему это выгодно. Так он может без проблем попасть в Монтар. А помочь тебе он может… ну, например, сбежать от Ринала.
        - Ралина, ты фантазёрка, - покачала головой девушка. - Ну посуди сама, с какой стати Кендалл будет интересоваться судьбой какой-то дочери торговца жемчугом из провинциального городка?
        - Ага, дочери купца, ведущей себя, как благородная леди, - небрежно обронила Ралина, подходя к двери. - Как принцесса в изгнании. Спокойной ночи, Рили, приятных снов.
        Тайрен'эни некоторое время смотрела на закрытую дверь, потом встала и задула свечи. Она не хотела, не могла думать о том, что происходит в соседней каюте, и чего было больше - злости или сожаления, она не могла ска-зать. Всё слишком запутано. Желание спать у принцессы пропало, переодевшись в ночную рубашку, она села на кровать, прислонившись к спинке и закрыв глаза.
        - Ралина, друг мой, если бы ты знала, как мне сейчас плохо! - негромко сказала она в темноту.
        Вдруг ей послышался неясный шорох: она открыла глаза, оставаясь на месте.
        - Доброй ночи, Рили, - Кендалл подошёл к девушке.
        - А если бы в каюте кто-то был, кроме меня?
        - Я бы не стал заходить, и просто подышал свежим воздухом, - улыбнулся он.
        Альмарис встала и прошлась по каюте, обхватив себя руками.
        - Вы ведь узнали меня ещё тогда, на площади, - неожиданно сказала принцесса.
        - Да, - согласился он. - И мне стало интересно, что ты тут делаешь, в Келарии.
        Рили не ответила, с тоской покосившись на дверь в соседнюю каюту. Вздохнув, девушка села на диван.
        - Альмарис, - Кендалл сел рядом. - Можно тебя кое о чём спросить?
        Его рука легла на плечи принцессы - она не отстранилась. Помедлив, девушка кивнула.
        - Почему ты так беспокоишься о Ралине?
        Рили напряглась.
        - Она мой друг.
        - Хорошо, я больше не буду затрагивать этот вопрос, - Кендалл подметил, что у неё нет желания обсуждать данную тему. - Альмарис, хочу попросить те-бя об одной услуге, - Кендалл аккуратно убрал ей за ухо прядь волос.
        - Какой? - настороженно поинтересовалась Тайрен'эни, искоса посмотрев на собеседника. Его неожиданно ласковое прикосновение вызвало у неё дрожь.
        - Мне нужен план особняка Ринала в Монтаре, хотя бы примерный.
        - Только по этой причине вы пришли ко мне? - Рили поджала губы, чувствуя странное разочарование.
        - Нет, - Кендалл улыбнулся и привлёк её к себе. - План - всего лишь повод для встречи с тобой, Альмарис.
        Принцесса не возражала против его действий, чувствуя себя очень уютно в его объятиях.
        - Ну хорошо. Допустим, я достану план. Каким образом я передам его вам?
        - Я найду способ, - Кендалл задумчиво перебирал чёрные локоны Рили, вдыхая их лёгкий цветочный аромат.
        - Почему бы вам не поручить это друзьям? Или в Монтаре у вас их нет?
        - В Монтаре, но не в особняке, Рили. А я буду коротать время в темницах, как думает Ринал, и мало что смогу увидеть.
        - Вам что, нравится играть с Риналом в кошки-мышки? - тихо спросила Рили. Мысль о том, что Кендалл будет во власти Ринала, очень беспокоила девушку, ей не хотелось такого поворота событий.
        - Почему ты так считаешь?
        - Потому что вы могли сбежать ещё в Уркане, у вас же там много друзей, там проще укрыться от Ринала. Народ нуждается в вас, а вы, милорд, вместо того, чтобы устроить хорошую встряску первому министру, переворот, напри-мер, находите удовольствие в сидении по разным подземельям и темни-цам! А какого тиррела, спрашивается, вы разозлили Ринала до такой степени, что он повёз вас в Монтар? Вы знаете, что он может там сделать с вами? - она едва сдерживалась, чтобы не повысить голос.
        - Не надо так волноваться, Альмарис, - Кендалл улыбнулся. - Ты умная де-вушка, подумай сама. Король - не более чем марионетка, сместить его ничего не стоит. А Ринал - гораздо опаснее и хитрее. Чтобы убрать его, надо дей-ст-вовать очень осторожно, и ни в коем случае не напрямую. У министра мо-гу-щественные друзья, он сам очень хорошо знает магию, и поэтому мне надо для начала попасть в Монтар, и начинать действовать оттуда, чтобы лишить его поддержки. Единственный путь попасть туда и не вызвать подозрений, это прибыть в качестве пленника.
        - Ринала оставьте мне, милорд, - негромко ответила Рили, глядя в сторону. - Не спрашивайте ни о чём, я всё равно не скажу. Но он для вас слишком опасен.
        - Тебя кто-нибудь ждёт в… дома? - неожиданно поинтересовался Кендалл.
        - Да чтоб вас всех, почему вас так интересует это! - возмутилась Рили и резко встала. - Какая вам разница?
        Она подошла к окну, её собеседник тихо рас-смеялся.
        - И всё-таки, Рили?
        - Нет, не ждёт меня никто! Я не замужем, и не собираюсь в ближайшее время! - сердито отозвалась она, не поворачиваясь.
        - Ну не злись ты так, Альмарис, - девушка почувствовала его руки на плечах. - Просто вопрос невольно возникает, когда я вижу красивую де-ву-шку. И, думаю, не только у меня одного.
        - Вам бы о собственной судьбе подумать, а не о красивых девушках, - буркнула принцесса.
        - Альмарис, - тихо позвал Кендалл.
        Поколебавшись, принцесса повернулась к нему. Ей вдруг в голову пришла неожиданная мысль: "Интересно, как хорошо он целуется?.."
        - Да, милорд? - так же тихо ответила она.
        Дориан обхватил её лицо ладонями и осторожно коснулся губ, гото-вый в любой момент отпустить девушку, но Рили не отстранилась. И хотя это был её первый настоящий поцелуй, она не чувствовала ни смущения, ни неуверенности. Ей вдруг захотелось, чтобы Дориан не отпускал её как можно до-льше, и девушка крепче прижалась к нему, обняв за шею. Она забыла, что ря-дом Ринал, что они оба пленники - ей было просто хорошо. Когда Кендалл наконец отпустил Альмарис, она некоторое время стояла, молча прислонившись лбом к его груди и пытаясь успокоить сердце, стучавшее, как сумас-ше-дшее, потом посмотрела на него.
        - Мне всегда казалось, что та наша первая встреча не случайна, Рили, - сказал Дориан немного охрипшим голосом, глядя ей в глаза.
        Губы девушки тронула слабая улыбка.
        - Может, ты и прав, - легко согласилась она, в голову неожиданно пришла мысль о вы-боре. "Мама говорила, я пойму, когда встречу…" - Но я рада, что мы оказа-лись на одном корабле.
        - Мне пора идти, - Кендалл обнял её, на мгновение прижав к себе. - Мы увидимся завтра?
        - Да, - она кивнула. - Будь осторожен, Дориан.
        Было так легко назвать его по имени.
        - Конечно, родная, - он улыбнулся на прощанье и через окно вылез на палубу.
        Альмарис медленно опустилась на кровать, пытаясь совладать с волнением, и хоть чуть-чуть успокоиться. Она до сих пор ощущала прикосновение рук Кендалла, слышала его тихий голос, чувствовала его губы на своих губах.
        - Давай-ка спать, - пробормотала она, обращаясь к себе. - Утром обо всём подумаешь.
        Расчесавшись, она забралась под одеяло и почти сразу уснула.
        Утром Рили проснулась от скрипа открывающейся двери и резко села на кровати.
        - Ралина?
        - Ты уже не спишь, - девушка улыбнулась.
        - Ралина, как ты? - Альмарис встала и подошла к подруге.
        - Не беспокойся, Рили, я в порядке. А вот ты выглядишь слегка не выспавшейся, - Ралина хитро прищурилась. - Мысли одолевали?
        Принцесса встревожилась. Неужели они громко разговаривали ночью?.. Альмарис молча переоделась, ничего не ответив.
        - Ринал ничего не говорил обо мне? - спросила наконец она.
        - Он… во сне произносил твоё имя, - девушка опустила глаза.
        Рили вздрогнула.
        - Альмарис, ты должна ему помочь, - неожиданно произнесла Ралина.
        - Кому? - удивилась Тайрен'эни. Она чуть не подумала, что подруга говорит о первом министре.
        - Ты должна помочь лорду Кендаллу.
        - Боги с тобой, Ралина, я такая же пленница!
        - Рили, я знаю, я чувствую, ты можешь. Обещаешь? - Ралина заглянула подруге в глаза. - Пожалуйста, Альмарис.
        - Ну хорошо. Если… если представится возможность, я помогу лорду Кендаллу.
        - Спасибо, - девушка обняла принцессу.
        Ближе к обеду Ринал снова выразил желание пообщаться с Альмарис. Сердце ёкнуло, но ей ничего не оставалось, как согласиться.
        - О чём вы хотите поговорить со мной на этот раз? - осведомилась девушка, присев на краешек кресла.
        - Рили, ты слышала когда-нибудь о Тайрен'эни? - спросил Ри-нал, остановившись перед ней.
        - Смутно. Это где-то в Нимелии, да? - сердце на мгновение сжалось от страха, но она никак не показала, что данная тема её волнует - первый министр следил за ней очень внимательно.
        - Южнее. В Херим Амире. Там находится некий Артефакт, который и охраняет Тайрен'эни.
        Рили нахмурилась.
        - Зачем вы мне это рассказываете?
        - Ламирон долгое время был утерян, но потом одна из Тайрен'эни нашла его, - не ответив, продолжил Ринал, не сводя с неё пристального взгляда, - с тех пор меч обязан передаваться по наследству от матери к дочери. Рили, как он мог оказаться у тебя?
        - Откуда я знаю. Спросите моего отца.
        - Нам осталось плыть два дня, Альмарис, - улыбнулся Ринал. - На утро пятого дня мы будем в Монтаре.
        - Вы мне угрожаете? - поджала губы Рили.
        - Нет, что ты. Я всего лишь даю тебе время и возможность подумать и рассказать всё самой.
        - Мне нечего рассказывать, - отрезала Альмарис. - Это всё, что вы хотели сказать, милорд?
        Казалось, Ринал колебался, потом кивнул. Он ничего не мог с собой поделать, в присутствии девушки его охватывало нездоровое желание задавать вопросы, пытаясь удовлетворить собственное любопытство в отношении этой барышни, тем более что Альмарис оказалась просто кладезем загадок. Ос-тавшись один, первый министр долго размышлял, меряя шагами каюту, и в конце концов, принял решение о дальнейшей судьбе Рили, зная единственный способ заставить её остаться рядом.
        Рили вернулась к подруге. До вечера она коротала время в беседе с Ралиной. Принцесса поймала себя на мысли, что с нетерпением ждёт ночи, и в то же время не хочет, чтобы Ралина уходила к Риналу. "Сожри меня тиррел, что со мной творится?" - с тоской подумала она, глядя на заходящее солнце.
        - Ралина… - Тайрен'эни замялась. - Может, ты всё-таки не на всю ночь уйдёшь?
        - Рили, родная, я бы рада, - девушка чуть грустно улыбнулась. - Но ты же понимаешь, это не в моей власти.
        Принцесса кивнула, наблюдая, как Ралина расчёсывается.
        - Спокойной ночи, - она подошла к Альмарис и вдруг неожиданно легко поцеловала подругу в губы. - Не грусти, Рили, всё будет хорошо.
        Альмарис в оцепенении смотрела вслед ушедшей Ралине, её одолевали противоречивые чувства.
        - Чтоб мне пропасть, - пробормотала она, пройдясь по каюте и обхватив себя руками.
        - Я сойду с ума на этой галере, а до Монтара плыть ещё сутки!
        Тревожное чувство подсказывало, что завтра случится что-то непоправи-мое, и ничего уже нельзя будет поделать. Рили остро нуждалась в помощи, но её неоткуда ждать: друзья далеко, а близкая подруга - такая же плен-ница.

…Кендалл появился после полуночи, застав Рили в мрачном настроении.
        - Что случилось, Альмарис?
        Она села на окно, прислонившись спиной к раме.
        - Ты поможешь? - тихо спросила принцесса, не сводя с него взгляда.
        - Конечно, Рили, только скажи, как? - Кендалл остановился рядом с девушкой.
        - Не знаю. Пока не знаю. Но в Монтаре мне может очень скоро понадобиться помощь.
        - Почему?
        - Я не жажду в один прекрасный день проснуться женой Ринала, - резко ответила Тайрен'эни.
        - Женой? - Кендалл нахмурился. - Он говорил с тобой о свадьбе?
        - Ещё нет, но дал понять, что это вполне возможно.
        - Ты не можешь ему сказать, кто ты на самом деле?
        - Нет, - Альмарис покачала головой. - Это исключено.
        - Но даже если это случится, твои родители могут не признать этого брака, - задумчиво предположил Дориан.
        - Ты не понимаешь, я вообще не могу выйти за него замуж… - Рили запнулась. - Он не тот, кого… я выбрала.
        Кендалл с недоумением глянул на девушку.
        - Прости, я не совсем понимаю тебя, - осторожно сказал он.
        - Наследная принцесса Нимелии выходит замуж за того, кого выберет её сердце, - тихо ответила Рили. - Она и будущий муж связаны, и когда они встре-чаются, наследница сразу понимает это.
        - Положение избранника имеет какое-то значение?
        Принцесса снова покачала головой.
        - Нет. Он может быть кем угодно, но если судьба связала его с наследницей, они рано или поздно встретятся.
        - Странно это, и непонятно, - протянул Дориан.
        Рили промолчала. Она не могла сказать, что роль судьбы играет Артефакт.
        - Чувства что-нибудь значат в выборе наследницы?
        - Н-не знаю, - Альмарис неуверенно посмотрела на него. - Мама очень мало рассказывала обо всём этом.
        - То есть, если бы я сделал тебе предложение, ты бы сказала "нет"? - прямо спросил Кендалл.
        Принцесса смутилась, её щёки запылали румянцем.
        - Почему ты заговорил об этом?
        - Ты мне нравишься, Рили, - ответил Кендалл, и провёл ладонью по её щеке.
        Девушка растерялась окончательно.
        - Дориан, наследницы ещё никогда не выходили замуж за… правителей другой страны. Я ничего не могу сказать, извини…
        - А что тебе сердце подсказывает? - тихо спросил Дориан.
        Покосившись на него, Альмарис отошла в сторону.
        - Дориан, у тебя кто-нибудь был… раньше? - вместо от-вета спросила принцесса.
        - Нет, - он покачал головой. - Как это ни странно, но мне очень крепко врезалось в память личико юной наследницы Нимелии.
        Рили ошарашено уставилась на собеседника.
        - Ты ждал, пока я вырасту?.. - смогла наконец выговорить она.
        - Может быть, - Дориан улыбнулся.
        - О, боги, я не понимаю, - она прижала кончики пальцев к вискам. - Я не понимаю, что происходит! - Рили жалобно посмотрела на него. - Почему мама так мало рассказала?
        - А что тебе сердце говорит, Альмарис? - повторил Кендалл мягко, приподняв её голову за подбородок.
        Она неуверенно улыбнулась.
        - Что ты меня снова поцелуешь, - прошептала девушка. - И я не буду против.
        - Ох, что ты со мной творишь, родная, - пробормотал Дориан, наклонившись к ней.
        Принцесса снова потеряла ощущение времени, растворившись в чувстве нежности и теплоты. Ей уже не надо было прислушиваться к себе в по-и-сках ответа на происходящее, она и так знала, что означает появившаяся уве-ренность в том, что их встреча с Кендаллом - не случайна. "Значит, вот что та-кое выбор, - мелькнула мысль. - Не зря Дориан запомнил меня ещё ребён-ком…" Девушка нехотя отстранилась.
        - Тебе пора идти, - тихо сказала она. - Могут заметить, что тебя нет на месте.
        - Я помогу тебе, Альмарис, - ответил Кендалл. - Какая бы помощь ни понадобилась, я приложу все усилия.
        Рили грустно улыбнулась.
        - Дориан, ты же сам пленник.
        - Ненадолго, - он пристально посмотрел в глаза принцессе.
        Тайрен'эни кивнула.
        - Я подумаю, как тебе можно помочь, - задумчиво произнесла она.
        Кендалл вопросительно изогнул бровь.
        - У меня есть… определённые способности, - снова улыбнулась Рили. - Иди, Дориан, скоро рассвет. До завтра.
        Оставшись одна, Альмарис медленно опустилась на кровать, в мыслях царил лёгкий беспорядок.
        - Я ведь не могу ошибаться, правда? - пробормотала она, спрашивая неиз-вестно кого. - Я же Тайрен'эни…
        Рили заснула быстро, хотя ей казалось, размышления вовсе не дадут сомкнуть глаз. Она проснулась сама, и только оделась, как появилась Ралина. Захлопнув дверь, девушка прислонилась к ней и сказала:
        - Альмарис, Ринал ждёт тебя. Он… он хочет сообщить тебе что-то.
        В её больших фиолетовых глазах читалось беспокойство, и Тайрен'эни насторожилась.
        - Ралина, ты знаешь, что он хочет мне сказать?
        Она покачала головой. Слишком поспешно, подумала Рили.
        - Хорошо, я пойду, - принцесса накинула плащ и подошла к двери.
        - Альмарис, я боюсь за тебя! - Ралина вдруг всхлипнула и обняла подругу. - Пожалуйста, останься!
        - Ралина, ну что ты, - Альмарис погладила светловолосую головку.
        - Я не хочу, слышишь, не хочу, чтобы ты стала его женой, я не отдам тебя ему! Рили, только не ты!
        - Родная, успокойся, я сама не хочу выходить за него замуж, и сделаю всё, чтобы не допустить этого.
        Ралина подняла заплаканное личико.
        - Рили, мне страшно! - прошептала она.
        - Я справлюсь, - улыбнулась принцесса, и, повинуясь минутному импульсу, коснулась губ девушки. - Возвращаю поцелуй, Ралина.
        Мягко отстранив удивлённую Ралину, Рили вошла в соседнюю каюту. Ей тоже было страшно, но признаваться в этом не хотелось никому, даже подруге.
        - Вы снова хотели поговорить со мной, милорд? - прохладно осведоми-лась Тайрен'эни.
        Ринал, заложив руки за спину, некоторое время пристально рассмат-ривал Альмарис, спрашивая себя, правильно ли поступает. "В конце концов, не-обязательно же делать её женой… - первый министр поймал взгляд глубоких зелёных глаз, в которых прочитал тревогу и решимость. - Нет, она не нужна мне сломленной и безвольной. И я не хочу её терять, или отдавать кому-то другому. Неважно, связана она с Артефактом или нет, но Рили мне нужна рядом, каждый день, каждую минуту. И потом, остаётся открытым вопрос, откуда у неё Ламирон".
        - Рили, завтра утром мы приедем в Монтар. Я подумал и решил, что женюсь на тебе. Ты подходишь на роль будущей королевы Келарии, ты красивая, у тебя есть характер, и, кроме того, ты мне просто нравишься, как женщина. А, поскольку ты станешь моей женой, оружие тебе не понадо-би-т-ся. Отдай меч.
        Слушая эти слова, Рили поймала себя на том, что ждала их, и ей стало так страшно, как никогда до этого. Её пугала не сама мысль о свадьбе с Риналом, а… собственная внутренняя готовность к этому, какое-то странное спо-койствие. "О, боги, что происходит?! - в панике подумала она, невольно вспомнив Дориана и их волнующие ночные встречи. - Почему меня одновременно тянет к двум совершенно разным людям?..
        - Это могло ничего не зна-чить, но могло быть и тревожным знаком, что Артефакт утрачивает кон-троль над Тайрен'эни и её жизнью. Последняя фраза Ринала вырвала её из задумчи-вости, заставив вернуться в реальность. Девушка судорожно стис-нула руко-ятку меча под плащом.
        - Что?
        - Отдай. Мне. Меч, - повторил раздельно Ринал, глядя ей в глаза. - Или… он имеет для тебя какую-то ценность? - это был провокационный вопрос.
        - Это меч отца, - сквозь зубы процедила Рили, не поддаваясь на прово-кацию. - И он дорог мне как память о доме!
        - Альмарис, лучше по-хорошему отдай Ламирон. Он тебе не пригодится, ты же понятия не имеешь, как пользоваться его магией.
        Сглотнув, Рили вытащила клинок и, положив его на вытянутые руки, в упор посмотрела на Ринала.
        - Он тебе нужен - возьми его сам.
        Тайрен'эни знала, что Ламирон защищается по-своему, Ринал просто не сможет дотронуться до него. Министр задумчиво разглядывал девушку, поглаживая подбородок.
        - Почему ты думаешь, что я не смогу его взять?
        Не дождавшись ответа, Ринал вдруг протянул к серебристому лезвию палец, и Ламирон, поднявшись с ладоней принцессы, окутался полупрозрачной дымкой с мерцающими сероватыми звёздочками. Волшебник улыб-нулся.
        - Вот и всё, Рили.
        Девушка задохнулась - спазм сжал горло, лишив возможности сде-лать глоток воздуха, на глазах выступили слёзы, а во рту почувствовался солоноватый привкус крови. Не ответив Риналу, Альмарис резко развернулась и чуть ли не бегом вернулась в свою каюту.
        - Ралина, помоги мне, - задыхаясь, прошептала принцесса, стерев струйку крови из носа.
        - О, боги, что с тобой, Рили?! - Ралина не на шутку перепугалась.
        - Мне плохо, - она упала на кровать. - Ринал забрал меч!
        Принцесса закашлялась. Ралина села рядом, убрав пару чёрных локонов со лба подруги.
        - Что я могу сделать для тебя? - с тревогой спросила она Тайрен'эни, не спрашивая, почему потеря меча так повлияла на неё.
        - Мокрую тряпку на лоб. Налей воды из графина, пожалуйста, в эту тарелку, - Ралина выполнила просьбу. Рили направила палец на миску - вода превратилась в мелко наколотый лёд.
        - И лучше с тем, что на тарелке, - слабо улыбнулась Альмарис.
        - Ох, я забыла, что ты знаешь магию, - улыбнулась в ответ Ралина. - Сейчас всё сделаю.
        Прикрыв глаза, Тайрен'эни погрузилась в полузабытье, ощущая блаженную прохладу льда на лбу и чувствуя, как восстанавливается дыхание. Ралина тихо вышла. В душе принцессы оставалась на-тянутая струна, готовая лопнуть в любой момент - стоит лишь Риналу что-то сделать с Ламироном. А Рили не сомневалась, заполучив меч, министр не преминёт заняться им вплотную. Принцесса очень хотела знать, что же сде-лал Ринал с Ламироном, отчего ей стало так плохо. Её размышления прервал звук открывшейся двери.
        - Ралина? - Альмарис открыла глаза и приподнялась на кровати.
        - Рили, тебе плохо? - Ринал нахмурился и приблизился к постели. - Ты использовала магию? Ты её знаешь? - "О, боги, какие ещё сюрпризы скрывает эта девушка?! И откуда она может знать магию, раз она простая дочь галантерейщика?.." Он чувствовал, что с каждым разом, узнавая что-то новое про Альмарис, на шаг приближается к разгадке тайны, и это наполняло его нетерпеливым ожиданием.
        - Мне всего лишь понадобился колотый лёд, - девушка опустилась обратно на подушки, проигнорировав последний вопрос, и досадуя, что не смогла сдержаться. "Могла обойтись мокрой тряпкой!".
        - Да? И часто с тобой такое бывает? - прищурился он.
        - Часто, - отрезала Рили.
        - Значит, Ламирон ни при чём?
        Рили недоумённо уставилась на Ринала, стараясь унять некстати забившееся от страха сердце.
        - Милорд? - она вопросительно подняла бровь.
        - Ничего, - поколебавшись, ответил он. - Надеюсь, твоё недомогание скоро пройдёт,
        - министр неожиданно провёл ладонью по щеке девушки, и вышел.
        Принцесса некоторое время лежала совершенно неподвижно, глядя в потолок: кожа словно горела от прикосновения Ринала. Подобная неожиданная нежность выбила её из колеи едва ли не сильнее, чем потеря Ламирона. Альмарис оправилась через полчаса, но струна осталась, девушка не рискнула попробовать воспользоваться более сильной магией и как-то облегчить состояние, во избежание неприятных вопросов от Ринала. Вернулась Ралина.
        - Ралина, что мне делать? - тихо спросила Рили подругу.
        - Тебе не мешало бы познакомиться с лордом Кендаллом, пока есть возмож-ность, - задумчиво сказала Ралина, положив руку принцессе на плечо. - Если ты ему поможешь, он отплатит добром за добро и тоже поможет тебе.
        - А мы уже знакомы, - решилась сказать Рили и улыбнулась.
        - Что?! - изумлённо воскликнула Ралина.
        - Тише, тише, - рассмеялась Альмарис. - Я говорю, что знаю лорда Кендалла.
        - Когда это ты успела? - фиалковые глаза девушки заблестели любопытством.
        - Мне не спалось, и я вышла подышать свежим воздухом, а он сумел выбраться с нижней палубы, - просто ответила Рили, опустив момент, что они впе-рвые встретились гораздо раньше, в Нимелии.
        - Я не сомневалась, что у тебя получится, - улыбнулась Ралина. - Кендалл не смог бы пройти мимо такой девушки, как ты.
        Тайрен'эни промолчала.
        - Альмарис, у вас только сегодняшняя ночь, - Ралина стала серьёзной. - Завтра утром мы приплываем в Монтар.
        Рили кивнула.
        - Ралина, я не знаю, чем могу ему помочь, - вздохнула принцесса.
        - Я уверена, ты что-нибудь придумаешь, - успокоила её собеседница.
        Опустился вечер. Расчесав волосы, Ралина подошла к двери.
        - Альмарис, я вернусь скоро, - предупредила она. - Ринал собирался рано встать, - и вышла.
        Оставшись одна, принцесса вновь почувствовала нарастающую тревогу и отчаяние. Кендалл появился, как всегда, после полуночи.
        - Рили, ты неважно выглядишь, - с беспокойством заметил он.
        Всхлипнув, Тайрен'эни неожиданно уткнулась ему в грудь.
        - Дориан, что мне делать? Я не могу, я не хочу выходить замуж за Ринала, слышишь? Не хочу! - глухо сказала она.
        - Альмарис, родная, что случилось? - Кендалл обнял девушку, не на шутку встревожившись.
        - Он заявил, что женится на мне, - ответила Рили. - А я не могу, и не хочу!
        - Из-за Нимелии, да?
        - Н-нет, - она нервно оглянулась на дверь в соседнюю каюту, потом, решившись, тихо выдохнула на ухо Кендаллу. - Это связано с Артефактом. Я Тай-рен'эни.
        Дориан уставился на принцессу.
        - Серьёзно?
        Рили кивнула.
        - Ринал сегодня отобрал у меня Ламирон - неизвестно какие боги знают, как у него получилось не коснуться его руками и всё-таки забрать! Этот меч нашла мама, он когда-то был утерян. Это меч Тайрен'эни, и я должна вернуть его! Он может с его помощью воздействовать на меня, если узнает, кто я на самом деле…
        - Если бы я был свободен… - Кендалл в бессилии сжал кулаки.
        - Я помогу тебе, - торопливо ответила Альмарис, решившись, и отошла на шаг. - Дай руку.
        Девушка вытащила из-за ворота платья подарок Эллиноры, Райантэа, маленькую звёздочку, заточенную в хрустале, и вгляделась в мерцание кристалла. "Если у тебя есть какая-то сила, помоги мне, - обратилась она к талис-ману. - Дориан должен остаться незамеченным для Ринала и его людей…" От Райантэа неожиданно пошло странное тепло, и Альмарис ощутила отголо-сок магии Артефакта. Дориан почувствовал, как его наполняет необычная си-ла, и волной растекается по всему телу, от чего у него мурашки побежали по спине.
        - Всё, - Альмарис выдохнула сквозь зубы, её била мелкая дрожь. - Теперь Ринал не сможет тебя найти.
        - А он не почувствует твою магию? - с тревогой спросил Кендалл.
        - Нет. Эта магия не моя, и не Херим Амира, да и… Ринал занят другими мыслями, - тише добавила она. - Тебе лучше уходить сейчас, утром будет сложнее.
        - Рили, - он положил ей руки на плечи. - Что я могу для тебя сделать?
        - Найди в Монтаре Джарта, Сэнди и Роана и передай им вот это, - Альмарис сняла кольцо. - Скажи, пусть не делают глупостей и ждут моих указаний. Ралина со мной, с Риналом я постараюсь справиться.
        - Я вытащу тебя из дворца, Рили, ты не станешь женой Ринала.
        Тайрен'эни выдавила улыбку.
        - Спасибо, Дориан, я постараюсь не впадать в отчаяние и запомню твои слова. Я найду тебя в Монтаре, а ты оставайся с моим братом, - ответила принцес-са. - Тебе пора, до рассвета не так далеко, а ещё надо добраться до Монтара.
        - Ох, как я не хочу оставлять тебя одну… - покачал головой Кендалл, глядя Рили в глаза.
        - Со мной всё будет в порядке. Иди, - у неё ком стоял в горле.
        - Альмарис, - сказал Дориан. - Мы обязательно встретимся снова.
        Она обняла его и поцеловала с неожиданной для обоих страстью.
        - Всё. Иди, - Альмарис отстранилась от Кендалла. - Я найду тебя в Монтаре, Дориан.
        У окна Кендалл оглянулся, словно желая запомнить принцессу.
        - Я никому тебя не отдам, - тихо сказал он и вылез в окно.
        Смахнув непрошеную слезу, принцесса улыбнулась.
        - Кажется, я вас люблю, лорд Кендалл, - прошептала она.
        Переодевшись, Рили затушила свечу и уже почти заснула, когда дверь открылась и в каюту проскользнула Ралина. Скинув халат, девушка легла рядом с Тайрен'эни.
        - Альмарис, ты самый дорогой для меня человек, даже несмотря на то, кто ты на самом деле, - услышала Рили тихий нежный голос, и Ралина по-настоящему поцеловала принцессу.
        ГЛАВА 4
        С утра Альмарис была взвинчена. Ралина заметила состояние подруги и поинтересовалась, чем оно вызвано.
        - Мне не по себе, Ралина, - принцесса нервно прошлась по каюте. - Я… я боюсь. Я боюсь того, что будет, когда мы приедем.
        Ралина ничего не успела ответить. Дверь распахнулась, от чего девушки вздрогнули, и на пороге показался Ринал. Выражение его лица не предве-щало ничего хорошего.
        - Альмарис, где Кендалл? - тихо спросил он, в упор глядя на Тайрен'эни.
        Она пожала плечами, сохранив невозмутимый вид.
        - Вы меня спрашиваете, милорд? Ваш пленник, вы должны знать, где он. А что, разве лорда Кендалла нет на нижней палубе? - невинно осведомилась она.
        Ринал помолчал, потом отрывисто сказал:
        - Через два часа мы будем в Монтаре, а через неделю ты выйдешь за меня замуж, - и вышел, резко хлопнув дверью. Он ни одной минуты не сомневался, что Альмарис помогла Кендаллу, и это почему-то его ужасно злило и раздражало. "Ревность? Возможно…"
        - С чего это он такой злой? - Ралина недоумённо посмотрела на дверь.
        Принцесса вымученно улыбнулась.
        - Видимо, сегодня ночью кое-кто умудрился сбежать.
        Девушка ахнула, недоверчиво уставившись на подругу. Предупреждая вопросы, Альмарис приложила палец к губам.
        - Потом, - шепнула Тайрен'эни, и громче: - Идём, выйдем, здесь как-то душно.
        Закутавшись в белый плащ, Рили застыла у борта, настороженно раз-глядывая приближающийся Монтар. Расположенный на месте впадения Литрана в Белинг, город словно свысока наблюдал за проплывающими мимо ко-ра-б-лями окнами мраморных особняков самых разных и неожиданных расцве-ток, и чем ближе к центру, тем шикарнее становились фасады. Некоторые дворцы находились в окружении ухоженных садиков с аккуратно подстри-женными изгородями и деревьями, кое-где журчали фонтаны.
        Жители Го-рода рази-те-льно отличались от жителей Уркана: вдоль набережной прогу-ливались знат-ные дамы и их спутники, время от времени проезжали экипажи, никаких угрюмых лиц и мрачных взглядов. Рили не видела обыкновенных людей, не принадлежащих к аристократии - или их вооб-ще не было, или они жили в отдельном районе Монтара.
        - Где живёт Ринал? - вдруг спросила Альмарис подругу.
        - У него особняк в центре Монтара.
        Девушки замолчали. Галера тем временем приблизилась к пристани - принцесса не увидела ни торговых судов, ни каких-то других, только нарядные лёгкие яхты, принадлежавшие знати.
        - Ралина, здесь что, вообще нет простых людей? - шёпотом спросила Рили.
        - Есть, только они живут дальше, в отдельной части, и там же нахо-дится порт для торговых и рыбацких судов. Обыкновенным жителям сюда вход заказан, - невесело улыбнулась Ралина.
        Альмарис с тревогой подумала, где её друзья, и где сейчас Кендалл.
        К удивлению Тайрен'эни галера не остановилась у пристани, а проплыла чуть дальше, к мысу: там стоял двухэтажный особняк из дымчатого с белыми прожилками мрамора, отличающийся простотой и строгостью линий. Ри-ли поняла, что именно здесь ей предстоит провести некоторое время, не самое лучшее в её жизни, причём наедине с Риналом, если ему вздумается удалить Ралину. Принцесса поёжилась. "Ну нет, я не позволю вышвырнуть её на улицу!" Девушка не хотела признаваться себе, что боится остаться одна в особняке. Галера тем временем остановилась, на набережной выстроился по-чётный караул. Ринал спустился на берег и повернулся к девушкам.
        - Добро пожаловать в Монтар, Рили, - улыбнулся он и протянул ей руку. - В мой город, - добавил первый министр.
        Стиснув зубы, Рили опёрлась на протянутую руку и ступила на чёрный гранит набережной. Ралина последовала за ней.
        - Я буду жить здесь? - спросила Альмарис, глядя прямо перед собой.
        - Да. Моя невеста и будущая жена должна жить там, где ей полагается, то есть в моём доме, хозяйкой которого ты скоро станешь.
        Тайрен'эни сглотнула.
        - Что будет с Ралиной? - она буквально заставила себя спросить.
        - Ралина? - Ринал оглянулся на девушку. - Я собираюсь подыскать ей достойного мужа…
        - Нет, - отрезала Рили. - Она останется со мной.
        Ринал покосился на принцессу и с лёгкой улыбкой склонил голову.
        - Как вам будет угодно, леди Альмарис.
        Рили промолчала, никак не отреагировав на такое обращение. "Где Ринал держит Ламирон? - подумала она. - Я должна вернуть его, и как можно быстрее". Трое поднялись по мраморным ступенькам и вошли в простор-ный холл. Тайрен'эни огляделась: в обе стороны уходили анфилады, наверх вела широкая лестница из голубоватого мрамора, покрытая до-ро-жкой. Ринал повёл девушек наверх, в их комнаты.
        - Сегодня можешь отдыхать, Рили, а с завтрашнего дня начнём приготовления. Вот твои комнаты, - он открыл дверь. - Если что-ни-будь понадобится, Ралина покажет и расскажет. Меня к сожалению ждут дела в Монтаре, но мы увидимся за ужином. До встречи, миледи, - Ринал взял руку Альмарис и коснулся губами тонких пальцев.
        Принцесса испуганно вздрогнула и почти выдернула ладонь. Первый министр посмотрел ей в глаза, чуть улыбнулся, и вышел, оставив девушек одних. Рили не смогла сдержать дрожи: в глубине взгляда Ринала она заметила нежность. "Я ему на самом деле нравлюсь…" - мелькнула растерянная мысль. Она настолько привыкла видеть в Ринале опасного врага, который охотится за Тайрен'эни, что подтверждение его интереса к ней как к девушке явилось для принцессы полной неожиданностью. "Подумаю об этом завтра", - она решительно запретила себе думать о чувствах первого министра. Пока запретила.
        Альмарис осмотрела апар-тамен-ты, состоявшие из двух комнат - гостиной и спальни. Стены затягивал свет-ло-зелёный шёлк, на окнах висели бархатные портьеры того же цвета, мягкие пушистые ковры лежали на гладком паркете. Обычную обстановку в гости-ной дополнял изящный секретер, украшенный мелким зеленоватым же-мчу-гом и перламутровыми пластинками, внутри которого находились пись-мен-ные принадлежности. Спальня была уютной небольшой комнаткой, в уг-лу маленькая дверь вела в гардеробную.
        - Чего бы тебе хотелось сейчас, Рили? - спросила Ралина.
        - Помыться, - сказала Тайрен'эни. - Я мечтала о ванной последние несколько дней. А потом можно осмотреть дом.
        Ралина ненадолго вышла отдать распоряжения, и вскоре молчаливые слуги принесли горячую воду и наполнили ванну. Сняв платье, потерявшее белоснежный цвет, Рили с блаженным вздохом погрузилась в аромат-ную воду, прикрыв глаза. Ралина сидела в гостиной, где тихо потрескивало пламя в камине. Принцесса позволила себе ненадолго расслабиться и от-вле-чься от проблем и тревог - ей требовался отдых, пока была такая воз-можность. Примерно через час Альмарис позвала Ралину.
        - Подай полотенце, пожалуйста.
        Ралина исполнила просьбу подруги, и когда та встала, чтобы вытереться, девушка в смущении отвела глаза.
        - Ох, Рили, какая же ты красивая, - пробормотала она, покраснев.
        - Ты преувеличиваешь, Ралина, - Альмарис улыбнулась. - Помоги мне одеться, пожалуйста.
        - Ты не хочешь посмотреть в гардеробе? Боюсь, твоё платье безнадёжно испорчено.
        Принцессе пришлось согласиться с подругой. В гардеробе находилось множество разной одежды, и она выбрала платье нежного зеленоватого шёлка с треугольным вырезом, отделка золотым шитьём украшала края рукавов, декольте и подол юбки.
        - Рили, ты будешь в нём замечательно смотреться, - радостно заметила Ралина.
        Альмарис с помощью подруги надела платье. Узкий пояс темнее, чем шёлк, обвивал тонкую талию, юбка мягко шуршала при ходьбе. Оглядев себя, Рили пробормотала:
        - Только бы на Ринала не наткнуться, он же меня ещё не видел в приличной одежде…
        Проведя расчёской по волосам и надев узкий золотой обруч, она вышла за Ралиной.
        - На втором этаже апартаменты Ринала и его фаворитки, - начала рассказывать девушка. - Здесь расположен кабинет, библиотека, и спальни. В дру-гом крыле находятся комнаты для гостей, - они спустились по мраморной лестнице, и Ралина показала направо. - Там столовая, гостиные, зал для приёмов, комнаты отдыха.
        Они вышли через большие стеклянные двери во внутренний двор и оказались в садике, благоухающем экзотическими ароматами цветов, свежестью яркой зелени деревьев и кустарников, и прохладой небольших мра-мор-ных фонтанчиков.
        - Не сказала бы, что особняк большой, - заметила Рили, сев на скамейку.
        - Ринал не любит роскоши, - Ралина села рядом.
        - А… где он держит преступников?
        - Тюрьма стоит отдельно, - Ралина замолчала.
        - Ты видела её?
        - Д-да, я как-то проезжала мимо.
        - Теперь осталось выяснить, где Джарт и остальные, - Рили резко сменила тему. - И добрался ли Дориан до них, - уже совсем тихо, так, что Ралина не услышала, добавила она.
        - У меня больше свободы, я могу попробовать разузнать, - предложила под-руга.
        Поколебавшись, Альмарис кивнула.
        - Только будь осторожнее, - попросила принцесса. - Не надо давать Риналу лишнего повода подозревать меня или тебя в чём-либо.
        - Рили, - Ралина коснулась руки принцессы. - А… у него есть основания для подозрения? Если, конечно, можешь ответить…
        - У него на самом деле есть веские основания, - Тайрен'эни прикусила губу. - Ралина, прости, но я никак не могу рассказать всё сейчас. Я рада бы, но не могу.
        - Каждый человек имеет право на тайну, - Ралина согласно склонила голову.
        - Я не имею никакого желания обманывать тебя, Ралина.
        - Ты не обманываешь, Рили, успокойся. Поступай так, как считаешь нужным.
        Принцесса благодарно улыбнулась.
        - Спасибо. Проводи меня в библиотеку, пожалуйста, хочу почитать немного.
        Заодно Рили решила посмотреть, где расположен кабинет Ринала - она была уверена, что Ламирон именно там. Библиотека находилась на втором этаже, недалеко от её апартаментов, все стены комнаты занимали полки с книгами, а у камина стояло уютное кожаное кресло и стол.
        - Я зайду за тобой к ужину, - сказала Ралина и вышла.
        Альмарис прошлась вдоль полок, читая названия книг и выбирая, что взять, и неожиданно её взгляд наткнулся на произведение, которое Тай-рен'-эни никак не ожидала здесь увидеть.
        - "История Херим Амира"?! - недоверчиво пробормотала она, взяв книгу. - Всемогущие боги, Ринал был в Нимелии?..
        Такая же книга, только на древнем языке, была в библиотеке замка Ферра. Сев в кресло, Рили пролистала "Историю".
        - Перевод, - произнесла она вполголоса, читая строчки, написанные аккуратным почерком. - Достаточно точный и подробный. Задери меня дракон, с ри-сунками!
        Принцесса узнала изображение Ламирона, Жемчужного ожерелья, ко-торое уже не существовало, потом пошли портреты Тайрен'эни. Рили с тревогой рассматривала иллюстрации, особенно в конце книги: там, с возросшим беспокойством, девушка нашла портрет её бабушки, и изображение мо-лодой девушки, в которой Альмарис узнала мать, когда Кристен Орнелис бы-ло столько же лет, сколько сейчас самой принцессе. Она застыла.
        - Какие безымянные боги помогли ему достать эту книгу?.. - прошептала она. - Тут прямо указывается на следующую Тайрен'эни! Инте-ресно, как давно Ринал заглядывал сюда?
        Рили прикусила губу, пытаясь сообразить, что делать. Просто вырвать портрет матери
        - слишком заметно, а применить магию слишком рискованно… Альмарис поколебалась, выбирая, какое из двух зол меньшее.
        - Чтоб меня тиррелы сожрали, - пробормотала принцесса, нерешительно положив ладонь на рисунок. - Ладно, посмотрим, чего стоят мои знания в сравнении с магией Ринала.
        Рили изменила черты лица Кристен несколькими лёгкими касаниями пальцев - очень тонкое и практически незаметное волшебство. Облик королевы Нимелии остался прежним, если не присматриваться, только глаза ста-ли другими, овал лица чуть округлился, пропала неуловимая полуулыбка, придав выражению лица холодность и надменность. Альмарис удовлетво-рён-но улыбнулась.
        - Теперь мало кто скажет, что я похожа на леди Кристен Орнелис.
        Тайрен'эни несколько успокоилась, и, просмотрев книгу последний раз, поставила на полку. Затем она выбрала собрание рассказов, и устрои-лась в кресле, намереваясь приятно провести время. Когда солнце за окнами склонилось к закату, в комнату заглянула Ралина.
        - Рили, ужин уже накрыт, - девушка улыбнулась. - Идём, я ужасно проголодалась.
        Альмарис вышла вслед за Ралиной.
        - Где мы будем ужинать? - поинтересовалась Рили.
        - В столовой, - спутница принцессы скривилась. - Как я её не люблю! У нас в Шулисе была маленькая кухня, уютная такая, а в этом зале мне кусок в горло не идёт, количество вилок, ложек и ножей навевает тоску.
        Рили хихикнула.
        - Я тоже никогда не любила этикет. На приёмах мне всё время хотелось вместо культурного отрезания крошечных кусочков наколоть мясо на вилку и так его есть, при этом опираясь локтями на стол. Единственное, что останавливало, это мамино огорчение.
        Ралина звонко рассмеялась.
        - Могу представить, как тяжело тебе было удержаться!
        Однако девушка благоразумно промолчала, не показав удивле-ния: дочь галантерейщика устраивала приёмы?.. Тогда мать Рили имела нео-бычные знакомства.
        Они спустились по лестнице, из столовой уже доносились дразнящие запахи, и у принцессы потекли слюнки.
        - Ралина, а где ужинает Ринал? - вполголоса спросила Тайрен'эни подругу.
        - Обычно у себя в кабинете, но думаю, сегодня он будет ужинать здесь, - Ралина покосилась на Альмарис.
        Та молча порадовалась, что надела плащ: ей вовсе не улыбалось предстать перед министром в облике знатной дамы. Когда они вошли, Рили уви-дела, что один из приборов стоит на конце стола, на месте хозяйки. Тайрен'эни решительно переставила тарелку рядом с подругой, и опустилась на стул. Ринала ещё не было.
        - Я никогда не буду хозяйкой этого дома, - проворчала Альмарис, поджав губы.
        Ралина невольно улыбнулась.
        - Рили, твой упрямый характер не очень понравится Риналу, - шепнула она, накладывая на тарелку по кусочку с ближайших блюд.
        Принцесса ничего не ответила. Ей почему-то подумалось, что наоборот, её упрямство первому министру как раз и нравится. Ринал появился в столовой минут через десять. Заметив, что Альмарис пересела, он только изогнул бровь и усмехнулся.
        - Добрый вечер, леди, вы хорошо отдохнули? - невозмутимо осведомился он, поглядывая на принцессу.
        - Неплохо, - кратко ответила Рили, вспомнив библиотеку.
        - Я рад. Альмарис, завтра к тебе придёт портниха, не уходи никуда. Через день я собираюсь устроить приём, чтобы представить тебя официально. А в конце недели, как говорил, состоится свадьба.
        Принцесса с трудом проглотила кусок, слушая Ринала. Упоминание о свадьбе вызвало приступ тошноты от страха, что она не успеет вовремя сбежать, и ещё Рили беспокоил предстоящий приём: она очень не хотела, чтобы в Монтаре знали её в лицо.
        - Меня интересует меч, милорд, - ровно произнесла Альмарис, не гля-дя на Ринала. - Что вы с ним сделали?
        - Рили, я же сказал, он тебе больше не понадобится, - Ринал покосился на девушку, снова отметив её беспокойство об оружии. "Он явно имеет для неё особое значение. Но какое?"
        Принцесса решила не заострять внимания на Ламироне, дабы не возбуждать подозрений. Доев, она встала.
        - Спокойной ночи, милорд.
        Ралина всё время, пока длился ужин, хранила отсутствующее выражение лица, а когда Альмарис направилась к выходу из столовой, последовала за ней. Наверху они пожелали друг другу спокойной ночи и разошлись по комнатам.
        Ринал, заложив руки за спину, мерил шагами кабинет, хмурясь и кусая губы. Ему очень не нравилось поведение Альмарис, и её отношение к нему, надо что-то срочно делать, чтобы изменить его. Тайны тайнами, но бесконечными допросами он никогда не завоюет её доверие и… любовь. Помимо всего прочего, он понятия не имел, чем она интересуется в жизни, какие любит читать книги, какая еда ей нравится. Эта девушка полностью завладела его вниманием, он почти каждую ночь видел её во сне, и Ралина больше не помогала забыться. Риналу не нужна никакая другая. Он попытался заставить себя думать об Артефакте и Ламироне, но мысли всё равно возвращались к злополучному ужину и отстранённому выражению лица Рили.
        - Боги, я совершенно не умею ухаживать за девушками, - пробормотал Ринал с некоторой досадой. - Проклятье, мне это никогда и не нужно было, я в жизни никого не любил настолько…
        Первый министр остановился, как вкопанный, уставившись в стену невидящим взглядом. Понимание ситуации запоздало пришло к нему, и он не знал, радоваться или огорчаться свалившейся новости.
        - Я её люблю?.. - тихо-тихо прошептал он. - Да нет, не может быть…
        Но по-другому нельзя объяснить его стремление сделать Альмарис своей, желание пробудить в ней ответное чувство. Ринал без сил опустился в кресло, откинувшись на спинку, и локтём закрыв лицо.
        - Не могло же всё случиться всего за две недели, - глухо произнёс первый министр.
        - Я её почти не знаю…
        Тем не менее, факт оставался фактом. Ринал влюбился, как мальчишка, в госпожу Альмарис Альварио, девушку с ворохом тайн, обладательницу глубоких зелёных глаз и очаровательной улыбки. Последнюю правда он видел чрезвычайно редко, и никогда в свой адрес. Ринал убрал руку с лица и чуть усмехнулся.
        - Ладно. Придётся искать подходы к Альмарис, и быстро, иначе к свадьбе она окончательно возненавидит меня… И попутно выяснить кое-что о её странностях.
        Утром Рили ждал сюрприз. Едва открыв глаза, она обнаружила на прикроватном столике маленький букетик белых цветов - роса на лепестках говорила о том, что их собрали не в ближайшем саду, а где-то в лесу. Принцесса осторожно взяла неожиданный подарок, чувствуя, как жаркий румянец заливает щёки. Значит, Ринал заходил к ней рано утром. Он был в спальне, и видел её спящей. Альмарис слабо охнула и прижала ладонь к губам, выронив цветы. Он мог сделать с ней всё, что угодно, но вместо этого просто оставил букет и ушёл, не разбудив гостью. Это настолько не вязалось с привычным образом первого министра, что принцесса растерялась. Она была не готова к таким маленьким знакам внимания, к подобным проявлениям чувств от Ринала. И как ей реагировать, кто бы подсказал?
        Рили встала и подошла к окну, рассеянно глядя на улицу: похититель Артефакта оказался полон неожиданностей. Принцесса покосилась на лежащий у кровати букетик лесных цветов и вдруг хихикнула. Поступок Ринала сильно напоминал мальчишескую выходку, набрать цветов и потом втихаря пробраться в спальню девушки, дабы сделать утром сюрприз. Рили поймала себя на том, что ей это нравится.
        - Проклятье, - пробормотала она, поморщившись. - Теперь он начал за мной ухаживать.
        За завтраком в гостиной Рили получила записку с извинением - первый министр рано уехал по делам, и мог вернуться только к обеду. Он желал ей приятно провести утро, пережить встречу с портнихой, и обещал, что после обеда будет в её полном распоряжении. Альмарис смяла записку, с беспокойством отметив, что скорее рада перспективе общения с Риналом, и неважно, будет ли он снова добиваться от неё ответов, или… а вот что или, принцесса не представляла. Ралина ничем не могла помочь, она была удивлена поведением первого министра не меньше подруги.
        - Он никогда не вёл себя так с женщинами, - Ралина пожала плечами. - И не могу припомнить, чтобы он дарил цветы или извинялся за что-то передо мной… Рили, похоже, он настроен очень серьёзно в отношении тебя.
        Принцесса кисло улыбнулась.
        - Не могу сказать, что это меня радует.
        Не признаваться же Ралине в противоречиях, раздиравших девушку…
        Портниха пришла к полудню, и Альмарис, стиснув зубы, пришлось терпеть бесконечные вопросы по поводу материала, который предпочитает леди Альмарис, цвета, который нравился миледи, любит леди или нет кружева и вышивку, и так далее. К двум часам, когда Рили, наконец, оставили в покое, она была взвинчена до предела.
        - Ралина, пожалуйста, ты бы не могла принести обед сюда? У меня прос-то не хватит выдержки изображать равнодушие! Боюсь, если Ринал опять начнёт приставать с вопросами, я в него чем-нибудь кину…
        Девушка хихикнула.
        - Ему бы это не помешало. Сейчас вернусь.
        Однако когда открылась дверь, на пороге появилась не Ралина.
        - Разрешите поухаживать за вами, миледи? - улыбаясь, Ринал закрыл дверь и подошёл к столу, поставив на него поднос с едой.
        Принцесса настороженно наблюдала, подавив первый порыв вскочить и отойти подальше. Он расставил приборы, и устроился на свободном стуле, задумчиво глядя на девушку.
        - Приятного аппетита, Альмарис.
        - С-спасибо, - она неуверенно взяла ложку.
        - Если тебе неприятно моё присутствие, я уйду, - спокойно сказал Ринал, в душе очень надеясь, что она всё-таки не откажется от его общества. В конце концов, он встал в пять утра, чтобы доехать до леса и найти там цветы.
        Альмарис покосилась на собеседника, и вместо ответа вдруг спросила:
        - Это что, новый способ допроса?
        Он хмыкнул и покачал головой.
        - Нет, что ты. Я просто подумал, было бы неплохо всё-таки узнать друг друга получше, раз уж я собираюсь жениться на тебе.
        Рили вздрогнула и опустила взгляд в тарелку с супом.
        - Я вас не понимаю, - тихо произнесла она. - То вы относитесь ко мне почти как к пленнице, то устраиваете непонятные допросы, то теперь пытаетесь изображать галантного кавалера. Так кто же я для вас, в конце концов?
        Ринал откинулся на спинку стула.
        - Ты загадка, которую я хочу разгадать, - тоже негромко ответил он. - Я не знаю, кто ты такая на самом деле, но очень хочу знать, и узнаю. И я не хочу никуда тебя отпускать, - закончил Ринал, глядя ей в глаза.
        Альмарис поджала губы и отодвинула тарелку.
        - Вы не боитесь, что ваше отношение ко мне изменится, если вы разгадаете эту загадку? - сказала, и осеклась.
        Первый министр медленно улыбнулся и облокотился на стол, не сводя с неё внимательного взгляда. Он был рад уже тому, что Рили не выставила его за дверь, решив пообедать в одиночестве. На такой подарок, как беседа, он и не рассчитывал, полагая, что они будут сидеть в тишине. И его решение вернуться домой и попробовать провести вторую половину дня с Альмарис, похоже, приносило плоды: он ещё кое-что узнает про эту девушку.
        - Значит, загадка всё-таки есть? - вкрадчиво спросил он.
        Рили вскочила из-за стола, сжав кулаки и с раздражением уставившись на него.
        - Вы специально мне зубы заговариваете, да? - процедила она.
        Он тоже встал и шагнул к ней, оказавшись близко-близко. Принцесса замерла, словно загипнотизированная взглядом серебристо-серых глаз. Ринал осторожно взял её за подбородок, больше всего на свете желая сейчас поцеловать девушку.
        - Ничто не заставит меня изменить отношение к тебе, милая, - шепнул он, и неожиданно коснулся губами лба Альмарис. - Я сделаю так, что ты доверишься мне, Рили.
        Она зажмурилась и сжала пальцы так, что ногти больно впились в ладони.
        - Уходите… слышите, уходите… - выдавила Альмарис. Она боялась, что ещё минута, и близость этого человека заставит её наделать глупостей. Ноги едва держали, она не рисковала сделать шаг в сторону.
        - Я уйду, но ненадолго, - Ринал сам отошёл к двери. - У меня на сегодня назначена ещё одна встреча, но вечером я снова хочу видеть тебя, - он перевёл взгляд на букет, стоявший в маленькой вазочке на тумбочке, и улыбнулся. - Вижу, мой подарок тебе понравился?
        Она резко развернулась и, не говоря ни слова, скрылась в спальне, громко хлопнув дверью. Да помогут ей боги, но она хотела, чтобы вечер быстрее наступил. Рили без сил упала на кровать, глядя сквозь слёзы в потолок и отчаянно прошептав:
        - Дориан!.. Мне не хватает тебя…
        Принцесса всерьёз опасалась за рассудок, если проведёт в этом доме ещё хоть полчаса, поэтому решила отправиться на прогулку. Подавив желание расплакаться, она вытерла щёки и отправилась к Ралине. Увидев подругу, девушка встревожено спросила:
        - Рили, всё в порядке? Он появился так неожиданно, сказал, что сам отнесёт тебе обед…
        Тайрен'эни нашла в себе силы улыбнуться.
        - Не волнуйся, мы… просто поговорили немного. У него ещё остались дела, но вечером он… - Рили запнулась, - снова хочет провести время со мной.
        Ралина недоверчиво покачала головой.
        - О, боги, если бы я не знала первого министра так хорошо, я бы сказала, что он попросту влюбился в тебя, милая моя.
        - Ерунда, - отмахнулась Альмарис, но её голос дрогнул. - Я, собственно, вот что хотела спросить. Скажи, если я хочу прогуляться по Монтару, я смогу это сделать?
        - Я обычно одна не выходила, только с сопровождением.
        - Ты и будешь моим сопровождением.
        - Я хотела сказать, только с гвардейцами из личной охраны Ринала, - Ралина несколько виновато посмотрела на Тайрен'эни.
        Поджав губы, принцесса задумалась.
        - В Нижний Монтар, конечно, меня не пустят, - пробормотала она, потом решительно встала. - Идём, Ралина.
        Спустившись вниз, они прошли мимо гости-ной, и Рили до-садливо поморщилась. Там сидел Ринал и разговаривал с ка-ким-то челове-ком. Министр заметил девушек.
        - Альмарис, ты куда-то собралась?..
        Принцесса остановилась.
        - Собираюсь прогуляться, милорд.
        - Я прикажу подать карету, - спокойно сказал он. - Хорошо выглядишь, милая. Тебе идёт синий.
        Рили скрипнула зубами и сделала вид, что не обратила внимания на его последние слова. Ралина покосилась на отстранённое выражение лица принцессы, и заметила на её щеках лёгкий румянец. "Она смущена?.." - мелькнула у Ралины удивлённая мысль. - "Рили нравятся комплименты Ринала?.. Ладно, в конце концов, это не моё дело. Захочет, сама расскажет". Через некоторое время Альмарис и Ралина ме-дленно ехали в экипаже по ухоженным улицам, Тайрен'эни прищуренными глазами смотрела в окно.
        - Ралина, ты сможешь незаметно выйти из дома? - вдруг негромко спросила Рили.
        - Я думаю, да. За мной-то ему уже нет резона следить, ему важна ты.
        Принцесса чуть улыбнулась.
        - Сядь рядом со мной, - обняв подругу за талию, Рили приблизила губы к уху Ралины и очень тихо продолжила. - Ралина, ты должна попасть в Нижний Монтар, и попытаться найти брата. Он, наверное, уже здесь, вместе с остальными. И если Кендалл связался с ними, то мне надо передать ему план особняка Ри-нала. Помимо этого они должны ничего не предпринимать самостоятель-но, пытаясь вызволить меня, это может быть опасно. Я сама справлюсь с первым министром. Надо всё это передать им. Поможешь, Ралина?
        - Конечно, - кивнула девушка.
        - И ещё одно. Если станет опасно находиться в особняке, ты должна будешь уйти, и не возражай.
        - Альмарис, твои слова пугают, - Ралина покосилась на подругу.
        - Не волнуйся, всё будет хорошо, надеюсь. И вот ещё что, Ралина… - принцесса замялась. - Если я не успею, то попроси моего брата, или Сэнди, или Кендалла, они расскажут про мою тайну. Передашь, что это моя личная просьба. Ты должна знать.
        Ралина снова молча кивнула, склонив головку на плечо Тайрен'эни.
        Ринал, отпустив посетителя, поднялся в библиотеку и достал "Историю Херим Амира". Поколебавшись, он открыл последние страницы, где был нарисован портрет последней Тайрен'эни.
        - Хм… - министр нахмурился, вспомнив Альмарис. - Нет, сходство если и есть, то очень отдалённое, - Ринал со вздохом перелистнул страницу. - Вернёмся к Ламирону… Что я могу сделать? - он пробежался глазами по строч-кам, потом подошёл к полке и снял ещё одну книгу. - Интересно, смогу ли я воздействовать на Тайрен'эни на расстоянии, через меч? И если смогу, то на-сколько сильно? Хотя, если мыслить логично, она уже должна быть здесь, вот только как Ламирон оказался отдельно от неё. Он же был у её матери, она его нашла… Впрочем, если отец Альмарис действительно купец, а в молодости бывал в Нимелии, то он вполне мог каким-то образом выкрасть меч…
        Ринал ещё долго сидел в библиотеке, размышляя, но как это бывало раньше, головная боль не дала сосредоточиться на вопросе Тайрен'эни. Поэтому он решил заняться более приятным делом, а именно, общением с Альмарис. Она уже должна вернуться с прогулки, он вроде даже слышал стук колёс приехавшей кареты.
        - Нет, теперь никаких разговоров про тайны, - пробормотал Ринал, покинув библиотеку и спустившись вниз. - Я больше не хочу её пугать.
        Ему пришла идея устроить их встречу в садике - обстановка там расслабляющая, да и на свежем воздухе приятнее сидеть, чем в душной комнате. Он сходил на кухню и отдал распоряжение принести во внутренний дворик фрукты и вино, и снова поднялся на второй этаж. Перед дверью в комнаты Альмарис он чуть помедлил, чувствуя некоторое волнение, и к собственному удивлению, наслаждаясь этим новым ощущением. Он мог зайти сразу, на дверях комнат не было замков, но Ринал предпочёл негромко постучать и дождаться ответа. Услышав тихий голос Альмарис, приглашавший войти, первый министр улыбнулся - она была у себя, и она его ждала. Правда, не одна - в гостиной вместе с Рили сидела и Ралина.
        Обе девушки настороженно смотрели на гостя, но в зелёных глазах Альмарис Ринал уловил огонёк волнения. Тёмно-синее бархатное платье с вышивкой серебряной нитью оттеняло смуглую кожу, густые чёрные волосы убраны в причёску, и первый министр вдруг отчётливо увидел перед собой знатную даму. Изящный изгиб шеи, тонкие пальцы, нервно перебиравшие кружево на рукаве, благородная осанка - всё это так не вязалось с легендой о дочери купца из провинции, что Ринал едва удержался от очередных расспросов.
        - Добрый вечер, дамы, - поздоровался он. - Леди Альмарис, я приглашаю вас немного прогуляться.
        Метнув на подругу косой взгляд, Рили нервным жестом разгладила складки на юбке и встала. Ралина, наблюдая, как та медленно подходит к первому министру со странным выражением лица, вдруг обратила внимание, как эти двое подходили друг другу. Глаза девушки расширились, она едва подавила удивлённый возглас: как же она раньше не заметила, что Альмарис аристократка?.. Но Ралина не имела права спрашивать подругу, она ведь сама сказала, что всё расскажет. "Но про Ринала я её выспрошу завтра", - решительно подумала девушка, провожая взглядом пару.
        Они молча спустились на первый этаж, волшебник открыл перед Альмарис стеклянные двери внутреннего дворика. Принцесса вошла и села на изящную кованую скамеечку, около которой стоял накрытый стол. Ринал сел рядом, но на некотором расстоянии. Он разлил вино по бокалам, и принцесса почувствовала приятный, насыщенный аромат - судя по запаху, вино было хорошим. Впрочем, вряд ли первый министр стал держать у себя что-то другое. Покосившись на Ринала, принцесса отпила глоток, и вынуждена была признать: напиток великолепен.
        - Вкусно, - едва слышно сказала она, лишь бы только разбить молчание. Ей казалось, воздух дрожит от напряжения.
        - Я рад, - просто ответил Ринал и улыбнулся. - Обещаю, сегодня больше никаких расспросов, Рили. Зато ты можешь спрашивать меня, о чём угодно.
        Девушка недоверчиво уставилась на него.
        - Вы… шутите? - осторожно осведомилась она. Этот человек за последние несколько дней принёс столько сюрпризов, что она просто не знала, чего ещё ожидать.
        - Я абсолютно серьёзен, - без тени насмешки ответил он.
        Альмарис, поначалу не собиравшаяся ни о чём расспрашивать, неожиданно для самой себя, тихо поинтересовалась:
        - Почему вас так не любят?
        Первый министр усмехнулся, и с лёгкой грустью вздохнул.
        - Чужаков нигде не любят, Рили.
        - В каком смысле? - не совсем поняла она. - Вы приехали из Нимелии?..
        - Нет, - он покачал головой и встал. Пройдясь перед столиком, он продолжил. - Я родился ни в Келарии, ни в Нимелии, вообще, ни в одной стране этого мира.
        Наступила тишина.
        - Как это?.. - выпалила принцесса.
        Конечно, из рассказа матери следовало, что Ринал не отсюда, но одно дело догадки, и другое - слышать подтверждение из уст этого самого человека. Ринал помолчал, потом отмахнулся.
        - Неважно. Важно то, что я здесь чужой. И останусь чужим, сколько бы ни прожил.
        - Разве вам нравится, когда вас ненавидят ваши возможные подданные? - продолжала расспросы Альмарис.
        Странным образом ей действительно было интересно. Она хотела понять, что он за человек, что творится у него в душе, и по каким неведомым причинам ему приглянулся её родной мир.
        - А меня не особо тревожит их любовь или ненависть, - Ринал остановился и пристально посмотрел на принцессу. - Мне гораздо важнее твоя любовь, - тише добавил он.
        Рили вздрогнула и нервно отпила из бокала, отведя взгляд.
        - Сначала вы похищаете меня, потом держите практически пленницей, устраивая допросы, потом ставите перед фактом, что собираетесь… жениться, и наконец, начинаете ухаживать, - она не удержалась и фыркнула. - Странный способ завоевать чувства девушки.
        Ринал снова сел на скамейку и наполнил бокалы. Потом осторожно взял ладонь Альмарис - она снова вздрогнула, но почему-то не отняла руки.
        - Я прошу прощения, если обидел, - серьёзно сказал первый министр, поглаживая тонкие пальцы. Рили с трудом сдержала дрожь. - Наверное, я был не прав. Мне нужно было сначала завоевать твоё доверие, и возможно, ты бы мне сама всё рассказала.
        Девушка скептически хмыкнула, но ничего не ответила. Её опять обуревали противоречивые чувства, в причины которых Рили не желала вдаваться. В данный момент ей было странно хорошо, несмотря на пугающие слова Ринала, и мысль о скорой свадьбе как-то уже не так сильно ужасала, как раньше. Воспоминания о Кендалле и их недолгом общении подёрнулись туманом и отступили куда-то вглубь сознания.
        Она было подумала, что Ринал пользуется какой-то незнакомой магией, но тут же отказалась от этой мысли. Не такой он человек, слишком гордый для того, чтобы достигать целей с помощью магии. Он прибегал к ней в самых необходимых случаях, когда все остальные варианты исчерпаны. Её влекло к нему без всякой сторонней силы. Он просто ей нравился, как человек, как мужчина. Осознав это, Рили едва подавила истерический смешок и поспешно встала, отойдя от скамейки.
        - Вы зря стараетесь, - сделав над собой усилие, ответила она. - Я никогда не буду доверять вам, равно как и… - девушка запнулась, - любить вас. Что бы вы ни делали.
        - Твои глаза говорят о другом, - Ринал тоже встал и приблизился к ней. - И волнение, я видел, ты ждала меня сегодня вечером. Ты хотела встречи со мной.
        Она отвернулась, прикусив губу. Отрицать бессмысленно, спорить - бесполезно. Можно возмутиться, обвинить во лжи, и уйти из садика, демонстративно хлопнув дверью. Но Альмарис прекрасно понимала, что это послужило бы только подтверждением его слов. И потом, позорное бегство не в её характере.
        - Я хочу жить с тобой здесь, - тихо сказал Ринал, положив ладони ей на плечи. - В этой стране, в этом мире. Возможно, в чём-то я был не прав, управляя Келарией, действовал чересчур жёстко, но я не умею по-другому. Почему-то мне кажется, ты знаешь об этом больше. Помоги мне, пожалуйста, Рили. Ты нужна мне…
        Он сделал то, чего хотел очень давно: осторожно прижав Альмарис к себе, зарылся лицом в мягкий шёлк волос, вдыхая лёгкий цветочный аромат. Принцесса беспомощно замерла, боясь пошевелиться. По телу растеклась предательская слабость, захотелось прислониться к Риналу, и выбросить из головы все мысли об Артефакте, Тайрен'эни, своей тайне… Альмарис прикусила губу, сдерживая слёзы отчаяния, и до боли сжала кулаки.
        - Я не могу… - тихо-тихо ответила она.
        Ринал ощутил, как под его ладонями напряглись плечи девушки. Он нахмурился, но не отпустил её.
        - Из-за Кендалла? - ровным голосом спросил он.
        Рили едва удержалась от неуместного смешка: оказывается, Ринал ревнует…
        - Нет, - она покачала головой. Сейчас мятежник отошёл для неё на второй план, что тоже не добавляло радости. Она чувствовала себя виноватой перед ним.
        - Тогда почему? - первый министр развернул её к себе, заставив смотреть прямо ему в глаза.
        Принцесса зажмурилась, лишь бы не видеть серебристо-серой глубины.
        - Отпустите меня, пожалуйста, - получилось как-то совсем жалобно, но у Альмарис просто не было больше сил, она ужасно хотела вернуться в уютную безопасность своих апартаментов. Конечно, относительную безопасность - захоти Ринал зайти к ней, он бы это сделал без всякого препятствия. Но по всей видимости, он решил добиваться своего не силой, а другими способами.
        Неожиданно Ринал обнял её и прижал к груди. Сердце Альмарис забилось с сумасшедшей скоростью, вихрь чувств и мыслей грозил разметать к демонам всё её с трудом сдерживаемое спокойствие. Девушка не знала, чего хотела больше: вырваться и убежать, или чтобы он подольше не отпускал.
        - Я обещал не спрашивать у тебя ничего, - Ринал пропустил длинный шелковистый локон сквозь пальцы. - И собираюсь сдержать слово. Спокойной ночи, миледи.
        Он так неожиданно отпустил её и отступил на шаг назад, что Рили покачнулась и чуть не упала. Не прощаясь, она резко развернулась и почти бегом вернулась к себе в комнату. К её удивлению, Ралина ждала подругу в гостиной.
        - Рили, что между вами происходит? - прямо спросила она, с тревогой всматриваясь в бледное лицо подруги. - Я за тебя беспокоюсь…
        Альмарис прижала ладони к горящим щекам, и подошла к окну.
        - Я не знаю, Ралина, - негромко ответила девушка. - Если бы я сама понимала… Меня к нему тянет, - призналась она после некоторого молчания. - Несмотря ни на что, меня тянет к Риналу, - принцесса повернула голову к подруге, и Ралина увидела лихорадочный блеск в зелёных глазах. - И это приводит меня просто в ужас. Я не должна быть с ним, - Рили прижала ладонь ко рту. - Ралина, я просто медленно схожу с ума…
        Ралина поспешно встала и, приблизившись, успокаивающе обняла.
        - Милая, не надо плакать, пожалуйста. Я найду брата и твоих друзей, и Дориана, и расскажу им, они помогут, - она погладила принцессу по голове. - Без посторонней помощи ты не выберешься отсюда, Рили. А пока… пока не поддавайся на его ухаживания, какими бы они ни были, ладно? Ты постараешься, правда, Альмарис? - Ралина заглянула в глаза подруге.
        Принцессе стоило большого труда не отвести взгляд.
        - Я не могу ничего обещать, - через силу улыбнулась девушка. - Но постараюсь приложить все силы и сопротивляться до последнего.
        - Вот и хорошо, - Ралина снова обняла Альмарис. - Теперь постарайся заснуть и хорошо отдохнуть, родная. Завтра ещё один трудный день.
        Альмарис молча кивнула и медленно вошла в спальню, прикрыв за собой дверь. Ралина проводила подругу взглядом, чувствуя тревогу и понимая, что ничем не может помочь. Рили сама должна разобраться в себе и своих чувствах.
        ГЛАВА 5

…Прислонившись к стене, первый министр смотрел на спящую Альмарис, испытывая смешанные желания: очень хотелось дотронуться до её щеки, погладить нежную кожу, но в то же время Ринал опасался разбудить девушку. Она спала, чуть приоткрыв рот, ресницы подрагивали, на лице отражались покой и безмятежность. Ринал очень надеялся, что ей снилось что-то хорошее.
        Он тихо вздохнул, положил на тумбочку букетик голубых цветов, и бесшумно вышел из спальни, аккуратно прикрыв дверь. Первый министр надеялся, что вскоре Рили будет засыпать на его плече - если ничего не сорвётся. "А что может пойти не так? Сбежать она не сможет, да и, если я правильно всё понимаю, уже не очень хочет, - успокаивал себя Ринал. - Значит, всего через несколько дней она станет моей женой". Он ещё раз мысленно произнёс эту фразу, и понял, что ему нравится, как она звучит. Улыбнувшись, Ринал поспешил к выходу - его ждали дела в Монтаре, но он снова планировал вернуться к обеду.
        Он собирался попробовать выяснить, насколько хорошо Рили знает магию, и где она могла научиться. Может даже стоит показать ей "Историю Херим Амира", чем демоны не шутят, вдруг она сможет почувствовать что-нибудь про Тайрен'эни - достался же ей как-то этот меч… И вообще, вечером он представит её всем как свою невесту, и эта мысль тоже очень радовала. Он ни разу ещё не видел Рили в роли знатной дамы, и что-то подсказывало, предстоящий приём принесёт много приятных сюрпризов.
        Альмарис осторожно погладила нежный голубой лепесток, и на пальце осталась влага - роса. Она слизнула капельку, почувствовав сладковатый привкус, и её губы тронула слабая улыбка. Он снова был у неё. И снова только оставил цветы. Не попытался ни дотронуться, ни поцеловать. Наверное, просто стоял и смотрел. Принцесса отложила букет и зябко поёжилась, обхватив себя руками. Вечером надо идти на приём, и пожалуй это страшило Альмарис больше всего. Она понятия не имела, как ведут себя простые девушки на светских раутах, и не знала, получится ли у неё натурально изобразить хотя бы элементарное смущение. И тем более, она не сможет скрыть знание этикета и поведения, она же с детства живёт в подобной обстановке.
        От тревожных мыслей у Рили разболелась голова, и к завтраку она спустилась в мрачном настроении. Записка от Ринала извещала, что он вернётся к обеду. Принцесса ожидала чего-то подобного, и уже не удивилась собственной радости по поводу встречи с первым министром. Ралина, видя кислое выражение лица подруги, не стала спрашивать причину плохого настроения девушки. Она со своей стороны как могла, попыталась развеять меланхолию Альмарис, и частично ей это удалось: к приходу портнихи Рили смогла даже улыбнуться.
        Портниха принесла нес-колько готовых платьев, чтобы принцесса могла выбрать, что надеть на пред-стоящий приём, затем последовала примерка свадебного наря-да. Только присутствие Ралины разряжало обстановку, её мягкая и нежная улыбка, и спокойный негромкий голос снимали напряжение Рили. Когда на-конец принцессу оставили в покое, Альмарис пробралась во внутренний дво-рик, в сад, и со вздохом облегчения расположилась на скамейке. Ралина неза-метно покинула особняк, собираясь проникнуть в Нижний Монтар. Тайрен'эни была одна. Но она знала, что тишина и покой буду длиться недолго - Ринал же обещал вернуться к обеду.
        Словно в подтверждение её мыслей, раздались негромкие шаги. Альмарис невольно напряглась, взгляд остановился на двери. Первый министр сегодня - впрочем, как и всегда, - надел чёрное, но принцесса вынуждена была признать, что ему очень идёт этот цвет. Он улыбнулся, увидев в зелёных глазах ожидание. Она его ждала, и даже не пыталась скрыться в своей комнате или уехать на прогулку.
        - Я попросил принести обед сюда, ты не против? - он взял безвольную ладонь девушки и коснулся губами холодных пальцев.
        Она покачала головой.
        - Я не слишком… голодна, - едва слышно ответила Рили. У неё и в самом деле не было аппетита, но она понимала, что надо поесть. Ей понадобятся силы вечером.
        - Тебя что-то беспокоит, - Ринал не спрашивал, он утверждал.
        Альмарис молча отвернулась. Что ей ответить, скажите на милость? Что её беспокоят собственные чувства к нему? Что она боится предстоящего приёма? Что ей ужасно хочется покончить с этой неопределённостью и всё рассказать Риналу, и будь что будет?.. Несколько слуг принесли обед, расставили тарелки и удалились из сада. Альмарис заставила себя взять ложку и попробовать ароматного густого супа. Ринал подавил вздох, и желание подсмотреть мысли этой загадочной девушки.
        - Приятного аппетита, - пожелал он, решив пока не задавать больше вопросов, и дать ей спокойно пообедать.
        Пока Рили кушала, за столом царило молчание. Она остро чувствовала взгляд Ринала, но старалась ничем не показать волнения. Наконец принцесса отставила пустую тарелку, и покосилась на Ринала. Он чуть прищурился, и ей не понравилось выражение его взгляда.
        - Я сейчас кое о чём спрошу тебя, - негромко произнёс он, и Альмарис внутри вся сжалась от страха, хотя внешне ничем не показала. - И хочу услышать ответ. Рили, насколько хорошо ты знаешь магию?
        Принцесса уставилась на собеседника, пытаясь понять, чего ему от неё надо на сей раз, и какой ответ он хочет услышать. Её сердце предательски ёкнуло, когда она встретилась с серебристыми глазами первого министра, и Альмарис снова поймала себя на желании, чтобы он дотронулся до неё. Тряхнув головой, Рили по-пыталась выкинуть из головы пугающие мысли.
        - Что, милорд?
        - Я спросил, насколько хорошо ты знаешь магию. Полагаю, это не тайна? - он чуть улыбнулся и изогнул бровь, и губы Альмарис против воли тронула слабая ответная улыбка. - Я редко встречаю в Келарии женщин, обладающих способностями, поэтому мне интересно.
        С одной стороны, он не обманывал, с другой, Рили пока не надо знать, что интересуется он и с практической целью.
        - Н-нет, - принцесса покачала головой. - На самом деле, я знаю немногое. Меня учила бабушка, и самое большее, что умею, это чувствовать чужую магию, - она надеялась, что наспех придуманное объяснение удовлетворит Ринала. В самом деле, не станет же он проверять её…
        - То есть, ты ощущаешь чужие заклинания? - Ринал оживился, и Альмарис едва удержалась, чтобы не вздрогнуть: а правильное ли она сказала объяснение?
        - Ну… не слишком сильные, - осторожно ответила девушка. - А почему вас это интересует?
        Ринал решился. Кажется, она не врала про свои способности, по крайней мере, сейчас он не хотел проверять, на самом ли деле Рили так слабо знает магию. По большому счёту, его это не волновало - попробуй она что-нибудь сотворить, он бы сразу почувствовал. Почему-то к магии Келарии первый министр обладал обострённой чувствительностью. Может, потому что это магия другого мира.
        - Идём, я хочу тебе кое-что показать, - он встал и протянул девушке руку.
        Поколебавшись, она взяла протянутую ладонь и последовала за Риналом на второй этаж, в библиотеку. Едва переступив порог, Альмарис догадалась, чего хотел от неё первый министр: на столе лежала "История Херим Амира", раскрытая на злополучном портрете её матери. Ринал подвёл принцессу к столику и спросил:
        - Что ты можешь сказать об этой книге, Рили?
        Принцесса внешне осталась совершенно спокойной, хотя внутри вся сжалась от страха. Изобразив на лице вежливое внимание, девушка осто-рожно взяла "Историю Херим Амира" и пролистала пару страниц.
        - Книга как книга, - пожала плечами Рили, хотя собственные чары жгли пальцы.
        "Только бы он не заметил! Я же была очень осторожной!"
        - Ты уверена? - Ринал внимательно смотрел на принцессу.
        - Да, милорд, - отрезала Рили, и тут же пожалела о своей резкости - излишняя нервозность могла навести его на подозрения.
        - Ты можешь что-нибудь сказать об этой женщине? - задал Ринал следующий вопрос, словно не заметив поведения Альмарис. - Или… о ком-нибудь, кто с ней связан?
        Принцесса с недоумением посмотрела на него.
        - Что вы имеете в виду?
        Рили с трудом удержалась от дрожи. Она прекрасно поняла, о ком говорил первый министр.
        - Знаешь, кто это такая? - Ринал задумчиво провёл пальцем по портрету. - Это Тайрен'эни. Точнее, её мать.
        Принцесса посмотрела на него так, словно предмет обсуждения не яв-лялся для неё сколько-нибудь интересным, внутренне усмехнувшись: "Знал бы ты, что она сидит рядом с тобой…"
        - Ну да, для тебя это только смутная легенда о другой стране, - побормотал Ринал со вздохом. - Ладно, Рили, не буду утомлять больше своим обществом, тебе ещё надо отдохнуть перед вечерним приёмом. Спасибо, что уделила мне внимание, - серьёзно добавил он, коснувшись ладонью её щеки.
        Альмарис чуть не выпалила, что он ничуть не утомляет, но вовремя прикусила язык. Чуть склонив голову, она поспешно вышла из библиотеки, вернувшись в свои комнаты. Ралина уже ждала там, но её прогулка не принесла никаких известий.
        - Я слышала разговоры, что Дориан Кендалл уже в Монтаре, - девушка присела на кресло. - Думаю, скоро мы получим какую-нибудь весточку.
        Альмарис вздохнула.
        - Только и остаётся на это надеяться, Ралина. - принцесса позвонила горничной. - Если, конечно, у лорда Кендалла здесь есть друзья…
        - Может, мой брат что-нибудь придумает? - совсем шёпотом произнесла девушка.
        - Тебе пора идти одеваться, - Альмарис ободряюще улыбнулась подруге. - Не надо так переживать, уж ты-то, во всяком случае, вне опасности.
        Ралина молча встала и подошла к двери.
        - Ринал гораздо умнее, чем может показаться на первый взгляд, - не-громко сказала она, остановившись на пороге. - Он добился нынешнего по-ложения благодаря уму, а не магии. Он всегда добивается своего. И… он умеет очаровывать, - Ралина пристально посмотрела на подругу. - Будь ос-то-ро-жна, Альмарис.
        Она вышла. Принцесса вдруг почувствовала тревогу. Пока вокруг суетились служанки, помогая надеть парадное платье, Альмарис пыталась успокоить разгулявшиеся нервы и унять дрожь в руках. Ну что та-кого может случиться сегодня? Её никто в этой стране не знает, и она приложит все усилия, чтобы не показать своего настоящего происхождения. В конце концов, она всегда может сказаться больной и не оставаться до конца приёма. Не будет же Ринал устраивать допрос при всех, или тем более обвинять в чём-то. Последняя мысль вызвала у неё нервный смешок: собственно, обвинять её тоже было особо не в чем.
        "Да что я так волнуюсь, спущусь, поулыбаюсь всем, поздороваюсь, да и вернусь к себе", - она попыталась успокоить себя. Получилось не очень, но уже пора идти вниз. Разгладив складки бархатной юбки, Альмарис покинула ком-нату, направляясь к лестнице. За ней никто не пришёл, чтобы сопровождать вниз, даже Ралина, и принцесса занервничала ещё сильнее: в трудную минуту ей не на кого было опереться. Попытавшись унять панику, Альмарис глубоко вздохнула. "Я сильная, я выдержу! Ничего страшного со мной не случится, я переживу приём, и это первый и последний раз". Она дала слово после сегодняшнего вечера серьёзно подумать о побеге, потому как день свадьбы приближался, и Альмарис устала бороться с собственными противоречивыми чувствами. Ей надо срочно покинуть особняк, несмотря ни на какие знаки внимания Ринала…
        Сделав спокойное лицо и понадеявшись, что первый министр не разглядит тревогу в её взгляде, Рили вышла из комнаты и поспешила к лестнице. В холле уже никого не было, а из большой гостиной доносился приглушённый гул голосов - гости собрались. Принцесса подавила желание судорожно сглотнуть, на подгибающихся ногах приблизилась к двери, и когда слуги распахнули перед ней створки, невольно вздёрнула подбородок и сузила глаза. "Никто не увидит моего страха. Я не доставлю Риналу удовольствия видеть меня испуганной. Он и так достаточно видел мою слабость…"
        При её появлении разговоры стихли, и глаза всех при-сутствующих остановились на фигурке в тёмно-синем бархатном платье. Принцесса крепче сжала зубы, глядя куда-то поверх голов присутствующих, и стараясь не искать взглядом Ринала. Рили не осознавала, насколько она сейчас похожа на царственную особу, с высоко поднятой головой, гордой осанкой, и отстранённым взглядом. Ралина, наблю-давшая за подругой, с какой-то безнадёжностью окончательно уверилась в том, что Рили - далеко не дочь торговца жемчугом.
        Гости расступились, и к Альмарис медленно подошёл Ринал. Он не мог отвести от неё глаз, как и остальные гости, и где-то в душе родилось чувство гордости, что она - его невеста. Никакой речи о том, что она дочь торговца, и быть не могло: девушка из низов вела бы себя совершенно по-другому, она бы не стала демонстрировать превосходство над остальными, как Альмарис. Будь Рили на самом деле простого происхождения, её улыбка была бы заискивающей, а подбородок не так вызывающе поднят.
        - Ты прекрасно выглядишь, Рили, - тихо сказал он, коснувшись губами чуть дрожавших пальцев девушки. - Я очарован.
        Альмарис почувствовала, как на щеках вспыхнул румянец от слов первого министра, и сердце забилось чуть быстрее.
        - Благодарю, - она чуть склонила голову. - Вы очень любезны.
        - Для дочери купца ты ведёшь себя очень уж спокойно на подобном приёме, - не удержавшись, мягко заметил Ринал, уводя её к гостям. - Ты часто бывала на них?
        Принцесса решила не поддаваться на провокации, и упрямо сжала губы.
        - К папе приезжали разные важные господа, и приходилось устраивать для них вечера,
        - ровным голосом ответила Альмарис. - Мы считались достаточно богатыми в Сарее.
        - Такое поведение и манеры, милая, воспитываются с рождения, - совсем тихо шепнул Ринал. - И не в семье торговца жемчугом.
        Она не нашлась, что ответить. Ринал между тем начал знакомить её с гостями. Титулы и имена не задерживались в памяти Рили, она машинально улыбалась, протягивала руку для поцелуя, чуть склоняла голову в приветствии, но мысли её были далеко. Она вдруг очень остро ощутила, что скучает по Дориану, хочет его увидеть. Будто глоток свежего воздуха, подзабытые эмоции и чувства всколыхнули что-то в душе, и Альмарис обвела взглядом зал, задаваясь вопросом, что здесь делает и зачем поддерживает весь этот фарс. Зажмурившись, она тряхнула головой. Ринал, чуть нахмурившись, покосился на спутницу.
        - Альмарис? С тобой всё в порядке? - негромко поинтересовался он.
        - Д-да, - Рили высвободила руку и отошла на шаг назад. - Мне надо немного побыть одной, прошу простить. Слишком много народу… - принцесса запнулась.
        Острое ощущение опасности и пристального взгляда в спину заставило её резко обернуться. Принцесса с возрастающей тревогой смот-рела на смутно знакомого мужчину средних лет, с удивленной улыбкой направлявшегося к ней. Ринал на несколько минут отвлёкся - к нему подошёл мужчина с пышными усами и в богатой, даже кричащей одежде, - и не видел происходящего. Альмарис уже никак не успевала скрыться среди гостей, это выглядело бы по меньшей мере странным, чересчур похожим на бегство. Оставалось одно: принять всё, что приготовила шутница-судьба, и молиться, чтобы Ринал и дальше был занят разговором с мужчиной.
        - Ваше высочество, вот уж не ожидал вас здесь увидеть, - он склонился над её рукой.
        При упоминании титула Рили прошиб холодный пот, и она внезапно вспом-нила, откуда ей знаком этот человек: несколько лет назад он служил послом в Келарии, и регулярно бывал в замке в Ферре, принося матери новости из соседней страны. Потом он вышел в отставку по собственному желанию, и по слухам, уехал в Келарию, где успел обзавестись женой. Альмарис, как будущая королева, присутствовала при этих встречах неоднократно.
        - Не ожидал, что вы выберете в мужья нашего первого министра, - бывший посол улыбнулся. - Вы останетесь здесь или вернётесь в Нимелию?
        Ринал как раз закончил разговор и услышал последнюю фразу собе-седника Альмарис.
        - В Нимелию? - он поднял брови, с удивлением глянув на бледную Альма-рис. - А почему ты должна вернуться в Нимелию? Ты же говорила, что ни-ко-гда не покидала Келарию, - Ринал прищурил глаза, в серой глубине мелькнули серебристые искорки.
        - Милорд… ошибся, - выдавила она, совершенно не представляя, как выпутаться из нелепой и опасной ситуации. "И принесли же тебя сюда де-мо-ны!" - с досадой подумала Рили, покосившись на бывшего посла.
        - Ну как же, - снова улыбнулся посол. - Я же помню, вы присутствовали на моих встречах с вашей матерью, ваше высочество.
        Альмарис обречённо прикрыла глаза. "Это конец", - мелькнула мысль, и странно - девушка даже почувствовала некоторое облегчение, что больше не придётся пытаться изображать ту, кем она на самом деле не являлась. И врать тоже придётся меньше.
        - Ваше высочество? - совсем тихо переспросил Ринал, не отрывая изучаю-ще-го взгляда от Альмарис. В этом мире была только одна страна, где правили женщины, и только одна женщина, которую можно было назвать "ваше высочество". Принцесса Нимелии.
        Посол наконец понял, что не вовремя решил поговорить с принцессой и каким-то образом сильно подвёл наследницу.
        - Прошу простить меня… миледи, - пробормотал он, страшно смутившись. - Благодарю за беседу…
        Он поспешно скрылся среди гостей. Альмарис не решалась посмотреть на Ринала, чувствуя пронизывающий взгляд, и с какой-то без-надёжностью понимая, что теперь бесполезно отрицать своё происхождение.
        - Принцесса Нимелии, - Ринал улыбнулся, и от его улыбки у Рили мурашки пробежали по спине. Тоска по Дориану отступила на второй план, и ей снова захотелось, чтобы первый министр дотронулся до неё. - Какой приятный сюрприз. Не ожидал увидеть вас у себя в гостях.
        - Простите… у меня нет желания обсуждать моё положение, здесь слишком душно и я что-то плохо себя чувствую, - она сумела произнести эти слова спокойно, и даже чуть небрежно.
        Развернувшись, Альмарис неторопливо, с достоинством истинной королевы, вышла из гостиной и направилась в сад. Оказавшись в уединении, она буквально рухнула на скамейку, ноги больше не держали, а на лице девушки отразилось усталое отчаяние.
        - Ну вот и всё, - пробормотала она, прикрыв глаза и откинувшись на спинку. - Остался один шаг до того, как он узнает связь между наследницами Нимелии и Артефактом…
        В голове царила пустота, ей даже не хотелось думать о том, в каком положении она оказалась, и пытаться искать выход. В "Истории Херим Амира" не говорилось, что наследницы Нимелии являются также и Тайрен'эни, это являлось самой тщательно оберегаемой тайной, и нигде не было зафиксиро-вано письменно. Но стоило только Риналу сопоставить имя последней Тай-рен'эни и имя нынешней королевы Нимелии, и привести в порядок портрет в книге, как всё встанет на свои места. Неожиданно послышались лёгкие шаги, и принцесса услышала голос Ралины:
        - Альмарис? Ты здесь?
        Девушка встала навстречу подруге.
        - Ты тоже решила подышать свежим воздухом? - как ни в чём не бывало, улыбнулась Рили.
        - Что там случилось? - Ралина пристально посмотрела ей в глаза. - Я видела, как ты разговаривала с каким-то мужчиной, а потом побелела, как мрамор, когда к вам подошёл Ринал.
        Альмарис прикусила губу и прошлась по дорожке, нервно теребя кружевной манжет.
        - Ралина, ты должна уйти отсюда завтра рано утром, - сказала наконец она. - Будет лучше, если… если ты оставишь меня здесь одну.
        - О, боги, Рили! - Ралина испуганно вздрогнула. - Что ты такое говоришь?!
        - Ты должна найти своего и моего братьев, Сэнди, и лорда Кендалла, - продолжила Альмарис, не обратив внимания на слова девушки. - И оставаться с ними, пока… пока я не присоединюсь к вам.
        - Да что такое случилось, Альмарис? - Ралина чуть не плакала, глядя в застывшие черты лица принцессы. - Кто был тот человек?
        Тайрен'эни медленно повернула голову и посмотрела на подругу.
        - Я из другой страны, Ралина, - тихо ответила Рили. - И я не дочь торговца жемчугом.
        Ралина вздохнула, стиснув пальцы. Какое-то шестое чувст-во давно подсказывало ей, что Альмарис - не та, за кого себя выдаёт, но ведь так приятно думать, что они равны…
        - Я - Альмарис Орнелис, наследная принцесса Нимелии, - отрешённым голосом продолжила девушка. - И Ринал узнал это сегодня. Один человек видел меня дома, в Ферре, и узнал здесь.
        У Ралины закружилась голова, и она прислонилась к невысокой мраморной колонне.
        - Только не надо приседать в реверансах и называть "ваше высочество", - Альмарис криво улыбнулась. - В Нимелии правила этикета не так строги, да и… мы же с тобой подруги по несчастью, так, Ралина?
        Та растерянно посмотрела на Рили.
        - Почему ты говоришь, что я должна уйти? - негромко спросила она. - Что ещё ты скрываешь от меня?
        Альмарис кусала губы, сдерживая слёзы.
        - Если ты найдёшь Джарта, он всё расскажет, - проглотив ком в горле, ответила наконец принцесса. - Поверь, Ралина, я не могу сейчас всего сказать. А уйти ты должна, чтобы… чтобы у Ринала не оставалось лишних возможностей оказывать на меня давление.
        Ралина прижала ладонь к губам, покачав головой и отступив на шаг назад.
        - Альмарис… Это связано с магией? - почти шёпотом спросила она.
        - Да. А теперь иди, Ралина, - лицо принцессы смягчилось, и на нём появилась грустная улыбка. - Если ты пораньше ляжешь спать, то сможешь уйти завтра рано утром, до того, как все проснутся.
        - Не думаю, что Ринал сильно огорчится, узнав, что я… ушла, - произнесла она, остановившись у двери. - В его мыслях теперь одна ты, Рили, и мне это не нравится. Первый министр не тот человек, который сворачивает на полпути к цели, и если уж он решил сделать тебя своей женой, он не позволит тебе сбежать. Как бы ты ни пыталась это сделать. Спокойной но-чи, по-друга, и удачи. Я найду твоих друзей и помогу тебе выбраться отсюда.
        Принцесса не смогла сдержать дрожи при последних словах Ралины. Оставшись одна, девушка обхватила себя руками и глубоко вздохнула, подавив истерический смешок. Ей предстояло вернуться к гостям и попытаться сделать вид, что ничего не произошло. И по пути придумать, что понадобилось наследнице соседней страны в Келарии, инкогнито.
        - Ладно, - Альмарис решительно расправила плечи, вздёрнула подбородок, и сузила глаза. - В конце концов, принцесс Нимелии ещё никто не мог обвинить в трусости.
        Первый министр, увидев невозмутимое лицо Рили, в очередной раз ощутил уважение к этой девушке: она не собиралась сдаваться, и то, что Риналу стало известно её настоящее происхождение, похоже, не испу-гало Альмарис. В серых глазах мелькнуло восхищение, и он улыбнулся подошедшей девушке.
        - Мы поговорим обо всём завтра, в спокойной обстановке, когда ты выспишься и отдохнёшь, - он не дал ей ни-чего сказать, взяв за руку и слегка сжав ледяные пальчики Ри-ли. - А сегодня я хочу, чтобы ты просто получила удовольствие от вечера.
        Принцесса только набрала воздуха для достойного ответа, как небольшой оркестр в углу гостиной заиграл музыку. Гости оживились, сразу образовалось свободное пространство в середине большой комнаты, и по паркету закружились пары. Ринал посмотрел на Альмарис и улыбнулся.
        - Ваше высочество, окажите мне честь, - первый министр чуть склонил голову.
        Можно было отказаться, но это выглядело бы слишком вызывающе, да и невежливо - на них смотрели. Ну и врать себе Рили не могла, ей хотелось, чтобы Ринал снова обнял её, пусть даже в танце. Она кивнула в ответ, и он вывел её на середину комнаты. Рука Ринала легла ей на талию, лицо девушки оказалось близко-близко от лица первого министра. У Альмарис перехватило дыхание, и она уже не могла отвести взгляда от его глаз. Они медленно закружились по залу, и в какой-то момент для принцессы все присутствующие исчезли, осталась только музыка и лицо Ринала.
        Никто не пытался заговорить, и что странно - тишина между ними не казалась натянутой или напряжённой. Страх и паника тоже отошли на второй план, Альмарис уже не считала, что раскрытие её тайны такая уж большая катастрофа. Где-то на границе сознания мелькнула отчаянная мысль, что как раз наоборот, надо предпринять решительные действия и думать о побеге. Рили отмахнулась от неё, как от назойливой мухи. Сейчас были только она и Ринал, и это ей нравилось. Музыка кончилась, Альмарис почувствовала смутное сожаление, когда первый министр отпустил её.
        - Благодарю, миледи, - Ринал осторожно коснулся губами тонких пальцев девушки.
        Совершенно неожиданно для себя Альмарис улыбнулась и слегка наклонила голову.
        - У тебя красивая улыбка, - тихо добавил он и улыбнулся в ответ.
        Рили ощутила на щеках румянец и отвела взгляд. Ринал оказался верен своему слову, и до конца вечера не задал ни одного вопроса. Принцесса старалась не думать, что ждёт завтра, и вообще, как вести себя с Риналом, что отвечать. Ралина права, предупреждая против него: Рили поддалась обаянию и поймала себя на том, что флиртует с тем, от кого ей следует бежать со всех ног. В ней словно жили два человека, один рвался прочь из этого дома, подальше от Ринала и его чувств. Другой не хотел никуда уходить и совершенно не боялся предстоящей свадьбы. К счастью, приём закончился, и усталость не дала Альмарис углубиться в тревожные и тягостные размышления. Ринал проводил её до спальни.
        - Надеюсь, ты хорошо провела время, - он коснулся ладонью щеки девушки.
        - Спасибо, - сделав над собой усилие, она всё-таки отвернулась. - Спокойной ночи, милорд.
        - До завтра, Рили, - Ринал чуть улыбнулся. - Хочется верить, завтра между нами не останется недосказанностей.
        Альмарис ничего не ответила, поспешно отвернувшись и закрыв дверь комнаты. Устало вздохнув, она медленно направилась в спальню, на ходу вытаскивая шпильки из причёски. Да помогут ей боги, кажется она любит сразу двоих. Сдержав истеричный смешок, Рили дёрнула шнурок. Пришла сонная горничная - видимо, она решила вздремнуть в образовавшееся свободное время.
        - Расстегни платье, - попросила Рили. - И можешь идти, я переоденусь сама.
        Уже почти заснув, Альмарис вдруг вспомнила, что завтра уйдёт Ралина. Какое-то смутное чувство кольнуло сердце, принцесса прикусила губу, сдерживая вдруг навернувшиеся слёзы.
        - Прости, Ралина, я не хотела втягивать тебя во всё это, - прошептала она в темноту.
        Отчего-то Рили была уверена: подруга больше потеряет, чем обретёт от знакомства с ней. Длинно вздохнув, принцесса наконец провалилась в крепкий сон без сновидений.
        ГЛАВА 6
        Кендалл проводил глазами галеру, пока она не скрылась за поворотом реки. Приближался серый рассвет, холодный утренний туман пробирал до ко-стей, и Дориан поёжился. Возможности развести костёр не представлялось, и он поспешил по тропинке, надеясь, что согреется при ходьбе. Бо-льшинство рек и речушек Келарии брали начало в болотистых низинах, за исключением Литрана, стекавшего с гор, и к полудню, когда Кендалл уже по-рядочно углубился в лес, тяжёлый, насыщенный влагой воздух заметно наг-релся и потеплел.
        По расчётам Дориана галера уже должна была приплыть в Монтар, и значит, к вечеру о его побеге будет известно и гвардии, и тайной по-лиции, но он надеялся, что как-нибудь сможет пробраться в Нижний Монтар - по здравому размышлению он решил, что искать брата и сестру Альмарис на-до именно там. Все корабли из столицы приходили в порт Нижнего, а потом те, кто имел на руках специальный пропуск, могли уже пройти в Верхний Монтар, большинство же аристократов имели собственные небольшие суда, дос-тавлявшие их прямо к пристаням напротив домов.
        Кендалл шёл весь день, и когда на лес опустились прохладные сумерки, и по земле зазмеились первые полупрозрачные струйки тумана, он нако-нец вышел к окрестностям Монтара. Высокая стена, отделявшая Нижний от Верхнего и заодно от диких зверей, водившихся в здешних лесах, поднима-лась высоко, а камни в кладке прилегали так плотно друг к другу, что между ними нельзя было просунуть даже иголку. Кендалл пошёл вдоль стены, раз-мышляя, как же пройти через ворота и остаться не узнанным, как вдруг по-слышались голоса и из-за поворота вышли четыре стражника - патруль, ежевечерне обходивший стену. Дориан застыл, покрывшись холодным потом и подумав, что побег провалился, но стражники покосились на него, и один из них буркнул:
        - Тебе жизнь не мила, что ли? Каких тиррелов делаешь за стеной?! Ну-ка, марш в город! Или проводить, может? Для надёжности, до караулки? Заодно и переночуешь там, чтоб в будущем не тянуло после заката в окрестные леса!
        - Нет-нет, спасибо, я сам дойду, - Кендалл поспешно отступил. - Понимаете, пошли с приятелями немножко отдохнуть, а они…
        - Меня не интересует, почему ты оказался за стеной, - стражник пожал плечами и отвернулся. - Меня интересует, почему ты до сих пор не по ту сторону от неё. Так что тебе лучше поспешить, пока мы не вернулись.
        - Да-да, конечно, конечно, уже бегу! - Кендалл поспешил по тропинке, и его слова донеслись в спину удаляющимся стражникам.
        Оставив вопрос, почему же стража не признала в нём сбежавшего ценного пленника Ринала - волшебникам, работавшим в тайной полиции перво-го министра, ничего не стоило сделать так, что всякий, находящийся на служ-бе у Ринала, узнал бы Кендалла, - на потом, когда доберётся до безопасного места, Дориан приблизился к маленькой двери в сплошной стене. Чувст-вуя себя уже увереннее, он взялся за кольцо и с силой ударил несколько раз в толстые деревянные планки, из которых сделана дверь. Открылось ма-ленькое окошко, в котором показалось широкое лицо, до бровей заросшее бо-родой.
        - Слышь, парень, ты что, не знаешь законы? - с плохо скрываемым раздражением произнёс караульный. - Или захотелось отдохнуть пару суток на тюремной койке?! Ещё раз увижу за стеной после заката - будешь сам разби-раться с теми тварями, что придут по твою душу из леса!
        Кендалл втянул голову в плечи, всем видом изображая раскаяние.
        - Простите, господин капитан, - смиренно пробормотал он.
        - Пошевеливай задницей, - буркнул стражник, отодвинув засов и впуская Кендалла в Нижний Монтар. - И чтобы я забыл о твоём существовании через ми-нуту!
        Дориан поспешил углубиться в лабиринт узких, едва освещённых улочек. Нужный ему дом с вывеской "Свечи и подсвечники на любой вкус!" на-ходился не очень далеко, всего в двадцати минутах ходьбы от калитки в сте-не. Кендалл остановился у чёрного входа и тихо постучал условным стуком. Через некоторое время послышались шаги, и негромкий голос настороженно спросил:
        - Милорд?..
        - Открывай, Каммер, я устал, - Дориан сдержал вздох облегчения - из всех немногочисленных контактов, которые имелись у него здесь, в Монтаре вооб-ще и в Нижнем в частности, Каммер вызывал меньше всего дове-рия. Однако, к сожалению, остальные друзья жили в Верхнем, и ночью до них не добраться. Обнаружить, что он живёт на прежнем мес-те и помнит знак, о котором они когда-то договорились, оказалось для Кендалла приятным сюрпризом
        Мгновение спустя зазвенели снимаемые цепочки и заскрежетали открываемые замки.
        - Простите, я не ожидал вас увидеть здесь… в такое время… - хозяин, постор-онившись, пропустил Кендалла, немного растерянно улыбаясь. - Прохо-ди-те, я сейчас приготовлю вам комнату.
        - Если ты ещё расстараешься на что-нибудь, отдалённо напоминающее ванну, я буду благодарен несказанно, - Кендалл скупо улыбнулся в ответ, чувствуя, как ноет в теле каждая мышца. - У меня были трудные дни, Каммер.
        - Да, милорд, я нагрею воду, - хозяин дома и лавки удалился на кухню, а Дориан поднялся по скрипучей лестнице наверх, в комнату, в которой останавливался один или два раза, в те редкие моменты, когда он ещё был сво-боден, но Ринал уже появился в Келарии.
        Комната мало изменилась, оставшись такой же аскетичной - широкая деревянная кровать, тумбочка рядом, шкаф в углу, умывальник и стол у окна. Пока Каммер готовил ванну, Дориан вынул из шкафа постельное бельё - хозяин отличался педантичностью, и даже несмотря на то, что у него редко останавливались гости, гостевая комната всегда была готова и бельё в шкафу лежало чистое, - и застелил кровать.
        Когда наконец хозяин сообщил, что ванна готова, Дориан спустился за ним, быстро скинул грязную одежду и с тихим стоном блаженства опустился в горячую воду.
        - Об этом я мечтал всю последнюю неделю!.. - мышцы расслаблялись, усталость растворялась в воде. - Что новенького в городе, Каммер?
        - Сегодня утром прибыл первый министр, - ответил тот. - Весь Верхний бурлит от свежей сплетни - господин Ринал привёз с собой будущую жену. Кто-то хвастается, что видел её издалека, когда она сходила с корабля, но, скорее всего, врут.
        - Почему ты так думаешь? - небрежно спросил Дориан, ничем не показав, что ему интересна тема. - Он что, поселил её отдельно?
        - Нет, милорд, девушка живёт в его особняке, как почётная гостья. Врут те, кто говорил, что видел её - они приехали достаточно рано, когда большинство аристократов ещё сладко дрыхнут после ночных увеселений.
        - Понятно, - Кендалл кивнул. "Значит, Рили в доме". - Каммер, у меня к тебе одно дело.
        - Да, милорд? - тот вопросительно посмотрел на гостя. Каммер был осторожен в расспросах, не желая вызывать у Дориана подозрение излиш-ним любопытством. Если Кендалл считал нужным, он давал Каммеру информацию, если нет - хозяин дома не настаивал.
        - Мне нужно найти в Нижнем трёх людей. Девушку - рыжая и выглядит лет на двадцать,
        - молодого человека, и парнишку чуть помладше. Они прие-хали сюда пару дней назад, и держатся вместе, девушку зовут Сэнди. Это всё, что я знаю. Сможешь что-нибудь узнать?
        - Постараюсь, - задумчиво ответил Каммер. - У меня есть несколько знакомых в порту, попробую завтра у них поспрашивать.
        - Вот и отлично, - Кендалл прислонился затылком к краю ванной и прикрыл глаза. - Что ещё слышно в Монтаре?
        - Ничего нового, - Каммер пожал плечами. - И Нижний, и Верхний спокойны. Первый министр не позволяет, чтобы за его спиной происходило что-то, о чём он не знает. Всё под жёстким контролем, как всегда.
        - Ясно, - протянул Дориан. - Ладно, завтра займись поисками этих людей, а я наведаюсь в Верхний, похожу, посмотрю, как там обстоят дела.
        - Осторожнее, милорд, первый министр наверняка уже предупредил нужных людей о вашем возможном появлении в Монтаре, - ответил Каммер, остановившись на пороге. - Спокойной ночи, сэр. Я позабочусь о вашей одежде.
        Почувствовав, что засыпает, Дориан вылез из ванной, надел халат и поднялся к себе. Он не сказал Каммеру, что собирается навестить дру-га в Верх-нем, а возможно, и останется у него на некоторое время.
        Утром, когда он проснулся, на стуле рядом с кроватью лежала чистая одежда. Приведя себя в порядок и позавтракав на кухне - хозяина уже не было дома, он ушёл узнавать информацию для Кендалла, - Дориан направился к воротам в Верхний, уже догадываясь, что и здесь стража не признает в нём беглого пленника. Магия Альмарис работала очень хорошо. На всякий слу-чай, он достал из кармана несколько серебряных монет, которые там оказа-лись - Каммер был предусмотрителен даже в мелочах, - и небрежно кинул гвардейцам, молча уставившимся на него.
        - Извините, ребята, больше ничего нет, - Дориан снисходительно улыбнулся, - я порядочно проигрался сегодня ночью.
        То, что многие аристократы частенько посещают злачные местечки Нижнего, не являлось большим секретом. Стража проводила его прищуренным взглядом, но серебро их успокоило. Сдержав вздох облегчения, Дориан нап-равился по чистым и широким улицам Верхнего в центр. Ноги сами несли его к небольшому двухэтажному особняку из дымчатого мрамора - он знал, что это может быть опасным, но ничего не мог с собой поделать: вдруг удастся увидеть Альмарис?..
        Прислонившись к углу дома недалеко от рези-денции Ринала, Дориан некоторое время разглядывал особняк, как вдруг к крыльцу подъехала карета. Кендалл замер, почувствовав, что сердце забилось сильнее. Из дверей вышла мрачная Альмарис и с ней светловолосая девушка, в которой он угадал Ралину. Они сели в карету и та куда-то поехала по улице. В те несколько минут, что он видел Рили, его посетила шальная мысль проследить за каретой, и где-нибудь по пути украсть девушку, почти из-под носа Ринала. Оказывается, Дориан успел соскучиться по принцессе за те полтора дня, что они не виделись. Заставив себя покинуть наблюдательный пост, Кен-далл направился в противоположную сторону, всё дальше от особняка Рина-ла.
        - На данный момент я ничем не могу ей помочь, - пробормотал Дориан. - Следует пока подумать о том, как всколыхнуть это сонное царство и заставить Ринала понервничать.
        Он остановился перед домом из красного с белыми прожилками мрамора и позвонил. Дверь открыл дворецкий, с каменным выражением поинте-ресовавшийся:
        - Милорд?..
        - Хозяин дома? - Дориан перешагнул через порог, бесцеремонно отодвинув дворецкого в сторону.
        - Как вас представить? - слуга закрыл дверь и повернулся к гостю.
        - Скажи, старый друг, - Кендалл прошёл в гостиную и устроился в кресле.
        Дворецкий поднялся на второй этаж, и через несколько минут послышался низкий, ворчливый голос:
        - Старый друг! Что за старый друг такой, спрашивается? Ты мог спросить имя, или я должен принимать в своём доме…
        На пороге комнаты возник широкоплечий мужчина с густой тёмной шевелюрой, лицо выражало недовольство, а живые глаза сверкали раздражением. Но едва хозяин увидел Кендалла, как немедленно широ-ко улыбнулся.
        - Свободен, - небрежно махнув рукой дворецкому, мужчина в два шага пересёк пространство гостиной. - Меня ни для кого нет в ближайшие два часа. И распорядись, чтобы нам подали вина и чего-нибудь перекусить.
        Как только дверь за дворецким закрылась, он сгрёб Кендалла в охапку и сжал в крепких дружеских объятиях.
        - Дориан, дружище! Вот уж кого я меньше всего ожидал увидеть у себя!
        - Потише, Рейк, раздавишь рёбра, - Дориан рассмеялся. - Я сам не ожи-дал, что так быстро покину гостеприимного господина Ринала, и тем более, окажусь здесь, в Верхнем.
        - Ну-ка, рассказывай, как ты умудрился оставить с носом первого министра, - Рейк устроился во втором кресле. - Кстати, хочу сразу предупредить, на уши поднята вся тайная полиция в поисках тебя.
        Кендалл рассказал, как ему удалось сбежать с галеры, но пока не стал говорить другу, кто такая на самом деле Альмарис и откуда она появилась.
        - Говоришь, тебе помогла новая пассия Ринала? - Рейк задумчиво прищурился. - Дориан, не думаешь ли ты, что это всё могло быть подстроено? С чего бы это девушке, знакомой с тобой всего три дня, помогать сбегать, рис-куя навлечь на себя гнев первого министра? И потом, почему тебя до сих пор не задержали, и ты свободно разгуливаешь по Монтару, как по своему собст-венному дому?
        Дориан улыбнулся, отпив глоток вина.
        - Рейк, я знал эту девушку, когда ей было всего восемь лет.
        Брови Рейка удивлённо поднялись.
        - А ты шустрый, как я погляжу. И где же вы познакомились? И почему я ничего не слышал о ней от тебя раньше?
        - Мы познакомились около десяти лет назад, в Нимелии, - негромко ответил Дориан, искоса глянув на друга.
        Рейк нахмурился.
        - Что? В Нимелии?.. - недоумение на его лице сменилось недоверчивым удивлением. - Сто тиррелов Риналу в задницу, она… ты хочешь сказать, она - та, о ком я думаю?!
        Теперь Дориан уставился на друга с непониманием.
        - О ком это ты думаешь, Рейк?
        - О том, что десять лет назад ты был в Нимелии и познакомился с восьмилетней наследницей-принцессой, - проворчал Рейк. - Я помню, ты же мне рас-сказывал об этой девочке. И… что, она здесь, в Келарии? У Ринала? Каких демонов она у него делает?
        - Первый министр не знает, кто такая Альмарис на самом деле, - Дориан откинулся на спинку кресла. - Я многого не могу сказать, Рейк, это не мои тайны, только Рили ни в коем случае не должна выйти замуж за Ринала.
        - Час от часу не легче, - Рейк досадливо хмыкнул. - Теперь выясняется, что первый министр Келарии хочет жениться на принцессе Нимелии! И что ты будешь делать?
        - Попытаюсь создать Риналу парочку проблем, чтобы ему стало не до личной жизни, - Дориан усмехнулся. - И чтобы у Альмарис появился шанс сбежать. Но для начала надо как-то дать ей знать, что я в Монтаре и со мной всё в порядке. Рейк, у тебя, случайно, нет никого, кто мог бы помочь в этом деле?
        - Ну… - хозяин дома задумчиво почесал в затылке. - Я тут недавно познакомился с одной белошвейкой, она сейчас работает в особняке, помогает шить э-э… свадебное платье, - Рейк покосился на помрачневшего Дориана. - Она каждый день бывает в особняке. Годится?
        - Мне не из чего выбирать, - Кендалл невесело улыбнулся. - Она сможет передать записку?
        - Сможет. Завтра я встречусь с ней, отдам записку, и принцесса получит твоё послание послезавтра.
        - Ладно, пойдёт, - Дориан махнул рукой.
        - Ты где сейчас остановился? - поинтересовался Рейк.
        - У Каммера, в Нижнем.
        - Здесь не хочешь осесть? - предложил хозяин дома. - В Нижнем у тебя больше шансов попасться, там тайных шпионов в два раза больше на квадратный метр, чем в Верхнем. Да и… извини, Дориан, но Каммер мне как-то не вну-шает особого доверия. Заложит тебя с потрохами при первой же возможнос-ти, попомни моё слово.
        Дориан пожал плечами.
        - При всём желании не сможет, - ответил он. - Рили… Рили помогла мне. Ищейки Ринала меня теперь просто не узнают.
        - Как?.. - Рейк от удивления чуть не выпустил бокал из руки.
        - Альмарис - волшебница, - кратко ответил Дориан.
        - О… - он озадаченно помолчал. - Ладно, не буду лезть в ваши тайны. Так как насчёт воспользоваться моим домом?
        - Хорошо. Только всё равно придётся встретиться с Каммером, он дол-жен раздобыть для меня кое-какую информацию.
        На следующий день Кендалл отправился к Каммеру. Хозяин магазинчика обрадовал Дориана хорошими новостями.
        - Я нашёл капитана, который несколько дней назад привёз пассажиров, они остановились в "Серебряном листе", вполне приличном заведении в Ниж-нем, кстати.
        - Спасибо, Каммер, - Дориан улыбнулся. - Я пару дней поживу в другом месте, спасибо за гостеприимство. Если ты понадобишься, я дам знать.
        Кендалл не стал откладывать посещение гостиницы, и сразу отправился к предполагаемому месту нахождения друзей Альмарис, надеясь, что они никуда не успели уйти. "Серебряный лист" располагался недалеко от порта, в той части Нижнего, которую облюбовали зажиточные торговцы, не могу-щие похвастаться голубой кровью. Внутри было не слишком много постояль-цев, но заведение выглядело уютным и опрятным. Кендалл обвёл взглядом завтракающих посетителей: за столиком в углу сидела компания из трёх че-ловек - рыжеволосой девушки, парня лет девятнадцати, и молодого человека постарше, черты лица которого неуловимо напомнили Дориану Альмарис. "Ага, кажется, это те, кого я ищу". Приблизившись к столику, он остановил-ся и произнёс:
        - Прошу прощения, вы не возражаете, если я присоединюсь к вам, господа?
        Все трое воззрились на него с плохо скрываемой настороженностью и раздражением.
        - А если мы будем возражать, милорд? - буркнула девушка, глядя на него исподлобья.
        - Это что-нибудь изменит?
        - Нет, - Дориан улыбнулся и сел на свободный стул. - У меня новости от интересующей вас особы, - понизив голос, сообщил он.
        За столом повисло молчание.
        - Почему мы должны вам верить? - негромко спросил Джарт. - И кого вы имеете в виду?
        Дориан не ответил, рассеянно опустив взгляд на руку - его пальцы крутили кольцо Альмарис.
        - Пройдёмте наверх, в нашу комнату, - Джарт встал, за ним Сэнди и Роан.
        Когда дверь за ними закрылась, друзья Альмарис снова внимательно посмотрели на Дориана.
        - Ну а теперь, извольте объяснить, откуда у вас кольцо моей сестры, и кто вы сам такой, - Джарт сел на стул.
        - Меня зовут Дориан Кендалл, - он остановился у окна, глядя на улицу. - С вашей сестрой мы познакомились на галере Ринала, и Альмарис помогла сбежать, попросив найти вас и показать это кольцо.
        - У меня какое-то смутное ощущение, что мы где-то встречались, - Джарт нахмурился.
        - Вполне возможно, - Дориан улыбнулся. - Десять лет назад, в Ферре.
        Сэнди тихо ахнула, во все глаза глядя на гостя, Роан же просто молчал, не сводя с Кендалла восторженных глаз.
        - Подождите, подождите… - Джарт тряхнул головой. - А что Рили делала на галере Ринала?!
        - Ехала в Монтар, - Дориан помолчал. - Чтобы стать его женой.
        - Нет! - выкрикнула Сэнди. - Она не могла этого сделать! Рили не может стать женой… первого министра!
        - Ринал не знает, кто Альмарис на самом деле, - продолжил Кендалл. - Мне думается, все мы понимаем, по какой причине принцесса сохраняет инкогнито. И по этой же самой причине Рили вынуждена была не возражать против решения первого министра.
        - Нам надо немедленно вытаскивать её оттуда! - Сэнди нервно заходила по комнате. - И… и ещё одного человека, - девушка искоса глянула на Роана. - Если, конечно, она здесь…
        - Если вы говорите про ту девушку, которая сопровождала Ринала, то она здесь. Вместе с Альмарис, - ответил Кендалл. - Принцесса просила вам передать, чтобы вы не принимали скоропалительных решений и не пытались помочь - это слишком опасно.
        - Что вы предлагаете, сидеть, сложа руки и ждать неизвестно чего? - несколько резко сказал Джарт.
        - Нет. Насколько я успел узнать Рили, она сама справится с Риналом. Собственно, она за этим и приехала в Келарию, разве нет? - он обвёл притихших друзей пристальным взглядом. - Наша же задача заключается в том, чтобы доставить первому министру как можно больше проблем, дабы у него не ос-талось времени для решения личных вопросов.
        - О, - Сэнди заморгала. - Вы… вы предлагаете начать войну?..
        - Нет, - Роан радостно улыбнулся. - Нет, Сэнди, милорд предлагает начать мятеж.
        Кендалл улыбнулся и взъерошил волосы парня.
        - Ну, пока не мятеж, но предпринять активные шаги в этом направлении, ты прав.
        - И вам наверняка потребуются верные люди, - Сэнди прищурилась, уперев руки в бока.
        - Потребуются, - отозвался Дориан. - У вас есть предложения, юная леди?
        - Я хорошо знаю магию, а вы, не сомневаюсь, нуждаетесь в волшебниках. Мы можем вам пригодиться, милорд.
        Джарт не выдержал и рассмеялся.
        - Чертёнок, тебе только мятежницей быть не хватало!
        - В принципе, я согласен принять вашу помощь, с одним только условием, - Кендалл намеренно выдержал паузу, ему доставило удовольствие наблюдать на подвижном лице Сэнди смену эмоций. - Если вы прекратите называть меня милордом. Между друзьями церемонии излишни, а мне почему-то каже-т-ся, мы станем друзьями.
        - Замечательно, - Сэнди потёрла ладони. - И чем мы займёмся?
        - Для начала, надо установить наблюдение за особняком Ринала. Мне небезопасно там появляться, я не знаю, насколько сильна защита Альмарис, и дей-ствует ли она против самого Ринала, так что это будет кто-то из вас.
        - Я, - Сэнди, очаровательно улыбнувшись, выступила вперёд. - Возражения не принимаются. Ринал в самую последнюю очередь заподозрит девушку, да и… я смогу при случае изменить внешность, если вдруг ко мне будет проявля-ться излишний интерес.
        - Я пойду с тобой, - решительно заявил Роан. - Не забывай, у него моя сестра, а ты её никогда не видела, и можешь не узнать, если вдруг Ралине удастся покинуть особняк первого министра.
        - Договорились, - мурлыкнула Сэнди, смеющиеся серые глаза встретились с его взглядом, и парень покраснел.
        - Вам надо переехать в Верхний, там нам проще будет встретиться, - Дориан на мгновение задумался. - Гостиница "У тихой заводи". Она находится на берегу реки, и достаточно уединённая, чтобы можно спокойно по-говорить. Я пока обдумаю дальнейшие шаги. Встретимся завтра, в пять вечера. И будьте осторожны, у Ринала повсюду шпионы из тайной полиции.
        - Хорошо, - Джарт пожал Кендаллу руку. - До завтра, Дориан.
        - Удачи, - он покинул новых знакомых и вернулся к Рейку.
        Хозяин дома ждал в столовой, за накрытым столом.
        - Как успехи?
        - Отлично, Рейк, я нашёл тех, кто приехал вместе с Альмарис, - Дориан довольно улыбнулся и принялся за еду.
        - О, боги, так она что, не одна приехала? - Рейк в удивлении поднял брови.
        - С братом и кузиной. И с ними ещё один парнишка, местный. Что там твоя белошвейка?
        - Завтра в двенадцать она будет в особняке, а сегодня вечером я с ней встречаюсь. Пиши своё любовное послание, герой, - Рейк ехидно усмехнулся. - И не красней, как девица, а то я по твоим глазам не вижу, что леди принцесса запала тебе в душу.
        Кендалл вышел в гостиную и сел за секретер. "Здравствуй, милая. Я нашёл твоих друзей, с ними всё в порядке, они не наделают глупостей - я их предупредил. Постараюсь сделать всё, что в моих силах, чтобы облегчить тебе побег из особняка Ринала. Я очень скучаю, Рили. Целую, твой Дориан".
        - Вот, держи, - Кендалл вернулся в столовую и протянул Рейку сложенный листок. - Рейк, что слышно про Линнера? Он вроде собирался приехать в Монтар?
        - Мм… - хозяин дома замялся. - Да, я слышал, что он пару дней назад появился здесь. Постараюсь разузнать о нём что-нибудь, Линнер, наверное, ещё не знает, что ты тоже в Монтаре. Ты что-то придумал, Дориан? - Рейк с любо-пытством уставился на друга.
        - Собственно, собираюсь расшевелить это сонное царство, - задумчиво протянул Кендалл. - Поговорить по душам кое с кем, только буду делать это без свидетелей. Вдруг повезёт, и получится убедить парочку людей Ринала, что их ввели в заблуждение.
        - Пощиплешь первого министра за задницу? - понимающе усмехнулся Рейк. - Ладно, чем сейчас займёшься?
        - Отдохну немного в библиотеке, - Дориан встал со стула.
        - Смотри, не засидись до ночи, - добродушно проворчал хозяин дома. - А то я тебя знаю, как начнёшь строить планы, так даже про еду забудешь.
        - Не бухти, Рейк, - рассмеялся Кендалл. - Принеси вечерком что-нибудь перекусить, и всё будет нормально.
        Ралина проснулась с рассветом. Тихо встав, девушка оделась и бесшум-но выскользнула из комнаты.
        - Как же я не хочу оставлять тебя здесь одну, Альмарис! - пробормотала она, зябко кутаясь в плащ и спускаясь по лестнице.
        Холл был ещё пуст, тих и полутёмен, нежный золотистый рассвет только-только осветил верхние этажи особняка. Оглянувшись, Ралина вздохну-ла и направилась к чёрному входу. Несмотря на ранний час, по улицам спе-шили горничные и слуги, по делам, а по набережной даже прогуливалась какая-то молодая пара. Ралина скользнула по ним взглядом, собираясь свернуть в ближайшую улицу, как вдруг спутник девушки, одетой в све-тло-серое платье и шляпку с вуалью, посмотрел прямо на Ралину. Она судорожно вздохнула, поднеся руку ко рту и едва веря глазам.
        - Не… не может быть…
        Пара уже почти поравнялась с девушкой. Дама откинула вуаль и с улыбкой обратилась к спутнику, поглядывая на Ралину:
        - Милый, мне кажется, эта девушка очень похожа на тебя, ты не находишь? Прямо-таки родственное сходство.
        У Ралины подкосились ноги от облегчения и радости, и она едва не сползла по стене дома, но Роан подхватил сестру.
        - Роан… О, боги, Роан!.. - девушка всхлипнула и прижалась к его плечу. - Я уже не надеялась, что когда-нибудь увижу тебя!..
        - Ну что ты, родная, - парень смущённо погладил Ралину по спине. - Я бы не оставил тебя у первого министра, даже и не думай! Ну всё, всё, хватит плакать!
        - Думаю, нам надо вернуться в гостиницу, - Сэнди подхватила Ралину под локоток, ненавязчиво увлекая за собой. - Не стоит на людях так бурно показывать радость встречи.
        В гостинице Верхнего, которую им посоветовал Дориан, когда восторг Ралины от встречи с братом немного поутих, она рассказала, как познакомилась с Альмарис, но пока не стала говорить, что знает о настоящем проис-хо-ждении подруги.
        - Вы знали, что я сегодня утром уйду из особняка? - спросила она, закончив свою историю.
        - У меня было что-то, похожее на предчувствие, что сегодня нам с Роаном стоит выйти пораньше на прогулку, - улыбнулась Сэнди. - Я немного волшебница, Ралина. Кстати, почему ты сразу не покинула особняк Ринала, как то-лько вы приехали? Если я не ошибаюсь, ты теперь не настолько важна для первого министра, и у тебя больше свободы, чем у Рили.
        - Я сама не хотела оставлять её там одну, но Альмарис попросила уйти, - тихо ответила Ралина, мельком взглянув на Джарта. С момента, как она вошла в комнату, он молчал, но девушка чув-ствовала на себе его пристальный взгляд, и её это смущало… и нравилось од-новременно.
        В комнате повисла гнетущая тишина, словно присутствующие догадывались, почему принцесса попросила подругу исчезнуть.
        - Почему?.. - почти шёпотом спросила Сэнди, страшась услышать ответ.
        - Первый министр узнал, что Альмарис - наследница Нимелии, - опустив голову, ответила Ралина. - Она сказала, что не хочет подвергать меня опаснос-ти, а какой - не объяснила. Рили просила найти вас, и оставаться с вами, пока она не найдёт способ сбежать от Ринала.
        Чертёнок побледнела и судорожно стиснула руки.
        - Я буду молиться всем богам, которых знаю, и не знаю, чтобы Ринал не знал связи между королевами Нимелии и Тайрен'эни, - про-шептала она одними губами. - Да поможет Альмарис провидение!..
        - Только не надо впадать в панику, - Джарт отошёл от стены и остановился рядом с Сэнди. - Альмарис справится, в конце концов, она же волшебница. Она сумеет выпутаться, мы всё равно ничем не сможем ей помочь, Дориан вчера правильно говорил. Остаётся надеяться на сообразительность Рили. Сэнди, ты помнишь, что нам сегодня встречаться с Кендаллом?
        - Помню, Джарт, помню, - девушка сделала над собой усилие и улыбнулась. - Нам с Роаном пора возвращаться на прогулку, оставляю Ралину на тебя. Смотри, веди себя прилично, - она не удержалась от шпильки.
        - Чертёнок! - возмутился Джарт, но дверь за Сэнди уже захлопнулась. - Несносная девчонка, - пробормотал он и повернулся к гостье. - Простите её, она временами бывает… чересчур языкастая.
        - Ничего, - Ралина улыбнулась. - Я не обижаюсь на Сэнди.
        Они помолчали.
        - Не желаете прогуляться? - предложил вдруг Джарт. - Подышать воздухом свободы? - он улыбнулся в ответ.
        - Не откажусь, - Ралина опёрлась на руку молодого человека, они спусти-лись вниз и вышли на улицу. - Джарт… скажите, что имела в виду Сэнди, когда говорила о связи королев Нимелии и Тайрен'эни? При чём здесь Аль-марис?
        Джарт бросил по сторонам быстрый взгляд, и свернул с шумной набережной на тихую боковую улочку.
        - Что ты вообще знаешь о Тайрен'эни и Артефакте? - поинтересовался Джарт.
        - Ну… Тайрен'эни охраняет Артефакт, вместе с Неумирающими, - Ралина вопросительно глянула на спутника. - И ещё ими могут стать только девочки, и только по наследству. Так?
        - В принципе, так. Маленькая добавка: по наследству принцессам-наследницам Нимелии.
        Ралина приглушённо ахнула.
        - Значит…
        - Да, моя сестра имеет самое прямое отношение к Артефакту, - закончил Джарт. - И в Келарии она по этой причине. Артефакт пропал, и Ринал замешан в исчезновении, Рили приехала вернуть его на место, в Херим Амир.
        - О, боги, как всё закрутилось, - Ралина покачала головой. - Теперь понятно, что имела в виду Альмарис, говоря об опасности… Силы небесные, Риналу нужна Тайрен'эни?! - девушка остановилась от внезапно осенившей её догадки.
        Джарт молча кивнул, Ралина побледнела.
        - Не волнуйся, Альмарис справится, - молодой человек успокаивающе сжал похолодевшие пальчики девушки. - И не надо хмуриться, улыбка тебе идёт гораздо больше, Ралина.
        Щёки Ралины порозовели от смущения, а губы тронула несмелая улыбка. "Джарт такой милый…" - мелькнула у неё мысль.
        - Ты куда собрался, Дориан? - спросил Рейк, заметив, что Кендалл набросил на плечи короткий плащ.
        - Я встречаюсь с Сэнди, Джартом и Роаном. Мы договорились увидеться и скоординировать план действий.
        - О, у тебя уже есть таковой? А почему я о нём ничего не знаю? - тоном капризной барышни, оставленной без сладкого, произнёс Рейк.
        - Потому что мне надо дождаться Линнера, он играет немаловажную роль, - улыбнулся Дориан. - Не переживай так, я всё расскажу, когда вер-нусь. Ты ещё не связывался с волшебником?
        - Э… Дориан, мне надо кое-что сказать тебе, - Рейк замялся.
        Кендалл замер и остановился, взявшись за ручку двери и уставившись на друга.
        - Что?
        - Линнер в тюрьме. Его взяли вчера.
        Дориан похолодел, стиснув рукоять меча. Он слишком хорошо представлял, что люди Ринала могут сделать с волшеб-ни-ком, первый министр не раз устраивал специально для упрямого пленника показательные допросы.
        - Рейк, - тихо произнёс наконец Дориан. - Мы не просто должны, мы обязаны вытащить его. Линнер единственный волшебник в Монтаре, находящийся на моей стороне, мой близкий друг, и он мне нужен живым и невредимым. Я потерял достаточно друзей в казематах Ринала, чтобы ещё и Линнера там оста-вить. Думай, что мы можем сделать, я вернусь через пару часов.
        Кендалл шёл по Верхнему, едва замечая проходящих мимо людей, его мысли занимал только попавший в беду Линнер. Тюрьма в Монтаре представ-ляла собой отдельный, хорошо укреплённый замок в миниатюре, с тройной системой контроля и бдительными гвардейцами. Кроме того, к волшебникам, содержащимся под стражей, пускали только с особым распоряжением, под-писанным Риналом или Эмори де Броком, начальником тайной полиции Монтара.
        "Мне нужен опытный волшебник, - думал Дориан. - Только с помощью магии я смогу вытащить Линнера, но где, тиррелы меня задери, я возь-му такого?! Стоп, да у меня же есть друзья Альмарис! - Кендалл даже оста-новился на мгновение. - Сэнди говорила, что знает магию. Если она воспи-тывалась вместе с Рили, думаю, она хорошая волшебница. Осталось только продумать детали… Только бы Линнер дожил до того, как я его вытащу!" Погружённый в невесёлые размышления, Дориан зашёл в гостиницу и сел за столик, где расположились Джарт и остальные.
        - Я вижу, ты вызволил сестру? - Кендалл улыбнулся Ралине, но улыбка у него вышла усталой. - Какие-нибудь ещё новости есть?
        - Вчера вечером Ринал узнал, что Альмарис - принцесса Нимелии, - выложила Сэнди одним махом.
        Кендалл откинулся на спинку стула и прикрыл глаза.
        - Беда никогда не приходит одна, - пробормотал он.
        - Что ещё случилось? - встревожился Джарт. - Вам… тебе ещё что-то стало известно?
        - Мой друг попал в тюрьму, - Дориан машинально вертел на пальце кольцо Альмарис. - Он волшебник, и для него арест вдвойне опасен. Я видел, что Ринал и его помощники делают с людьми, обладающими даром, и после этих допросов, прово-дившихся на моих глазах, мне две недели снились кошмары. Такое мало кто из людей выдержит, и вопрос верности здесь даже не обсуждается - человек просто забывает обо всём от боли, о друзьях, о своих убеж-дениях, он расска-зывает всё, что знает, лишь бы его перестали мучить. Я по-терял многих близ-ких людей после допросов моих же волшебников. Кто-то из них нашёл спо-соб умереть раньше времени, кто-то предпочёл жить до са-мого последнего момента, это уже не важно. Важно то, что я не собираюсь больше снабжать Ринала информацией, и отдавать друзей тоже не буду. Помимо всего проче-го, я слишком многим обязан Линнеру.
        - Чем мы можем помочь? - тихо спросила Сэнди.
        - Я не знаю, Чертёнок, честное слово, - Дориан опёрся локтями на стол и закрыл ладонями лицо. - Тюрьма неприступна, а об аресте Линнера я узнал буквально час назад. Я пока не думал, как его можно вытащить.
        Сэнди задумчиво нахмурилась, постукивая ноготками по столу.
        - Дориан, расскажи-ка поподробнее о тюрьме.
        - Двое ворот, внутренние и внешние, у каждых стоит удвоенная стража. На первых воротах проверяют документы, на вторых - обыскивают, и там стоит волшебник Ринала. На пропусках стоит магическая метка, её невозможно подделать, и ещё должны быть бумаги, подтверждающие твою личность и происхождение. По территории тюрьмы редких посетителей всегда сопровождают два гвардейца.
        Девушка прикусила губку. Джарт, искоса глянув на кузину, догадался, что в хорошенькой рыжеволосой головке уже зародился план спасения волшебника.
        - Как там относятся к женщинам? - осведомилась она.
        - Собственно, женщины в тюрьме бывают очень и очень редко. Особенно в качестве посетительниц. Обычно это те, кто служит Риналу и имеет какие-то свои интересы среди пленников, вроде добывания полезной информации.
        Чертёнок прищурилась, в серых глазах блеснул огонёк.
        - Дориан, - она медленно улыбнулась. - Кажется, я знаю, как нам действовать.
        ГЛАВА 7
        Альмарис проснулась поздно утром, в мрачном настроении. "Боги, пожалуйста, пусть он не узнает, что королевы Нимелии - это Тай-рен'-эни!" Одевшись, Рили приказала горничной принести завтрак в комнату - чем дольше она не увидит Ринала, тем лучше. Вчерашнее наваждение развеялось, и страх близкой свадьбы нахлынул с новой силой. Остановившись у окна, прин-цесса с тоской созерцала улицу, такую близкую, и такую недося-гаемую для неё. В коридоре послышались шаги, скрипнула дверь. Альмарис произнесла, не оборачиваясь:
        - Поставь на стол.
        - Доброе утро, Альмарис. Разрешите поухаживать за вами, ваше высочество.
        Сердце Рили ёкнуло. Снова охватила смесь тревоги и радости, и в который раз девушка готова была расплакаться от отчаяния и противоречивых эмоций. Медленно повернувшись, она кивнула, избегая смотреть на Ринала.
        - Доброе утро, милорд, - тихо ответила Рили.
        Он накрыл на стол, и принцесса молча опустилась на стул, совершенно не ощущая аппетита. Ринал сел напротив, глядя на неё с задумчивой улыбкой.
        - Ты вчера была просто неотразима, Альмарис, - негромко произнёс он, и девушка с трудом подавила дрожь: глубокий, бархатистый голос странно дей-ст-вовал на неё.
        Рили ничего не ответила, продолжая вяло ковыряться вилкой в воздушном омлете.
        - Почему ты боялась рассказать мне правду? - спросил Ринал, и принцесса чуть не подавилась: слишком уж точные вопросы задавал собеседник.
        - У меня были на то основания, - Альмарис прекрасно осознавала, что ходит по краю, но молчать дальше было бы с её стороны глупо и неразумно.
        - Какие? Что могло заставить наследную принцессу Нимелии покинуть страну, да ещё без охраны? - в голосе первого министра слышалось неподдельное удивление.
        Альмарис отложила вилку и прикусила губу, чувствуя отчаяние. Что она могла ответить?
        - Я не могу сказать, - выдавила она. - Пожалуйста, не спрашивайте меня ни о чём! Просто отпустите, - Рили знала, что просьба невыполнима.
        - Ты ведь знаешь, что это невозможно, - мягко ответил Ринал. - Ты нужна мне, Альмарис, и неважно, кто ты на самом деле.
        У неё оставался последний шанс попытаться избежать свадьбы. Набрав в грудь побольше воздуха, Альмарис произнесла:
        - Я принцесса, милорд. В Нимелии наследницы сами выбирают мужа, - она нашла в себе силы посмотреть Риналу в глаза. - А вас я не выбирала.
        - Но ведь ты не возражаешь против моих знаков внимания, - он улыбнулся, изогнув бровь. - Я вижу, и чувствую, Рили.
        Не выдержав его взгляда, девушка встала из-за стола и отошла к окну. Возразить было нечего.
        - Я не требую от тебя рассказать, почему ты приехала в Келарию, - раздался совсем рядом голос Ринала, и Альмарис вздрогнула - она не услышала, как он подошёл. - И не спрашиваю, откуда тебе известна магия. Я только надеюсь, что ты сама всё расскажешь, - его ладони коснулись плеч Рили.
        - Нет! - вырвалось у неё.
        - Значит, у тебя ещё остались тайны, - тихий голос Ринала завораживал, и Альмарис с трудом сдержала желание прислониться к его груди. - Я не хочу, чтобы ты боялась меня, Рили. Я никогда не сделаю тебе ничего плохого. Просто доверься мне, пожалуйста.
        Медленно отведя мягкие локоны, чувствуя, как от их цветочного аромата кружится голова, он всё-таки не удержался, и осторожно коснулся губами нежной шеи девушки. Альмарис застыла, кожа покрылась мурашками: её словно обожгло, по телу прокатилась жаркая волна. Лучше бы она сидела в темнице и терпела допросы, чем такие вот неожиданные проявления чувств Ринала!.. Это хуже любой пытки, ведь за боль и мучения можно возненавидеть, но не за ласку, нежность, обаятельную улыбку и завораживающий взгляд серебристо-серых глаз… Альмарис зажмурилась, до боли прикусив губу, и не сдержала тихого стона.
        - Вы не понимаете… я не могу… - прошептала она в отчаянии.
        Артефакт, предупреждения матери, всё отошло на второй план и не имело сейчас значения. Ринал длинно вздохнул и прислонился лбом к её плечу, сдерживая порыв хорошенько встряхнуть упрямую принцессу и в лоб задать вопросы и про Ламирон, и про цель её путешествия. Каким-то шестым чувством он ощущал, что ответы связаны с ним, и лежат на поверхности, стоит только немножко подумать и сложить части мозаики. Но так неожиданно возникшая любовь к этой девушке - не страсть, не желание обладать, а именно любовь, - путала все мысли. Надо было пересилить себя и оставить её на некоторое время, дав разобраться в себе, и возможно, к вечеру или даже завтра Альмарис примет решение.
        - Милая, что ж ты со мной делаешь, - пробормотал он, с неохотой отпустив девушку и отступив на шаг.
        Рили не рискнула повернуться к нему, продолжая смотреть в окно невидящим взглядом, глаза застилали слёзы.
        - Это вы сводите меня с ума, - еле слышно отозвалась Рили. - Лучше бы мы вообще не встречались…
        Ринал посмотрел на девушку долгим взглядом, и медленно улыбнулся. Она почти сдалась, он правильно решил изменить поведение и не скрывать чувств. Осталось совсем чуть-чуть, чтобы Альмарис перестала отрицать очевидное, и тогда ещё до свадьбы она сама скажет ему такие нужные слова.
        - Рано или поздно мы бы всё равно встретились, Альмарис, - неожиданно даже для самого себя произнёс Ринал. - Я это чувствую, ты предназначена для меня. До свидания, милая.
        Он вышел. Альмарис на мгновение прикрыла глаза, после слов первого министра её охватила растерянность. Что значит, предназначена для него?.. Почему он это сказал? Ещё одно подтверждение, что Артефакт теряет связь с реальным миром и Тайрен'эни? Тоска с новой силой охватила Рили, но рядом уже не было Ралины, чтобы поддержать. Ринал даже не спросил, где прежняя любовница, настолько его захватили чувства к Альмарис.
        Через полчаса пришла портниха, и принцессе понадобилось собрать терпение в кулак, чтобы выдержать очередную примерку. Когда она сто-яла, застыв, в почти готовом платье, одна из девушек, закалывая рукав, слов-но невзначай коснулась ладони Альмарис. На мгновение Рили встретилась с ней глазами, и в тот же момент Тайрен'эни почувствовала в руке ска-танный в тонкую трубочку листок.
        - Можете опустить, миледи, - как ни в чём не бывало, сказала девушка.
        Принцесса, ничем не выдавая своих чувств, опустила руку, стиснув записку в пальцах. Неожиданная весточка всколыхнула оцепенение и тоску, охватывавшие её в отсутствие Ринала, как порыв свежего ветра перед грозой. "Кто? Джарт? Ралина? Дориан?.." Едва дождавшись ухода портнихи, Альмарис поспешила в библиотеку. Схватив ле-жавшую на столе книгу, она раскрыла её и развернула записку, прикрываясь книгой. Голос Кендалла зазвучал в голове, словно он находился рядом, и принцесса не сдержалась. На листок бумаги закапали слёзы, принося облегчение и очищение. Прочитав послание, Альмарис без сил откинулась на спинку кресла.
        - Дориан… любимый… Ты нашёл их…
        Принцесса уняла волну эмоций и заставила себя успокоиться.
        - Кажется, я ему обещала начертить план особняка, - пробормотала девушка.
        В коридоре неожиданно послышались шаги, Рили поспешно бросила записку в камин - тонкий лист вспыхнул и почти сразу превратился в пепел. Дверь открылась, и в библиотеку вошёл Ринал.
        - А я тебя везде ищу… - тут его взгляд упал на книгу, которую принцесса держала в руках. - Альмарис, милая, - первый министр изогнул бровь. - С каких пор ты интересуешься историей Херим Амира?
        Альмарис хватило мимолётного взгляда, чтобы понять, о чём он говорит. Тайрен'эни похолодела, с трудом сохраняя прежнее выражение лица. Ринал приблизился к принцессе и склонился над ней, глядя прямо в глубокие зелёные глаза.
        - Может, ты расскажешь всё-таки, каким образом Ламирон оказался у будущей королевы Нимелии, а? - вкрадчиво спросил он. - Или я сам догадаюсь?
        Принцесса не выдержала. Его лицо находилось слишком близко, и в глубине серых глаз она заметила огонёк, очень ей не понравившийся. Оттолкнув его, девушка вскочила с кресла и стре-мительно покинула библиотеку - Альмарис была очень близка к панике и от-чаянию. Она понятия не имела, что будет делать Ринал, когда узнает о её са-мой главной, столь тщательно оберегаемой тайне, изменится ли его отношение к ней. Ведь ещё неизвестно, для чего всё-таки Ринал украл Артефакт, Рили не могла принять объяснение матери, будто только из-за желания обладать принцессой. Слишком сильно она была связана с Артефактом, и чувствовала, что всё гораздо сложнее, чем когда-то Ринал показал Кристен.
        Закрыв дверь комнаты, Рили при-села у секретера, торопливо набросала план особняка первого министра, и спрятала записку в одном из многочисленных ящичков. Упав в кресло, Альмарис закрыла гла-за и пробормотала:
        - Интересно, сколько ему понадобится времени, чтобы сложить два и два?
        Положив перед собой "Историю Херим Амира", Ринал нахмурился, глядя на портрет последней Тайрен'эни.
        - Леди Кристен, леди Кристен… Как же зовут вашу дочь, а, госпожа Кристен? И как вас зовут полностью?
        Он отошёл от стола и прошёлся по кабинету. Подходило время посещения Херим Серта, и впервые Риналу очень не хотелось возвращаться в Тол Эммер. Чем быстрее он найдёт Тайрен'эни, тем быстрее решится проблема подчинения Артефакта. Кроме всего прочего, Риналу не хотелось оставлять Альмарис ни на минуту, но не брать же её в самом деле на север?.. А врать тоже не хотелось. Первый министр, в отличие от принцессы, не собирался скрывать что-либо от будущей жены. Поэтому было бы идеально решить вопрос Тайрен'эни за оставшиеся дни.
        - И кто мне объяснит, как мог меч Тайрен'эни попасть к наследнице Нимелии? Не может быть, чтобы… - Ринал на мгновение задумался, преодолевая навалившуюся головную боль. - Нет, это слишком просто, чтобы быть похожим на правду. Другое дело, что Альмарис может знать, где настоящая Тайрен'эни… - первый министр прикрыл глаза и помассировал виски. - Так. Если не знаешь решения проблемы, отложи её на потом. Займусь-ка я блудным Кендаллом, - Ринал прищурился. - Он уже нес-колько дней как в Монтаре, а я до сих пор не знаю, где он находится! Как он умудряется обходить всех моих людей, даже волшебников?! У него же здесь никого нет, кто мог бы ему поставить такую защиту, никого! - он решительно направился из кабинета. - Надо навестить того приятеля, которого де Брок поймал, сдаётся, он что-то может знать.
        Линнер внимательно смотрел в окно, на заходящее солнце, не сомневаясь, что это его последний закат. Пока его не перевели в подземелья, но в коридоре уже слышалась тяжёлая поступь гвардейцев первого министра. Волшебник вздохнул и отвернулся от зарешёченного окошка.
        - Жаль, я не успел повидаться с Дорианом, - пробормотал он. - Он должен знать, что Тайрен'эни в Келарии…
        Массивная дверь со скрипом открылась, и Линнер, не дожидаясь сурового оклика, последовал за молчаливой охраной. Руки, скованные за спиной, оне-мели почти полностью, он с трудом мог пошевелить пальцами - обычная практика для арестованных волшебников, лишить их возможности пользо-ва-ться руками. Они долго спускались куда-то в сырые подземелья тюрьмы, и с каждой новой ступенькой и коридором надежда Линнера таяла. Он понял, что ему не выбраться отсюда ни за что, даже если Дориан каким-то чудом уз-нает, где он. Лязг засова на двери его узкой камеры прозвучал для волшеб-ни-ка похоронным звоном, но Линнер не стал впадать в панику и отчаяние.
        - Проигрывать тоже надо уметь с достоинством, - невесело улыбнулся он.
        Через некоторое время Линнер, хотя шагов не было слышно, почувствовал приближение к своей камере посетителя, которого ожидал.
        - Добрый вечер, милорд, - волшебник непринуждённо улыбнулся появившемуся на пороге первому министру. - Какой приятный сюрприз, увидеть вас здесь, в моей скромной обители. Простите, что не предлагаю сесть - стульев нет, а эта гнилая солома на лежанке может испортить вам штаны.
        Ринал смерил взглядом стоящего перед ним человека, не отреагировав на эту тираду.
        - Ты знаешь, где Кендалл?
        - Разве не на галерах? - очень натурально удивился Линнер.
        Первый министр вздохнул, и сделал неуловимое движение рукой - дверь бесшумно закрылась.
        - Линнер, - задумчивый взгляд Ринала скользнул по стенам каземата. - Смею уверить, твоих криков никто не услышит. А магия в этой камере действует только моя. Слух о том, что мне нравится мучить людей полная чепуха, я не садист и не извращенец, что бы там ни говорили. Просто если я ну-ждаюсь в информации, я добуду её любыми, даже самыми неприглядными средствами, - Ринал пристально посмотрел на пленника. - Может, подумаешь ещё раз?
        - Ринал, - Линнер спокойно взглянул прямо в глаза первому министру. - Ты меня не запугаешь. Если бы я даже знал, где сейчас Дориан, я бы всё равно не ответил.
        - Я и не запугиваю, - Ринал отстранённо улыбнулся. - Ты сам сейчас убедишься в том, что я слов на ветер не бросаю.
        Альмарис услышала, что Ринал куда-то уехал - с улицы донёсся стук копыт, - и её посетила шальная мысль: а не глянуть ли на кабинет первого министра?
        - Ты действительно сумасшедшая, дорогая моя, - пробормотала девушка, остановившись перед дверью и сжав позолоченную ручку.
        Принцесса вошла и огляделась. Обычный кабинет, обстановка ничем не отличалась от кабинета её отца в Ферре, только у стены рядом с камином висит, слегка покачиваясь, Ламирон в окружении знакомого Тайрен'эни тумана.
        - Что же он сотворил с тобой, а? - Альмарис сосредоточенно нахмурилась, осторожно попытавшись проникнуть в сущность дымки.
        Она успела только понять, что это какое-то очень сильное и странное, чужое волшебство, и с ходу с ним не справиться. Резкая боль заставила Рили сложиться пополам, на мгновение перехватило дыхание и потемнело в глазах, но девушка быстро пришла в себя.
        - Ах, вот как, магия Херим Серта, да? - принцесса хмыкнула, покачав головой. - Ничего, я найду способ избавить Ламирон от твоих грязных рук, Ри-нал.
        Альмарис не стала больше искушать судьбу и вернулась к себе. Сказались пережитые волнения, и девушка рано легла спать, тем более что горничная принесла записку от Ринала с извинениями, что он не сможет вернуться к ужину - дела задерживают. Подавив сожаление, что они сегодня больше не увидятся, Рили ещё раз вызвала в памяти короткое письмо Кендалла, и уснула с улыбкой на губах.
        Ринал вернулся поздно, раздражённый и усталый. C Линнером оказалось не так просто справиться, волшебник сумел выдержать то, что немногие до него выдерживали.
        - Тиррелов упрямец, - выругался Ринал и в раздражении швырнул плащ на стул, усевшись в кресло перед камином. - Что-то ты знаешь, Линнер, и молчишь, но я и не с такими молчунами справлялся. Ты у меня заговоришь…
        - Э-э… Ринал? - первый министр резко обернулся на голос.
        В тёмном углу виднелась неясная фигура, похожая на мужчину в плаще.
        - Вы кто? - Ринал прищурился. - И как попали в мой дом, минуя стражу?
        - Когда-то давно я жил в Нимелии, - неожиданный посетитель вышел на свет. - И хорошо знал прежнюю Тайрен'эни.
        - Вы - призрак? - догадался первый министр. Откуда-то лицо ему было знакомо.
        - Да. Трейз Райтон к вашим услугам, милорд, - тот поклонился.
        Ринал изогнул бровь, рассматривая пришельца.
        - Вас убили, насколько я помню?
        - Именно, из-за вещицы, которую подкинули мне вы, если не ошибаюсь, - призрак криво усмехнулся.
        Первый министр согласно наклонил голову.
        - Вы пришли мстить, господин призрак? - с любопытством поинтересовался он. - И вообще, как вы здесь появились?
        - К сожалению, я теперь связан с вами, милорд. Обруч уничтожен, но я слишком долго имел с ним дело, и убили меня не обычным мечом. Так что, считайте меня кем-то вроде вашего персонального советника.
        - Советника в чём? Как ты можешь знать больше меня?
        - Кое-что я всё-таки знаю, милорд, - Трейз снова усмехнулся. - То, чего вы никак не можете увидеть, попавшись на ту же удочку, что и я в своё время.
        - И что же я не могу увидеть? - насторожился Ринал.
        - Сложите кусочки мозаики, и постарайтесь не думать о любви к Альмарис, милорд. Ответ на поверхности.
        - Ладно, сударь, раз вы так говорите. Но учтите, что я испытываю ужасную головную боль, как только начинаю думать о чём-то, связанном с Артефактом, - Ринал соединил перед собой кончики пальцев.
        Райтон кивнул.
        - Ещё один способ защиты, милорд. Как и ваша избирательная потеря памяти.
        - О, вы и об этом знаете, - пробормотал удивлённо Ринал.
        - Я же говорю, после смерти становятся доступны очень интересные сведения, особенно если тебя убила Тайрен'эни, да ещё и Ламироном. Но если я всё расскажу, будет неинтересно. Вы же умный человек, милорд, пошевелите мозгами, - Трейз хмыкнул. - А головная боль - ещё одна защита Артефакта своих тайн. Но Тайрен'эни вы так не почувствуете, думаю, вы и сами это поняли. Я скажу, когда это прекратится, но сначала поразмышляйте.
        Ринал кивнул.
        - Ладно, попробую. Начнём с того, что Рили - наследная принцесса Нимелии. Госпожа Альмарис Орнелис, если быть точным. У неё оказался Ламирон, меч Тайрен'эни.
        - Это факты, - Трейз кивнул. - Продолжайте.
        - Ещё у меня есть портрет последней Тайрен'эни… - Ринал прервался и поморщился - в виски вгрызлись тонкие иглы боли, пока ещё терпимой.
        - Это не портрет Кристен, - обронил Райтон.
        - Что?.. - Ринал недоверчиво уставился на собеседника.
        Призрак встал, взял "Историю", и открыл на нужной странице.
        - Подойдите сюда, - дождавшись, пока Ринал остановится рядом, Трейз провёл ла-донью над портретом. - Смотрите.
        Первый министр уставился на изменившееся изображение.
        - Вы просто ещё не знакомы с магией Херим Амира, - снисходительно улыбнулся Лигмор. - Она особенная, она… как бы это сказать… она словно пах-нет неуловимым ароматом весны…
        - Да вы поэт, - рассеянно заметил Ринал, пристально разглядывая Кристен. - Кого-то она мне напоминает… - едва он это сказал, боль усилилась настолько, что глаза защипало. Первый министр стиснул зубы, сжав кулаки и впившись ногтями в ладони.
        - Леди Альмарис Орнелис, - Трейз скрестил руки на груди, покосившись на собеседника. - Больно? - сочувственно спросил он.
        - Не то слово, - процедил Ринал. - Кажется, шевельну головой, и она разлетится, как арбуз.
        Райтон кивнул.
        - Потерпите ещё немного, милорд. Скажите, как зовут нынешнюю королеву Нимелии?
        - Кристен Орнелис, - ответил Ринал.
        Он ещё не успел осознать догадку, как голова словно взорвалась изнутри. Вскрикнув, волшебник сжал виски и упал на колени, хватая ртом воздух. Мысли смешались, боль не давала сосредоточиться ни на чём, даже на магии.
        - Думай об Альмарис! - донёсся до него голос Райтона. - Слышишь, думай про неё!
        - Рили… - затуманенное сознание попыталось зацепиться за имя. - Рили, она… - снова вспышка боли.
        - Она просто девушка, ты её любишь! Думай о ней! - настойчиво повторял призрак.
        Постепенно боль ушла, затаившись где-то глубоко, Ринал поднялся и почти упал в кресло, избегая думать о только что сделанном открытии.
        - Это пройдёт только тогда, когда Альмарис признается сама, или подтвердит твои догадки, - сказал Райтон. - Но я сомневаюсь, что ты сможешь ей рассказать, судя по тому, как тебя сейчас скрутило.
        - Я… прав? - Ринал не сводил с призрака взгляда.
        - Да, - Трейз кивнул. - Принцесса Альмарис Орнелис также является и Тайрен'эни, которую ты так долго искал. Эх, угораздило же тебя влюбиться в неё… - призрак покачал головой.
        - Думаешь, это мне помешает?
        - Тебе пора в Херим Серт, - тихо произнёс Райтон. - Вместе с Альмарис. Если конечно хочешь жить в этом мире. Сразу предупреждаю, принцесса в твоём междумирье долго не протянет. Там даже Артефакт сдаёт, что уж говорить о человеке.
        - Я хочу жить здесь, - отозвался Ринал. - Хватит скитаться, мне тоже нужен дом. Кстати, почему я должен везти Альмарис в Херим Серт? Никак не могу вспомнить, зачем мне вообще нужен… нужна эта вещь, - волшебник не рискнул вслух назвать Артефакт.
        - Как всё запущено, - призрак вздохнул. - К сожалению, не могу сказать, хотя и знаю. Ты должен вспомнить сам. Ну или Альмарис тебе поможет, если всё-таки сама признается в том, кто она такая на самом деле.
        - Она поможет, - твёрдо ответил Ринал.
        - Ты так уверен? - Райтон изогнул бровь. - Тайрен'эни, знаешь ли, железные леди. Узы, связывающие их с этой вещью, могут оказаться сильнее чувств. Да и потом, разве принцесса сказала, что любит тебя?
        - Это дело времени, - Ринал улыбнулся. - Она принимает мои знаки внимания, и ей приятно находиться со мной рядом. И потом, Альмарис ни с кем кроме меня здесь не знакома. У меня нет конкурентов.
        - Мда, я тоже в своё время хотел жениться на наследной принцессе, - Райтон вздохнул. - Правда, у меня тогда были другие цели, нежели у тебя. Кстати, ты ошибаешься, если думаешь, что Альмарис не думает ни о ком, кроме тебя, - призрак издал смешок.
        - О чём ты? - Ринал выпрямился, нахмурившись.
        - Дориан Кендалл, милорд, - невозмутимо ответил Трейз. - Принцесса успела познакомиться с ним.
        - Ах, этот, - волшебник небрежно отмахнулся. - Он далеко, а я рядом с Альмарис. Не думаю, что он представляет серьёзную угрозу, по крайней мере в отношении Рили.
        - Как насчёт выбора? - напомнил Райтон. - Артефакт управляет жизнью принцессы, и чувствами тоже. Ты не сможешь преодолеть его влияние.
        - Артефакт у меня, - Ринал пожал плечами. - И я чувствую, что с Альмарис меня связывает нечто большее, чем просто любовь и эта штуковина. Именно её я хотел найти, и мне кажется, я познакомился с ней гораздо раньше, не в Келарии.
        Призрак одобрительно кивнул.
        - Правильно мыслишь. Но не переусердствуй, и отправляйся лучше спать. Надеюсь, тебе повезёт больше, чем мне. Спокойной ночи.
        Ринал последовал совету Райтона, покинув кабинет и направившись в спальню. День был трудный, а завтра предстояло много сделать. В отдыхе он действительно нуждался.
        На следующий день, во время примерки - платье было почти готово, - Рили незаметно передала записку той же девушке, шепнув ей:
        - Скажи, что со мной всё в порядке, ладно?
        Та еле заметно кивнула и отошла. Когда портниха наконец покинула особняк, Рили спустилась к обеду, размышляя, как же сбежать из осо-б-няка, не применяя магию вообще, или в крайнем случае, используя хотя бы стандартные знания, а не то, чему её учила Эллинора - запрет на примене-ние высшей магии для неё никто не отменял. Тем более, здесь, в особняке Ринала. Первого министра в столовой ещё не было. Альмарис рассеянно приня-лась за завтрак, когда с порога раздался голос:
        - Доброе утро, Рили, надеюсь, ты хорошо отдохнула. Не хочешь подышать свежим воздухом?
        Принцесса вопросительно посмотрела на Ринала.
        - Простите… что?
        - Я приглашаю тебя на прогулку после завтрака, - он сел за стол.
        Она отметила бледность и тени под глазами Ринала, и в то же время уло-вила странный огонёк в глубине серых глаз. "Что он задумал?.."
        - Поедем, прогуляемся? - повторил он предложение.
        - К-куда? - настороженно поинтересовалась Рили.
        - В лес, - неожиданно ответил Ринал и улыбнулся. - Мне кажется, ты любишь природу, Рили.
        Она могла отказаться, и первый министр не настаивал бы - каким-то образом принцесса знала это. Но в том-то и дело, что она не хотела отказываться. Несмотря на то, что Ринал был в шаге от разгадки её главной тайны, Альмарис всё равно тянуло к этому странному человеку.
        - Да, люблю, - она даже не стала бороться с собственным желанием.
        - Вот и замечательно. Я подожду тебя здесь.
        Подумав, Альмарис решила надеть простое платье из янтарного шёлка, без украшений, и перевязала волосы лентой. Спустившись вниз и выйдя вслед за Риналом на крыльцо, Рили не удивилась, увидев лошадь - по лесу обычно в экипажах не гуляют. Первый министр помог ей сесть, и не успела Альмарис спросить, почему лошадь одна, как он сел позади неё. Сердце принцессы забилось испуганной птицей, она замерла, боясь пошевелиться, а Ринал тем временем взял поводья и направил лошадь по одной из улиц, к лесу.
        Рили слышала его дыхание у самого уха, чувствовала, как ровно и сильно бьётся его сердце, и пыталась сдержать волнение, вдруг охватившее её. Они ехали молча, но принцесса опять обратила внимание, что тишина не была натянутой. Этот человек словно околдовывал, в присутствии Ринала Альмарис ничего не могла с собой поделать: ей было хорошо и спокойно. "Боги, помогите мне…" Она даже думать не хотела, что значат эти ощущения, и как за спасительную соломинку попыталась ухватиться за мысли о Дориане. Однако его лицо ускользало из памяти, что вызвало смутное сожаление и чувство вины.
        - Мне нравится, когда ты так близко, - неожиданно сказал Ринал, и Альмарис вздрогнула. - Ты напряжена, Рили. Что-то не так?
        "Да! Всё не так!"
        - Н-нет, всё в порядке, - поспешно ответила девушка.
        Ринал вздохнул, и до границы Монтара и леса они ехали молча. Альмарис пыталась строить предположения, о чём первый министр хотел с ней поговорить - а в том, что разговор будет, она и не сомневалась. Но мысли путались, и Рили оставила бесполезное занятие, положившись на удачу и надеясь, что сумеет избежать неприятных тем. Ближе к лесу особняки стали больше похожи на загородные дома, окружённые садами и высокими стенами, неширокая улочка вывела их прямо на опушку, под сень высоких клёнов и берёз. Ринал пустил лошадь по тропинке, и одной рукой обнял Альмарис.
        - Здесь есть одна уютная полянка, - негромко произнёс он. - Уверен, тебе там понравится.
        Через несколько минут деревья расступились, и первый министр остановил лошадь. Лучи солнца, проходя сквозь кроны, отбрасывали на траву кружевную тень, маленькие лесные цветочки благоухали нежным свежим ароматом, лёгкий ветерок доносил щебет птиц - Рили, вдохнув сладкий лесной воздух, невольно улыбнулась, напряжение покинуло её. Ринал спрыгнул и протянул руки. Улыбка на лице принцессы очень обрадовала волшебника. Альмарис соскользнула с лошади, и на какой-то момент оказалась близко-близко от Ринала. Их глаза встретились, и неожиданно её пронзило острое чувство чего-то необратимого. С этой прогулки она вернётся совсем другой, и дороги назад не будет… Волшебник первый отвернулся, и подвёл девушку к стволу дерева.
        - Садись, - он устроился на мягкой подушке из мха и потянув Рили за руку, усадил на колени.
        Альмарис не сопротивлялась. Взяв прохладные ладони девушки в свои, Ринал попросил:
        - Посмотри на меня, Рили, пожалуйста.
        Поколебавшись, она выполнила просьбу. Ринал выглядел серьёзным, пристальный взгляд серых глаз словно гипнотизировал Альмарис.
        - Я не хочу, чтобы между нами оставались недосказанности, - продолжил он. - Ты знаешь обо мне всё…
        - Нет, - неожиданно даже для самой себя прервала его Рили.
        Ринал чуть улыбнулся.
        - Тогда спрашивай.
        - Почему вы покинули свой мир?
        - Там случилась война, - взгляд Ринала стал отсутствующим. - К сожалению, я встал не на ту сторону, и проиграл. Чтобы сохранить жизнь, мне пришлось бежать. Все мои друзья погибли…
        Альмарис помедлила, прежде чем задать следующий вопрос.
        - Вы любили когда-нибудь?
        Он покачал головой.
        - Нет. Как и ты, милая.
        - Почему именно мой мир? - она поспешно задала следующий вопрос.
        Волшебник на мгновение задумался.
        - Он очень похож на мой родной…
        - Но ведь не единственный такой, - возразила Рили. - Есть другая причина, не так ли, милорд?
        - Я надеюсь, ты поможешь мне прояснить этот вопрос, - Ринал, не сводя с неё взгляда, погладил тонкие пальцы девушки.
        - Каким образом? - принцесса недоумённо нахмурилась.
        - Вчера вечером я узнал твой секрет, - осторожно ответил он.
        Альмарис побледнела, её глаза расширились от страха.
        - К-какой?.. - почти шёпотом всё-таки спросила она.
        - Тот самый, Рили, - спокойно ответил Ринал. - Я узнал, почему ты скрывала, что ты принцесса Нимелии.
        Она молчала, не зная, что сказать.
        - Каким образом это знание поможет вам прояснить причины, по которым вы выбрали этот мир? - наконец поинтересовалась Рили, и удивилась спокойствию в собственном голосе.
        Ринал глубоко вздохнул, внутренне собираясь: боль не заставит себя ждать, едва он заговорит об Артефакте.
        - Ты здесь потому, что украли… одну вещь, - он попробовал предпринять последнюю попытку избежать неприятных последствий.
        - Какую? - Альмарис до последнего решила делать вид, что не понимает, о чём речь.
        - Рили, пожалуйста, если ты сама всё скажешь, мне будет значительно легче, - он чуть сжал кисти принцессы. - Ты понимаешь, о чём я говорю. Я знаю, откуда у тебя Ламирон, - в висках легонько закололо - первые предвестники.
        - Ну так расскажите, мне тоже интересно послушать, - резче, чем хотела, ответила Альмарис. Её встревожило напряжённое выражение глаз Ринала.
        - Как скажешь, - он кивнул. - Только… не пугайся, если вдруг мне станет плохо. Он хорошо защищается, - его улыбка вышла немного кривой. - Ламирон нашла твоя мать, много лет назад, в путешествии, - начал первый министр. - Она… охраняла Артефакт,
        - боль сотнями маленьких острых зубов вгрызлась в виски и затылок, глаза Ринала расширились и он со свистом втянул воздух, однако продолжил. - Потом леди Кристен передала меч тебе…
        Застыв, Альмарис со всевозрастающим страхом смотрела на бледное лицо собеседника, выражавшее страдание. Отдышавшись, волшебник выдавил сквозь зубы:
        - Меч у тебя, потому что… потому что… - в голове вспыхнул огненный шар, и Ринал, не сдержавшись, вскрикнул, сжав ладонями виски.
        Рили перепугалась не на шутку: похоже, он действительно не притворялся, и не мог рассказать то, что знал.
        - Пожалуйста, не продолжай, - девушка коснулась пальцами влажного лба волшебника.
        - Я верю, ты знаешь!
        Она даже не заметила, как обратилась к нему на "ты".
        - Скажи… - ей пришлось наклониться, чтобы услышать хриплый шёпот. - Скажи, я прав? . Ты… охраняешь…
        Новая волна боли - Ринал до крови прикусил губу, но не сумел сдержать стона. Альмарис не выдержала. Закрыв ему ладонью рот, она поспешно ответила:
        - Артефакт? Да, да, правда! Я Тайрен'эни, и приехала сюда из-за него, потому что ты его украл! Только молчи, прошу…
        Она всхлипнула, понимая, что только что сделала. Ринал замер, потом зажмурился и тряхнул головой. Альмарис отвернулась, вытирая щёки и пытаясь успокоиться, что получалось плохо. Слёзы текли и текли, а она не знала, что теперь делать. На плечи легли чьи-то ладони. Принцесса попробовала высвободиться, но у неё не получилось. Ринал прижал её к груди, зарывшись губами в шелковистые локоны.
        - Спасибо, Рили, - услышала она тихие слова. - Ты мне действительно помогла. Теперь я знаю, зачем мне Артефакт и почему я выбрал этот мир.
        Она не хотела поворачиваться, не хотела смотреть ему в глаза. Она и так знала ответ. Обхватив ладонями лицо девушки, волшебник продолжил.
        - Артефакт мне нужен, чтобы он привязал меня к этому миру. Миру, в котором есть ты, Альмарис. Твои глаза - вот что я запомнил, когда вернулся из путешествия по измерениям. Твой мир притянул меня, не я первый сделал выбор.
        - Что вы такое говорите… - пролепетала Альмарис, утопая в серебристой глубине его глаз и не в силах отвернуться. - Не может быть, чтобы всё из-за меня…
        Он тихо рассмеялся.
        - А ты думала, мне нужна власть? Или сила, которой обладает Артефакт?
        - Я всё равно поеду за ним в Херим Серт! - с отчаянием заявила Рили, поймав себя на том, что хочет, чтобы Ринал поцеловал её.
        - Если немного подождёшь, я сам отвезу тебя туда, - мягко ответил волшебник. - Без тебя мне не справиться с Артефактом.
        - И стать вашей женой? - у неё вырвался истеричный смешок.
        - Но ты же не против, да?
        Принцесса не могла согласиться, но и сил возразить тоже не было.
        - Отпусти, пожалуйста… - почти неслышно попросила она.
        - Ты просишь невозможного, - Ринал покачал головой.
        В какой-то момент он почти поддался желанию поцеловать её, тем более, он знал - Альмарис не будет противиться. Но всё-таки удержался, крепко прижав девушку к груди.
        - Нет, не сейчас, - пробормотал первый министр. - Хватит с тебя переживаний на сегодня, милая. Я не буду больше давить. Осталось всего пара дней, я подожду. Поехали домой.
        Всю оставшуюся дорогу обратно они молчали. Рили отстраненно думала о том, что всё глубже увязает в невидимых сетях, умело сплетённых Риналом. Что хуже всего, его чувства не были наигранными, девушка видела это в его глазах. И сегодня она почти шагнула в пропасть, совсем чуть-чуть отделяло от окончательного падения.
        В особняке Ринал сказал, что ему надо заняться делами, и с видимой неохотой оставил Альмарис одну, пообещав спуститься к ужину. Она поднялась в свою комнату, даже не пытаясь думать о побеге - не хотелось. Девушка остановилась у окна, рассеянно глядя на улицу, и вдруг её словно окатили холодной водой: на перекрёстке, домов через пять, она ясно увидела Дориана. Он смотрел прямо на неё, у Рили перехватило дыхание от нахлынувших эмоций. Едва сдержав крик, она, подхватила юбки и выбежала из гостиной, охваченная одним желанием - оказаться рядом с ним. "О, боги, как я могла быть настолько малодушной? Как могла позволить Риналу так глубоко залезть в душу?.." С колотящимся сердцем она сбежала по лестнице, почти не касаясь ступенек, но у самой двери её остановил знакомый голос:
        - Альмарис? Куда ты?
        Тайрен'эни медленно выдохнула сквозь стиснутые зубы и повернулась, пытаясь выровнять дыхание - на сей раз она приложила все усилия, чтобы не поддаться обаянию Ринала. Министр стоял в нескольких шагах и пристально смотрел на неё.
        - Я хочу выйти, - прямо сказала она. - И вы меня не удержите, милорд.
        - Милая, не стоит, - мягко ответил он, понимая, что сейчас Рили далека от него - в зелёных глазах застыло выражение настороженности.
        - А что вы сделаете? - с вызовом поинтересовалась она, вздёрнув подбородок и нащупав за спиной ручку двери.
        Ринал сдержал вздох - случилось что-то, из-за чего Альмарис отдалилась от него, и усилия последних дней могли пойти прахом. Интересно, что произошло?
        - Ты не сможешь выйти одна отсюда, - волшебник сделал маленький шаг вперёд.
        Вместо ответа девушка нажала ручку и открыла дверь. Повернувшись, она хотела переступить порог, но упёрлась в невидимую стену. В отчаянии ударив по ней ладонями, Рили прикусила губу, сдерживая злые слёзы.
        - Альмарис, - позвал Ринал.
        Она медленно повернулась. Он протянул руку. Если она сейчас подаст свою, то эта маленькая победа над собой превратится в поражение. Перед глазами вдруг всплыло лицо Дориана, и принцесса словно услышала его тихий голос: "Рили… родная моя…" Ничего не ответив, Альмарис опустила голову и быстро направилась к лестнице, возвращаясь в комнату. Одного взгляда на Кендалла хватило, чтобы разрушить опасное обаяние Ринала, но принцесса подозревала, что это ненадолго.
        - О, боги, помогите мне сбежать отсюда! - пробормотала она с тоской, глядя через окно на улицу. Она только сейчас заметила, что этот путь на свободу ей преграждали крепкие кованые решётки. Снова девушка спросила себя, как могло случиться, что её тянет к двум таким разным мужчинам, причём с одинаковой силой. И как понять, который из них выбран для неё Артефактом?..
        Последний день перед свадьбой стал для принцессы настоящим испытанием. Альмарис старалась не смотреть на платье из сере-б-ристого шёлка, лежавшее в гостиной на диване и вызывавшее у неё противоречивые эмоции. С утра она завтракала в одиночестве, Ринал даже записки не прислал, и Альмарис встревожилась: что ещё он задумал?.. Особняк был полон при-с-луги, убиравшей залы к вечернему торжеству, и Рили подумала бы-ло, что в общей суматохе получится незаметно улизнуть. Но у дверей её комнат стояла молчаливая стража, и как только девушка направилась к лестнице, двое гвар-дейцев последовали за ней. Досадливо поджав губы, прин-цесса све-рнула во внутренний дворик, подышать воздухом в садике.
        - Ну хорошо, - сдаваясь, пробормотала Тайрен'эни. - Пусть всё идет своим чередом, я доверюсь судьбе. Надеюсь, она предоставит шанс сбежать отсюда.
        Ринал специально в первой половине дня дал Альмарис возможность побыть одной и подумать. К обеду он собирался спуститься в столовую, и потом попробовать поговорить с ней. Но едва первый министр взялся за ручку двери, как его остановил голос Райтона:
        - Я бы на вашем месте, милорд, не трогал сегодня леди Альмарис.
        - Это почему? - Ринал изогнул бровь.
        - Помните, я говорил про Кендалла? - волшебник, нахмурившись, кивнул. - Так вот, она вчера видела его из окна. Я же говорил, у вас сильный конкурент. Принцесса связана с ним не менее крепко, чем с вами.
        Ринал скрипнул зубами, чувствуя глухое раздражение.
        - Почему я не могу изловить его?! - процедил он. - И почему этот сволочной лорд разгуливает по Верхнему, как будто у себя дома?
        Райтон издал смешок.
        - В скором времени узнаете, милорд. Я не имею права вмешиваться в происходящие события, я всего лишь могу давать подсказки. И напоминать, что лучше поторопиться с поездкой в Херим Серт. Через некоторое время вы почувствуете серьёзное недомогание, ваш родной мир начнёт тянуть к себе всё сильнее.
        - Да знаю я, - с досадой ответил Ринал. - Успеется. Сначала мне надо разобраться с Альмарис…
        Райтон покачал головой.
        - Боюсь, не получится, - тихо сказал призрак. - Вы чуть-чуть опоздали. Сейчас она не поддастся ни на какие уговоры и ухаживания с вашей стороны, весы качнулись в сторону Кендалла.
        - Да будь он проклят, - Ринал резко выдохнул. - Я не отдам ему Альмарис!
        - А вот это решать ей, с кем она останется, - Трейз хмыкнул. - Ох и заварили вы кашу, милорд, с вашей любовью! Любить Тайрен'эни опасно, скажу я вам.
        - Она нужна мне, - твёрдо ответил первый министр.
        - Могу только сказать, что вы действительно нравитесь ей, - смягчился призрак. - И это вдвойне странно, ведь обычно принцессы Нимелии выбирают одного человека.
        Ринал улыбнулся.
        - Я же сказал, Артефакт у меня, и поскольку я знаком с Альмарис гораздо дольше, чем Кендалл, у меня на неё больше прав.
        - Кстати, поздравляю, - Райтон прошёлся по кабинету. - Признаться, я не думал, что леди Альмарис так быстро сдастся и вернёт вам память, милорд.
        - Спасибо, - невозмутимо ответил Ринал и снова взялся за ручку двери.
        - Милорд, я вас предупредил. Не стоит ходить к ней.
        - Райтон, я не собираюсь терять то, чего добился за эти дни всего лишь из-за одного взгляда Кендалла. Я слишком сильно люблю Альмарис.
        Не дожидаясь ответа, Ринал вышел и направился к комнате Рили. Постучавшись, он долгие две минуты ждал ответа, и уже собрался уходить, немного разочарованный, когда услышал тихий голос принцессы. Открыв дверь, волшебник переступил порог. Альмарис стояла у окна, настороженно глядя на неожиданного гостя.
        - Мне захотелось увидеть тебя, - просто сказал он.
        - Зачем?
        - Просто так. Я соскучился, Рили.
        На свою беду она не успела отвести взгляд, снова попав в ловушку серых глаз. Все невысказанные чувства, вся нежность обрушились на неё волной, и Альмарис с огромным трудом удалось сохранить невозмутимость.
        - Я не стану вашей женой, - всё, что она могла ответить. - Я не могу, понимаете!
        - Спроси себя, Рили, - Ринал не делал попыток приблизиться, понимая, что принцессе это не понравится. - Только честно. И ты найдёшь ответ.
        Не выдержав, она отвернулась, стиснув кулаки и до боли впившись ногтями в ладони.
        - Уходите, - глухо отозвалась она. - Пожалуйста.
        - До завтра, любимая, - тихо попрощался Ринал и вышел.
        Альмарис задохнулась от последних слов, чувствуя, что её оборона трещит по швам. Как можно сопротивляться такому почти прямому признанию? Ринал был предельно честен с ней, не скрывал намерений, признал, что действительно украл Артефакт и даже объяснил, почему. И ведь он даже не прикасался к ней, даже близко не стоял. "Боги, помогите мне пережить завтрашний день", - молча взмолилась она. Одна часть души рвалась на свободу, к Дориану, а другая… другая спокойно, и даже радостно принимала мысль о том, что принцесса может стать женой Ринала.
        Желая хоть как-то отвлечься от тягостных мыслей, Альмарис поспешила в библиотеку. Книги помогли скоротать время до вечера. Утомлённая нервными пережи-ваниями, принцесса уснула быстро, но спала плохо, беспокойно, и часто про-сыпалась.
        Утром, открыв глаза, Альмарис нахмурилась: очень похоже, что кто-то ночью пытался установить с ней связь.
        - Сэнди?.. - пробормотала Альмарис, расчёсываясь перед зеркалом. - Ну да, кто ещё кроме неё. Откуда же Чертёнку знать, что Ринал поставил барьер? - принцесса криво улыбнулась отраже-нию, вспомнив прозрачную преграду. - И наверняка мои попытки воспользоваться силой тоже потерпят крах…
        Завтракала она, как и предыдущим днём, одна, но около тарелки лежал букетик лесных цветов. Вдохнув свежий аромат, Альмарис вспомнила тот злополучный день на поляне, и ещё больше расстроилась. После завтрака началась подготовка к вечерней церемонии. Сначала служанки приготовили ароматную ванну, и долго, тщательно мыли, словно она неделю вообще не прикасалась к воде. Потом в кожу втирали цветочное масло с лёгким, приятным запахом.
        Альмарис снова словно раздваивалась: одна её часть с ужасом думала о том, для чего с ней проделывают все эти процедуры - после церемонии и торжественного ужина придётся остаться наедине с Риналом. В спальне. Другая же часть испытывала вовсе не страх, а волнение. Между тем, горничные занялись волосами девушки, осторожно расчёсывая их до тех пор, пока шелковистые локоны не легли на спину пышной волной.
        Глянув в окно, Рили отметила, что солнце перевалило за полдень, и движется потихоньку к закату - ей показалось, что сегодня оно проделывает путь по небу быстрее, чем обычно, и она почувствовала нарастающее отчаяние: выб-раться из дома не представлялось возможным. Пальцы принцессы теребили цепочку с Райантэа, и на мгновение у Рили мелькнула мысль воспользоваться подарком тёти. Но что-то подсказывало, время для подобного решительного шага ещё не пришло. Принцесса чувствовала, что у неё будет только одна возможность обратиться к древнему талисману. Стиснув зубы, Альмарис подавила желание разреветься, как слабонервная барышня - ещё не хватало при служанках лить слёзы.
        Горничные принесли из гостиной платье: серебристый шёлк украшал только жемчуг с нео-бычным отливом под цвет материала, что лишь подчёркивало простоту и изящество наряда. Когда служанки застегнули маленькие перламутровые пуговички на спине, и Альмарис глянула на собственное отражение, она вынуждена была признать, что платье смотрится на ней великолепно. Служанки приступили к причёске, убрав локоны и заколов множеством шпилек, украшенных неизменным жемчугом. А солнце тем временем садилось всё ниже, усиливая тревогу Рили, да ещё горизонт стали затягивать тяжёлые тёмные тучи, обещая ухудшение погоды. Закончив с волосами, горничные закрепили воздушную фату с помощью лёгкой, изящной диадемы и, присев в низком реверансе, покинули гостиную, оставив невесту в одино-честве.
        Принцесса нервно ходила по комнате, судорожно пытаясь придумать хоть что-то, но ничего путного в голову не приходило. Она уже слышала стук колёс с улицы - начали прибывать гости, и призрачная надежда сбежать до церемонии превратилась в недосягаемую мечту. Начал моро-сить дождь, грозивший вскоре перейти в настоящий ливень с грозой - в от-далении уже погромыхивал гром. И вот тут, за полчаса до церемонии, у неё зароди-лась мысль.
        - Хм… гроза… - принцесса задумчиво улыбнулась. - Собственно, почему бы и не воспользоваться непогодой?.. Надо только поймать подходящий момент…
        Когда она вышла из комнаты и начала спускаться по пустой лестнице - все гости и Ринал ждали в центральной зале, - на улице разразилась настоящая буря, от грома звенели стёкла, а ветвистые молнии вспыхивали каждые несколько секунд. Дойдя до нижней ступеньки, Альмарис уже окончательно успокоилась и сосредоточилась: надо не пропустить нужный момент. Все страхи и переживания отошли на второй план, принцесса просто запретила себе отвлекаться на мелочи, сконцентрировавшись на главном - возможности сбежать.
        Гости, едва Альмарис появилась на пороге, почтительно расступились, открывая дорогу к Риналу. Первый министр, увидев задумчивую улыбку и отсутствующее выражение лица невесты, вдруг почувствовал, что она где-то очень далеко от него. Ревность снова запустила когти в сердце, вызвав глухое раздражение: наверняка она думала сейчас о Кендалле.
        - Что ты задумала, Альмарис? - тихо спросил он, сжав холодные пальчики принцессы.
        - Делай, что должно, и будь, что будет, - негромко ответила она, глядя в глаза Риналу. - У каждого из нас свой путь… до поры, до времени, - неожиданно для самой себя прибавила принцесса.
        Волшебник с отчаянием почувствовал, что теряет её, теряет с таким трудом завоёванное доверие Рили. С каждой минутой она отдалялась от него.
        - Альмарис…
        - Тсс, - улыбнувшись, она приложила палец к губам. - Не время для признаний, Ринал.
        Ему ничего не оставалось, как повернуться и повести невесту к ждавшему их на другом конце залы волшебнику. И чем ближе они подходили, тем сильнее становилась уверенность Альмарис, что сегодня она не станет женой Ринала. Гроза усили-валась, от порывов ветра на улице по всему помещению гуляли сквозняки, отчего сотни свечей мигали, рождая причудливые тени. Альмарис подобра-лась, обратив всё внимание на сквозняк и свечи. "Всемогущие боги, только бы получилось! Ринал не может чувствовать магию Херим Амира, значит, я могу ей сейчас воспользоваться!.. Как с книгой…" Несмотря на то, что Артефакт оставался недоступен, её связь с ним никуда не делась, и этого хватало для сотворения небольшого волшебства.
        Они останови-лись перед волшебником, тихий шёпот в зале стих окончательно, и в этот момент гром про-гремел особенно сильно - Альмарис едва шевельнула пальцами, од-ними гу-бами выдохнув всего два слова. По зале пронёсся очередной порыв сквоз-ня-ка, неожиданно задувший большую часть свечей, и гости погрузились почти в полную темноту. Поднялась суматоха, во время которой пальчики принцес-сы выскользнули из ладони растерявшегося на мгновение Ринала, и она от-ступила в тень портьеры. Не дожидаясь, пока суетившиеся слуги снова заж-гут свечи, Рили обошла залу, прижимаясь к стене, и поспешно выбежала в пустой холл - почему-то никто из гостей не догадался выйти из пере-пол-нен-ной залы, впрочем, это бы им мало помогло - в холле тоже царил густой по-лумрак. Альмарис в нерешительности остановилась, глянув на лестницу.
        - Ох, задери меня тиррел, нет, не успею вернуть Ламирон!
        Из залы уже раздавался встревоженный и одновременно раздражённый голос Ринала, и Тайрен'эни пос-пешила выйти на улицу, в темноту и дождь. Барьер исчез, видимо, Ринал посчитал, что его уже мо-жно убрать, - на счастье Рили. Девушка мгновенно промокла до нитки, но ей было не до буйства стихии, она пы-та-лась определить, где сейчас находится Кендалл: прикрыв глаза, Альмарис сжала в кулаке Райантэа, и тоненькая ниточка силы повела вперёд. Прин-цесса шла по пустым улицам города, словно в полусне, холодные струи дождя смывали наваждение последних дней, унося с собой тоску и отчаяние. Райантэа вскоре привёл её к двух-этажному особняку, в котором светились только два окна на первом этаже.
        - Кажется, мне сюда, - пробормотала Рили. Магия исчезла, и на неё разом навалились усталость от нервного переживания и ледяной холод мокрой наск-возь одежды.
        Она только собралась постучать, как за дверью послышались голоса.
        - Линнер, ты меня не удержишь. Я ждал, сколько мог, сегодня должна была состояться эта тиррелова свадьба, а Рили всё ещё нет! Что ты от меня хочешь, чтобы я спокойно дожидался, пока она станет его женой?!
        - Дориан, я сколько раз говорил, она сама найдёт тебя, не делай глу-по-с-тей! - незнакомый, чуть хриплый голос. - Ты понимаешь, что тебе нельзя со-ваться в особняк Ринала? Магия Альмарис его не обманет, она просто пере-с-танет действовать в его доме!
        - Пусти, мне всё равно!
        - Да стой, тиррел тебя возьми!
        - Не кричи, весь дом перебудишь. Я и так с трудом уговорил всех разойтись и лечь спать, и тебе советую сделать то же самое, ты еле на ногах стоишь.
        - Дориан!
        - Иди спать, Линнер.
        Дверь открылась, и на пороге появился Кендалл. Увидев дрожащую Альмарис в мокром серебристом платье, стучащую зубами от холода, он едва поверил глазам. Девушка нерешительно улыбнулась и шагнула к нему, обхватив себя руками.
        - О, боги, Альмарис… - Дориан на мгновение прикрыл глаза, в его тихом шёпоте слышалось огромное облегчение и радость.
        Укутав дрожащую девушку плащом, Кендалл закрыл за ней дверь, и прижал к себе, согревая. Стоявший в сторонке Линнер покачал головой и тихо проворчал:
        - Ох уж эта мне любовь…
        ГЛАВА 8
        Они ещё раз обсудили план.
        - Итак, - Сэнди обвела присутствующих пристальным взглядом. - В тюрьму едем я, Джарт, Дориан, остальные ждут у Рейка. Бумаги я сделала, надеюсь, моя магия чего-то стоит, и риналовские волшебники не разберутся, - девушка имела в виду, что она-то обучалась в Херим Амире, там же, где и Альмарис. - Я прохожу в ворота, Дориан и Джарт со мной, в качестве личной охраны, дальше мы идём к коменданту тюрьмы, а с ним я уже сама справлюсь. Ну и потом, остаётся только найти Линнера.
        - Только бы он был в состоянии подняться, - Кендалл прошёлся по комнате. - Только бы Ринал не успел приняться за него всерьёз!
        - Не волнуйся, если что, я помогу твоему волшебнику, - успокоила его Сэнди. - И не вздумай в тюрьме выкидывать какие-нибудь глупости! Ты должен вести себя тише воды, ниже травы, и скажи спасибо, что берём тебя, физиономия Рейка может быть известна шпикам Ринала.
        - Да, Чертёнок, - Дориан кивнул.
        - Вот и отлично. Одну минуту, господа, я только переоденусь.
        Когда Сэнди снова появилась на пороге гостиной, все мужчины дружно ахнули: янтарный атлас платья украшали тонкие золотые кружева и вышивка жёлтым жемчугом, золотисто-рыжие волосы заколоты с од-ной стороны и спадали каскадом на плечо, а изящную шейку укра-шала нитка того же жёлтого жемчуга. Низкое декольте открывало точёные плечики и грудь. Чертёнок выглядела просто сногсшибательно.
        - Что вы так на меня уставились? - непринуждённо осведомилась Сэнди, поправляя локоны. - Что-нибудь не так? У меня пятно на юбке?
        - Чертёнок, ты не можешь идти в ТАКОМ виде! - хором ответили мужчины.
        - Почему? Она сможет с лёгкостью вскружить голову коменданту, - Ралина неожиданно встала на сторону подруги.
        - Задери меня демоны, Сэнди, твой вид свалит с ног любого мужчину, - проворчал Рейк.
        - Вот и хорошо, - улыбнулась юная чаровница. - Все готовы? Тогда - вперёд. Рейк, Ралина, ждите нас вместе с Линнером.
        Мрачное здание тюрьмы словно давило высокими глухими стенами и узкими окнами-бойницами, а приле-гающие пустынные улочки усиливали гнетущее впечатление. У массивных ворот стояли два стражника. Экипаж, в котором ехала Сэнди, остановился пе-ред ними. Ворох бумаг, зажатый в изящной ручке, оказался под самым носом гвардейцев.
        - Побыстрее, милейшие, мне нужно внутрь по срочному и важному делу, - в звонком голоске Чертёнка звучало такое великолепное высокомерие, что Джарт и Кендалл едва удержались от весёлых ухмылок.
        Гвардейцы молча взяли бумаги, и минут пять внимательнейшим об-разом изучали их. Всё это время Сэнди нетерпеливо постукивала туфелькой, скрестив руки на груди и покусывая губку, всем видом изображая недовольство. Наконец бумаги были возвращены, а ворота медленно открылись - экипаж въехал под высокую арку, ко вторым воротам, где ждал во-лшебник и уже трое гвардейцев. Сэнди мгновенно расцвела улыбкой, в серых глазах зажглись огоньки, и девушка шепнула:
        - Держитесь, ребята, сейчас я такое представление устрою, они забудут про все проверки и печати!
        Волшебник оказался худым, неулыбчивым типом неопределённого возраста, зябко кутавшимся в серый плащ, а стражники, все как на подбор, были дюжими широкоплечими ребятами, на голову выше волшебника.
        - Здравствуйте, мальчики, - прощебетала Чертёнок, снова протягивая бу-маги. - Я по важному делу к вашему коменданту. Не подскажете, как к нему пройти?
        Улыбка Сэнди, как правильно выразился Рейк, разила наповал: гвардейцы во все глаза смотрели на девушку, хлопавшую ресницами и ослепи-те-льно улыбавшуюся, а волшебник, скользнув взглядом по декольте Сэнди, вздрогнул и бледные щёки окрасил лёгкий румянец.
        - Вы проверили мои документы? - наклонившись вперёд, Чертёнок пальчиком указала на печать. - Вот, здесь, видите? Посмотрите, настоящая?
        Волшебник резко отпрянул, торопливо кивнув и отведя взгляд - вырез на платье смущал его несказанно, в тюрьме такие посетительницы, как Сэнди, бывали очень и очень редко.
        - Д-да, конечно, миледи, настоящая, всё в порядке, - подтвердил он и отступил на шаг назад. - Вы можете оставить экипаж здесь…
        - Вы очень милый, - Сэнди снова сверкнула улыбкой и сошла на тюремный двор, молчаливые Дориан с Джартом за ней. - Мальчики, не надо так коситься на моих телохранителей, они совершенно безобидные, - девушка по-верну-лась к гвардейцам. - Конечно, если никто не посягает на мою персону. Так, где, вы говорите, я могу найти коменданта?
        - По главному коридору, потом направо, там единственная дверь, миледи, - слегка запинаясь, ответил один из стражников, на его лбу появились капли пота.
        - Благодарю, - изящная ручка с тонкими пальчиками коснулась его щеки, правда, для этого Сэнди пришлось подняться на носочки.
        Её спутники едва сдерживали смех, глядя, как мастерски Чертёнок действует женским обаянием: их документы толком и не проверяли, все были заняты разглядыванием девушки.
        - Она же охмурит весь персонал тюрьмы! - шепнул Кендалл.
        - Сэнди может, - Джарт невозмутимо кивнул. - Моя сестричка свела с ума половину Ферра, что для неё какая-то там тюрьма!
        Они зашли в главное здание, и прошли туда, куда указал стра-ж-ник. Когда путь им преградила крепкая дубовая дверь, они поняли, что при-шли.
        - Всё, дальше я одна справлюсь, - Сэнди подняла руку, собираясь постучать.
        - Как одна? - опешил Джарт.
        - Так, - она весело ухмыльнулась. - Ты собираешься мне свечку держать?
        - Но… Сэнди, наедине с мужчиной?! В таком виде?..
        - Магия быстро охладит ему голову, Джарт, успокойся. Ждите здесь.
        Решительно постучав, Сэнди, не дожидаясь ответа, толкнула дверь и вошла. За столом сидел мужчина средних лет и что-то писал. Услышав стук и потом скрип открывшейся двери, он поднял голову и прищурился, окинув Чертёнка прис-тальным взглядом.
        - Чему обязан вашим визитом? - сухо поинтересовался комендант.
        - У меня здесь важное дело, - Чертёнок медленно отошла к окну, незаметно наблюдая за собеседником. - Надеюсь, вы мне поможете…
        - Да?
        - Я не знаю, успели ли вас предупредить… - девушка чуть повернула голову и улыбнулась. - Знаете, в особняке сейчас такая суматоха, господин первый министр занят приготовлениями к свадьбе…
        - Не понимаю, о чём вы, - комендант встал и подошёл к ней, нахмурившись.
        - Ну как же, - Сэнди изогнула бровь. - К вам должны были доставить вол-ше-бника Линнера, и господин Ринал лично навещал его, разве нет?
        - Кто вы такая? - прошипел комендант, побледнев. - И как вас пропустили сюда?!
        - Ну, сударь, так не разговаривают с дамой, - Сэнди повернулась к нему, хитро прищурившись. - Тем более, с доверенным лицом господина первого ми-нистра, - Чертёнок накрутила золотистый локон на пальчик, и комендант вдруг обратил внимание на обнажённые плечики, видневшуюся в декольте грудь, и пухлые губки гостьи. - Ну же, не надо хмуриться, улыбнитесь. Ничего страшного не случилось…
        От лёгкого, свежего аромата духов, доносившегося от девушки, комендант судорожно сглотнул - Чертёнок стояла так близко, а в серых глазах таи-лось обещание столь многого…
        - Миледи, послушайте… - с трудом выговорил комендант: Сэнди обвила его шею изящными ручками.
        - Я вас слушаю, - тихо-тихо ответила девушка так, что он вынужден был наклониться к ней. - Расслабьтесь, господин комендант, - Чертёнок рассмеялась мурлыкающим смехом. - Я не кусаюсь… А потом вы проводите меня к Лин-неру…
        За спиной офицера юная волшебница по-особому сложила пальцы, и едва комендант коснулся её губ, как мешком свалился к ногам Сэнди. Девушка шумно выдохнула и с довольной улыбкой вышла из кабинета.
        - Пошли, ребята, я знаю, где сидит Линнер.
        - Что с комендантом? - на всякий случай спросил Джарт, пока они шли.
        - Ну, он подумает, что ему вредно так долго находиться в закрытом помещении, - хихикнула Сэнди. - Ведь бравому офицеру не пристало падать в обмо-рок, как слабонервная девица.
        Чертёнок вела их мрачными, сырыми коридорами, лестницами, спускающимися всё глубже вниз. Встречавшиеся им гвардейцы не обращали на странных посетителей внимания, потому как люди, служившие в тайной по-лиции, могли прийти в любом облике - от нищего до разодетой в пух и прах дамы. И кроме того, если эти люди миновали ворота, значит, они имели пол-ное право находиться здесь, в этих сырых коридорах. Наконец девушка оста-новилась у обычной на первый взгляд металли-ческой двери, в одном из глу-боких подземелий тюрьмы, и осмотрела её вни-мательнейшим образом.
        - Вы не замечаете ничего странного? - обратилась Сэнди к спутникам.
        - Дверь уж слишком блестящая, - задумчиво ответил Кендалл. - В таком сыром воздухе она должна была покрыться ржавчиной через пару дней.
        - Умница, Дориан. Значит, кто-то здесь баловался магией, да такой сильной, что с двери слетел весь налёт.
        - Линнер? - с надеждой спросил Кендалл, и сам понял, что сморозил глупость.
        - Вряд ли, - вытянув руки вперёд, Сэнди ощупала воздух перед дверью, не касаясь блестящей поверхности. - Скорее уж Ринал… Хм… надо же, удержи-ва-ющее заклятье… Пригнитесь, ребята, я попытаюсь открыть дверь.
        К удивлению девушки, защиту оказалось снять достаточно легко - и это настораживало.
        - Либо там ловушка, либо… - пробормотала она.
        - …Ринал не утруждал себя сложностями, - мрачно закончил Кендалл. - Видимо, Линнер не в состоянии распутать даже элементарное заклинание. Ой, как плохо…
        - Не паникуй раньше времени, - Джарт шагнул в камеру. - Сейчас мы всё увидим.
        На узкой деревянной скамейке с жалкими остатками соломы кто-то лежал - в полутьме почти сгоревшего, нещадно чадившего факела, смутно ви-д-нелась фигура, бессильно распластавшаяся на неудобном ложе. Сдавленно выругавшись, Кендалл поспешил склониться над другом, бросив деву-шке:
        - Сэнди, свет.
        На ладони Чертёнка появился мерцающий огонёк, и она приблизилась к пленнику.
        - Что с ним, Сэнди?
        Девушка осторожно коснулась тела Линнера, нахмурив брови.
        - Знаешь, Дориан, я не хочу пугать, но Ринал хорошо обработал твоего друга. Я могу попробовать привести Линнера в сознание, однако не думаю, что он поблагодарит меня за это.
        - Нам надо вывести его отсюда, - тихо отозвался Кендалл. - Придётся ему потерпеть.
        Пальчики Сэнди легко пробежались по бледному, осунувшемуся лицу, чуть задержались на лбу, и волшебник, вздрогнув, медленно открыл глаза, мутные от боли.
        - Ринал… иди к тиррелам… - Дориан едва узнал хриплый, сорванный голос друга.
        - Линнер, это я, Дориан, - тихо сказал Кендалл, наклонившись над волшебником. - Мы выведем тебя отсюда, потерпи немного, ладно?
        Пленник слабо кивнул, прикрыв глаза, и на его губах промелькнула улыбка.
        - Тебе опасно долго находиться здесь… - прошептал он.
        - Ты сможешь встать, Линнер?
        - Постараюсь… - тот закашлялся.
        С помощью Джарта и Кендалла Линнер поднялся со скамейки, скрипя зубами от боли. Они вышли в коридор - Сэнди первая, потом волшебник, поддерживаемый с двух сторон и почти висящий на плечах друзей.
        - Чертёнок, как мы пройдём мимо охраны? - с беспокойством спросил Джарт.
        - Предоставьте это мне и ни в коем случае не вмешивайтесь. Идите тихо и молча.
        Перед тем, как выйти во двор тюрьмы, Сэнди на мгновение замерла, глубоко вздохнула, придав лицу бесстрастное выражение, после чего решительной походкой приблизилась к внутренним воротам.
        - Огромное спасибо, господа, за помощь, - прощебетала она, очаровательно улыбнувшись.
        Стражники и волшебник, заворожённые её улыбкой, до самого последнего момента не замечали Линнера, и только когда Сэнди села в экипаж, гвар-дейцы опомнились.
        - Миледи… где ваше разрешение на… этого человека? И куда вы его везёте? - нахмурился один из стражников.
        - О, простите, совсем забыла, - Чертёнок захлопала ресницами, копаясь в ворохе бумаг. - Где же оно… нет, не то… ах, да, вот, - девушка вытащила какой-то листок и, наклонившись, протянула его. - Пожалуйста, господин офи-цер.
        Гвардеец, второй раз за день осчастливленный лицезрением декольте Сэнди и её улыбки, только скользнул рассеянным взглядом по бумаге и кивнул.
        - Да, конечно, миледи. Вам сразу надо было сказать, что вы везёте его к господину де Броку, - он сглотнул, с трудом подняв взгляд на личико гостьи. - Всего хорошего, миледи.
        С внешними воротами проблем тоже не возникло. Только когда они отъехали на достаточное расстояние от тюрьмы, Чертёнок шумно перевела дух.
        - Сэнди, что за бумагу ты ткнула под нос тому гвардейцу? - полюбопытствовал Джарт.
        - Не знаю, - отмахнулась девушка. - Я просто сделала так, что он увидел в ней то, что хотел - разрешение на вывоз Линнера к какому-то де Броку.
        - Не к какому-то, а начальнику тайной полиции Монтара Эмори де Броку, - хмуро поправил её Кендалл, придерживая голову волшебника у себя на коленях. - Сэнди, ему плохо.
        - Надо потерпеть, мы скоро приедем, - прохладная ладошка Сэнди опустилась на горящий лоб Линнера.
        Экипаж не стал останавливаться у парадного крыльца дома Рейка. Дабы не привлекать ненужного внимания, они вошли с чёрного входа, и Кендалл сам нёс на руках друга. Линнера устроили в одной из спален, и Сэнди приступила к более подробному осмотру бывшего пленника. Сосредоточенно нахмурившись, она покачала головой.
        - Ох… на нём места живого нет. Переломы, ушибы, порезы… Я поражаюсь, как он вытерпел до дома.
        - Ринал ещё не применял ко мне всего арсенала допросных средств, - выдавил Линнер, дёрнувшись от очередного лёгкого прикосновения Сэнди.
        - Тебе повезло, ты ещё легко отделался, - тяжело отозвался Кендалл. - Я видел, что первый министр может сделать с волшебником.
        - А теперь заткнитесь оба и дайте мне заняться лечением, - несколько раздражённо произнесла Чертёнок. - Дориан, кажется, ты собирался подумать, как отвлечь Ринала от Альмарис, да?
        Линнер приподнялся на локте, невзирая на боль, и уставился на Сэнди.
        - Откуда вы её знаете?!
        - У тебя очень беспокойный друг, Дориан, - фыркнула Сэнди. - Господин волшебник, если хотите, чтобы я поставила вас на ноги, то лежите тихо и не дёргайтесь. Что касается Рили, то она моя двоюродная сестра. Ещё вопросы есть?
        Линнер в изнеможении опустился на подушки, прикрыв глаза, силы окончательно покинули его.
        Стараниями Сэнди Линнер смог самостоятельно - медленно и очень осторожно, держась за стены и перила, - передвигаться по дому к вечеру следующего дня. Девушка применила почти все знания по врачеванию, которым её учили в Херим Амире, и сумела залечить наиболее серьёзные переломы и раны во-лшебника. Конечно, ему ещё требовалась её помощь, но выглядел бывший пленник гораздо лучше.
        Как только Линнер пришёл в себя настолько, что мог нормально говорить, а не шептать, он немедленно попросил прийти к нему Кендалла.
        - Дориан, я должен сообщить тебе нечто важное, - волшебник осторожно встал с кровати, пересел в кресло и закутался в большой плед. - Тайрен'эни в Келарии.
        Кендалл с интересом уставился на друга.
        - Откуда ты знаешь?
        Линнер помолчал.
        - Несколько недель назад мне начал сниться сон, в котором меня настойчиво просили передать тебе это известие. Я не знаю, кто это был, я только слышал голос.
        - И имя тебе тоже во сне сказали?
        Волшебник усмехнулся.
        - Какой ты подозрительный стал, с ума сойти. Пребывание под арестом пошло тебе на пользу, Дориан. Будешь удивлён, но да, имя я тоже услышал во сне. В общем, ты должен найти её.
        - А мы уже знакомы, Линнер. Более того, она здесь, в Монтаре, в особняке Ринала.
        Кендалл вкратце посвятил друга в события последних недель, обрисовав ситуацию, в которой они оказались.
        - И что ты обо всём этом думаешь? - Дориан искоса посмотрел на волшебника.
        - Не думаю, что у Ринала получится жениться на Тайрен'эни, - задум-чиво произнёс Линнер.
        - Почему?
        - Потому что против этого союза не только сама Альмарис, но силы, гораздо сильнее и её самой, и Ринала. Ну и, конечно, принцесса приложит все усилия, дабы избежать свадьбы.
        - Думаешь, она сумеет?..
        - Дориан, - Линнер улыбнулся. - Альмарис не так беспомощна, как тебе кажется. Она многое может и умеет, доверься ей. Тайрен'эни не обычные женщины, не забывай.
        - Ох… - Кендалл прошёлся по комнате. - Сэнди и Ралина как на иголках, они жаждут действий, а я… я пока не знаю, что им предложить…
        - Сэнди упоминала, у тебя есть задумки, как досадить Риналу? Вот и займись этим. Что ты придумал?
        - Я собирался прищемить хвост тайной полиции, - Кендалл пожал плечами. - Давно пора заняться этим спрутом, и начинать следует с Монтара, лишить Ри-нала поддержки его людей здесь.
        - Отличное дело. И ты отвлечёшься, и другим скучать не дашь.
        За ужином царило напряжение, все косились на молчаливого Кендалла. В конце концов он не выдержал такого пристального внимания.
        - После ужина жду всех в гостиной, надо кое-что обсудить, - хмуро бросил он и встал. - У меня что-то аппетита нет.
        Переглянувшись, остальные торопливо доели и присоединились к нему. Дориан стоял около камина, глядя в огонь, и некоторое время молчал.
        - Что ты имеешь нам сказать? - Рейк первый нарушил тишину. - Помнится, ты говорил, что у тебя есть некие соображения, как насыпать Риналу соли на хвост.
        - Есть, - Дориан кивнул и повернулся к друзьям. - Надо начинать потихоньку прореживать ряды тайной полиции в Монтаре, и избавляться от тех, кто не за-хочет пересмотреть взгляды на ситуацию в стране. Мне надоело, что я через день узнаю об очередном аресте подозреваемых в простой симпатии ко мне, что мои люди ходят по улице с оглядкой, что волшебникам предъявляется ультиматум или работать на первого министра, или гнить в тюрьме. Мне во-обще надоело скрываться и вздрагивать от любого постороннего шу-ма по но-чам.
        - Твои предложения? - поинтересовалась Сэнди.
        - Известно, что большинство жителей Верхнего любят спускать денежки в злачных местах Нижнего Монтара, - Кендалл прошёлся по гостиной. - Мы этим воспользуемся. Понятно, что для шпиков Ринала это самые лакомые местечки, потому как слухи скапливаются именно там, и именно там продаётся и покупается информация. Мы начнём аккуратно вычислять господ из тай-ной полиции, тихо их брать, и - проводить беседы, - на лице Дориана мель-к-нула усмешка. - Думаю, для них окажется неприятным сюрпризом, что на моей стороне тоже теперь есть волшебники, - он взглянул на Сэнди, - и до-во-льно сильные. Если они не прислушаются к разумным доводам и не со-гласятся работать на меня, значит… - Кендалл развёл руками. - Я, знаете ли, в последнее время не отличаюсь милосердием и всепрощенческой поли-ти-кой. Нет - значит, нет.
        - Замечательно, - Рейк медленно захлопал в ладоши. - Ты не думаешь, что Ринала и де Брока насторожат пропажи их людей? Первый министр занервничает, и могут начаться осложнения.
        - Бескровных восстаний не бывает, - тихо отозвался Джарт, рассеянно поглаживая пальчики Ралины, сидевшей с ним рядом. - Конечно, начнутся пова-ль-ные аресты…
        - Не надо загадывать, - прервал его Линнер. - Мы не знаем, что принесёт нам будущее, пока наша задача - причинить первому министру неприятности, чем и займёмся.
        - Только завтра с утра, - Дориан подошёл к волшебнику. - Ты уже клюёшь носом, а тебе нельзя утомляться. Пошли, уложу тебя.
        Линнер попытался было возразить, что он не маленький, чтобы ему подтыкали одеяло на ночь, но на его протесты никто не обратил внимания, и волшебника препроводили в спальню.
        Сэнди, закрыв дверь комнаты, погасила свечи, оставив только три на тумбочке у кровати. Переодевшись в ночную рубашку, девушка прош-лась по спальне, ощущая смутную тревогу.
        - Рили, родная, как ты там? - пробормотала она, сев в кресло у камина.
        Чертёнок попыталась мысленно позвать Альмарис, связаться с ней, как учили в Херим Амире, но - безуспешно. "Конечно, Ринал не такой дурак, чтобы не защитить свой дом от внешнего магического воздействия", - она вздохнула. Расчесавшись, Сэнди уже собралась было погасить свечи и лечь, как вдруг раздался негромкий стук в дверь. Лукавая улыбка появилась на ли-це девушки, пока она шла открывать, потому как Чертёнок догадывалась, кто был поздним гостем.
        - Роан? - в голосе девушки звучало весёлое удивление. - Ну заходи, раз пришёл.
        За время их знакомства Сэнди успела хорошо узнать парня, и не скрывала, что он ей нравится. Роан выглядел старше своих девятнадцати, откры-тая улыбка и немного наивный взгляд голубых глаз часто привлекали к себе внимание женщин на улицах, над чем Чертёнок не уставала подшучивать, вгоняя парня в краску.
        - Я… я хотел поговорить с тобой, - Роан несколько смущённо посмотрел на неё. - Извини, что так поздно, но… если я не сделаю этого сейчас, то потом может… может не быть времени.
        - Я слушаю, - Сэнди прислонилась к спинке кресла и, склонив голову, наблюдала за гостем, чуть прикрыв глаза.
        Полупрозрачный, лёгкий шёлк лишь намекал на соблазнительные округлости фигурки юной волшебницы, но и намёка было вполне достаточно, чтобы у Роана спутались все мысли. И Сэнди прекрасно это знала. Она про-тянула руку в сторону подсвечника и легонько дунула - пламя погасло, и спальня погрузилась в полумрак, освещаемая только отблесками огня в ками-не.
        - Чертёнок, - Роан глубоко вздохнул, собираясь с духом. - Не знаю, как так получилось, но… я тебя люблю.
        Сэнди негромко рассмеялась и подошла к нему, изящные руки легли Роану на плечи.
        - А я-то думала, что-то действительно серьёзное, - мурлыкнула она, во взгляде девушки искрились весёлые огоньки. - Ну не надо хмуриться, я же пошу-тила…
        Не дожидаясь ответа, Чертёнок чуть приподнялась - Роан был вы-ше её на голову, - и поцеловала парня.
        - Сэнди… что ты делаешь… - пробормотал он, пытаясь заставить себя отпустить девушку, что представлялось довольно трудной задачей. - Уже позд-но… Тебе пора спать…
        За его спиной Сэнди скрестила пальцы, и в двери отчётливо щёлкнул замок.
        - Знаешь, мне снятся кошмары, - она невинно улыбнулась. - И я боюсь спать одна.
        - А… но… - Сэнди снова поцеловала его, а прохладные ладошки девушки скользнули под рубашку Роана.
        - Я могу подумать, что ты меня боишься, - шепнула она. - И вообще, с дамой не спорят, милый…
        Против таких аргументов Роан не мог устоять, и вскоре им уже было не до разговоров.
        Сэнди не была любительницей подолгу спать, и потому утром встала рано, несмотря на почти бессонную ночь, постаравшись не разбудить Роана - когда он, ближе к рассвету, попытался уйти к себе, Чертёнок со смешком сообщила, что замок на двери откроется не раньше утра.
        Спустившись на кухню, девушка приготовила завтрак, и Кендалл несколько удивился, когда, зайдя в столовую, обнаружил там уплетавшую еду Сэнди.
        - Доброе утро, Дориан, - кивнула она ему. - Какие планы на сегодня?
        - Навестить Каммера, - он задумчиво посмотрел в окно. - Он может знать, где вероятность встретить агентов тайной полиции выше всего, чтобы нам не впустую тратить время.
        - Отлично, - Чертёнок встала. - Тогда я пошла. Где живёт этот Каммер?
        - Куда ты пошла? - Кендалл нахмурился.
        - В Нижний, конечно.
        - А с чего ты взяла, Чертёнок, что этим делом займёшься ты? - Дориан скрестил руки на груди.
        - С того, - спокойно ответила она. - Во-первых, я человек новый, меня в лицо никто не знает во всём Монтаре, во-вторых, я - девушка, и буду вызывать меньше подозрений, и в-третьих - я волшебница, Дориан.
        - Сэнди, я не могу тебя одну отпустить в Нижний! Ты его плохо знаешь!
        - Не преувеличивай, я хорошо ориентируюсь в городах, - Чертёнок подошла к двери. - Рассказывай, где найти Каммера.
        Дориан покачал головой.
        - Ты собираешься идти в таком виде?
        - А что? - поскольку Чертёнок предпочитала удобную одежду, то и сейчас на ней были штаны, рубашка и туника.
        - Для женщины ты очень странно одета, здесь редко дамы носят шта-ны.
        - Но если я буду в платье, да ещё и одна, меня заподозрят ещё быстрее, - Сэнди досадливо поджала губы. Кендалл уже собирался облегчённо перевести дух, но тут девушку осенило. - Скажи, людей, работающих на Ринала, можно как-то отличить? Ну, я не знаю, может, у них какой тайный знак есть? Ты не замечал?
        - Я видел у некоторых, не у всех, правда, камень на шнурке. Он магического происхождения, его нигде не добывают, и подделать его невозможно.
        - Да-а? - скептически протянула Сэнди, изогнув бровь. - Значит, ты видел этот камень?
        - И не один раз, - криво усмехнулся Дориан.
        - Закрой глаза и представь его, - Чертёнок коснулась пальцами висков Дориана. - Спасибо, - сказала она через пару минут, и повернулась к столу, сложив ладони горкой над его поверхностью. - Ну, похож?
        Она подняла руку, на пальце девушки висел шнурок с плоской треугольной пластинкой тёмно-синего цвета, с кроваво-красными прожилками и искорками. Кендалл внимательно осмотрел вещицу и недоверчиво хмыкнул, не скрывая удивления.
        - Не отличить. Твои способности впечатляют, Чертёнок…
        Довольно улыбнувшись, девушка накинула плащ и спрятала рыжие кудри под широкополую шляпу. Дориан объяснил, где найти лавку Каммера, и ещё раз наказал быть осторожной, предупредив, чтобы не слишком доверяла хозяину.
        - Не волнуйся, - Сэнди улыбнулась и приложила два пальца к полям шляпы. - Я буду послушной девочкой и вернусь к обеду, жди. Если Роан будет спрашивать, куда я ушла, - она замялась. - Ладно, он всё равно узнает, - Чертёнок махнула рукой. - Я пошла, всё.
        Чертёнок приблизилась к воротам в Нижний Монтар и спокойно миновала стражников, отправившись к Каммеру. Она забыла спрятать пластинку под рубашку, и вспомнила о ней только тогда, когда заметила пристальный взгляд хозяина лавки, устремлённый на кулон.
        - Вы - Каммер? - спросила девушка, небрежно пряча шнурок.
        - Идите за мной.
        Поднимаясь по лестнице, Сэнди гадала, что значило странное поведение Каммера, и не оправдались ли подозрения Дориана. Он даже не спросил, кто она, откуда, и вообще, как будто ждал её. "Значит, ему тоже знакома эта пластинка, и он ждал кого-то с таким знаком. Кендалл прав, подо-зрительный тип… Я только удивляюсь, как он до сих пор не сдал Дориана?!" На втором этаже, в маленькой гостиной, Каммер предложил гостье кресло, а сам сел на стул.
        - Лорд Эмори что-то просил передать? - осведомился хозяин магазина, чуть наклонившись вперёд.
        Чертёнок лениво развалилась в кресле, сняв шляпу и ничем не выдавая замешательства.
        - Ничего особо важного, - медленно ответила девушка, лихорадочно собираясь с мыслями. "Ладно, поиграем в шпионов". - Он хочет услышать от тебя, Каммер, как обстоят дела. Ты виделся с Кендаллом? Он приходил к тебе?
        Каммер несколько нервно потёр руки.
        - Я только знаю, что он ушёл в Верхний. Он всего лишь переночевал у меня.
        - Разве потом вы не встречались?
        - Встречались, - собеседник девушки досадливо поморщился. - Только он не предупредил, что придёт! И вообще, я не понимаю, что происходит! Я не помню, о чём мы разговаривали, для чего он приходил ко мне. Тут замешана магия, передайте лорду Эмори. А я простой человек, я ничего не понимаю в высоких материях. Ему помогает какой-то волшебник.
        - Хм… - Сэнди прищурилась, решив рискнуть и проверить, насколько информированы люди этого таинственного де Брока. - Уж не Линнер ли, а?
        Каммер вздрогнул, беспокойно заёрзав на стуле.
        - Я… я как раз собирался сказать… дело в том, что… как бы вам сказать…
        - Каммер, Линнер в тюрьме, - оборвала его девушка. - У господина Ринала пока нет времени заняться волшебником.
        - Линнер сбежал, - с несчастным видом выдавил из себя Каммер. - Несколько дней назад. Говорили, за ним пришла какая-то женщина, и она предъявила все нужные бумаги, даже наш волшебник не обнаружил подвоха, документы были подлинными.
        - Ну ты и болван, Каммер, - протянула Сэнди. - И что, вы до сих пор не знаете, где скрывается полуживой колдун и шайка Кендалла?! Кстати, как он су-мел обзавестись здесь сторонниками? За что лорд Эмори платит вам деньги, а?
        Каммер вжал голову в плечи, и зажмурился, пока Чертёнок всласть ругала его, про себя еле сдерживая ехидный смех.
        - К вечеру я хочу знать, где проводят время господа тайные сыщики, - холодно обронила она, встав и одев шляпу. - Подготовь список, я зайду за ним ве-чером.
        Она спустилась вниз, не дожидаясь, пока Каммер проводит её. Хозяин догнал гостью почти у порога.
        - Вы забыли представиться, миледи, - он с опаской покосился на девушку.
        Сэнди ухмыльнулась.
        - Чертёнок.
        Вернувшись к Рейку, она не стала говорить, что Каммер работает на де Брока и Ринала, сообщив лишь, что они договорились встретиться вечером, и Сэнди заберёт список мест, где можно обнаружить людей из тайной полиции.
        - Сэнди, мы не договаривались, что ты пойдёшь в Нижний вечером! - Кен-далл нахмурился.
        - Где Линнер? - вместо ответа спросила Сэнди.
        - Наверху. Он сегодня нечаянно ударился о перила, и у него, похоже, снова треснуло ребро. С ним сейчас Ралина. Чертёнок, послушай…
        - А где остальные? - перебила его девушка, поднимаясь по лестнице.
        - Пошли искать помещение, подходящее для беседы с нашими будущими гостями, - буркнул Дориан - он понял, что Чертёнка бесполезно отговаривать, её хлебом не корми, дай поучаствовать в какой-нибудь авантюре.
        - Вот и замечательно. Кстати, ты подумал, где будет жить Рили? - неожиданно спросила Сэнди.
        - А… ну… - Кендалл замялся. - Кажется, у Рейка больше нет свободных спален…
        - Кому-то придётся потесниться, - Чертёнок усмехнулась, покосившись на собеседника. - И я совершенно определённо знаю, кто это будет.
        Дверь в комнату Линнера захлопнулась перед его носом.
        - Ну, что случилось? - Сэнди склонилась над волшебником.
        - Он слишком торопился спуститься сам, без помощи, и поплатился за это, - Ралина нахмурилась. - У него снова треснуло ребро, говорит, больно дышать.
        - Линнер, тебя посадить на постельный режим? - Чертёнок ощупала его бок.
        - Сэнди, всё произошло случайно, - больной закашлялся и скривился. - У меня подвернулась нога, и я ударился о перила.
        - Ты на пожар летел? - ехидно поинтересовалась девушка, пока её пальчики вливали целительную силу в повреждённую кость. - И потом, скорее всего, не нога у тебя подвернулась, а ты просто ещё слишком слаб, чтобы отказываться от помощи, Линнер.
        - Я буду осторожен в следующий раз, Сэнди, обещаю, - волшебник несколько виновато посмотрел на неё. - Даже не знаю, как отблагодарить тебя за всё, что ты для меня сделала.
        - Поднимайся скорее на ноги, - проворчала Чертёнок. - Вскоре предстоит много работы.
        Увидев, что она больше не нужна, Ралина тихо покинула комнату.
        - Что-то случилось? - насторожился Линнер.
        - Ну как тебе сказать, - Сэнди пожала плечами. - Что ты знаешь о Каммере?
        Волшебник нахмурился.
        - Дориан ему не доверяет, собственно, как и я. Мы старались поменьше контактировать с ним, только если другого выбора не оставалось. Я не помню, в какой момент он начал вызывать подозрения, поначалу всё было хорошо, у Каммера всегда могли остановиться те, кому требовалось на какое-то время отдохнуть и скрыться от преследования.
        - Ваши подозрения имеют под собой серьёзные основания, - отозвалась Сэнди. - Каммер сегодня принял меня за посланницу де Брока.
        Рассказав о визите в Нижний, Чертёнок закончила:
        - Линнер, только не вздумай говорить об этом Дориану. Список нам нужен, а если он сунется туда сам, не факт, что сможет унести ноги. Магия Альмарис работает только в том случае, если человек не знаком с Кендаллом лично, и если со стражниками и остальными трюк проходит, они не узнают его, то Каммер всего лишь забывает о разговорах и именах, а вот самого Дориана может узнать.
        - Сэнди, это опасно, - Линнер покачал головой. - Там наверняка будет засада.
        - Ну будет, ну и что? - девушка изогнула бровь. - Всё, Линнер, на сегодня разговоры закончены. Тебе надо выздоравливать. Пока не встанешь на ноги, де-лами заниматься не будешь, ясно? Возражения не принимаются.
        - Суровый из тебя доктор, Сэнди, - невольно улыбнулся волшебник. - Будь осторожна, у де Брока и Ринала дураки не работают, их нелегко обмануть.
        - Отдыхай, Линнер, - Сэнди подошла к двери. - Вечером увидимся.
        В обед все собрались для обсуждения дальнейших действий. Роан, Джарт и Рейк нашли подходящее помещение, заброшенный дом на окраине Верхнего, около реки, а Сэнди рассказала о своих успехах. Не замедлил разгореться спор по поводу предстоящей девушке вечерней прогулки.
        - Я понимаю, вы нервничаете, сумеет ли Альмарис выбраться из особняка, - спокойно отвечала девушка. - Но обо мне беспокоиться не надо. Я начала это дело, я его и закончу, и уверяю вас, парочка волшебников-недоучек не смогут задержать меня. И почётное сопровождение не нужно, если кто-то из вас посмеет втихаря идти за мной,
        - Сэнди обвела всех пристальным взглядом, задержавшись на Роане. - Вы только всё испортите, надеюсь, это понятно.
        Упрямство Чертёнка уже было известно всем, поэтому остальным ничего не оставалось, как смириться с её решением.
        Весь день время тянулось медленно, друзья слонялись по дому, не зная, чем себя занять, у каждого вертелась в голове одна и та же мысль: сможет или не сможет Рили выбраться из особняка Ринала? В семь вечера Сэнди накинула плащ и собралась идти к Каммеру.
        - Чертёнок, если тебя через два часа не будет, я пойду за тобой, - предупредил её Роан перед уходом.
        - Я вернусь через полтора часа, - успокоила его девушка и, поцеловав напоследок, вышла.
        Кендалл поднялся к Линнеру, проверить, как он себя чувствует.
        - Сэнди уже ушла? - спросил волшебник.
        - Да, полчаса назад.
        Линнер прикрыл глаза и сжал губы.
        - Упрямая девчонка, - пробормотал он негромко.
        - Что-то не так? - насторожился Дориан.
        - Если можно так выразиться, - волшебник на мгновение запнулся. - Каммер работает на де Брока.
        - Что?! - Кендалл вскочил со стула. - О, боги, Сэнди же ничего не знает!
        - Ага, не знает! - Линнер не удержался и фыркнул. - Да она же сама и выяснила это! И ничего тебе не сказала только потому, что была уверена, вы её не отпустите одну! Она не хотела, чтобы ты подставлялся, - уже тише закончил он.
        Кендалл на мгновение прикрыл глаза.
        - И что я скажу Джарту? - с тихим отчаянием произнёс он. - А Роану? Они же с ума сойдут, если узнают, куда она сунулась!..
        - Не паникуй. Сэнди умница, она не даст кому бы то ни было так просто захватить себя. Скорее всего, Чертёнок выберется из этой переделки с минима-льными для себя потерями.
        - Ох, боги, ну и родственнички у Альмарис…
        - Помоги мне спуститься, Дориан, надоело тут валяться одному, - прервал друга Линнер, приподнявшись на локте.
        Постепенно все собрались в гостиной. Время шло, но ни Сэнди, ни Аль-марис не было. Друзья начинали нервничать - часы пробили восемь, стрелка приближалась к половине девятого. Неожиданно Линнер, в течение некоторого времени пристально наблюдавший за входной дверью, негромко сказал:
        - Рейк, открой дверь.
        - Зачем?
        - Делай, как я говорю.
        Пожав плечами, Рейк молча выполнил просьбу волшебника. Хозяин дома изменился в лице, увидев на пороге Сэнди, устало прислонившуюся к косяку. На щеке девушки красовался порез, рубашка была порвана в нескольких местах и испачкана кровью.
        - Хреновые у Ринала маги, - выдавила она из себя и с кривой улыбкой сползла по стене.
        Рейк подхватил девушку на руки и растерянно пробормотал:
        - Ох, девочка моя, во что же ты на сей раз вляпалась?
        - Неважно, - отмахнулась Чертёнок. - Я достала то, что надо. А к Каммеру больше соваться нельзя, там теперь будет поджидать горячий приём…
        В гостиной все повскакали с мест, и разом заговорили:
        - О, боги, Сэнди, милая, что случилось?! - не на шутку разволновался Роан, принимая девушку у Рейка.
        - Я же предупреждал, там ловушка! - Кендалл нахмурился и покачал головой, отправившись отдавать указания слугам.
        - Дорогая, нельзя так рисковать, - Ралина, не теряя времени, поспешила наверх, впереди Роана, собираясь оказать девушке помощь.
        - Сэнди, ну сколько раз повторять, я поседею раньше времени от твоих авантюр! - выговаривал кузине Джарт.
        Линнер остался в гостиной, задумчиво улыбаясь.
        Когда Чертёнка устроили в её комнате, она попросила Кендалла:
        - Дориан, как только придёт Альмарис, скажешь мне, хорошо? Только обязательно! Я должна знать, что с ней всё в порядке!
        - Хорошо, Сэнди, - кротко кивнул Кендалл, про себя подумав: "Ты к тому времени будешь спать без задних ног, родная, и будить тебя я не собираюсь".
        Когда суматоха, поднятая возвращением Сэнди, улеглась, Джарт, Ралина, Рейк и Дориан снова спустились в гостиную, к Линнеру. Роан остался у Чертёнка. Время ожидания ползло медленно, от негромкого, мелодичного звона часов друзья вздрогнули.
        - Так, - Кендалл встал. - Я предлагаю всем пойти спать - сегодня был трудный день, вы устали.
        - А как же Альмарис? - нахмурилась Ралина. - Вдруг она не придёт?
        - Придёт. Я её встречу, - спокойно ответил он. - Всё равно не смогу уснуть.
        - Если всё-таки она не появится? - медленно спросил Джарт.
        - Тайрен'эни придёт, - неожиданно отозвался Линнер. - А вам действи-тельно не мешало бы отправиться спать. Потом у вас может не быть возмож-ности хорошо отдохнуть, дни будут трудными.
        Нехотя вняв уговорам, они разошлись по спальням, в гостиной остались только Дориан и Линнер.
        - Ты тоже иди, - Кендалл посмотрел на волшебника. - Уж тебе-то отдых нужен в первую очередь.
        - Нет, Дориан, - спокойно ответил он. - Я лучше останусь и послежу, чтобы ты не наделал глупостей.
        На улице разразилась гроза невиданной силы, вспышки молний сверкали каждую минуту, сопровождаемые раскатами грома. Кендалл беспокойно мерил шагами комнату, волшебник невозмутимо наблюдал за другом.
        - Сядь и успокойся, Дориан, хождение ничего тебе не даст.
        - Линнер, уже почти десять, а её всё нет.
        - Альмарис придёт.
        - Мне бы твою уверенность… - несколько раздражённо вздохнул Дориан.
        Прошло ещё некоторое время. Кендалл не выдержал и, молча взяв плащ, направился к двери. Волшебник неожиданно резво встал с кресла и преградил ему путь.
        - И куда ты собрался, скажи на милость?
        - Куда надо. Пропусти меня.
        - Нет.
        Кендалл нахмурился.
        - Линнер, ты меня не удержишь. Я ждал, сколько мог, сегодня должна была состояться эта тиррелова свадьба, а Рили всё ещё нет! Что ты от меня хочешь, чтобы я спокойно дожидался, пока она станет его женой?!
        - Дориан, я тебе сколько раз говорил, она сама найдёт тебя, не делай глупостей! - голос волшебника чуть охрип. - Ты понимаешь, что тебе нельзя со-ва-ться в особняк Ринала? Магия Альмарис его не обманет, она просто перес-та-нет действовать в его доме!
        - Пусти, мне всё равно! - повысил голос Дориан и сделал шаг вперёд.
        - Да стой, тиррел тебя возьми! - Линнер схватил его за рукав.
        - Не кричи, весь дом перебудишь. Я и так с трудом уговорил всех разойтись и лечь спать, и тебе советую сделать то же самое, ты еле на ногах стоишь, - Кендалл осторожно освободил руку и подошёл к двери.
        - Дориан! - волшебник прислонился к косяку.
        - Иди спать, Линнер, - дружески посоветовал Дориан и открыл дверь.
        На улице, под проливным дождём, стояла мокрая, озябшая фигурка в серебристом платье. Кендалл замер от неожиданности. Тайрен'эни нерешительно шагнула к нему, найдя в себе силы улыбнуться. Дориан почувствовал, как от огромного облегчения и радости у него перехватило дыхание.
        - О, боги, Альмарис… - тихо прошептал он, обняв её и закрыв за стучащей зубами девушкой дверь.
        Укутав плащом, Дориан прижал дрожащую принцессу к себе, а по-том взял на руки и направился к лестнице. Альмарис обняла его и уткнулась холодным носом в шею.
        - Линнер, не вздумай никого будить, - предупредил Кендалл волшебника.
        - Да ты собственник, - Линнер ехидно усмехнулся, поднимаясь к себе вслед за другом.
        - Ты же видишь, она слишком устала и замёрзла, - сердито ответил Дориан.
        - Да не оправдывайся, - негромко рассмеялся Линнер. - Никто ни в чём не собирается тебя обвинять, все вопросы и расспросы утром. Спокойной ночи, друг мой, - в его словах слышалась лёгкая ирония.
        Дориан смутился и пробормотал:
        - Иди-ка спать…
        У себя Линнер задумчиво почесал подбородок и рассеянно махнул рукой:
        - Конечно, он не позаботился о горячей ванне… Ох, мужчины!
        Увидев, что ванна у камина наполнена горячей водой, Кендалл мысленно поблагодарил друга.
        - Погрейся пока, родная, а я принесу что-нибудь поесть, - улыбнулся он, опустив принцессу на пол.
        Дрожащая девушка кивнула, отбросив с лица мокрые пряди и улыбнувшись в ответ. Она всё ещё с некоторым трудом верила в то, что выбралась из особняка Ринала и нашла Дориана. Скинув мокрое платье, Альмарис с бла-женной улыбкой окунулась в горячую воду. К возвращению Кендалла с под-носом, Рили уже сидела в кресле, в халате Дориана.
        - Я нашла это в шкафу, - девушка немного смущённо посмотрела на него. - Больше ничего подходящего не было…
        Он усмехнулся, присев на ручку кресла и поставив поднос с едой на колени девушке.
        - Это не самый страшный поступок в твоей жизни, Рили.
        Пока она уплетала за обе щеки - от пережитого волнения у Альмарис разыгрался зверский аппетит, - Дориан не мог отвести от неё глаз. При одной только мысли, что планы Ринала могли успешно осуществиться, его охватывала плохо контролируемая ярость. Рили, подняв голову и заметив его прис-тальный взгляд, на мгновение замерла, ощутив, как по спине пробежали му-рашки. То, что было с ней в особняке, казалось наваждением, странным сном, и где-то в глубине души Альмарис чувствовала смутную вину за то, что почти поддалась обаянию Ринала. Сейчас Дориан был рядом, такой родной, такой близкий, и принцесса знала: она хочет остаться с ним, и ни с кем больше.
        - Я скучал по тебе, - тихо сказал Дориан, коснувшись ладонью её щеки.
        - Я тоже, - так же негромко ответила принцесса, поставив пустой поднос на столик рядом с креслом. Ведь она действительно тосковала по нему. - Я… я думала о тебе…
        - Правда? - Кендалл обхватил ладонями личико Альмарис и наклонился к ней. - Я польщён…
        Рили поняла, как она соскучилась по его поцелуям, и усталость как-то незаметно растворилась в уютном полумраке комнаты.
        - Я должна тебе кое-что сказать, - девушка выскользнула из его рук и остановилась у камина. Она не могла обманывать Дориана, он имел право знать, что произошло в особняке Ринала.
        - Сначала я, - она почувствовала его руки на плечах. - Даже если по твоим законам ты не сможешь выйти за меня, ты имеешь право знать, что я люблю тебя. Это ни к чему не обязывает…
        Она повернулась и прикрыла ему рот ладошкой.
        - Будешь дальше говорить глупости, я уйду, - Альмарис улыбнулась, но в уголках её улыбки притаилась грусть. - Если ты думаешь, что я позволяю себя целовать любому мужчине, сказавшему пару комплиментов, то ты очень плохо меня знаешь, Дориан. И потом… наверное, та встреча в Ферре была не зря, и на одной галере мы тоже оказались не просто так, - она на мгновение замолчала. - Боюсь, я ненадолго, - негромко произнесла Рили, прислонившись лбом к плечу Кендалла. - Мне придётся вернуться к… к первому министру…
        Она почувствовала дрожь, охватившую её при одном упоминании Ринала. Дориан прижал девушку к себе, успокаивающе погладив по голове.
        - Давай поговорим обо всём утром, ладно? По крайней мере, сегодня ты уже никуда не пойдёшь, я не отпущу тебя.
        Рили спрятала улыбку. Может, он и прав, если она начнёт рассказывать, то разговор может продлиться до утра. А сейчас Альмарис вовсе не хотелось беседовать о Ринале и собственных непонятных чувствах к нему.
        - Что, мы так и простоим здесь всю ночь? - невинно осведомилась она, подняв голову.
        - Я могу проводить тебя в спальню, - невозмутимо ответил Кендалл, изо всех сил стараясь сохранить серьёзное выражение лица.
        Принцесса отстранилась от него, подавив разочаро-ванный вздох. Воспитание не позволяло ей прямо сказать Дориану о том, что же она хочет, и в то же время Рили понимала: если сейчас она уступит прили-чиям, то потом будет жалеть. Как бы ни сложились дальнейшие события, у Нимелии должна быть наследница…
        Девушка избежала опасности стать женой Ринала, значит, несмотря ни на что, Артефакт связал с ней не его. Эта мысль принесла Рили облегчение, и немалое. В отличие от первого министра, Дориан вовсе не пугал её, и возникшие к нему чувства были вполне ясными и понятными. Переступив порог спальни, Альмарис поверну-лась, чтобы по-желать Кендаллу спокойной ночи.
        - Между прочим, ты даже не поинтересовалась, чья же это спальня, - Дориан неторопливо закрыл двери и прислонился к ним спиной, с усмешкой глядя на растерянное личико Альмарис.
        - И… и чья? - немного запинаясь, спросила она, почувствовав, как внезапно ос-лабели коленки.
        - Моя, - он шагнул к принцессе. - Между прочим, миледи, это неприлично, молодой девушке находиться поздно вечером в спальне наедине с мужчиной, - рука Дориана скользнула на талию Альмарис. Он не собирался соблюдать никакие правила приличия, один раз он уже чуть не потерял эту девушку. Повторять ошибку Кендалл не собирался, тем более какое-то внутреннее чувство подсказывало, что он всё делает правильно.
        - Прилично, если девушка сама этого хочет, - тихо ответила Рили, глядя ему в глаза и совершенно не возражая против того, чтобы Кендалл развязал пояс халата. - И если она тебя любит…
        Принцесса, сама того не ведая, воспользовалась трюком Сэнди, погасив свечи одним движением пальцев, все сомнения относительно выбора окончательно исчезли, и Альмарис даже не вспомнила о первом министре и странных чувствах, которые он у неё вызывал.

…Гроза утратила ярость, совсем стихнув к трём часам ночи, Го-род спал, забыв о тревогах и проблемах, и только Ринал сидел в кабинете, глядя чуть прищуренными глазами на пляску огня в камине. Он знал, где и с кем сейчас Альмарис, и этот факт вызывал сильнейшее раз-дра-жение. Ринал злился на то, что Альмарис Орнелис сейчас с другим человеком. Уже в тот момент, когда ладонь девушки выскользнула из его пальцев, и он неожиданно ощутил тонкий свежий аромат - как там Райтон говорил, так пахнет магия Тайрен'эни? - волшебник понял, что бесполезно пытаться догнать Альмарис. Обстоятельства вынудили его позволить принцессе уйти, но Ринал не собирался просто так сдаваться. Рили нужна ему, и как женщина, и как хранительница Артефакта, и он сделает всё, чтобы вернуть её.
        - Ты вернёшься ко мне, милая, - он перевёл взгляд на Ламирон, на его губах мелькнула улыбка. - Пусть даже для этого придётся воспользоваться жёсткими мерами.
        - Ринал, - Райтон, как и полагается призраку, появился неожиданно. - Тайрен'эни нужна в Херим Серте, твоё время истекает.
        - Она там будет, - волшебник пальцем поманил Ламирон к себе. - Вместе со мной.
        Клинок нехотя повиновался и завис над столом, первый министр встал, взял с полки глубокую чашу, и поставил под мечом. Трейз молча наб-лю-дал за его действиями. Ринал ладонями слегка сжал серую дымку, на что Ла-мирон сердито взблеснул лезвием, словно протестуя.
        - Упрямый меч, знаешь же, что бесполезно, - сквозь зубы процедил Ринал, и резко наклонил клинок вниз остриём.
        На самом кончике блеснула голубоватая звёздочка и упала в чашу.
        - Хм… и ты надеешься с помощью этого вернуть Альмарис? - скептически поинтересовался Райтон. - Что ты хоть сделал, объясни?
        - Она связана с Артефактом, - тихо ответил Ринал. - Её сила связана с ним, её магия. Без неё Альмарис погибнет. Артефакт я забрал, а сейчас заберу и магию. Когда-то так уничтожили моих друзей, - в уголках губ волшебника появились горькие складки. - Я потратил немало времени, отыскивая описание этого процесса, и никогда не думал, что воспользуюсь им, тем более для возвращения любимой женщины, - он невесело усмехнулся. - Но Рили не оставила мне выбора. Ламирон тоже с ней связан, а для отнятия силы у другого человека нужен талисман или амулет, связанный с волшебником.
        Райтон покачал головой.
        - Действительно, жёстко. Думаешь, после этого сможешь завоевать её любовь?
        Ринал поднял голову и некоторое время смотрел на собеседника.
        - Когда я увидел Альмарис первый раз, я не предполагал, что кто-то успеет раньше меня, - негромко ответил он. - Мне казалось, я всё предусмотрел, и продумал. В том месте, где я жил, много книг по различным магическим предметам, и про Артефакт тоже. Но я понятия не имел, что эта вещь лишит меня памяти, и что Альмарис станет мне врагом. Так что не спрашивай, что я смогу а что не смогу.
        Призрак вздохнул.
        - Ринал, ты украл вещь, которую с древних времён охраняют принцессы Нимелии. Неважно, с какой целью, но ты это сделал. Более того, тебе приглянулась именно та, которая охраняет Артефакт, будь он проклят. Ни за что не поверю, что такой умный человек, как ты, действительно думал, что стоит встретиться с Альмарис, всё ей объяснить, и она с радостью поможет тебе с помощью Артефакта остаться в этом мире. А теперь хочешь вдобавок ко всему лишить её магии.
        Ринал зажмурился и тряхнул головой.
        - Я хотел просто встретиться с ней, - тихо ответил он. - Я хотел любить её.
        Райтон хмыкнул.
        - Да, ты не мелочишься. Украсть, так самую охраняемую вещь в этом мире. Любить, так самую важную персону. По-моему, ты сам запутался, Ринал. У тебя был шанс, пока Альмарис находилась в твоём доме, но она нашла в себе силы сбежать. Не знак ли это отказаться от намерения поселиться в этом мире? Есть много других, где тебя не будет ждать столько сложностей. Есть миры вообще без магии, нужно только появиться там, и всё, и жить. Не сомневаюсь, там можно найти девушку ничуть не хуже Альмарис.
        - Не могу, - волшебник прислонился лбом к холодному стеклу. - Я никогда не любил, Райтон, не до того было, да и с женщинами особо не умел общаться. Даже здесь, потеряв память, я всё равно искал Альмарис, понимаешь? Мне не нужна другая…
        - Мда, не думал, что всё настолько серьёзно, - призрак вздохнул. - Даже не знаю, что сказать. Убрав Артефакт из этого мира, ты нарушил веками существующий баланс, связь между Тайрен'эни и этой вещью. Наследницы Нимелии всегда выбирали одного мужчину, и любили тоже только его - иногда не сразу, иногда это была любовь с первого взгляда. Но теперь… - Трейз снова покачал головой. - Артефакт пытается выполнять свою работу, связать ту, которая его охраняет, с избранником. Но загвоздка в том, что единственным жителем того мира, где он сейчас находится, являешься ты. Могу представить, что творится в душе леди Альмарис, - призрак прошёлся по кабинету. - Любить двоих одновременно столь разных мужчин…
        Ринал замер, потом медленно повернулся к собеседнику.
        - Ты сказал - любить? - переспросил он. - Значит, Альмарис всё-таки любит меня?
        Райтон пожал плечами, пряча улыбку.
        - Спроси у неё сам, когда она придёт за своей магией.
        Так же неожиданно, как появился, призрак исчез. Волшебник некоторое время наблюдал, как голубые звёздочки падают в кубок, его лицо хранило задумчивое выражение. Потом, словно очнувшись, Ринал тряхнул головой и вышел из кабинета. Как бы там ни было, а Рили всё-таки вернётся к нему. "И тогда посмотрим, чья возьмёт".
        ГЛАВА 9
        - Дориан, мне придётся вернуться, - тихо сказала Альмарис поздно ночью, устроившись на плече Кендалла. - У него Ламирон, и у Ринала достаточно знаний, чтобы использовать его для моего возвращения, - принцесса вздохнула. - То, что я от него сбежала, это всего лишь отсрочка, я сбежала от свадьбы, но не от судь-бы. И потом… - она помедлила, размышляя, говорить ли всё до конца. - Есть ещё кое-что.
        Дориан каким-то шестым чувством догадывался, какое признание собирается сделать Альмарис, и у него холодок пробежал по спине.
        - Да, родная? - мягко произнёс он, ободряюще сжав её ладонь.
        - Он… я… - Рили сглотнула, горло внезапно пересохло. - Он оказался совсем другим, чем я представляла. В какой-то момент… О, боги, мне нравились его знаки внимания,
        - пробормотала девушка, боясь взглянуть на Кендалла. - Меня тянуло к нему…
        Альмарис замолчала, опасаясь продолжать и вытащить на свет то, что так тщательно пряталось в самых дальних уголках души, и в чём она даже самой себе боялась признаваться. Дориан постарался унять волну раздражения и злости на Ринала. Ревность сейчас была совершенно лишней - Рили ведь всё-таки сбежала от первого министра.
        - И он не позволит мне просто так уйти, - закончила девушка. - Дориан, он найдёт способ вернуть меня. Я не знаю, что будет, когда я снова окажусь рядом с ним…
        - Сколько у нас есть времени? - помолчав, спросил Дориан, рассеянно поглаживая тонкие пальчики девушки, лежавшие на его груди.
        - Не больше двух недель.
        - Так мало… - вырвалось у него, и Кендалл крепче прижал к себе Рили.
        - Потом мы не увидимся очень долго, - шёпотом произнесла Альмарис, в её голосе послышались тоскливые нотки - откуда-то она это знала. То, что рассказала мать, что Рили уйдёт с Риналом, как-то не вспомнилось.
        - Но ведь сейчас ты со мной, - Дориан улыбнулся в темноте и коснулся губами слегка растрёпанных волос принцессы. - И я считаю это хорошим знаком. Как бы ни сложилось дальше, я запомню эту ночь, и время, что мы будем рядом.
        - Расскажи, что произошло с тех пор, как ты появился в Монтаре? - она резко сменила тему. - Вы уже начали что-то делать или нет?
        - Мы придумали начать подрывную деятельность среди тайной полиции, - ответил Дориан, задумчиво глядя в потолок. - Кто не захочет пересмотреть убеждения и работать на меня, то… - он пожал плечами. - В конце концов, я потерял не-мало своих людей, и перевороты не совершаются бескровно.
        - Не оправдывайся, - Альмарис улыбнулась. - И потом, через две недели Ринал покинет Монтар, и у тебя будут развязаны руки.
        - Откуда ты знаешь, что он уедет?
        - Потому что я уеду с ним, в Ганор, - Рили приподнялась и посмотрела Дориану в глаза. - В Херим Серт.
        Та половинка, что рвалась обратно в дымчато-серый особняк, совершенно точно знала, что так будет. Откуда, почему - Альмарис даже не пыталась понять, приложив все силы и загнав обратно всколыхнувшиеся чувства. Дориан ничего не сказал, прекрасно понимая, что возраже-ния бесполезны: у Альмарис есть дело, ради которого она приехала в Ке-ларию, и Артефакт, ради спасения которого она пойдёт на всё. Не потому, что принцесса такая уж героиня, а - по-другому она просто не сможет, хочет Рили того или нет. Ей надо ехать в Херим Серт, а с Риналом или без него, это уже вопрос второй.
        - Спи, родная, - Дориан коснулся губами локонов девушки. - У тебя были трудные дни, отдыхай.
        Альмарис благодарно улыбнулась и, свернувшись клубочком, моментально уснула.
        Проснувшись утром довольно поздно, Рили обнаружила, что Дориана уже нет, а на стуле аккуратно разложено платье. Принцесса улыб-нулась такой предусмотрительности и заботливости. Приведя себя в порядок, она вышла из комнаты и спустилась вниз, в столовую. Из-за прикрытой две-ри доносились спорящие голоса.
        - Чертёнок, хватит с тебя авантюр с тюрьмой и Каммером, дальше мы уже сами справимся! И вообще, ты ещё не отошла после вчерашнего! - сердитый голос… Роана?
        - Да? Интересное дело, а как вы обойдётесь без магии со своими похищениями? Ринал далеко не дурак, и идиотов у себя не держит! Раз Альмарис у не-го теперь нет, он начнёт прочёсывать весь город на предмет сбежавшего вол-шебника и Дориана! - звенящий голосок Сэнди. - Как вы собираетесь спра-в-ляться с его колдунами, а? Линнер-то засвечен, дорогие мои!
        - А ты не обольщайся, твоя мордашка тоже известна Каммеру, а теперь и остальным из тайной полиции! Если уж на то пошло, то тебе гораздо опаснее появляться на улицах,
        - это Джарт урезонивает сестру. - Ты сама волшебница, и к тому же, натянула нос одному из людей де Брока, за тобой сейчас откроется охота не меньшая, чем на других! Дориан под защитой, а Линнер пока сидит дома, им ничего не грозит!
        Послышалось недовольное фырканье Чертёнка.
        - Вот-вот, Линнеру ещё лечиться надо, а не заниматься подготовкой переворота! Кто тогда магией займётся, а?
        - Я, - Альмарис вошла в столовую. - Ринал не посмеет натравить на меня своих людей, даже если узнает, что я приложила руки к похищениям.
        - Рили!! - радостно взвизгнула Чертёнок, повиснув на шее Тайрен'эни.
        За ней к принцессе поспешили остальные, наперебой осведомляясь, в порядке ли она, как себя чувствует, и рассказывая, как они скучали. Рали-на молча сто-яла в сторонке, с улыбкой глядя на Альмарис, и не спешила подойти к под-руге. Джарт переглянулся с Дорианом, и они вдвоём быстренько вып-роводи-ли остальных, дав девушкам возможность поговорить наедине.
        - Как ты тут, Ралина? - Рили чувствовала некоторую неловкость, и не знала, как себя вести.
        - Замечательно, - она не сводила с принцессы пристального взгляда. - Сэнди и Роан встретили меня у особняка, и привели к остальным, а Дориан вскоре сам нас нашёл. Альмарис… ты его любишь, да? - неожиданно спросила Ралина. - Не надо, не отвечай, я вижу, что это так, - на личике девушки мельк-нула грустная улыбка. - Ничего больше не говори, Рили, я… я рада за тебя. У вас всё будет хорошо, я уверена. Идём, нас ждут.
        Немного сбитая с толку, принцесса прошла за Ралиной в гостиную. Она не была уверена, спрашивала ли Ралина про Кендалла или про Ринала. Сестра Роана, пройдя через комнату, встала рядом с Джартом, взяв его за руку, и покосилась на Альмарис. Тайрен'эни спрятала улыбку, почувствовав облег-чение оттого, что всё так получилось.
        - Ну что ж, все собрались, - Кендалл прошёлся по гостиной. - Начнём, пожалуй, с официальной части. Рейк, это Альмарис Орнелис, наследная прин-цесса Нимелии.
        Хозяин дома склонил голову, а Рили неожиданно рассмеялась.
        - Дориан, здесь мои титулы звучат ужасно неуместно, не ставь друга в неловкое положение. Можно просто Альмарис, или Рили, - она повер-нулась к сидящему в кресле Линнеру. - Вы - Линнер, да?
        - Да, - волшебник кивнул. - И… я знаю, кто вы.
        - Ну, - принцесса обвела всех взглядом. - Кажется, здесь все знают, кем я являюсь на самом деле. И слава богам, значит, можно опустить не-ну-жные объяснения. Я пробуду с вами не больше двух недель, потому что у Ри-нала остался мой меч, Ламирон, - при этих словах Сэнди и Линнер вздрог-ну-ли, среди присутствующих они лучше всех знали, что первый министр мо-жет сделать с помощью меча. - Сам Ринал пробудет в Монтаре чуть дольше, но после уедет в Херим Серт. За это время надо устроить мак-си-мальный беспорядок, не давать первому министру спокойно вздохнуть ни минуты. Думаю, у нас это получится, - Альмарис покосилась на покраснев-шую Сэнди. - Тогда после его отъезда вам будет легко взять Монтар под контроль.
        - А теперь я расскажу, чем конкретно мы займёмся в ближайшее время, - произнёс Дориан, как только Альмарис замолчала.
        Карл д'Элрой возвращался из таверны Нижнего Монтара, с досадой поминая де Брока, который послал его в это вонючее заведение, первого мини-с-тра, которому никак не поймать сбежавших пленников, Кендалла, кото-рому приспичило сбежать именно в тот момент, когда он, Карл, оказался в Монтаре, и вообще проклиная судьбу, занёсшую его на службу в тайную поли-цию. Он не услышал ничего, что могло бы навести на след Кендалла или Линнера, все агенты подняты на уши, полиция сбилась с ног, а результата - никакого. Вол-шебника никто не видел, а Кендалл - словно превратился в невидимку.
        - В какое же дерьмо я вляпался, - Карл поморщился и потёр ноющие от дешёвого вина виски - с тех пор, как Линнера умудрились увести из самой тюрь-мы, казённых денег стали выдавать меньше, и, соответственно, тратить их надо разумно. - Всё никак не могут поделить Келарию между собой! Мнето что, я человек маленький, какая мне разница, кто будет править!..
        - Милорд?
        - А? - он посмотрел на хрупкую миниатюрную блондиночку, весьма недвусмысленно ему улыбавшуюся.
        - Может, позволите немного поднять вам настроение, милорд?
        - У меня нет времени, детка, и не так много денег, - буркнул Карл, отметив, однако, соблазнительные формы, едва скрываемые откровенным платьем.
        - Я не займу много вашего драгоценного времени, - девушка взяла его под руку, игриво подмигнув. - Тут рядом, я не возьму с вас много. Если вам не понравится, милорд, то, конечно, можете не платить, но… обещаю, удовольствие вы получите.
        Карл решил, что один час роли не сыграет, подождут его доклада, да и дома никто не ждал, и потом, шлюшка вроде аппетитная, чистень-кая… Они завернули за угол дома, и последнее, что видел д'Элрой, смо-рщенный носик отвернувшейся блондиночки.
        - Когда он придёт в себя? - услышал Карл незнакомый го-лос.
        - Уже должен, - его довольно сильно похлопали по щекам, особо не церемонясь. - Милорд? Откройте глаза, я знаю, вы слышите меня.
        В женском голосе, обращавшемся к нему, послышались жёсткие нотки, и Карл решил не обострять обстановку. Неизвестно ещё, к кому он попал, и что от него хотят.
        - Где я? - Карл закашлялся и приподнял голову, оглядываясь.
        - Не имеет значения, - скудный свет чадящего факела выхватил из полумрака высокую фигуру, закутанную в плащ, низко надвинутый капюшон полностью скрывал лицо. - Если будете вести себя умно, то спокойно уйдёте домой, милорд, если же нет… - говоривший пожал плечами. - Это война, и вы по стечению обстоятельств оказались на передовой.
        - Кто вы такой? - Карл прищурился.
        - Вопросы здесь задаём мы, милорд, - из тени выступила вторая фигура, по голосу - женская. - Мы хотим, чтобы вы не так усердно выполняли задания, господин тайный агент, и не так внимательно смотрели по сторонам. И время от времени снабжали де Брока той информацией, которую вам передадут.
        - Вы… от Дориана Кендалла? - осенило Карла, и по спине пробежала дрожь: уже известно, что на сбежавшего пленника работает какая-то волшебница, и весьма сильная.
        - Вы догадливы, - сухо произнёс мужчина. - Я хочу знать ваш ответ. Да или нет?
        - Я не настолько предан первому министру, чтобы умереть за него, - буркнул Карл. - Только учтите, я не смогу слишком активно мешать, в тайной полиции, знаете ли, тоже не дураки служат.
        - Успокойтесь, мы не требуем от вас геройства, - женщина издала тихий смешок. - Просто сделайте вид, что ничего не слышите и не видите, даже если что-то привлечёт ваше внимание. Это не так много за возможность уйти от-сюда живым, милорд. В случае если вы вдруг надумаете переменить решение, - из-под плаща показалась изящная рука, державшая платок с какими-то тём-ными каплями. - Это ваша кровь, залог верности. Надеюсь, аргу-менты достаточно весомые?
        Карл сглотнул, не сводя взгляда с платка. Каким-то шестым чувством он понимал, эти двое не врут, и это действительно была его кровь. Уж что-что, а возможности, которые открывались перед волшебником, обладавшим кровью другого человека, Карлу были прекрасно известны. На паре допросов с помощью крови он вынужден был присутствовать лично, по долгу службы.
        - Мы свяжемся с вами, когда нужно, - женщина щёлкнула пальцами пе-ред его лицом, и Карл снова потерял сознание.

…Альмарис откинула капюшон и присела на ящик, задумчиво глядя куда-то сквозь стену.
        - Начало положено, - негромко сказала она.
        - Думаешь, этот человек не донесёт на нас? - Кендалл сел рядом с ней.
        Принцесса хмыкнула.
        - Не сможет. Ты забываешь про магию, Дориан. Он забудет об этом разговоре, но страх перед смертью останется, и обещание он сдержит. По-шли домой, уже поздно.
        Ринал, нахмурившись, прошёлся по камере.
        - Я знаю, ты видел Кендалла, и видел его в Верхнем, - обратился он к человеку, прикованному к стене. - Не люблю пачкать руки кровью, и поэтому предлагаю тебе самому всё рассказать.
        - А пошли вы, милорд, - прохрипел пленник, сплёвывая кровь. - Даже если бы я действительно видел Кендалла или волшебника, вы бы об этом не узнали.
        - Волшебника? - первый министр замер. - Что ты знаешь про волшебника?
        Пленник криво ухмыльнулся.
        - Ничего, милорд.
        Первый министр скрипнул зубами, стиснув кулаки. Происходящее в последние дни в Монтаре ему абсолютно не нравилось.
        - Тебе лучше не знать, что бывает, когда я разозлюсь, - тихо сказал Ринал.
        - Да хоть наизнанку меня выверни! - презрительно скривился его собеседник.
        - Не швыряйся словами, - Ринал прищурился.
        - О, да мы, кажется, злые, милорд?! - в тоне пленника было столько насмешки и иронии, что первый министр окончательно вышел из себя.
        Стоявшие на страже гвардейцы вздрогнули от диких криков, доносившихся из темницы.
        Рили устало присела в кресло, прикрыв глаза: прошла неделя с её возвращения, и она с каждым днём всё отчётливее ощущала, как сила потихо-нь-ку уходит. Ей пришлось уступить место поправившемуся Линнеру и Чертён-ку, и теперь принцесса нервничала каждый раз, как друзья уходили на оче-редную охоту за людьми Ринала. Описание их маленькой компании стало из-вестно почти всему Монтару, и Верхнему, и Нижнему, и приходилось изощ-ря-ться в маскировке, чтобы не попасться в лапы тайной полиции. Что касается Сэнди, то на неё открылась настоящая охота, юная волшебница с лёгкостью уходила из рук агентов, оставляя с носом лучших людей де Брока, и под-с-т-ра-ивая тем ловушки.
        - Сэнди, ну прекрати ты действовать им на нервы! - уговаривал девушку Рейк. - Ты и так угробила достаточное количество агентов, чтобы привести Ринала и Эмори де Брока в бешенство! Тебе мало такой по-пулярности?
        - Зато вы под шумок успешно готовите почву для переворота, - невозмутимо ответствовала Чертёнок. - Наши господа правители не могут ничего понять, даже несмотря на аресты в Нижнем, вы успешно подкидываете ложную информацию их людям.
        - Что-то мне подозрительно это, - нахмурился Роан. - Я не верю, что в казематах тюрьмы волшебники первого министра и де Брока никого не раско-ло-ли, не верю и всё! Они чешут Монтар таким частым гребнем, что должны были поймать хоть кого-нибудь, обладающего полезной информацией!
        - Он прав, - Линнер тоже нахмурился. - У меня тоже возникали подобные мысли.
        Альмарис молча слушала друзей, понимая, что она ничем не может им помочь. Она слишком ослабла, и с трудом передвигалась по дому, что уж говорить о прогулках по Монтару, да ещё в такой напряжённой обстановке. Ко-нечно, можно было бы вернуться к Риналу и не доводить себя до такого сос-тояния, но… она знала, что ещё не время. Её задача заключалась в том, чтобы увести Ринала из города, а это возможно сделать только тогда, когда она будет готова прийти к нему. Альмарис чувствовала, что сейчас она не сможет.
        Пошла вторая неделя со дня побега Тайрен'эни, и раздражение Ринала усилилось. Всё, что он смог узнать, заключалось в том, что у Кендалла есть друзья в Верхнем, среди них двое волшебников, небезызвестный Линнер и некая девушка, Сэнди по прозвищу Чертёнок. Кто остальные, где они живут - никто не знал.
        - Ох и осторожная сволочь, этот беглый лорд, - бормотал первый министр, вышагивая по кабинету. - Никому не говорит, где его можно найти, а способы связи каждый раз придумывает новые, и не повторяется! И кроме того, за-получил двух волшебников, далеко не новичков в магии!
        Ринал покосился на чашу, уже на две трети полную голубоватой субстанцией из звёздочек, и в его мысли закрались непрошеные воспоминания. Альмарис на галере, когда они первый раз встретились, Альмарис с Лами-ро-ном, Альмарис на балу… А теперь она была с Кендаллом, человеком, посмевшим встать на пути Ринала. Одна только мысль, что он обнимает девушку, приводила волшебника в ярость, ревность безжалостно запускала когти в сердце, и успокаивался он с большим трудом.
        Тряхнув головой, первый министр постарался выбросить гнетущие мысли из головы и сел за стол, ожи-дая посетителя. Через некоторое время в дверь постучали, и в кабинет во-шёл человек средних лет, с неприметной внешностью и неприятным взгля-дом бесстрастных голубых глаз.
        - Вы хотели меня видеть, милорд? - он чуть склонил голову.
        - Да, Эмори, - Ринал помолчал, задумчиво изучая Ламирон. - Я хотел обсудить с тобой положение в Монтаре. Мы ничего не добьёмся повальными арес-тами, простые люди ничего не знают о местонахождении банды Кендалла, только настроим людей против себя. Нам нужен кто-то из близкого окруже-ния.
        - У вас есть кто-то на примете, милорд?
        - Есть, - Ринал чуть улыбнулся. - Сэнди Орнелис по прозвищу Чертёнок. У этой особы ветер в голове гуляет, несмотря на внушительные познания в магии, и она любит рисковать. Надо воспользоваться данным фактом и устро-ить ей ловушку, но хорошо продуманную, чтобы у неё не осталось шансов. Загнанная в угол, она становится очень опасной, взять хотя бы тот случай с Каммером.
        - Она перебила половину моих лучших людей, - холодно сказал лорд Эмори де Брок. - И каждый раз, как появляется в Монтаре, делает из агентов посмешище.
        - Вот и проанализируй, - невозмутимо отозвался первый министр. - И не вздумай отправлять её в тюрьму, я не хочу, чтобы повторилась история с Линнером. Отправь в особые камеры, для волшебников.
        - Да, милорд, - де Брок склонил голову.
        - И выстави утроенную охрану вокруг дома. Сэнди Орнелис - слишком ценная добыча, чтобы потерять её. Отвечать будешь головой.
        - Да, милорд, - снова произнёс Эмори. - Я могу идти?
        Ринал кивнул.
        - Как только эта девица будет у тебя, немедленно дай знать.
        Поклонившись, де Брок вышел. Волшебник остался один, задумчиво глядя в потолок. Интересно, Альмарис будет просить за сестру? Но ему нужно узнать, где Кендалл. Пока жив этот человек, Рили никогда до конца не будет принадлежать ему. А потому, сейчас следовало использовать любую возможность, пусть даже и придётся для этого применить жёсткие методы допроса к Сэнди Орнелис.
        С разговора с де Броком прошло два дня. Вечером первый министр получил записку с одной фразой: "Она у меня". Смяв листок, Ринал поспешил вниз по лестнице, на его лице появилась довольная улыбка. Если всё пойдёт как надо, то к моменту возвращения Альмарис вполне возможно, у него будет шанс уничтожить Кендалла.
        Сэнди отправлялась на охоту. Линнер получил информацию, что в одной из таверн Нижнего сегодня вечером будет аж целых два волшебника - неслыханная удача, в последнее время все стали осторожными.
        - Чертёнок, будь осторожна, что-то у меня нехорошее предчувствие, - предупредил девушку Линнер. - Рейк и Роан будут поблизости, на всякий слу-чай. Слушай, а может, тебе вообще не ходить никуда? Отдохнуть сегодня?
        - Нет, Линнер. Если мы упустим такую возможность, вторая может и не появиться. Не волнуйся, всё будет нормально, что я, в первый раз, что ли, иду на такое дело? - Сэнди небрежно улыбнулась.
        - Возьми кольцо, Чертёнок, - неожиданно раздался тихий голос Альмарис с лестницы.
        Принцесса стояла на ступеньках, тяжело опираясь на перила, и протягивала девушке подарок Эллиноры. Второе поблёскивало на пальце Тай-рен'-эни.
        - Рили…
        - Возьми, - настойчиво повторила Альмарис. - Так надо.
        Сэнди молча надела кольцо, почувствовав неясную тревогу. До сих пор всё шло гладко, несмотря на аресты, но она ощущала, что долго так продолжаться не может. "Вполне возможно, удача закончится именно на мне", - мрачно подумала девушка.
        - Выше нос, ребята, - Сэнди нашла в себе силы весело улыбнуться. - Если меня всё-таки угораздит попасть в лапы Ринала, обещаю, он со мной намучае-т-ся, и проклянёт тот час, когда решил поймать.
        В Нижнем Сэнди нашла нужную таверну почти сразу, она уже довольно хорошо успела изучить его узкие улочки. Прежде, чем войти, она внима-тельно прощупала ближайшие переулки на предмет магических неожидан-но-стей, и не обнаружила ничего. Быстро проведя ладонями по лицу, она трях-нула головой и скинула капюшон - гладкие, тёмные волосы едва доста-вали до плеч.
        Удовлетворённо улыбнувшись, Сэнди вошла в таверну, на неё никто не обратил внимания, и девушка устроилась за пустым столиком, неза-метно оглядывая посетителей и пытаясь определить, кто из присутст-вующих подходит под будущих жертв. Неожиданно к столику приб-лизился незнакомый человек и сел. Сэнди насторожилась, вопросительно подняв бровь.
        - Добрый вечер, леди, - негромко сказал мужчина, чуть прищурившись, изучая её.
        - Добрый, - поколебавшись, ответила она.
        - Но не для вас, к сожалению, - незнакомец улыбнулся, однако его глаза остались бесстрастными.
        - Что вы имеете в виду? - мгновенно напряглась Сэнди.
        - Не советую вам делать глупостей, Чертёнок, - он выделил последнее слово. - В этой таверне магия не поможет, если сомневаетесь, проверьте сами.
        Сэнди сразу поняла, на какой мелочи попалась: она проверила улицу, но таверну смотреть не стала, а дом был очень грамотно накрыт барьером, пригнанным точно по стенам и крыше, так, что на него не обратил бы внимания и очень опытный волшебник. Драться не имело смысла, вокруг сли-шком много людей тайной полиции - как только за её столик сел этот муж-чина, разговоры разом прекратились, и посетители уставились на них. "Ну что, милая моя, готовься, скоро на своей шкуре испытаешь ме-тоды допро-са тайной полиции, - спокойно подумала она. - Постарайся, чтобы Ринал вспо-тел как сле-дует, занимаясь этой трудной работой".
        - Сейчас вы встанете и пойдёте за мной, и если у вас есть хоть капля здравого смысла, то вы не наделаете глупостей, - её собеседник встал.
        Сэнди поняла, что ей оказана неслыханная честь - довелось столкнуться с самим Эмори де Броком. "Видать, здорово я прищемила хвост тай-ной полиции, раз уж сам начальник не поленился явиться за мной", - мельк-нула весёлая мысль. Странно, но Чертёнок не боялась предстоящего. Ввязываясь во всё это дело, она прекрасно понимала опасность - она же видела, в каком состоянии был Линнер после всего одной встречи с Риналом, - но не испугалась. Сэнди была уверена, умереть ей не дадут, она слишком ценный трофей, чтобы разбрасываться её жизнью. А боль… что ж, она обучалась магии в самом Херим Амире, её мать - Неумирающая, как-ни-будь спра-вится. Они вышли на улицу, где ждал простой чёрный экипаж.
        - Не надейтесь на помощь друзей, леди Орнелис, - сказал де Брок, когда они сели.
        - Я и не надеюсь, - спокойно отозвалась Сэнди. - Я, знаете ли, отличаюсь способностью трезво оценивать ситуацию, какие бы слухи ни ходили о моей бесшабашности, милорд.
        - Ваше спокойствие достойно уважения, - против воли признался де Брок. - Но учтите, никакого снисхождения к вам не будет, леди.
        Чертёнок хмыкнула, пожав плечами.
        - Не держите меня за дуру, повторяю. Я прекрасно осознаю, что меня ждёт.
        Остаток пути они проехали молча. Экипаж остановился у скромного двухэтажного особняка, на первый взгляд ничем не примечательного. Однако Сэнди заметила, что дом полностью изолирован от магии, и, кроме того, быстро окинув взглядом прилегающую улицу, она увидела, сколько замаскиро-ванных людей из тайной полиции ненавязчиво околачивались вокруг особ-няка. Чертёнок поняла, насколько она была важна для де Брока, и её настро-е-ние упало. "Ребята сюда так просто не прорвутся… О, боги, только бы они не ринулись меня спасать, сломя голову! Пусть всё продумают, я потерплю, сколько надо!"
        Едва она переступила порог дома, как ей заломили руки за спину и крепко связали, а рот заткнули кляпом. Её провели коротким кори-дором, потом они начали спускаться по лестнице вниз, в подземелья - камера Сэнди оказалась глубоко под фундаментом дома.
        - Вы не сможете выбраться отсюда, и ваши познания в магии вам не помогут, - уведомил Чертёнка лорд Эмори, защёлкивая кандалы. - И ваши друзья, даже если будут гореть нездоровым желанием спасти вас, ни-че-го сделать не смогут.
        - Вы считаете, Дориан такой дурак, что сунется в это осиное гнездо? - хмыкнула Сэнди, изогнув бровь.
        - Я не считаю лорда Кендалла идиотом, миледи, но я также знаю, что он очень дорожит друзьями, особенно такими, как вы. И знаю, что он пойдёт на всё, чтобы попытаться вытащить вас отсюда. Всего хорошего, леди Сэнди, вас скоро навестят.
        Чертёнок слишком хорошо знала, кто будет посетителем.
        Рейк видел, как увезли девушку, но ничего не мог сделать один, ловушка была слишком хорошо продумана, и де Брок собрал слишком много своих людей вокруг.
        - Сэнди, девочка моя, ну как же ты могла влипнуть в такое дерьмо! - от отчаяния Рейк чуть не кусал локти, провожая взглядом чёрный экипаж без герба.
        Однако сейчас следовало отставить панику и подумать о том, как вытащить Чертёнка, и для начала узнать, куда её везут. За несколько домов до двухэтажного особняка Рейк догадался, где собираются держать девушку, и с досады выругался последними словами. В штаб тайной полиции де Брок не привозил простых арестованных. Не желая больше искушать судьбу - про охрану этого неприметного домика ходили легенды, имевшие под собой реальную основу, - Рейк вернулся к Роану.
        - Чертёнок у де Брока, - хмуро сообщил он. - Надо сказать остальным.
        Лицо парня побледнело, но больше он ничем не выдал чувств - истерики сейчас ничем помочь не могли.
        - Ладно, не переживай, - Рейк положил Роану руку на плечо. - Придумаем что-нибудь, пошли к остальным.
        Дома Рейк собрал всех в гостиной, кроме Альмарис - Тайрен'эни отдыхала в спальне, и её решили не беспокоить.
        - Сэнди в особняке де Брока. Я сам видел, как её туда отвезли, - без вступления сообщил Рейк.
        Джарт прикусил губу, медленно опустившись в кресло.
        - Говорил я ей не рисковать… - он покачал головой. - И кто сообщит это Альмарис, а, господа заговорщики?
        - Я знаю.
        Все обернулись: принцесса стояла на пороге гостиной, прислонившись к косяку, и молча показывала кольцо, камень которого стал тёмным, как ночное небо, затянутое облаками.
        - Альмарис, родная, тебе лучше сесть, - поспешил к ней Кендалл.
        Рили прикрыла глаза, одинокая слезинка скатилась по её щеке.
        - Ох, Сэнди, Сэнди… - она всхлипнула. - Как же так…
        - Дориан, проводи Альмарис в спальню, - спокойно произнёс Линнер. - Я попробую подумать, что можно сделать.
        "Если вообще есть шансы на помощь", - с сомнением добавил он про себя, обводя глазами хмурые лица друзей.
        - Ну, что будем делать? - выразил общую мысль Рейк.
        - А чтоб я знал! - взъерошив волосы, Линнер прошёлся по гостиной. - Чертёнок попала в серьёзную переделку, и вот так, с наскока, её не вытащить, на-деюсь, это понимают все, - волшебник покосился на Роана. - То, что Сэнди придётся провести какое-то время в подземельях де Брока - неизбежность. День, когда мы отправимся выручать её, будет началом открытого сопротив-ления, - Линнер помолчал. - Надо поставить в известность всех нужных лю-дей, и…
        "Линнер?.. - услышал вдруг он далёкий, незнакомый голос, и вздрогнул от неожиданности. - Меня зовут Эллинора, я мать Сэнди. Не вздумайте что-либо предпринимать, пока Ринал находится в Монтаре! Вам придётся по-терпеть, прежде, чем начать восстание, потому что пока первый ми-нистр не уехал, он всё внимание обратит на… на Сэнди, и охранять её будет соответственно. Дождитесь, пока Ринал уедет, тогда и начинайте". Голос пропал так же неожиданно, как появился, но Линнер почувствовал, как после этих слов ему стало спокойнее.
        - Мы не можем сидеть сложа руки… - начал было Джарт, но Линнер его оборвал.
        - Ринал скоро уедет, - негромко произнёс волшебник. - И только по-сле его отъезда у нас есть шанс помочь Сэнди, не раньше. Со мной сейчас разговаривала Эллинора, мать Чертёнка, она предупредила, что в ближайшее время мы ничего не сможет сделать.
        На гостиную опустилась тишина, Ралина нашла руку Джарта и слегка сжала её, не зная, как утешить.
        - Всё будет хорошо, милый, - шепнула она. - Вот увидишь, всё будет хорошо…
        Эллинора вскочила среди ночи, разбуженная сильнейшей тревогой.
        - Сэнди?…
        Торопливо покинув маленькую комнатку, служившую спальней в Херим Амире, Неумирающая поспешила в центральный зал. Коснувшись пустого постамента, она закрыла глаза и сосредоточилась, перед её внутренним взором открылась картина. Прикованная к стене Сэнди пренебрежитель-но кривила губы, глядя на стоящего перед ней незнакомого человека, в кото-ром Неумирающая угадала Ринала. Девушка выглядела неважно, гря-зная рубашка в пятнах крови, на скуле красовался синяк, а спутан-ные волосы висели грязными прядями. Эллиноре этого хватило, чтобы по-нять, где оказалась дочь, и что её ожидает в скором будущем. Женщина судо-ро-жно вздохнула, сделав шаг назад и прижав ладонь к губам.
        - Сэнди, нет!.. - Неумирающая растеряла всю невозмутимость и отстранённость, едва Сэнди стала угрожать нешуточная опасность. - Родная моя, сердце моё… - Эллинора прислонилась к холодному мрамору щекой, бес-си-льно всхлипнув. - О, боги, девочка, я не могу сделать это… только не с то-бой, Чертёнок!
        Стиснув зубы, Неумирающая загнала рвущиеся рыдания обратно в горло, и выпрямилась.
        - Сэнди дочь своего отца, она сильная и упрямая, - женщина глубоко вздохнула. - Она выживет назло Риналу и де Броку, и ничего им не скажет. Она продержится, я знаю, что она продержится! А мне пора ехать, - чуть тише до-бавила она. - Пришло время действий…
        Эллинора решила не заезжать в Ферр, и ничего не говорить Кристен о том, что произошло с Сэнди - королеве и без того хватало тревожных мыслей о собственной дочери. Неумирающая вернулась к себе, села в кресло, и обратилась к Линнеру, стараясь не думать, что происходит сейчас в двухэтажном особняке в Верхнем Монтаре. Впереди лежал долгий путь, который придётся преодолевать с максимальной быстротой, и без магии здесь не обойтись.
        Альмарис тихо плакала, уткнувшись в подушку, Кендалл сидел рядом, поглаживая принцессу по голове, и не знал, как утешить её.
        - Ей придётся просидеть в этих подземельях не меньше недели, понимаешь! А то и больше. О, боги, я ничем не могу помочь сейчас, и вы тоже ничего не сможете сделать… Пока Ринал в Монтаре…
        - Пока он здесь, ты со мной, Рили, - Дориан вытер мокрые щёки девушки. - Не надо так расстраиваться, я верю в нашу волшебницу, она ещё заставит первого министра пожалеть о том, что он арестовал её.
        Рили улыбнулась сквозь слёзы.
        - Обещай, что никто из вас не полезет в это осиное гнездо до тех пор, пока я не уйду.
        Он посмотрел на осунувшееся лицо принцессы, на лихорадочно блестевшие глаза, и кивнул.
        - Обещаю, Альмарис. А теперь поспи, уже поздно, тебе надо отдыхать.
        Раздался стук в дверь, и на пороге спальни появился Линнер.
        - Дориан, есть разговор, - он покосился на замершую Альмарис и сделал незаметное движение рукой - веки девушки отяжелели, дыхание выровнялось, и она заснула. - Пошли.
        Хмурый Кендалл последовал за другом; в коридоре Линнер остановился и повернулся к нему.
        - Ты знаешь, что тебе делать?
        Поколебавшись, Дориан кивнул.
        - Вот и отлично.
        Они присоединились к остальным в гостиной.
        - Значит так, - Кендалл остановился около камина, скрестив руки на груди. - Мы достаточно поиграли в шпионские игры, это становится опасным, и потому заканчиваем. Рейк, утром отправишься в Нижний, предупредишь всех ну-жных людей, чтобы готовили оружие, оно должно быть под рукой. Лин-нер, пойдёшь со мной. Джарт, Ралина, Роан - на вас ляжет задача координа-ции всех действий и корректировки плана захвата Монтара в соответствии с про-ис-ходящими событиями. Карты в кабинете, он в вашем распоряжении, и боль-шая просьба - не заниматься самодеятельностью, - Дориан обвёл взгля-дом всех присутствующих. - Таков общий план действий, подробности бу-дем об-рисовывать в процессе. Всё, теперь - спать. У нас был тяжёлый день, а впе-ре-ди предстоят дни не менее хлопотные.
        ГЛАВА 10
        Сэнди с трудом вынырнула из мутного болота боли, чуть приподняв веки и пытаясь сфокусировать взгляд на стоящем рядом человеке. С грехом по-полам ей это удалось.
        - Вы будете упрямиться дальше, миледи? Или начнёте отвечать на мои вопросы?
        Ринал, скрестив руки на груди, ждал ответа.
        - Тиррела тебе в задницу, господин первый министр, - Чертёнок нашла в себе жалкие остатки сил, чтобы криво ухмыльнуться искусанными губами - выглядело сие зрелище жутковато.
        - Не надо грубить, леди, - Ринал покачал головой. - Ты не разозлишь меня, Сэнди, как бы ни старалась, я ничего не имею против тебя лично. Но ты не выйдешь отсюда до тех пор, пока не расскажешь всё, что знаешь про Кендалла.
        - У тебя нет столько времени, оно для тебя уже на вес золота, - девушка кашлянула, сломанные рёбра тут же отозвались вспышкой боли.
        Ринал прищурился, проигнорировав замечание насчёт времени.
        - Значит, ты снова отказываешься добровольно сотрудничать?
        Сэнди издала каркающий смешок.
        - Я предупреждала, ты ещё пожалеешь, что связался со мной, Ринал.
        - Мне нужен Кендалл, леди Орнелис, - первый ми-нистр скрипнул зубами - эта девчонка действительно начинала раздра-жать неиссякаемой иронией и ядовитыми насмешками. - И если для этого мне придётся выжать из вас все соки, барышня, я так и сделаю, и не посмотрю, что вы приходитесь роднёй Альмарис.
        - Ревность - плохой советчик в делах, - поддела Сэнди. - А про Дориана я вам не скажу, что бы вы ни делали со мной. Рили его любит, и вы ничего не сможете с этим сделать.
        Ринал подошёл к ней и поднял её голову за подбородок.
        - Ты слышала о тиррелах, Сэнди? - поинтересовался он. - По глазам вижу, слышала. Сейчас познакомишься с ними поближе, миледи. Приятных ощущений. Надеюсь, после я услышу от вас интересующую меня информацию.
        Чертёнок никого не увидела, но зато почувствовала присутствие в своём сознании кого-то чужого. ОНО было настолько не похоже ни на что, нас-только было ДРУГИМ, что девушка вжалась в стену, срывая горло в крике, желая раствориться в сером холодном камне, только бы избавится от ЭТО-ГО…
        Две пары глаз внимательно следили за голубоватыми звёздочками, плавно падавшими с кончика Ламирона. Когда последняя опустилась в чашу, Райтон спросил:
        - Всё?
        Ринал молча покачал головой, меч уронил ещё одну искорку, и первый министр удовлетворённо улыбнулся.
        - Вот теперь всё.
        - М… и что ты сделаешь с этим? - полюбопытствовал призрак.
        Ринал аккуратно взял чашу и поднёс её к губам.
        - За Тайрен'эни, Трейз.
        Он медленно выпил содержимое чаши - у субстанции оказался приятный, чуть сладковатый вкус.
        - Я жду тебя, Рили, - тихо сказал Ринал и посмотрел в окно.
        - Как ты вернёшь ей силу? - поинтересовался призрак.
        Волшебник медленно улыбнулся.
        - А как ты думаешь, Трейз?
        - О, - Райтон хмыкнул. - Мда, ты действительно не оставил ей выбора. Но леди Альмарис не скажет спасибо, вот увидишь.
        - Что-то мне подсказывает, я не увижу презрительного взгляда и холодности, - задумчиво протянул Ринал. - Я… я чувствую её, уж не знаю, каким образом.
        - И когда ожидать гостью?
        - Н-не знаю, - Ринал нахмурился. - Но у меня ещё есть немного времени, чтобы попытаться вытрясти информацию о Кендалле.
        Альмарис проснулась среди ночи, разом поняв, что всё, время пришло: жуткое ощущение падения в темноту, без надежды ухватиться хоть за что-нибудь, и одновременно будто её разделили надвое. Падение сменилось коротким присту-пом удушья, после чего Рили быстро пришла в себя. Внутри ощущалась какая-то непонятная пустота, с чувствами и ощущениями тоже творилось неладное: вдруг так сильно захотелось вернуться к Риналу, увидеть его, услышать негромкий голос… Будто и не было последних недель с Дорианом.
        Она покосилась на спящего мужчину - в душе что-то шевельнулось, но тут же пропало. Альмарис почувствовала тоску и смятение, она знала, что любит Кендалла, и не предаст его никогда, однако это твердил разум, сознание. Рили смотрела на его лицо, и не чувствовала ничего, совершенно ничего. Тихо встав с кровати, так, чтобы не разбудить Дориана, девушка неслышно подошла к двери и вы-шла в коридор. От слабости Тайрен'эни пошатывало, она спускалась по лес-т-нице, тяжело опираясь на перила. В гостиной Рили обессилено упала в крес-ло, по-качав головой.
        - Нет, так дело не пойдёт, - пробормотала она. - Я просто не дойду до особ-няка…
        Принцесса вытащила цепочку с Райантэа и вгляделась в пламенеющую искорку. Пришло время воспользоваться древним талисманом. "Помоги мне". Реальность исчезла, осталось только алое марево во-круг, и бесстрастный, равнодушный голос.
        - Что ты хочешь, Тайрен'эни?
        - Помощи.
        - Ты знаешь, что придётся заплатить?
        - Да.
        - Я заберу твою любовь к мятежнику, - от этих слов Альмарис похолодела - Эта часть твоей души останется со мной, в качестве платы.
        - Что же останется мне?.. - едва слышно спросила девушка.
        - Другая любовь, - ей показалось, откуда-то издалека донёсся смешок. - Ты сможешь вернуться, и выжить без магии Херим Амира. Ты сможешь добраться до Херим Серта и Артефакта. Ты сможешь обойтись без друзей и родных.
        Рили почувствовала ком в горле.
        - И это вся помощь? Ты всего лишь отберёшь у меня самое дорогое!..
        - Без этого ты погибнешь, не дойдя до волшебника, - бесстрастно ответил голос. - Та половина, что связывала тебя с Артефактом, исчезла, как и магия, связывающая тебя с ним. Любовь к мятежнику не позволит тебе остаться с волшебником до конца.
        Альмарис вскинулась.
        - Как до конца?.. - вырвалось у неё.
        - До конца, каким бы он ни был, - повторил голос. - Ты давно связана с волшебником, гораздо дольше, чем с мятежником. Не прячь чувства к нему, сейчас только они помогут. Ты согласна?
        - К-какие чувства? - сердце Рили испуганно забилось.
        - Те самые, - раздался невозмутимый ответ. - Ты согласна отдать любовь к мятежнику за возможность вернуться к волшебнику и остаться с ним до конца? Твои друзья получат возможность свободно действовать. Но тебе уже будет всё равно.
        - Когда ты вернёшь мне… то, что я отдам? - задала девушка главный вопрос.
        - Когда сделаешь выбор.
        Рили нахмурилась
        - Какой выбор?
        - Придёт время, и узнаешь. У тебя почти не осталось времени. Ты принимаешь помощь?
        Прикусив губу, она кивнула.
        - Ответ принят, Тайрен'эни. Отныне ты свободна от всего, что мешало тебе быть рядом с волшебником. Иди к нему, он ждёт.
        На мгновение она испытала неприятное чувство, как будто дуновение ледяного ветра по разгорячённой коже. Альмарис моргнула, и обнаружила, что по-прежнему находится в гостиной, в одной тонкой, ночной рубашке. Но девушка осознала, что изменилась она сама: исчезла пустота, что так напугала её буквально полчаса назад, когда она проснулась. И… исчезли чувства, связывавшие с этим домом. Подниматься наверх и переодеваться уже не было времени, Альмарис неудержимо тянуло в особняк из дымчатого мрамора. Схватив плащ, лежавший на спинке стула, принцесса торопливо застегнула его и поспешила к двери.
        - Альмарис, - она резко обернулась, на мгновение напрягшись - на лестнице стоял Линнер. - Удачи, принцесса.
        - Она мне не понадобится, - девушка пожала плечами. - Простите, милорд, я тороплюсь.
        Линнер проводил Альмарис долгим взглядом, и вернулся в спальню. Он решил, что Дориан не узнает о последних словах Рили.
        Город был тих, на улицах пусто - стоял самый глухой час ночи. Тайрен'эни тенью скользнула к особняку, и хотя у дверей стояла молчаливая стража, её не остановили. Девушка тихо закрыла дверь и оглядела тёмный холл, ощущая тихую радость, будто вернулась домой. Она медленно поднялась по лестнице, удивляясь, почему раньше боялась остаться с Риналом. Он ведь действительно не сделал ей ничего плохого, а Артефакт…
        - Я подумаю об этом завтра, - прошептала Альмарис, открыв дверь в кабинет.
        В камине уютно потрескивал огонь, в углу, окружённый сероватой дымкой, покачивался Ламирон. Первого министра не было. Рили с ногами забралась в кресло, приготовившись ждать. Думая о скорой встрече, она чувствовала волнение, так пугавшее её когда-то. Лицо девушки озарила улыбка, а в зелёных глазах отразилось пламя.
        Ринал, усталый, возвращался домой. Сэнди так ничего и не сказала, местонахождение Кендалла по-прежнему оставалось загадкой. Он почти физически чувствовал, как Херим Серт зовёт его, тянет к себе, да и магией Ринал почти не пользовался - трудно было. Этот мир не хотел принимать чужеземца без веских оснований, настойчиво напоминая, что пора посетить родной замок и набраться сил для дальнейших действий. Но без Альмарис, без её поддержки ехать туда не имело никакого смысла. Волшебник поднялся на второй этаж и распахнул дверь кабинета. Неясная фигура в кресле встрепенулась и выпрямилась. Первый министр замер на пороге, сдержав удивлённый возглас и разглядывая гостью.
        - Альмарис?..
        - Добрый вечер, милорд, - раздался тихий, такой родной и любимый голос. - Простите… я не успела переодеться…
        Ринал шагнул в кабинет и закрыл дверь. Очень хотелось подойти, обнять её, зарыться губами в шелковистые локоны, но что-то останавливало.
        - Как ты себя чувствуешь?
        Она помолчала, словно прислушиваясь к себе.
        - Благодарю, хорошо… Только замёрзла немножко.
        Ринал потёр лоб и прошёлся по кабинету, искоса поглядывая на гостью. Девушка молча наблюдала за ним, её лицо скрывалось в тени, и волшебник не мог видеть его выражения.
        - Почему ты пришла, Рили? - спросил он.
        - Потому что вы позвали, милорд, - тем же тихим голосом ответила девушка, но в нём не было ни обречённости, ни напряжения. Альмарис отвечала на вопрос, вот и всё.
        - Ты помнишь, почему сбежала? - Ринал пристально посмотрел на принцессу, остановившись в нескольких шагах.
        Она кивнула, опустив голову.
        - Это теперь не имеет значения, - пробормотала девушка.
        Ринал подумал, что ослышался. Приблизившись, он взял её за подбородок и повернул голову так, чтобы видеть лицо.
        - Почему?
        Альмарис храбро посмотрела прямо ему в глаза, чувствуя, как заколотилось сердце, а кожа покрылась мурашками. По щеке скатилась единственная слезинка, когда прозвучал её ответ:
        - Той любви больше нет…
        Ринал улыбнулся, осторожно стерев влагу большим пальцем. В зелёной глубине глаз он не видел ни страха, ни покорности, как можно было ожидать. Это была его Альмарис, только не скованная никакими противоречиями. Она пришла, не только потому, что он забрал её силу, она действительно хотела этого. Волшебник медленно наклонился и сделал то, о чём так давно мечтал.
        Альмарис не сопротивлялась, когда он коснулся её губ, и послушно приоткрыла ротик. Она никак не ожидала, что от простого поцелуя её захватит такой вихрь ощущений и эмоций, от которого закружится голова и ослабнут коленки. Ладони Ринала скользнули на талию Рили, и девушка прижалась к нему, желая, чтобы он никогда не отпускал.
        В той, другой жизни, оставшейся где-то далеко-далеко, с другим человеком, всё было совершенно по-другому. Как будто встретились двое, давно знавших друг друга, знавших, что всё будет именно так. Поцелуй Ринала, поначалу нежный, осторожный, становился всё более чувственным, страстным. В какой-то момент у Альмарис мелькнула мысль, что она сейчас задохнётся, и тут волшебник отпустил девушку.
        - Сладкая моя… - прошептал он, прижав её к груди.
        Рили пыталась отдышаться и успокоить бешено стучащее сердце. Яркие ощущения будоражили кровь, а смутные желания, раньше пугавшие, обрели чёткость. Принцесса ещё чувствовала неуверенность, самым краешком сознания, казалось, ей не должно нравиться происходящее, но… слабый голосок замолчал. Рили молча порадовалась его исчезновению. Ринал мягко отстранился и взял её за руку.
        - Пойдём, - он не сводил с неё взгляда, в глубине серебристо-серых глаз горел огонёк.
        Альмарис послушно вышла за ним из кабинета. Спальня находилась рядом, и едва девушка переступила порог, как её вдруг охватило смущение. Угли в камине едва тлели, почти не разгоняя темноту, но Рили, остановившись посередине комнаты, остро ощущала на себе взгляд первого министра. А он просто стоял и смотрел, не решаясь подойти к девушке, и чувствуя непривычное волнение.
        - Чтоб мне сгореть, ты в моей спальне, а я не знаю, что делать, - вдруг негромко рассмеялся Ринал. - Как мальчишка!
        Альмарис невольно улыбнулась в ответ и расстегнула плащ. Он упал на мягкий ковёр, и девушка осталась в одной ночной рубашке, в которой вышла из дома. У волшебника неожиданно пересохло в горле: тонкий шёлк мягко струился по плавным изгибам фигурки Рили, и ему немедленно захотелось избавить Альмарис от этой рубашки. Он всё ещё с трудом верил, что Рили здесь, у него, и не собирается никуда убегать. Ему казалось, едва он прикоснётся к девушке, она исчезнет, словно видение, оставив его снова в одиночестве.
        - Может, просто ещё раз… поцелуете меня?.. - донёсся до него тихий голос, в котором Ринал к радости и облегчению расслышал волнение.
        Нет, это не сон, и не наваждение. Волшебник шагнул к принцессе, его ладонь скользнула на затылок Альмарис, и она с готовностью прильнула к груди Ринала, подняв личико. Их разделяли всего два слоя одежды, и она чувствовала, как неровно бьётся его сердце. На этот раз Ринал не стал сдерживаться, и поцелуй буквально обжёг Альмарис: в крови словно вспыхнул огонь, стало жарко, а тело снова охватила слабость. Она даже не поняла, когда волшебник успел снять рубашку, просто в какой-то момент под её пальцами оказался не гладкий шёлк, а тёплая кожа и крепкие мышцы. От неожиданности и внезапного приступа застенчивости Альмарис отпрянула, судорожно вздохнув, и не решаясь посмотреть на Ринала. Он тихо рассмеялся и сел на кровать.
        - Иди ко мне, милая, - негромкий, чуть хриплый голос вызвал у неё дрожь.
        "Ты останешься с ним до конца". Далёкий, бесстрастный голос Райантэа. Альмарис вдруг очень чётко осознала, что уже никогда не будет прежней, что-то в ней навсегда изменится, как только она сделает шаг к Риналу. На мгновение сердце кольнул страх, но всего лишь на мгновение. Да простят её боги, она хотела этого, хотела снова оказаться в его объятиях, и неважно, что будет потом.
        Альмарис медленно приблизилась и остановилась напротив. Ладони Ринала заскользили по стройным бёдрам, неторопливо поднимая тонкий шёлк рубашки, девушка тихо ахнула
        - от новых, незнакомых ощущений по коже поползли мурашки. Зажмурившись, принцесса позволила волшебнику избавить её от одежды. Света от углей в камине вполне хватило, чтобы Ринал, восхищённо вздохнув, медленно окинул Рили взглядом. Сейчас для него не имели значения ни Артефакт, ни Толеан Серт, ни даже Кендалл. Осталась только спальня, и они вдвоём. В комнате не было ни Тайрен'эни, ни волшебника, были двое, которых связывало нечто большее, чем просто любовь или страсть. Ринал неожиданно прислонился лбом к животу Альмарис, и тихо прошептал:
        - Прости, любимая…
        - За что? - так же тихо спросила она, коснувшись мягких, густых волос.
        - За всё…
        Больше они не разговаривали, захваченные водоворотом ощущений и чувств. Ринал, так долго ждавший этого момента, вдруг понял: как бы ни сложилась дальше жизнь, в какой бы тугой клубок ни сплелись события, виновником которых был он сам, Альмарис не покинет его. Можно продолжить ловить Кендалла и остальных, можно просто бросить всё и уехать в Толеан Серт - принцесса останется. И пусть она не сказала, что любит, волшебник видел ответ в глубине зелёных глаз.

…Когда небо посерело от близкого рассвета, Ринал, глядя в потолок и поглаживая спутанные волосы Альмарис, задумчиво произнёс:
        - Ты чудесная… Когда я впервые увидел тебя во сне, я не думал, что всё будет настолько… серьёзно.
        Рили тихонько вздохнула.
        - Вы жалеете, что я сбежала со свадьбы?
        Он хмыкнул и крепче прижал Альмарис.
        - Я сейчас понимаю, что это была глупая затея. Всего лишь моё стремление всё сделать по правилам. И, Рили, перестань называть меня на "вы". После всего, что было, это звучит нелепо, не находишь?
        Она кивнула.
        - Если хотите… хочешь, - поправилась девушка, - можно всё повторить.
        - Нет, милая, - Ринал покачал головой. - Мне это уже не нужно. Я и так знаю, что ты принадлежишь мне.
        Его слова всколыхнули странное чувство в душе принцессы, ей одновременно было и приятно услышать их, и - страшно. Отныне она действительно принадлежала ему.
        - Спи, - мягко произнёс Ринал. - Утром обо всём поговорим.
        Альмарис уже крепко спала, а волшебник, глядя на розовеющее небо, в который раз спрашивал себя, а нужно ли теперь ему то, что ждало за стенами особняка: мятежный лорд, допрос Сэнди Орнелис, вообще, власть в Келарии… Ведь рядом спала Рили, и впервые за очень, очень долгое время Ринал чувствовал себя счастливым.
        Рили проснулась от сладкого цветочного запаха - нос и щёки что-то щекотало. Сморщившись, она отодвинулась и открыла глаза: на подушке лежал пышный нежно-розовый пион.
        - Доброе утро, - на краю кровати сидел Ринал и улыбался. - Как спалось?
        - Хорошо, спасибо, - она улыбнулась в ответ и села, прижимая одеяло к груди.
        - Я подумал, ты захочешь поесть здесь, - он кивнул на столик у камина, на котором был накрыт завтрак. - И принёс платье.
        Альмарис кивнула и смущённо посмотрела на волшебника.
        - Отвернись пожалуйста, - тихо попросила она.
        Ринал отошёл к окну, решив не напоминать девушке, что ночью она не была столь стеснительной. Рили быстро встала, бросая в его сторону косые взгляды, и надела домашнее платье. Потом они сели за стол, завтракать.
        - Знаешь, я впервые не хочу никуда идти, - вдруг сказал волшебник, глядя на неё. - И мне всё равно, что творится в Монтаре.
        Альмарис отложила вилку.
        - У тебя есть обязанности, - она поспешно сделала глоток чая - взгляд Ринала был непривычно нежен, снова вызвав у неё смущение. - Ты не можешь всё бросить только потому… - девушка на мгновение запнулась. - Потому что я пришла к тебе.
        - Думаешь, не могу? - негромко произнёс он, изогнув бровь.
        Альмарис покачала головой.
        - Нет, не можешь, - так же негромко ответила девушка. - Ты должен закончить здесь дела, чтобы поехать в Херим Серт.
        Ринал помолчал.
        - Ты поедешь со мной?
        Рили кивнула с грустной улыбкой.
        - Я с тобой до конца, каким бы он ни был… - с каждым разом обращаться к Риналу на "ты" становилось всё легче и легче.
        - Ты… поможешь мне? - помедлив, всё-таки спросил волшебник.
        Альмарис перевела взгляд на улицу за окном.
        - Мне нужно вернуть Артефакт, - каким-то отсутствующим голосом ответила она. В памяти промелькнули обрывки прошлых чувств, но они ничего для неё не значили - в данный момент. Клятва, когда-то связавшая её с Артефактом, была сильнее любых обстоятельств: несмотря на то, что он находился сейчас совершенно в другом месте, он по-прежнему держал жизнь Тайрен'эни под контролем. Принцесса прикусила губу, чувствуя, как глаза защипало от непрошеных слёз.
        Ринал коснулся судорожно сжатых пальчиков девушки.
        - Я не буду больше спрашивать, милая, - ласково сказал он. - Пусть всё идёт своим чередом.
        Альмарис кивнула.
        - Тебе, наверное, пора идти… Я не убегу, - поспешно добавила она. - Мне… некуда бежать… - на вопросительный взгляд Ринала девушка объяснила. - Я не помню, где живут… остальные, - Рили запнулась, и её щёки окрасил слабый румянец. - Это я закрыла Кендалла от твоих людей, - почти шёпотом сказала принцесса, разглядывая узоры на скатерти. - А вся моя магия теперь у тебя. И… прошлое осталось в прошлом,
        - Альмарис замолчала, чувствуя, что ещё одно слово, и она расплачется.
        Разговоры о том, что ушло, вызывали у неё тревогу и беспокойство, девушка не хотела думать о прошлом. Ринал глубоко вздохнул, прикрыв глаза, и ощущая растерянность: всё запуталось ещё больше. Альмарис встала и отошла к окну. Волшебник окинул взглядом изящную фигурку, и вдруг резко спросил:
        - Ты ещё любишь Кендалла?
        Вздрогнув, Рили посмотрела на него.
        - Нет… - сердце опять кольнуло, но она запретила себе думать о причинах.
        - Значит, мне нет нужды ловить его? - протянул Ринал, наблюдая за её реакцией. - Ты со мной, и всё, что нужно, это решить вопрос с Артефактом. В Толеан Серте.
        Принцесса, прищурившись, посмотрела ему прямо в глаза.
        - Чего ты хочешь? Обрести новый дом, начать новую жизнь, или просто заполучить меня? Пока жив Кендалл, этот мир никогда не станет твоим, даже если удастся использовать Артефакт и обойти все клятвы. Дориан будет искать тебя, искать меня, и найдёт, ты понимаешь. Если же второе, то зачем было заваривать всю кашу с Артефактом? Понравилась девушка, украсть её и дело с концом! - она почти сорвалась на крик, и замолчала, пытаясь успокоиться. - Решись хоть что-нибудь довести до конца, - уже тише закончила Рили, отвернувшись. - Потому что ты не сможешь просто так уйти и бросить всё в Монтаре в том виде, в каком есть.
        Ринал резко встал и в два шага оказался рядом с девушкой.
        - Ты не вещь, не игрушка, чтобы тобой можно было просто обладать, - он сжал плечи Рили. - Да, я никогда не любил никого, женщины для меня мало значили, но я никогда не позволял себе бесчестных поступков. Я хотел, чтобы мои чувства не были безответными, я хотел, чтобы ты любила меня, - Ринал прижался лбом к затылку Альмарис. - Я не знал, что всё так повернётся, - услышав в его голосе нотки отчаяния, Рили неожиданно почувствовала неловкость за собственные резкие слова. - Мне не нравится быть жестоким, но… я слишком далеко зашёл, - он повернул девушку лицом. - У меня нет дома, но этот мир - твой дом, Рили. Я не хочу отнимать его у тебя, я хочу жить здесь с тобой. И если для этого мне надо убрать Кендалла, я это сделаю, - он пристально посмотрел ей в глаза. - Любыми способами.
        Прижавшись к её губам в кратком поцелуе, волшебник резко развернулся и вышел из комнаты. Альмарис осталась одна, немного растерянная и взволнованная вспышкой эмоций, как собственных, так и Ринала.
        Волшебник быстро шёл по коридору в библиотеку. Времени оставалось всё меньше, чтобы хотя бы попытаться обнаружить Кендалла. Потом он не сможет даже по лестнице спуститься, не то что гоняться за беглым лордом и вести допросы. Значит, надо применить к Сэнди Орнелис что-то посильнее тиррелов. Ринал сжал кулаки: раз Рили не просила за неё, значит, она действительно на его стороне.
        - На войне все средства хороши, - пробормотал он, распахнув дверь в кабинет.
        Взгляд Ринала остановился на Ламироне.
        - Ты-то мне и нужен, - он прищурился и медленно улыбнулся.
        За время ожидания в Тол Эммере он успел хорошо изучить по книгам Ламирон, и что можно с его помощью сделать - из чистого интереса. Он не думал, что когда-нибудь придётся применить знания на практике, однако вот уже второй раз обстоятельства вынуждали его к этому.
        Рассеянно прижимая пальцы к губам, Альмарис медленно вышла из комнаты и направилась по коридору. Желая отвлечься и успокоиться, она решила уединиться в библиотеке и почитать - всё равно в отсутствие Ринала делать особо было нечего.

…Внезапно её накрыла волна боли: кости заломило, будто в них залили расплавленный металл, во рту почувствовался солоноватый привкус крови, а кожа горела, словно в неё воткнули тысячи маленьких иголок. Выронив книгу, Альмарис судорожно вздохнула, широко раскрыв глаза, пытаясь пересилить боль и понять, что происходит. Перед глазами вдруг замелькали картинки какого-то каземата, залитое кровью лицо девушки со спутанными, когда-то рыжими волосами… Рили сдавленно застонала сквозь стиснутые зубы.
        - Сэнди… - прошептала она хрипло.
        Ринал что-то делал с Сэнди. Но ведь она у него несколько дней, и раньше её допросы так не действовали на Альмарис!.. Держась за стену, девушка на подгибающихся ногах добрела до выхода, стараясь не думать, каково сейчас её сестре. В голове бился один вопрос: что это было, что за магию применял Ринал? Ведь принцесса отказалась от друзей, от всего, что с ними связано, как она могла чувствовать то же, что и Сэнди? Неожиданно в краткий момент передышки между приступами, Рили осенило. Ламирон! Единственная вещь в распоряжении волшебника, магия которой может воздействовать на неё!
        Хватая ртом воздух, Рили нашла в себе силы дойти до кабинета и обнаружить подтверждение догадки: меча там не было. Ринал взял его с собой. Упав в кресло, она вытерла струйку крови из носа, вскрикнув от новой волны боли и чуть не потеряв сознание. Она не помнила, сколько просидела в кабинете, просто в какой-то момент всё прекратилось. Рили находилась в каком-то полузабытьи, тело сотрясала мелкая дрожь, а лоб покрылся холодным потом.
        Услышав в коридоре шаги, девушка медленно повернула голову к двери, несмотря ни на что, испытывая радость от того, что увидит Ринала. Дверь открылась, и сначала в кабинете появился Ламирон в окружении тумана. Альмарис скользнула по нему равнодушным взглядом. Потом вошёл волшебник, и по его усталому, бледному лицу Рили поняла, что не одной ей пришлось несладко в последние несколько часов.
        - Не стоило этого делать, - пробормотал Ринал, прикрыв дверь. - По-моему, я перегнул палку…
        Неожиданно он увидел девушку в кресле. Заметив следы подсохшей крови на подбородке Рили, он похолодел и в несколько шагов оказался рядом.
        - Альмарис, милая, что с тобой? - опустившись рядом, он сжал холодные ладони принцессы, с тревогой заглянув в глаза.
        - Было очень больно, - тихо ответила она, её губы тронула чуть грустная улыбка.
        - Прости, - Ринал осторожно поцеловал тонкие пальцы. - Прости, я не подумал… Проклятье, я даже не могу тебе помочь! - в его голосе слышалось отчаяние. - Я потратил все силы на Ламирон и… Сэнди, - Ринал прикрыл глаза.
        - Тебе пора в Херим Серт, - негромко сказала Рили, легко проведя ладонью по тёмным волосам волшебника.
        Он невесело усмехнулся.
        - Знаю, милая. Оттого и тороплюсь. Не хочу вернуться и обнаружить, что Кендалл устроил переворот, пользуясь моим отсутствием…
        - Ты можешь не вернуться, - шёпотом прервала его Рили, знание пришло ниоткуда, не на шутку испугав девушку.
        - Что? - Ринал в удивлении посмотрел на неё. - Что ты говоришь, Рили?
        - Артефакт может оказаться сильнее меня, - принцесса прикусила губу и отвернулась.
        - Когда… когда я пришла к тебе, мне было сказано, что… придётся делать выбор, - она с трудом подбирала слова, вдруг осознав, что вовсе не хочет ничего и никого выбирать. - Моя сила… она потихоньку вернётся. А с ней и влияние Артефакта. О, боги, я не имею права на собственные чувства! - вырвалось у Альмарис. - Я могу любить только того, кого выберет Артефакт…
        Ринал молчал. Девушка не говорила о своих чувствах к нему, а он и не спрашивал, откуда-то зная, что не время. Он ей нравился, Рили была рядом, не пытаясь сбежать или как-то влиять на него. Но сейчас он понимал, что Альмарис права, Артефакт, едва Тайрен'эни окажется рядом, попытается вернуть власть над ней и её жизнью. Слишком сильно их связывала клятва, и даже нахождение в другом мире не могло порвать эту связь. Возможно, всё изменится, когда принцесса всё-таки освободится от Артефакта… Ринал тряхнул головой: всё выяснится в Херим Серте, а пока надо получше устроить Рили.
        - Хочешь лечь, милая? - мягко спросил он, встав и убрав с её лица несколько локонов.
        Она помотала головой.
        - Мне уже легче, спасибо.
        - Тогда пошли, посидим в саду, - он неожиданно легко взял её на руки и вышел из кабинета.
        Рили обняла Ринала за шею и прислонилась лбом к его виску, прикрыв глаза. Она всего второй день находилась рядом с ним, но чувства, которые она не хотела признавать, от которых отмахивалась, и которые несказанно пугали её - всего пару недель назад - становились крепче. Теперь она лучше понимала волшебника, и не удивилась, обнаружив, что он вовсе не злой и бессердечный, а к жестокости его вынуждают обстоятельства. Ринал был человеком, обычным человеком, просто не умеющим - или не знающим - как жить по-другому, ни с кем не враждуя.
        Вдруг неожиданно пришёл вопрос: а если бы она не была связана с Артефактом, возникла бы любовь к Кендаллу? Рили поняла, что не знает ответа. Сейчас ей совершенно всё равно, что с ним происходит, где он, и что собирается делать. Все чувства Тайрен'эни остались у Райантэа, в качестве платы за возможность быть рядом с Риналом без какого-либо ущерба для Альмарис. И она готова спорить на что угодно, её нынешние чувства к волшебнику имели самое естественное происхождение. "О, боги, кажется, я запуталась…" - с тоской подумала Рили, пока они спускались по лестнице на первый этаж.
        В саду Ринал устроил девушку на скамейке и сел рядом.
        - Завтра я передам все дела де Броку, - негромко сказал он, поглаживая пальцы Альмарис - к его облегчению, они потеплели и уже не дрожали. - Я хочу оставшиеся дни провести только с тобой, милая.
        Рили чуть нахмурилась.
        - Разве ты не в любой момент можешь уехать?
        Ринал покачал головой.
        - Обычно появляется шхуна. Я могу только приблизительно почувствовать день, и заранее подготовиться. Никто не должен знать о Херим Серте, шхуной управляет магия вместо команды, и поэтому я закрыл Ганор, чтобы не возникало лишних вопросов по поводу этого корабля.
        - И… сколько у нас есть? - не глядя на него, спросила Альмарис.
        - Не больше четырёх дней.
        - И потом ещё дорога до Толеан Серта, - Рили нашла в себе силы улыбнуться.
        Волшебник помолчал.
        - Боюсь, всё может измениться, Рили. Мы будем приближаться к Артефакту.
        Она слишком хорошо представляла, что это значит.
        - Я уверена, ты что-нибудь придумаешь, - ладонь девушки коснулась щеки Ринала, и от этого простого жеста у него перехватило дыхание, и сердце учащённо забилось.
        Он чуть повернул голову и прижался губами к внутренней стороне её ладони, не сводя с Рили взгляда. От нежности, таившейся в серебристой глубине, Альмарис ощутила слабость и порадовалась, что сидит.
        - Спасибо за доверие, - серьёзно ответил Ринал. - Постараюсь оправдать его.
        - Давай больше не будем о грустном, - решительно сказала принцесса. - Пока мы вместе, и это главное.
        Пока не стемнело, они сидели в садике. Альмарис слушала рассказы Ринала о его родном мире, о других мирах, где он бывал, но чаще говорила она - ему были интересно всё о жизни девушки в Нимелии, о её детстве. Иногда они замолкали и просто сидели в тишине, наслаждаясь близостью друг друга, и совершенно не ощущая неловкости. Как только солнце село и стало прохладнее, Ринал и Альмарис вернулись в дом. По просьбе девушки они поужинали наверху, и поскольку принцесса устала, то они рано легли спать.
        На следующее утро Ринал тихонько встал, чтобы не разбудить Рили, оделся, и отправился на встречу с начальником тайной полиции. Надо ещё узнать, как Сэнди Орнелис, и возможно, придумать, как ей помочь. Первый министр мрачно вздохнул: почему-то ему казалось, что последнее вряд ли возможно. В стремлении добраться до Кендалла любыми способами он, похоже, слегка перегнул палку… Ринал бросил взгляд на висящий в углу комнаты Ламирон. Если бы он знал, что работа с мечом отразится и на Альмарис, не стал бы применять его. "Ладно, чего теперь. Что сделано, то сделано". Ринал постарался сосредоточиться на том, что сказать де Броку. Часы прозвонили одиннадцать, и в коридоре раздались шаги. Посетитель вежливо постучал в дверь.
        - Заходите, милорд, - Ринал встал и остановился у окна, глядя на улицу.
        - Доброе утро, - де Брок склонил голову. - Вы хотели встретиться со мной?
        - Садись, Эмори, - Ринал прошёлся по кабинету. - В ближайшие несколько дней мне придётся на некоторое время покинуть Монтар. Дела остаются на тебе.
        - Долго вас не будет, милорд? - начальник тайной полиции не показал удивления.
        - Не знаю, но не меньше недели, - первый министр помолчал. - Я ещё не знаю точно, когда уеду, может, завтра, а может, дня через четыре, но чтобы для тебя мой отъезд не был неожиданностью, принимай руководство сегодня. И… проследи, чтобы с Сэнди Орнелис всё было в порядке, - чуть тише добавил Ринал. - Я ещё зайду к ней сегодня.
        Он не мог позволить умереть сестре Альмарис, не затем волшебник приложил столько усилий, чтобы поймать девушку. Кто ж знал, что она окажется таким крепким орешком. Ну и… Рили очень расстроится. Де Брок склонил голову, про себя подумав, что первый министр в последнее время стал слишком мягким. Раньше он бы не стал проявлять такую заботу о пленнице.
        - Это всё?
        - Наверное, да, - Ринал задумчиво кивнул. - Надеюсь, к моему возвращению проблема Кендалла решится, Эмори. Очень жаль, что я не смогу принимать участие в его поисках.
        - Я сделаю всё возможное, - де Брок поклонился. - Всего хорошего, милорд.
        - Всего хорошего, Эмори.
        Постояв у окна, первый министр снова сел за стол, отодвинув бу-ма-ги на край, и задумался. Как же решить проблему влияния Артефакта на Альмарис? Ринал просто не мог её потерять снова, теперь, когда она наконец с ним.
        - Как же всё запуталось… - он откинулся на спинку и прикрыл глаза. - Но изменить что-либо уже поздно… - неожиданно Ринал невесело усмехнулся. - И почему меня вечно тянет к приключениям!
        Он вспомнил, с чего же всё началось, и попробовал предположить, возможно ли было решить проблему как-то по-другому, не заваривая кашу с Артефактом. И понял, что нет.
        - Прав Райтон, любить Тайрен'эни чертовски сложная вещь, - Ринал вздохнул. - Но мне всегда нравились трудные задачки.
        - Правда? И как ты будешь решать эту? - лёгок на помине, призрак выступил из угла кабинета. - Времени у тебя совсем нет, Ринал.
        Первый министр открыл глаза и посмотрел на собеседника.
        - Но Альмарис со мной, что бы ты ни говорил про Кендалла, - спокойно ответил он.
        Райтон покачал головой.
        - Да, с тобой. Но не обольщайся, она совершенно права, говоря о том, что с возвращением к ней силы всё может измениться. Артефакт знаешь ли не позволит. Кендалл - его выбор.
        Ринал прищурился.
        - Ты говорил, что теперь, поскольку он в моём мире, он выбрал меня.
        Призрак на мгновение прикрыл глаза.
        - Ты много читал про Артефакт и его свойства, Ринал, и действительно хорошо изучил эту штуку. Скажи, что ты понял про то, как же он влияет на жизнь и чувства наследных принцесс?
        Ринал встал и прошёлся по кабинету. Райтон задал очень хороший вопрос.
        - Ну, если я ничего не путаю, после клятвы Артефакт выбирает кого-то, с кем наследница когда-нибудь встретится, и выйдет за него замуж.
        - Чувства, Ринал. Что происходит с чувствами?
        - Мм… так или иначе они появляются, сразу или нет, но они всегда есть, - Ринал посмотрел на призрака. - Что ты пытаешься сказать, Райтон?
        - Артефакт выбирает одного человека, и принцессе приходится подчиниться. Она просто не может по-другому, её чувства ей не принадлежат, - тихо ответил он, глядя в глаза Риналу. - Спроси себя, бывало ли когда-нибудь, чтобы у Тайрен'эни было несколько ухажёров? Вспомни столь любимую тобой "Историю".
        Ринал нахмурился.
        - Не понимаю.
        Райтон в раздражении вздохнул.
        - Всё на поверхности, Ринал. Ты просто не замечаешь очевидного. Наберись смелости и спроси Альмарис, как было с Кендаллом. И вспомни про её мать, ты же сам всё видел между прочим. Кстати, шхуна придёт за вами через день.
        Призрак ушёл. Ринал прикусил губу, думая о его словах: спросить Рили про мятежника или нет? И что такого важного может она ответить, что поможет в решении проблемы с Артефактом? Дверь скрипнула, первый министр оглянулся, и его лицо осветилось улыбкой.
        - Я проснулась, а тебя нет, - принцесса улыбнулась в ответ.
        - Я передавал дела, - он подошёл к ней, любуясь нежным румянцем, мягкими, чуть растрёпанными локонами - похоже, Рили просто наспех провела расчёской по волосам и поспешила к нему в кабинет. - И теперь я в полном твоём распоряжении, милая. Хочешь, поедем, погуляем в лес?
        - Хочу, - просто кивнула она.

…Прислонившись к груди Ринала, Альмарис слушала ровное биение его сердца, и вспоминала похожую поездку, когда всё изменилось окончательно. Только теперь её не раздирали противоречия и страх. Волшебник одной рукой обнимал девушку, чувствуя тихое счастье - хотелось щёлкнуть пальцами и остановить мгновение, чтобы остальное просто исчезло. Рили вздохнула и прижалась к нему.
        - Я бы хотела показать тебе леса Нимелии, - тихо сказала она. - Там так хорошо…
        - Может так и будет когда-нибудь, - так же негромко ответил он. - Главное, верить…
        Он остановил лошадь и помог Рили спешиться. Снова вспомнились слова призрака, и Ринал решился. Опустившись на траву, он усадил девушку рядом. Она заглянула в его глаза, почувствовав смутное волнение.
        - Что-то случилось? - Альмарис чуть сжала его ладонь.
        - Я хочу спросить тебя кое о чём, - Ринал отвёл взгляд, сорвав травинку. - Только, боюсь, вопрос будет не слишком приятен.
        - Он для тебя важен?
        - Д-да, и для тебя наверное тоже, - с некоторым колебанием ответил волшебник. - Возможно, это поможет решить проблему влияния Артефакта на тебя.
        - Тогда спрашивай, - с лёгким вздохом сказала Рили.
        - Что ты чувствовала рядом с Кендаллом?
        Она молчала очень долго, так, что Ринал испугался - принцесса расстроилась.
        - Мне казалось, мы очень давно знаем друг друга, - наконец ответила она, почти шёпотом. - С ним всё было… правильно, - Альмарис откинула волосы и посмотрела на собеседника. - Я любила его, Ринал. Так, как мама любит отца. Спокойно и ровно.
        - А до него, в Нимелии, тебе кто-нибудь когда-нибудь нравился? Ты же не росла в одиночестве, - странно, но слова, которыми Рили описала чувства к Кендаллу, не вызвали у него раздражение.
        Она покачала головой.
        - Никогда, - на её лице появилась грустная улыбка. - Хотя вокруг были симпатичные молодые люди… - неожиданно глаза Альмарис расширились, она тихо охнула от неожиданного понимания. - Наследницы не выбирают, кого любить… они просто не могут… А ты всё перепутал, - девушка провела пальцем по его щеке. - Ты украл Артефакт из этого мира, и первый узнал обо мне, даже раньше, чем Кендалл. Ты дал мне возможность выбрать самой, - она обхватила ладонями его лицо. - Пусть и несколько жестоким способом.
        - Но ты едешь со мной в Херим Серт, - Ринал не сводил с неё взгляда, пытаясь не потерять нить разговора - глубокие зелёные глаза, казалось, смотрят прямо в душу.
        - За Артефактом.
        - Но не для того, чтобы вернуть его, - тихо-тихо ответила Рили.
        Ринал замер, с трудом веря только что услышанному.
        - Что ты говоришь, родная…
        - Я не хочу больше думать о долге, выборе, - продолжила принцесса. - Я хочу любить того, кого сама выберу. Помнишь нашу первую встречу? Меня ещё тогда потянуло к тебе, даже когда ты сам не до конца понимал, кто я такая и что со мной делать. Это пугало, потому что я не знала, что происходит. Ты начал ухаживать за мной, и это тоже было чем-то новым, даже Кендалл не пытался завоевать меня. Тебя я знаю гораздо лучше, чем его, знаешь ли. От твоего взгляда меня бросает в дрожь, хочется, чтобы ты прикасался ко мне, понимаешь? Украв Артефакт, ты дал мне возможность почувствовать, что же такое любовь по-настоящему, а отняв силу - сделал просто женщиной, способной самой решать, кого выбирать. Я хочу остаться с тобой, - какая-то часть души, очень маленькая, сжалась от страха после этих слов, мелькнуло эхо слов Райантэа, но Альмарис уже было всё равно.
        Ринал прислонился к дереву и обнял девушку, прижав к себе.
        - Спасибо, милая, - прошептал он, зарывшись губами в чёрный шёлк волос. - Я даже не надеялся когда-нибудь услышать эти слова. Но… Артефакт не позволит тебе любить меня, - в его голосе послышались грустные нотки. - Как только твоя сила вернётся, всё закончится.
        Рили вздрогнула.
        - Но чувства всё равно останутся, милый. От них никуда не деться, их у меня никто не отнимет, как это случилось с Кендаллом. Мне страшно, Ринал, - она помолчала. - Я… я не хочу возвращения Артефакта. Но тогда ты не сможешь остаться здесь.
        - К сожалению, Артефакт должен быть в этом мире, - волшебник нахмурился. - Иначе всё здесь действительно может сойти с ума. Он поддерживает равновесие, а ты залог того, что это равновесие не будет нарушено.
        - Но ведь ты не собираешься ни во что его превращать, или соединять с какими-нибудь Дополненными предметами! - Рили приподнялась и снова посмотрела ему в глаза. - Должен быть способ отдать его тебе и при этом не нарушить равновесие, должен, слышишь!
        - Я его не знаю, милая, - Ринал убрал упавший локон. - Но приложу все усилия, чтобы узнать.
        Она вздохнула и наконец улыбнулась.
        - Я постараюсь помочь. А теперь давай не будем о грустном. Расскажи ещё что-нибудь о себе.
        Когда солнце начало потихоньку клониться к закату, они вернулись. После позднего обеда Ринал извинился и сказал, что его ждёт ещё одно дело в городе.
        - Я не задержусь долго, - нежно поцеловав девушку, волшебник ушёл.
        Оставшись одна, Альмарис посидела в библиотеке, рассеянно почитав, потом прогулялась по садику. Неожиданно ноги сами понесли её в кабинет Ринала - он никогда не закрывал его, потому как по-настоящему ценных вещей или бумаг там не хранилось, да и вряд ли какой вор мог пробраться сюда. Рили приоткрыла дверь и скользнула в комнату.
        Солнце заливало помещение золотисто-рыжими лучами, в камине тлели угли, на столе вперемешку лежали бумаги - всё как обычно. В дальнем углу висел Ламирон в серой дымке. Принцесса замерла, разглядывая меч и прислушиваясь к собственным чувствам, шевельнётся ли что-нибудь. Ведь когда-то этот клинок был с ней связан, пусть и не так, как Артефакт, но связь существовала. Подойдя поближе, она осторожно протянула руку, не касаясь дымки, но - ничего. Ни сожаления, ни тоски, ни желания снова взять его в руки. Рили медленно улыбнулась, испытывая облегчение, значит, ещё не всё потеряно. Она пока свободна, и отвечает за свои чувства и поступки.
        - Я не хочу больше выполнять дурацкие обязательства, навязанные древними традициями, - пробормотала она. - И меч носить тоже не хочу.
        Она не стала возвращаться в гостиную, решив дождаться Ринала в кабинете. Почему-то здесь уютнее, чем в остальных комнатах - по крайней мере, ей так казалось. Забравшись в кресло с ногами, она обхватила колени и уставилась на тлеющие огоньки. Ей всегда нравилось смотреть в огонь, это успокаивало.
        Де Брок удивился, увидев в своём ведомстве Ринала.
        - Вы что-то забыли сказать, милорд?
        - Я хочу посмотреть на Сэнди Орнелис, - кратко ответил первый министр, направляясь к лестнице вниз. - Ты оставил её там же?
        - Вы сами сказали, что она ценная пленница, - де Брок, чуть нахмурившись, последовал за ним.
        - В данный момент она без сознания, если не хуже, - Ринал поджал губы. - А её друзья вряд ли сунутся сюда.
        Дальше до камеры они шли молча. Открыв скрипнувшую дверь, он шагнул в маленькое полутёмное помещение, и приблизился к деревянным доскам, выполнявшим роль кровати. Жидкая солома служила подстилкой, на которой неподвижно лежала Сэнди со спутанными, грязными волосами, в разорванной рубахе, кожу покрывала запёкшаяся кровь. Ринал присел, осторожно убрав слипшиеся пряди с бледного лица - девушка дышала медленно и глубоко, будто спала. Вот только сон продолжался уже несколько дней.
        - Пусть принесут чистую одежду и тёплую воду, - приказал Ринал, выпрямившись. - И вот что, надо перевести её в другую камеру, повыше.
        - Милорд? - де Брок недоумённо уставился на первого министра, удивлённый его словами.
        - Она не представляет угрозы, Эмори, уж поверь, - сухо объяснил волшебник. - Её сон имеет несколько другую природу, чем просто забытье. И к сожалению я не могу ничего с этим сделать. А вот улучшить условия, в которых она содержится, в моих силах. Поэтому будь любезен, подготовь новую камеру. И проследи, чтобы там стояла нормальная кровать.
        Начальник тайной полиции развернулся и молча вышел, про себя порадовавшись, что Ринал скоро уезжает. Де Броку не нравилось, когда кто-то устанавливал свои порядки в его ведомстве, пусть даже это и первый министр. Волшебник же, осторожно взяв бесчувственную девушку на руки, вышел из камеры. Новая темница была существенно больше, и даже с маленьким зарешёченным окошком под самым потолком. Как просил Ринал, ему принесли горячую воду и чистую одежду. Оставив де Брока в коридоре, он осторожно снял с Сэнди лохмотья, и аккуратно стёр грязь и кровь.
        - Видят боги, я не хотел, - пробормотал он, отметив, что кожа девушки неестественно прохладная.
        Поменяв ей одежду, Ринал поудобнее устроил пленницу на узкой кровати, прикрыл тонким одеялом, и вышел.
        - Учти, я узнаю, если ты что-то с ней сделаешь, - предупредил Ринал. - Хватит с неё допросов, она ничего не скажет, что бы мы ни делали. Поставь здесь удвоенный караул, и никому не давай ключи от этой камеры. Доброй ночи, Эмори.
        - До свидания, милорд, - де Брок склонил голову.
        Первый министр поспешил покинуть штаб-квартиру тайной полиции, ему не терпелось вернуться домой, к Альмарис.
        Услышав шаги в коридоре, девушка встрепенулась и выпрямилась - она успела задремать немного. В кабинете царили густые сумерки, солнце почти скрылось за горизонтом. Дверь открылась, и на пороге появился Ринал.
        - Почему-то я так и думал, что ты ждёшь здесь, - негромко сказал он, улыбнувшись.
        - Здесь уютно, - Рили встала и подошла к нему. - Ты закончил с делами?
        - Теперь да, - волшебник провёл ладонью по волосам девушки. - Только, боюсь, у нас почти не осталось времени. Шхуна будет завтра утром.
        Сердце принцессы замерло от тревоги, она прижалась к Риналу, спрятав лицо у него на груди.
        - Не отпускай меня, - глухо произнесла она. - Не дай мне уйти, пожалуйста.
        - Ну что ты, милая, - Ринал обнял её. - Как я могу, я ж такую кашу заварил, только ради того, чтобы ты была со мной…
        - Что бы я ни говорила, и что бы ни делала, - Рили подняла голову и посмотрела ему в глаза. - Не позволяй Артефакту вернуть всё, от чего я отказалась. Обещай, милый, прошу.
        - Ты останешься со мной, - он обхватил её лицо ладонями. - Обещаю, Рили. Только… Кендалл так просто не отпустит тебя, ты знаешь.
        Она на мгновение прикрыла глаза, по щеке сползла слезинка.
        - Я надеюсь, он поймёт, - прошептала Альмарис. - Может, он тоже встретит кого-то, с кем ему будет лучше… он ведь тоже никогда не любил по-настоящему.
        - Мне не нужна эта страна, - пробормотал вдруг Ринал, подхватив её на руки и выйдя из кабинета. - Пусть забирает, в конце концов, мне всегда плохо удавались роли правителей. Мне нужна только ты, Рили.
        Обняв его за шею, девушка до боли прикусила губу, сдерживая рыдания. Она не стала говорить, что пока Дориан жив, он будет искать её. Но мысль о том, что его придётся убить, вызвала волну глухого отчаяния: всё-таки отголоски той, прежней любви, ещё давали о себе знать. Альмарис так же знала, что Кендалл будет стремиться уничтожить Ринала. От последней мысли стало по-настоящему страшно: едва представив, что волшебника нет рядом, она почувствовала, что летит в пропасть.
        Любовь к мятежнику не шла ни в какое сравнение с чувствами к Риналу - последние гораздо сильнее и ярче. И девушка ясно осознавала: здесь не замешано ни грамма магии. Всё случилось само, и только потому, что Артефакт пока не имел возможности влиять на её жизнь. "Я не дам им поубивать друг друга, - мысленно пообещала себе Альмарис. - Я найду способ решить всё миром! Только бы разобраться с Артефактом…" Мелькнула мысль, что же будет с Нимелией, если она останется с Риналом, но ведь был ещё Джарт, который вполне мог стать достойным королём. Тем более, он старший.
        - Ты ухитрился нарушить всё, что только можно здесь, в этом мире, - она улыбнулась и подняла голову. - И всего лишь из-за чувств. Ты всегда был таким безрассудным?
        - Ты того стоишь, Рили, - волшебник ногой открыл дверь в спальню. - И совсем наоборот, я всегда был чертовски осторожен и рассудителен. Мне надоело быть правильным, вот и всё. И одиночество тоже порядком надоело, - он поставил девушку на пол. - У меня никогда не было какой-то одной цели в жизни, никогда не хотелось поселиться в одном месте. Я путешествовал, влипал в истории, воевал, встречался с женщинами, терял друзей, но пожалуй сейчас я чувствую, что по-настоящему живу. Да, здесь я наделал ошибок не меньше, чем в других мирах, но ничего непоправимого не случилось. Я хотел стать всего лишь равным тебе по положению, ты ведь принцесса, поэтому и взялся в политические игры Келарии. Но теперь мне всё это не нужно, Рили. Я больше не хочу быть королём, это хлопотное и утомительное занятие. Кендалл победит, все будут рады и счастливы. Про меня скоро забудут. Что же касается тебя,
        - он посмотрел ей в глаза, - кто-то должен был сделать то, что сделал я. Освободить тебя. Не может вещь иметь такую власть над человеком, это неправильно,
        - Ринал развернул Альмарис и начал медленно расстёгивать платье. Она слушала, не прерывая, таким откровенным он ещё с ней не был. - Ты тоже многому научила меня, милая. Я всегда считал себя жёстким человеком, не склонным к доброте, терпению, нежности. Я никогда не ухаживал за женщинами, не добивался их чувств, мне это не надо было, - закончив с маленькими пуговичками, волшебник так же медленно спустил тонкий шёлк с плеч принцессы, платье скользнуло на пол с тихим шуршанием. Рили осталась в одной тонкой нижней рубашке. - Меня не заботило, нравится ли им моё внимание, не волновали их желания. Но с тобой всё по-другому, - Ринал снова развернул её к себе лицом и нежно провёл пальцем по контуру лица девушки. - Я ужасно боюсь сделать что-нибудь не так и обидеть тебя, или сделать больно. И очень боюсь потерять, - не дожидаясь ответа, он прижался к её губам в долгом поцелуе, от которого у Альмарис перехватило дыхание.
        - Никогда не думала, что со мной случится нечто подобное, - она чуть улыбнулась и мягко высвободившись, подошла к кровати. - Ты перевернул всю мою жизнь, милый, но наверное это и к лучшему, - она присела на край, её лицо стало серьёзным. - Люби меня, пожалуйста, - тихо-тихо попросила девушка. - Сегодня я не хочу больше говорить ни об Артефакте, ни о будущем. Я хочу просто быть с тобой…
        Он в два шага оказался рядом, и мягко надавив ей на плечи, уложил на кровать.
        - Спасибо за всё, Рили. Я очень люблю тебя, - он не мог отвести взгляд от нежных черт лица, от зелёных глаз, казалось, мерцавших в полумраке, словно драгоценные камни.
        Она молча обняла его и поцеловала. Больше они не разговаривали, и Альмарис не думала ни о чём и ни о ком, кроме Ринала. Она не знала, как долго им удастся ещё быть вдвоём, пока Артефакт не восстановит влияние, и её вновь не начнут раздирать противоречия. Или не начнут… или он просто отберёт у неё любовь к волшебнику, заставив следовать когда-то раз и навсегда предначертанному пути. Зажмурившись, принцесса крепче прижалась к нему, отчаянно не желая терять ни Ринала, ни чувства к нему. Но очень скоро все грустные мысли исчезли, осталось только наслаждение и ощущение безграничного счастья.

… Альмарис лежала тихо, уютно устроившись на его плече, и по размеренному дыханию Ринал понял, что она уснула. Улыбнувшись в темноте, он осторожно коснулся губами растрёпанных локонов. Несмотря на довольно мрачное будущее, волшебник почему-то был уверен: они будут вместе. Что бы ни случилось. Неожиданно Рили пошевелилась, и тихонько прошептала:
        - Я люблю тебя… слышишь…
        В этот момент она отчётливо осознала, что возврата к прошлому не будет, как бы ни старался Артефакт. Как там говорил Райантэа, остаться с ним до конца, каким бы он ни был? Она останется. И не нужно делать никакого выбора, не нужно ничего возвращать, ни силы, ни чувств, которых Альмарис не выбирала. Неожиданно успокоенная, принцесса глубоко вздохнула и сразу уснула, даже не дожидаясь ответа Ринала на свои слова.
        Волшебник же, слишком удивлённый и обрадованный, только крепче прижал девушку к себе. "У меня получилось. Чёрт вас всех возьми, у меня получилось!" - не удержавшись, он тихо рассмеялся, и тоже уснул, уже совсем не тревожась о том, что утром им предстоит отправиться в Херим Серт.
        ГЛАВА 11
        Альмарис, не отрываясь смотрела из окна, как совершенно чёрная шхуна бесшумно подплывает к пристани. Зябко поёжившись, она обхватила себя руками: хотя в гостиной горел камин, девушка дрожала. Дверь неслышно открылась, и вошёл Ринал.
        - Нам пора, милая, - он остановился у неё за спиной и накинул принцессе на плечи плащ. - Позавтракаем на корабле.
        Она вздрогнула, оглянувшись.
        - Я не хочу есть, - Рили покачала головой. - И ехать тоже никуда не хочу…
        - Мне тяжело оставаться здесь дольше, - Ринал вздохнул. - Меня поддерживает только твоя магия. Но её хватит ненадолго.
        Девушка молча кивнула и направилась к двери. Неожиданно на пороге она остановилась.
        - Не отдавай мне Ламирон, - тихо попросила Альмарис. - Я знаю, ты берёшь его с собой. Он не должен снова оказаться в моих руках.
        - Я постараюсь, Рили, - он подошёл и взял её холодную ладошку. - Не волнуйся, мы справимся.
        - Если… - она запнулась и сглотнула. - Если нам придётся сражаться…
        - Я помню всё, что ты говорила, - прервал он её мягко. - Я не отпущу тебя, Альмарис. Что бы ты ни делала и что бы ни говорила.
        На мгновение бледное лицо принцессы осветила благодарная улыбка, она чуть сжала его ладонь.
        - Спасибо, любимый.
        Он улыбнулся в ответ, её последние слова вселили в него уверенность в благополучном исходе их путешествия. Они вышли на улицу: солнце только-только поднялось над горизонтом, и в Монтаре ещё царили утренние сумерки и прохлада. Однако дрожь Альмарис прошла - тепло руки Ринала, обнимавшей её, согрело девушку, и на борт шхуны она поднялась без трепета. Когда корабль медленно отплыл, Рили, провожая взглядом особняки, задумчиво сказала:
        - Знаешь, мы с тобой наконец-то останемся одни, - она оглянулась на волшебника. - Совсем одни, когда вокруг больше никого.
        Он подошёл и остановился рядом с ней у борта.
        - Да, - согласился Ринал. - И меня это радует, несмотря ни на что.
        Губы девушки снова дрогнули в улыбке.
        - Меня тоже, - кивнула Рили, и прижалась к его плечу. - Меня тоже…
        Им предстояло плыть дней пять-шесть, не меньше, и каким будет это путешествие, никто из них не мог сказать с уверенностью.
        Сэнди плавала в каком-то кровавом тумане, каждая клетка измучен-ного тела горела огнём боли - она только издевалась над де Броком и Рина-лом, упорно отмалчиваясь о местонахождении Кендалла и остальных.
        - Леди, ваше упрямство не пойдёт вам на пользу, - Эмори сел перед грубой скамьёй, на которой лежала Чертёнок. - Или вам нравится, когда над вами издеваются?
        - Де Брок, идите к тиррелам, - Сэнди с трудом разлепила губы - даже такое простое действие отозвалось острой болью. - Ринал и его хвалёные методы допроса не помогут…
        Он сжал кулаки и, поднявшись, прошёлся по камере. Подумать только, выдержать тиррела и не сойти с ума - он явно недооценивал леди Орнелис. Девушка держалась только из чистого упрямства, назло врагам, и оставалось только удивляться, сколько этого упрямства было в изящной и хрупкой на вид особе.
        - Надежда на Кендалла вас не спасёт, - де Брок подошёл к двери. - Думаю, у лорда Ринала найдётся на вас управа. Всего хорошего, леди, до встречи.
        Сэнди хрипло рассмеялась, тут же скрючившись в приступе задыхающегося кашля, по подбородку девушки стекла струйка крови.
        Она не знала, сколько прошло времени со дня её ареста, в камере не было окон, и она слишком часто теряла сознание, совершенно потеряв ощущение времени. Чертёнок ничего не слышала о попытках проникновения в штаб-квартиру тайной полиции, и молилась всем известным богам, чтобы их не было, пока Ринал находился в Монтаре.
        Эмори, думая, что Сэнди без созна-ния, разговаривал с Риналом о происходящем в Нижнем и Верхнем, и она уз-нала, что друзья не сидят сложа руки, и люди первого министра продолжали пропадать, а на улицах всё чаще стали попадаться убитые. Ни для кого не бы-ло секретом, что это дело рук Кендалла и друзей, и де Брок правильно дога-дался: Дориан мстил за Чертёнка, как мог. Но одного Сэнди не знала: где сейчас Альмарис, уже у Ринала или ещё с друзьями. И это, пожалуй, единственное, что её как-то беспокоило.
        - Всё, война началась, - прошептала девушка, глядя в потолок невидящим взглядом, мутным от боли.
        Но вот когда она занервничала по-настоящему, это увидев входящего в камеру Ринала с Ламироном. Меч плыл впереди него, окутанный непонятной дымкой из сероватых звёздочек, лезвие чуть потускнело, словно запылилось.
        - Вижу по вашим глазам, вы понимаете, для чего я здесь с этой штукой, - Ринал остановился посередине камеры. - Скажу честно, у меня крайне мало времени, и мне очень надо знать, где же находится Кендалл. Кроме вас, пожалуй, больше некого пока спрашивать.
        Сэнди нашла в себе силы выпрямиться на скамье - одни боги знают, чего ей это стоило, каждая кость отозвалась дикой болью на дви-жение.
        - Ламирон не пойдёт против меня, - выдавила она сквозь стиснутые зубы.
        - Сэнди, - Ринал улыбнулся так, что у неё мурашки побежали по спине. - Меч сейчас у меня, и подчиняется мне. Я знаю, что с ним можно сделать, чтобы добиться ответа от волшебника.
        Чертёнок прислонилась головой к стене и закрыла глаза.
        - Делай, что хочешь, - прошептала она.
        Ринал помедлил, разглядывая девушку. Её не сломали никакие физические пытки, хотя Ринал всё-таки отказался от самых жестоких - в последнее время он пересмотрел отношение к арестованным. Она не боялась боли и страданий. И, пожалуй, Ламирон - с его стороны жест отчаяния. Ринал нуждался в информации, он хотел приложить все усилия, чтобы избавиться от Кендалла до отъезда - кто знает, может, если не будет мятежника, то и с Артефактом и его влиянием на Альмарис будет проще справиться?.. Неожиданно первый министр негромко сказал:
        - Рили у меня, Сэнди. Уже несколько дней.
        Девушка приоткрыла глаза и пожала плечами.
        - Ну и что. Ты заставил её прийти к тебе. Она сделала это ради нас всех.
        Волшебник улыбнулся. Никто ведь не знал о переменах, произошедших с принцессой. Они бы не понравились её друзьям.
        - Она со мной, потому что так выбрала, - ответил Ринал. - Она не вернётся к Кендаллу. Что бы ни случилось, Сэнди.
        - Врёшь, - пленница фыркнула. - Рили любит его.
        - Любила, - мягко поправил Ринал. - Или Артефакт заставил её в это поверить. Но теперь Альмарис свободна от его влияния, и сама вольна выбирать, как ей жить. Только, боюсь, никто этого не поймёт.
        - Она не может предать Артефакт, она с ним связана! - Сэнди впервые почувствовала неуверенность и смутный страх.
        Ринал присел рядом с девушкой, глядя ей в глаза.
        - Сэнди, она больше не хочет жить по чьей-то указке, как длинная череда королев до неё. У них ни у кого не было ни единого шанса построить жизнь как-то по-другому, а у неё появился. Она узнала, что значит быть просто женщиной, и просто любить, без обязательств и клятв. Скажи, где Кендалл. Я не могу допустить, чтобы он снова загнал её в золотую клетку.
        Она беспомощно всхлипнула, с ужасом понимая, что Ринал не врёт, и не пытается ни в чём убедить. Он просто говорит то, что есть.
        - Нет… это не может быть правдой!.. Рили тебя не любит!.. Ты заставил её в это поверить!.. Она должна быть с Дорианом!.
        Первый министр нахмурился и резко встал.
        - Она никому и ничего не должна, Сэнди, - отрывисто сказал он. - Слышишь, никому! В том числе и этой дурацкой штуке, к которой её привязали, не спросив! Просто потому, что это традиция и так должно быть! Чушь, всё можно изменить. И я это сделаю. И мне всё равно, что ты видишь во мне злодея, а Кендалл - узурпатора. Да не нужна мне уже его страна, пусть забирает с потрохами, - Ринал усмехнулся, заметив растерянность на лице пленницы. - Неожиданно, да? И банально, правда? Всё свелось к выяснению отношений между двумя мужчинами из-за одной женщины…
        - А как же… Артефакт?.. - Сэнди била крупная дрожь, услышанное не укладывалось в голове. Всё было просто и понятно до того, как она попала сюда, но сейчас Ринал говорил очень странные вещи, которые её пугали. Пугали тем, что очень похожи на правду.
        - Он лишь средство, Сэнди, не более. А Кендалл - препятствие. Не хочу, чтобы он наступал мне на пятки, или как-то тревожил Рили. Так скажешь, где он?
        Зажмурившись, девушка помотала головой, прикусив губу так, что на подбородок стекла струйка крови. Ринал вздохнул.
        - Зря. Всё могло бы быть гораздо проще. И не так неприятно для тебя.
        На мгновение волшебника охватило сомнение, а надо ли продолжать. Так ли ему теперь важно, где в Монтаре Кендалл? Но Ринал упрямо нахмурился: если уж начал дело, надо его закончить. Она не видела, как волшебник медленно сжал серую дымку, на что Ла-мирон отозвался сердитыми всполохами вдоль клинка, зато очень хорошо по-чувствовала: горло свело судорогой, подступила тошнота, её прошиб пот. Да-льше
        - хуже.
        Мир разлетелся на осколки, безжалостно впивавшиеся в мозг, посылая по измученным нервам вспышки боли - Чертёнок думала, она уже свыклась с постоянной болью, оказалось, нет. Ламирон сопротивлялся, как мог, воздействию Ринала, их борьба выжимала из Сэнди кровавые слёзы. Девушка сползла по стене, тихо всхлипывая, пытаясь отыскать в себе островок спокойствия и темноты, уйти далеко в себя от кошмара, творившегося с ней. Направленная против неё же сила меча ранила в тысячу раз сильнее, чем самые изощрённые пытки, выжигая всё на своём пути.
        - Я… я не могу больше… - задыхаясь, прошептала она. - Не могу… нет…
        Ей неожиданно стало всё равно, что будет дальше с Альмарис, с Кендаллом, с остальными. Не последнюю роль тут сыграли и откровенные слова Ринала, поселившие в девушке неуверенность. В тот момент, когда Сэнди готова была рассказать всё, только бы избавиться от страданий и боли, в кровавой мути блеснул узкий серебристый лучик. Пленница ухва-тилась за эту ниточку, и её неожиданно выдернуло в оглушающе-звенящую тишину. Ласковые прохладные волны темноты и покоя смывали с души боль, ужас, страх, отчаяние - улыбнувшись искусанными губами, Чертёнок затих-ла, широко раскрыв глаза, которые уже ничего не видели.
        - Сэнди… Сэнди?! - Ринал склонился над неподвижным телом.
        Девушка не реагировала. Волшебник выругался с досады и присел на скамью. Похоже, он перестарался. Хорошо ещё, де Брок не присутствовал при этом допросе, Ринал приказал ему остаться в кабинете. Осторожно коснувшись ладонью щеки Сэнди, первый министр попробовал узнать, насколько глубоким было беспамятство. Прикрыв глаза, он попытался дотянуться до её сознания, и… нащупал только пустоту. Словно она уже умерла.
        Ринал встревожился, и наклонился к её лицу, прислушиваясь: едва слышное дыхание вызвало у него вздох облегчения. Что случилось с Сэнди, Ринал мог сказать только приблизительно, и без изучения соответствующих книг из его кабинета в Херим Серте сейчас ничем помочь девушке не мог.
        - Её душа слишком далеко, - пробормотал он, встав. - Я её точно не в состоянии вернуть сейчас обратно.
        Бросив последний взгляд на Сэнди, Ринал вышел, меч последовал за ним. Дома ждала Альмарис, а пленница… что ж, если подумать, теперь уже не так важно, узнает он или нет, где прячется Кендалл.
        Дориан потёр покрасневшие от усталости глаза, и снова придвинул карту Нижнего Монтара, на которой было отмечено расположение его людей. Теперь с агентами тайной полиции не церемонились, поскольку приказ Кен-далл отдал чёткий: уничтожать всех, кто не согласится присоединиться к ним. Страсти назревали, участились стычки с гвардейцами - люди стали ока-зывать сопротивление при арестах, нередко вооружённое. Восстание наби-рало обороты, и остановить назревающие события уже не могло ничто.
        Кендалл, отмечая успешную реализацию планов, не выглядел особо радостным: у него из головы не выходили Сэнди и Альмарис. Прин-цесса так незаметно и неожиданно ушла, не сказав ни слова, не написав ни строчки, что Дориан почувствовал глухое отчаяние. Линнеру пришлось при-ложить немало усилий, втолковывая другу необходимость таких действий Тайрен'эни.
        - Альмарис делает то, что должна, забудь о ней на некоторое время! Ей ничто не должно мешать, у неё задача важнее, не в пример нашей, Дориан! Делай своё дело, а она будет делать своё.
        - Легко тебе говорить, ты её не любишь, - мрачно отозвался Кендалл. - Она могла оставить хотя бы записку!
        - Значит, не могла, - спокойно произнёс Линнер. - Доверься ей, Дориан, Рили знает, что делает.
        Чтобы отвлечься от тоскливых мыслей, Кендалл занялся решением второй, не менее важной проблемы: спасения Сэнди. За домом де Брока велось круглосуточное наблюдение, несмотря на риск - все понимали, насколь-ко ва-жна для восстания Чертёнок и её знания. Друзья Сэнди слишком хоро-шо зна-ли, что ждёт девушку у Эмори, и потому переживали больше всех, с каждым днём, проведённым в застенках тайной полиции, страдания девушки увели-чивались.
        Роан целыми днями, и нередко ночами, пропадал на улицах Ниж-него, Ралина, опасаясь за брата, попросила Рейка присматривать за ним. Джарт, уходя от сводящей с ума тревоги за сестру, занимался патрулировани-ем улиц. Кендалла друзья безоговорочно решили не выпускать из дома - с него станется от беспокойства совершить какую-нибудь безрассудную глу-пость.
        Линнер, возвращаясь к себе в комнату поздно ночью, заметил под дверью кабинета свет.
        - Дориан, не пора ли ложиться? - волшебник зашёл без стука.
        - Да, конечно, - тот поднял голову. - Я ещё немного посижу и пойду.
        - Друг мой, мы поможем Сэнди, как только уедет Ринал, - Линнер приблизился к столу. - Всё продумано, остаётся ждать. Тебе придётся научиться терпе-нию, если хочешь выиграть, время для сожаления и оплакивания будет поз-же, Дориан. Сейчас от тебя зависит слишком многое. Возьми себя в руки, и не грусти.
        Кендалл настолько устал, что даже не возражал Линнеру. Молча кивнув, он поднялся и взял подсвечник.
        - Война - грязное дело, Линнер, и я устал убеждаться в правоте этого утверждения. Спасибо, ты напомнил, что пора перестать быть простым человеком, и становиться тем, кто я есть на самом деле.
        Линнер кивнул и улыбнулся.
        - Будущим королём Келарии.
        Поколебавшись, Дориан ответил:
        - Да. Я слишком долго притворялся пленником Ринала.
        Они вышли из кабинета.
        - Как только Ринал уедет из Монтара, сразу дай мне знать. Де Брок, скорее все-го, будет в особняке первого министра, потом он пойдёт к Сэнди - отсутствие первого министра не отменяет допросов, де Броку нужна информация о моём местонахождении. Всё надо делать быстро, и на этот раз, - Кендалл остановился у две-ри в свою комнату, - милейшим Эмори займусь я лично. Возражения не при-ни-маются, Линнер. Спокойной ночи.
        Несмотря на напряжённость последних дней, волшебнику не спалось, интуиция подсказывала, должно случиться что-то важное. Не давала покоя последняя встреча с Альмарис тогда, в ночь её ухода. Что-то было странное в её поведении, в выражении лица. Бросив беспо-лез-ные попытки уснуть, Линнер накинул плащ и вышел на пустынную ули-цу.
        Верхний Монтар спал, в домах не светилось ни одного окна, фонари осве-щали пустые тротуары. Линнер направился к набережной, откуда-то зная - имен-но здесь он увидит кое-что интересное. Облокотившись на гранитный парапет, он уста-вился в чёрную воду, отражавшую звёзды и две низко висящие луны - течение дробило свет на мириады искр, и река казалась волшебным покрывалом ночи, мерца-ющим и переливающимся в невидимых пальцах. Небо постепенно светлело перед рассветом, река превращалась в серую ленту, теряя таинственность и очарование.
        Неожиданно по воде ско-ль-з-нул тёмный силуэт, и Линнер поднял голову: мимо бесшумно проплыла шхуна, совершенно чёрного цвета, от бортов до парусов, и без названия. Как заметил Линнер, команды на корабле тоже не было. Вол-ше-б-ник готов был спорить на что угодно, что шхуна прибыла за Риналом и Аль-ма-рис. Линнер понял, пришло время действовать.
        Эмори де Брок смотрел на реку из окна своего дома, рассвет окрасил верхушки деревьев и крыши особняков в розовые и золотистые оттенки. Де Брок оказался единственным из жителей Монтара, кто видел отплытие Ринала - господа аристократы не любили вставать так рано. Начальник тайной по-ли-ции холодно улыбнулся. Теперь, когда первый министр уехал, он зай-мётся Сэнди Орнелис СВОИМИ методами. Как приводить в чувство пленников, де Брок тоже хорошо знал. И неважно, какая природа беспамятства, магическая или нет.
        Спустившись из кабинета, где он собирал необходимые бумаги, вниз, он приказал заспанной служанке приготовить завтрак, а потом поднялся в спальню. Стараясь не разбудить жену, он тихо оделся и подошёл к двери, когда вдруг неожиданно раздался сонный голос Оливии:
        - Ты опять уходишь?
        - Меня ждёт работа, - пожал плечами де Брок.
        - Пыточные камеры, - женщина села, с тоской вздохнув. - Эмори, ну зачем тебе всё это? Неужели тебе нравится мучить людей?
        - Оливия, я выполняю свою работу. А нравится она мне или нет - не имеет значения.
        - Зато для меня имеет, - тихо ответила его жена. - Я же люблю тебя, Эмори… или любила, - совсем шёпотом закончила она.
        - Не забивай голову лишними проблемами, дорогая. До свидания.
        - Кендалл убьёт тебя, слышишь? - крикнула она ему вслед.
        - Это почему? - де Брок остановился на пороге и с удивлением посмотрел на Оливию.
        - Потому что он не простит тебе Сэнди Орнелис.
        Эмори пожал плечами и закрыл дверь спальни. Оливия, при-ку-сив губу, некоторое время сидела на кровати, потом встала и позвонила гор-ничной. Одев скромное, незаметное платье, молодая женщина накинула плащ и вышла из дома. Её терзало смутное беспокойство, она уже несколько дней находилась в каком-то странном напряжении.
        - Всему виной эти мятежники, появившиеся в Монтаре, - бормотала Оливия, бесцельно бродя по улицам. - Затевали бы своё восстание где-нибудь в другом месте!
        Она не собиралась идти к дому, где работал муж, но ноги сами при-вели её туда. Судорожно сжимая плащ у горла, Оливия робко постучала в дверь. "Лив, что ты делаешь? Зачем идёшь туда?" - мелькнула паничес-кая мысль. Молодая женщина не могла сказать, что так уж беспокоится за мужа, чувства к нему, если и были когда-то, то остались в прошлом. Она боя-лась, что, будучи женой начальника полиции, может попасться под горячую руку тем, кто охотится на Эмори, и… Входная дверь скрипнула, открываясь, и её окинул внимательным взглядом какой-то человек.
        - Вам кого, миледи?
        - Я… - она сглотнула. - Я Оливия де Брок. Мой муж там?
        Она чувствовала себя глупо. Эмори не понравится, если он увидит её здесь, определённо не понравится. Несколько мгновений незнакомец смотрел на неё, потом склонил голову и распахнул дверь.
        - Доброе утро, миледи. Проходите, ваш муж ещё не пришёл, но мы ожидаем его с минуты на минуту. Идите за мной.
        Оливия украдкой оглядывалась по сторонам, следуя за проводником: узкие коридорчики, лесенки, переходы - она скоро совсем запуталась. Хотя снаружи особняк казался небольшим, внутри пространства оказалось гораздо больше.
        - Сюда, пожалуйста.
        Они вошли в светлую комнату, выходившую окнами на улицу, посередине стоял массивный стол, кресло с высокой спинкой и узкий диван у сте-ны. Шкафов и полок не было, де Брок хранил все важные бумаги и докуме-н-ты в другом месте.
        - Вы можете подождать здесь, миледи, в его кабинете. Я передам милорду о вашем приходе.
        - Благодарю, сударь, - Оливия немного нервно улыбнулась.
        Оставшись одна, молодая женщина остановилась у окна и оглядела улицу: она была пуста. Двухэтажный мраморный особнячок всегда старались обходить стороной, его репутация была известна очень хорошо. Оливия вздохнула, поправив выбившийся из причёски каштановый локон.
        - Почему его так долго нет?
        Она присела в кресло, бесцельно водя пальцем по отполированной столешнице, как вдруг ей послышался какой-то шум на улице. Вскочив, Лив по-длетела к окну: внизу, между домами, мелькали люди, а на крыльце стояли трое незнакомцев. Молодая женщина метнулась к двери и выбежала в коридор, мимо быстрым шагом прошёл человек, не обратив на неё никакого вни-мания, и всё - дом казался пустым и тихим, словно вымершим. Страх и бес-покойство за мужа толкнули её на отчаянный шаг, Оливия попыталась выйти на улицу, но только заблудилась в лабиринте переходов и лестниц.
        - Да помогут мне милостивые боги, - всхлипнув, она сползла по стене на пол и закрыла глаза. - Что мне теперь делать? Как выбраться отсюда? И где Эмори?..
        Тишину коридора нарушил звук быстрых шагов. От страха у Оливии похолодели пальцы, и сердце забилось испуганной птицей, грозя сломать рёб-ра. Такой и нашёл её Линнер: с растрёпанной причёской, расширившимися глазами, сжавшейся в комочек. Волшебник нахмурился.
        - Кто вы, миледи? Что вы тут делаете?
        - Я… - Оливия сглотнула, в горле пересохло. - Я пришла к мужу… Скажите, что с ним? Где он?
        - Кто ваш муж?
        Она поднялась с пола и отряхнула платье, немного придя в себя.
        - Эмори де Брок.
        И в тот же момент поняла, что поступила глупо: наверняка это люди Ке-ндалла, и ей следовало бы скрывать, кто же её муж. Линнер, не ожидавший подобного ответа, задумался. "Дориан и Джарт не упустят такую возмож-ность, и попытаются использовать её в своих целях. Эта женщина совер-шен-но посторонняя в наших разборках, и не думаю, что де Брок придёт, если уз-нает, что его жена у нас в руках. Задери его тиррел, и как он умудрился сбе-жать!"
        - Пройдёмте со мной, леди… как ваше имя?
        - Оливия, - она с опаской посмотрела на волшебника. - Куда вы меня ведёте? Что со мной будет? И что вы сделали с Эмори?
        - С вами ничего плохого не случится, миледи, обещаю, а ваш муж… скажите, он вам дорог? - Линнер неожиданно остановился и повернулся к ней.
        Молодая женщина вздрогнула.
        - Когда-то я его любила, - на её губах мелькнула горькая улыбка. - Теперь это не имеет значения, потому что мужу наплевать на меня. Я просто интересу-юсь его судьбой, потому что… он не чужой мне человек.
        - Понятно, - пробормотал Линнер и пошёл дальше, ничего не ответив.
        На крыльце они встретились с Джартом и Рейком - последний нёс на руках Сэнди, бережно прижимая к груди бесчувственное те-ло. Оливия замерла, прижав руку к губам и сдерживая невольный возглас.
        - Держись, девочка моя, держись, Сэнди, осталось потерпеть совсем немного, - пробормотал Рейк, подходя к подъехавшему экипажу. - Джарт, открой дверь.
        Линнер, оставив Лив под охраной двух молчаливых людей, приблизился к Джарту.
        - Я приеду попозже, передай Дориану.
        - Ты куда? - Ленмор хмуро посмотрел на волшебника.
        - Отвезу леди Оливию домой.
        - Кто она? - Джарт оглянулся на молодую женщину.
        Линнер мысленно помолился и ответил:
        - Жена де Брока.
        - Кто?!
        - Я провожу её домой и поставлю усиленную охрану. Этого вполне хватит, она и так побоится выйти на улицу. Эта женщина не опасна, Джарт. Обсудим всё, когда вернёмся домой.
        Оливия не слышала разговора, но заметила взгляд Джарта, и ей стало не по себе, столько в нём было мрачной ненависти. "За что?.. - обиженно подумала она. - Не я же пытала эту девушку, а Эмори…" Пока они ехали к особняку де Брока, Линнер попытался разговорить женщину.
        - Леди, вы знаете, где может скрываться ваш муж?
        - Эмори? - Лив догадалась, что де Брок ушёл из рук Кендалла. - Понятия не имею. Он никогда не посвящал меня в подробности своей работы, и никогда ничего не рассказывал.
        - Но вы подумаете, хорошо? Может, обрывок разговора или ещё что?
        - Попробую, - Оливия пожала плечами. - Но ничего не обещаю. А что будет с Эмори, когда…
        - Его будут судить, миледи, а потом, скорее всего, казнят, - ровным голосом ответил Линнер, глядя прямо перед собой.
        Оливия вздрогнула и судорожно вздохнула: она знала, она всегда знала, рано или поздно её мужа ждёт именно такой конец.
        Линнер открыл глаза и тряхнул головой.
        - Де Брок направляется к дому Ринала. Потом собирается к Сэнди.
        Дориан прищурился.
        - До Чертёнка он не дойдёт, клянусь чем угодно, - Кендалл оглядел друзей. - Линнер, ты идёшь за Сэнди, возьмёшь столько людей, сколько понадо-би-тся. Я иду за де Броком. Вопросы есть?
        - Я с Линнером, - мрачно отозвался Джарт.
        - Я тоже, - Рейк подошёл к волшебнику.
        Поколебавшись, Ралина тихо произнесла:
        - Из нас я единственная была в особняке, и смогу помочь, если что. Я с Дорианом.
        - Ралина, там может быть опасно, - начал было Джарт, но девушка перебила его.
        - Я тоже хочу быть полезной, Джарт. Ты возьмёшь меня? - она повернулась к Кендаллу.
        - Возьму, - Дориан улыбнулся. - Только не отходить от меня ни на шаг.
        - Идёт, - Ралина улыбнулась в ответ.
        Роан смотрел то на сестру, то на Линнера, и никак не мог решить, с кем идти: ему хотелось помочь Сэнди - он за две недели напереживался сполна, - и в то же время тревога за Ралину побуждала его отправиться вместе с Кендаллом. Джарт хлопнул парня по плечу.
        - Роан, мы позаботимся о Чертёнке, иди с Ралиной и Дорианом. Присмотришь за сестрой, пока Дориан за де Броком гоняться будет.
        Посмеявшись, все вышли из дома, и разошлись каждый в свою сторону, договорившись встретиться вечером, в особняке Рейка.
        - Дориан, если вдруг что-то случится, дай знать как можно скорее. Я не смогу одновременно следить за вами и штурмовать штаб-квартиру тайной полиции, - сказал Линнер на прощанье. - Удачи тебе.
        Наблюдая за особняком Ринала, Кендалл размышлял. "Де Брок и охрана не подозревают, что я начну сегодня. Значит, надо действовать быстро, чтобы никто не успел опомниться. Входа всего два, парадный и чёрный, есть шанс запереть де Брока внутри". Повернувшись к Роану и осталь-ным, присоединившимся к нему людям, Дориан тихо произнёс:
        - Ждём, пока де Брок войдёт внутрь, и начинаем. Занимайте позиции, действуем по моему сигналу.
        Ожидание не затянулось надолго, начальник тайной полиции явился ненамного позже Кендалла. Ничего не подозревая, Эмори зашёл в дом, Дориан особым образом свистнул, подавая сигнал своим людям, и, на ходу вы-тас-кивая меч, поспешил к парадному входу в особняк.
        - Ралина, держись подальше от этой свалки! - успел он сказать девушке, прежде чем на крыльце дома Ринала закипела схватка.
        С другой стороны тоже раздались крики и звон оружия, и на лице Дориана мелькнула улыбка - его люди не теряли времени. Покончив с охраной, Кендалл ворвался в дом.
        Эмори находился в кабинете Ринала, когда услышал шум на улице и топот ног в коридоре. "Неужели Кендалл решил всё-таки начать восстание? Вот досада, и именно сейчас, когда у меня появилась возможность разобраться в происходящем в Монтаре!" Дверь в кабинет открылась от пинка, которым наградил её Кендалл, и на пороге показался предводитель мятежников. Эмо-ри не растерялся и выхватил меч, с усмешкой глядя на противника.
        - Милорд, вы нарушаете закон, - де Брок не сводил с него пристального взгляда. - Вы понимаете, что идёте против короля?
        - Закон теперь я устанавливаю, - жёстко ответил Кендалл, делая выпад. - И не строй из себя идиота, де Брок, ты прекрасно понимаешь, против кого я иду!
        В неразберихе, царившей в особняке, Ралина проскользнула в холл и устроилась в кресле, стоявшем в углу. Со своего места ей в окно прекрасно была видна улица перед особняком, и девушка решила наблюдать - мало ли что случится.

…Дверь кабинета слетела с петель, противники оказались в коридоре. Хотя Дориану удалось задеть плечо де Брока, последний даже не поморщился.
        - Теряете сноровку, милорд, - заметил Эмори, отбивая клинок Кендалла. - Это же просто царапина.
        - Заткнись! - процедил Дориан сквозь зубы, ярость буквально душила его.
        - Зачем же грубить? Ох, простите, не хотел, - меч де Брока весьма чувствительно задел бок Кендалла. - не судьба значит, вам поймать меня сегодня. Прошу простить, я спешу. Не сомневаюсь, мы ещё встретимся, милорд.
        Эмори проскочил мимо раненого противника и поспешил по коридору, в котором, как назло, никого не оказалось, хотя отовсюду доносились приглушённые крики и звон клинков. Скрипя зубами и заживая длинный, крово-то-чащий порез, Дориан доковылял до лестницы, бессильно привалившись к перилам:
        - Держите его! Уходит же!
        Несколько человек, попытавшихся задержать де Брока, поплатились ранениями разной степени тяжести - Эмори даже не остановился, расправившись с противниками. Ралина съёжилась в кресле, стараясь не дышать, чтобы он не заметил её, и потому единственная видела в окно, как де Брок свернул в ближайший переулок. Не задумываясь, что и зачем делает, она вскочила с кресла и последовала за начальником тайной полиции. Притаившись за уг-лом, девушка осторожно выглянула.
        - Теперь уходим отсюда, Каммер. Сейчас не наше время, но я не дам так просто захватить Монтар. Поехали! - небольшой отряд в десять человек ускакал прочь от особняка Ринала.
        Ошеломлённая быстрой сменой событий, Ралина вернулась в дом. Поскольку никто не подозревал, что Кендалл начнёт действовать так быстро, особого сопротивления его люди не встретили, и довольно быстро особняк первого министра был в их руках.
        - Ралина! - увидев сестру, Роан с облегчением вздохнул, поспешив обнять её. - Ты напугала меня, я думал, с тобой что-нибудь случилось! Идём скорее, Дориан ранен, ему нужна помощь.
        Кендалл лежал на диване, в одной из гостиных второго этажа. Девушка занялась перевязкой, негромко разговаривая с раненым.
        - Что ты будешь делать дальше, Дориан?
        - Приведу в порядок Монтар, - он невольно поморщился, когда Ралина накладывала повязку на рану. - А потом… потом, наверное, надо ехать в Уркан. Ралина, будь добра, вернись к Рейку, встреть их, и скажи, пусть едут сюда. Переносим штаб в дом Ринала, по-моему, это символично, как ты думаешь? - девушка улыбнулась, закончив перевязку. Кендалл, прикусив губу, сел и стал натягивать рубашку.
        - Ты куда? - немедленно встревожилась Ралина. - Тебе нужно полежать пару дней, пока рана не заживёт!
        - Такая царапина мне не помеха, - Дориан пристегнул меч, накинул куртку и направился к двери.
        - Кто такой Каммер? - неожиданно спросила Ралина.
        Кендалл от неожиданности резко обернулся, невольно охнув.
        - Агент де Брока, он исчез несколько дней назад. Мне не удалось поймать его, он опасность чувствует своей зад… хм… в общем, у него нюх на опасности. А почему ты спрашиваешь?
        - Я видела, как де Брок ушёл с ним.
        Дориан расцвёл улыбкой.
        - Ралина, ты просто умница, что заметила их!
        Неожиданно дверь распахнулась, и на пороге появился человек в запылённом плаще.
        - Милорд, Нижний восстал!
        Не обращая внимания на саднящий бок, Дориан сбежал вниз, на ходу крикнув:
        - Где Роан?
        Парень поспешил подойти.
        - Едешь со мной в Нижний. Ралина, отправляйся к Рейку, дождись там Линнера - он обязательно заглянет, - и скажи всем, чтобы ехали сюда немедленно.
        У девушки немного закружилась голова от быстро сменяющих друг друга событий. Она вышла на улицу, села на лошадь - благо, их вокруг бродило несколько штук, - и поехала к Рейку. Дом оказался пустым, и девушка устроилась в гостиной, ждать.
        ГЛАВА 12
        Рейк и Джарт с трудом дождались сигнала Линнера, что путь свободен, все, находящиеся внутри, нейтрализованы, и можно безбоязненно подойти к двухэтажному особняку.
        - Внутри вам никто не помешает, - улыбнулся волшебник, его руки немного дрожали. - Ребята ещё долго будут бродить по дому, пытаясь найти дорогу к выходу, я заставил их поверить в реальность моей иллюзии лаби-ринта.
        - Где Чертёнок? - хором, нетерпеливо перебили его Джарт и Рейк.
        - Пошли.
        Он повёл их извилистым коридором в подвал, но к удивлению друзей не в глубокие подземелья. Остановившись перед крепкой деревянной дверью, Линнер сказал:
        - Нам сюда, - и добавил, поколебавшись. - Боюсь, вам не очень понравится то, что вы увидите.
        Рейк попытался плечом выбить дверь, ушибся, ругнулся - Линнер, спрятав улыбку, сделал жест пальцами, и дверь распахнулась. Мужчина вбежал в полутёмную камеру с маленьким окошком, где на узкой кровати неподвижно лежала девушка. Рейк в два шага оказался рядом и с невнятным возгласом опустился на колени.
        - Сэнди, девочка моя, что с тобой?!..
        Её дыхание было размеренным, но очень редким, бледная кожа на ощупь казалась прохладной и сухой, даже волосы потеряли блеск и лежали на подушке тусклыми, безжизненными прядями.
        Джарт застыл на пороге, молча глядя на сестру, и отмечая чистую одежду, почти зажившие синяки, и аккуратно расчёсанные локоны - кто-то явно позаботился о пленнице. Он нахмурился: по рассказам друзей де Брок не страдал человеколюбием по отношению к пленникам, и не имел привычки так заботиться о них. Джарт невольно задался вопросом, кто же неизвестный доброжелатель.
        - Линнер, что с ней? - вполголоса спросил он волшебника.
        - Не знаю. Судя по всему, что-то среднее между глубоким обмороком и крепким сном,
        - Линнер нахмурился. - Точнее я скажу дома.
        Рейк осторожно взял девушку на руки. Не говоря друг другу ни слова, они по-днялись наверх, и вышли на крыльцо. Там их ждал один из немногих вол-ше-бников, избежавших ареста.
        - Милорд, - он обратился к Джарту. - Де Брок ушёл, мне только что сообщили.
        Джарт выругался.
        - Линнер уже знает.
        - Это радует, - мрачно хмыкнул Рейк.
        На крыльцо вышел Линнер, в сопровождении какой-то женщины. Оставив её у двери, волшебник приблизился к ним. Его слова о том, что он прово-дит Оливию де Брок до дома, не обрадовали друзей.
        - Линнер, возвращайся скорее, твоя помощь ОЧЕНЬ нужна Сэнди, - Джарт выразительно посмотрел на волшебника.
        Они разъехались. Как только экипаж, в котором ехали Ленмор и Рейк, остановился перед домом последнего, дверь открылась и на пороге появилась Ралина.
        - Не выходите, поехали к бывшему особняку Ринала, - Ралина села в экипаж. - Где Линнер?
        - Поехал провожать Оливию де Брок, хочет посадить её под домашний арест, - хмуро отозвался Джарт.
        - Ладно, надеюсь, он догадается, куда ехать, - Ралина мельком глянула на тело Сэнди на руках Рейка и вздрогнула.
        - Я не знаю, что с ней, - Джарт с болью посмотрел на сестру. - Думаю, её физическое состояние тоже не ахти… Эти синяки пугают меня, а наверняка ещё и переломы есть.
        В особняке не оказалось ни Дориана, ни Роана - как передали, они ещё не вернулись из Нижнего. В Верхнем царила паника, но мятежники не встретили сколько-нибудь организованного сопротивления гвардейцев, слишком уж неожиданным оказалось для них нападение. Те из жителей, кто потрусливее, заперлись в домах и носу не казали на улицы - таких оказалось достаточно много, остальные вышли на улицы, присоединившись к гвар-дей-цам или людям Кендалла.
        Джарт и Рейк, оставив Сэнди на попечение Ралины, засели в кабинете и принимали донесения о положении дел. Вскоре появился Линнер и сразу отправился к Чертёнку.
        - Как она, Ралина? - волшебник склонился над девушкой.
        - Я устроила её получше, - Ралина с тревогой покачала головой. - Она не приходит в себя, хотя большинство синяков и ран зажило. Я боюсь за неё. Что с ней сделали?
        - Если б знал, было бы гораздо проще, - мрачно отозвался Линнер. - Готов спорить на что угодно, её допрашивали не только с помощью умельцев де Брока, Ринал тоже приложил руки… С него бы спросить, но к сожалению это невыполнимо. Всё, что я могу, это справиться с внутренними травмами.
        Он медленно провёл ладонями вдоль тела девушки, прикрыв глаза. На удивление, переломов и сколько-нибудь серьёзных повреждений внутренних органов не было. Линнер нахмурился, чувствуя тревогу: последствия допросов с помощью магии не всегда можно исправить. Он слишком хорошо помнил своё пребывание в тюрьме, но там всё было по-другому. Ринал всего-то приходил к нему раза два, а в остальное время с ним работал палач с подручными - физическая боль обычно способствовала ослаблению духа, а уж потом с помощью маги было гораздо проще узнать нужную информацию.
        В отношении Сэнди судя по всему использовалась и магия, и физическое воздействие. Пальцы волшебника коснулись сломанных рёбер Сэнди, и он что-то тихо зашептал. Несмотря на то, что сращивание костей - дело болезненное, Чертёнок никак не отреагировала на действия Линнера.
        - Иди, Ралина, боюсь, она ещё долго не придёт в себя.
        Волшебник, занимаясь сестрой Тайрен'эни, мрачнел всё больше: душа девушки не отзывалась, складывалось ощущение, что она пребывает гораздо дальше, чем просто во сне или в беспамятстве.
        - Всемогущие боги, Сэнди, как бы я хотел иметь силу, чтобы поставить тебя на ноги!
        - он укутал больную в одеяло, оставил гореть толстую свечу и тихо вышел.
        Наступил вечер, этот долгий утомительный день почти закончился, и все собрались в бывшем кабинете Ринала, подвести итог и обсудить дальнейшие действия.
        - В первую очередь, - Дориан осторожно пошевелился в кресле, стараясь не тревожить раненый бок. - Линнер, насколько плоха Сэнди?
        - Я смогу вылечить тело, - хмуро отозвался волшебник, - это не проблема, но Сэнди истратила слишком много жизненных сил. Ринал что-то сделал, от чего она ушла слишком далеко, и я не в состоянии вернуть её обратно.
        - Тебе нужны помощники, Линнер? - спросил Кендалл.
        - Никто из моих друзей не поможет, Дориан. Они нужнее сейчас тебе, их знаний недостаточно для лечения Чертёнка.
        - Хорошо, - Дориан на мгновение прикрыл глаза. - Повидать-то её хоть можно?
        - Конечно, только давай утром.
        Собеседник Линнера кивнул.
        - Подведём итог. Город практически в наших руках, осталось только изловить тех, кто умудрился ускользнуть сегодня, слава богам, таких немного. Из самых опасных остался де Брок, и первоочередная задача - найти его.
        - Что будем делать с жителями Верхнего? - спросил Джарт.
        - С теми, кто не участвовал в сегодняшних сражениях, ничего, - Кендалл пожал плечами. - Пройтись по домам с каким-нибудь волшебником, умеющим читать мысли, да пусть присягнут в верности, и все дела. Кто откажется, посидит в тюрьме, подумает. Как обстоят дела с Каммером и де Бро-ком? Их кто-нибудь видел?
        - Нет, - буркнул Роан, на его осунувшемся лице было выражение мрачной решимости. - Но их ищут, прочёсывают весь Монтар.
        - У нас есть леди Оливия де Брок, - небрежно обронил Джарт, не глядя на волшебника. - Не так ли, Линнер?
        Все уставились на него.
        - Эта женщина понятия не имеет о делах мужа, - Линнер нахмурился. - Он не посвящал её в тонкости работы, и не стоит её впутывать в наши раз-борки. Вряд ли она знает что-то важное.
        - Она тебе что, нравится? - Дориан прищурился.
        - Дело не в этом, - Линнер засунул руки в карманы и посмотрел в окно. - У меня предчувствие, что если мы попробуем использовать леди де Брок в поимке её мужа, это добром не кончится…
        - Мне надо поговорить с ней, - ответил Кендалл. - Тогда я решу, стоит или не стоит привлекать леди Оливию к нашим делам.
        - Завтра, - тоном, не допускающим возражений, произнесла Ралина. - тебе надо отдохнуть, Дориан, потому что если тебе плевать на своё здо-ро-вье, то нам - нет! От тебя теперь слишком многое зависит, так что, будь лю-безен, марш спать!
        Джарт не сумел сдержать смешок, остальные тоже заулыбались.
        - Слушаюсь, миледи, - Кендалл поднялся.
        Девушка смутилась и покраснела, Рейк довольно прокомментировал:
        - Детка, ты вполне способна в отсутствие Альмарис присмотреть за Дорианом!
        На мгновение в комнате воцарилась тишина, мысли невольно обратились к Тайрен'эни, потом все разошлись по комнатам, отдыхать после трудного дня. Кендалл, заняв одну из гостиных на втором этаже, невольно задавался вопросом, где же была комната Альмарис. Он не мог отделаться от навязчивого ощущения, что здесь бродит её призрак. В течение дня ему некогда было думать о принцессе, теперь, оставшись один, он с новой силой почувствовал тоску и одиночество: не давал покоя вопрос, почему же Рили не попрощалась. Даже записки не оставила. Что с ней сделал Ринал?..
        Дориан не хотел думать о том, что происходило в этом особняке после возвращения девушки, хотя прекрасно знал. Только попытавшись представить, что Ринал просто обнимает её, бывший мятежник испытывал такую жгучую ненависть, что почти задыхался, хотелось всадить меч по самую рукоятку в грудь первому министру. Странно, всё то время, пока Ринал гонял Кендалла по тюрьмам, пытаясь выбить отречение, Дориан относился к нему более спокойно, где-то даже снисходительно. Как только между ними встала Альмарис, всё резко изменилось. Теперь Ринал оказался не только узурпатором, но и соперником.
        - Но ведь она выбрала меня, - пробормотал Дориан, осторожно вытянувшись в кресле у камина - ему не спалось, отчасти из-за ноющей раны, отчасти из-за беспокойных мыслей. - И он вынудил её вернуться, она ради нас всех пошла на это!.. - только почему-то слова не приносили успокоения, как раньше.
        Ещё немного посидев, Кендалл перебрался всё-таки в кровать, забывшись тревожным, чутким сном.
        Оливия не спала всю ночь - к крикам и звону мечей прибавлялось беспокойство за своё очень неопределённое будущее. Кроме того, женщина схо-дила с ума от неизвестности, что с мужем.
        - Всемогущие боги, я даже не знаю, что лучше, чтобы он никогда не появлялся здесь, тогда хоть жив останется, или пусть уж объявится хоть где-ни-будь!
        Утро принесло ясное, чистое небо и стук колёс у крыльца. Оливия, наскоро причесавшись, спустилась вниз, пытаясь унять нервную дрожь в коле-нях. Дверь открылась, и первым вошёл высокий мужчина с немного осунув-шимся лицом и усталым взглядом. Оливия догадалась, кто он, и присела в ре-верансе.
        - Милорд.
        За Кендаллом зашли остальные: Линнер, Рейк, и Джарт. Роан и Ралина остались в особняке, присматривать за Сэнди и принимать посетителей.
        - Пройдёмте в гостиную, господа, - не показывая, что нервничает, Лив провела гостей в комнату.
        Они расположилась на диване, хозяйка дома села в кресло.
        - Миледи, я бы хотел узнать, вы согласны помогать нам? - спросил Дориан, в его тоне девушка не услышала ни ненависти, ни злости - и сдержала вздох облегчения.
        - Кроме того, что у меня нет выбора, - Оливия пожала плечами, - я больше не вижу причин, по которым стоило бы отказаться от вашего предложения. И потом, я не знаю, чем могу помочь. Я уже говорила господину волшебнику, Эмори никогда не посвящал меня в свои дела.
        - Вы не знаете, где ваш муж мог хранить важные бумаги? - задал Кендалл следующий вопрос.
        Оливия, нахмурившись, задумалась.
        - Не у себя в кабинете, я не видела там ничего, похожего на полки или шкаф для документов.
        - Ладно, - Дориан встал и прошёлся по гостиной, не обращая внимания на боль в раненом боку. - Миледи, может, вы случайно что-то слышали или видели? Постарайтесь вспомнить, пожалуйста, это очень важно для нас.
        Лив наморщила лоб, добросовестно пытаясь сосредоточиться и дать хоть какую-нибудь информацию. Она не считала, что молчание принесёт ей выгоду кроме переселения из родного дома в менее уютную тюремную камеру, да и не так уж Оливия привязана к мужу, чтобы за-щищать его. По крайней мере, Эмори позаботился о себе, но не о жене, мель-кнула у женщины желчная мысль.
        - Я могу ошибаться, но… кажется, дня за два до… до всех событий к Эмори заходил какой-то человек… - Оливия запнулась, вспоминая. - Кажется, муж называл его Ка… Каммер, да. Точно, Каммер. Я ещё подивилась, что Эмори принимает у себя простых людей из Нижнего, с его-то чопорностью, - Лив невесело усмехнулась.
        - Каммер?! - Линнер вскочил. - Дориан, могу спорить на что угодно, документы где-то у него в доме! Кто же станет искать бумаги тайной полиции в Нижнем?
        Кендалл задумчиво улыбнулся, потом повернулся к Оливии.
        - Миледи, благодарю вас. Я пока не буду снимать охрану вокруг вашего дома - на всякий случай, для вашей же безопасности, а чтобы не было скучно, с вами побудет Ралина, она приедет чуть позже. Если произойдёт что-то необычное, надеюсь, вы дадите знать. Всего хорошего, леди.
        Проводив гостей, Лив вернулась в гостиную и вздохнула: её будущее по-прежнему представлялось туманным и неясным.
        Эллинора ради экономии времени до Нимелии добралась через портал, а дальше, в Сэйлинк, уже своим ходом. Она почти не останавливалась на ночлег, только перед самым рассветом, чтобы дать отдых коню. В порту ей то-же повезло, она сразу нашла корабль, отправлявшийся в Шулис. Когда судно с необычной пассажиркой вышло в море, всю дорогу дул сильный попутный ветер.
        К удивлению друзей между Оливией и Ралиной установились тёплые дружеские отношения, несмотря на разницу в положении и возрасте - Лив была старше. Они коротали время в беседах и прогулках в скверике, расположенном неподалёку от дома, Ралина, слушая Оливию, всё больше проника-лась симпатией к молодой женщине, особенно, когда узнала историю знаком-ства с Эмори де Броком.
        - Ринала тогда ещё не было в Келарии, а мне едва исполнилось восемнадцать лет, я была восторженной романтической девочкой, - Лив грустно улыбнулась. - Папа привёз меня в столицу, и там, на одном из приёмов во дворце я и увидела Эмори. Ну и… влюбилась в него без памяти… До сих пор теряюсь в догадках, что его привлекло во мне, он был полной моей противоположнос-тью, но тем не менее, через несколько месяцев мы поженились, - Оливия на мгновение замолчала и посмотрела в окно. - Не могу пожаловаться, он хоро-шо ко мне относился, не обижал, не изменял за моей спиной, как это часто водится в аристократических кругах. Не знаю, может, он по-своему и любил меня, - она пожала плечами. - Потом появился Ринал, и предложил мужу переехать в Монтар и стать начальником тайной полиции. И Эмори из-менился. Он стал… жёстче, более замкнутый, отстранённый. Он почти не ра-згова-ри-вал со мной, у него постоянно были какие-то дела, - Оливия прику-си-ла губу. - От того человека, которого я когда-то любила, ничего не оста-лось кроме внешности. Такая вот простая грустная история, - Лив нат-я-нуто улыбнулась.
        - У тебя всё будет хорошо, - Ралина коснулась руки молодой женщины. - Вот увидишь, Оливия, ты снова станешь счастливой!
        Через несколько дней Джарт принёс новость - нашли сейф с бумагами тайной полиции, в подвале дома Каммера. Линнер третий день бился над его открытием, на ящике стоял сложный магический замок, весьма возможно, снабжённый ловушкой. Сэнди не становилось ни лучше, ни хуже, она только и могла, что дышать, и принимать пищу с помощью Линнера. Волшебник похудел, осунулся, черты лица заострились от непомерной усталости, но он упорно не желал поручить дело открытия сейфа другим.
        - Чем скорее мы поймаем де Брока, тем быстрее Дориан отправится в столицу, - говорил волшебник. - Нельзя допустить, чтобы до Уркана докатились слухи о случившемся в Монтаре. Мои люди сделали так, что де Брок не смо-жет выйти за пределы городских стен, но от случайностей никто не застра-хо-ван.
        На четвёртый день к вечеру Линнер сумел понять, что замок можно открыть с помощью ключа, но необычного, а магического. Де Брок подвесил открывающее заклинание на какую-то вещь, и совершенно неожиданно у Линнера мелькнула догадка, что за вещь это может быть. Которая все-гда на виду, в досягаемости, и в то же время очень незаметная, не бросаю-щаяся в глаза. Несмотря на поздний час, Линнер поспешил к Оливии.
        - Миледи, простите за визит, - волшебник присел на стул в гос-тиной. - У меня к вам вопрос. Вы не припомните, ваше обручальное кольцо не пропадало? Вы его никогда не снимали?
        - Нет, - Лив немного удивлённо покачала головой, плотнее запахнув полы халата.
        - Точно? Это очень важно, - Линнер настойчиво заглянул ей в глаза.
        - Ну… - молодая женщина наморщила в задумчивости лоб. - Один раз Эмори попросил отдать ему моё кольцо, оно было великовато, и он отнёс его ювелиру, чтобы тот уменьшил его. Всё, это единственный случай, когда я снимала кольцо.
        Лицо Линнера осветила довольная, хотя и усталая улыбка.
        - Миледи, не будете ли вы так любезны приехать завтра в Нижний? Я пришлю за вами экипаж.
        - Хорошо, - Лив была сбита с толку этим странным визитом, но решила не возражать волшебнику.
        Вернувшись в бывший особняк первого министра, где теперь расположились друзья, Линнер объявил радостную новость, что нашёл ключ к сейфу.
        - Де Брок подвесил открывающее заклинание на обручальное кольцо жены, понадеявшись, что никто не догадается, где искать ключик. У него са-мого, по-видимому, имелся ещё какой-то способ открывать сейф, но меня он сейчас не интересует. Я попросил леди Оливию завтра приехать в Нижний, и мы наконец доберёмся до бумаг де Брока.
        - Замечательно, - Кендалл улыбнулся и хлопнул друга по плечу. - Ты заслуживаешь нескольких дней отдыха, Линнер, на тебе уже лица нет от усталос-ти.

…Оливия проснулась среди ночи от чёткого ощущения, что в спальне кто-то есть. Она резко села на кровати, сердце подпрыгнуло в груди, как мячик.
        - Эмори?..
        - Тише, Оливия! - де Брок зажал ей рот ладонью. - Ты знаешь планы Кендалла?
        - Я же твоя жена, Эмори, и нахожусь под домашним арестом, - Лив горько усмехнулась. - Мне никто ничего не говорит. Эмори, пожалуйста, уходи из Монтара! Тебя поймают! - неожиданно в ней всколыхнулись прежние чувства к мужу, и проснулся страх за него.
        - Не говори ерунды, Оливия, - резким шёпотом одёрнул её Эмори - он никогда не называл жену уменьшительным именем. - Я не могу оставить город, лорд Ринал надеется на меня! Мне нужно твоё обручальное кольцо, - он рез-ко сменил тему.
        Оливия вздрогнула. Что же такое с её кольцом, что оно вдруг стало нужно сразу всем?
        - Зачем?
        - Просто нужно и всё. Отдай его.
        - Ну уж, Эмори, - Оливия выпрямилась на кровати. - У меня ничего не осталось от тебя, даже ребёнка! Кольцо - единственное напоминание, что я ког-да-то любила тебя, и оно останется со мной!
        - Не будь дурой, Оливия! - раздражённо перебил её де Брок. - Это просто золотая безделушка, отдай кольцо!
        - Нет, - она сжала кулаки. - Если хочешь уйти живым, Эмори, ты меня очень обяжешь, если исчезнешь сейчас. Под окнами стоят люди лорда Кендалла, и стоит мне закричать, как здесь будет полно стражи. Уходи, пожалуйста, я не хочу, чтобы тебя казнили.
        Де Брок, ничего не ответив, тихо растворился в тёмном углу спальни - магия, сразу поняла Оливия.
        - Всемогущие боги, пусть он держится подальше от Нижнего! - прошептала Оливия, сдерживая слёзы.
        Она разрывалась между желанием скрыть посещение мужем её дома, и всё рассказать завтра Линнеру, предупредить его о возможном нападении. Но в последнем случае де Брока наверняка поймают… Лив тряхнула головой и поспешила лечь, решив оставить размышления на утро.
        С утра зарядил противный мелкий дождик, и Оливия дрожала под тёплым плащом. Пока она ехала в Нижний, сидя в одиночестве в экипаже, мо-ло-дая женщина продолжала мучительно раздумывать над тем, говорить или не говорить Линнеру об Эмори. Волшебник и остальные уже были на месте, Линнер стоял перед крыльцом дома Каммера, сосредоточенно нахмурив-шись.
        - Миледи, отдайте кольцо Джарту, он передаст его мне. Вам лучше не приближаться, здесь может быть опасно.
        - Я бы хотела кое-что рассказать вам, господин Линнер, - неуверенно начала Оливия, но волшебник перебил её.
        - Потом, миледи, потом. Я сейчас слишком занят.
        Поёжившись от сырости, молодая женщина стянула с пальца узкий золотой обруч и протянула Джарту, бросив рассеянный взгляд по сторонам. Ле-нмор сделал несколько шагов к Линнеру, и тут неожиданно события стали развиваться со стремительной быстротой.
        - Эмори, нет!!! - Оливия, заметив в подворотне знакомую фигуру, рванулась к Джарту, намереваясь заслонить его - она в тот момент не задумывалась, что её саму могут убить, она свято верила в то, что де Брок не станет стрелять в собственную жену, - но Ралина опередила её, тенью скользнув вперёд.
        Ралина не знала, что заставило оглянуться и увидеть начальника тай-ной полиции с взведённым арбалетом в руках на другой стороне улицы. Как и Оли-вия, девушка не думала о собственных действиях, она знала одно - Джарт должен жить. Какие-то бумаги, пусть даже и ценные, не стоят того, чтобы кто-то платил за них жизнью. На какое-то страшное мгновение все застыли, двигалась только короткая толстая арбалетная стрела, завершив-шая полёт в груди Ралины. Девушка с тихим, удивлённым вздохом опу-сти-лась на руки Джарта, и все сразу очнулись. Бледный от ярости и отча-яния Дориан резким голосом приказал своим людям немедленно оцепить квартал.
        - Я лично арестую каждого за измену, если де Брок уйдёт и на этот раз!
        Оливия находилась в состоянии шока, единственная мысль вертелась у неё в голове: "Это из-за меня Ралина погибла. Надо было сразу рассказать, что Эмори приходил ко мне, тогда бы они подготовились…" Линнер, склонившийся над Ралиной, сразу понял, жить девушке осталось считанные ми-нуты.
        - Джарт… - она вцепилась в рукав Ленмора холодеющими пальцами. - Джарт, Оливия… она хорошая, не надо обижать её… Она ни в чём не виновата… - фиалковые глаза умоляюще посмотрела на него. - Обещай мне…
        - Ралина, девочка моя, - Джарт убрал с её лица светлый локон. - Как же так, милая, почему ты уходишь?..
        Тихие, как дуновение ветра, слова:
        - Потому что ты… нужен Дориану… нужен Альмарис… ты нужен матери… ты нужен Нимелии, своей стране, Джарт… - исчерпав в этой фразе последние силы, она неслышно выдохнула. - Я люблю тебя, родной мой…
        Ралина умерла тихо. Джарт нежно погладил золотистые волосы, чувствуя, как отчаяние причиняет почти физическую боль, как вместе с Ралиной ушла какая-то часть его. Сжав руки в кулаки, он вдруг закричал:
        - !!!
        Все вздрогнули, Линнер обернулся, услышав неясный шум: Оливия лежала на тротуаре в глубоком обмороке. Волшебник сделал так, чтобы она как можно дольше оставалась в милосердном забытьи - для её же собственного спокойствия. Вернулись люди Кендалла, с желанной добычей. Де Брок выг-лядел далеко не лучшим образом, он сопротивлялся до последнего, пока его не связали.
        - Отлично, - Дориан смерил пленника холодным злым взглядом. - Я никому не прощаю убийства друзей. Кроме того, ты ответишь и за Сэнди. Пусть к её допросам ты имеешь мало отношения, но поймал её именно ты со своими людьми. И вообще, у меня к тебе длинный счёт за замученных и убитых друзей.
        - Месть не красит вас, милорд, - Эмори криво усмехнулся разбитыми губами.
        - Я не собираюсь убивать тебя без суда, - Кендалл тоже улыбнулся, но от его улыбки у друзей мурашки пробежали по спине. - Линнер, вскрытие сейфа отменяется, поедешь со мной в тюрьму. Рейк, отвези Джарта и… Ралину в особняк.
        - А куда миледи? - негромко спросил волшебник.
        Де Брок с некоторым беспокойством покосился на бесчувственную жену.
        - К ней домой, разумеется. И… можешь снять охрану, она больше не нужна.
        Молодую женщину, так и не пришедшую в себя, повезли в экипаже домой, а Рейк отправился в штаб вместе с угрюмым, оцепеневшим Джартом и телом Ралины. Кендалл с Линнером сопровождали ценного пленника, за всю дорогу не обмолвившись с ним ни словом. Только в тюрьме, в той камере, в которой когда-то провёл не самые лучшие дни Линнер, Дориан обратился к де Броку:
        - Завтра утром будет суд, милорд, и можете быть уверены, вас ждёт смертный приговор. Всего хорошего.
        Эмори в ответ только скривился в презрительной усмешке.
        Выйдя из тюрьмы, Линнер сказал:
        - Я заеду к леди де Брок, скажу, что её муж арестован, и заодно проверю, как она.
        - Только не сильно задерживайся, - хмуро кивнул Кендалл. - Джарту сейчас очень плохо, и не забывай о Сэнди.
        Едва волшебник переступил порог гостиной, где на диване лежала Оливия, над которой хлопотала охающая горничная, как женщина пришла в себя.
        - Миледи, завтра над вашим мужем состоится суд, - ровным голосом сообщил Линнер.
        - А Р-Ралина? - заикаясь, спросила она.
        - Она умерла.
        Оливия всхлипнула, закрыв лицо руками.
        - О, боги, это я виновата! Надо было вам сразу сказать, что Эмори приходил ко мне!
        - Успокойтесь, леди, вас никто не винит, - Линнер попытался унять слёзы, но у него ничего не получилось.
        Измученные за эти дни нервы Оливии сдали окончательно, и у неё началась истерика. Волшебник не стал ничего предпринимать, чтобы успокоить Лив, посчитав, что будет лучше, если она выплеснет накопившееся напря-же-ние. Часа через полтора рыдания перешли в судорожные вздохи, а потом Оливия и вовсе затихла.
        - Послушайте меня, - Линнер отстранил заплаканное личико от своей груди. - Вам сейчас лучше всего подняться к себе и поспать.
        - Что со мной будет? - безжизненным голосом спросила Оливия.
        - Вы вольны жить так, как вам хочется, миледи, вы свободны.
        Она подняла на него потухшие, тёмные глаза.
        - Я хочу прийти завтра на суд.
        - Миледи, может, не стоит?
        - Я хочу закрыть за прошлым дверь, - тихо ответила Лив.
        - Как вам будет угодно, - волшебник вздохнул и поднялся. - А теперь вам лучше пойти и отдохнуть.
        Покинув пустой и тихий дом, Линнер никак не мог забыть застывшую фигурку в простом сером платье, устало проклиная все войны и восстания. Ну в чем была виновата эта женщина? Разве только в том, что вышла замуж не за того человека…
        А в особняке Линнера ждала Сэнди, Джарт, Дориан и остальные, и каждому надо помочь, где словом, а где магией, кроме того, накопилось много донесений от волшебников, находившихся в составе патрулей, и их надо просмотреть. К концу дня он совершенно вымотался, уединив-шись наконец в своей комнате. Похороны отложили на два дня из-за де Брока - все хотели поскорее покончить с этим неприятным делом.
        - Милостивые боги, как же я устал… - пробормотал Линнер, откинувшись на спинку кресла. - Дориану скоро уезжать, а за порядком в Монтаре надо следить, и Каммера поймать всё-таки было бы неплохо…
        Раздался осторожный стук в дверь. Волшебник скрипнул зубами с досады.
        - Кто там? - он постарался придать голосу бодрость.
        - Я ищу Линнера, - в комнату вошла молодая женщина в простом белом плаще и таком же платье.
        Волшебник сделал над собой усилие и встал навстречу гостье.
        - Это я, миледи.
        Женщина склонила голову.
        - Леди Эллинора, из Херим Амира, приятно познакомиться.
        Линнер с интересом смотрел на неё: красивое лицо в обрамлении каштановых локонов хранило бесстрастное выражение, но усталость прочертила на нём морщины, и пальцы женщины судорожно стиснули полы плаща, а в самой глубине серых глаз таилась тоска, отчаяние и тревога.
        - Садитесь, миледи, - Линнер поспешно подвинул ей кресло. - Вам надо отдохнуть с дороги, вы проделали долгий путь.
        - Благодарю, но сначала я хочу увидеть дочь, - негромко ответила Неумирающая.
        - Лучше завтра утром, миледи, сейчас уже поздно. Чтобы помочь Чертёнку, надо набраться сил.
        Эллинора посмотрела на круги под глазами Линнера и ощутила укол совести: не все могут подолгу обходиться без отдыха, как она.
        - Простите, - женщина улыбнулась. - Я не приняла во внимание, что вы в последнее время много работали. Просто… просто я волнуюсь за Сэнди.
        - Я провожу вас в комнату, и позвоню горничной, - Линнер взял подсвечник и подошёл к двери.
        Волшебник не спросил, как Эллинора сумела незамеченной прийти сюда - у жительниц Херим Амира свои секреты.
        Появление за завтраком Неумирающей приятно удивило и обрадовало всех, вселив надежду на выздоровление Сэнди.
        - Линнер, ты с леди Эллинорой остаёшься с Чертёнком, - сказал Дориан после завтрака. - Вдвоём вы быстрее справитесь, а Сэнди нужна нам всем, вол-шебников пока мало, тем более сильных.
        - Дориан, у меня личные счёты с де Броком. Я буду присутствовать на суде и на том, что последует за ним, - голубые глаза Линнера встретились с карими Кендалла, и последний, поколебавшись, кивнул.
        - Хорошо, друг мой, не буду отговаривать. Пошли.
        Кендалл решил устроить открытый суд, и поскольку в Монтаре отдельного помещения для этого не было, всё происходило на площади перед тюрьмой, где собственно проводились и казни. Большинство людей пришли из Ни-жнего, как заметили друзья, жители Верхнего по-прежнему осторожничали и предпочитали наблюдать за событиями из окон особняков. С Сэнди остался Роан, остальные же собра-лись перед деревянным помостом, на котором стоял стул с высокой спинкой. Вывели арестованного и поставили лицом к толпе, следом на помост поднялся Дориан и сел - рана ещё давала о себе знать. Эмори, об-водя толпу взглядом, натыкался только на сумрачные лица, сжатые губы, и злорадные усмешки.
        - Поскольку я являюсь единственным лицом, имеющим право вершить суд, с вашего позволения, начну, - Дориан помолчал. - Перечислять прес-тупления этого человека, известного как Эмори де Брок, не имеет смысла, это займёт слишком много времени. Его жестокость тоже всем хорошо из-ве-с-тна, и зачастую это была неоправданная жестокость. Кроме того, он убил Ра-лину, - тише добавил Кендалл, - милую, хорошую девушку, которая не сде-ла-ла ему ничего плохого. Можете думать, что я мщу за друзей, всех тех, кто нашёл смерть за стенами тюрьмы или здесь же, на площади, я не буду отри-цать. По моему мнению, Эмори де Брок за-служивает смертной казни. Если есть кто-то, могущий выступить в защиту этого человека, я готов выслушать. Если кто-то хочет добавить к обвинению, я тоже выслушаю его.
        Некоторое время на площади царила тишина. Защищать бывшего начальника тайной полиции никто не захотел. Джарт, Рейк, Линнер по очереди выходили вперёд и негромко подтвер-ждали приговор Кендалла, а народ одобрительным гулом выразил согласие с решением Дориана. Оливия стояла неподвижно чуть в стороне от основной толпы, чёрное шёлковое платье и вуаль подчёркивали болезненную блед-ность лица и рук. Она даже не предприняла попытки выступить в защиту мужа, знала - бесполезно. Да и что она могла сказать? Какое дело всей этой толпе до того, каким он был мужем для неё? Губы молодой женщины беззвучно шевелились: "Я зна-ла, что так будет, я знала, что его казнят…" Джарт только один раз взглянул на Оливию, но в его взгляде было столько едкой горечи, что Лив вздрогнула, поёжившись. Слово снова взял Кендалл.
        - Эмори де Брок, ты приговариваешься к смертной казни через отсечение головы, приговор будет приведён в исполнение завтра в двенадцать часов дня. Приговор окончательный.
        Кендалл молча развернулся и покинул площадь, знаком приказав, чтобы де Брока увели обратно в тюрьму. Друзья последовали за ним в особняк на набережной. Настроение у всех было мрачное, никому не хотелось думать о ещё одной скорбной процедуре. Кендалл направился на второй этаж, Ленмор поднимался за ним.
        - Дориан, - тот вздрогнул и обернулся на пороге гостиной, наткнувшись на горящий взгляд Джарта. - Де Брок может сказать, где скрывается Каммер и оставшиеся люди. Мы избавимся от множества хлопот, если хорошенько поспрашиваем милейшего Эмори.
        Кендалл несколько мгновений пристально смотрел на друга, потом медленно улыбнулся.
        - Хорошая идея, Джарт. Я подумаю над твоим предложением.
        Линнер повёл Неумирающую к дочери. Когда они вошли в спальню девушки, Роан, сидевший на краю постели и державший Сэнди за руку, встре-пенулся и поднял голову.
        - Иди, Роан, - волшебник сочувственно посмотрел на парня. - Тебе надо отдохнуть, пока мы с миледи осмотрим Сэнди.
        Потерянно кивнув, Роан поднялся и вышел из комнаты, не говоря ни слова. Неумирающая неотрывно глядела на заострившиеся черты лица дочери - только тихое, еле слышное дыхание говорило о том, что девушка жива. Эллинора почувствовала, что так долго и тщательно возводимый барьер бес-страстности вот-вот грозит рухнуть, и вся любовь и нежность, которые жен-щина прятала столько лет, накроют огромной волной. Неумирающая осто-рожно коснулась щеки дочери, и заметила, что её пальцы дрожат - кожа Сэн-ди была ещё прохладной, но уже не такой сухой и безжизненной.
        - Спасибо, Линнер, - она посмотрела на волшебника. - Только благодаря вашей поддержке Чертёнок ещё жива.
        Линнер немного смущённо улыбнулся - ему была приятна похвала Неумирающей, в присутствии которой, несмотря на все знания и опыт, он ощущал себя неуверенно и робел перед этой хрупкой женщиной, как уче-ник перед мастером.
        - Вы можете пока спуститься к друзьям, - Эллинора положила руку на лоб дочери. - Я позову, когда вы понадобитесь.
        Ралину похоронили тихо. Глядя на замкнутые лица Джарта, Роана, Лин-нера, Рейка, Кендалл подумал, что де Броку достанется сегодня ночью - и за Ралину, и за Сэнди. И Дориан не собирался осуждать друзей.
        По возвращении их ждала радостная весть: Сэнди стало лучше.
        - Тётя, ты творишь чудеса! - Джарт обнял женщину.
        - Дорогой мой, она же моя дочь, - немного устало улыбнулась Эллинора. - И я просто хочу, чтобы она жила. К концу недели Чертёнок придёт в себя, это я вам обещаю.
        - Хоть одна хорошая новость, - Рейк с уважением склонил голову. - Спасибо, миледи.
        - Линнер, проводи госпожу Неумирающую в спальню, пусть она отдохнёт, - сказал Кендалл. - Нам предстоит ещё одна поездка сегодня вечером.
        Утром на площади толпилось не меньше народа, чем вчера, а может, даже и больше. Люди с нетерпением ждали, когда же выведут осуж-дённого. Оливия, проснувшись, сначала не хотела идти, но тишина пустого дома сводила с ума, женщина то и дело ожидала услышать спокойный хо-лод-ный голос мужа и пугалась этого ожидания.
        - Как только я собственными глазами увижу его смерть, я пойму, что прошлое закончилось, - пробормотала Оливия, набросив на плечи тёплый чёрный плащ - её бил озноб, несмотря на солнце на улице.
        Она остановилась на краю площади, не имея ни малейшего желания подходить ближе - помост и так возвышался над землёй. Из ворот тюрьмы вышли Кендалл, Джарт и Линнер, за ними двое стражников вели Эмори де Брока. Увидев, в каком состоянии муж, Оливия су-дорожно вздохнула.
        - Они его допрашивали, всемогущие боги! - прошептала женщина. - Они его допрашивали!
        Де Брока заставили опуститься на колени, Кендалл вытащил меч и встал перед ним.
        - Ты сделал много зла, Эмори де Брок, - помолчав, он добавил. - Я прощаю тебе всё, что ты совершил, да пребудет твоя душа в мире.
        Дориан медленно поднял клинок, его губы сжались в жёсткую линию. Оливия зажала рот руками, загоняя рвущийся крик обратно. "Я же любила его! Как я буду дальше жить одна?.." Линнер скользил взглядом по радостно-возбуждённым лицам людей, пока не наткнулся на перекошенный отчаянием бледный овал. "Сожри меня тиррел, а она-то что здесь делает?!" Клинок со свистом опустился, Оливия в ужасе смотрела на красные брызги, не в силах закрыть глаза. "Отвернись!!" - кричал рассудок, но женщина застыла, глядя в одну точку, перед её взором стояло обезглавленное тело мужа. Народ, удовлетворённо обсуждая увиденное, расходился, на неё никто не обращал вни-мания, а она всё стояла в каком-то страшном оцепенении. Линнер поспешил к Оливии, ругаясь про себя - уж казнь ей видеть необязательно! - и с досадой думая, что теперь делать с молодой вдовой.
        - Ты куда? - крикнул ему вдогонку Кендалл, но волшебник только отмахнулся.
        - Давайте, я отвезу вас домой, миледи, - Линнер дотронулся до плеча молодой женщины.
        - Что? - Оливия отрешённо глянула на него.
        - Вам надо домой, леди, - повторил её собеседник, с некоторой тревогой всматриваясь в расширенные зрачки женщины.
        - Домой?.. - она наконец вышла из столбняка, со страхом вцепившись в рукав волшебника. - Нет, пожалуйста, куда угодно, только не домой! Там… там так тихо, и пусто, я боюсь там оставаться! Прошу вас, не отправляйте меня домой!..
        В её голосе послышались истеричные нотки. Линнер несколько растерялся, потом у него появилась идея, куда пристроить Оливию.
        - Идёмте, миледи.
        От тюрьмы до набережной они добрались пешком - волшебник подумал, что прогулка пойдёт молодой женщине на пользу.
        Лив с некоторой опаской переступила порог особняка, настороженно оглядываясь по сторонам.
        - Подождите здесь, - Линнер усадил гостью на диван в гостиной первого этажа. - Я сейчас вернусь.
        Он нашёл Дориана и остальных в кабинете, всех, кроме Эллиноры - она была у дочери.
        - Линнер, ты как раз вовремя, - Кендалл поднял голову от карты столицы. - Мы тут решаем, когда лучше отправиться в Уркан, и кто останется в Монтаре.
        - Возникла небольшая проблема, - волшебник помолчал. - Что делать с Оливией де Брок.
        Дориан удивлённо посмотрел на друга.
        - А что с ней такое случилось?
        - Она сидит внизу и отказывается возвращаться домой.
        - Линнер, какое тебе дело до этой женщины! - хмуро ответил Джарт. - Пусть идёт, куда хочет.
        - Она ни в чём не виновата, Джарт, - мягко ответил волшебник. - Она нуждается в помощи, и я хочу взять её сюда.
        - Что?! - Ленмор вскочил с места. - Ты в своём уме, Линнер? Зачем?!
        - Нам нужна экономка, Джарт, - произнёс Линнер. - За домом надо следить, а у нас нет времени, раньше этим занималась Ралина. Не собираешься же ты, Джарт, заставить свою тётю следить за приготовлением еды на кухне и проверять порядок в комнатах?
        - Нет, - буркнул тот. - Но Линнер, она жена де Брока…
        - Уже вдова, и закрыли эту тему. Чем она тебе будет мешать?
        - Тем, что из-за неё умерла Ралина, - каким-то чужим голосом ответил Джарт, глядя в пол.
        - Милостивые боги, Джарт, что за ерунда! Оливия понятия не имела о замыслах де Брока!
        - Она не сказала, что он приходил к ней.
        - Ты просто ищешь виноватого, Джарт, - Линнер с сочувствием посмотрел на друга. - Остальные имеют что-нибудь против Оливии и её пребывания здесь?
        - Собственно, я скоро покидаю город, так что мне всё равно, - ответил Дориан. - Хотя присутствие в доме женщины существенно облегчит жизнь.
        - Ну, я вообще-то, собираюсь с Дорианом, - Рейк озадаченно почесал затылок. - Пусть живёт, может, хоть есть мы будем вовремя.
        Роан же просто молча пожал плечами.
        - Не ждите от меня любезности к этой женщине! - Джарт развернулся и вышел, хлопнув дверью.
        Кендалл задумчиво посмотрел на волшебника.
        - Линнер, ты с какой-то определённой целью захотел оставить тут леди Оливию?
        - Да нет, просто мне её жалко, - он помолчал. - Но кто знает, иногда жизнь преподносит неожиданные сюрпризы…
        - Джарт не едет с нами в Уркан, он остаётся здесь, - Рейк усмехнулся, покосившись на Линнера.
        Волшебник удивлённо поднял брови.
        - Я не знал.
        - Может, со временем Джарт перестанет быть таким непримиримым, - осторожно сказал Дориан. - Оливия, конечно, не заменит Ралину, но… всё случа-ется.
        - Пойду, скажу ей, - Линнер направился к двери.
        Молодая женщина всё так же сидела на диване, ожидая решения своей судьбы.
        - Всё в порядке, миледи, вы можете остаться здесь.
        Оливия подняла на него потухшие глаза и глухо спросила:
        - В качестве кого?
        Линнер почувствовал себя неловко, когда ответил:
        - Нам некогда следить за домом, миледи, а вы - единственная женщина, способная наблюдать за порядком в особняке, так что…
        - Экономка в штабе мятежников, - Лив с горечью усмехнулась. - Спасибо и на том. Это лучше, чем медленно сходить с ума в доме, наполненном призраками.
        - Идёмте, я покажу ваши комнаты, миледи.
        - Раз уж мне предстоит быть служанкой, зовите просто Оливией. У при-слуги нет титулов.
        Линнер прикусил язык: он представлял, чего стоило ей, знатной даме, аристократке, согласиться выполнять обязанности экономки и горничной у людей, казнивших её мужа.
        ГЛАВА 13
        Рейк дремал в кресле, рядом с постелью Сэнди - была его очередь сидеть с девушкой. Остальные спали без задних ног, уставшие донельзя: сего-д-ня наконец накрыли банду Каммера с ним самим - остатки тех, кто не принял сторону Кендалла изрядно портили жизнь, устраивая стычки на улицах. Операция готовилась неде-лю, на основе информации из вскрытого сейфа и того немногого, что удалось выжать из де Брока на последнем допросе. Загнанный в угол, отряд сопротивлялся отчаянно. Линнеру досталось больше всех, ему пришлось сразу после лечения Сэнди спешить на место горячих собы-тий и активно использовать магию, так что потребовалась помощь Эллиноры для приведения волшебника в более-менее нормальное состояние.
        Ну а венцом этого воистину сумасшед-шего дня стало заявление Неумирающей, что Чертёнок может прийти в себя в любой момент. Первой, видя состояние остальных, вызвалась дежурить в спальне больной Оливия - даже несмотря на возражения Джарта. Поскольку Рейк оставался в штабе за главного, он был вторым, про себя решив никого не будить до утра.
        - В конце концов, они устали гораздо больше меня, - пробормотал он, поудобнее устраиваясь в кресле и не сводя взгляда с порозовевшего личика Сэнди, - мотаясь по Нижнему за этим тирреловым сыном.
        Бежали минуты, стрелка часов переползла на два часа, всё было тихо. Вдруг Рейку почудился какой-то звук, он вздрогнул и открыл глаза: Чертёнок шевельнулась, носик сморщился, и она громко чихнула. Он улыбнулся, глядя на девушку.
        - Привет.
        Она неуверенно улыбнулась в ответ.
        - Привет, Рейк. Я спала?
        - Ты ничего не помнишь?
        Сэнди чуть нахмурилась. Камера, Ринал, Ламирон… Их странный разговор, прежде чем её начала раздирать магия. Девушка огляделась.
        - Судя по всему, первого министра нет в Монтаре? - спросила она. - Иначе я очнулась бы в тюрьме.
        Рейк помолчал.
        - Ты бы не очнулась, милая. Здесь твоя мама, Сэнди. И да, Ринал уехал, вместе с принцессой. Опуская подробности, Монтар наш, де Брока казнили.
        Сэнди прищурилась.
        - Ты чего-то недоговариваешь.
        Он вздохнул. Несмотря ни на что, волшебница не потеряла проницательности.
        - Ралину убили, - тихо ответил Рейк.
        Сэнди вздрогнула, прикусив губу, её глаза подозрительно заблестели.
        - Как Джарт?
        - Плохо ему, - Рейк вздохнул. - Но он держится. Как ты сама, болит что-нибудь?
        Она медленно покачала головой.
        - Мне бы с мамой поговорить, - девушка помолчала. - Раз она здесь…
        - Все сейчас спят, тебе бы тоже не мешало, - Рейк встал и подошёл к кровати. - Ты ещё слишком слабая, даже если чувствуешь себя хорошо.
        Он осторожно убрал рыжий локон с лица волшебницы. Она снова улыбнулась.
        - Возможно ты прав. Только с одним условием, - Сэнди хитро прищурилась. - Ты тоже пойдёшь и ляжешь. У тебя круги под глазами.
        - Слушаюсь, миледи, - Рейк почтительно склонил голову.
        Девушка не выдержала и тихонько рассмеялась.
        - Иди уже, сиделка. Спокойной ночи, Рейк.
        - И тебе снов, малышка, - он развернулся и поспешно вышел из комнаты.
        За последнее время, проведённое у постели Чертёнка, да и раньше, чего уж там, он понял, что Сэнди стала для него гораздо больше, чем друг. И Рейк не хотел, чтобы девушка заметила это чувство в его взгляде.
        Утром Эллинора проснулась раньше всех. Стоял ранний час, и только на кухне хлопотали повара. Поздоровавшись с Оливией, руководившей приготовлением завтрака, Неумирающая собрала на поднос немного еды и поднялась на второй этаж. Тихонько приоткрыв дверь, женщина проскользнула в спальню и приблизилась к кровати. Сэнди, свернувшись клубочком, спала, подложив ладонь под щёку и чуть приоткрыв рот. Поставив поднос на столик, Эллинора придвинула к кровати кресло и села, с нежной улыбкой глядя на дочь.
        Она действительно была похожа на отца, только теперь это уже не причиняло Неумирающей боли. Прошло слишком много времени, и она очень жалела, что когда-то повела себя неразумно, отказав Сэнди в материнской любви и ласке. Осторожно поправив одеяло на плече девушки, Эллинора тихо вздохнула, покачав головой. Что ж, теперь у них будет достаточно времени, чтобы наверстать упущенное - по крайней мере, она надеялась на это. Сэнди пошевелилась, зевнула и открыла глаза.
        - Мама?.. - сонно пробормотала она.
        - Доброе утро, - Эллинора ласково провела по растрёпанным локонам ладонью. - Ты выспалась? Я не разбудила тебя?
        Сэнди покачала головой и села, чувствуя неловкость. Она очень соскучилась, хотелось обнять и уткнуться в плечо, но… никогда между ними не было близких и тёплых отношений. Неожиданно Эллинора пересела на кровать и, словно прочитав мысли девушки, порывисто прижала Сэнди к себе.
        - Я так боялась не успеть, - прошептала Неумирающая. - Боялась, тебя уже не вернуть…
        - Мама… - Сэнди почувствовала растерянность, и глаза вдруг защипало.
        - Прости, что оставила тебя в Ферре одну, - Эллинора чуть отстранила дочь и посмотрела ей в глаза. - Мне надо было остаться с тобой, милая моя. Но я была молодой и глупой, и не готовой к тому, что свалилось на меня за короткое время.
        - Не надо, - пробормотала Сэнди, отвернувшись. - Мама, ты ни в чём не виновата. Всё хорошо, со мной всё в порядке.
        Эллинора чуть грустно улыбнулась.
        - Я понимаю. Слишком поздно я решила стать хорошей матерью… Ладно, Сэнди, отдыхай пока. Как проснутся остальные, думаю, они захотят встретиться с тобой.
        - Замолчи! - перебила её Сэнди, не в силах больше сдерживать слёзы и уткнулась ей в грудь. - Мама, как же я скучала…
        Обняв дочь, Неумирающая почувствовала огромное облегчение, и какое-то время они молчали, просто наслаждаясь близостью друг друга. Наконец Сэнди выпрямилась, вытерла щёки и посмотрела на Эллинору долгим взглядом.
        - Мама, я хочу кое-что тебе сказать. То, что я услышала от Ринала в нашу последнюю с ним встречу. Меня очень беспокоят его слова, я не знаю, что думать. Он сказал, что Рили больше не связана с Артефактом, он не имеет на неё влияния. И что на самом деле она не любит Кендалла.
        Эллинора нахмурилась.
        - Он именно это тебе сказал?
        - Да. И добавил, что Келария ему больше не нужна, когда Альмарис с ним теперь. Мама, мне страшно за неё! - Сэнди прикусила губу. - Рили ведь не может нарушить клятву, да?
        - Не может, - задумчиво ответила Неумирающая, посмотрев в окно. - Не может…
        Она подумала про Райантэа. Его древняя магия могла убрать влияние Артефакта, чтобы помочь Тайрен'эни. Но вот вопрос, в чём? И помог ли камень на самом деле, или только запутал всё ещё больше? Они об этом не узнают, пока не вернётся Альмарис. Эллинора снова посмотрела на дочь.
        - С Рили всё будет в порядке, милая, не беспокойся. Она знает, что делает, я верю в неё. А теперь поспи ещё немного, я оставлю тебе завтрак здесь на всякий случай.
        Сэнди с улыбкой кивнула и снова легла.
        - Спасибо, мама, - тихо сказала она, чувствуя непривычную нежность вместо тоски и отчуждённости, как всегда при общении с матерью.
        Неумирающая коснулась губами щеки Чертёнка.
        - Спи, милая. У нас ещё будет время поговорить.
        - Я еду в Уркан, это окончательно, - отрезала Сэнди.
        - Дорогая моя, ты едва встала на ноги, ещё и недели не прошло! - мягко возразила Эллинора, и с плохо скрываемой тревогой посмотрела на дочь - после того, как девушка пришла в себя, они проговорили много часов, навёрстывая упущенное время. По обоюдному согласию Сэнди и Неумирающая решили не посвящать остальных в свои тревоги относительно Альмарис и Ринала, особенно Кендалла. Он и так последнее время ходил хмурый и мрачный, несмотря на то, что в Монтаре всё успокоилось.
        - Мама, я чувствую себя вполне здоровой, благодаря тебе и Линнеру, и, между прочим, моя помощь в столице вам всем очень понадобится, он ведь ос-та-ётся в Монтаре! - палец Сэнди упёрся в волшебника. - А Неумирающие вое-вать не умеют! - она в упор посмотрела на Эллинору.
        - Она права, - женщина с извиняющейся улыбкой развела руками. - Моя магия не предназначена для военных действий, я не умею убивать. Да и… моя помощь может понадобиться и здесь, - Неумирающая глазами показала на Джарта, отрешённо смотрящего в окно. В последнее время он совсем ушёл в себя, и крайне редко разговаривал даже с друзьями.
        Линнер поймал себя на том, что его обрадовало решение Эллиноры - волшебника слегка обеспокоили собственные чувства.
        - Итак, - Дориан остановил дальнейшую дискуссию. - Со мной в Уркан едут Рейк, Роан, Сэнди, - все кивнули. - Хорошо, значит, Джарт и Линнер остаются в Монтаре, приглядывать за всем. Мы отправляемся… хм… послеза-в-тра утром, и надо дать знать в столицу, чтобы нас ждали.
        - Я сделаю, Дориан, - кивнул Линнер.
        - Прекрасно, тогда у меня больше нет вопросов.
        В кабинет зашла Оливия, негромко сообщив:
        - Обед подан.
        Все покинули комнату, Дориан, проходя мимо женщины, произнёс:
        - Спасибо, Оливия.
        Она молча наклонила голову, закрыла за ним дверь и опустилась на диванчик в углу. Вот уже полторы недели она жила в этом доме, выполняя обя-занности экономки, и в общем-то не могла жаловаться на обращение. Все обитатели были с ней вежливы, учтивы, по возможности дружелюбны, и старались быть искренними, она только и делала, что распоряжалась на кухне, и в её подчинении находились горничные, работавшие в доме. Оливия была довольна нынешней жизнью, настолько, насколько можно. Но стоило подумать о скором отъезде Кендалла, и ей становилось не по себе, даже страшно: остаться одной с Джартом, хуже этого не могло быть ничего. Правда, Линнер тоже никуда не едет, но вряд ли волшебнику есть дело до её страхов.
        - Только бы он перестал смотреть на меня своим пустым взглядом! - пробормотала Оливия, поёжившись. - Милостивые боги, наверняка придётся убираться в его комнате, он ведь совсем не обращает на себя внимания!
        А Джарт действительно настолько ушёл в себя, что мог целый день просидеть у окна или у могилы Ралины, пока его не потревожат. Друзей пугала эта молчаливость, они не знали, что делать.
        - Хоть бы он огрызался, что ли, или ругался, на чём свет стоит, - ворчал с беспокойством Рейк. - Линнер, леди Эллинора, неужели вы ничем не можете ему помочь?
        - Магией Джарта не вылечишь, - вздыхала Неумирающая, с болью глядя на племянника, его состояние напоминало ей себя после смерти отца Сэнди. - если бы он болел физически, а не душевно…
        Их взгляды невольно обращались на фигурку в скромном коричневом платье и белом фартуке, спешившую по каким-нибудь хозяйственным делам.
        - Оливия хорошая девушка, - тихо согласилась Эллинора. - Но Джарт волком на неё смотрит, а она шарахается от него, как от чумного.
        - Завтра мы уезжаем, - задумчиво отозвался Рейк. - Джарту волей-неволей придётся общаться с ней, он же теперь за главного остаётся…
        - Я прослежу за ними обоими, - улыбнулся Линнер.
        День отъезда выдался ясным и солнечным - удивительным для наступающей осени.
        - До свидания, девочка моя, - Эллинора прижала дочь к груди. - Береги себя там, особо не геройствуй.
        - За мной есть, кому присмотреть, мама, - весело ответила Сэнди, прижавшись к Роану.
        - Удачи, Дориан, - Линнер обнял друга. - Я буду время от времени связываться с тобой.
        - Я сообщу, как только всё закончится, - Кендалл повернулся к Джарту. - Оставляю город на тебя, дружище, присмотри тут за порядком.
        - Конечно, Дориан, - он натянуто улыбнулся. - Счастливо доехать.
        Они поднялись на борт корабля, Кендалл отдал приказ поднять якорь. Глядя на проплывающие мимо роскошные особняки, он вспомнил, как ехал сюда вместе с Альмарис. "Рили… где ты сейчас, родная?.." Вспомнилось то недолгое счастливое время, когда Тайрен'эни была вместе с ним, память хранила каждую улыбку, каждый жест принцессы. Дориан стиснул зубы. "Без неё у меня никогда бы не получилось взять Монтар. Она надеется на меня, и не только она одна. Да пошлют мне милостивые боги удачу, столица будет моя, или я не Дориан Кендалл".
        У Линнера вошло в привычку каждый день после обеда гулять с Эллинорой по городу. Волнения стихли, и в Верхнем, и в Нижнем воцарилось спокойствие, вход из одного района в другой был свободный, только ночью патрули по-прежнему обходили улицы. Многое предстояло сделать, и Джарт целыми днями не покидал кабинета, беседуя с многочисленными по-сети-те-ля-ми и решая возникающие проблемы. Линнер помогал ему время от времени, отмечая хорошие способности Джарта к управлению.
        - Конечно, ведь он с Альмарис всегда помогал отцу в делах Ферра, - улыбалась Эллинора. - В Нимелии детей воспитывают в равных условиях всегда, мало ли что может случиться.
        Как Оливия и предполагала, у неё прибавилось работы. Как-то, на третий день отплытия Кендалла, Линнер заглянул на кухню.
        - Оливия, будьте так любезны, отнесите Джарту обед. Мне не нравится, что он ест от силы два раза в день, утром и поздно вечером, перебиваясь в течение дня кусками.
        - А… может, милорд просто спустится в столовую? - Оливия сглотнула при мысли оказаться лицом к лицу с Джартом.
        - У него слишком много дел, - извиняющимся тоном произнёс волшебник. - Не бойтесь, Оливия, он только с виду такой грозный.
        - Я и не боюсь, - женщина сжала губы. - Сейчас поднимусь.
        В маленькой гостиной перед кабинетом сидели несколько человек, дожидаясь своей очереди. Оливия постучалась и вошла, стараясь не смотреть в сторону Джарта.
        - Ваш обед, милорд, - ровным голосом произнесла она, остановившись посередине комнаты.
        - Поставь на стол, - не поднимая головы, буркнул он, продолжая что-то писать. - И скажи, чтобы заходил следующий.
        Весь стол был завален бумагами, Оливия отодвинула часть из них в сторону, подумав, что хорошо бы тут убраться. И с некоторым колебанием решила прийти вечером, когда все лягут спать.
        Часов в одиннадцать она на цыпочках поднялась в кабинет, прислушалась и, приоткрыв дверь, скользнула внутрь. Оливия зажгла свечи на ка-мин-ной полке, задёрнула шторы и приступила к уборке.
        - Милостивые боги, как можно работать в таком бардаке! - фыркнула она, сгребая в охапку документы, - ведь полки есть, чего проще разложить по разделам!
        Оливия уселась на диван, сортировать бумаги. Прошло полчаса, она справилась только с третью всего, лежавшего на столе.
        - Так… торговля… где тут торговля?.. А, вот. Мм… налоги. Кажется, я их сюда положила… да, точно. А это что? Э-э… ага, понятно, очередная аноним-ка, - бормотала женщина, разбирая документы.
        Вдруг скрипнула дверь, Оливия вздрогнула и уронила свиток: на пороге стоял Джарт и озадаченно смотрел на неё.
        - Что вы тут делаете? - нахмурился он, переходя на "вы".
        - Убираю ваш стол, милорд, - она поднялась, на её лице застыло решительное выражение.
        - Вас никто не просил этого делать, - он прошёл к своему рабочему месту.
        - Конечно. У вас руки не доходят, а попросить меня - язык отсохнет, - язвительно бросила она, пугаясь собственной смелости.
        Джарт резко поднял голову и посмотрел на неё: тоненькая напряжённая фигурка, пальцы судорожно сжаты, но подбородок упрямо поднят. "Она меня боится, но ни за что этого не покажет", - пришла ему в голову неожидан-ная мысль.
        - Хорошо, можете продолжать, - с раздражением бросил он, садясь за стол. - Только тихо, мне надо работать.
        - Да, милорд, - она слегка наклонила голову и вернулась к своему занятию.
        "Даже будучи служанкой, остаётся аристократкой", - невольно отметил Джарт, бросив быстрый взгляд на склонённую головку с аккуратной причёской и сосре-доточенно нахмуренные брови молодой женщины.
        Оливия остро ощущала присутствие Джарта, хотя и не смотрела на него. "Интересно, он хоть когда-нибудь улыбается? Или это хмурое выражение лица нравится ему больше? . А глаза всё-таки у него красивые…" - рассеянно размышляла она, размещая на полке документы. Молча взяв чистый лист и ножницы, Оливия нарезала полоски бумаги.
        - Могу я попросить перо и чернила, милорд? - негромко спросила она.
        - Зачем? - Джарт, прищурившись, посмотрел на неё.
        - Надписать указатели, - спокойно ответила она.
        - Вот.
        Он пододвинул на край стола письменный прибор, снова углубившись в документы. Оливия присела на стул, взяла перо. Покосившись на длинные, тонкие пальцы, сжимающие перо, Джарт отметил, какой у неё чёткий, красивый почерк. "Она могла бы выполнять обязанности секретаря, - подумалось ему. - У меня действительно такая неразбериха в делах…" Он про-до-лжал машинально читать бумагу, размышляя о плюсах и минусах идеи: соб-с-твенно говоря, минус имелся один-единственный, Оливия - вдова де Брока. "Ладно, в конце концов, не жениться же я на ней собираюсь!"
        - Я хочу, чтобы вы стали моим секретарём, - сказал Джарт, наблюдая за её реакцией.
        Оливия подняла голову, вопросительно изогнув бровь.
        - Милорд?
        - Я хочу, чтобы вы стали моим секретарём, - ровно повторил он.
        - Что конкретно мне надо будет делать?
        - Ничего сложного. Составлять график прихода посетителей, они должны будут записываться у вас, принимать документы, которые приносят на подпись, сортировать бумаги.
        - Вероятно, я буду занята целый день? - уточнила Оливия.
        - Скорее всего.
        - Мне надо будет отлучаться время от времени, у меня имеются и другие обязанности по дому, - предупредила она.
        Джарт пожал плечами.
        - Если это не помешает вам работать, то пожалуйста.
        - Я могу идти, милорд? - она встала.
        - Да, конечно.
        - Спокойной ночи.
        Оставшись один, он вдруг поймал себя на том, что пытается определить, что за запах у духов Оливии.
        - Задери меня тиррел, - Джарт сердито тряхнул головой. - Правильно ли я поступил?.
        Линнер был очень доволен, узнав о новых обязанностях Оливии.
        - Кажется, всё устраивается само собой, - сказал он Эллиноре, когда они шли вдоль набережной.
        Неумирающая только улыбнулась в ответ. Инициатором их совместных прогулок, как ни странно, стала именно Эллинора - по её мнению, Лин-неру требовался отдых и свежий воздух.
        - Вы слишком много работали, вам нужно восстановить силы, - сказала она волшебнику.
        Линнеру нравились эти прогулки, их разговоры, Неумира-ющая была очень интересной собеседницей. Кроме всего прочего, он нако-нец сдался в борьбе с самим собой и признал: Эллинора нравилась ему про-с-то как красивая женщина. И если не смотреть ей в глаза, легко мож-но пред-ставить, что рядом совсем молоденькая девушка лет двадцати, чья улыбка за-ставляла мужчин на улице оборачиваться. Линнер не пи-тал никаких иллюзий на счёт себя и Эллиноры, он прекрасно знал, что у его чувства нет будущего, но волшебник был рад уже простому присутствию рядом Неуми-рающей и возможности видеть её каждый день.
        Шло время, между Оливией и Джартом установились ровные деловые отношения: каждый определил себе чёткие границы и не выходил за них. Молодая вдова удивительным образом успевала заниматься и домом, и по-сетителями, с ней Ленмору действительно стало легче работать, Оливия чётко организовала его работу. Она никогда не жаловалась на усталость или заг-ру-женность - наоборот, работа помогала ей забыть страшные дни восстания. Линнер отметил, что Оливия почти никогда не улыбалась и не смеялась, её лицо хранило замкнутое, отрешённое выражение. А наблюдая за Джартом, волшебник частенько замечал раздражённо поджатые губы последнего - ре-акция на невозмутимость экономки.
        - Хоть бы он пригласил её куда-нибудь, что ли, - вздыхал Линнер, глядя на спешащую наверх Оливию с обедом на подносе. - Пусть даже погулять в парке. Он же целыми днями почти не выходит из особняка…
        Прошло три недели со времени отплытия Кендалла, когда спокойная жизнь особняка была нарушена.
        - Оливия, никого не впускайте, - бросил волшебник на ходу, распахивая дверь в кабинет Джарта.
        Вздрогнув от неожиданности, она кивнула, внутренне напрягшись - интуиция подсказывала, что случилось что-то очень серьёзное. Линнер прикрыл дверь не до конца, и Лив невольно услышала разговор.
        - Джарт, мы с леди Эллинорой едем в Уркан, - голос вол-шебника.
        - Там неприятности? - ровный голос Джарта.
        - Да. И очень серьёзные. У Рейка. Такие, что Сэнди не может ему помочь.
        В кабинете повисло тяжёлое молчание, Оливия нервно покусывала губу, прислушиваясь к происходящему за дверью.
        - Когда вы отправляетесь? - это говорил Джарт, и молодая женщина различила в его голосе оттенок беспокойства и тревоги - впервые за долгое вре-мя он проявлял какие-то эмоции.
        - Завтра утром.
        Оливия сдержала возглас, прижав ладонь к губам. Послышались шаги, и она поспешно придала лицу обычное невозмутимое выражение. Линнер вышел из кабинета, попросив:
        - Оливия, принесите в гостиную воды, будьте так любезны.
        Она молча поднялась, кивнув. В гостиной Лив увидела, как Эллинора нервно меряет шагами комнату, её лицо выражало озабоченность.
        - Мы отплываем на рассвете, Эллинора.
        - Мы? - женщина резко остановилась и повернулась к нему. - Линнер, я не могу…
        - Зато я могу, - прервал её волшебник. - И Рейк, и Сэнди - мои очень близкие друзья, и я не собираюсь отсиживаться в Монтаре, когда им надо помочь. Здесь останется Джарт, он вполне способен сам справиться с делами, да и Оливия ему поможет. Я прав, госпожа?
        Лив вздрогнула, поняв, что он обращается к ней.
        - Д-да… когда вас ждать обратно?
        - Понятия не имею, - Линнер развёл руками.
        Она медленно вернулась за свой стол в небольшой гостиной перед кабинетом. Отъезд волшебника значил, что теперь она останется одна с Джар-том на неопределённо долгое время. Молодая женщина зябко поёжилась, так долго и тщательно возводимый бастион бесстрастия дал трещину. Оливия вдруг почувствовала тоскливое отчаяние. Всемогущие боги, помогите ей пе-режить это время в доме, наедине с человеком, которого преследуют приз-раки прошлого!
        Утро выдалось туманное, у причала покачивалась на волнах небольшая быстроходная шхуна.
        - Удачи, Линнер, - Джарт обнял друга. - До свидания, тётя.
        - До свидания, - Эллинора задержала взгляд на молча стоявшей в сторонке Оливии, и поспешила подняться на борт.
        Молодая женщина провожала глазами быстро отплывающую шхуну, опа-саясь смотреть на Джарта, и остро ощущала его присутствие. "Милостивые боги, пусть в столице всё закончится, и он вернётся к своим! Пожалуйста, я хочу избавиться наконец от этого человека…" Оливия интуитивно догады-валась, что Джарт может быть другим, но она всё время видела его только с одной стороны, и нередко по ночам вздрагивала и просыпалась в холодном поту - ей снилось, что Джарт наконец не выдержал и пришёл разобраться с горничной. Её размышления прервало ощущение чьего-то пристального взгляда.
        - Вы собираетесь стоять тут весь день?
        Она резко подняла голову, вздрогнув от неожиданности: Джарт хмуро разглядывал её, скрестив руки на груди. Оливия молча развернулась и направилась в дом, придерживая юбки. Ленмор нагнал её у порога и вдруг с раз-дражением произнёс:
        - Вы можете носить что-нибудь другое? Или у вас есть только этот кошмарный коричневый балахон?
        Оливия застыла от изумления, потом ровным голосом поинтересовалась:
        - Это приказ, милорд?
        - Да, - отрывисто бросил он и сжал челюсти.
        "Каких тиррелов, не всё ли равно тебе, в чём она ходит? - мысленно выругался он, и сам себе мрачно ответил. - Нет, не всё равно. Мне надоело, что она бродит, как бледное привидение в тусклых тряпках! Если уж она - мой секретарь, то и выглядеть должна соответствующе!" Согласно нак-лонив голову, Оливия прошла в дом.
        - О, боги, она хоть когда-нибудь на что-нибудь реагирует?! - сквозь зубы пробормотал Джарт, глядя в спину женщине, - или у неё вообще нет эмоций?..
        Встав на следующий день, Оливия тщательно осмотрела свой скромный гардероб, лихорадочно размышляя, что же надеть. В конце концов, она выбрала простое тёмно-синее платье, надеясь, что Джарт будет доволен.
        - Дорогая моя, ты хоть раз видела его довольным тобой или твоей работой? - невесело усмехнулась она, глядя на себя в зеркало.
        Спустившись на кухню и взяв поднос с завтраком, она направилась в кабинет, внутренне напрягшись. Джарт, мельком оглядев экономку, буркнул:
        - Спасибо, - и, помолчав, - уже лучше.
        Оливия даже не подозревала, что Ленмор удовлетворённо отметил на её лице промелькнувшее выражение ошеломления и растерянности. "Значит, она всё-таки не живой труп".
        ГЛАВА 14
        Глядя на проплывающую мимо ночную столицу, Альмарис вспомнила, как оказалась тут первый раз. Она ещё не была знакома с Риналом, не знала, что увидит Кендалла. И понятия не имела, что поедет в Херим Серт вовсе не за тем, чтобы вернуть Артефакт на место. Грустная улыбка мелькнула на губах принцессы: сила, что отнял Ринал, постепенно возвращалась, и всё труднее становилось не поддаваться глухому раздражению от присутствия рядом волшебника. Стиснув зубы, она изо всех сил старалась не показать, что с ней происходило, но Ринал чувствовал, что с ней что-то неладно.
        - Тебе не холодно? - словно в ответ на её мысли, он подошёл и остановился за спиной принцессы, положив ладони на плечи Рили.
        - Н-нет, - она постаралась не вздрогнуть. Одна её часть очень хотела прижаться к Риналу, чтобы он обнял, успокоил, что всё будет в порядке. Но другая настойчиво твердила, что надо оттолкнуть и отойти на как можно большее расстояние.
        Волшебник чуть сжал пальцы, и коснулся губами чёрных локонов.
        - Я с тобой, милая, - тихо сказал он. - Я знаю, тебе тяжело сейчас…
        Она зажмурилась и прикусила губу. Огромным усилием воли Альмарис удалось загнать раздражающий голос поглубже, и она повернулась к Риналу с вымученной улыбкой, прислонившись лбом к его груди.
        - Не отпускай меня… - пробормотала она. - Не отпускай, слышишь?.. О, боги, лучше бы сила не возвращалась ко мне…
        - Это невозможно, Рили, - мягко ответил Ринал. - Ты же понимаешь. Это часть тебя, пусть и связанная с Артефактом.
        Девушка стиснула зубы - при упоминании злополучной вещи её снова чуть не скрутил приступ злости и раздражения.
        - Как я… смогу сделать то, что важно для нас, если… - она сглотнула. - Если он вновь будет связан со мной…
        Ринал обнял её и прижал к себе.
        - Я придумаю что-нибудь, любимая. Обязательно придумаю, - волшебник прикрыл глаза, подавив вздох.
        Чем ближе они подплывали к Ганору, тем сильнее Альмарис чувствовала напряжение в их отношениях: сила почти вся вернулась к ней. Всё чаще в голове принцессы всплывали воспоминания того времени, что она провела с Дорианом, и ох-ватывали приступы тоски. Она начинала огрызаться на Ринала, сводя на нет все по-пытки поговорить, а если он пытался приблизиться к девушке, дот-ро-нуться до неё, то получал в ответ резкий окрик или раздражённое руга-те-ль-с-т-во и пожелание убираться подальше от неё. Ринал в такие моменты очень хотел схватить её и хорошенько встряхнуть, напомнить её же собственные слова, что она выбирает его, а не Артефакт и навязанные им чувства. Однако Рили сама должна попытаться решить это противоречие, потому что он видел: иногда в её взгляде мелькали тоска и боль. Но гораздо чаще в зелёных глазах было отрешённое выражение, будто она мыслями где-то далеко.
        За один день до Ганора прин-цес-са, внезапно проснувшись среди ночи, поняла - всё. Её сила снова с ней. И одновременно потянуло к Ламирону, ладони прямо зачесались от желания ощутить шероховатую рукоять. Рили тихо встала, оделась, даже не оглянувшись на спящего Ринала, и подошла к Лами-рону - поскольку на шхуне только одна каюта, волшебнику негде было особо спрятать меч. Она чувствовала себя словно во сне, не совсем понимая, что и зачем делает, ей владела только одна мысль: Ламирон должен быть с ней.
        - Здравствуй, родной, - прошептала она и коснулась серой дымки пальцем, не сомневаясь, что теперь сможет освободить клинок.
        Субстанция опала горсткой пыли, а меч оказался у Альмарис в руках. Тайрен'эни сжала лезвие в ладони и резко провела Ламироном - закапала кровь. Красные капельки мгновенно впитались в серебристый металл, клинок словно растворил кровь хозяйки в себе. На руке девушки остался только тон-кий белый шрам, порез мгновенно затянулся.
        - Рили?.. Что ты делаешь?.. - Ринал проснулся, почувствовав неладное. Увидев в руке Альмарис меч, он внутренне похолодел: неужели опасения принцессы сбылись, и им придётся драться прямо сейчас?
        - Возвращаю мой меч, - она не сводила с него настороженного взгляда, направив остриё клинка на собеседника. - Не пытайся меня остановить!
        Волшебник сел, тоже не отрывая от неё глаз.
        - Зачем он тебе? - мягко спросил он. - Завтра мы приедем в Херим Серт…
        Альмарис понимала, что с ней творится что-то странное: та злость и раздражение, туманившие мысли, не могли принадлежать ей, она же помнила, как совсем недавно готова была до последнего защищать этого человека и свои чувства к нему!.. Зажмурившись, Рили тряхнула головой.
        - Мне надо вернуть Артефакт, и я сделаю это! - почти крикнула она. - Ты не помешаешь мне больше! - Ринал медленно встал с кровати, и Ламирон дрогнул в руке принцессы: волшебник был в одних штанах, и вид крепких мышц вызвал непрошенные воспоминания.
        - Я люблю тебя, Рили, - тихо сказал Ринал. - Положи меч, пожалуйста. Я не хочу драться с тобой. Это Артефакт пытается заставить тебя сделать то, нужно ему.
        - Нет! - она всхлипнула, чувствуя отчаяние. - Ты, ты заставил меня отказаться от всего! Я Дориана люблю, слышишь?!
        Слова принцессы больно задели Ринала, он сжал кулаки и нахмурился.
        - Ты не можешь так говорить, Рили! Это не твои слова! - резко ответил волшебник. - Убери этот дурацкий меч, он мешает тебе увидеть правду!
        Альмарис помотала головой, по щеке скатилась слезинка, обжигая кожу. Ухватившись двумя руками за Ламирон, она отступила, понимая, что Ринал прав. Артефакт почти полностью завладел ею, но какая-то часть упорно не желала сдаваться, и только это удерживало Рили от нападения. "Я не могу убить его, о, боги, не могу!" Ринал шагнул к принцессе, протянув руку.
        - Пожалуйста, Альмарис. Не поддавайся, - огромным усилием воли он не дал злости выплеснуться, хотя очень хотелось вырвать из её рук коварный клинок, прижать девушку к себе и не отпускать, пока они не окажутся на месте, как бы она ни сопротивлялась. - Если ты подойдёшь ко мне, я сделаю так, что тебе станет легче, поверь. Иди сюда, любимая.
        Это слово отозвалось в голове Альмарис вспышкой ярости и боли, она резко вытянула руки с Ламироном так, что кончик упёрся Риналу в грудь.
        - Не подходи, - раздельно ответила она сквозь зубы, стараясь не смотреть ему в глаза. - Не надо, пожалуйста. Для нас обоих будет лучше…
        Ринал вспомнил, как девушка боялась именно такого исхода. Что она не сможет контролировать себя, и наделает глупостей. И её просьбу не допустить подобного. "Прости, милая. Потом ты скажешь мне спасибо". Волшебник неуловимым движением скользнул назад, встряхнув кистью, и к удивлению Рили неожиданно в его руке тоже оказался меч - из тёмного металла, без украшений и гравировки на лезвии. Альмарис вздрогнула: от оружия веяло силой не меньшей, чем в Ламироне. Ринал чуть криво улыбнулся.
        - Не одна ты обладаешь волшебными вещами, Рили. Но я не хочу драться с тобой.
        Не дослушав, Рили атаковала. Немного мешали юбки, но она одной рукой приподняла подол. Ринал отразил удар, лихорадочно пытаясь найти выход из ситуации: он не хотел причинять ей вред, но принцесса дралась серьёзно, в полную силу.
        - Чего ты добиваешься? - он решил пойти с другого конца. - Тебе всё равно надо в Херим Серт, со мной или без меня. Завтра мы там будем!.. - лезвие Ламирона просвистело в опасной близости от его плеча, и волшебник прервался.
        - Я и без тебя смогу забрать Артефакт! - огрызнулась принцесса, особо не вникая в смысл его вопроса.
        Ринал усмехнулся, отбив очередной выпад и вдруг хитрым движением чуть не оставил Альмарис без меча.
        - Вот тут ты не права, милая. Ты не сможешь войти туда, где находится сейчас твой чёртов Артефакт. Именно связь с ним не даст тебе пересечь портал между мирами. Так что я тебе нужен живым, и желательно в сознании.
        Защищаясь, Альмарис отступала назад, пока не упёрлась спиной в стену. Ринал собирался всего лишь обезоружить её, может, без меча она немного придёт в себя, но заметив в зелёных глазах ненависть и злость, он почувствовал глухое раздражение. Резким движением выбив Ламирон из рук принцессы, волшебник ногой отбросил его подальше. Альмарис замерла, волна эмоций постепенно схлынула, оставив растерянность и отчаяние. Она не могла, не могла больше позволить ему дотронуться до себя. Как бы ни хотелось… Кончик меча Ринала коснулся её подбородка, заставив Рили смотреть ему в глаза.
        - Я не отдам тебя никому, - негромко сказал он. - Ты не сможешь уйти, Альмарис. Ты пообещала быть со мной до конца, каким бы он ни был.
        - Я не вещь! - выкрикнула она, чувствуя, что слёзы опять потекли по щекам. - Я сама выбираю, что мне делать!..
        Клинок Ринала спустился по шее Альмарис и чуть натянул тонкий шёлк платья.
        - Ты уже сделала выбор в Монтаре, Рили, - девушка вздрогнула, заметив в серых глазах огонёк, очень ей не понравившийся. - И я ни за что не поверю, что всего за три дня ты так резко поменяла мнение. Я знаю, кто руководит твоими действиями и мыслями, пусть даже ты и думаешь, что я не прав.
        Ринал чуть шевельнул мечом, раздался тихий треск, и платье сползло с плеча Альмарис. Она испуганно вздохнула, вжавшись в стену.
        - Ч-что ты делаешь?.. - страх от непонимания происходящего неожиданно благотворно подействовал на неё, и непонятные, чуждые ей чувства отступили куда-то вглубь, а сердце забилось сильнее, когда взгляд принцессы скользнул по обнажённому телу Ринала.
        - Раздеваю тебя, - спокойно ответил он, точным движением разрезав ткань на втором плече. - Ты же не захотела по-другому.
        В следующее мгновение платье мягко скользнуло к ногам Рили, и она осталась только в тонкой нижней рубашке, едва прикрывавшей колени. Взгляд Ринала остановился на плече девушки.
        - Ох, извини, немного не рассчитал, - волшебник медленно улыбнулся, получая удовольствие от происходящего. Ему вдруг захотелось показать Альмарис свою власть над ней, показать, что никакой Артефакт больше не встанет между ними.
        Принцесса скосила глаза и увидела капельку крови. Отведя руку с клинком, Ринал позволил ему исчезнуть, и шагнув к Рили, прижался губами к порезу, слизнув кровь. Она тихо ахнула, задохнувшись от новых, странных ощущений - кожу слегка защипало, по жилам словно пробежал огонь. В поведении Ринала не было и намёка на нежность, но Альмарис поймала себя на том, что ей нравится.
        Он ухватил её одной рукой за подбородок, другой упёршись в борт шхуны у головы девушки так, что она оказалась зажата между крепким телом и гладкими досками. Их глаза встретились, Альмарис попыталась оттолкнуть его, прижав ладони к груди Ринала, и поняла, что не стоило этого делать, если она собиралась не допустить дальнейшего развития событий. Принцесса едва удержалась от того, чтобы обнять его и прижаться к груди Ринала.
        - Я слишком многое поставил на кон, Рили, - тихо сказал волшебник, не сводя с неё пристального взгляда и почти касаясь губ девушки. - И слишком люблю тебя, чтобы позволить какой-то вещи руководить твоими чувствами. И, чёрт возьми, ты снова скажешь, что любишь меня!
        Поцелуй был требовательным, почти грубым, но Альмарис ответила. В крови бушевал настоящий пожар, её ладони скользнули на плечи Риналу и пальцы впились в крепкие мышцы. Словно со стороны она услышала тихий стон, и осознала, что это её собственный.
        - Всё ещё хочешь, чтобы я отпустил тебя? - чуть охрипшим голосом спросил волшебник, молясь всем богам, чтобы она не ответила "да" - он в любом случае не собирался останавливаться, и надеялся, что не придётся применить силу.
        Альмарис беспомощно всхлипнула, отчаянно желая избавиться от проклятого внутреннего голоса, настойчиво убеждавшего сопротивляться - всё её существо жаждало сейчас утоления сумасшедшей страсти, охватившей принцессу. Не дожидаясь ответа, Ринал подхватил девушку на руки и отнёс к кровати.
        - Я сделаю так, что ты забудешь Кендалла, - пробормотал он, избавив Рили от рубашки. - Слышишь, Альмарис, я не отдам тебя никому!
        - Да… - выдохнула она, зажмурившись - пальцы волшебника легко пробежались по чувствительной коже на её животе, дыхание перехватило.
        Ринал улыбнулся, склонившись над ней и прижав ладони Рили к покрывалу.
        - Ты надолго запомнишь эту ночь, милая, - прошептал он.
        Как ни сильна была власть Артефакта, всё растаяло под лёгкими, обжигающими поцелуями, умелыми прикосновениями. Волны наслаждения смыли всё, кроме бесконечной любви к этому человеку, и никакие сторонние силы не могли изменить её чувства. Альмарис не думала, что будет, когда она проснётся, и потом, когда они приедут - мысли растворились в золотистом тумане, и хотелось, чтобы эта ночь никогда не кончалась. Ринал доказал, что можно победить даже веками существующую связь между Артефактом и Тайрен'эни, как ни сильна она. Когда всё кончилось, она свернулась клубочком и расплакалась, отчаянно не желая возвращаться в реальный мир.
        - Как мне убедить всех, что я люблю только тебя?.. - сдавленно прошептала девушка, уткнувшись волшебнику в грудь. - Как отказаться от обязательств и клятв, к которым меня готовили с детства? Утром всё будет по-прежнему, и я буду видеть в тебе врага!
        Ринал прижал её к себе, чуть улыбнувшись, чувствуя, как её сердце всё ещё бьётся быстрее обычного, и понимая - у него появился шанс, как обойти Артефакт. Пусть на короткое время, но Альмарис может принадлежать только ему, и возможно, ключ к решению трудной задачи кроется где-то рядом.
        - Я не дам тебе уйти, милая, - тихо сказал он, успокаивающе погладив растрёпанные локоны принцессы. - Как бы ты ни пыталась, я не отпущу тебя. В Херим Серт мы войдём вместе.
        Рили постепенно успокоилась, ощущение чужой, давящей воли временно оставило её, и она тихо радовалась выпавшим минутам умиротворения и уюта. Зевнув, девушка поудобнее устроилась на плече волшебника.
        - Спасибо… - пробормотала она. - Не дай мне больше забыть, что я люблю тебя…
        Ринал тихо рассмеялся.
        - Ни в коем случае, любимая моя, - он коснулся чуть опухших губ Альмарис лёгким поцелуем. - Спи, тебе понадобится много сил завтра.
        Она криво улыбнулась в ответ.
        - Ты ещё можешь шутить, - Рили прикрыла глаза.
        - А я не боюсь, что проиграю, - девушка не увидела, как в серебристых глазах зажёгся упрямый огонёк. - Если бы ты осталась со мной по собственному желанию, это было бы слишком просто. Мне выпал шанс в кои-то веки побороться за то, что мне действительно нужно, Рили, и я не собираюсь его упускать. А ты мне очень нужна, - тихо закончил он, прислушиваясь к сонному дыханию Альмарис.
        Когда она уснула, Ринал ещё долго лежал без сна, глядя в потолок каюты и перебирая в голове различные варианты дальнейших действий. Но одно он знал точно: в ближайшее время предстоит в полной мере проявить упрямство и настойчивость, основные свойства его натуры, которые раньше приводили все начинания к краху. Теперь всё будет по-другому, и вместо запутанных интриг - чёткий выбор, или он, или Артефакт. Ринал прищурился, сжав губы. В этот раз он выйдет победителем.
        Наступившее утро было хмурым, холодный ветер пригнал тучи с севера, готовые просыпаться на землю снегом - здесь, недалеко от гор, зима наступала рано. Альмарис пошевелилась, не испытывая никакого желания вылезать из-под тёплого одеяла, и неожиданно поняла, что лежит в объятиях Ринала. События прошедшей ночи словно окутал туман, она толком не могла вспомнить, что же было, и это вселяло тревогу и неуверенность. Потому что смутные отголоски ощущений наводили на мысль, что ей всё очень даже понравилось. Сердито дёрнувшись, Рили попыталась высвободиться, но волшебник только крепче сжал руки - оказывается, он тоже не спал.
        - Даже не пытайся, милая, - раздался его голос у самого уха, и девушка вздрогнула
        - такого поведения от Ринала она не ожидала. Всё, что угодно, угрозы, убеждения, злость - она готова была ко всему, но только не к его невозмутимости. Словно и не было её раздражения и нежелания быть рядом. - Вчера я несколько погорячился, пытаясь убедить тебя не поддаваться влиянию Артефакта, но знаешь, понял, что это бесполезно.
        - Отпусти меня! - процедила она сквозь зубы, чувствуя, что готова ударить его - если бы руки были свободны.
        - Ни в коем случае, - Альмарис услышала тихий смешок. - Иначе ты снова схватишься за Ламирон, и мне снова придётся доказывать, что ты не права в стремлении воткнуть в меня эту железку.
        Принцесса растерялась. Такой Ринал был ей в новинку - уверенный, ироничный, спокойный. Мысли путались, она уже не могла понять, на самом ли деле ненавидит его.
        - И потом, снаружи холодно, мы почти на месте. Теплее оставаться в постели.
        Вместо ответа Рили начала молча отбиваться, однако Ринал с лёгкостью сжал ей руки за спиной, повернув к себе лицом.
        - Будешь показывать характер, свяжу, - невозмутимо сказал он, глядя ей в глаза. - Тебе не понравится, милая, потому что ты окажешься в полной моей власти.
        - Тебе всё равно, что мне противно находиться рядом с тобой?! - выкрикнула Рили, разозлённая до крайности, и одновременно что-то сладко замерло в животе - с её чувствами и желаниями творилось неладное. Перспектива оказаться в его власти вызвала волнение, плохо совпадавшее со словами девушки.
        - Проверим? - Ринал изогнул бровь, усмехнувшись.
        Он уже понял, что избрал правильную тактику - не надо бороться с ней, или в чём-то убеждать. Надо просто сделать вид, что ничего не происходит, и вместо слов делом доказывать Альмарис, как всё обстоит в действительности. Разум можно обмануть, но чувства, ощущения, желания - нет. И нежность только помешает. Волшебник искренне наслаждался происходящим, в такие игры он умел играть, только теперь вместо холодного расчёта было желание победить, доказать свою любовь несмотря ни на что.
        Альмарис не выдержала его пристального взгляда, и отвернулась, затихнув. Возмущение и злость требовали выхода, но пока пришлось терпеть.
        - Вот и умница, - в голосе Ринала появились мурлыкающие нотки, несказанно изумившие Альмарис - даже в Монтаре, когда всё было по-другому, он так не вёл себя. Его губы коснулись обнажённого плеча девушки, отчего она снова дернулась, испытывая гремучую смесь ярости, отчаяния, беспомощности и желания, чтобы он продолжал. - У нас ещё есть пара часов до того, как шхуна остановится…
        - Я Дориана люблю!.. - упрямо нахмурилась Альмарис, всё же попытавшись отодвинуться - впрочем, бесполезно.
        - Люби на здоровье, - Ринал мимолётно удивился, что эти слова его больше не злят.
        - Только он далеко, а я здесь, рядом. И можешь говорить всё, что угодно, милая моя, я всё равно знаю правду. И ты тоже, - следующий поцелуй обжёг нежную кожу чуть пониже ушка принцессы.
        - Нет никакой другой правды!.. - Рили тихо охнула, с какой-то безнадёжностью понимая - он знает её тело, как свои пять пальцев, и неважно, что она испытывает к волшебнику лично - долго сопротивляться собственным желаниям Альмарис не сможет. Удивительно, но бушевавшие эмоции никак не отражались на происходящем: настойчивые, неторопливые ласки Ринала уже разожгли в крови огонь.
        - Хорошо, нет, - легко согласился волшебник, зажав пальцами чёрный локон и проведя им по шее девушки - она судорожно вздохнула, откинув голову, и предприняла последнюю слабую попытку предотвратить неизбежное, оттолкнув руку Ринала. Он тут же поймал её ладонь и прижал к подушке. - Правда, милая, заключается в том, что в данный момент я имею над тобой больше власти, чем Артефакт и Кендалл вместе взятые, - Ринал довольно улыбнулся. - Ты ведь не хочешь, чтобы я сейчас отпустил тебя?
        - Это нечестно!.. - почти простонала Альмарис. - Ты не оставляешь мне выбора!
        - А я, знаешь ли, эгоист, любовь моя, - он коснулся губ Рили в кратком поцелуе, скользнув по ним языком. - И потом, если бы тебе на самом деле были неприятны мои прикосновения, ты бы отбивалась до последнего, несмотря на угрозу связывания.
        Не осознавая, что делает, Альмарис потянулась к нему, желая, чтобы он поцеловал её по-настоящему. В голове царила полная неразбериха, она уже не понимала, где реальные чувства, а где - навязанные Артефактом. Всё настолько не соответствовало ожиданиям, начиная от поведения Ринала и заканчивая собственными ощущениями, что хотелось просто забыться и отдаться на волю этого непостижимого человека, каким-то образом угадавшего, что надо делать.
        - Уже лучше, моя маленькая упрямица, - прошептал он, обхватив ладонями лицо Рили.
        - И это только начало.

…Закутавшись в тёплый меховой плащ, Альмарис застыла у борта, провожая сумрачным взглядом сосны и ели, уже укутанные снегом. Солнце окрасило в нежный золотистый цвет верхушки деревьев, но лучи не проникали в подлесок, и сугробы у корней отливали холодным голубоватым цветом. Ринал стоял сзади, положив ладони по обе стороны от неё на фальшборт, и подбородком упираясь в плечо девушки. Его дыхание щекотало висок, и в голове Альмарис невольно всплыли воспоминания о том, как совсем недавно, буквально несколько часов назад, она умирала от наслаждения под этими губами и пальцами. Вспыхнув и сердито поджав губы, принцесса попробовала сделать шаг в сторону, но руки Ринала моментально оказались на её талии.
        - Ты ещё не поняла, Рили? - мягко сказал он. - Ты теперь никуда от меня не денешься, как бы ни старалась.
        Она прикусила губу, сдерживая злые слёзы: волшебник был прав. Злость, ненависть, раздражение, и даже тоска по Кендаллу не могли пересилить влечение к Риналу. Даже сейчас, когда, казалось, она стала прежней, её тянуло к нему, укравшему Артефакт и нарушившему весь спокойный уклад жизни принцессы. Возможно, держись она на расстоянии от Ринала, всё было бы немного иначе, но он действительно не оставил ей выбора, не отпуская от себя ни на шаг. Может, Ламирон помог бы справиться с этим, но вблизи Херим Серта сила волшебника возросла настолько, что он смог вообще убрать клинок со шхуны, по его словам - в надёжное место.
        Альмарис оказалась в тупике и была растеряна: она понятия не имела, что же делать дальше и как себя вести. Если бы Ринал как-то злился или раздражался в ответ на её поведение, всё было бы проще, но - он просто не обращал внимания, при любом удобном случае доказывая, что слова девушки расходятся с чувствами.
        За поворотом показалась пристань, от которой уходила прямая дорога через лес. Шхуна замерла, Ринал спустился первый и протянул принцессе руку.
        - Надеюсь, ты не против прогулки? - он улыбнулся. - Здесь недалеко, около часа.
        - Можно подумать, у меня есть выбор, - буркнула она. - Я что-то не вижу здесь ни лошадей, ни экипажа.
        - Ну, можно конечно портал открыть, - отозвался Ринал, крепко держа её за руку и спустившись по ступенькам к дороге. - Но я считаю это лишней тратой сил, когда можно пройтись по свежему воздуху.
        Альмарис не выдержала.
        - Почему ты делаешь вид, что ничего не происходит?! - она попыталась выдернуть ладонь, безуспешно. - Мы не на отдых приехали, и не дышать свежим воздухом!
        Он остановился и задумчиво посмотрел на неё.
        - Ты хочешь, чтобы я, как истинный злодей, начал мучить тебя, вот прямо здесь, не сходя с места? Чтобы ты могла с чистой совестью оправдать собственные злость и ненависть?
        Рили не нашлась, что ответить - он словно прочитал её мысли. Ринал усмехнулся.
        - Хитрая какая. Во-первых, у меня нет никакого желания применять к тебе силу, а уж тем более жестокость, во-вторых, не вижу смысла. По-моему, гораздо большего мне удаётся добиться другими способами, - в его голосе появились вкрадчивые нотки, а от пристального взгляда Альмарис стало жарко.
        - Значит, над Сэнди можно издеваться, а надо мной нет? - огрызнулась она, отвернувшись.
        Волшебник вздохнул, продолжив путь и притянув упирающуюся девушку к себе.
        - Признаю, это была ошибка с моей стороны. Очень уж хотелось найти Кендалла до отъезда, - спокойно ответил Ринал.
        Она замолчала. В голове теснились мысли, по большей части сумбурные, о том, что же ей делать, когда они придут в Херим Серт. Воспоминания о беседе в библиотеке в далёком Ферре перед путешествием в Келарию потускнели, всё, что Рили помнила - ей надо вернуть Артефакт. Как это сделать, где конкретно в Херим Серте он находится, ничего этого девушка не знала. Прямо спросить Ринала она почему-то не хотела - Рили казалось, это будет глупо с её стороны. Но ведь Эллинора и остальные совершенно не думали, что всё повернётся таким невероятным образом, что путешествие будет опасным не столько для её здоровья, сколько для душевного равновесия. Ринал, искоса глянув на молчаливую спутницу и её нахмуренные брови, чуть не рассмеялся, столь явно были написаны мысли на лице Альмарис.
        - Мы поговорим обо всём, когда доберёмся до Херим Серта. Там тепло и уютно, и вообще, я предпочитаю беседовать за бокалом хорошего вина, - неожиданно добавил он.
        Принцесса только покачала головой, подавив истеричный смешок: уж чего, а распития вина у камина в Херим Серте она никак не ожидала.
        Как и обещал Ринал, где-то через час они добрались до места. Дорога упёрлась в высокие ворота замка. Альмарис остановилась и оглядела строение, признав, что оно очень даже изящное и ничуть не мрачное. Серые каменные стены покрывал иней, в лучах солнца искрившийся, словно миллионы драгоценных камней, множество башенок и шпилей создавали ощущение лёгкости, стрельчатые окна забраны ажурными решётками с цветными стёклами.
        Херим Серт примыкал к огромной скале, кое-где покрытой низкорослыми кривыми сосенками, вокруг тоже возвышались хвойные деревья. Ринал подошёл к маленькой двери в воротах, приложил ладонь к потемневшему дереву, и она распахнулась - беззвучно, судя по всему, петли от ржавчины предохраняло заклинание. Волшебник сделал приглашающий жест, чуть склонив голову.
        - Прошу в мою скромную обитель, - с лёгкой иронией сказал он.
        Рили молча перешагнула порог, ожидая почувствовать что-то - она ведь наконец добралась до цели путешествия, до места, про которое ходило множество мрачных слухов. Но дверь закрылась, а её сердце даже не дрогнуло. В большом холле ровным светом горели факелы, а через окна падали косые лучи света. В большом камине тлело целое полено, наполняя помещение приятным теплом - руки и ноги Альмарис основательно замёрзли во время прогулки, хотя тёплый плащ частично спасал от холода. Она поёжилась. Ринал обнял её за плечи и повёл к широкой лестнице.
        - Пойдём, гостиные наверху.
        Хотя в замке кроме них больше никого не было, ощущения заброшенности не чувствовалось вообще. Наоборот, Рили всё время казалось, что вот-вот из-за угла появится слуга, спешащий по делам, или раздастся чей-то голос. Свернув вправо, Ринал повёл её длинным коридором. Всё те же факелы давали достаточно света и почти не чадили - без магии тут точно не обошлось, подумала Альмарис. В конце он остановился перед украшенной искусной резьбой дверью и распахнул её.
        - Заходи, располагайся.
        Она вошла в гостиную и огляделась: три стрельчатых окна давали достаточно света, солнечные лучи, проходя через цветные стёкла, окрасили комнату в розовые, зеленоватые и голубые тона, на полу вместо ковра лежала шкура какого-то очень лохматого зверя ярко-рыжего цвета. Не удержавшись, принцесса сбросила сапожки, с наслаждением погрузив замёрзшие ступни в длинный тёплый мех. Из мебели в гостиной стояли два кресла, столик, и невысокий шкафчик со стеклянными дверцами. В камине ярко горел огонь, весело потрескивая, и вообще, обстановка была очень уютной и расслабляющей.
        - В этом тебе точно скоро станет жарко, - Ринал снял с неё плащ, небрежно бросив прямо на шкуру, и подошёл к шкафчику. - Красное будешь, да?
        Альмарис кивнула, с ногами забравшись в кресло. У неё одновременно было ощущение нереальности происходящего, и с другой стороны - всё шло, как надо. Девушка не нашла ничего лучшего, как спросить:
        - Где Ламирон?
        - Там, где ты его не достанешь, - спокойно ответил Ринал, поставив перед ней бокал с вином. - Я уже говорил, мне не нравится драться с тобой. Есть множество более приятных вещей, которыми можно заниматься вместе.
        От прозрачного намёка принцесса покраснела, сердито поджав губы. Странно, пока они плыли, влияние Артефакта было сильнее, чем здесь, в Херим Серте. Сейчас она чувствовала всего лишь раздражение и лёгкое напряжение, никакой ненависти или злости. Может, потому что Ринал не пытался что-то сделать с ней силой?..
        - Где тогда Артефакт? - вопрос вырвался сам собой, Альмарис поняла, что вовсе не горит желанием видеть его сейчас.
        Ринал сел во второе кресло и взял вино.
        - Ты правда хочешь знать? - изогнув бровь, спросил он, делая глоток.
        - Н-нет, - Рили поспешно помотала головой, тоже попробовав напиток.
        Необычная смесь ароматов и вкуса удивила её: кроме знакомых пряностей проскальзывали терпко-сладкие нотки неизвестных фруктов.
        - Сначала мне бы хотелось показать тебе это место, - Ринал откинулся на спинку, не сводя с неё взгляда. - Почему-то мне кажется, тебе здесь понравится. Кстати, как вино?
        - Вкусное, - Альмарис избегала смотреть на него, разглядывая узоры на платье.
        - Не отсюда. Когда-то разжился несколькими бутылками, эта - последняя, - волшебник отставил бокал. - Согрелась?
        Рили молча кивнула. Ей всё больше становилось не по себе, казалось, сидя здесь и неспешно разговаривая, она теряет драгоценное время. Ринал заметил напряжённую позу принцессы, и тихонько вздохнул. Видимо, придётся всё-таки показать пресловутый Артефакт.
        - Ну хорошо, если тебя так волнует этот вопрос, пошли, - он встал и протянул девушке руку.
        Она вздрогнула, вскинув на него настороженный взгляд.
        - Куда?
        - ПО твоим глазам вижу, пока не узреешь свой разлюбезный кусок тумана, не успокоишься, - Ринал хмыкнул. - Только не падай в обморок, ладно? - на его лице появилась усмешка. - С ним происходят довольно забавные вещи. Он теперь не совсем туман. Впрочем, сама увидишь. Идём, Рили.
        Они снова спустились на первый этаж, и хозяин замка повёл её куда-то под лестницу, длинным коридором без окон, уходившим вглубь скалы. Чем дальше они шли, тем беспокойнее становилось Альмарис, и желание увидеть Артефакт становилось всё меньше. Но заявить, что она передумала, девушка не могла - выглядеть глупо тоже не хотелось.
        Коридор закончился аркой, за которой смутно угадывались очертания большого зала. Словно почувствовав сомнения Рили, Ринал остановился и оглянулся. Свет факелов позволял заметить бледность её лица и неуверенность во взгляде девушки.
        - Вернёмся? - предложил он, не выпуская холодных пальцев принцессы.
        Упрямо мотнув головой, Альмарис шагнула вперёд. Перед ней открылся длинный зал без окон, освещённый только одним рядом факелов. В конце зала виднелась ещё одна арка, за которой царила непроницаемая тьма. Ринал направился прямо туда, девушка последовала за ним.
        - Вот Артефакт, Альмарис, - волшебник остановился рядом с аркой и провёл рукой по гладкой стене ря-дом.
        Взгляду Тайрен'эни открылась простая комната, стол, на котором лежали бумаги, и стояла чернильница, камин, рядом с которым был такой же проём без двери - портал в Херим Серт. На краю стола, около бумаг, лежал изящный золотой браслет с крупным мато-вым камнем молочного цвета - так на данный момент выглядел Артефакт. Очертания ук-рашения слегка колебались, как заметила принцесса, со всё воз-растающим ужасом глядя на браслет и чувствуя, как неожиданно пересохло в горле. Она не понимала, почему Артефакт самовольно, без её желания, обрёл форму, и догадывалась, что это - недобрый знак.
        Краем глаза она также заметила Ламирон, лежавший на кресле рядом со столом. Альмарис поднесла руку к горлу, слов-но вдруг стало трудно дышать. Она попробовала потянуться к Атрефакту, почувствовать, и наткнулась на пустоту. Эллинора права, он оставался для неё недоступным. Тогда непонятно, почему всё-таки он мог контролировать её чувства. Рили совсем запуталась, в висках начала пульсировать боль. Развернувшись к волшебнику, девушка растерянно посмотрела на него.
        - Что ты с ним сделал?..
        Ринал спокойно ответил, глядя на де-вушку.
        - Он у меня дома, Альмарис. В моём настоящем доме, между мирами. Я называю его Тол Эммер.
        Её глаза расширились, в коленках вдруг появилась слабость, и Альмаис упала бы, не подхвати её Ринал.
        - Я предупреждал, - он легко поднял Рили и направился к выходу. - Тебе не понравится.
        - Он не должен там находиться… - пробормотала принцесса, чувствуя головокружение.
        - Конечно, - согласился он, покидая зал. - Мы обязательно поговорим, милая, но чуть позже. Тебе надо прийти в себя.
        Прикрыв глаза, она склонила голову ему на плечо, вообще перестав понимать происходящее. Они вернулись в гостиную, только теперь Ринал усадил Рили к себе на колени, поднеся к её губам недопитый бокал с вином.
        - Я умру, да? - вдруг спросила девушка, пытаясь унять дрожь, охватившую её.
        - Ни в коем случае, - Ринал обнял её, наслаждаясь тонким цветочным запахом волос принцессы. - Даже не думай, Рили.
        - Тогда почему мне так плохо?! - простонала она, всхлипнув. - Я знаю, что должна вернуть Артефакт, и знаю, что меня ждёт Дориан, и остальные, но почему мне хочется остаться здесь?! Что ты со мной сделал, а? Что это за магия такая?
        Ринал улыбнулся.
        - Всё просто, я люблю тебя, - ответил он. - И ты это прекрасно знаешь.
        - Я не смогу спуститься туда, да? - глухо спросила Альмарис.
        - Нет, пока Артефакт там и пока вы связаны клятвой, - кивнул волшебник. - Ему отчаянно не хватает энергии, силы, и едва ты переступишь порог Тол Эммер, он высосет тебя до дна, - ухватив её лицо за подбородок, он заставил девушку смотреть ему в глаза. - Поэтому не смей даже приближаться к тому коридору без меня, Рили поняла? Особенно если тебе безумно этого захочется. Артефакт способен на такие штучки, даже находясь в другом мире. И теперь послушай меня внимательно, милая, - он отвёл локон от её лица. - Я проведу здесь около двух недель, достаточно, чтобы прожить ещё какое-то время в этом мире. Не сомневаюсь, Кендалл успеет развить бурную деятельность, и потому не вижу смысла возвращаться в Монтар. Но когда он станет королём, он начнёт искать нас, - Рили вздрогнула, одновременно и желая этого, и страшась. - И мы оба хорошо понимаем, что он придёт сюда, - волшебник не сводил с неё пристального взгляда. - Связь с Артефактом не даст тебе зайти в Тол Эммер, пока ты не откажешься от него. Чтобы вернуться к Кендаллу и забрать Артефакт, тебе придётся оборвать эту связь, потому что сам я ни за что не верну
эту проклятую вещь. Но Рили, если ты это сделаешь, надо ли тебе будет вообще куда-либо возвращаться? - губы Ринала дрогнули в улыбке, когда он заметил растерянный взгляд Альмарис. - И всё это время я буду рядом, милая, буду любить тебя, хочет этого Артефакт или нет. Я собираюсь снова завоевать тебя, любимая, - тихо добавил Ринал. - Как бы сильно Артефакт не заставлял тебя сопротивляться.
        Альмарис опустила голову и прикусила губу, её охватило отчаяние. Смутная память о том, что совсем недавно между ними всё было по-другому, причиняла почти физическую боль. Ей казалось, какую-то часть души взяли и отрезали, или захлопнули невидимую дверь.
        - Ты знаешь, что на самом деле чувствуешь ко мне, Рили, - волшебник снова повернул её голову к себе, и она утонула в серебристой глубине серых глаз. - Тебе надо только вспомнить. А я помогу.
        Принцессу словно охватило оцепенение, происходившее очень напоминало дни в Монтаре, когда они приехали, только Ринал теперь вёл себя гораздо увереннее. Настойчивый внутренний голос твердил, что это неправильно, но чувства говорили об обратном. Альмарис покачала головой, не в силах отвести взгляд.
        - Это нечестно… - прошептала она. - Отпусти меня, пожалуйста…
        - Один раз ты уже сделала выбор, Рили, - Ринал наклонился к ней близко-близко, почти касаясь губ девушки. - Я свой сделал давно, и менять решение не собираюсь.
        Бесконечно долгое мгновение Рили сражалась с собственным желанием, но проиграла: со вздохом, почти похожим на стон, она прижалась к его груди, позволив поцеловать себя, и покорно ответив. Голова снова закружилась, только уже не от вина или слабости, тело с радостью отозвалось на прикосновения Ринала. Когда наконец он отпустил Альмарис, она увидела на его лице довольную улыбку.
        - Мне нравится твоя готовность идти мне на встречу, - негромко сказал он, и отметил румянец на её щеках. - До вечера ещё есть несколько часов, я хочу показать Толеан Серт. Почему-то мне кажется, тебе здесь понравится.
        Альмарис поспешно кивнула и попыталась соскочить с колен волшебника, отойти от него на безопасное расстояние, но он не дал ей этого сделать, аккуратно ссадив на пол и тут же обняв за талию.
        - Милая, я же сказал, я всё время буду рядом, - невозмутимо произнёс он в ответ на слабые попытки девушки освободиться.
        - А если я захочу уйти? - пробормотала она с какой-то безнадёжностью в голосе.
        - Куда? - мягко спросил Ринал, открывая перед ней дверь. - Тебя ждут с Артефактом самое малое, а то и с моей головой в мешке, - при последних словах Рили покосилась на него с откровенным ужасом. - И потом, здесь у меня нет совершенно никаких дел, и я могу всё время посвящать тебе, - взяв её за руку, он повёл девушку по коридору. - Не хочу больше оставлять тебя одну. Тут прекрасная библиотека, кое-что есть из моих личных запасов, - они снова спустились на первый этаж и Ринал свернул в боковое крыло. - Может, хочешь перекусить? Я неплохо готовлю.
        Альмарис сдалась. Ей не хотелось больше возмущаться и огрызаться, а настойчивому шёпоту она устало приказала заткнуться. И улыбка, появившаяся на её лице, была почти искренней.
        - Пожалуй, с этой стороны я знаю тебя хуже всего, - негромко ответила она.
        - Тебе понравится, как и всё остальное, - Ринал усмехнулся, с удовольствием отметив перемену в её настроении.
        Если так пойдёт дальше, то понадобится совсем немного времени, чтобы преодолеть влияние Артефакта.

…Время до вечера пролетело быстро, тем более что здесь, на севере, темнело рано. Помимо библиотеки в Толеан Серте оказалось много других интересных комнат: внутренний садик, похожий на тот, который был в Городе, только растения и цветы в нём Ринал принёс из других миров. Альмарис удивилась, что они прижились, и он пояснил, что использовал магию, чтобы садик не погиб. Ещё волшебник показал коллекцию всяких необычных вещиц, тоже из путешествий. Когда Рили призналась, что проголодалась, Ринал предложил подождать в гостиной, пока он приготовит ужин. Неожиданно девушка попросила:
        - А можно… я с тобой пойду?.. - сказала, и смутилась.
        Волшебник с интересом посмотрел на принцессу.
        - Хочешь посмотреть на кухню? Или на то, как я готовлю? - усмехнувшись, он не удержался и поддел её. - Или опасаешься, что я что-нибудь подсыплю в еду?
        Она сердито нахмурилась, с досадой поджав губы.
        - Я не настолько глупая, знаешь ли. Просто… - Рили нервно вздохнула, обхватив себя руками. - Я боюсь, что если останусь одна, могу… натворить чего-нибудь непоправимого.
        Ринал посмотрел на неё долгим взглядом.
        - Тебе со мной спокойно? - тихо спросил он наконец.
        - Д-да, - она вздрогнула, это простое слово было очень сложно произнести, изнутри мутной волной поднялось раздражение. И почему-то сейчас Рили острее чувствовала, что это не её эмоции, словно в голове сидел кто-то другой и пытался руководить действиями Альмарис.
        - Ну тогда пошли, - кивнул он, ничем не показав радости от услышанного.

…Устроившись за широким столом, опёршись локтями на столешницу и положив подбородок на ладони, девушка наблюдала, как ловко Ринал управляется с кухонной утварью.
        - Откуда здесь запасы еды? - поинтересовалась она, пока волшебник ловко нарезал мясо на тонкие полоски.
        - Ну вообще, я обычно останавливался в Ганоре и покупал там, потом решил, что охота лучше - не хотелось афишировать, кто я и куда направляюсь. Овощи всякие в садике растут, ну ты видела, а всякое остальное я в большом количестве привёз ещё из Монтара, и просто положил в холодную кладовку. Немного магии, и там всё остаётся свежим, сколько бы ни пролежало, - взяв большую сковородку, Ринал поставил её на специальную подставку в очаге и вскоре по кухне поплыл аппетитный запах жарящегося мяса.
        - Ты сам построил Толеан Серт? - она чувствовала умиротворение и покой - пока волшебник не пытался приблизиться к ней или прикоснуться, легко можно представить, что они просто старые друзья, мило беседующие о пустяках.
        - Нет, что ты, - посыпав блюдо специями, Ринал достал из шкафчика баночку - там оказался какой-то соус, последовавший за травами на сковородку. - Когда я сделал здесь портал, замок был заброшен и почти разрушен. Всё, что ты видишь сейчас, я восстановил. По какой-то причине здесь мне проще всего пользоваться магией, и я быстрее всего восстанавливаюсь, даже не надо слишком часто бывать в Тол Эммере. Двух-трёх раз бывает достаточно. Ну вот, осталось только овощи нарезать, и можно кушать, - достав тарелки, он разложил ужин. - Здесь останемся или перейдём в гостиную?
        - В гостиную, - она встала. - Там уютнее.
        - Тогда пойдём, - быстро поставив еду на большой поднос, Ринал подошёл к двери.
        Комната наполнилась вечерними тенями, кроме яркого огня в камине больше света не было. Они устроились в креслах друг напротив друга, волшебник расставил тарелки и достал бутылку вина с бокалами. Разлив ароматный напиток, он чуть улыбнулся:
        - Приятного аппетита, милая.
        - Спасибо, - она склонила голову, пряча вспыхнувшую во взгляде настороженность - обращение Ринала напомнило о том, что вечер не будет длиться вечно, и девушка предпочитала не думать, где будет спать. Ответ был очевиден.
        Некоторое время в комнате царило молчание - Альмарис обнаружила, что успела хорошо проголодаться, а приготовленный Риналом ужин оказался хоть и простым, но очень вкусным. Отставив тарелку, принцесса откинулась на спинку кресла, сбросив туфли и подобрав под себя ноги. Пригубив вино - это оказалось то же самое, что она пила днём, - Рили пристально посмотрела на волшебника.
        - Я очень плохо помню Монтар… то время, что мы провели вместе, - добавила она, хотя последние слова дались с некоторым трудом. - Но разговоры почему-то помню. Ты много рассказывал о своих путешествиях, однако ни разу не упоминал, как именно выбрал мой мир, - она не сводила с него взгляда.
        - Ты никогда не спрашивала, - серые глаза Ринала не отрывались от зелёных. - А насчёт твоей памяти - как же, защита Артефакта, знакомое дело, - его губы дрогнули в усмешке.
        - Почему, хотя я не могу дотянуться до него, он всё ещё имеет надо мной власть? - вырвался у неё вопрос.
        - Потому что твоя магия, Рили, связана с ним, - объяснил Ринал. - Эта штука, знаешь ли, почти живая, хотя и не имеет разума в обычном понимании. Но именно потому, что он сейчас отрезан от родного мира, его влияние на тебя гораздо слабее, чем обычно. И у тебя есть все шансы избавиться от него навсегда.
        - Ты не ответил на вопрос, почему именно в моём мире захотел жить, - вернулась Рили к волнующей теме.
        Ринал некоторое время рассматривал её лицо, плотно сжатые губы, и чуть нахмуренные брови, и вспоминал, как первый раз увидел эти тонкие черты.
        - Опуская подробности, я просто увидел тебя во сне много лет назад, ещё до твоего появления на свет, - наконец ответил он. - И понял, что хочу знать о твоём мире как можно больше.
        Альмарис хорошо знала историю матери, и неожиданно понимание пришло к ней, как яркая вспышка.
        - О, боги… - её глаза широко распахнулись. - Так это ты всё подстроил?!
        Ринал качнул головой.
        - Я всего лишь чуть ускорил события, Рили. Твои родители так или иначе встретились бы, это выбор Артефакта и я не мог тогда повлиять на него. Но мне хотелось, чтобы всё случилось быстрее. В противном случае страна могла бы завязнуть в гражданской войне, и Кристен не решилась убить Райтона.
        Она помолчала, пытаясь унять сумбур в голове.
        - И всё это время ты… наблюдал за мной?..
        - Не постоянно, не переживай, - волшебник негромко рассмеялся. - Но да, мне было интересно, как ты растёшь, взрослеешь. И становишься всё красивее с каждым годом,
        - добавил он тихо.
        Принцесса отпила вино, избегая смотреть на собеседника.
        - Когда тебе исполнилось десять лет, я рискнул сделать сюда портал и попробовать пожить здесь, ну и ближе изучить этот мир, конечно, - продолжил Ринал.
        - Зачем ты решил захватить власть в Келарии? - задала она следующий вопрос.
        Он хмыкнул, отставив пустой бокал.
        - Потому что дурак был, - Рили удивилась подобной категоричности. - Я действовал по инерции, думая, что если стану королём, будет проще добиться расположения принцессы, - заметив обескураженное выражение на лице девушки, волшебник продолжил. - Видишь ли, до недавнего времени мой план был прост: украсть Артефакт, вынудить тебя приехать в Келарию, каким-то образом заставить передать его мне, ну а дальше собственно жениться на девушке из снов, - Ринал соединил кончики пальцев, переведя взгляд на танцующие языки пламени в камине. - Всё пошло не так с момента, когда Артефакт лишил меня памяти. И ты оказалась совсем не похожа ни на одну знакомую мне женщину, - глаза волшебника снова остановились на лице девушки. - Мне пришлось учиться искусству ухаживания, - в его взгляде блеснул огонёк. - И это оказалось верным решением.
        В гостиной повисла тишина. За окном серебрился узкий серпик одной из двух лун, перемигивались звёзды, уютно потрескивали поленья. Сердце Альмарис забилось быстрее: ужин закончился, и настал момент, которого она так страшилась. День подошёл к концу. Бесконечно тянулись минуты, Рили упорно не отрывала взгляда от пляшущих на шкуре теней от огня, чувствуя пристальный взгляд Ринала, от которого у неё мурашки бежали по коже. Наконец, злясь на собственную нерешительность, принцесса сжала губы и выпрямилась.
        - Я бы хотела отдохнуть. Уже поздно, - к собственному удивлению, голос её прозвучал спокойно.
        - Здесь только одна спальня, - невозмутимо ответил Ринал. - Хочешь посмотреть?
        Рили замерла, упорно избегая смотреть на него.
        - Тебе ведь всё равно, хочу я или нет? - тихо сказала она, чувствуя растерянность и отчаяние.
        - Проверим? - предложил волшебник.
        Альмарис молчала. Он встал, и неторопливо подошёл к девушке, опёршись на подлокотники и наклонившись к ней. Рили вжалась в кресло, не поднимая головы.
        - Посмотри на меня, милая, - негромкий, низкий голос словно гипнотизировал. Принцесса нехотя исполнила просьбу, хотя всё внутри кричало: "Не делай этого!" Встретившись с тёплым взглядом, в котором ясно читались все желания Ринала, Альмарис уже не смогла отвести глаз. Он коснулся её подбородка, нежно проведя большим пальцем по дрожащей нижней губе. - Чего ты сейчас хочешь, Рили? - от его шёпота девушке стало жарко. - Хочешь, уйду?
        - Нет! - вырвалось у неё.
        - Тогда чего ты хочешь? - повторил он вопрос, его ладонь скользнула на затылок Альмарис.
        Стиснув зубы, принцесса боролась с совершенно противоречивыми желаниями: оттолкнуть его, отойти как можно дальше или вообще покинуть гостиную, и уступить чувствам, от которых по венам словно растекался жидкий огонь. Почти физически ощущая, как воля Артефакта пытается подавить её собственную, Рили с глухим стоном прижалась к его губам в долгом поцелуе, от которого закружилась голова и тело охватила слабость.
        - Не оставляй меня… - пробормотала она, обхватив Ринала за шею и прижавшись лбом к его плечу.
        - Нет, конечно, родная, - легко подхватив её на руки, волшебник вышел из гостиной и пройдя по коридору немного вперёд, открыл ногой дверь в спальню.
        Она не помнила, как Ринал избавил её от одежды, как они оказались в постели. Рили просто таяла под умелыми, нежными прикосновениями, и последняя мысль, мелькнувшая у неё, была о том, что рядом с ним ей действительно легче и проще сопротивляться влиянию Артефакта.

…Принцесса проснулась внезапно, и обнаружила, что Ринала уже нет. По телу разливалась приятная усталость, и неожиданно от воспоминаний о прошедшей ночи Рили почувствовала приступ дурноты и отчаяния. Резко сев на кровати, она накинула тонкий, почти прозрачный пеньюар и стиснула зубы, пытаясь унять охватившую дрожь. Желание увидеть Артефакт оказалось вдруг таким сильным, что она не могла думать больше ни о чём. Мало понимая, что делает и зачем, она почти бегом покинула спальню и спустилась на первый этаж, даже не надев туфли - Рили не чувствовала холода. "Я не должна больше позволять ему дотрагиваться до себя!" - настойчиво стучало в голове, и не было сил что-то возразить или хотя бы попытаться понять, чей это голос, её собственный или чужой.
        Всего лишь на мгновение она замерла перед аркой, ведущей в зал с порталом, но потом решительно шагнула вперёд и направилась к противоположной стене. Она по-прежнему оставалась прозрачной, и Альмарис остановилась: за столом, в странном месте, которое Ринал называл Тол Эммер, сидел сам волшебник и читал толстую книгу, время от времени делая пометки на листе. Взгляд девушки остановился на изящной диадеме с крупными зелёными камнями, очертания которой колебались и расплывались. У Рили перехватило дыхание, и на мгновение в глазах потемнело.
        И в тот же момент Ринал поднял голову от книги. Увидев Рили, он нахмурился, поспешно встал и вышел через портал обратно в Толеан Серт. Волшебник сразу заметил лихорадочный блеск зелёных глаз и отсутствующее выражение в них. "Надо было подождать, пока она проснётся, и уже потом идти сюда, - с досадой подумал он. - Теперь придётся действовать жёстко…"
        - Выглядишь очень соблазнительно, - негромко сказал он, шагнув к девушке.
        - Не подходи! - выкрикнула она, выставив перед собой руки, в голосе Альмарис слышалась ненависть.
        - Что ты тогда сделаешь? - отозвался он, снова сделав шаг к ней. - Ударишь? Или убежишь? Зачем в таком случае приходила?
        - За Артефактом!.. - Альмарис отступила, чувствуя почти непреодолимое желание броситься в портал, даже зная, что это может стоить ей жизни.
        - О, - неожиданно Ринал оказался рядом, и крепко обняв, прижал к груди. - Так ты хочешь спуститься туда, да? Давай, вперёд, если жить надоело, потому что я даже под угрозой смерти не вынесу тебе обратно этот чёртов кусок тумана, - прикусив губу, Альмарис с ожесточением отбивалась, но безуспешно: Ринал был гораздо сильнее. - Готова прямо сейчас сделать выбор, Рили? Решить, будешь ли и дальше жить по чужому выбору, идя по раз и навсегда обозначенному пути, но зато сдержишь клятву Артефакту, или всё-таки откажешься от него?
        - Пусти меня! - почти прорычала она, чувствуя отчаяние.
        - Только парадокс, милая, - даже бушующие эмоции не могли заглушить тихий, настойчивый голос волшебника. - Выберешь первое, никогда не вернёшь Артефакт, но будешь любить Кендалла, или будешь думать, что любишь его. Выберешь второе - сможешь спуститься туда, но Артефакт тебе уже не понадобится, и ты вольна будешь жить так, как захочется. Так что ты выбираешь, а, госпожа Тайрен'эни?
        Она не выдержала и расплакалась, перестав вырываться. Слёзы удивительным образом приносили облегчение, будто унося тот мутный водоворот эмоций и чувств, чуть не заставивший её решиться на самоубийственный поступок.
        - Пойдём отсюда, - обняв её за плечи, Ринал развернул девушку к выходу. - Ты вся дрожишь… - увидев, что она босая, волшебник с досадой нахмурился, пробормотав. - Эк тебя накрыло, даже странно… - взяв Рили на руки, он направился в гостиную. - Нет уж, теперь я точно не оставлю тебя одну.
        - С-спасибо, - шмыгнув носом, Альмарис прижалась к нему, внутри царило опустошение, а тело начала бить дрожь. - О, боги, лучше бы ты не появлялся здесь!
        Ринал чуть улыбнулся.
        - Тогда твоя жизнь была бы довольно скучной, любовь моя, не находишь?
        Она какое-то мгновение с недоумением смотрела на него, потом нервно рассмеялась.
        - Что правда, то правда, таких головокружительных приключений у меня бы точно не было. Но меня бы не раздирали противоречия! - тут же добавила она с некоторым вызовом.
        Чуть повернув голову, Ринал поймал её взгляд.
        - Мм? Рили, скажи, тебе больше нравится то, что ты чувствуешь рядом со мной, или когда ты была с Кендаллом?
        - Нечестный вопрос, - пробормотала она, покраснев и опустив глаза. - Ты здесь, а Дориан далеко!
        - Тем не менее, что-то мне подсказывает, что верно первое утверждение, - мягко произнёс он, внося её обратно в спальню. - Не хочешь ещё раз сравнить? - в глубине серых глаз вспыхнул огонёк, Ринал остановился на середине комнаты, не спеша ставить Рили на пол.
        - Нет! - резче, чем надо, ответила девушка. - Дай мне одеться, я замёрзла.
        - Я могу согреть, - Ринал сделал шаг к кровати, ему доставляло удовольствие видеть замешательство принцессы.
        Она собрала волю в кулак и посмотрела прямо ему в глаза.
        - Не дави на меня, - тихо попросила Альмарис. - Я не хочу каждый раз бороться с собой.
        - Так не надо, - он наконец опустил её на пушистый ковёр, и неожиданно предложил.
        - Хочешь, я вообще не прикоснусь к тебе за весь день? Но вечером мы всё-таки окажемся в этой комнате снова, - на его губах опять появилась улыбка, от которой у Рили мурашки пробежали по спине. - И ты не будешь возражать, милая, - вкрадчивый голос заставил вспомнить прошедшую ночь, и яркий румянец окрасил щёки девушки.
        - Идёт, - поспешно согласилась Альмарис, отступив на шаг и плотнее запахнув халат.
        - Я хочу одеться, - она выжидающе покосилась на Ринала.
        - Пойду, приготовлю завтрак, - невозмутимо кивнул он и вышел, довольный тем, как завершилось это волнительное утро.

…Откинувшись на спинку стула, Альмарис удовлетворённо вздохнула: блинчики с вареньем из лесных ягод оказались очень вкусными, кулинарные таланты Ринала были действительно на высоте. Впрочем, как и всё остальное, мелькнула неожиданная коварная мысль - её собственная, с изумлением осознала Рили.
        - Хочешь прогуляться? - предложил Ринал. - Покажу окрестности, подышим воздухом.
        - Я не взяла тёплой одежды, - она чуть улыбнулась.
        - Ну это не проблема, - волшебник махнул рукой. - Пойдёшь?
        Рили кивнула.
        - Тогда идём одеваться.
        Они вышли из гостиной, где завтракали, и вернулись в спальню. Ринал открыл маленькую дверь в углу комнаты, попросив Альмарис подождать несколько минут, и вскоре вернулся с ворохом одежды.
        - Вот, - он бросил вещи на кровать. - Думаю, с размером я угадал.
        Альмарис взяла тёплое шерстяное платье, по вороту и рукавам отделанное мехом, и согласно наклонила голову. Ещё Ринал принёс тёплый толстый плащ, тоже с меховой опушкой, сапожки и рукавички. Девушка покосилась в окно: яркий солнечный свет говорил о том, что на улице стоит ясная погода, но Рили помнила, что здесь, на севере, уже вовсю зима, и лежит снег.
        В Нимелии редко бывали суровые зимы, даже снег выпадал не слишком часто, и сейчас ей вдруг захотелось услышать под ногами хруст и вдохнуть свежий морозный воздух. Альмарис снова улыбнулась, потянувшись к застёжке платья и совсем упустив из вида, что в спальне по-прежнему находится Ринал. Только когда его пальцы коснулись её, и услышав тихий голос, она вздрогнула.
        - Позволь побыть твоей горничной?
        - Ты обещал! - напомнила она утренний разговор, и отчего-то разнервничавшись.
        - Я всего лишь хочу помочь тебе переодеться, - невозмутимо ответил Ринал, быстро справившись с пуговичками. - Могу даже отойти к окну, пока ты одеваешь платье.
        И хотя он стоял к ней спиной, Рили казалось, он смотрит на неё. Насторожено косясь в сторону волшебника, девушка поспешно натянула наряд, и поняла, что придётся снова воспользоваться его помощью, чтобы застегнуться.
        - Ринал… - позвала она.
        - Мм? - он обернулся, и не удержался от восхищённой улыбки: тёмно-зелёный цвет платья очень шёл ей.
        - Застегни, пожалуйста, - она поспешно отвернулась, оценивающий взгляд волшебника пробудил нежелательные воспоминания.
        И хотя он действительно не прикасался к ней, Рили очень остро чувствовала его, слышала дыхание, а едва уловимый свежий, чуть терпкий аромат кружил голову. А он словно специально не торопился, любуясь изящным изгибом шеи и едва сдерживая желание коснуться губами бьющейся жилки. Когда Ринал отступил, Альмарис некоторое время не поворачивалась, пытаясь унять бешено стучащее сердце и выровнять дыхание. Разгладив складки на юбке, девушка наконец обернулась, избегая смотреть на Ринала. Поспешно набросив плащ и надев сапожки, она направилась к двери, всей спиной чувствуя, как его взгляд скользит по её телу.
        - Подожди во дворе, я только кое-что захвачу, - Рили чуть не подпрыгнула от спокойного голоса, раздавшегося у плеча.
        Почти бегом сбежав по лестнице, принцесса только на улице перевела дух, глубоко вздохнув морозный, свежий воздух, который обжёг легкие. Ринал вышел через пару минут, неся в руках странную штуку: две узкие дощечки, загнутые с одной стороны, и сверху широкая, похожая на сиденье. Альмарис в удивлении подняла брови.
        - Это что?
        - Это называется санки, - Ринал усмехнулся. - Тут недалеко есть отличная горка, на них классно кататься там.
        Рили с некоторым сомнением покосилась на конструкцию.
        - Пойдём, тебе понравится, - взяв её за руку, волшебник повёл девушку по узкой тропинке вокруг Толеан Серта.
        Невысокий склон, свободный от деревьев, искрился на солнце, почти ослепляя белизной. Забравшись наверх, Ринал поставил на снег санки и позвал Альмарис.
        - Садись, ноги ставь вот сюда, - он показал на загнутые концы.
        Всё ещё сомневаясь, Рили подобрала юбку и сделала, как он сказал, чувствуя себя ужасно неуютно на столь ненадёжном средстве передвижения. Не успела она спросить, что делать дальше, как Ринал сел сзади, обхватив её за талию.
        - А теперь поехали, - он оттолкнулся, и санки заскользили по склону, набирая скорость.
        Рили испуганно ахнула, но потом страх перешёл в восторг, когда встречный ветер сорвал с головы капюшон и кинул в лицо серебристую снежную пыль. Она весело рассмеялась, чувствуя, как остатки напряжения последних часов исчезают без следа. Неожиданно, почти в самом конце склона санки наехали на небольшую кочку - взвизгнув, Альмарис оказалась в сугробе, снежинки сверкающими звёздочками осели на ресницах и выбившихся из косы локонах. Встретившись с зелёными глазами, Ринал заметил, что они просто горят от восторга. На щеках девушки расцвёл румянец, и сейчас она ничуть не была похожа на знатную даму. Альмарис же, наткнувшись на его взгляд, на мгновение смутилась от бесконечной нежности, увиденной в серебристой глубине. Волшебник молча протянул руку, помогая встать, Рили отряхнула платье и ухватив санки, направилась наверх.
        - Мне понравилось! - донеслось до него.
        Покачав головой и задумчиво улыбнувшись, Ринал последовал за девушкой.
        Они провели на горке довольно много времени, пока Альмарис не почувствовала, что проголодалась и ноги по колено мокрые.
        - Тебе срочно надо в горячую ванну, - усадив её на санки, Ринал вытряхнул снег из сапожек принцессы. - Не хватало ещё, чтобы ты хлюпала носом. Всё, пойдём обратно.
        В Толеан Серт они почти бежали, и Альмарис даже стало жарко. Хорошее настроение не покидало её, как и неожиданная лёгкость. Вдруг стало всё равно, чем закончится пребывание принцессы здесь, какой выбор она сделает, и сделает ли его вообще. На втором этаже Ринал повёл её в спальню, где обнаружилась ещё одна маленькая дверь, кроме ведущей в гардеробную. За ней скрывалось небольшое помещение, почти всю площадь которого занимал бассейн.
        - Тут естественный ключ, я этим воспользовался, и здесь всегда есть вода, - Ринал опустил палец в бассейн, и почти сразу над ним поднялся пар. - Всё, вода останется горячей, пока ты не захочешь вылезти, - он улыбнулся. - Одежду и полотенце оставлю на кровати, и даже не буду подсматривать, - румянец Альмарис и сердито поджатые губы доставили ему удовольствие, и неожиданно желание прикоснуться к ней, обнять, снова ощутить вкус этих сладких губ охватило его почти с непреодолимой силой.
        - Спасибо за любезность, - буркнула она, покосившись на собеседника, и замерла, снова пойманная в капкан его горящего взгляда. В нём читались все мысли Ринала, и пусть он стоял от неё в нескольких шагах, дыхание девушки перехватило, и она почувствовала себя так, будто на ней уже нет одежды.
        - Но я буду думать о тебе, - негромко добавил он.
        Не дожидаясь ответа, Ринал развернулся и вышел, аккуратно прикрыв за собой дверь. Альмарис без сил прислонилась к бортику бассейна, навязчивые мысли о сильных пальцах волшебника, неторопливо ласкающих её тело, о поцелуях, от которых кружится голова и кровь превращается в жидкий огонь, привели Рили в сильнейшее замешательство. И ведь он действительно ничего не делал! Просто стоял и смотрел… Отголоски чувств, охвативших её утром, попытались пробиться сквозь туман страсти, но безуспешно. В данный момент Артефакт был бессилен против влечения, тянувшего с непреодолимой силой к этому странному человеку, появившемуся ниоткуда и с такой лёгкостью сломавшему всю размеренную жизнь принцессы.
        Пытаясь успокоить дыхание, Рили разделась и залезла в бассейн, на время отвлёкшись от волнующих мыслей о Ринале и с тихим стоном блаженства погрузилась в горячую воду, прикрыв глаза. Ноги начало покалывать, тело расслабилось, и снова вернулись мысли. Поняв, что почти готова прямо сейчас выйти и позвать Ринала сюда, не дожидаясь вечера, и никакая воля полуразумного куска тумана ей не помешает, Альмарис набрала воздуха и окунулась в воду с головой, надеясь успокоить разбушевавшиеся чувства. Тогда она попробовала думать о Кендалле, о времени, которое они провели вместе в Монтаре, однако к удивлению и лёгкому беспокойству Рили воспоминания подёрнулись дымкой, и в какой-то момент она с недоумением спросила себя: а правда ли вообще её любовь к Дориану?
        - Я не буду об этом думать, - пробормотала она, зажмурившись. - Я вообще ни о чём не буду думать!..
        Когда она наконец вышла из ванной комнаты, за окном золотистые лучи стали оттенка меди - наступал вечер. В спальне было тепло благодаря огню в камине, на кровати, как и обещал Ринал, лежало полотенце и ещё кое-что. Альмарис замерла, глядя на роскошное платье из винно-красного бархата с искусной вышивкой золотой нитью, к нему рядом лежал тонкий пояс из тех же золотых нитей, и изящная диадема с рубинами. Словно заворожённая, она коснулась мягкой ткани, провела пальцем по украшению. Это будет великолепно смотреться на ней, и Альмарис, хотя никогда особо и не любила наряжаться, испытала сильное желание примерить платье.
        Поспешно вытершись, она взяла было нижнюю рубашку, но потом уголки губ девушки дрогнули в лукавой улыбке. Ей же ничего не грозит, Ринал пообещал не прикасаться. Так почему бы не подразнить его немного? Альмарис подняла с кровати платье и надела его, наслаждаясь ощущениями: мягкий бархат приятно ласкал кожу, низкий вырез открывал плечи и грудь, и дыхание девушки участилось, едва она представила, что появится в таком виде перед волшебником. Легко справившись с пуговичками на спине, она взяла щётку и расположившись перед камином, начала неторопливо расчёсываться.
        Она не задумывалась, с чего это Ринал предложил ей надеть этот наряд, да и собственно не хотела знать причин. Она вновь почувствовала себя просто женщиной - не принцессой, не Тайрен'эни. Мелькнувшая мысль об Артефакте и утреннем инциденте чуть было всё не испортила, мутная волна чужих эмоций чуть не затопила её, но Рили стиснула зубы и усилием воли заставила утихнуть раздражение, злость и ненависть. Сейчас это было сделать гораздо легче, чем утром в зале портала.
        - Вот и ладушки, - кивнула она сама себе. - Сегодня я получу удовольствие от вечера, и совсем необязательно он снова закончится бурной ночью.
        Хотя в последнем Рили была далеко не так уверена, как пыталась себя убедить. Последний раз проведя расчёской по волосам, девушка тряхнула головой, отчего пушистые, блестящие локоны рассыпались по плечам и спине, и поднялась. Надев диадему и повязав пояс, она вышла из спальни. Откуда-то Альмарис знала, куда идти: не в соседнюю гостиную, а в чудесную маленькую столовую с большими окнами до пола, через витражи в них солнечный свет превращал комнату в подобие разноцветной шкатулки с изящной мебелью.
        Толкнув дверь, девушка остановилась на пороге, не в силах отвести взгляда от Ринала, стоявшего у камина. По контрасту с ней он был одет просто: чёрная шёлковая рубашка только по вороту отделана узкой серебряной тесьмой, штаны того же цвета плотно облегали мускулистые ноги, и Альмарис поспешно подняла взгляд на его лицо: тело моментально отреагировало жаркой волной и сладким напряжением в животе. Ринал медленно улыбнулся, окинув девушку восхищённым взглядом, в котором откровенно читалось желание.
        - Ты просто потрясающе выглядишь, милая, - негромко сказал он низким голосом, с трудом сдерживаясь, чтобы не подойти к ней и не дать наконец волю рукам. Сегодня ему предстоял трудный вечер: соблазнить Рили, не прикоснувшись к ней и пальцем. - Прошу к столу, миледи.
        Она наконец сдвинулась с места, и на ватных ногах приблизилась к стулу с высокой спинкой. Голова опасно закружилась, и Альмарис почти упала на сиденье, приложив немалые усилия, чтобы не дрожали руки. Едва ли заметив вкус блюда, она не смела поднять глаза на сидящего напротив волшебника, хотя чувствовала, как его взгляд медленно скользит по её лицу, шее, плечам, словно ласкает.
        - Перестань так смотреть на меня, - наконец не выдержала Рили, поспешно хватаясь за бокал.
        - Мм? - Ринал изогнул бровь, откинувшись на спинку и тоже отпив глоток вина. - Как
        - так, Рили?
        - Так… волнующе, - поглощённая борьбой с собственными разбушевавшимися эмоциями, она не заметила сердитых ноток в своём голосе.
        - Прости, - он медленно улыбнулся и покачал головой. - Ничего не могу с собой поделать, любовь моя. Ты прекрасно знаешь о моих чувствах к тебе, и я не собираюсь их скрывать. Если мне нельзя дотрагиваться до тебя, то уж смотреть ты не можешь запретить. И потом, разве тебе неприятно?
        Рили глубоко вздохнула, подумав, что ещё немного - и сердце сломает рёбра, так сумасшедшее оно колотилось в груди. Ринал прекрасно видел, что с ней творится, и его охватило радостное предвкушение: выбранная тактика приносила плоды, и похоже Артефакт на сей раз не имел такой сильной власти над девушкой. Правильно, он же не касался её. А что мог противопоставить естественной страсти клочок тумана, толком не умеющий даже мыслить? Глядишь, до всего остального Рили дойдёт сама, своим умом, и благополучно справится с тяжким выбором.
        Рили же, расправив плечи, напомнила себе, что собиралась подразнить Ринала. "И пора заканчивать с этими дурацкими отговорками, ты не сможешь отрицать, что тебе нравится то, что происходит между вами", - решительно заявила она мысленно. Лёгкость, с которой Альмарис признала это, удивила девушку настолько, что напряжённость как-то разом пропала. Тоже откинувшись на спинку, она подняла взгляд на собеседника, сделав глоток вина и медленно облизав губы.
        - Пожалуй, соглашусь, мне приятно, - она улыбнулась, и в этой улыбке был вызов. Ринал едва сдержал резкий вздох, у него дух захватило от переполнявших эмоций - он не думал, что Рили так быстро примет правила игры. Честно говоря, он вообще понятия не имел, что эта непостижимая девушка умеет оказывается флиртовать не хуже него самого. И где только научилась?..
        Поставив бокал на стол, волшебник щёлкнул пальцами, и откуда-то полилась плавная, тягучая мелодия.
        - Потанцуем, миледи? - он встал и протянул ей руку.
        - С удовольствием, - Рили вложила узкую ладошку в его сильные пальцы, и на сей раз дрожи не было в помине.
        Они не сводили друг с друга пристальных взглядов, между ними едва не проскакивали искры. Коснувшись её талии, Ринал с изумлением отметил, что под платьем у Альмарис ничего нет, и чуть не споткнулся.
        - Тебя что-то удивляет? - невозмутимо поинтересовалась девушка, но в зелёных глазах блеснул насмешливый огонёк.
        - Наверное, уже нет, - от его откровенного, горящего взгляда сердце Рили ухнуло куда-то вниз. - Я всего лишь задаюсь вопросом, насколько тебя хватит, моя колдунья, - хриплые нотки в голосе Ринала лишь подтвердили то, что она видела в глубине серых глаз: волшебника сжигают те же чувства, что и её саму.
        Его последние слова напомнили Рили об утреннем разговоре, и она упрямо вздёрнула подбородок.
        - Я буду спать сегодня одна, Ринал, что бы ты ни говорил.
        - А вот это мы ещё посмотрим, - вкрадчиво ответил он, и её тело превратилось в воск.
        Отзвучал последний аккорд, в столовой воцарилась тишина, нарушаемая только тихим треском поленьев в камине. Солнце за окном почти село, и комнату окутал полумрак, придавая ещё больше интимности атмосфере. Взгляд Рили остановился на губах Ринала, и она крепко сжала кулаки, из какого-то непонятного упрямства сдерживая желание подойти и поцеловать его. Они стояли друг напротив друга, и оба знали, что будет дальше, но волшебник решил довести начатое до конца. Ещё раз медленно оглядев её с ног до головы, Ринал сказал:
        - Я возвращаюсь в спальню, милая. Если твоё упорство пересилит, то рядом с этой столовой есть ещё одна гостиная, там стоит узкий диванчик. Но мне почему-то кажется, что тебе понадобится помощь, чтобы расстегнуть это платье, - от его чувственной улыбки у неё чуть не подогнулись колени.
        Ринал развернулся и вышел, Рили осталась одна. Несколько минут она неподвижно стояла посреди комнаты, потом собрала волю в кулак и решительно вышла из столовой. Она намеревалась пойти в гостиную рядом, но… ноги сами понесли Альмарис в сторону спальни, и уже не осталось сил сопротивляться страсти, огнём разлившейся по телу. Толкнув дверь, она тихо закрыла её за собой.
        - Пуговички слишком маленькие, - негромко сказала она, утопая в серебристо-серой глубине глаз Ринала, и медленно подошла к нему. - Демоны тебя раздери, ты выиграл,
        - уже шёпотом добавила Рили, скользнув ладонями ему на плечи и прижавшись к груди волшебника. - Меня тянет к тебе, и неважно, находишься ли ты просто рядом, или обнимаешь. И пусть Артефакт сколько угодно пытается заставить меня чувствовать к тебе ненависть, стоит тебе только прикоснуться ко мне, или посмотреть, и я уже ничего не могу с собой поделать…
        Он не дал ей договорить, закрыв рот долгим, страстным поцелуем, одновременно чуть не оборвав пуговички на спине в стремлении наконец избавить её от роскошного наряда. Они оторвались друг от друга только на одно мгновение, когда Рили стягивала с него рубашку. Дальше для неё всё исчезло в головокружительном водовороте чувств и ощущений, и откуда-то из глубины пришло осознание: это правильно.
        Происходящее с Альмарис было правильным, потому что через несколько часов, уже засыпая, она вдруг вспомнила и поняла - тому, что было с Дорианом, не доставало яркости и глубины, как с Риналом. По крайней мере, Рили не могла вспомнить, чтобы от прикосновений Кендалла у неё кружилась голова или захватывало дух. "Я подумаю об этом завтра…" - сонно зевнув, Альмарис поудобнее устроилась на плече волшебника и провалилась в сон. Последней мыслью принцессы было, что следующее утро не омрачится таким неприятным пробуждением, как сегодня.
        ГЛАВА 15
        Они прибыли в столицу ночью, бросив якорь у самого дальнего при-чала. С помощью Сэнди, обеспечившей попутный ветер, их путь сократился до двух дней.
        - Линнер сказал, что нас будут встречать, - нахмурившись, шёпотом сказал Рейк, оглядывая тёмные, приземистые силуэты складов.
        - Правильно сказал, - Сэнди улыбнулась и шагнула навстречу отделившемуся от теней зданий человеку. - Мирт, если не ошибаюсь?
        - Да, миледи, - незнакомец поклонился.
        - Просто Сэнди или Чертёнок, - девушка повернулась к остальным. - Прошу, господа, наш проводник в Уркане.
        Кендалл окинул быстрым взглядом пустую набережную и спросил:
        - Ты один?
        - Мы не хотим привлекать излишнего внимания, Илеас Грэди приказал патрулировать улицы ночью, и каждые три часа здесь, в порту, появляется отряд гвардейцев.
        Роан пробормотал ругательство, Дориан скривил губы в улыбке.
        - Они поздно спохватились. Где мы расположимся?
        - У Неллина Эйри, который передал вам отмычку.
        - Да, помню, - Дориан кивнул. - Хорошо, сегодня переночуем у него, а с утра обсудим ситуацию и я хочу знать, как обстоят дела в столице, пока меня не было.
        Мирт повёл их тёмными и безлюдными переулками, успешно обходя патрули. К удивлению и беспокойству Кендалла город казался вымершим, словно все те, чьим временем была ночь, в один час исчезли. Он решил выяснить этот вопрос завтра, на свежую голову. Дом Неллина располагался на одной из уютных улочек недалеко от центра города. Мирт остановился у чёр-ного входа и постучал условным стуком. Дверь открылась, и чей-то голос тихо сказал:
        - Быстро входите.
        Друзья по одному зашли в тёмный коридор, усталые и желающие только добраться до постелей. Им показали приготовленные комнаты, и вскоре дом снова погрузился в темноту и тишину.
        За большим круглым столом в полутёмной комнате сидели пятеро людей, державших бразды правления в Уркане в отсутствие Ринала. Две деву-ш-ки, одна чуть постарше, о чём-то негромко переговаривались, сходство черт говорило о том, что их связывало родство. Триис, старшая, и Айлини, младшая, контролировали торговлю жемчугом, и с их мнением считались при при-нятии решений. Сидящий рядом мужчина в форме королевской гвардии, лорд Илеас Грэди, отвечал за безопасность в стране и столице, на его бес-страстном, словно высеченном из гранита, лице не отражалось ни единой эмоции.
        Никлис де Фрэтт, начальник тайной полиции страны и Уркана, не производил сколько-нибудь сильного впечатления, он был обладателем со-вершенно обычной внешности. Но тем не ме-нее, его именем пугали детей, его боялись даже знатные жители столицы - люди де Фрэтта могли постучаться к ним в дверь в любой момент дня и ночи. Рядом сидела женщина в простом тёмном платье, зябко кутаясь в шаль - Телли Ориэ, страшный сон любого волшебника, не работающего на Ринала. От неё было невозможно сбежать, она умела заставить говорить даже самых стойких, и Дориан лишился немало хороших людей не без её помощи.
        Эти люди заправляли делами в отсутствие Ринала, пока первый министр ездил по стране, и во время его отлучек в Херим Серт, их называли в столице Могущественной Пятёркой.
        - Итак, начну с неприятного известия, - негромко начал де Фрэтт. - Эмори де Брок подозрительно долго молчит, от него нет никаких известий.
        - Думаю, ему сейчас не до отчётов в Уркан, - пожала плечами Айлини. - У него же там Кендалл на шее висит, а лорд Ринал снова уехал.
        - Это меня и беспокоит, - задумчиво ответил Никлис. - Мне не нравится, что о нашем упрямом лорде ничего не слышно. У меня очень большие сомнения, что он будет тихо отсиживаться в Монтаре, покорно дожидаясь, пока вернётся господин Ринал.
        - Никлис, не смешите, чтобы де Брок и первый министр не могли поймать одного беглого мятежника? - фырк-ну-ла Триис. - Не верю. Даже если Ринал уехал, у Эмори работают лучшие волшебники и шпионы в Монтаре. А у Кендалла там друзей практически, нет, я уж не говорю о поддержке магией. Его очень скоро поймают.
        - Это "очень скоро" длится уже больше недели, - резко оборвал её де Фрэтт. - И по свежим сведениям у Кендалла в Монтаре таки есть друзья-маги. Как минимум двое, во главе с известным Линнером.
        Губы Телли Ориэ сжались в тонкую линию, глаза прищурились. Пожалуй, этот человек единственный, кто ухитрился ускользнуть от неё в Уркане.
        Илеас Грэди нахмурился, побарабанив пальцами по столу.
        - Какие ваши предположения, милорд? - поинтересовался он.
        - Де Брок не поймает Кендалла, - вместо него ответила волшебница. - И у меня есть веские основания полагать, что в Монтаре произошёл переворот. Все мои люди молчат. Мы не получаем оттуда докладов. Готова спорить на что угодно, они уже на пути сюда.
        Некоторое время все молчали, осмысливая призрачную угрозу, потом Айлини поинтересовалась:
        - Ну, господа, и какие будут предложения в связи с грозящим нам визитом лорда Кендалла?
        - Ждать, - неожиданно ответил де Фрэтт. - Только затаиться и ждать. Телли скажет нам, когда Кендалл появится в Уркане, да и он сам, я думаю, не замедлит проявить себя.
        - Он наверняка притащит с собой кроме Линнера и других, - задумчиво протянула Телли Ориэ. - И мне интересно, кто же это будет. По-моему, я переловила почти всех, кто хоть чего-нибудь стоил. В общем, наша задача - обезвредить лорда Кендалла и его компа-нию, посему - держите глаза и уши открытыми, у меня уверенность, что ско-ро в столице начнётся весёлая жизнь.
        - И её нам устроит его светлость Дориан Кендалл, - негромко подытожил де Фрэтт. - Ну что ж, тогда, думаю, нам стоит разойтись. И, Илеас, прошу, пусть твои люди не сильно зверствуют, уже и нищие с ворами практически исчезли с улиц. Нам не нужны настроения народа в пользу Кендалла. Всё, всем спокойной ночи.
        Де Фрэтт поднялся, Телли Ориэ тоже, и парочка удалилась. Всем остальным было очень интересно, в каких же отношениях волшебница и глава шпионов, но спросить никто не рисковал.
        Утром, после завтрака, все собрались в гостиной.
        - Какова обстановка в столице? - Дориан откинулся на спинку кресла, приготовившись слушать.
        - Собственно, ничего нового, - Неллин помолчал. - Грэди увеличил патрули, нагнал на всех страху. Если кого-нибудь поймают на улицах после одиннадцати, без убедительной причины, объясняющей местонахождение вне дома в столь поздний час, тащат в тюрьму до выяснения обстоятельств. Шпи-онов де Фрэтта вокруг - плюнь в любого, не ошибёшься. Похоже, кое-какие слухи всё же дошли из Монтара, и Пятёрка наложила в штаны.
        - Ясно, - Кендалл задумался ненадолго. - Много наших людей сейчас в столице?
        - Ну… - протянул Никлис. - Меньше, конечно, чем хотелось бы для быстрого решения дел, но достаточное количество. Мы сейчас стараемся быть очень осторожными, эта стерва Ориэ переловила многих волшебников, как ты знаешь, а у неё и камень заговорит, - Мирт криво улыбнулся. - Буквально вчера эта тиррелова колдунья схватила Эйрина, кроме него ещё кое-кто из наших вкушает все прелести заключения.
        - Так, - Кендалл встал и прошёлся по гостиной. - Волшебники нам очень нужны, и поскольку их у нас не так уж много, их жизни и свобода - на вес зо-лота. По одиночке не ходить, после одиннадцати вечера тоже не светиться на улицах, хватит снабжать де Фрэтта и компанию информацией. Сэнди, это к тебе относится, фокусы в стиле Монтара в Уркане не пройдут, в столице всё опаснее и жёстче, здесь никто не будет отвлекать наших врагов. Жить будем в разных местах, о месте и времени встречи я буду сообщать дополнительно, не стоит рисковать и давать повод выследить и устроить засаду. На подготовку к решительным открытым действиям у нас не больше недели, десять дней максимум. Вести себя очень осторожно, чтобы Пятёрка до последнего ни о чём не подозревала.
        - Не маловато, десять дней? - засомневался Неллин. - Мы, конечно, не сидели сложа руки, пока тебя не было, но не думали, что ты так быстро вернёшь-ся, да ещё с поддержкой.
        - Мы должны, - Дориан посмотрел ему в глаза. - Поверь, Неллин, я говорю не просто так, не потому, что мне хочется как можно скорее оказаться на месте короля. Тому есть веские причины, чтобы в как можно более краткий срок захватить столицу.
        Сэнди, Рейк и Роан понимали, почему Кендалл торопится: неизвестно, когда вернётся Альмарис, и он хотел к её возвращению решить все проблемы.
        Следующие дни шла активная подготовка к восстанию. До-риан встречался с нужными людьми, договаривался о том, кто где будет и что делает в нужный момент, узнавал свежие новости. Сэнди знакомилась с волшеб-ни-ка-ми, отданными под её руководство единогласным решением друзей, выясня-ла, кто на что способен, выслушивала информацию о том, кому придётся противостоять. Дело нашлось для каждого, Дориан никому не дал сидеть сложа руки. Как ни странно, никто из Пятерых пока не предпринимал мер, оз-начающих, что нахождение Кендалла в столице теперь для них не секрет. До-риана это очень беспокоило, он знал, Телли Ориэ всегда в курсе происходящего в Уркане.
        - Почему они молчат? Я не верю, что они ни о чём не подозревают, де Фрэтт не такой простофиля.
        - Дориан, не забивай голову лишними проблемами, - успокоила его Чер-тёнок. - Эта хвалёная волшебница ничего не сможет поделать с магией Хе-рим Амира, - улыбнулась Сэнди. - Забыл, на тебе по-прежнему защита Рили?
        А де Фрэтт и Телли Ориэ действительно беспокоились. Женщина сказала, что, по всей видимости, де Брок убит, а в Монтаре случилось что-то нехо-рошее в отсутствие Ринала.
        - Никлис, я не понимаю, что происходит, - волшебница нахмурилась, сидя в гостиной его дома. - В Уркане какое-то напряжение, народ зашевелился, я просто кожей чувствую тревогу, но… - она поёжилась. - Здесь появился кто-то гораздо сильнее меня. Я готова добровольно отправиться в тюрьму, если Кендалл не в столице. Но я не могу его нащупать!
        Волшебница вскочила и нервно прошлась по комнате.
        - Сядь, Телли, и успокойся, - отозвался Никлис. - Значит, ты говоришь, Кендалл в столице? Это доставит нам определённые проблемы.
        - Ха! Проблемы! Раскрой глаза, Никлис, у нас очень серьёзные неприятности! На этот раз тиррелов лорд подготовился действительно тщательно, у него есть хороший тыл, есть, куда отступать в случае неудачи, у него есть силь-ный волшебник, вполне возможно, не один. Надо изловить его, пока не поз-дно, и навести порядок в Монтаре, иначе нам всем придётся очень туго!
        - А ты не преувеличиваешь, Телли? - де Фрэтт пристально посмотрел на давнюю подругу.
        Женщина резко остановилась и повернулась к нему.
        - Когда я ошибалась, Никлис? - тихо спросила волшебница. - Напряги всех своих людей, и передай Илеасу, надо вводить комендантский час, и не в одиннадцать, а в десять вечера. Пусть глядят в оба, Кендалл - хитрая сволочь, и Грэди это должно быть известно очень хорошо, он в своё время нема-ло побегал за этим тирреловым наследником. Монтар гораздо меньше Уркана, и если уж там де Брок ухитрился не найти и не поймать его…
        Она не стала продолжать, и так ясно - положение Пятёрки угрожающее. Де Фрэтт помолчал, потом кивнул.
        - Хорошо. Я скажу Илеасу про комендантский час, и передам своим людям быть настороже.
        В конце недели к Неллину, где жил Кендалл, влетел встревоженный Рейк.
        - Дориан, Грэди сделал комендантский час с десяти вечера! - с порога оглушил он новостью. - Патрулей в два раза больше стало, хоть на-би-вай ими бочки!
        Кендалл нахмурился, выругавшись сквозь зубы.
        - Плохо. Значит, Пятёрка уже подозревает моё присутствие в Уркане. Ладно, мы станем вдвойне осторожнее. И помните, кроме гвардейцев есть ещё люди де Фрэтта, а их обвести вокруг пальца сложнее.
        Столицу охватило напряжённое ожидание, все ощущали тре-вогу, глухо возмущаясь произволом патрулей, участились мелкие стычки с солдатами, люди стали нервно оглядываться через плечо даже днём. В воз-ду-хе витало недоброе предчувствие. Но странное дело: волшебники переста-ли попадаться в расставленные сети, они словно испарились с улиц столицы. Телли чувствовала, кто-то очень умелый взял руководство в свои руки, одна-ко никак не могла узнать, кто же это, как только она пыталась выяснить с помощью магии хоть что-то, она видела один густой туман, серый и бесконеч-ный. Таинственный помощник Кендалла знал толк в маскировке.
        Дориан, чтобы иметь своих людей в ключевых местах, пошёл на риск, подстроив аре-сты нескольких человек и решив проблему со штурмом тюрьмы - Сэнди уве-рила его, что с ними ничего не случится, она постаралась, чтобы магия за-щи-тила их. За домами, в которых жили члены Пятёрки, было установлено наб-людение, с помощью Чертёнка и Мирта наблюдатели могли не беспоко-иться по поводу их обнаружения. Оставалась главная проблема, здание, где распо-лагалось ведомство де Фрэтта, резиденция тайной полиции Уркана.
        Попасть туда не представлялось никакой возможности, дом слишком хорошо охра-ня-лся
        - разве что отдаться в руки самого Никлиса или Телли Ориэ. Кендалл не хотел так рисковать людьми, решение этой проблемы он повесил на Сэнди, и девушка ломала голову, как же подступиться к ней, как обойтись малой кровью. До намеченного срока оставалось два дня, а у неё всё ещё не было никаких идей.
        - Зараза. Если уж мыслить крайностями, то единственный человек, который может спокойно сдаться де Фрэтту и без особых усилий устроить маленький переполох в его ведомстве, это я, - пробормотала она, сидя в небольшом кабинете у Мирта дома - они с Роаном жили у волшебника.
        - Кто тебя пустит, Сэнди? - раздался неожиданно голос хозяина дома, стоявшего на пороге. - Из того особняка ещё никто не выходил на своих ногах, и пускать тебя в осиное гнездо я не собираюсь. Хватит с тебя Монтара, - Мирту рассказали, что там случилось с Сэнди.
        - А что делать, Мирт? - устало отозвалась Сэнди. - Ведь согласись, кроме меня это действительно мало кому под силу.
        - Нет, Сэнди, даже и не думай, - отрезал её собеседник. - Мало того, что Дориан не отпустит, так ещё и мы все поддержим его. Пойми, Телли Ориэ о тебе не знает, не видела, и лучше, чтобы вы не встречались как можно дольше. Ты наш козырь, ты нужна нам, ты просто не имеешь права рисковать собой без надобности!
        - У тебя есть другие предложения? - раздражённо прервала его Чертёнок. - Не прийти же к дому и не постучаться нагло в дверь! Боги, осталось два дня, а у меня даже идей…
        Девушка замерла, не договорив, на её лице медленно расплылась улыбка.
        - Мирт, кажется, я знаю, что делать. Завтра утром идём к Дориану.
        Кендалл сел в кресло, глядя на Сэнди.
        - Ну, выкладывай, чего ты надумала с де Фрэттом.
        - Мой план прост до банальности, - начала она. - И заключается он в следующем…
        Дориан, выслушав девушку, некоторое время молчал, обдумывая её слова, потом нахмурился.
        - Чертёнок, слишком рискованно. Неожиданно, да, но…
        - Дориан, - остановила его девушка. - Чего будет ожидать от нас Никлис со своей колдуньей? Массированной атаки волшебников, или вооружённого нападения, поддержанного магией, так? Так. Ну а мы обхитрим его, используя старый, как мир, трюк.
        - А получится ли? Де Фрэтт не дурак.
        - Получится, - заверила его Сэнди. - Потому что другие варианты заведомо проигрышные, мы положим кучу людей, но не факт, что успеем захватить дом до того, как де Фрэтт запрётся там, и мы будем выкуривать его оттуда тиррелы знают, сколько времени. И потом, в доме может быть полно секретов магического свойства, и господин начальник шпионов может улизнуть у нас из-под носа!
        - Ладно, ладно, - Кендалл с улыбкой поднял руки. - Только не кричи на меня, я прекрасно слышу. Делай, как считаешь нужным, но учти, я буду страшно волноваться за тебя.
        - У тебя не будет на это времени, - рассмеялась девушка. - Где Рейк? Мне надо обсудить с ним один вопрос.
        - Чертёнок, твой звонкий голосок мёртвого поднимет из могилы, - зевая во весь рот, Рейк спустился с лестницы. - Я вчера тиррелы знают, когда вернулся, пол ночи по столице от шпиков де Фрэтта бегал…
        - А нечего тайной полиции на глаза попадаться, - усмехнулась Сэнди. - Идём.
        А рано утром намеченного дня случилось происшествие, чуть не сорвавшее всё восстание. Кендалл, Сэнди, Роан и Мирт сидели в задней комнате одной из таверн, хозяин которой был человеком волшебника, и сверяли пос-ледние детали, когда Рейк, отправленный проверить, все ли на местах, вва-ли-лся в дверь.
        - Неллина патруль сцапал!
        Мирт вскочил и выругался, Кендалл предупреждающе поднёс палец к губам.
        - Спокойно, не дёргаться, ничего страшного пока не произошло. Как это случилось и куда его повели?
        - Привязались к тому, что он торопился, а ответ на вопрос куда, им не понравился, насколько я услышал. Повели пока в караулку, для выяснения подро-б-ностей.
        - Вот и хорошо, мы успеем его вытащить. Расходимся по местам, связь держать постоянно, волшебников под стрелы и мечи не подставлять - Сэнди, ты отвечаешь за них.
        - Да знаю, знаю, - ворчливо отозвалась девушка, поднимаясь.
        - Мирт, а ты отвечаешь за Чертёнка, - невозмутимо добавил Кендалл, не обратив внимания на возмущённый возглас. - Всё, пошли. Всем удачи.
        Сэнди, как только они приблизились к большому трёхэтажному особняку, выкрашенному в песочный цвет и отделанному лепниной, сразу запо-дозрила что-то неладное.
        - Мирт, там слишком спокойно, - вполголоса сказала она волшебнику, наблюдая за особняком из маленького переулка неподалёку. - Или там действи-тельно ничего не подозревают, или они ко всему готовы и ждут только нас.
        - Де Фрэтта там нет, - задумчиво ответил Мирт, осторожно прощупав особняк, как учила Сэнди. - И Телли Ориэ тоже я не чувствую. Они ещё не пришли сюда.
        Сэнди глубоко вздохнула.
        - Мы не будем ждать, пока они придут, это только осложнит дело. Зах-ва-тив резиденцию тайной полиции, мы сможем потом уделить этой па-рочке бо-лее пристальное внимание, никуда они не сбегут. Наши же дежурят около до-ма де Фрэтта. Иди, Мирт, все готовы.
        С улицы, как по волшебству, исчезли люди - словно предчувствуя намечающуюся заварушку, хотя мимо этого дома прохожие всегда старались пройти как можно быстрее. Мирт неторопливо подошёл к двери, чувствуя себя несколько неуютно на пустой улице, остановился, небрежно огляделся по сторонам. Сэнди затаила дыхание, ожидая развития событий. Волшебник постучал. Дверь приоткрылась, Мирта смерил настороженным взглядом невысокий человек в форме привратника.
        - Что вам надо? - последовал вопрос.
        - Очень срочная информация для госпожи Ориэ.
        Человек долго разглядывал неожиданного посетителя, пытаясь понять, действительно ли это посланец.
        - Её ещё нет, подойдите позже. Или передайте информацию мне, я отдам госпоже волшебнице.
        - Нет-нет, это лично для Телли Ориэ, - поспешно возразил Мирт, изобразив на лице тревогу.
        - Тогда приходите позже, - повторил привратник, собираясь захлопнуть дверь, но Мирт поспешно всунул ногу между дверью и косяком.
        - О, нет, я не могу ждать, - волшебник улыбнулся и без предупреждения схватился за ручку, резко распахнув дверь.
        Привратник, получив по лбу, рухнул на пол, потеряв сознание.
        - Я же сказал, я очень спешу, - Мирт переступил через тело и вошёл - ему навстречу уже спешили несколько человек, привлечённые и озабоченные шумом.
        - Что происходит? Кто вы такой?! - мужчина в богато расшитой одежде сбежал по лестнице и остановился напротив непрошеного гостя, сделав знак ру-кой подос-пе-вшим гвардейцам.
        - Происходит восстание, господа, - улыбнулся Мирт, выставив перед собой руки. - А я его начинаю, к вашему сведению.
        Солдаты застыли на месте с озадаченными и недоумёнными лицами, а в дверях уже появилась подмога волшебнику. Им невероятно повезло за-стать ведомство де Фрэтта врасплох, и проникнуть внутрь, но никто не со-мневался, что люди из тайной полиции быстро опомнятся и окажут сопро-ти-вление - так оно и получилось. Сэнди было строжайше запрещено входить внутрь, и она наблюдала за происходящим с улицы, кусая губы и хмурясь: ей не давало покоя странное чувство тревоги, какая-то назойливая мысль пыта-лась пробиться сквозь усталость и напряжение последних дней.
        Шум и крики в доме не утихали, Сэнди зорко следила за входом, чтобы никто из людей де Фрэтта не ускользнул, а остальные наблюдали за другими возможными путя-ми бегства. Она только молилась, чтобы Мирт не лез в пекло и с ним ничего не случилось. Словно в ответ на её беспокойство, волшебник сбежал по кры-льцу, направляясь к Чертёнку. На нём не было сколько-нибудь серьёзных ран, только на щеке красовался порез, да рукав рубашки разорван.
        - Сэнди, там действительно нет де Фрэтта и Ориэ, ты зря волновалась, - улыбнулся волшебник. - Мы почти закончили, загнали их на последний этаж…
        Окна, находившиеся под крышей, вдруг со звоном вылетели, и улицу обдало жаром от длинных языков пламени, вырвавшихся из комнат. Сэнди вздрогнула и побледнела, но огонь угас так же быстро, как появился.
        - Ты сказал, их нет?.. - рассеянно повторила она, и вдруг замерла, уставившись на Мирта. - Задери меня тиррел, Мирт, они у Никлиса!.. - девушка вы-ругалась и схватила его за руку. - Дориан там, и он не знает, что они дома!
        Они бежали проходными дворами и переулками, широкими улицами, на которых звенело оружие и раздавались крики ярости или боли - везде по городу стычки с гвардейцами перешли в настоящие маленькие сражения, солдаты быстро сориентировались в происходящем и организовали сопротив-ление. Чертёнок и Мирт добрались до особняка де Фрэтта как раз вовре-мя, чтобы увидеть, как люди Дориана поспешно отходят от двери, оставив на мо-стовой несколько неподвижных тел.
        - Дориан, она там!! Осторожнее!.. - крикнула Сэнди, подбегая к Кендаллу.
        - Сэнди? - он удивлённо посмотрел на девушку.
        - Там волшебница, - пытаясь отдышаться, прохрипела Чертёнок. - Не суйся туда, она перещёлкает вас, как орехи!
        Телли, осторожно выглянув из-за занавески, уставилась на изящную рыжеволосую девушку, разговаривавшую с Кендаллом.
        - Вот она, Никлис, - негромко сказала Ориэ. - Волшебница, которую привёз с собой Кендалл.
        - Где? - де Фрэтт приблизился к окну и посмотрел на улицу. - Хм… больно молода… - с сомнением протянул он.
        - Она знает магию Херим Амира! - прошипела Телли, сузив глаза. - Ах, и Мирт с ними, тиррелов сын! Сволочь увёртливая, я так давно хочу с тобой побеседовать!..
        Женщина сложила пальцы особым образом, де Фрэтт обеспокоено покосился на собеседницу. Он кое-что читал о далёком месте на юге Нимелии, и примерно представлял, на что способны волшебницы оттуда.
        - Телли, что ты делаешь? Надо уносить отсюда ноги, ты не сможешь ничего ей сделать!
        Одновременно с действиями волшебницы Сэнди на улице почувствовала неладное, и резко повернулась к дому, вскинув перед собой скрещенные руки.
        - Они пытаются уйти! - сквозь зубы процедила она. - Дориан, я держу её магию, входи в дом!!
        Дверь вынесло беззвучным взрывом, а Телли и де Фрэтта откинуло к противоположной стене.
        - Уходим! - Никлис схватил женщину за руку и потянул за собой к неприметной дверце под лестницей и дальше, вниз, в подвалы. - Укроемся под горо-дом, они не полезут в канализационные туннели!
        - Ты хорошо их знаешь? - обеспокоено поинтересовалась Телли на бегу.
        - Достаточно, - кратко ответил Никлис, уходя дальше в систему сточных труб. - Телли, зажги огонь, я не вижу даже собственного носа!
        Когда люди Кендалла ворвались в дом, они никого не обнаружили, только вход в подвал особняка и там коридор, выводящий в канализацию Урка-на. Сэнди досадливо поджала губы, удержав Дориана, собравше-гося уже туда лезть, за руку.
        - Дориан, у тебя нет схемы, ты можешь заблудиться. И потом, нет гарантии, что эта волшебница не нападёт на тебя из-за угла, - мрачно добавила она.
        - Не переживай, Сэнди, - Мирт устало улыбнулся. - Канализация устроена так, что все туннели ведут к реке, и уходят в воду почти до середины. Река бурная, опасная, Телли не будет рисковать, она не настолько сильна в магии воды, чтобы попробовать вылезти этим путём. Конечно, стоит организовать в порту наблюдение, на всякий случай, но готов спорить на что угодно, де Фрэтт с волшебницей останутся в Уркане.
        - Ладно, - Дориан прищурился. - Я выкурю его оттуда. Пошли, у нас много дел, столица ещё далеко не наша.
        У Роана была задача освободить Неллина и поставить охрану в доме сес-тёр де Виро, посадив их под домашний арест, к Илеасу Грэди должен отправляться как раз Неллин. К досаде Роана особняк Айлини и Триис де Виро оказался пустым, и юноша понятия не имел, где искать хозяек. Грэди на-ходился где-то на улицах, командовал солдатами, и Неллин отправился к До-риану.
        Триис при первых же звуках сражения, начавшегося на улицах, стала лихорадочно собирать вещи.
        - Мы должны немедленно уйти, - она нервно вздрогнула, услышав воинственные крики за окном.
        - Триис, думаешь, нам грозит опасность? - Айлини пожала плечами. - Мы не участвовали в политике, мы всего лишь управляем торговлей жемчугом. И в Пятёрку нас приняли именно из-за того, что мы поставляем в казну львиную долю доходов. Мы купцы, Триис, а не политики.
        Та возмущённо фыркнула.
        - Мы входим в Пятёрку, Лин, нас никто ни о чём не будет спрашивать, арестуют и всё! Ты что, хочешь сказать, что поддерживаешь мятежника?!
        - Я всего лишь пытаюсь практично смотреть на вещи, - урезонила сестру Айлини. - Меня политика никогда не занимала, я к лорду Кендаллу не имела и не имею лично никаких обид, он мне ничего плохого не сделал. Почему я до-лжна хотеть его смерти, Триис? Это у Никлиса с Телли Ориэ с ним война, не у меня. Я не собираюсь бежать неизвестно, куда, и неизвестно, зачем.
        - Ты хочешь оказаться в тюрьме, Лин? - Триис упёрла руки в бока. - Неизвестно, как скоро вернётся лорд Ринал, и я не хочу всё это время провести в ка-мере!
        - Кто тебе вообще сказал, что нас обязательно поведут в тюрьму? - пожала плечами Айлини. - Триис, я не боюсь лорда Кендалла, и никуда с тобой не пойду. Мне кажется, я достаточно овладела искусством переговоров, чтобы суметь договориться и с ним.
        - Айлини!.. - Триис не нашлась, что ответить от возмущения. - Если бы тебя сейчас слышал Никлис…
        - Он или уже арестован, или в бегах, - Айлини встала и подошла к окну. - Мир меняется, Триис, и я предпочту приспособиться к этому миру, чем изображать патриотку первого министра.
        Резко развернувшись, Триис с возмущённым возгласом схватила саквояж и направилась к выходу, бросив через плечо:
        - Поступай, как знаешь, Лин. Всего хорошего.
        Восстание застало сестёр в маленьком уютном домике неподалёку от их особняка, который как-то приобрела Айлини - она любила здесь уединяться и отдыхать. Хлопнула дверь, и по тротуару простучали каблуки, Триис спешила скорее уйти. Девушка подошла к окну, глядя на тихую улочку, до которой сражения ещё не докатились, совершенно не испытывая страха. Она не собиралась выходить из дома до тех пор, пока волнения не успокоятся, а потом… потом стоило отправиться к Дориану Кендаллу и предложить свои услуги как советника по торговле Келарии, кем она, впрочем, и являлась. Ай-лини вернулась на диван, взяла книгу и продолжила читать, ожидая даль-не-й-шего развития событий.
        Роан неожиданно наткнулся в переулке на отряд гвардейцев, с которым был ещё и маг, и разгорелся бой. Молодой человек ругался про себя, досадуя на неожиданную задержку, он ведь торопился найти Сэнди в хаосе, воцарившемся в Уркане. Занятый мыслью о том, как поскорее выбраться из зава-ру-ш-ки, он пропустил момент, когда волшебник применил магию. Вырванные из мостовой камни брызнули во все стороны, задевая и своих и чужих, разда-лись проклятия и стоны раненых. Роану не повезло, один из осколков попал ему в затылок, когда он отвернулся, прикрывая голову руками, и парень без звука рухнул на землю, потеряв сознание.

…Айлини насторожилась, услышав вполне отчётливый шум битвы буквально под окнами домика, и осторожно выглянула из-за занавес-ки, став свидетельницей короткого сражения. Увидев же раненого, девушка, ни минуты не сомневаясь, выскочила на крыльцо, направляясь к бесчувственному незнакомцу. Отряд гвардейцев, потеряв волшебника - его всё-таки уби-ли те из отряда Роана, кто остался на ногах, - и большую часть своих, пос-пешно от-ступил к центру города.
        Айлини кое-как дотащила потерявшего сознание рослого юношу до двери, взмокнув и досадуя на то, что улица, как на грех, оставалась пустынной. Бледное лицо и кровь, стекающая на шею от-куда-то с затылка, внушала серьёзные опасения, девушка боялась, как бы парень не по-лучил сотрясение. С трудом устроив Роана на диване, она поспе-шила смыть кровь и грязь, и наложила повязку. Молодой человек лежал ти-хо, не двигаясь и никак не реагируя на прикосновения Айлини.
        - Ох, - она покачала головой. - Как бы тут хороший врач не понадобился, а где его сейчас найдёшь, в такой заварухе…
        Поколебавшись, Айлини поставила кресло рядом с диваном и снова взялась за книгу, время от времени посматривая на раненого.
        Вечером Дориан и остальные собрались у Неллина, подвести итоги.
        - Где Роан? - спросила Сэнди, обведя присутствующих взглядом. - С кем он был последний раз?
        - Я с утра о нём ничего не слышал, - Кендалл нахмурился. - Как он ушёл за сестрами де Виро.
        - До меня он тоже не добрался, - задумчиво отозвался Рейк. - Вообще, кто видел Роана после двенадцати?
        Воцарилась напряжённая тишина. Чертёнок кусала губы.
        - Вы хотите сказать, что… он пропал?
        Все молчали, избегая смотреть на девушку.
        - Он найдётся, Сэнди, - тихо отозвался Рейк. - Обязательно. Или мы его найдём.
        Волшебница резко встала и вышла из комнаты, ни на кого не глядя, Дориан дёрнулся было за ней, но Рейк остановил друга.
        - Не надо, Дориан. Она не любит, когда её жалеют.
        Хотя ему самому безумно хотелось последовать за Чертёнком и только побыть рядом, поддержать её. Кендалл устало вздохнул.
        - Ладно, ребята. Завтра у нас главная задача - дворец. Илеас Грэди засел там с гвардейцами. Внезапность хорошо сработала, он не успел собрать людей и ока-зать хоть какое-нибудь организованное сопротивление, разве что попытки в разных частях города. На захват дворца у нас всего один день, зав-траш-ний. Неллин, Мирт, передайте всем, завтра в девять утра соб-раться на ули-цах, прилегающих к центральной площади.
        Рейк тихонько выскользнул из гостиной и поднялся наверх: за дверью комнаты Сэнди царила тишина. Он недоумённо нахмурился: девушка явно расстроена, но почему-то не плакала. Рейк осторожно приоткрыл дверь и вошёл. Чертёнок сидела в кресле у камина, уставившись в огонь неподвижным, невидящим взглядом. Хотя её лицо выражало отчаяние, глаза девушки были сухими, только лихорадочно блестели.
        - Ты в порядке, Сэнди? - осторожно спросил он, остановившись рядом.
        - А?.. - она словно очнулась от мыслей и повернула к нему голову. - Рейк…
        - Мы найдём Роана, честное слово, - он не сводил с неё встревоженного взгляда. Учитывая бурный темперамент волшебницы, она вела себя странно.
        - Я знаю, - огорошила его девушка. - Только… он не вернётся ко мне.
        Рейк нахмурился, но сердце ёкнуло: неужели?..
        - Что ты такое говоришь, он тебя любит.
        Чертёнок медленно покачала головой.
        - Нас обоих захватили эмоции, новизна ощущений, Рейк, и бесполезно дальше обманывать друг друга. В последнее время мы мало общались с Роаном, и не могу сказать, что меня это огорчало. Мы стали просто друзьями, - она грустно вздохнула.
        - Ты жалеешь? - осторожно спросил Рейк.
        - Нет, - девушка покачала головой. - Нет, просто… просто как-то грустно и тревожно на душе. Не знаю, не могу объяснить.
        - Сэнди, тебе надо отдохнуть, - он подошёл к креслу и положил ладонь ей на плечо.
        Чертёнок подняла на него серьёзные серые глаза и тихо ответила:
        - Рейк, мне грустно оттого, что какая-то часть моей жизни закончилась, возможно, самая бесшабашная и легкомысленная. С Роаном было легко и понятно, мы были вместе и наслаждались друг другом, но… больше такого не будет, - Сэнди снова отвернулась.
        - Его ждёт другая дорога, как и меня.
        Рейк слушал девушку в каком-то оцепенении, не в силах поверить, что теперь он может не скрывать чувств, не мучиться по ночам мыслями о безнадёжности любви. О, боги, неужели сумасшедшая судьба столь милостива к нему?
        - Рейк, мне страшно, - прошептала вдруг Сэнди, обхватив себя руками. - Я вижу впереди темноту, и туда уходит мой путь…
        - Я рядом, - он чуть сжал ладонь. - Я всегда буду рядом, Сэнди.
        Опасаясь наговорить лишнего, Рейк резко развернулся и вышел, оставив девушку в глубокой задумчивости.
        ГЛАВА 16
        Сэнди крепко выругалась, вызвав улыбки на усталых лицах друзей - девушка не стеснялась в выражениях, когда была не в духе. Они уже пятый раз шли на штурм дворца, и пока не особо преуспели, Грэди сумел собрать внутри уцелевших магов, и лучники не подпускали мятежников близко, заняв позиции у окон дворца. Площадь перед резиденцией короля Келарии устилали тела, и немногие из них носили форму гвардейцев. Мирт на некоторое время выбыл из строя, получив стрелу в плечо, и сейчас им занимался кто-то из волшебников. Сэнди ломала голову, как же обхитрить столичных колдунов, поскольку в лоб, с наскока, их взять невозможно. Все маги-ческие атаки успешно отбивались, чувствовалось, что во дворце подгото-ви-лись к штурму и всяким неожиданностям.
        - Дориан, ты будешь сильно против, если во дворце будет небольшой беспорядок? - спросила она Кендалла, сосредоточенно нахмурившись.
        - Большего, чем там уже устроили гвардейцы Грэди, быть не может. Ты что-то придумала? - он покосился на юную волшебницу.
        - Значит, не против, - Чертёнок ухмыльнулась. - Ты веди своих людей, Дориан, а об остальном я позабочусь, - девушка прикрыла глаза, связываясь с ос-тальными волшебниками.
        Дориан давно убедился, что словам Сэнди можно верить безогово-ро-ч-но, если она сказала - позаботится о врагах, значит, так оно и будет.
        - Смотри, только не рискуй без надобности, - предупредил он девушку и направился к своим людям.
        Сэнди тем временем готовилась применить простой, но отнимающий много сил трюк: уплотнив воздух до твёрдости стены, она просто двинула его вперёд, как щит. Стрелы и то, что посылали на них волшебники, вязли в воз-душной стене, как в густом меду, и медленно опускались на мостовую, не причиняя никому вреда. Чертёнок сделала щит односторонним, люди Кендал-ла беспрепятственно стреляли по гвардейцам, успешно продвигаясь впе-рёд. Они достигли широкого крыльца почти без потерь, перестреляв больши-нство лучников Грэди. Сэнди неожиданно почувствовала слабость и голово-к-ружение от чрезмерного напряжения.
        - Ещё чуть-чуть… поднатужься, родная… - выдавила она сквозь стиснутые зубы, прислонившись к мраморной колонне, перед глазами плясали огненные круги.
        - Чертёнок, тебе плохо?! - тут как тут оказался Рейк, с тревогой глядя на посеревшую девушку.
        - Нет… всё нормально… Дориан должен войти во дворец… - она начала медленно сползать по колонне.
        - Он уже внутри, - улыбнулся Рейк, подхватывая Сэнди, - он отправил найти тебя и проследить, чтобы ты не вляпалась ни в какую историю.
        Она даже не смогла ответить, провалившись в глубокий обморок. Рейк лихорадочно соображал, куда бы определить волшебницу, где она будет в безопасности, пока вокруг идёт сражение, и понял, что в ближайшие часы во дворце такового места не найдётся.
        - Ладно, детка, придётся тебе полежать немного дома, - Рейка разобрал смех, когда он представил личико девушки, обнаружившей, что самое инте-ресное она пропустила, валяясь в беспамятстве.

…Ворвавшись во дворец, Дориан уже мало думал о собственной безопасности, стремясь к одной цели - добраться до тронного зала. Он знал, его ждут именно там. Кендалл сражался ожесточённо, понимая, что очень близок к выполнению обещания, данного когда-то Линнеру в Монтаре. Боги, сколько времени он видел этот момент только в мечтах, или в несбыточных планах!.. Которые оказались не такими уж неправдоподобными, не хватало только хороших друзей и их помощи. И, конечно, появления Альмарис. Альмарис…
        Она перевернула всю его жизнь, именно со встречи с ней в Кела-рии началась цепь событий, которая привела к сегодняшнему дню, когда он почти взял штурмом дворец. Именно с ней пришли Сэнди, без которой ему было бы гораздо труднее, Джарт, на которого можно спокойно оставить Монтар… Но, боги, как же Кендаллу не хватало Альмарис! Он страшился того момен-та, когда столица будет окончательно в его руках, де Фрэтт с Телли Ориэ по-йманы и арестованы, и настанут дни и часы ожидания, тягостного, режущего душу ожидания.
        Кроме того, он не забывал, что рядом с ней Ринал, и не зная, что между ними происходит, Кендалл мучился от ревности и ненависти к теперь уже бывшему первому министру. Точнее, он не позволял себе думать об их отношениях.
        Резко тряхнув головой, Дориан избавился от навязчивых мыслей, посещавших его далеко не в первый раз, и сосредоточился на сра-же-нии. Он и его отряд уже далеко продвинулись вглубь дворца, Кендалл хоро-шо знал кратчайшую дорогу к тронному залу
        - он большую часть жизни провёл здесь. Короткие стычки с заградительными отряда-ми гвардейцев, ко-торых оставил Грэди, отступая, не задерживали надолго, да и боль-ши-н-с-т-во солдат теперь предпочитали сложить оружие и освободить дорогу, они по-нимали, что у них нет выбора, а умирать мало кто хо-тел. И по большому счёту, перед ними был законный наследник.
        Когда впе-реди появились большие двери, искусно украшенные позолотой и резьбой, Дориана ждал почётный караул - они в сражениях вообще участвовали крайне редко, и оружие у них было скорее парадным, чем боевым. Кендалл остановился и опустил меч, он знал всех, они воспитывали юного лорда, единственного наследника ста-рого короля, и ему вовсе не улыбалось залить последние шаги к победе их кровью. В этой войне и так погибло слишком много его друзей.
        - Пропустите меня, - тихо сказал он, глядя в спокойные и решительные лица. - Я не хочу сражаться с вами. Клянусь, я не сделаю ничего плохого королю.
        - Его величество ждёт вас, - один из них отступил в сторону. - Нам приказано пропустить.
        Остальные молча расступились, пропуская Кендалла и его поредевший отряд к дверям в тронный зал. Из глубины дворца доносились звуки сражения, но здесь царила тишина. Невольно крепче сжав меч, Дориан шагнул к створкам и толкнул их. Он не чувствовал ни волнения, ни азарта, одну лишь усталость и боль в мышцах.
        Большая светлая зала была пуста, не считая двух человек в противоположном конце. Король сидел на троне в парадной одежде, сжимая в руках ка-кой-то свиток, его морщинистое лицо ничего не выражало, он отрешённо смотрел куда-то в окно. Рядом стоял, скрестив руки на груди, Илеас Грэди, мрачный, как никогда, и не отводил угрюмого взгляда от Кендалла.
        Дориан шёл один, опустив меч, держа голову прямо и расправив плечи - он имел по-лное право находиться здесь, и не его вина, что пришлось войти во дво-рец с оружием в руках. Приблизившись к трону, он остановился, молча глядя на короля, и не зная, что сказать. Когда-то именно благодаря этому человеку он побывал в Нимелии и первый раз встретился с Альмарис, а теперь… Те-перь Дориану предстояло решать, что делать.
        - Лорд Кендалл, - неожиданно заговорил король, протягивая свиток. - Не утруждайте себя поисками нужных слов. Здесь всё написано. Я больше не в со-стоянии управлять страной, и… и вы мой единственный наследник. Я также избавлю вас от необходимости что-либо решать в отношении моей даль-не-й-шей судьбы, я уеду из Келарии навсегда, и вы обо мне больше никогда не ус-лышите. Что касается моего первого министра… - король запнулся. - Он ис-чез. Мне безразлично, что вы с ним сделаете, когда он вернётся, у него боль-ше нет власти надо мной.
        Ошеломлённый Дориан машинально взял свиток, не зная, что ответить. Король медленно встал с трона, снял мантию и накинул её на одно плечо Дориана, потом снял золотой обруч и тоже надел ему на голову.
        - Прощайте, ваше величество, - бывший король с некоторым трудом поклонился и направился к неприметной двери в углу зала.
        Дориан посмотрел ему вслед и перевёл взгляд на Грэди.
        - Что вы на это скажете, милорд?
        - Я получил приказ прийти сюда, - буркнул тот, уставившись в пол. - И ждать вашего прихода. Те, кто хотел, остались защищать дворец, остальные предпочли сложить оружие, как вы сами видели. Король запретил мне командовать людьми.
        Кендалл улыбнулся, изогнув бровь, и осторожно снял мантию, положив на трон.
        - Вы будете служить мне так же, как и моему предшественнику?
        Тот наконец поднял голову и посмотрел прямо в глаза бывшему мятежнику, ныне законному королю Келарии.
        - Я выполнял приказы… ваше величество, - последние два слова он произнёс с видимым усилием. - И как я представлял, первый министр выполнял приказы короля. До сегодняшнего дня я не разговаривал с правителем напрямую, только с господином Риналом. Он говорил, что вы собираетесь поднять мятеж против короля. Мне многое не нравилось, я многое подозревал, но… я всего лишь солдат. Если вам будет угодно, я оста-нусь на прежнем посту, и буду служить вам, если нет - вам решать, ка-кова бу-дет моя дальнейшая судьба. На мой взгляд, - Кендалл был очень удивлён, увидев на каменном лице Илеаса кривую улыбку, - большая часть моих людей втайне симпатизирует вам, милорд, и они будут только рады вашей победе.
        Дориан неожиданно почувствовал чудовищную усталость, и присел на ступеньку, прислонившись к ножке трона.
        - Я был бы рад, если бы вы остались на прежнем посту, - пробормотал он, прикрыв глаза. - В городе совершеннейший бардак…
        - С вашего позволения, ми… ваше величество, я пойду, отдам необходимые приказы моим людям, - словно издалека донёсся до него голос Грэди.
        Зала постепенно наполнилась людьми, расталкивая всех руками, подошёл Рейк, и сжал Дориана в дружеских объятиях, проревев в самое ухо:
        - С победой, твоё величество!
        Люди всё прибывали и прибывали, что-то радостно говорили, улыбались - Кендалл воспринимал происходящее, словно видение. Напряжение последних дней оказалось столь велико, что он, на минутку прикрыв глаза, мгновенно уснул крепким сном.
        Роан судорожно закашлялся, открыв глаза, и с недоумением уставился на девушку, склонившуюся над ним. Девушка ничем не напоминала Сэнди: чёрные волосы чуть ниже плеч, удлинённый овал лица, матовая, белая кожа, и внимательные голубые глаза.
        - Ты кто? - хрипло спросил он.
        - Как ты себя чувствуешь? - она не ответила на вопрос.
        - Голова болит, - поморщился Роан.
        Молодой человек закрыл глаза, ощущая, как сон снова затягивает его в жаркую темноту. "Не иначе, в воде что-то было", - успел подумать он, засыпая.
        Айлини решила положиться на знания, которые передала ей когда-то бабушка, потому как искать того, кто мог бы осмотреть раненого в Уркане, который ещё лихорадило после успешного штурма дворца, было делом рискованным. Температура у больного не поднималась, он не бредил, лихорадка вроде не начиналась. Пациент Айлини пока больше не спрашивал, кто она та-кая, а она не говорила, не зная, как он отреагирует.
        Со дня взятия дворца про-шла почти неделя, в городе постепенно воцарился порядок, но де Фрэтта и Телли Ориэ по-прежнему искали. Айлини все новости узнавала на рынке, где покупала еду и лекарственные травы для раненого, Роан живо интересо-вался происходящим, досадуя на то, что не может пока появиться у друзей. При попытке встать и сделать несколько шагов по комнате, у него начинала кру-житься голова и к горлу подкатывала тошнота, но Роан уже мог сидеть. Здо-ровенная шишка на затылке от удара камнем почти исчезла.
        Как-то девушка сидела у окна и читала, время от времени поглядывая на спящего больного. На улице хмурый пасмурный день подходил к вечеру, тучи вот-вот грозились пролиться дождём, а в комнате потрескивали поленья в камине и уютно тикали часы на стене. Айлини поправила плед на коленях, перелистывая страницу.
        - Я до сих пор не знаю, кому обязан жизнью, - она вздрогнула от неожиданности, услышав негромкий голос Роана. - Может, всё-таки познакомимся?
        Она заложила страницу и подняла взгляд на больного.
        - Вам это обязательно знать? Вы скоро поправитесь, и вернётесь к дру-зьям.
        - Я же должен знать, благодаря кому до сих пор жив? Кто бы вы ни были, я хочу это знать.
        Айлини было приятно слышать эти слова, но она всё же колебалась. Бесполезно скрывать от самой себя, что серьёзный парень с карими глазами и немного наивной, открытой улыбкой основательно запал ей в душу. Хорошенькая младшая сестра де Виро имела достаточно поклонников, чтобы не чув-ствовать себя обделённой мужским вниманием, но… Она знала их всех, как облупленных, и знала также, что большинство из них ухаживали не столько за ней, сколько за её состоянием и жемчужными фермами в Ганоре. Она ук-радкой вздохнула: нечего и надеяться, что он обратит на спасительницу больше внимания, чем того требует вежливость.
        - Ну так что? - в голосе Роана слышалось нетерпение.
        Ругая себя за желание зажмуриться, девушка наконец ответила:
        - Айлини де Виро.
        Брови Роана в удивлении поднялись, но больше он ничем не выразил свои чувства.
        - Можете не представляться, я знаю, как вас зовут, - поспешно добавила она, не зная, куда девать взгляд. На рынке гуляли слухи, что лорд Кендалл и друзья ищут Роана.
        - Надо понимать, - он чуть улыбнулся. - Где ваша сестра? Вы же здесь, насколько я понял, совсем одна, я даже слуг не вижу.
        - Я отнюдь не белоручка, господин мятежник, - не удержалась Айлини от шпильки, и фыркнула. - Да будет вам известно, что в моё образование входила работа на кухне, готовка, и уборка дома, так что я вполне могу обойтись без горничных! А где моя сестра, понятия не имею, - сердито закончила она. - Мы никогда не были особо близки, и когда Триис собралась уходить, я ос-талась. Меня лично политика никогда не интересовала, и я сохраняла ней-тра-литет, в Пятёрку же входила только по той простой причине, что солидная часть доходов от продажи жемчуга идёт в казну, и в моей власти было как уменьшить, так и увеличить налоги с торговли.
        - Всё, всё, я понял, вы самостоятельная и умная девушка, миледи, - Роан рассмеялся и поднял руки, словно сдаваясь, в его взгляде появился огонёк инте-реса, когда он снова посмотрел на Айлини.
        Айлини пожала плечами, но её щёки порозовели от комплимен-та.
        - Занятие торговлей не оставляет много времени для политических интриг. Этим занималась Триис, я в основном ездила по стране, проверяла фермы, встречалась с торговцами и купцами.
        - Думаю, Дориан будет только рад, если вы продолжите заниматься своим делом, он ценит нужных людей. И потом, я не знаю никого из его окружения, кто выразил бы желание заняться вопросами торговли Келарии, по причине полного незнания предмета,
        - Роан снова улыбнулся. - Когда я смогу вернуться, мне кажется, вам стоит пойти со мной.
        Айлини была воспитана достаточно хорошо, чтобы не захлопать в ладоши от радости, и только склонила голову в знак благодарности.
        - Благодарю вас. Я подумаю.
        Хотя, ей бы хотелось, чтобы Роан подольше выздоравливал… Если она правильно поняла, ему было хорошо в этом маленьком уютном до-мике, и он не торопился возвращаться. Однако гроза разразилась внезапно, нарушив их уединение - Роану пришлось срочно вернуться к друзьям.
        На следующий день Сэнди, явившись к Дориану в его новый кабинет во дворце, заявила:
        - Не напрягайся в отношении де Фрэтта и Телли Ориэ, мы с Миртом и остальными займёмся ими.
        - Чертёнок, я не пущу тебя в подземелья Уркана, - устало, но твёрдо ответил Кендалл. - Ты не леди Эллинора, а Уркан - не Ферр. Там запросто можно заблудиться, и напороться на кое-что похуже бывшего начальника тайной полиции и ловушек волшебницы.
        - Дориан, я придумаю кое-что получше, чем брожение в потёмках по щиколотку в сточных водах, - снисходительно улыбнулась Сэнди. - Не зря же я училась магии в Херим Амире. Вылезти они не смогут, мы с Миртом уже по-заботились о канализационных решётках, ведущих на улицы, едва эти двое вздумают показать свой нос на свежий воздух, я об этом моментально узнаю.
        - Хорошо, - Дориан помолчал. - Прости, Сэнди, мы ещё не нашли Роана…
        - О нём не беспокойся, - с оттенком грусти сказала Чертёнок. - Он появится… скоро. С ним всё в порядке. Где Рейк?
        - На улицах, распределяет патрули, кое-где ещё засели остатки людей де Фрэтта. Сказал, к вечеру вернётся.
        - Скажешь, чтобы зашёл, я пока у Мирта поживу.
        - Ага… - Дориан рассеянно кивнул, пробегая глазами очередной доклад. - Будь осторожнее, прошу тебя. Перед тем, как предпринимать какие-либо решительные действия против де Фрэтта с его ведьмой, обязательно поставь меня в известность.
        - Есть, твоё величество, - шутливо поклонилась Сэнди, ухмыльнулась и выскочила за дверь, чуть не сбив по дороге офицера охраны.
        У Дориана появилась большая головная боль: Сэнди и её охота. Чертёнок не знала, в каком конкретно месте разветвлённой сети канализационных тоннелей засели беглецы, но это не сильно беспокоило девушку, особенно, если учесть, что она надёжно защитила все выходы на поверхность простым и эффективным заклинанием. Теперь оставалось только ждать, когда де Фрэтту и Телли Ориэ надоесть нюхать ароматы сточных вод и они попро-бу-ют выйти на поверхность. Но у Чертёнка могло не хватить терпения, и с неё сталось бы рвануть в катакомбы на поиски, несмотря на все запреты и предупреждения. Кендалл прекрасно это знал, и едва останавливал себя от распоряжения установить за шустрой волшебницей негласную слежку.
        Сэнди сидела у окна в кресле, отдыхая после трудного дня - сегодня вдруг нарисовался один из немногих выживших волшебников из тайной полиции, и она помогала схватить его, - и размышляла об отношении к ней Рей-ка и своих собственных чувствах к нему. Этот здоровяк и не думал скрывать, что ему очень нравится волшебница, но его знаки внимания не раздражали де-вушку. Рейк не стал ухаживать за Чертёнком, как за обычной дамой, ему бо-льше нравилось подтрунивать над ней, он с удовольствием наблюдал рас-кра-сневшиеся щёки и блестящие от злости и негодования глаза. Их при-кос-но-ве-ния, случайные или намеренные, отзывались дрожью в каждом нерве Сэнди, и она уже несколько раз ловила себя на мысли, что хотела бы узнать на лич-ном опыте, так ли хорошо целуется Рейк, как она слышала…
        - Дорогая, не о том думаешь, - усмехнулась она, пытаясь прогнать волнующие мысли.
        Чертёнок не могла знать, что предмет её размышлений сидит в ближайшей таверне и мрачно поглощает ужин, думая о некой юной даме с золо-тисто-рыжими волосами, серыми, как туманное утро, глазами, неснос-ным ха-рактером и изящной фигуркой. Сия особа нахально поселилась в его снах, лишив остатков спокойствия, да ещё в придачу изводила Рейка днём, наяву.
        - Ох, колдунья ты моя, - пробормотал он, допивая вино. - Сэнди, Сэнди Орнелис, Чертёнок…
        Рейк неожиданно встал, бросил на поднос служанке пару монет, и решительно вышел из таверны.
        Девушка сладко зевнула, вылезла из ванны, и закуталась в тёплый бархатный халат, сев перед камином и начав неторопливо расчёсываться. На ле-стнице послышались быстрые шаги, Сэнди довольно улыбнулась, догадыва-ясь, кто это может быть.
        - Всё, Чертёнок, я больше так не могу, - Рейк закрыл дверь и прислонился к ней спиной, не сводя с девушки мрачного взгляда.
        Она изогнула бровь, глядя на него насмешливыми глазами, красивые губы чуть дрогнули, сдерживая довольную усмешку.
        - Добрый вечер, Рейк, - мурлыкнула она. - И как же ты больше не можешь, а?
        - Как есть ведьма, - он в два шага оказался рядом с девушкой и сгрёб её в охапку, нежно прижав к груди. - Всё. Больше я тебя никуда не отпущу, моя маленькая колдунья.
        - Мои возражения не учитываются? - тонкий пальчик скользнул по шнуровке на его рубашке, заставив её развязаться.
        - Если бы ты имела возражения, детка, то я бы давным-давно вылетел за дверь, - Рейк отвёл вьющиеся пряди с её личика и медленно, наслаждаясь каждым мгновением, поцеловал Сэнди. Девушку охватила дрожь, желание за-ж-гло в крови настоящий пожар.
        - Не боишься любить волшебницу? - Чертёнок откинула голову, позволив рукам Рейка развязать пояс халата, а его губам - неторопливо исследовать на вкус нежную кожу на изящной шейке.
        - Как-нибудь переживу твой характер, - пробормотал он, спуская тяжёлый бархат с точёных плеч. - Всемогущие боги, сколько раз я раздевал тебя во сне!.. Девочка моя, мой лохматый непоседливый котёнок…
        Чертёнок воркующе рассмеялась, шевельнув пальцами - рубашка Рейка спланировала на пол. Девушка игриво тряхнула кудрями, согнутым указа-тельным пальцем зацепив пояс его штанов, и потянула за собой к кровати.
        - Ну тогда давай посмотрим, насколько реальность отличается от снов, ми-лый мой медведь.

…Единственное, о чём Сэнди пожалела, так это о том, что они потеряли столько времени после штурма дворца. Рейк очень старался быть осто-ро-жным и нежным, девушка казалась такой хрупкой по сравнению с ним, но Сэнди свела все его благие намерения на нет, удивив и обрадовав необуздан-ной страстью. Долгожданный спокойный сон пришёл к ним только с рассве-том, Чертёнок, свернувшись клубочком у него под боком, сладко посапы-ва-ла, чуть приоткрыв ротик, уставшая и довольная, как никогда.

…Сэнди подскочила на кровати, глядя в стену невидящим взглядом, сердце колотилось, как сумасшедшее. Перед глазами стояла странная картина: освещённая огнём в камине спальня, высокое стрельчатое окно, возле которого стояла Альмарис, и за её спиной Ринал. К ужасу Чертёнка, последний обнимал принцессу, а она задумчиво улыбалась, прижимаясь к его груди.
        - Милая, ты чего?.. - сонно пробормотал Рейк, приподнявшись на локте.
        Сэнди не услышала. В памяти всплыл последний разговор с волшебником в Монтаре, и ей стало по-настоящему страшно. "Что происходит в Толеан Серте? Что случилось с Рили?" Неожиданно Чертёнок поняла, что Ринал говорил правду про них с Альмарис. Что-то случилось, и её сестра выбрала того, кто оказался виноват во всех событиях, начиная от кражи Артефакта и заканчивая мятежом в Келарии. Зажмурившись, Сэнди тряхнула головой, приложив пальцы к вискам. Встревожившийся Рейк сел, обняв девушку.
        - Сэнди, ты в порядке?
        Она посмотрела на него, и в глубине серых глаз Рейк увидел страх.
        - Я боюсь, - прошептала она. - Я… я видела нехороший сон, - волшебница запнулась. Стоило ли говорить кому-то о видении, кроме Эллиноры? Ведь ещё оставался маленький шанс, что Ринал соврал, и Альмарис по каким-то своим соображениям делает вид, что испытывает к нему чувства. Сэнди выдавила улыбку. - Ничего, милый. Всего лишь кошмар. Мне просто надо выспаться, вот и всё.
        Снова устроившись на плече Рейка, Сэнди была уверена, что в скором времени им предстоит получить убедительные свидетельства того, что происходит далеко на севере. И почему-то Чертёнку казалось, что они никому не понравятся… До конца не-де-ли оставалось три дня.
        Вечером третьего дня Сэнди, нахмурившись, изучала план города в кабинете Дориана.
        - Похоже, эта Телли Ориэ что-то чует. Они несколько раз приближались к выходам на поверхность в разных частях города, я чувствовала, но почему-то не выходили.
        - Думаю, они понимают, что загнаны в угол, и рано или поздно им придётся выйти на поверхность, - задумчиво ответил Мирт. - Не удивлюсь, если Ориэ решится на это именно сегодня, погода как раз подходящая - того и гляди, разразится гроза.
        - В случае чего с вами отправится отряд стражников, - сказал Дориан. - Я не хочу рисковать вами обоими, кроме того, что вы лучшие волшебники в Уркане, вы ещё и мои друзья. Линнер мне потом голову оторвёт, если с вами что-нибудь случится.
        На улице вдруг резко, неожи-данно, пошёл сильнейший ливень, вода стояла стеной.
        - Оставайся здесь, Сэнди, - предложил Дориан. - Рейк всё равно заедет сюда на обратном пути. Мирт, и тебе, думаю, будет скучно дома одному.
        Чертёнок озадаченно посмотрела в окно - что-то было очень странное в этом дожде, ненастоящее…
        Телли Ориэ старалась не сильно стучать зубами, кутаясь в сырой, влажный плащ. По стенам сочилась вода, откуда-то глухо доносился мерный шум дождя, и всё вокруг пропитал неизменный, ужасный запах сточных вод. Вол-шебница снова почувствовала приступ страха и отчаяния.
        - Никлис, надо выходить отсюда наверх, - она чихнула. - И покинуть Келарию вообще.
        - Телли, ты сама говорила, все выходы запечатаны заклинаниями, - покачал головой де Фрэтт. - Едва мы выйдем, нас тут же схватят. Лучше переждать ещё немного, пока о нас забудут.
        - Я заболела, Никлис, мне нужна помощь знахаря. А о нас так просто не забудут, не надейся. Та волшебница, которую мы видели в день восстания, это она поставила заклинания на выход. Ей остаётся только ждать, когда нам на-доест нюхать запах дерьма, и мы вылезем наверх, - резко отозвалась Телли. - Я не смогу обойти заклинания, они слишком мудрёные для меня! И этот дождь, Никлис, - уже тише продолжила волшебница. - Он странный… Надо уходить, Никлис.
        - И оставить Келарию Кендаллу? - резко ответил де Фрэтт.
        - Опомнись, он официальный наследник! - Телли с горечью усмехну-лась. - Старый король написал бумагу, в которой передал все права на прес-тол лорду Дориану Кендаллу, единственному родственнику! Прошлого не вернуть, Никлис, мы остались одни. Я хочу убраться отсюда как можно скорее, и плевать я хотела на всякие заклинания. Ты со мной?
        Де Фрэтт понимал, волшебница права, и ничего уже исправить нельзя. Оставалось только незаметно покинуть столицу, пробраться в Шулис, да оставить Келарию до лучших времён.
        - Идём, - кивнул он наконец.
        Они дошли до ближайшей же решётки, и Телли, прежде чем открыть её, попыталась всё же ослабить заклинание - нейтрализовать его она бы не смогла. Преодолевая барьер, волшебница на мгновение почувство-вала неприятное ощущение, но оно исчезло, как только она оказалась на ули-це, моментально промокнув под сплошной стеной воды.
        - Они будут здесь через несколько минут! - прошипела Телли, бегом направляясь вглубь переплетения переулков и улочек - они вылезли в районе тру-щоб Уркана. - И ещё здесь поблизости патруль!
        Им не повезло, Рейк, возглавлявший отряд, заметил метнувшиеся тени, и последовал за ними. Де Фрэтт, ухватив Ориэ за руку, бежал по улицам, сворачивая во дворы, пытаясь запутать следовавших по пятам гвардейцев, но Рейк провёл здесь достаточно времени, чтобы хорошо выучить эту часть города. Телли задыхалась от быстрого бега, она не могла остано-ви-ть-ся даже на минутку, чтобы воспользоваться магией. Сумасшедшая гонка за-кончилась неожиданно, когда де Фрэтт и Телли Ориэ, в очередной раз за-ве-р-нув за угол, оказались в тупиковой улочке. Посмотрев друг на друга, они без слов поняли, что это конец.
        - Очень скоро здесь будет та волшебница, - тихо сказала женщина. - Отойди, Никлис, сейчас будет жарко. Я попытаюсь прорваться.

…Сэнди вздрогнула, открыла глаза и выпрямилась в кресле: её пронзило острое чувство опасности, и одновременно отозвалось одно из закли-на-ний, закрывавших канализационную решётку. Чертёнок не на шутку испу-га-лась, вдруг отчётливо ощутив, что опасность грозит Рейку.
        - Всемогущие боги, только не это! - она вскочила и схватила плащ. - Не дайте боги, он встретил эту ведьму!
        Сэнди не помнила, как выбежала из дворца, ничего не отвечая на удивлённые возгласы. На её счастье, под навесом, спасаясь от дождя и греясь у ко-стра, расположились несколько гвардейцев, и там же стояли две лошади. Че-ртёнок вскочила в седло, ничего не объясняя ошарашенным солдатам, и конь рванулся вперёд, под ливень. Девушка очень боялась не успеть, ведь Рейк на-верняка не знает, кого преследует!
        - Я убью эту тиррелову стерву, если она что-нибудь сделает с Рейком! - сквозь зубы процедила Сэнди, вглядываясь в тёмные улицу.
        Дождь застилал глаза, но Чертёнку не нужно было зрение, она ориентировалась по ощущениям, и они говорили, что она уже близко. Чувство опасности резко возросло. "Не успеваю. Всемогущие боги, не успеваю!" Она повернула за угол и резко натянула поводья, соскальзывая на тро-туар, делая отчаянный рывок к Рейку, стоявшему напротив тупика.
        - Рейк, стой!!!
        Телли Ориэ подняла руку, Рейк глянул на возникшую вдруг перед ним девушку, в любом случае не успевавшую защититься. Он молча оттолкнул Чертёнка в сторону, приняв удар волшебницы на себя. От яркой вспышки все на мгновение ослепли. Сэнди медленно поднялась с колен, не сводя глаз с тела Рейка - он без сознания лежал на мостовой, страшные ожоги на груди не сулили ничего хорошего. Чертёнок уставилась на Телли Ориэ, и последняя почувствовала всю силу взгляда юной волшебницы, невольно поёжившись, - женщина поняла, что живой ей из этой переделки не выбраться. Сэнди медленно подняла руку, глухо сказав с отрешённым лицом:
        - Я тебя убью.
        - Воспитанница Херим Амира, - совсем тихо прошептала Телли Ориэ, даже не делая попытки защититься - между пальцами девушки плясали искры, несмотря на сильный дождь.
        Больше она ничего не успела сказать, Сэнди обрушила на женщину всю злость и отчаяние - волшебница просто пропала в бесшумной яркой вспышке, только горстка моментально намокшего пепла свидетельствовала о том, что здесь стоял живой человек. Де Фрэтта окружили гвардейцы, связав ему руки за спиной - Никлис даже не пытался сопротивляться, подавленный только что произошедшим. Дождь как-то резко, внезапно кончился, как и начался, но на сей раз Сэнди не обратила внимания на странное поведение по-годы, склонившись над Рейком и не сдерживая слёзы.
        - Милый мой, потерпи немного, пожалуйста! Я помогу тебе, только вернёмся во дворец!.. Только не умирай, слышишь, Рейк, не смей умирать!!!
        В переулке появился чёрный тюремный экипаж, куда усадили де Фрэтта, и второй, вместе с Миртом, Дорианом, и ещё одним отрядом охраны - по-скольку Кендалл являлся наследником, он теперь не мог в одиночестве раз-гу-ливать по улицам.
        - Что с ним? - с тревогой спросил Дориан, подходя к Чертёнку. - Он жив?..
        - Жив, - девушка всхлипнула. - Всемогущие боги, Дориан, я боюсь!.. - Сэнди уткнулась лицом в грудь Кендалла. - Я боюсь, что… не смогу ему помочь!..
        Мирт и ещё двое волшебников тем временем осторожно укладывали раненого в экипаж.
        - Тихо Сэнди, не надо плакать, - Дориан успокаивающе погладил её по мокрым волосам, плечи девушки вздрагивали. - Идём, посмотрим, чем можно помочь Рейку.
        Он обнял Чертёнка за плечи и отвёл в экипаж. Волшебница, стиснув зубы, взяла себя в руки, вытерла щёки, и наконец внимательно осмотрела Рей-ка. На улице, тем временем, творилось совсем неладное: тяжёлые, мрачные тучи мгновенно разошлись, и установилась жуткая жара, лужи высохли за несколько минут. Мирт с беспокойством покосился в окно, у него возникло множество вопросов к Дориану и Чертёнку - он смутно догадывался, что погода как-то связана с Артефактом и Тайрен'эни, а поскольку Сэнди была из Нимелии, вполне возможно, что она могла что-то знать. На побледневшем личике Сэнди ясно выразилось отчаяние, когда она закончила осмотр.
        - Дориан. Всемогущие боги, Дориан! Я одна не справлюсь, - она подняла на Кендалла ставшие большими от страха глаза. - Я не смогу вытащить его с того света!.. Мне нужна мама, - тихо закончила она, опустив голову.
        - Я передам Линнеру, что леди Эллинора нужна тебе, - негромко отозвался Мирт. - А ты должна хоть немного отдохнуть, у меня мрачное предчувствие, что с арестом де Фрэтта всё далеко не закончилось.

…Когда все разошлись по комнатам, отдыхать после трудной ночи, а Сэнди осталась рядом с Рейком, по-прежнему находившимся без сознания, Кендалл, стоя у окна в своей спальне, поднял взгляд к звёздам: "Рили, родная моя, любимая, что с тобой происходит?.." На небе расцветали фантастические узоры, город окутал туман, одев деревья в потрясающий наряд из сереб-ристого инея. Дориан закрыл глаза и прислонился к холодному стеклу, сдер-живая подступающее отчаяние.
        Сэнди отказалась покидать Рейка до тех пор, пока не приедет Эллинора. Неумирающая появилась через три дня, и - к большой радости и облегче-нию всех - вместе с ней приехал Линнер. Их сразу отвели к раненому, и Эл-линора склонилась над ним, легко прикоснувшись пальцами к ужасным ра-нам. Её дочь с тревогой ждала приговора.
        - Девочка моя, - Неумирающая наконец выпрямилась, избегая смотреть Чертёнку в глаза, у неё защемило сердце от грусти. - Не могу тебя обрадовать…
        - Он умирает, мама? - прямо спросила Сэнди.
        Эллинора кивнула.
        - И… ты не можешь ему помочь? - напряжённым голосом спросила девушка.
        - Неумирающая имеет право спасти от смерти только одного человека, - женщина посмотрела прямо в глаза дочери. - Я помогла тебе, тогда, после тю-рь-мы. Рейк умирает, родная моя, к сожалению, это так. Я бессильна.
        - Нет никакой возможности?.. - голос Сэнди задрожал, как она ни сдерживалась.
        Эллинора молчала: выход был, но тяжёлый, а врать дочери она не могла - они так недавно преодолели наконец глухую стену непонимания.
        - Не молчи, мама!..
        Женщина сжала губы.
        - Ты можешь спасти его от смерти, Сэнди, если станешь Неумирающей. Откажешься от жизни ради жизни.
        - Тогда кто-то из вас должен будет покинуть Херим Амир навсегда, - Сэнди с подозрением посмотрела на мать. - Надеюсь, это будешь не ты, мама?
        - Нет, дорогая, мне ещё рано уходить, - Неумирающая криво улыбнулась. - Думаю, я сумею договориться… Постой, ты что…
        - Я собираюсь стать Неумирающей, - тихо произнесла девушка. - Расскажи, что надо делать.
        ГЛАВА 17

…Время текло странно в Херим Серте, Альмарис его совершенно не замечала. Дни неторопливо проходили один за одним, заполненные то посиделками в библиотеке, то прогулками в окрестностях - тут оказалось много красивых мест, включая пещеры в горах, - то неспешными разговорами. После того приступа утром Ринал стал осторожнее, и никогда почти не оставлял девушку одну. Исключение составляли моменты, когда ему надо было присутствовать в Тол Эммере, и вот тогда Альмарис приходилось худо - по какой-то непонятной причине влияние Артефакта усиливалось именно когда волшебника не было рядом, и сопротивляться девушка не могла. Когда она второй раз чуть не подралась с Риналом в зале портала, он предложил или закрывать её в комнате, или чтобы она спала во время его отсутствия. На что Рили ответила, криво улыбнувшись:
        - Ты помнишь, что было утром? Я тоже спала, но проснулась, едва ты ушёл.
        - Ну не связывать же тебя, в самом деле, - он нахмурился. - Милая, я не хочу торопить, но время уходит. Артефакт почти исчерпал силы, он слишком долго находится в Тол Эммере, и очень скоро это скажется на этом мире. Ну и… - Ринал помолчал. - Не можем же мы вечно сидеть в Толеан Серте. Рано или поздно Кендалл заявится сюда, и тогда один из нас точно умрёт.
        Рили закусила губу, больно, так, что слёзы показались на глазах.
        - Я не знаю, что мне делать! - вырвалось у неё. - Я здесь уже больше недели, Ринал, и я просто не знаю, что делать!
        Он подошёл и обнял девушку за плечи.
        - Давай поговорим вечером, ладно? - шепнул волшебник. - Ты пока посиди в библиотеке, я буду рядом, на кухне, хорошо? Я кое-что принёс почитать из Тол Эммера, там на столе лежит. Вдруг тебе будет интересно.
        Она кивнула и позволила отвести себя в библиотеку. Устроившись в кресле, Рили какое-то время бездумно смотрела в огонь, чувствуя оцепенение, и даже не пытаясь думать о том, что с ней происходит - почему-то начинала болеть голова, и довольно сильно. Она пока не сказала Риналу, это началось буквально пару дней назад. Вообще, Альмарис чувствовала себя очень странно: ей было хорошо с волшебником, его общество не надоедало и не тяготило, не говоря уже о том, что тело отзывалось на каждый взгляд или прикосновение, а от негромкого голоса сердце начинало стучать чаще.
        Но по утрам Рили чувствовала смутное чувство вины, и нет-нет да всплывали мысли о Кендалле. Хотя ей уже было сложно вспомнить лицо Дориана, как и время, проведённое с ним в Монтаре - короткие две недели. И иногда Альмарис казалось, когда они с Риналом вместе, за ними следит чей-то пристальный, невидимый взгляд. Вздрогнув, принцесса поёжилась, обхватив себя руками, её вдруг пробрала ледяная дрожь, хотя в комнате было даже жарко - в камине пылало целое полено.
        - Это просто нелепость какая-то, - пробормотала Рили. - Почему какой-то непонятный кусок тумана имеет над моей жизнью такую власть?..
        Её взгляд упал на толстую книгу, лежавшую на столе. Открыв, Альмарис обнаружила, что это рукопись, написанная мелким, но аккуратным и разборчивым почерком. Название гласило: "Псевдоразумные артефакты и магические вещи. Свойства, возможности и взаимодействие с магией". Принцесса нахмурилась, задумчиво прикусив губу.
        - Интересно… - она углубилась в чтение.
        "…требуется постоянная подпитка силой, это могут быть эмоции, чувства, просто магия. Обычно связаны с одним человеком…"
        "…практически полный контроль над жизнью, возможности самостоятельно принимать решения достаточно ограничены, и зачастую донор ничего не подозревает…"
        - Донор?.. - растерянно пробормотала девушка, наткнувшись на незнакомое словечко, но интуитивно чувствуя, что оно имеет далеко не благоприятное значение.
        Пролистнув несколько страниц с описаниями непонятных опытов, Альмарис снова нашла интересную информацию.
        "…Разорвать связь почти невозможно, если только донор не осознает, что им руководят, и сознательно не откажется от этой связи. В отдельных случаях, если человек обладает сильной волей и понимает, что его мыслями и чувствами кто-то управляет, он может избавиться от связи с псевдоразумной магической вещью. В каждом отдельном случае это индивидуально…"
        Принцесса вчитывалась в строчки со всевозрастающим нетерпением, ожидая найти, что же делать в её случае, но дальше снова шли только общие описания и выводы.
        - Задери меня демоны, как я решу проблему, если не знаю, что именно делать? - с досадой сказала она, листая страницы. - Как разорвать связь с Артефактом?
        - Значит, ты всё-таки приняла решение? - от негромкого голоса Ринала Альмарис вздрогнула и чуть не уронила с колен книгу.
        Он стоял у двери, прислонившись к косяку и скрестив руки на груди, серые глаза, чуть прищурившись, пристально смотрели на девушку. Принцесса замерла, пойманная в ловушку его взгляда, и не зная, что ответить. Волшебник зашёл, прикрыв за собой дверь, и подойдя к окну, остановился, глядя на закатное солнце. Альмарис следила за ним, невольно отмечая, как же он хорош: неизменные штаны и рубашка чёрного цвета, немного растрёпанные волосы, задумчиво-отрешённое выражение лица - её вдруг одолело сильнейшее желание подойти и прижаться к его крепкому телу, почувствовать биение сердца, вдохнуть запах… Но Альмарис осталась на месте.
        - Я эту книгу почти выучил наизусть, пока готовился появиться здесь, - наконец сказал Ринал после продолжительного молчания. - Один мой знакомый посвятил жизнь изучению таких штук, как Артефакт, и оставил свой труд мне в наследство. Долгое время она стояла и пылилась на полке, пока ты не приснилась мне, - он повернул голову и бросил на неё мимолётный взгляд, от которого Рили бросило в жар. - Конечно, было много других источников, но самые важные сведения здесь, Альмарис. Потому я и предложил тебе почитать её. Там много чисто научной информации, всякие опыты, но выводы мой друг сделал очень интересные. Не нужно никакой магии, чтобы оборвать связь между тобой и Артефактом, - его голос стал тише. - И никаких пафосных слов. Всего лишь твоё искреннее и сильное желание. Желание изменить жизнь, и отказаться от прошлого.
        В библиотеке повисла тишина, нарушаемая только мягким потрескиванием огня. Нахмурившись, Альмарис откинулась на спинку кресла.
        - Всё равно не понимаю…
        - Ты уже сделала шаг, милая, - Ринал повернулся к ней. - Ты задумалась о том, как порвать связь между вами. Дальше всё в твоих руках. Я не могу рассказать, что и как делать, потому что не знаю. Не в действии дело, дело в тебе самой.
        Она сглотнула.
        - А если… - горло внезапно пересохло. - А если Артефакт заставит меня играть по своим правилам?.. - почти шёпотом спросила Рили.
        - Значит, кто-то из нас умрёт, - просто ответил волшебник. - Или ты, спустившись за ним, и тогда этот мир тоже перестанет существовать, или я, когда попытаюсь остановить тебя.
        - Выбор, - тихо произнесла Рили. - Снова выбор…
        - Ты его уже сделала один раз, милая, - Ринал направился к выходу. - Я пока оставлю тебя, но буду неподалёку.
        До темноты ещё оставалось несколько часов. Альмарис догадалась, что он решил дать ей возможность привести мысли в порядок и подумать. Вот только вряд ли за один вечер она сможет принять решение, если уж за полторы недели не получилось. В конце концов, девушка оделась и пошла прогуляться вокруг Толеан Серта - она знала, за его стенами влияние Артефакта тоже ослабевало. А вернувшись вечером, обнаружила в спальне записку, чтобы она ложилась спать, не дожидаясь Ринала - он в соседней гостиной собирался почитать какие-то рукописи из Тол Эммера. Кольнувшее сожаление обрадовало Рили - несмотря на то, что волшебник не находился непосредственно рядом, она не ощущала сильного давления со стороны воли Артефакта. Переодевшись, Альмарис легла спать, впервые за очень долгое время одна.

…Следующие несколько дней принцесса видела волшебника редко, но всё время ощущала его незримое присутствие - на подносе вместе с завтраком лежал цветок из садика, после долгой прогулки в лесу ждала горячая ванна, а вечером перед сном Рили обнаружила около кровати листок с четверостишием.
        - А ты неплохой поэт, - чуть улыбнулась она, пробежав глазами строчки и подавив вздох - Ринал снова нашёл какое-то дело, чтобы не ложиться вместе с ней. Она начинала скучать всё сильнее по его объятиям и поцелуям.
        Но одиночество не помогало решить главный вопрос: едва Рили начинала думать про их отношения и чувства, голова просто раскалывалась. Однако теперь боль появлялась не только от мыслей, но и вдруг, сама по себе. Это очень напоминало приступы у Ринала, когда он пытался вспомнить про Артефакт, и Рили пугала такая схожесть.
        - Он пытается напомнить, кто хозяин?.. - бормотала она, пиная мягкий снег под ёлками.
        Утром четвёртого дня, снова проснувшись одна, Альмарис долго лежала, уставившись в потолок, потом решительно поднялась, оделась, и сев за письменный стол, набросала несколько строчек, оставив записку на подносе для еды. Потом, одевшись потеплее, она отправилась на любимую полянку недалеко от Херим Серта, где провела почти весь день, и даже сильная головная боль не помешала ей думать о происходящем. Когда солнце окрасило верхушки елей и сосен в нежно-розовый, предзакатный цвет, Альмарис вернулась.
        Медленно поднявшись по лестнице, она зашла в спальню, и бросив взгляд на кровать, чуть улыбнулась: там лежало простое платье из тонкой белой шерсти. Она не стала долго нежиться в горячей воде, уделив бассейну всего полчаса. Одевшись, Рили набросила тёплую шаль, заплела косу, и направилась в одну из гостиных здесь же, на втором этаже. Это была одна из любимых её комнат, отделанная в деревенском стиле: деревянные балки с искусной резьбой, круглый дубовый стол, мебель, обтянутая шерстью в тёмно-зелёную и синюю клетку. Альмарис села в кресло у камина, развернув так, чтобы видно дверь. Через несколько минут послышались шаги в коридоре и в гостиную вошёл Ринал.
        - Ты хотела, чтобы я пришёл? - увидев её неподвижную фигурку, волшебник на мгновение замешкался у двери.
        - Садись, пожалуйста, - тихо попросила Рили, голос её звучал спокойно и даже немного отстранённо, но зелёные глаза не отрывались от собеседника. - Я хочу тебе кое-что рассказать, Ринал.
        - Я слушаю, - он устроился во втором кресле, поняв, что настал решающий момент. За окнами быстро темнело, на небе проступали бледные зимние звёзды.
        - Ты много рассказывал о себе, о том, почему появился в моём мире, и много спрашивал меня о детстве, о жизни в Нимелии. Но есть тема, которую ты никогда не затрагивал в наших разговорах. Почему тогда, в Мотаре, я пришла к тебе и осталась,
        - в висках начало покалывать, но Альмарис продолжила, не обращая внимания. - Не только потому, что с помощью Ламирона ты отнял у меня силу. Тогда я… - Рили запнулась. - Я попросила помощи, у одной вещи, которую дала тётя. Какой-то древний артефакт, и он дал мне возможность стать на какое-то время свободной, быть с тобой просто потому, что мне так хотелось. Но взамен Райантэа забрал чувства к Кендаллу, и сказал, что теперь я останусь с тобой до конца, каким бы он ни был и что бы ни случилось. Я тогда не очень поняла, только испугалась, и согласилась, думая, что делаю это для блага друзей, - Рили перевела взгляд в огонь. Ринал слушал, боясь даже пошевелиться, только с досадой отметил про себя, что этот мир оказался богат на пресловутые полуразумные магические амулеты, которые изучал его друг. - Только позже мне стало понятно, что Райантэа оказал огромную услугу, позволив наконец узнать, что же такое настоящие чувства, которые вдруг появляются, когда их совсем не ждёшь, - губы девушки дрогнули в улыбке. Покалывание превратилось в пульсирование, пока ещё терпимое. - Даже когда Артефакт ещё полностью
контролировал меня, в нашу первую встречу, я что-то почувствовала к тебе, - зелёные глаза на мгновение встретились с его серыми, и снова вернулись к созерцанию огня. - Никогда не думала, что моё путешествие за Артефактом превратится в выбор между двумя мужчинами, - она негромко рассмеялась, но к облегчению Ринала в голосе Рили слышались весёлые нотки. - Причем одного из них мне навязал бесформенный кусок тумана, всеми силами пытаясь убедить, что он мой избранник, - ей пришлось прерваться и стиснуть зубы - в виски словно ввинчивались раскалённые свёрла. - У мамы приключения были куда более героические, она спасала мир хотя бы. А я… - Альмарис снова подняла взгляд на Ринала, и уже не отводила его. - А я всего лишь спасаю свою любовь. Здесь, в Херим Серте, я поняла, что мне всё равно, с кем там меня связали и почему, - от ворочавшегося в голове здоровенного ежа казалось, голова сейчас взорвётся, но принцесса вцепилась в подлокотники, продолжив. - Ты рискнул всем ради меня, нарушил все законы этого мира, и показал, как можно любить женщину, - Альмарис моргнула - от боли на глазах выступили слёзы. Ринал,
заметив, что с ней происходит что-то неладное, дёрнулся к девушке, но она помотала головой. - Подожди!.. Я… - она запнулась, делая глубокие вдохи, от боли сводило челюсти. Волшебник, бросив мимолётный взгляд в окно, замер: с неба, усыпанного звёздами, медленно падал снег крупными хлопьями. Наступил критический момент, Артефакт уже почти не сдерживал равновесие в этом мире, и с природой начали происходить странные вещи.
        Альмарис обмякла в кресле, и Ринал тут же оказался рядом, стиснув холодные ладошки.
        - Я скучала все эти дни… - с трудом прошептала она, в глазах темнело. - Я хочу быть с тобой… мне не нужна магия, я не хочу больше быть волшебницей… хочу быть просто женщиной… - её голос становился всё тише, и Ринал не на шутку встревожился.
        - Твоей женщиной… - Альмарис затихла, закрыв глаза, и он на одно страшное мгновение подумал, что потерял её, что они не учли что-то, и отказ Рили от Артефакта убьёт её.
        - Милая, пожалуйста, не уходи! - он прижался лбом к безвольной кисти. - Я не могу без тебя, мне не нужен этот мир, если в нём не будет тебя! Я слишком сильно люблю тебя, Альмарис!
        - Я тоже… - Ринал подумал, что ослышался, так тихо прозвучало это долгожданное признание, в которое он уже почти не верил. - Я тоже люблю тебя, милый… - тонкие пальцы взлохматили ему волосы, и волшебник поднял голову. Зелёные глаза ещё лихорадочно блестели, но на щеках появился румянец, а на губах - слабая улыбка.
        - Как ты себя чувствуешь? - он не мог оторвать от неё взгляда, ещё не до конца веря, что всё закончилось.
        - Уже лучше, - Альмарис выпрямилась, её вдруг охватила удивительная лёгкость. Она с опаской прислушалась к себе, ожидая, что произойдёт что-то особенное, означающее, что Артефакт больше не имеет над ней власти, но единственные признаки перемен были за окном.
        Там неожиданно пошёл дождь, несмотря на то, что небо оставалось ясным. Принцесса тихо рассмеялась, и на какое-то мгновение чуть не задохнулась от обрушившегося облегчения и счастья, что теперь она свободна. Свободна сама выбирать, как жить дальше и с кем.
        - Так просто, - Рили наклонилась и обхватила ладонями лицо Ринала, вглядываясь в его глаза, одновременно слегка растерянные, удивлённые и радостные. - Это оказалось так просто, видишь? И никакой катастрофы не случилось, как меня все пугали.
        - Ну не совсем… - пробормотал Ринал, чувствуя, что утопает в зелёной глубине её глаз. - Но мы поговорим об этом завтра, ты права.
        Не дав ей ничего ответить, волшебник наконец прижался к губам Рили в долгом поцелуе, бесконечно нежном и страстном. Словно со стороны девушка услышала собственный тихий стон, а по телу прокатилась жаркая волна.
        - Я слишком долго спала одна, - чуть охрипшим голосом сказала Альмарис, когда волшебник наконец оторвался от неё, только затем, чтобы встать и потянуть за собой.

…Они никуда не торопились, будто впереди у них была вечность вдвоём. Рили никогда ещё не было так хорошо, и впервые ей ничего не мешало наслаждаться каждым моментом, каждым прикосновением и поцелуем - ни тягостные мысли, ни чужая воля. Сладкое слово "люблю" музыкой отдавалось в ушах, и она готова была повторять его сотни раз. Время словно остановилось, и никому не было дела до сходящей с ума природы, до внезапной жары, растопившей почти весь снег, а потом вдруг снова ударили морозы, одев деревья в хрупкий наряд из инея.
        Несмотря на усталость, Альмарис не хотелось спать. Устроившись на плече Ринала, она задумчиво водила пальцем по его груди, чувствуя умиротворение и тихую радость.
        - Мы же теперь сможем пойти куда угодно, да? - спросила она негромко. - В любое место?
        - Конечно, милая, - он провёл ладонью по растрёпанным локонам, чуть улыбнувшись. - И не только в этом мире. Ты теперь не привязана к нему, и не во всех мирах существуют такие штуки, как Артефакт, где-то можно просто жить, без всяких сложных подготовок.
        - Как хорошо, - Рили тихонько вздохнула.
        - Только… ты разве не будешь скучать? - ладонь волшебника скользнула на её плечо.
        - У тебя здесь друзья, семья.
        На лице девушки появилась грустная улыбка.
        - Конечно, буду. Но меня никто не поймёт, и лучше, если я исчезну для них. Тебя все считают злодеем, потому что привыкли считать Артефакт чем-то вроде счастливого талисмана, которого не смеет касаться ничья рука, а я - первая Тайрен'эни, нарушившая клятву. Я ещё не знаю, что будет, когда он вернётся в этот мир, устоит ли он…
        - Устоит, - перебил её Ринал. - Я верну Артефакт в Херим Амир, через портал, а Неумирающие придумают, с кем его связать ещё. Дело ведь совершенно не в том, чтобы Тайрен'эни обязательно были связаны родством, просто так проще охранять тайну. Готов спорить на что угодно, здесь никто толком и не знает, что за штука такая Артефакт.
        - Думаю, я оставлю письмо, - вернулась Рили к волнующей теме, - где всё объясню, и может когда-нибудь они поймут меня и простят. Я готова пойти на это, чтобы остаться с тобой, - девушка прижалась к нему. - И я знаю, это правильно.
        - Спасибо, - Ринал коснулся губами её лба. - Я постараюсь, чтобы ты была счастлива, любимая.
        Сердце Альмарис замерло, а потом забилось быстрее: ей нравилось, когда волшебник так называл её.
        - И знаешь, что… - он сел, и Рили тоже выпрямилась, с любопытством глядя на собеседника. - Я не знаю, куда мы пойдём дальше, и где будет наш дом, но, - Ринал снял с пальца золотую печатку с матовым чёрным камнем, и взял узкую ладонь Альмарис. - Я хочу, чтобы ты носила вот это… если не возражаешь, конечно, - он посмотрел ей в глаза, немного опасаясь увидеть там сомнение.
        Рили коснулась пальцами его щеки, от переполнявших чувств было трудно дышать.
        - Конечно, хочу, - прошептала принцесса, сморгнув выступившие слёзы. - Я никогда не думала, что чувство может быть таким сильным, мама не рассказывала ничего ни о выборе, ни о любви. Да и сомневаюсь, что она когда-либо испытывала что-то подобное. Я люблю тебя всем сердцем, милый, - повторила Рили. - И хочу носить твоё кольцо.
        И хотя не было никакой торжественной церемонии, обмена клятвами, и прочего, Альмарис охватило волнение. Печатка Ринала плотно обхватила её безымянный палец, словно сделанная специально для принцессы, и Рили вдруг пожалела, что почти не носила украшений. С ней оставался только перстень, подаренный когда-то Эллинорой.
        - У меня есть только это… - она немного растерянно посмотрела на Ринала.
        Он улыбнулся и коснулся камня.
        - Будет напоминать мне о твоих глазах, - снова глянув на кольцо, Рили с удивлением обнаружила, что камень превратился в крупный изумруд.
        Принцесса с тихим смешком надела украшение ему на палец.
        - Кто бы мне сказал, что всё случится вот так, просто и без изысков, ни за что не поверила, - Рили бросила на волшебника застенчивый взгляд. - Это ведь считается, да?..
        - Мы же так хотим, - он привлёк девушку к себе. - Значит, считается.
        - Твоя жена… - выдохнула Рили, зажмурившись. - Мне нравится… - она вдруг зевнула, внезапно навалилась сонливость.
        - Спи, родная, - шепнул он. - Завтра нам останется сделать последнее.
        Уже засыпая, Ринал вдруг почувствовал смутную тревогу, ему показалось, он забыл упомянуть какую-то важную информацию, связанную с Артефактом, но думалось с трудом, и волшебник отложил всё до утра.
        Тёмную кухню освещал только фонарь за окном, на циферблате стрелки показывали четвёртый час ночи. Молодая женщина с усталым лицом откинула со лба непослушную рыжую прядь, откинувшись на спинку стула и с хрустом потянувшись. Перед ней мерцал экран ноутбука, на коленях спала кошка. Задумчиво прикусив губу, женщина пробежала глазами последние несколько строчек и удовлетворённо вздохнула. Да, всё именно так. Странный сон, увиденный несколько лет назад, оживал на страницах, и иногда казался ей слишком уж живым. Как например сейчас, она готова была поспорить, что слышала тихие голоса разговаривавших Ринала и Альмарис.
        - Пора спать, дорогая моя, - пробормотала она, решительно тряхнув головой и взяв кошку, поднялась со стула.
        Честно говоря, не хотелось ложиться в большую двуспальную, холодную кровать одной, и она снова - в который раз за последние полтора года! - взяла плед и устроилась на диване в гостиной. Ей до сих пор мерещился призрак мужа…
        Альмарис нервничала, глядя на чёрный провал портала. Обхватив себя руками, она поёжилась - в зале действительно было прохладнее, чем в Толеан Серте. Стена рядом оставалась прозрачной, и взгляд Рили остановился на роскошном шитом поясе - так выглядел Артефакт теперь. Показалось ей или нет, предмет больше не дрожал и не пытался растаять?.. Вид Ламирона не вызывал никаких чувств, принцесса больше не хотела держать оружие в руках, любое, не только этот меч.
        - Я боюсь, - призналась она стоящему рядом Риналу.
        - Я рядом, - он сжал холодные пальчики девушки и шагнул к порталу. - Главное, ничего пока не трогай и никуда не ходи. Я только верну Артефакт и Ламирон в Херим Амир, и вернусь. Иначе погода окончательно сойдёт с ума, - добавил Ринал.
        Вцепившись в его руку, Рили всё-таки зажмурилась, переступив порог зала. На мгновение дыхание перехватило, по коже пробежали мурашки, и всё, больше никаких неприятных эмоций она не испытала.
        - Можешь открыть глаза, - раздался весёлый голос Ринала. - И добро пожаловать в мой скромный дом.
        Она с опаской огляделась, не двигаясь, но ничего страшного не случилось: Альмарис стояла в кабинете в Тол Эммере, рядом с Артефактом, и вроде пока с ней не происходило никаких изменений.
        - А почему он меняет форму? - спросила Рили, кивнув на пояс.
        - Таковы законы этого места, - Ринал развёл руками, подойдя к столу. - Здесь всё имеет форму. Можешь осмотреться, пока я готовлюсь, только ничего не трогай, хорошо?
        Она кивнула, сделав пару шагов к полкам с книгами и свёрнутыми в рулон свитками.
        - Ты всё это сам собирал? - девушка провела по корешкам, с любопытством читая названия - те, которые могла.
        - Да, - Ринал расчистил место на столе, просто отодвинув бумаги и несколько книг на край. - Я вообще люблю собирать интересную информацию в мирах, где бываю. Милая, подай мне пожалуйста вон тот кожаный футляр со второй полки, - попросил он.
        Взяв футляр, Рили повернулась и шагнула к столу, но неожиданно юбка зацепилась за край стула, и девушка споткнулась, взмахнув руками. Ринал вздрогнул, вскинув голову, и успел только крикнуть:
        - Не трогай Артефакт!..
        Предупреждение опоздало: в падении Альмарис схватилась за пояс. Последовала яркая вспышка, крик принцессы, и её отбросило от стола. Пояс мгновенно превратился в золотой браслет в форме змеи и обвился вокруг запястья Рили. Некоторое время в кабинете царила тишина. Первым поднялся Ринал, немного оглушённый и раздосадованный собственной непредусмотрительностью. Ведь было, было предчувствие, ещё ночью! А теперь всё может сорваться…
        - Альмарис, - тихо позвал он, не решаясь пока приближаться к девушке - Артефакт на её руке несказанно беспокоил волшебника.
        Всхлипнув, Рили села, держась за голову, потом выпрямилась и посмотрела на Ринала. Он похолодел: её лицо исказилось от боли, а в глазах плескалось отчаяние. Что-то случилось. И он догадывался, что.
        - Рили, ты в порядке? - Ринал протянул ей руку.
        - Не трогай меня! - она отшатнулась, нашарив рукоять Ламирона и выставив меч перед собой. - Дай мне уйти, пожалуйста, - уже тише попросила Альмарис. - Ты ничего не сможешь сделать.
        - Нет, - спокойно ответил Ринал и встал перед порталом. - Я не отпущу тебя.
        - Ты не понимаешь!.. - по щеке девушки скатилась слезинка. - Я всё помню, Ринал, всё, что было между нами! Но не могу остаться с тобой… Почему так случилось?! Я же выбрала…
        - У тебя осталась магия, - волшебник вздохнул, не сводя с неё взгляда. Несмотря на отчаянное положение, он упорно не терял надежды, что всё ещё можно исправить. - А Артефакту требуется сила. Чувства ты ему уже не отдашь, он поймал тебя за силу.
        Рили стиснула зубы, в голове мутилось, но её словно направляла чужая воля. Только на сей раз никаких попыток убедить, что она должна ненавидеть этого человека. Альмарис по-прежнему любила Ринала, но… знала, что ей надо как можно быстрее покинуть Толеан Серт и вернуться ко всем остальным. И к Кендаллу в том числе. Принцесса сжала Ламирон.
        - Ринал, я не хочу драться с тобой, ну пожалуйста! - она едва не плакала. - Мы проиграли, пойми! Я… я нужна друзьям… - тише добавила она.
        - Ты мне нужна, милая, - тоже тихо ответил Ринал, не сводя с неё пристального взгляда. - И по своей воле я не отойду от портала.
        - Аааа! - ненавидя себя за то, что делает, Альмарис взмахнула Ламироном.
        Ринал уклонился, подставив уже знакомый ей тёмный клинок, но от портала не отошёл.
        - Я не собираюсь с тобой драться, слышишь? - он почувствовал глухое отчаяние, прекрасно зная, что ничего сейчас сделать не сможет. Связь с псевдоразумными магическими вещами через магию, если верить записям друга, можно оборвать, только уничтожив или артефакт, или человека.
        - Тогда отойди! - она снова нанесла удар, попытавшись сделать шаг вперёд - Ринал парировал, чуть оттолкнув девушку.
        - Сними браслет, Рили! - резко ответил волшебник, прищурившись. - Надо было сразу уничтожить эту чёртову штуку, как только она появилась здесь!
        - Нет! - крикнула принцесса, понимая, что Ринал не уступит, а Артефакт не даст ей отступиться. Тогда она применила магию: одновременно сложив пальцы в замысловатом жесте, Альмарис шепнула слово и нанесла удар.
        Яркая вспышка ослепила Ринала, он невольно отшатнулся и заслонился рукой, не успев поднять меч. Плечо около ключицы обожгла резкая боль, он выронил клинок, выдохнув сквозь стиснутые зубы и прислонившись к стене рядом с порталом.
        - Прости!.. - простонала Альмарис, всем сердцем желая подойти и помочь, но браслет на руке чуть сжался, и ноги понесли её в портал.
        Ринал медленно сполз по стене, проводив любимую тоскливым взглядом. Как же они могли быть так неосторожны… Плечо горело, от слабости кружилась голова, но он не двигался, пока Альмарис торопливо шла по залу, одинокая фигурка в простом белом платье, с мечом в руке.
        - Я вернусь за тобой, любовь моя, - Ринал упрямо стиснул зубы. - И уничтожу этот паршивый туман, чтоб ему пусто было! - сжав кулаки, он почувствовал кольцо Рили, которое она подарила ему прошедшей ночью. - Никто не отберёт тебя у меня…
        Она вздрогнула, словно услышала эти слова, но не обернулась. За окном туман медленно таял под лучами восходящего солнца, Рили чувствовала себя совершенно разбитой, смертельно уставшей, опустошённой - выйдя из Херим Серта, она присела на ступеньку, прислонившись лбом к рукоятке Ла-мирона.
        - Всемогущие боги, как мне теперь жить… - она закрыла глаза. - Любимый мой…
        Перед глазами всплыла прошедшая ночь, как Ринал надел ей на палец печатку, и сердце снова стиснули железные когти отчаяния и тоски. Но она не могла, не могла сейчас развернуться и уйти! При одной мысли о неповиновении живот скручивала судорога, а тело охватывала слабость - теперь Артефакт был связан с ней гораздо теснее, и действовал уже на физическом уровне, заставляя выполнять свою волю.
        - По-моему это переходит все границы, - Альмарис беспомощно заплакала, ощущая себя птицей в клетке. Золотой, но всё же клетке. - Он не может быть настолько разумным!
        Она не знала, сколько просидела на ступеньках, тихо глотая слёзы, но когда ноги и руки стали покалывать иголочки мороза, встала и направилась по дорожке к пристани
        - откуда-то Рили знала, там будет ждать шхуна, которая отвезёт её прямо в Уркан. Что будет потом, девушка предпочитала не думать, по дороге будет достаточно времени, чтобы принять определённые решения, и сочинить приемлемый рассказ для всех. Но больше всего принцесса боялась встречаться с Кендаллом - она не сможет убедительно сыграть, что всё в порядке и как раньше.
        - Подумаю об этом потом, - пробормотала Рили, машинально потрогав печатку - и странное дело, отчаяние немного отпустило, а где-то в глубине души родилось смутное чувство, что так или иначе всё будет в порядке.
        ГЛАВА 18
        Оливия сидела за столом в приёмной, и старалась не обращать внимания на глухой кашель, раздававшийся время от времени из кабинета Джарта. Он простудился, когда ходил в порт Нижнего, но не придавал значения бо-ле-зни, и появившимся уколам боли в груди. Оливия же всерьёз опасалась за здоровье Джарта, ей очень не нравился судорожный, задыхающийся ка-шель. Она подозревала, что Ленмор вполне мог подхватить воспаление лёг-ких, за-пустив обыкновенную простуду.
        Почти неделя прошла со времени отъезда Эллиноры и Линнера, и для Лив она была очень напряжённой: моло-дая жен-щина постоянно ощущала на себе пристальный, изучающий, но ка-кой-то от-с-транённый взгляд Джарта. Когда Оливия на третий день пришла в своём си-нем платье, Ленмор, ничего не говоря, чуть ли не силком отвёз её к портнихе, где заставил купить несколько нарядов, показавшихся Оливии не совсем под-ходящими для экономки. Джарт все покупки оплатил сам. По воз-вращении на попытки возразить, он резко ответил:
        - Вы были и остаётесь леди, куда бы ни забросила вас судьба, и кроме того, вы мой секретарь. Так будьте любезны соответствовать. Тем более, вам совершенно не идёт синий цвет, - закончив, Джарт резко развернулся и ушёл к се-бе.
        Оливия осталась, растерянная и напуганная неожиданной вспышкой. "Всемогущие боги, ну почему он так себя ведёт?!" Несмотря на уравновешенный характер, женщина, после всего обрушившегося на неё в послед-ние недели, растеряла спокойствие и невозмутимость, этому способствовали и сны, в которых достаточно часто фигурировал Джарт, только совсем не в роли грозного мстителя…
        Сейчас Оливия, разбирая бумаги, спорила и ругалась сама с собой: войти или не войти, предложить или не предложить помощь. "Какое твоё дело, дорогая, болеет он или нет? Ему совершенно наплевать на твою заботу!" - "Но ведь Линнер надеется, что я присмотрю за ним, - возразила Лив са-ма се-бе. - И если не я, то кто ещё позаботится о нём? Все его друзья сейчас да-ле-ко". - "Думаешь, он потом преисполнится благодарности и предложит тебе руку и сердце, как в книжках? Ага, оно ему надо?" Оливия испугалась собст-венных мыслей, она же никогда и не помышляла о Джарте, как о муже! И она ни разу не слышала от него доброго слова, не видела на его лице улыб-ки, так почему, всемогущие боги, почему её бросает в дрожь от случайного прико-с-новения, взгляда Джарта?! Оливия подозревала, что подобное волне-ние не имеет никакого отношения к страху.
        Её размышления прервала открывшаяся дверь, на пороге кабинета появился предмет нелёгких дум молодой женщины, Джарт. Он вскользь отме-тил, что Лив надела сегодня платье из тёмно-коричневого бархата с узкой зо-лотистой тесьмой по вороту и рукавам, подчёркивавшее тёплый каштановый цвет локонов, убранных в причёску.
        - Принесите мне воды, Оливия, - сухо попросил Джарт, стараясь не обращать внимания на головокружение, общую слабость и жар.
        Лив прекрасно видела, в каком он состоянии, и внезапно решилась. Поднявшись, она вышла из-за стола и спокойно сказала:
        - Вам надо лечь, милорд. Вы серьёзно больны.
        - У меня много работы, я не могу разлёживаться, - он нахмурился. - Так вы принесёте воды, или мне самому спуститься на кухню?
        Лив упрямо сжала губы, и не опустила взгляда.
        - Дела могут подождать. Вам надо лечиться.
        - Вы забываетесь, миледи! Я сам решаю, что мне надо, а что не надо!
        - Лорд Линнер попросил помогать вам, и как человек, разбирающийся в целительстве, могу уверить, ещё пара дней вашего проклятого упрямства, и вылечить вас сможет только Линнер! И то, если прибудет в Монтар не позже чем через один день, как получит известие!
        Они почти кричали друг на друга, в Оливии вдруг проснулась злость на этого мрачного, вечно недовольного упрямца: она ему жизнь спа-са-ет, а он упирается!..
        - А если я вам настолько неприятна, что даже не хочется прислушиваться к здравому совету от меня, что ж, извините, никого другого нет! - выпалила она, глянув ему прямо в глаза. - И знайте, что лечить вас тоже буду я!
        Лив испугалась собственной смелости, но отступать не собиралась.
        - Ну? - молодая женщина подняла бровь и скрестила руки на груди. - Ваше решение, милорд?
        Джарт ничего не ответил, стены вдруг поплыли у него перед глазами, а судорожный кашель чуть не разорвал лёгкие. Лив мгновенно утратила воинственность, подставив плечо Ленмору, и обхватив рукой за талию.
        - Идёмте, я помогу.
        Негромкий голос Оливии чудесным образом притупил пульсирующую боль в висках, изящные руки, казавшиеся такими хрупкими, поддерживали Джарта, и он удивился их неожиданной силе. Они остановились перед дверью в его спальню, Джарт почти висел на Оливии. Она толкнула дверь и до-вела больного до кровати. Устроив Ленмора на постели и освободив от вер-х-ней одежды, Лив спустилась на кухню, поручив одной из горничных сбегать к знахарке и купить необходимые травы. Она строго-настрого приказала гово-рить посетителям, что лорд Джарт болен, и никого не принимает.
        К вечеру Джарту стало совсем плохо, у него поднялась температура и началась лихорадка. Он не узнавал Оливию, рвался кого-то ловить, что-то подписывать, решать какие-то споры. Молодая женщина с грехом пополам смогла напоить его отваром, и сняла одежду, мокрую от пота. Больной постепенно затих и уснул - подействовал отвар Оливии, - только тяжёлое дыхание со всхлипом вырывалось из груди. Лив присела на кресло рядом с кроватью, тоскливо вздохнув и впервые посмотрев прямо на Джарта, всматриваясь в его лицо.
        От болезни черты заострились, морщины же наоборот разглади-лись, и пропало хмурое выражение. Оливия вдруг поняла, насколько стал одинок этот человек после смерти Ралины, и особенно, когда уехали друзья. Почти так же одинок, как она сама. Медленно, осторожно, она протя-нула ру-ку и провела ладонью по тёмным волосам Ленмора - они оказались мягкими и густыми. Больной шевельнулся, Оливия замерла, внезапно испу-гавшись своего порыва. Подавив желание прижать его голову к груди, кос-нуться губами щеки, колючей от щетины, Лив поёжилась. Она даже думать боялась, что могут значит подобные порывы.
        - Милый мой… - неслышно выдохнула Оливия, поправляя сползшее одеяло.
        Джарт выздоравливал медленно и трудно, молодая женщина дни и ночи не отходила от его постели. Она заставила себя унять раздражение оттого, что больной в бреду часто принимал её за Ралину. В такие моменты в сердце Оливии словно всаживали нож
        - в душе она не переставала винить себя в смерти девушки. Она каждый раз одёргивала себя, что глупо ревновать к призраку.
        Переломный момент болезни наступил дней через пять. Лив, как всегда находилась рядом, она весь день просидела с больным, время от времени давая отвары, облегчающие боль в груди и смягчающие кашель, и к вечеру наконец температура начала спадать. Оливия незаметно для себя задремала, и потому пропустила момент, когда пациент открыл глаза. Ленмор же, увидев бледное лицо, запавшие от усталости глаза, помятое платье, и растрёпанные волосы, от неожиданности даже забыл о раздражении, которое в пос-леднее время вызывала у него экономка. "Боги, она что, ухаживала за мной всё время, пока я болел?.."
        Джарт не хотел, очень не хотел быть обязанным Оливии, знать, что она заботливо присматривала за ним, отпаивала лекарст-вами, он не хотел видеть в ней кого-то большего, чем просто экономку и сек-ретаря. Тиррелы знают, что на него нашло, когда он повёз её к портнихе, но ему на самом деле жутко надоели невзрачные скромные платья! И синий ей действительно совершенно не подходит.
        Оливия вздрогнула и открыла глаза, почувствовав пристальный взгляд. Молодая женщина неуверенно пошевелилась, ощущая себя крайне неловко: она вдруг осознала, как неряшливо выглядит, у Лив ведь не было времени за-ниматься собой.
        - Как вы себя чувствуете? Наверное, хотите есть? Я принесу, - она быс-тро нашла повод покинуть спальню.
        - Оливия.
        Лив замерла на пороге, сердце заколотилось в груди. Джарт очень редко называл её по имени.
        - Спасибо. За заботу.
        Ей показалось, Ленмору нелегко дались эти слова, но в его голосе молодая женщина не услышала обычных раздражительных ноток. Оливия почти бегом покинула комнату и не видела слабой улыбки на губах Джарта, когда он проводил экономку взглядом. Лив не удержалась, и зашла к себе, пе-ре-одеться и причесаться: ну не могла она снова появиться перед ним в мятом платье и растрёпанная!
        Как только Джарт смог вставать, он снова вернулся к делам, Оливия - к своим обязанностям. Казалось, жизнь вошла в колею, однако Лив ошибалась.
        Как-то вечером, когда она заканчивала убираться в кабинете, дверь открылась, и на пороге появился Ленмор, к большому удивлению и некоторой тревоге Оливии - Джарт обычно ложился рано.
        - Мне нужна ваша помощь в одном важном деле, - Джарт помолчал, избегая смотреть на неё.
        - Я слушаю, - Лив выпрямилась и отложила свиток, который держала в руках.
        - Завтра вечером один из торговцев жемчугом пригласил меня на приём, - Джарт опять замолчал.
        Если бы Оливия не знала его так хорошо, она могла бы подумать, что он смущён. "Не городи ерунды, ты когда-нибудь видела Джарта Ленмора смущённым?" Она молча ждала продолжения.
        - Поскольку мы с ним никак не можем сойтись в размере налога, который он должен платить, мне очень важно расположить его к себе. Мне кажется, ваше присутствие смягчит его, он очень уважительно относится к аристократии, поскольку сам не принадлежит к таковой. Ну и… - он внимательно изучал носки собственных сапог. - Мне будет приятно, если вы будете сопровождать меня просто, как… - Джарт снова запнулся, - красивая женщина.
        Оливия прислонилась к столу, почувствовав слабость в коленках.
        - Милорд, я не могу… я же работаю у вас… - пролепетала она, понимая, что говорит сущую ерунду, ищет хоть какой-нибудь предлог, только чтобы не идти с ним никуда. "О, боги, он сказал, что я красивая?.."
        - Вы прекрасно знаете, что можете, Оливия, - оборвал он молодую женщину, - и хватит повторять фразу, что вы всего лишь работаете здесь. Вы могли отказаться, и жить среди призраков в своём доме, медленно сходя с ума, но вы предпочли всё же остаться здесь, в качестве экономки. Однако это не меняет сути вещей, леди в любой ситуации - леди. И потом, - он окинул её при-щу-ренным взглядом. - Я могу подумать, что вы боитесь, миледи.
        Не дав ей ничего ответить, Джарт вышел, оставив Оливию одну. Она сползла на пол, поскольку ослабевшие ноги не держали.
        - О, боги, помогите мне, - пробормотала молодая женщина, не зная, радоваться или тревожиться столь неожиданному повороту событий. - Что тво-рится у него в голове, хотела бы я знать?! И в чём, он думает, я пойду на этот его тиррелов приём? У меня даже дома нет ни одного нового платья!.. Весь Монтар знает, что леди Оливия де Брок, вдова начальника тайной полиции, ра-бо-тает у Джарта Ленмора, наместника Дориана Кендалла, будущего короля Ке-ларии…
        Неожиданно Оливия тихо заплакала: до неё доходили слухи о её двусмысленном положении, в городе не слишком-то верили в то, что она по до-брой воле осталась работать экономкой у Ленмора. Поговаривали, что она не только присматривает за домом, но и за самим наместником тоже. Особенно по ночам. Так кто же она, прислуга, друг, любовница?..
        - Будь ты проклят, Джарт Ленмор! - она со злостью швырнула свиток в закрытую дверь.
        Следующий день начался как обычно, Джарт никак не показывал, что пригласил Оливию на вечер. Она же, в отместку за своё плохое настроение и беспокойный сон явилась в старом синем платье, её не пугал даже риск нарваться на отповедь Ленмора. Джарт заметил сжатые губы Лив, нахмуренные брови, упрямый блеск в глазах, сухость тона в разговоре и конечно, это кош-марное платье. "Так мы, оказывается, умеем показывать характер?" - неожи-данно весело подумал он, намеренно не обращая внимания на внешний вид молодой женщины. Оливия же каждую минуту ждала вопроса, заданного спокойным голосом, невозмутимость Джарта сбивала её с толку. "Чтоб тебя тиррелы сожрали!" - в сердцах выругалась она, хотя крайне редко употреб-ляла крепкие выражения, и резко окунув перо в чернильницу, стремительным росчерком отметила очередного посетителя.
        Ленмор закончил работать непривычно рано, в три часа дня он закрыл дверь кабинета и обратился к Оливии:
        - Я жду вас внизу, возьмите плащ и спускайтесь.
        - Мы куда-то едем, милорд? - несколько сухо осведомилась она, встав.
        - Да.
        - Могу я узнать, куда именно? У меня много дел, я не могу надолго отлучаться.
        - Нет, Оливия, это сюрприз, куда мы направляемся. Касаемо вашей загруженности делами - у вас сегодня выходной.
        С трудом удержавшись от возмущённого возгласа, Лив резко развернулась, и поспешила к себе, боясь, что если останется рядом с Джартом хотя бы одну лишнюю минуту, то выскажет ему всё в лицо.
        - Раскомандовался, - сердито фыркнув, она накинула плащ и вернулась к Ленмору, сумев взять бурлящие чувства под контроль.
        Они молча сели в экипаж. Поглядывая в окно, молодая женщина пы-талась всё-таки понять, куда же они едут, но из-за занавески было плохо видно. Экипаж остановился около особняка с витриной на первом этаже, Джарт, по-прежнему не говоря ни слова, вышел и протянул руку Оливии. Она недо-ве-р-чиво уставилась на его ладонь, не осмеливаясь поднять взгляд на спу-тника.
        - Вы идёте? - вежливо поторопил он, без малейшего следа раздражения в голосе.
        Лив опёрлась на его руку, ступив на мостовую - они стояли перед магазином одежды. Молодая женщина на мгновение застыла, но воздержалась от комментариев и вопросов, совершенно сбитая с толку поведением Джарта, и последовала за ним внутрь. Несколько посетительниц, увидев вошедшую па-ру, начали тихо перешёптываться, Оливия остро ощущала на себе их любо-пытно-насмешливые взгляды. Хозяйка ничем не показала свои чувства, не-во-змутимо осведомившись:
        - Чем могу помочь, миледи?
        - Миледи желает выбрать себе наряд, - ответил за Лив Джарт.
        Растерянность на её лице доставила Ленмору удовольствие, почему-то ему нравилось, когда Оливия сбрасывала маску бесстрастности, рассерженная или раздражённая чем-либо, или удивлённая. Джарт предпочитал не вда-ваться в причины таких желаний, и не замечать, что раздражение и злость на экономку давно уже не посещали его. С тех самых пор, как он заболел. Вос-поминания о Ралине по-прежнему были с ним, но боль перешла в грусть, и где-то в глубине души засела смутная мысль, что пора перестать жить прошлым.
        Джарт практически сразу увидел то, что надо: платье из золотистого шёлка, с отделкой из тонких чёрных кружев. Просто и изысканно, Оливии должно пойти. Она тоже заметила наряд, и уже не могла отвести от него глаз, вдруг страстно захотев почувствовать прикосновение прохладного шёлка к телу, и посмотреть, как она будет выглядеть в этом наряде.
        - Кажется, миледи уже выбрала? - хозяйка вопросительно посмотрела на молодую женщину.
        Лив только открыла рот, чтобы отказаться - не без сожаления, надо признать, - и присмотреть что-нибудь поскромнее, как Джарт кивнул.
        - Да, будьте добры. Вот это платье.
        Она резко побледнела, но возражать не решилась, знала, бесполез-но. Джарт крайне редко менял решения, а устраивать скандал в магази-не она совершенно не хотела. Следующей их остановкой стала лавка ювели-ра в квартале золотых дел мастеров, там Ленмор приобрёл изящный набор из топазов, оправленных в золото, и тут Оливия попробовала запротестовать.
        - Милорд, мне нечем расплатиться с вами… состояние моего мужа отошло казне… У меня нет столько денег…
        - Оливия, если я захочу, чтобы вы заплатили мне за это, я поставлю вас в известность. И не думаю, что мне от вас будут нужны деньги, - неожиданно до-бавил он, и сам испугался своих слов.
        "Тиррел меня задери, что я ляпнул?.." Джарт украдкой окинул Оливию взглядом, и вдруг понял, что тут есть на что посмотреть. А у него уже давно не было женщины… Дав себе мысленный подзатыльник за такие мысли - Лив всё-таки была аристократкой, негоже думать о ней в таком фри-во-льном тоне, - он открыл перед ней дверцу экипажа. Оливия же постара-лась пропустить мимо ушей последнее замечание, сделав вид, что ничего не слышала. Она приличная женщина, вдова, и не стоило давать понять, что она совершенно не против предложения, скрытого за словами Джарта.
        Дома, взяв обновки и поднявшись к себе, Оливия почувствовала, что её трясёт мелкой дрожью. Она сходила на кухню, нагрела воды, и быстро приготовила ванну, опустившись в горячую воду и уже не сдерживая слёз. Она с радостью придёт к Джарту, стоит ему только позвать. И ей будет абсолютно наплевать на то, что про неё будут говорить окружающие.
        - О, б-боги! - Лив всхлипнула, зажмурившись, перед глазами назойливо стояла картинка, как Джарт медленно расстегивает платье, спускает тонкий шёлк с плеч…
        Молодая женщина резко окунула голову в воду, стремясь избавиться от подобных мыслей, и зная, что это бесполезно.
        Промучившись достаточно долго, но всё-таки справившись с застёжкой платья - Оливия не стала просить одну из горничных помочь ей, - она дрожащей рукой взяла изящное колье из топазов и одела. Тщательно расчесав воло-сы, она заколола их шпильками и взглянула наконец на себя в зер-кало.
        - Нет. Нет, я не появлюсь перед ним в таком виде! - Лив судорожно вздохнула.
        Напротив отражалась дама в золотистом шёлковом платье, открывавшем плечи и грудь, чёрное кружево оттеняло белизну кожи, а высоко убран-ные волосы открывали изящную шею. Оливия не была красавицей в обще-принятом смысле, но и дурнушкой её нельзя назвать. Лив притяги-вала к себе неуловимым шармом, очарованием чуть-чуть курносого носика, немно-го неправильными чертами лица, миниатюрной, но не худощавой фигуркой. Сейчас Джарту предстояло впервые увидеть перед собой не экономку, а знат-ную даму, и она понятия не имела, как он отреагирует. Лив не знала, что на самом деле Джарт приходится братом наследной принцессе Нимелии, и ему не впервой видеть аристократок. Оливия накинула плащ, плотно запахнув по-лы, и на подгибающихся ногах спустилась в холл, где её ждал Ленмор.
        - Снимите плащ, я хочу посмотреть, что мы с вами сегодня купили.
        Лив не рискнула возражать и портить ему настроение. Стараясь оставаться спокойной, она дёрнула завязки, и плащ соскользнул на пол. Джарт нес-колько минут задумчиво смотрел на неё, потом неожиданно сказал:
        - Выньте шпильки. У вас красивые волосы, незачем убирать их.
        Потом Джарт поднял плащ и накинул ей на плечи. Ехали они молча. Оливия судорожно сжимала руки, скрытые складками юбки, стараясь успокоиться, но напряжённые нервы никак не хотели расслабляться. Она уже не могла понять, действительно ли Джарт в темноте экипажа смотрит на неё, или это ей только кажется.
        - Оливия, не бойтесь, я не сделаю вам ничего плохого, - неожиданно сказал Ленмор.
        - Я слышал слухи, и постараюсь сделать всё, чтобы на приёме вас никто не обидел.
        Она слабо улыбнулась и кивнула в ответ. "Я давно не боюсь вас, милорд, я боюсь себя…"

…Приём действительно прошёл удачно, торговец оказался очарован Оливией, и пока она ему мило улыбалась, скромно стоя в сторонке, Джарт добился согласия на тот размер налога, который был ему нужен, и даже договорился о встрече для подписания необходимых документов. Оливия получила удовольствие, познакомившись с совер-шенно другим Джартом, обходительным, учтивым, остроумным собеседни-ком, прекрасным танцором. Неприязненные взгляды, которые Лив время от времени ловила на себе, не помешали ей наслаждаться вечером и обра-щением с ней как со знатной особой. Джарт вынудил остальных гостей относиться вежливо к своей спутнице. Молодая женщина была счастли-ва…
        Но время пролетело незаметно, им пора было ехать домой. Приятное го-лово-кру-жение от лёгкого золотистого вина постепенно проходи-ло, Лив быс-тро теря-ла остатки хорошего настроения, съёжившись в углу эки-пажа.
        - Вы довольны, Оливия? Вам понравился вечер?
        Она вздрогнула.
        - Д-да, милорд. Всё было просто чудесно.
        - Я рад.
        "Пожалуйста, больше ничего не спрашивай, не надо!" - мысленно взмолилась она, еле сдерживая слёзы. Сказка кончилась, ей был дан всего один вечер, чтобы почувствовать себя ЕГО женщиной, всего один, но, боги, как же она хотела повторения! Дома она молча начала подниматься по лестнице к себе, когда Джарт негромко сказал:
        - Спокойной ночи, Оливия. Завтра можете не вставать рано, я тоже буду отсыпаться, так что отдыхайте.
        - Благодарю вас, милорд, - тиррелы знают, чего ей стоило заставить голос не дрожать.
        У себя в маленькой комнатке, переодевшись в ночную рубашку, Оливия поняла, что не заснёт. Глядя на груду золотистого шёлка на полу, вспо-ми-ная прошедший вечер, она чувствовала, что близка к истерике. Накинув ха-лат, Лив вышла из комнаты и спустилась на первый этаж, в одну из тёмных гостиных.
        - Линнер, пожалуйста, возвращайся скорее! - прошептала она, опустившись на диван и уткнувшись лицом в шёлковую подушку. - Я больше не могу оставаться с ним вдвоём!
        Слёзы лились ручьём, Оливия глухо рыдала, не в силах успокоиться, и потому не слышала, как в комнату кто-то тихо вошёл.
        - Что случилось? Вас кто-то обидел сегодня?
        У неё не было сил даже испугаться, она просто выпрямилась и покачала головой.
        - Нет. Это только мои проблемы, милорд, извините, что разбудила вас. Я сейчас поднимусь к себе…
        - Последнее время у вас каждое утро заплаканные глаза. Что происходит, Оливия? - Джарт взял её за плечи и повернул к себе.
        Женщина до боли прикусила губу, удерживая вновь подступившие рыдания.
        - Ничего. Поверьте, ничего. Просто оставьте меня, и всё.
        - Оливия…
        - О, боги, ну как вы не понимаете!.. - она резко встала и отвернулась. - Я не хочу устраивать никаких объяснений, никаких истерик! Возвращайтесь к себе, милорд, вы всё равно ничем не поможете мне.
        Джарт, глядя на мокрые щёки, на глаза, полные отчаяния, на дрожащие губы, решился: ну не мог он сейчас оставить её одну, не мог! Да и не хотел…
        - Давайте, я провожу вас, Оливия, вы ляжете, а я посижу рядом, пока вы не успокоитесь и не уснёте.
        Этого она боялась больше всего. И больше всего хотела. Возражать не осталось сил, Оливия молча поднималась по лестнице, остро чувствуя спиной присутствие Ленмора, он же старался не сильно обращать внимания на очертания фигурки молодой женщины, угадывающейся под тонким халатом. Джарт убеждал себя, что собирается только проследить, чтобы Оливия успо-коилась и уснула. Зайдя в спальню, Лив знала - никакая сила не удержит её от шага, который собиралась сделать, слишком долго она мучилась, сли-шком долго ждала шанса. Остановившись посреди комнаты, Оли-вия медленно сняла халат и повернулась к Джарту.
        - Простите, милорд…
        Ленмор молча смотрел, как она с грустной улыбкой развязала ворот ночной рубашки и спустила тонкую ткань с плеч.
        - Пожалуйста, простите меня, если сможете.
        Он не знал, что ответить, потому что сам хотел того же, чего и она. Лёгкая рубашка скользнула на пол, Оливия шагнула навстречу Джарту, по-пре-жнему улыбаясь сквозь слёзы.
        - Я не знаю, что будет завтра, но я никогда не пожалею о сделанном сейчас.
        Джарт протянул к ней руки, тихо отозвавшись:
        - Иди ко мне, Лив.
        От его поцелуя у неё закружилась голова, и ослабели коленки. Они не помнили, как добрались до кровати, как Оливия лихорадочно обрывала шнуровку на рубашке Ленмора. Она только молилась про себя, чтобы боги дали ей силы жить дальше после этой безумной ночи…
        ГЛАВА 19
        - Ты точно всё решила? - спросила высокая женщина с гладким, без морщин, лицом.
        - Да, - кивнула Сэнди.
        Она и Эллинора находились в Херим Амире, в центральном зале, перед десятью Неумирающими.
        - Хорошо. Ты станешь одной из нас, но с условием. Эллинора не может сейчас уйти, остальным тоже ещё не пришёл срок, - говорившая об-вела пристальным взглядом окружавших её Неумирающих. - Эллинора, тебе будет даровано право временно вернуться в мир живых.
        Эллинора несколько растерялась.
        - Как?.. Вы… вы изгоняете… - начала было она, но её прервали.
        - Ты уступишь место дочери, только и всего, - женщина строго посмот-рела на мать Сэнди. - Не более.
        - До каких пор Сэнди будет Неумирающей? - спросила Эллинора.
        - Пока не освободится душа Тайрен'эни.
        Элли побледнела.
        - О, боги!… - шёпотом произнесла она.
        - Мама, скорее, там Рейк умирает, - Чертёнок глянула на мать отчаянными глазами.
        - Девочка моя… - Неумирающая обняла дочь, украдкой вытерев слёзы. - Как мне больно отпускать тебя…
        - Всё будет хорошо, мама, - Сэнди натянуто улыбнулась. - Это же не навсегда.
        - Пошли, Сэнди, - женщина протянула Чертенку руку.
        Они скрылись за одной из дверей, и Эллинора почувствовала глухую тоску, сжавшую сердце. "Когда освободится душа Тайрен'эни". Это значит, когда Альмарис умрёт. И если всё пойдёт своим чередом, Сэнди очень нескоро вернётся в мир обычных людей, когда все её друзья состарятся…
        - Присядь, - одна из женщин пододвинула Эллиноре невесть откуда взявшийся стул. - Ты знаешь, это займёт некоторое время.
        Она опустилась на стул, почувствовав себя вдруг усталой и старой.
        - Тебе будет трудно снова стать прежней, да? - участливо поинтересовалась та, которая предложила Эллиноре сесть. - Даже на недолгое время?
        - Есть вещи, которым лучше не случаться вообще, чем случиться на краткий миг, - Неумирающая прикрыла глаза.
        Сэнди появилась через некоторое время, чувствуя себя ужасно непривычно в простом белом платье, и подошла к матери.
        - Я готова. Возвращаемся, мама.
        Они вернулись в Уркан через портал - времени у них было очень мало. Путаясь в складках юбки, Сэнди поспешила в комнату Рейка. Опустившись на колени перед кроватью умирающего, она закрыла гла-за и положила ладони ему на грудь.
        - Оставьте нас, пожалуйста, - тихо попросила она присутствующих.
        Кендалл, Мирт, Линнер и Эллинора покинули комнату. Дориан чувствовал себя безмерно усталым.
        - Иди спать, Дориан, - Линнер положил руку на плечо друга. - Ты еле на ногах держишься. С Рейком всё будет в порядке, Сэнди вылечит его.
        - Знаю, - он потёр ладонями лицо. - Что творится с погодой, Линнер?
        Волшебник опустил глаза.
        - Скажи мне, что с ней, пожалуйста, - негромко попросил Кендалл, пристально глядя на него.
        - Дориан, я не знаю.
        Эллинора украдкой покосилась на Линнера, и тот еле заметно кивнул. Мирт, стоя в сторонке, молча слушал разговор. Неумирающая вздохнула и тихо ответила:
        - Дориан, так бывает, когда связь Артефакта с этим миром ослабевает. Судя по всему, Тайрен'эни ещё не вернула его.
        Он на мгновение прикрыл глаза.
        - Благодарю, миледи. Спокойной ночи, до завтра.
        - Надо ли было говорить ему правду? - задумчиво спросил Мирт, глядя вслед другу. - Погоду можно объяснить чем-нибудь другим.
        - Ему - надо, - Эллинора нахмурилась. - Он имеет право знать.
        Все трое помолчали. Мирт попрощался и отправился отдыхать, оставив Линнера и Неумирающую одних.
        - Идите отдыхать, Линнер, уже очень поздно.
        - У меня возник вопрос, если вы не возражаете.
        Эллинора вздрогнула и посмотрела на него.
        - Чьё место заняла Сэнди, когда стала Неумирающей? - негромко спросил он.
        Женщина удивилась, почувствовав на щеках румянец: хотя ей и сказали, что она временно вернётся к прежней жизни, Эллинора не сняла белого платья.
        - Моё, - после некоторого колебания ответила она. Не имело смысла врать, Линнер был одним из немногих в Келарии, кто имел право знать всё о Херим Амире и Тайрен'эни, поскольку был близким другом и правой рукой избранника принцессы. - Это ничего не меняет, Линнер, я должна буду вернуться обратно, - поспешно до-бавила Эллинора, заметив в его глазах огонёк надежды, и безжалостно рас-п-равившись со своей собственной. Альмарис ведь может жить очень долго…
        Он помолчал, не сводя с неё взгляда. Последние слова указывали на то, что Эллинора догадывалась о его чувствах.
        - И давно вы знаете? - спросил наконец Линнер. - О том, что я вас люблю?
        Она нашла в себе силы улыбнуться, но улыбка вышла грустной.
        - Женщина всегда знает такие вещи, Линнер, - её голос неожиданно охрип. - Нам не стоит обсуждать эту тему, вы же прекрасно знаете, что… всё должно остаться, как есть.
        Волшебник на мгновение прикрыл глаза, потом кивнул.
        - Я не буду навязываться, Эллинора, - мягко сказал он. - Просто знай, что ты всегда сможешь на меня положиться.
        Женщина до боли стиснула пальцы, подавив порыв уткнуться ему в грудь и разреветься, как истеричная барышня. "Я давно отказалась от жизни, и не стоит возрождать из пепла то, что сгорело".
        - Спасибо, - Эллинора с благодарностью посмотрела на волшебника. - Проводи меня, пожалуйста.
        Она старалась не думать, почему с некоторых пор присутствие Линнера, его взгляды, прикосновения, голос, вызывают у неё волнение. Если дать сейчас волю желаниям, сможет ли она потом вернуться в Херим Амир с тем же спокойствием, с каким когда-то пришла к Неумирающим?.. Тем более, прожив не просто несколько лет, а полноценную жизнь обычной женщины?
        Айлини стояла у окна и смотрела на сплошную стену дождя, чувствуя смутную тревогу. С природой явно творилось что-то странное. Роан дремал на диване после первой самостоятельной прогулки, он был очень рад тому, что голова уже не кружилась и в коленках исчезла слабость. Он соскучился по друзьям, и хотел вернуться как можно скорее.
        Неожиданно дождь прекратился, и наступила жара, мягко говоря, не совсем привычная для зимы, лужи высохли через несколько минут. Айлини с недоуме-нием распахнула окно, пытаясь понять причину подобных перемен в погоде. "Что творится, хотела бы я знать?.. Поймали Телли Ориэ?.. Но она не может влиять на погоду, даже с помощью магии, и тем более так сильно…" Погода изменилась в очередной раз, расцветив небо росчерками падающих звёзд и одев деревья в тонкое кружево инея. Айлини прикусила губу: "Вдруг Роан что-нибудь знает? Но… он спит…" Её сомнения разрешились сами собой, молодой человек открыл глаза.
        - Что-то случилось, Айлини?
        - Да. В Уркане творится непонятное с погодой.
        Роан побледнел и резко сел, отчего у него слегка закружилась голова.
        - Помоги мне встать, - в его голосе слышалась тревога.
        Добравшись до окна и увидев, что происходило на улице, Роан прислони-лся к стене.
        - О, боги, Альмарис… что с ней происходит, хотел бы я знать?..
        - Тебе надо вернуться, - Айлини отвела взгляд.
        Роан посмотрел на девушку.
        - Надо. Но я не настолько хорошо себя чувствую, чтобы совершить долгую прогулку самостоятельно, даже если ты будешь меня поддерживать.
        Сделав над собой усилие, Лин подавила радостную улыбку.
        - Через день ты будешь вполне способен добраться до друзей, а там тебе помогут, если твоё самочувствие ухудшится.
        Они оба избегали простого вопроса, почему бы Айлини самой не дойти до дворца и не поставить в известность о том, где находится Ро-ан.
        Весь следующий день в воздухе витало напряжение. Айлини по большей части молчала, Роан видел в её глазах тревожное ожидание. Что будет дальше?.. К вечеру они снова устроились в гостиной, в креслах у камина. Ро-ан задумчиво разглядывал тонкий профиль девушки, размышляя о хозяйке дома.
        Айлини де Виро. Классический образец девушки-аристократки Келарии, воспитанной, утончённой, образованной, умной. Роан никогда не встре-чался с такими раньше, только издалека видел, как они неторопливо проез-жа-ют в экипажах по улицам Шулиса, не обращая никакого внимания на прос-тых людей. Спокойная и невозмутимая, совсем не похожая на Сэнди с её не-п-редсказуемым темпераментом. "Чертёнок… самый невероятный ку-сочек моей жизни… - с некоторым сожалением подумал Роан, но откуда-то он знал, что чувства к Сэнди утихнут так же внезапно, как и родились. - Думаю, она сама понимала, что наш роман недолговечен…" Словно почувствовав, что на неё смотрят, Айлини повернула голову, вопросительно глянув на Роана.
        - От твоего имени есть уменьшительное? - неожиданно спросил он.
        Девушка удивлённо подняла брови.
        - Есть, - осторожно ответила она. - Но меня им называла только няня в детстве.
        - Какое?
        - Лин, - она пожала плечами.
        - Лин… - задумчиво протянул Роан. - Не возражаешь, если я буду тебя так называть?
        Озадаченная Айлини кивнула, теряясь в догадках, с чего это Роану захотелось звать её уменьшительным именем.
        - Расскажи о своей жизни, Лин.
        - Зачем? - удивилась она. - В моей жизни не было никаких захватывающих моментов, рассказывать особенно не о чём.
        - Я, знаешь ли, впервые в жизни познакомился с девушкой из аристократии, - он неожиданно улыбнулся. - И мне интересно, какова же твоя повседневная жизнь.
        Айлини помолчала.
        - Роан, - наконец тихо сказала она. - Тебя ждёт Сэнди. Я не хочу перебегать дорогу волшебнице.
        Их разговор принял странное направление, и она чувствовала себя не очень уютно под внимательным взглядом Роана.
        - Меня никто не ждёт, Лин, - отозвался молодой человек. - Мы с Сэнди ничего друг другу не обещали, просто судьба на некоторое время свела нас вмес-те, не более. Теперь тебя не беспокоит этот вопрос?
        - Почему это он должен меня беспокоить? - вскинулась она.
        - Потому что ты первая начала этот разговор.
        Айлини почувствовала, что краснеет.
        - Просто я не хочу, чтобы между нами были какие-то недосказанности.
        Роан улыбнулся.
        - Как странно, наши желания совпадают. Завтра мы отправимся к Дориану, Лин, а вечером… - он запнулся, несколько смутившись. - О, боги, никогда не приглашал на свидание девушку из высшего общества… - пробормотал он.
        Айлини не выдержала и негромко рассмеялась.
        - Мы можем просто погулять по парку, Роан, - она весело посмотрела на молодого человека.
        - Договорились, - он с облегчением перевёл дух.
        - Тебе пора спать, - Айлини встала. - Ты ещё не совсем здоров, лу-чше не переутомляться.
        На следующее утро они отправились во дворец. Хотя Лин внешне оставалась спокойной, она всё же сильно нервничала, Роан по-нял это по плотно сжатым губам, судорожно стиснутым пальцам, и напря-жён-ному взгляду. Протянув руку, он обхватил маленький кулачок, слегка сжав холодные пальчики.
        - Всё будет нормально, Лин, - негромко сказал он. - Не надо так волноваться, тебе не сделают ничего плохого.
        Девушка сумела выдавить бледную улыбку.
        Во дворце народу было много, все куда-то спешили по делам, и на них не обращали особого внимания. Роан в отчаянии оглядывался в поис-ках хоть одного знакомого лица, потому что понятия не имел, где искать Ке-ндалла и остальных друзей.
        - Идём, я знаю, где кабинет, - Айлини направилась к парадной лестнице. - Думаю, лорд Кендалл именно там.
        Роан молча последовал за ней. В приёмной толпились люди, обсуждая какие-то вопросы и переговариваясь, на вновь пришедших не обратили внимания. У двери стоял слуга с таким решительным видом, что у Роана появи-лись серьёзные опасения, что он сможет войти в кабинет без предваритель-ной записи на приём.
        - Его светлость никого не принимает, - с каменным лицом сказал он, когда Роан подошёл. - У него важное совещание.
        - Лорд Кендалл ждёт меня, - молодой человек нахмурился. - Если не верите, зайдите и скажите, что пришёл Роан.
        - Милорд приказал…
        - Извините, уважаемый, но я спешу, - Роан решительно оттолкнул слугу и открыл дверь, шагнув в кабинет и крепко держа Айлини за руку.
        - Я же просил, не беспокоить! - Дориан, нахмурившись, поднял голову.
        - Даже друзей? - Роан широко улыбнулся, обводя глазами присутствующих: тут собрались все - Рейк, Сэнди, Линнер, Эллинора, Мирт.
        Чертёнок, сорвавшись с места, со счастливым воплем повисла у Роана на шее.
        - Я знала, я знала, что с тобой всё в порядке, что ты вернёшься! Боги, как я по тебе соскучилась! Ты здоров? Как ты себя чувствуешь?
        - Здравствуй, Сэнди, - улыбнулся в ответ Роан, коснувшись щеки девушки. - Я тоже рад тебя видеть.
        На мгновение они встретились взглядами, и эта секунда стоила им долгого разговора. Каждый понял, что хотел сказать другой, и что любовь усту-пила место тёплой дружбе. Рейк, всё ещё бледный после ранения, но благо-да-ря Чертёнку вполне здоровый, обнял Роана, чуть не задушив парня в крепких объятиях.
        - Ну здорово, блудный сын! - весело произнёс он. - Выглядишь на редкость цветущим и отдохнувшим!
        - Здравствуй, Роан, - Эллинора тепло улыбнулась. - Мы беспокоились за тебя.
        Когда радость неожиданной встречи несколько поутихла, Дориан вопросительно посмотрел на тихо стоявшую в сторонке Лин.
        - Познакомь нас со своей спутницей, Роан.
        - Айлини де Виро, - он взял девушку за руку и вывел на середину кабинета.
        Она присела в реверансе.
        - Здравствуйте, миледи, милорды.
        - Рад вас видеть, - Дориан подошёл к Лин. - Я как раз собирался заняться вашими поисками, меня осаждают представители торговых гильдий, а я совер-шенно не разбираюсь в их делах, и не знаю, кто бы мог просветить меня луч-ше, чем вы, леди. Надеюсь, вы не возражаете против того, чтобы и дальше за-ниматься этим вопросом? - Кендалл вопросительно посмотрел на девушку.
        Айлини сдержала облегчённый вздох и спокойно, с достоинством, кивнула.
        - Ничего не имею против, милорд.
        - Вот и отлично, тогда завтра с утра вы начнёте посвящать меня в вопросы торговли, и мы составим расписание, когда вам будет удобно встречаться с нужными людьми, - Дориан улыбнулся и повернулся к остальным. - Надо известить Джарта и Оливию, чтобы они приехали в Уркан. Думаю, наш друг уже навёл в Монтаре порядок.
        Все заулыбались, об этой паре было больше всего споров, поссорятся ли они окончательно, или время вылечит раны.
        - О, боги, у нас получилось! - Чертёнок тихо рассмеялась, обводя всех удивлённо-недоверчивым взглядом. - У нас получилось, ребята!
        - Кто бы сомневался, милая, - ответил Рейк, глядя на неё. Белое платье резало взгляд, напоминая, чем пожертвовала Сэнди ради его жизни, и шрам от ожога отозвался тупой болью, заставив стиснуть зубы.
        Только найти это рыжее чудо и снова потерять - слишком злая шут-ка судьбы! Потерять без особой надежды обрес-ти вновь…Рейк тряхнул головой, отгоняя тоскливые мысли. Горевать он будет по-том, когда в Уркане всё окончательно успокоится, и вернётся Альмарис.
        - Я свяжусь с кем-нибудь из моих людей, и передам, чтобы попросили Джарта приехать, - произнёс Линнер, вставая. - Предлагаю освободить Дориана для желающих повидаться с ним, а то нас растерзают, - с улыбкой закончил он. - Каждому из нас есть, чем заняться.
        - Айлини, я хотел бы, чтобы вы остались, - попросил Кендалл. - Вы можете понадобиться. Я распоряжусь, чтобы вам приготовили комнаты здесь, во дворце - думаю, в ближайшее время работы будет много, вдруг при-дётся засидеться допоздна?
        - Благодарю, милорд.
        Девушке начинал нравиться Дориан Кендалл, его учтивость и дружелюбие приятно удивили её.
        - Я зайду за тобой вечером, - шепнул Роан, перед тем, как выйти вслед за Сэнди и Рейком.
        - Отправляйся в постель, - строгим голосом сказала Чертёнок, обращаясь к Рейку. - Ты ещё не совсем оправился от раны, чтобы работать, Роан побудет твоим заместителем, я введу его в курс дела.
        - Так бы и сказала, что вам пошушукаться надо, - подмигнул Рейк. - Что я, не человек, что ли, не пойму?
        - Могут у меня быть хотя бы маленькие секреты от тебя? - деланно возмутилась Сэнди. - Марш к себе, Роана я попозже пришлю.
        Рейк пошёл в свои комнаты, а юная Неумирающая и Роан устроились в одной из гостиных.
        - Так много хочу тебе сказать, даже не знаю, с чего начать, - девушка улыбнулась.
        - Давай, ты просто будешь задавать вопросы, а я отвечать на них, хо-рошо?
        - Почему ты в этом белом платье? В таком же, как твоя мать?
        Сэнди опустила погрустневшие глаза.
        - Я теперь Неумирающая, Роан, - тихо ответила она. - Зато Рейк жив.
        Она рассказала о столкновении с Телли Ориэ и де Фрэттом.
        - Бывшего начальника тайной полиции Уркана казнят через несколько дней, - закончила Сэнди. - В общем… я люблю Рейка, - она несколько виновато глянула на собеседника. - Ты не сердишься?
        Роан с улыбкой покачал головой.
        - Я знал, что мы недолго будем вместе. Мы с тобой слишком разные для чего-то продолжительного и серьёзного. Рейк подходит тебе гораздо больше, если хочешь знать моё мнение, - молодой человек неожиданно подмигнул.
        - Мы теперь можем быть друзьями, не больше, - глаза Сэнди стали подозрительно блестящими.
        - Чертёнок, не надо терять надежды, - он взял её руки в свои. - Ты сама сказала, ты же не навсегда стала Неумирающей, а только…
        - Только до тех пор, пока душа Тайрен'эни не станет свободной, - девушка шмыгнула носом. - Это значит, когда Альмарис умрёт. Может, к тому времени судьба разведёт нас далеко… Теперь скажи, как ты сам? Я так понимаю, все эти дни ты был у Айлини де Виро? - Чертёнок лукаво улыбнулась. - Немудрено, что ты не торопился сообщать о себе, она красивая де-вушка.
        - Я получил здоровенным булыжником по голове, а она одна не рисковала идти во дворец, ты же знаешь, на улицах ещё неспокойно, - щёки Роана окрасил лёгкий румянец.
        - Ладно тебе оправдываться! - Сэнди рассмеялась. - Я же вижу, она тебе нравится! Вы хорошо смотритесь вместе, милый, так что, не теряй времени! По-йдём, отведу тебя к Рейку, вы должны с ним пообщаться на предмет времен-ной передачи дел.
        Чертёнок ещё не имела времени поговорить с Рейком, они только утром, когда он пришёл в себя, перекинулись парой торопливых слов, не более. Задумываться о дальнейшей жизни она тоже пока не хотела. Лишь вече-ром Сэнди пришлось остаться наедине с Рейком, хотела она того или нет.
        - Девочка моя, что же ты наделала, - он прижал Сэнди к груди. - Как же мы теперь будем, а?..
        - Как-нибудь, милый, - она улыбнулась сквозь слёзы. - Ты жив, остальное уже неважно.
        - Если бы я мог, я бы ни за что не позволил тебе поступить подобным образом, - его пальцы зарылись в густые золотисто-рыжие волосы. - Я же не смо-гу жить без тебя, моя колдунья!
        - Придётся, Рейк. Ты знаешь, я тебя люблю, и снова сделала бы это.
        - Как мы будем дальше, Сэнди? - Рейк обхватил ладонями личико девушки. - Я сойду с ума без тебя…
        Он медленно наклонился к ней, в глазах читалась отчаянная просьба.
        - Пожалуйста… последний раз… Чертёнок…
        Девушка закрыла глаза, зная, что нельзя разрешать ему целовать себя, но не могла отказать Рейку. Две слезинки скатились по щекам, волшебница сглотнула ком, застрявший в горле.
        - Да простят меня боги…
        Сэнди положила руки ему на плечи, на мгновение прижавшись к его губам в последнем, горько-сладком поцелуе, потом спрятала лицо на груди Рейка, тихо всхлипывая.
        - Не надо, родная, а то я сам расплачусь…
        - Пожалуйста, Рейк, - глухо отозвалась волшебница. - Я не знаю, у кого ещё смогу поплакать на плече…
        Чертёнок так и заснула, сидя на коленях у Рейка, и он не рискнул нести её через множество коридоров и гостиных в её собственные апартаменты, уложив у себя, а сам лёг на диван.
        Айлини, уставшая после бурного дня, проведённого с Кендаллом и посетителями, сидела в кресле, в гостиной. Ей отвели двухкомнатные апартаме-нты в дальней части дворца, подальше от суеты и шума, отделанные без из-лишней роскоши, но уютные. Дориан оказался прав, когда говорил, что ей придётся задерживаться, и тогда лучше переночевать во дворце, чем возвра-щаться по ночным улицам домой. Неожиданно в дверь постучали.
        - Войдите, - Айлини поспешно пригладила волосы, догадываясь, кто этот поздний гость.
        - Извини, раньше не получалось освободиться, - Роан немного виновато улыбнулся.
        - Я сама пришла сюда минут двадцать назад, - она улыбнулась в ответ. - Боюсь, сегодня у нас не получится погулять.
        - Мы можем просто поговорить, если ты не сильно устала, - Роан остановился рядом с её креслом и положил руку Айлини на плечо.
        Она подняла голову и посмотрела на собеседника.
        - Ну, если ты не собираешься размышлять о смысле жизни, я, пожалуй, смогу уделить тебе полчасика, - весело ответила Айлини. Она чувствовала тепло его руки, и ей так хотелось прислониться щекой к ладони Роана…
        - Собственно, всё, что я хочу тебе сказать, не займёт много времени, - молодой человек помолчал, собираясь с духом, потом договорил. - Я понимаю, я совершенно не пара тебе по происхождению, но… Ты выйдешь за меня за-муж, Лин?
        Айлини подумала, что ослышалась.
        - Прости… что ты сказал? - переспросила она, встав.
        - Я хочу, чтобы ты вышла за меня замуж, - повторил Роан, не сводя с неё взгляда. - Я угадал? - тихо добавил он, улыбнувшись.
        Она неожиданно улыбнулась в ответ.
        - Да…
        - Что - да?
        - Всё - да. Я не думала, что когда-нибудь услышу эти слова от тебя… - Лин, поколебавшись, шагнула к нему. - И твоё происхождение не играет совершенно никакой роли, я, знаешь ли, никогда не была высокомерной ханжой, как моя сестра.
        Айлини стояла так близко, что Роан не устоял от искушения и, наклонившись к девушке, медленно поцеловал её. Когда она наконец смогла гово-рить, то прошептала немного охрипшим голосом:
        - Ещё несколько минут, и мой здравый смысл выкинет белый флаг.
        - Не волнуйся, - Роан отвёл упавший локон ей за ухо. - Сегодня я приходил всего лишь поговорить, как и обещал, ничего больше.
        - Надеюсь, ты не будешь тянуть с датой? - Айлини изогнула бровь, в глубине голубых глаз зажёгся огонёк. - Можешь счесть меня ужасно неприличной, но я хочу как можно скорее иметь законное основание оставить тебя в собственной спальне вечером!
        - В таком случае, миледи, я ещё более неприличен, поскольку приложу все усилия, чтобы вы получили это право уже к концу завтрашнего дня! - снова поцеловав девушку, Роан поспешно отступил к двери. - Мне лучше пожелать тебе спокойной ночи на пороге, Лин, потому что со своим здравым смыслом я всегда умел договариваться,
        - улыбнувшись ей напоследок, молодой человек вышел.
        Айлини медленно опустилась в кресло, её сердце ещё колотилось, не желая успокаиваться. Знала бы её сестра, что она выходит замуж за простолюдина, Триис бы удар хватил! Мурлыкая под нос какую-то мелодию, Лин отправилась в спальню, желая, чтобы завтра наступило как можно скорее.
        ГЛАВА 20
        Оливия ненавидела себя за то, что сделала, и была несказанно рада, не обнаружив утром рядом Джарта. Она прекрасно понимала, что вчера им двигали только лишь инстинкты, никак не чувства. Молодая женщина молча глотала слёзы, чувствуя себя совсем больной и не способной встретиться с Ленмором.
        - Но тиррел меня задери, если я жалею о случившемся, - пробормотала она, вытирая щёки. - Давай, моя милая, пора на работу.
        Лив заставила себя встать, умыться, одеться - платье из серого бархата с отделкой из серебристой нити как нельзя более отражало её настроение, столь же хмурое и серое, - и отправилась в приёмную. Там уже сидели люди, дверь кабинета была плотно закрыта, и оставалось непонятным, пришёл Джарт или ещё нет. Оливия села за стол, решив пока разобрать бумаги и почту.
        Ленмор сидел в кабинете, пытаясь разобраться в себе: между ним и Оливией стояла Ралина. Джарт так и не смог убедить себя, что его чувства к Лив достаточно серьёзны.
        - О, боги, что же я сделал! - пробормотал он, с отчаянием думая о том, что сейчас должен выйти, и поздороваться с ней, как ни в чём не бывало. - Я не могу оставить всё, как есть, она не заслуживает такого, как и я не могу продо-л-жать наши отношения!
        Ещё тогда, когда он вернулся ночью к себе, он сразу решил, что не воспользуется больше подчинённым положением Оливии и не сделает её любо-в-ницей. Она благородного происхождения, леди, и было бы бесчестьем с его стороны так обойтись с ней. "Или следовало держать свои желания в узде этой ночью и уйти из её спальни, или… - Джарт запнулся на этой мысли, - или сделать это на законных основаниях! Да помогут мне боги, я должен же-ниться на ней, хотя Лив заслуживает лучшего, чем я".
        Он понял, что его жизнь медленно, но верно превращается в кошмар: его тянуло к Оли-вии, она ему нравилась, как женщина, но Джарт не мог сказать, что любит её так же, как когда-то Ралину. А Оливия заслуживала именно любви, особенно после первого неудачного брака с де Броком. Ленмор встал, вышел из-за сто-ла и с обречённым вздохом подошёл к двери. "А если она не согласится?.." Оливия была гордой, и могла отказаться от его предложения. Джарт сжал губы и ре-шительно вышел в приёмную. Лив уже сидела за столом, просмат-ривая спи-сок посетителей на сегодня. Когда он появился на пороге, молодая женщина вздрогнула и несколько испуганно посмотрела на него. Её глаза были крас-ными, отметил Джарт. "Она снова плакала".
        - Оливия, зайдите ко мне, на минуту.
        Она помедлила, на бледном лице выделялись большие серо-голубые глаза, блестевшие тревожным ожиданием. В кабинете, когда она закрыла за собой дверь, Джарт сказал:
        - Я хочу, чтобы вы стали моей женой.
        Долг и чувства. Что возьмёт верх?
        Оливия пришла в себя в собственной спальне, и первый, кого она увидела, был Джарт.
        - Нет, - тут же ответила она.
        - Почему? - он нахмурился.
        - Милорд, я никогда не ставила себе цель выйти за вас замуж.
        - И всё-таки я настаиваю. Ради вашего же блага.
        - Нет, - повторила Лив и села. - Мне не нужно от вас исполнение долга.
        - Не о долге идёт речь! - резко ответил Джарт. - И перестань называть меня милордом, звучит неуместно после… после случившегося.
        - Я ненавижу себя за это, - тихо произнесла женщина. - Но и не жалею. Пусть это останется между нами… Джарт, - она чуть запнулась, произнеся его имя. - Прошедшая ночь ни к чему не обязывает… тебя. Мои чувства… - она сглотнула горький комок, - не настолько сильны, чтобы делать из этого трагедию. Вам нужна молодая, весёлая жена, а не вдова старше вас на несколько лет.
        - Мне самому решать, кто мне нужен. И я не верю, что ты поддалась ми-молётному желанию. Ты любишь меня, Оливия.
        - Что? - она застыла, глядя на него широко раскрытыми глазами.
        - Ты любишь, - громче сказал он. - Не спорь, Лив, ты выйдешь за меня замуж.
        На глаза Оливии навернулись слёзы.
        - Ты же Ралину любишь, - почти шёпотом сказала она.
        - Пожалуйста, не будем обсуждать эту тему, - напряжённым голосом ответил Джарт. - Скажи, что ты согласна, и всё.
        Лив уже поняла, что с ним спорить бесполезно. Джарт никогда не менял своих решений.
        - Хорошо. Я согласна, - сдавленно произнесла она.
        - Пожалуйста, не плачь, - тихо сказал Джарт, остановившись у неё за спиной и положив руки ей на плечи. - Поверь, так надо. Всё будет хорошо, Лив.
        - Идём… нас ждёт работа, - она поспешно направилась к двери, с трудом проглотив ком в горле.
        Свадьбу назначили на конец недели, и Оливия настаивала на скромной церемонии, даже отказавшись от свадебного платья - Джарт решил не настаивать, она и так ходила удручённая и хмурая. До назначенного дня Лив по-прежнему выполняла обязанности экономки и жила в своих комнатах. Всё прошло тихо и спокойно, как того и хотела Лив. Вечером, после их первого совместного ужина, к Джарту пришёл волшебник, замещавший Линнера, и сообщил, что их ждут в Уркане.
        - Что-то случилось? - встревожился Джарт.
        - Случилось, - гость улыбнулся. - Восстание закончилось успешно. Лорд Кендалл теперь официальный наследник.
        - Хорошо. Передай, мы отплываем завтра утром.
        Оливия рассеянно прислушивалась к разговору, её гораздо больше волновал вопрос сегодняшней ночи: как поведёт себя Ленмор?.. Проводив вол-шебника, он вернулся в столовую.
        - Лив, иди ложись, я поработаю немного, приведу дела в порядок перед отъездом, - он коснулся губами щеки молодой жены.
        - Не задерживайся, - она опустила глаза, чтобы Джарт не заметил в них тоску. - Завтра рано вставать.
        Ложась в холодную постель, Оливия была и рада, и не рада отсутствию мужа. Она заснула, не дождавшись его возвращения, когда же Джарт тихо вошёл в спальню и увидел спящую Лив, её щёки ещё не высохли от слёз. Он присел на край кровати, закрыв ладонями лицо, и подумав, что теперь ему придётся привыкать к присутствию в своей спальне этой женщины.
        - Всемогущие боги, Лив, что же мы с тобой наделали…
        Утром, молчаливые и хмурые, они отплыли в столицу.
        Линнер, заметив полоску света под дверью, понял, что не ошибся, ожидая найти Дориана в кабинете - в последнее время он часто засиживался до-поздна.
        - Ты не слишком занят?
        Кендалл сидел за столом, соединив кончики пальцев перед собой, и уставившись неподвижным взглядом в противоположную стену.
        - Я хочу поговорить с тобой, Дориан, - волшебник сел в кресло напротив друга.
        - Я слушаю, - негромко ответил он.
        - Прошло уже достаточно времени с тех пор, как восстание закончилось.
        - Знаю.
        - Тебе не кажется, что пришло время для корона-ции?
        Дориан помолчал.
        - Я хочу ещё подождать.
        - Друг мой, чем дольше ты ждёшь, тем больше волнуется народ. Они хотят короля, и ты должен дать его им. Неизвестно, когда вернётся Альмарис.
        - Линнер…
        - Дориан, я от тебя не отстану. И не только я. Сэнди тоже хочет решительно поговорить с тобой, и Мирт, и Рейк. Сделай последний шаг, и тогда я успокоюсь. Пожалуйста.
        Кендалл прикрыл глаза, и устало откинулся на спинку стула.
        - У меня нет сил спорить ни с тобой, ни с кем-либо ещё. Раз вы так хотите, будет вам коронация.
        - С Альмарис всё в порядке, - мягко произнёс Линнер. - Поверь, я знаю.
        - Почему её так долго нет? - пробормотал Дориан. - Я выполнил своё обещание, она должна уже вернуться!
        - Вернётся, скоро. И ей будет вдвойне приятно, если она найдёт тебя на троне Келарии, законным королём. Подумай, раз этот мир не исчез, значит, всё в порядке, она сделала то, что должна была, и наверняка уже на пути в Уркан.
        - К концу недели должны приехать Джарт с Оливией. Тогда и назначу.
        - Иди спать, Дориан, размышления ничего, кроме усталости, не прине-сут.
        - Да, конечно. Спокойной ночи, Линнер.
        Дальнейшие дни слились для Кендалла в череду суматохи и неразберихи приготовлений к церемонии. Джарт и Оливия приехали чуть раньше, и су-дя по лицам у них тоже не всё было в порядке. Сэнди держалась моло-д-цом, не потеряв живости и чувства юмора, хотя блеск в глазах временами ис-чезал, уступая место глухой тоске. Благодаря девушке и Рейк не сильно впа-дал в меланхолию. Единственными счастливыми людьми были Ро-ан и Айли-ни.
        Эллинору всё чаще посещали приступы тревожной задумчивос-ти, она на-чинала ощущать, что к ней возвращаются чувства и желания, ко-торые она считала давно умершими и похороненными глубоко в душе, и потому старалась ограничить их общение с Линнером. Шли дни, приближа-лась назна-чен-ная дата коронации, и Дориан нервничал всё сильнее, став не в меру раз-дра-жительным. Много споров вызвал наряд для церемонии, Кендалл хмуро объ-явил, что в нём он похож на разряженного петуха, и ни за что не обрядит-ся в такое, поскольку не хочет выглядеть шутом перед подданными.
        - Но милорд, это парадная одежда королей Келарии, - попробовал неуверенно возразить его личный смотритель гардероба.
        - Ну и что, - сердито ответил Дориан, пожав плечами. - Я одену то, в чём мне будет удобно. И прекрати спорить, мне и так хватает проблем, чтобы ещё из одежды делать таковую.
        Познакомившись с протоколом церемонии, он категорично исправил её, многое упростив. И ни на секунду его не покидала мысль о возвращении Альмарис. Он ждал, что Тайрен'эни вот-вот войдёт в дверь, ожидал услышать за спиной её голос. А её всё не было. Дориана беспокоили те странные явления природы, что он видел неделю назад - что должно было произойти с ней, чтобы случилось подобное?.. Ведь ей просто надо забрать Артефакт и всё. "Я не бу-ду её спра-шивать ни о чём, - решил он. - Если Рили захочет, она сама расска-жет. Толь-ко вернись, родная, я так по тебе скучаю…"
        Торжественный день настал. С утра празднично разукрашенные улицы Уркана заполонил народ, стекающийся к центральной площади, в столице царило радостное возбуждение. Дориан проснулся без настроения, облачился в чёрный с золотом костюм и белоснежную рубашку с кружевами, без аппетита позавтракал. Друзья уже ждали его в тронном зале, куда он должен прийти без сопровождения, один. Дворец казался пустым и тихим, все собрались в одном месте, кроме безмолвно застывших гвардейцев. Приблизившись к большим, украшенным позолотой и резьбой дверям, перед которыми он, казалось, совсем недавно стоял с мечом в руке, Дориан остановился, глубоко вздохнул, и кивнул молча ждавшему его знака слуге.
        - Ну вот, ты и добрался до трона Келарии, - пробормотал он, неожиданно подумав, а нужен ли ему в самом деле этот трон… - Нет, раз уж я заварил всю эту кашу, я и должен поставить точку, - возразил Дориан сам себе и реши-те-льно шагнул в зал.
        Длинная красная дорожка вела к обитому малиновым бархатом трону, возле которого с одной стороны стояли Рейк, Сэнди, Джарт и Оливия, а с другой - Линнер, Роан, Айлини и Мирт. Эллинора ждала Дориана на ступеньках перед троном, с широким золотым обручем в руках, украшенном зуб-цами, короной Келарии. "Иди, эти люди верят тебе и ждут. Иди, До-ри-ан". С каждым шагом сомнения и неуверенность уходили, а осознание того, что он должен выполнить долг перед народом - его народом - крепло. "Альмарис хотела, чтобы я это сделал, мы все приложили немало усилий ради этого дня, многим пожертвовали. Постараюсь не обмануть их ожиданий". Он остановился напротив Неумирающей, и опустился на одно колено, склонив голову.
        - Лорд Дориан Кендалл, готовы ли вы принять на себя ответственность за Келарию, её народ, готовы ли вы отвечать за благополучие и процветание стра-ны и действовать во благо её?
        - Да, - негромко ответил он, но в зале стояла такая тишина, что услышали все.
        Эллинора говорила дальше положенные слова, Дориан отвечал, когда надо. Поскольку дверь находилась за его спиной, он не мог видеть происходящего там.
        Принцесса два дня провела у пристани, прежде, чем поняла, что чёрная шхуна больше не появится - ведь хозяин остался в Херим Серте. Пешком до Ганора идти было несколько дней - если не останавливаться, и двигаться быстро, ну и Артефакт конечно поддерживал. Браслет в виде змеи плотно сидел на руке, и Рили со страхом обнаружила, что теперь не может его контролировать: вещь не спешила превращаться обратно в туман, предпочитая оставаться в прежней форме. Сердце больше не разрывалось от того, что случилось в Тол Эммере, оно просто ныло от тупой, постоянной боли. Хуже всего было с воспоминаниями. Каждый день, каждая минута, проведённая с Риналом, оставались в памяти, любовь никуда не исчезла, но - Рили знала, что должна стать женой другого. Иначе Артефакт убьёт её. Связь между ними теперь стала гораздо сильнее, и разорвать её не было никакой возможности.
        Добираясь до Ганора, принцесса много раз пыталась представить встречу с Кендаллом, но страх, что он обо всём догадается, путал мысли. Ей было безумно жаль, что всё так получилось, Дориан заслуживал большего, чем сочувствие и уважение, которые могла дать ему Рили, но она знала - он ничего не узнает о её отношениях с Риналом. И о том, что волшебник по-прежнему жив. Мысль, что ей придётся всю жизнь обманывать хорошего человека, приводила в отчаяние, особенно учитывая, что не вмешайся Ринал, и всё могло быть по-настоящему.
        - О да, конечно, если можно назвать настоящими чувства, навязанные полуразумным куском тумана, - пробормотала девушка, скривившись. - Но ведь я бы никогда и не узнала правды…
        Про Эллинору Рили тоже старалась не думать - с проницательностью леди Эллиноры будет почти невозможно скрыть перемены, произошедшие с ней. Да и наверняка Неумирающая потребует рассказать о том, что было в Толеан Серте, и как она спасла Артефакт. Ведь сведения нужно записать для истории, так же, как приключения мамы тоже были внесены в книгу.
        - Сначала доберусь до Уркана, а там посмотрим.

…Ганор встретил Альмарис смутными слухами из столицы про восстание, но толком никто ничего не знал - корабли торговцев за жемчугом не приходили уже несколько недель. С грехом пополам найдя рыбака, согласившегося несмотря на отсутствие разрешения доставить её на барке в столицу, принцесса не испытывала никакого облегчения оттого, что её путешествие подходило к концу. Часть души навсегда осталась в Тол Эммере, и туда её тянуло несмотря ни на что.
        Помимо всего прочего, на Рили вдруг напала морская болезнь, и почти всю обратную дорогу принцессу постоянно тошнило. Альмарис мимолётно удивилась, поскольку раньше она нормально переносила водные путешествия. Только когда показались дома окраины Уркана, Рили осенила мысль о причине недомогания. ВО рту появилась горечь, и девушка с ненавистью посмотрела на золотой браслет.
        - Значит, думаешь, я послушно рожу тебе следующую куклу, да? - сквозь стиснутые зубы процедила она.
        Но тут же поняла, что ничего не сможет сделать с ребёнком. Ведь его отец - Дориан Кендалл, король Келарии, а она - наследница Нимелии. Ну и вряд ли Артефакт позволит. Крепко зажмурившись, Рили проглотила ком в горле, удержав рыдания. Нет, никто не узнает, что у неё в душе, ей не нужно ни сочувствие, ни осуждение. Ей нужен только покой, и время - где-то девушка слышала фразу, что оно лечит всё.
        Тем временем барка пришвартовалась, и, поблагодарив капитана, Рили сошла на пристань. Столица встретила празднично украшенными улицами, восторженными жителями, надевшими самые лучшие наряды, и всюду говорили только об одном - о том, что сегодня Келария наконец-то обретёт короля. Альмарис догадалась, что попала в Уркан прямо в день коронации. Не испытывая ни капли радости, Альмарис направилась во дворец, чувствуя, как от страха подгибаются колени. Почётный караул перед входом покосился на неё с подозрением, задержавшись взглядом на мече, но принцесса успокаивающе подняла ладонь.
        - Я наследница Нимелии, - усталым и тихим голосом сказала девушка. - Меня ждут.
        Её пропустили - видимо, были предупреждены о её возможном появлении. Она шла по пустым коридорам и залам, каким-то образом зная, куда идти - возможно, Артефакт вёл, Рили уже готова была приписать ему чуть ли не возможность осознанных действий. Она не чувствовала ничего, внутри всё словно оцепенело - хотелось только поскорее всё закончить, и спать, спать, спать… Нервно потерев руки, Рили вдруг остановилась. Печатка Ринала. Сжав зубы, она ухватилась за кольцо, сняла его, но вместо того, чтобы убрать, просто надела на другую руку.
        - Я всегда буду твоей, - прошептала девушка, сглотнув и чуть не задохнувшись от боли, тисками сдавившей грудь. - И всегда буду любить тебя…
        Прошептав несколько слов, Рили сделала так, что печатка стала невидимой для всех, кроме неё, и продолжила путь. Впереди показа-лись открытые две-ри, и из зала слышались два очень знакомых голоса. Внезапно на принцессу навалилась слабость, и она без сил прислонилась к стене, отчаянно не желая переступать порог. Ведь тогда придётся смотреть в глаза Дориану, Эллиноре, остальным… И делать вид, что очень рада всех видеть. "Я не могу, не могу!" - она беззвучно всхлипнула, до боли прикусив губу. Браслет ощутимо сжал запястье, и слабость прошла так же неожиданно, как появилась. Словно кто-то невидимый настойчиво подталкивал Рили к дверям. Расправив юбку, она глубоко вздохнула, прикрыв глаза, и выпрямилась.
        - Я принцесса. Я Тайрен'эни. И я сделаю то, что должна, - тихо произнесла Альмарис, отрешённо глядя куда-то сквозь стену. - Никто не узнает, что было на самом деле в Толеан Серте.
        Пальцы девушки коснулись невидимой печатки, и она словно почувствовала лёгкое прикосновение к волосам. Губы Рили дрогнули в улыбке, и она уверенно шагнула в зал, на длинную красную дорожку. Пригла-шён-ные косились на неё, тихо перешёптываясь, Эллинора же сохранила невоз-му-ти-мость, даже не запнувшись, когда на пороге показалась Тайрен'эни. Прин-цесса медленно приблизилась к коленопреклонённому Кендаллу, слушая его голос, и отчаянно желая почувствовать хоть что-нибудь. Но увы, Артефакт больше не управлял её чувствами, и оставалось только делать вид, что всё в порядке.
        Рили остановилась за спиной Дориана в тот момент, когда Неумирающая вы-тянула руки с короной над его головой. Девушка встретилась взглядом с тё-тей, и та осторожно передала обруч Тайрен'эни. На мгновение женщине почудилось что-то странное в зелёных глазах племянницы, какая-то непонятная тоска и затаённая боль, но она списала всё на усталость принцессы после долгого путешествия.
        - Волей богов и народа Келарии объявляю тебя королём, Дориан Кендалл, - сказала Рили, надевая корону на голову Дориана. И удивилась, насколько спокойно и ровно прозвучали слова, хотя внутри всё холодело от страха, что кто-то догадается об истинном положении вещей.
        Услышав голос принцессы, он сначала не поверил. Без всякой торжественности вскочив на ноги, он резко обернулся и увидел прямо перед собой живую, настоящую Альмарис с немного усталой улыбкой на губах.
        - Здравствуй, - тихо сказала она, глядя ему в глаза. К удивлению, в душе что-то шевельнулось, отголоски тех давних чувств, что когда-то связывали их. "Всё же лучше чем ничего", - мелькнула грустная мысль.
        - Рили!.. - едва не задохнувшись от радости, и ничуть не смущаясь наличием большого количества народа, Дориан крепко обнял девушку и поцеловал, испытывая огромное облегчение, что она наконец-то здесь, рядом!
        - Дориан, на нас же смотрят! - Альмарис тихо ахнула, скорее испуганная, чем обрадованная. Поцелуй стал неожиданностью, как и собственный порыв отшатнуться. Подавив отчаяние, она заставила себя снова улыбнуться.
        - Ну и пусть, - он улыбнулся в ответ. - Пусть знают, как я тебя люблю, и как я скучал по тебе…
        Ей хотелось кричать от безысходности, несмотря на то, что вокруг царила праздничная и приподнятая атмосфера. Но на них смотрели, и она не могла позволить себе быть слабой. Только не сейчас, когда этот человек, прошедший через многое ради неё и ради этого дня, ждёт ответа. Рили уткнулась ему в плечо, зажмурившись.
        - Я тоже… - сдавленно прошептала девушка, изо всех сил борясь со слезами. У неё бы просто не хватило духу сказать то, что ждал услышать Кендалл, когда перед глазами стояло лицо Ринала и его тихие слова: " Я вернусь за тобой, любимая".
        Потом был праздничный обед, потом встреча в кругу друзей, и всё это время Альмарис вынуждена была улыбаться, смеяться, в общем всеми силами показывать радость. Нет, конечно, она скучала и по Эллиноре, и по Сэнди, и по Джарту, но… девушка почти смирилась с тем, что ей придётся оставить всех родных, и их расспросы только лишний раз бередили рану - всех интересовало, что же случилось в Толеан Серте.
        - Мне пришлось… принять определённое решение, - с некоторым трудом ответила она, глядя в окно. - Чтобы суметь вытащить Артефакт. Но всё закончилось, - Рили повернулась к друзьям. - Извините, я слишком устала, - тихо добавила она. - И не хочу вспоминать о… прошлом.
        - Конечно, милая, мы займёмся Артефактом завтра, - спохватилась Эллинора. - Прости, я так рада, что ты вернулась… - "И видения Кристен не сбылись до конца", - мысленно добавила женщина.
        - Я тоже, - Альмарис с облегчением улыбнулась - похоже, ей удалось провести Неумирающую. Точнее, на время бывшую, принцессе уже успели вкратце рассказать о событиях последних недель.
        Попрощавшись, все вышли из комнаты - кроме Кендалла. Сэнди, прежде чем закрыть за собой дверь, вдруг оглянулась и пристально посмотрела на сестру. Рили вздрогнула, настолько пронизывающим был этот взгляд.
        - Я завтра зайду к тебе, Альмарис, - негромко произнесла Чертёнок.
        - Конечно, - принцессе с трудом удалось сохранить невозмутимость на лице. - Спокойной ночи.
        Они остались вдвоём с Дорианом. Рили почувствовала себя ужасно неуютно, потому что догадывалась, что последует дальше. Он остановился рядом с принцессой, и за подбородок приподнял её голову так, что она вынуждена была смотреть ему в глаза.
        - Как бы я хотел сейчас остаться с тобой, милая, - тихо сказал он. - Но я теперь король, а ты - наследная принцесса. Рили, я снова хочу спросить тебя, ты выйдешь за меня замуж?
        Сердце девушки упало, и на одно бесконечно долгое мгновения она готова была ответить "нет". Но Кендалл - отец ребёнка, что уже являлось веским основанием для другого ответа. "Мама тоже не сразу полюбила папу, - вспомнила Рили. - Значит, со временем и я… смогу".
        - Конечно, - Альмарис изо всех сил стиснула кулаки, и улыбнулась. - Конечно, Дориан, я стану твоей женой.
        Он обхватил её лицо ладонями, в глазах вспыхнула радость.
        - Значит, ты знаешь, как решить вопрос с Нимелией?
        - Есть Джарт, - Рили вздохнула. - И потом… Мы связаны, милый, против этого ничего не поделаешь.
        - Как же я скучал по тебе, - прошептал Кендалл, и неожиданно коснулся губами лба девушки. - Отдыхай, Рили, а завтра мы поговорим обо всём.
        Оставшись наконец одна, Альмарис растянулась на кровати, несмотря на усталость, сон всё не приходил. В голове теснились мысли, по большей части нерадостные, она придумывала, что завтра рассказать Дориану и остальным, как и когда сообщить о ребёнке, и ведь ещё предстоит обсуждать свадьбу. Вздохнув, Альмарис перевернулась на бок, свернувшись клубочком и остро чувствуя отсутствие рядом Ринала. Она уже так привыкла засыпать на его плече… вместо этого щёку холодил браслет.
        - Надо было действительно уничтожить тебя! - прошептала Рили, прикрыв глаза.
        И неожиданно провалилась в сон, будто кто-то выключил сознание.
        Сэнди на мгновение помедлила у двери апартаментов Альмарис, прислушиваясь. Дориан пока был занят, остальные тоже не спешили к принцессе, давая ей возможность отдохнуть и выспаться. Но почему-то Чертёнку казалось, сестра давно проснулась. Решительно сжав губы, девушка постучалась, и услышав тихое приглашение, вошла. Рили стояла у окна, в простом светлом платье, голову охватывал узкий золотой обруч, а волосы заплетены в обычную косу. Увидев Неумирающую, она радостно улыбнулась.
        - Привет, Сэнди.
        - Альмарис… - не удержавшись, гостья почти бегом преодолела расстояние между ними и крепко обняла Рили. - Всемогущие боги, я так по тебе скучала, так волновалась!
        Несколько минут они просто молча стояли, слишком взволнованные, чтобы говорить, потом сели на диван.
        - Мне столько надо тебе рассказать, Рили, - Сэнди взяла её ладони в свои, вглядываясь в лицо принцессы. - Но сначала меня волнует один вопрос, - Неумирающая стала серьёзной. - Что случилось в Толеан Серте, сестричка?
        Альмарис вздохнула и отвела взгляд.
        - Это долгая история…
        - Только не ври мне, - прервала её девушка. - Альмарис, я вижу в твоих глазах то же выражение, что и утром в зеркале. Только я не могу быть с Рейком.
        В гостиной повисло тягостное молчание, принцесса снова почувствовала ком в горле. Сэнди страшилась задавать следующий вопрос, но ей нужно было знать правду.
        - Сэнди… - Рили запнулась, резко встав и отойдя к камину. - Сэнди, пожалуйста. Не надо.
        - С кем не можешь быть ты, Рили? - почти шёпотом спросила Неумирающая.
        Прикусив губу так сильно, что во рту появился медный привкус крови, Альмарис упрямо нагнула голову.
        - Я разговаривала в Монтаре с Риналом, - вытащила козырь Сэнди. - И он мне кое-что сказал.
        Принцесса не выдержала и тихо заплакала.
        - Я люблю его, Сэнди! - прислонившись к холодному мрамору каминной полки, Рили зажмурилась. - Люблю больше жизни!.. И ничего с этим не могу поделать…
        Чертёнок сидела словно в оцепенении. Рили больше не могла молчать, не могла держать в себе случившееся. Она рассказала всё, с самого начала, с той встречи на реке, и до момента, когда узнала, что ждёт ребёнка.
        - Вот так всё и было, - девушка вытерла мокрые щёки и выпрямилась, избегая смотреть на сестру, и машинально крутя невидимую печатку на пальце. - Можешь ненавидеть меня, или осуждать, мне уже всё равно. Только… не надо никому больше рассказывать, ладно? Не хочу, чтобы меня начали убеждать, что Ринал применил магию, - Рили глубоко вздохнула.
        Сэнди медленно встала, покачав головой.
        - Нет, - тихо ответила она. - Никакой магии не было. Я видела его глаза, когда он говорил, что ты выбрала его. Это правда, Альмарис, я тебе верю.
        Принцесса недоверчиво уставилась на сестру.
        - Ты… не думаешь, что я поступила неправильно?
        - Что есть неправильно? - Сэнди прошлась по гостиной. - Ты говорила, Артефакт управляет чувствами Тайрен'эни, но подумай сама - даже он не смог помешать тебе влюбиться по-настоящему. Никто из нас толком не знает Ринала, ты ближе всех с ним знакома, и я не думаю, что его поведение и слова были ложью. Если бы ему на самом деле нужна была власть, мы бы не сидели сейчас здесь. Получается, что он все делал только ради тебя, Рили, - Сэнди остановилась и посмотрела на принцессу. - Расскажи мне кто-то всё это несколько недель назад, я бы возможно отнеслась совсем по-другому, но… - Неумирающая пожала плечами и чуть улыбнулась. - Я знаю, что значит любить по-настоящему. И знаю, каково это, когда нет надежды.
        Альмарис неожиданно улыбнулась, в зелёных глазах мелькнул странный огонёк.
        - Сэнди, надежда никогда не исчезает, - девушка подошла к Неумирающей. - Он жив, это главное. И он знает, что я его люблю. Остальное не имеет значения.
        - Но тебе придётся выйти замуж за Дориана, - Сэнди вздохнула. - Он хороший человек, и очень мне нравится, но ты же не сможешь обманывать его всю жизнь.
        - Если понадобится, буду, - твёрдо ответила Рили. - Потому что он любит меня. И я не хочу, чтобы он отправился в Херим Серт, убивать Ринала.
        - Что делать с Артефактом? - Сэнди с опаской покосилась на браслет.
        - Вернуть в Херим Амир, - лицо Альмарис застыло. - Я не знаю, как избавиться от него. А нашу связь можно разорвать, только уничтожив одного из нас. Видимо, этим придётся заниматься кому-то другому. Ладно, Сэнди, скоро все закончат с делами, и здесь будет шумно и многолюдно. Спасибо, что выслушала меня и поняла, - Рили тепло улыбнулась. - И что не держишь на Ринала зла за то, что он с тобой сделал.
        По лицу Сэнди пробежала тень.
        - Каждый из нас следует своим путём, и не все дороги освещены светом, - ответила она глухо. - Не мне его судить, и не стоит копаться в прошлом. Что было, то было. Всё, ты права, хватит об этом. Пусть разговор останется между нами, а теперь давай быстренько придумаем правдоподобную историю, чтобы успокоить остальных.
        Следующие дни слились для Альмарис в череду официальных приёмов, разговоров, бесконечных примерок - у невесты короля Келарии и наследницы Нимелии должен быть подобающий её положению гардероб, и кроме всего прочего Дориан часто просил Рили помочь в делах. Артефакт она вернула в Херим Серт - Сэнди на несколько минут открыла портал, и удивительное дело - едва Альмарис ступила на мраморные плиты, браслет исчез, и на постаменте появилось уже знакомое и привычное серое бесформенное облако. Но она знала, что несмотря на расстояние, Артефакт по-прежнему крепко держит её, и не позволит свернуть с намеченного пути.
        Опасения Альмарис, что она не сможет убедительно играть роль счастливой невесты, немного утихли - плотное расписание каждый день не позволяло им с Дорианом проводить слишком много времени вместе. Но каждый раз, когда он целовал её, девушке приходилось делать над собой усилие. Нет, она не испытывала отвращения или чего-то подобного, но не было и особого желания отвечать. И хотя дату свадьбы назначили через полтора месяца после коронации, принцесса страшилась этого дня. Точнее, вечера, когда она останется с Дорианом наедине. И ещё, она не знала, как сказать о ребёнке.
        Время шло, и вскоре уже станет трудно скрывать, что Рили поправилась, но девушка всё тянула с объяснением. Кроме всего прочего, ей начали сниться странные, очень странные сны, в которых она видела женщину в необычной одежде, с длинными рыжими волосами. И почти всё время эта женщина сидела за столом перед странной книгой, открытой вертикально, в которой одна сторона светилась, и стучала пальцами по второй половине. Иногда женщина что-то бормотала, но едва Рили пыталась разобрать, что, сразу просыпалась. Альмарис никому не говорила про эти сны, даже Сэнди, почему - сама не понимала. И чем ближе подходил день свадьбы, тем чаще приходили эти сны. Рили стала беспокойной, часто вздрагивала от резких звуков, и всё труднее становилось скрывать, что с ней далеко не всё в порядке, как думали остальные.
        Накануне свадьбы к ней зашла Сэнди. В гостиной, на диване, лежало аккуратно разложенное платье - строгий силуэт, квадратный вырез, обрамлённый вышивкой серебристой нитью, и такая же вышивка на юбке. Альмарис не хотела ничего пышного и вычурного, и старалась как можно дальше отойти от того наряда, в котором чуть не вышла замуж за Ринала в первый раз.
        - Ты точно всё решила, Рили? - Сэнди заглянула в глаза сестре. - Ведь дороги назад уже не будет, даже если… Ринал каким-то образом найдёт способ вернуть тебя.
        Принцесса покачала головой с чуть грустной улыбкой.
        - Сэнди, родная, для меня уже нет дороги назад. Я жду ребёнка, и скоро это станет известно, и ни для кого не будет секретом, кто его отец. И потом… - она опустила взгляд на палец, и на мгновение печатка Ринала стала видимой. - Дело ведь не в том, что завтра меня официально назовут женой Дориана Кендалла. Я знаю, кому я принадлежу на самом деле.
        Сэнди прикусила губу.
        - Мне почему-то кажется, ты совершаешь непоправимую ошибку, - тихо произнесла она.
        - Мама ничего не замечает вокруг, пытаясь разрешить собственные проблемы с Линнером, да и она пока обычная женщина, пусть и волшебница. Положение Неумирающей позволяет мне чувствовать гораздо больше, чем остальным.
        - Я всё равно не переменю решения, - Альмарис вздохнула. - Спасибо, что беспокоишься обо мне, родная. Но завтра я выйду замуж за Дориана.
        - Ну смотри, - Чертёнок покосилась на платье. - Я тебя предупредила, если что. Спокойной ночи.
        Рили проснулась утром, совершенно спокойная, и даже ставшая последнее время регулярной дурнота её не побеспокоила. Горничные помогли надеть платье и уложить волосы, прикрепив воздушную фату к изящной маленькой диадеме.
        - Вас ждут в тронном зале, ваше высочество, - одна из служанок почтительно склонила голову.
        Рили вышла из комнаты и направилась туда, где собрались все гости. Снова длинная красная дорожка, снова она идёт по ней одна, как в день возвращения. Губы Альмарис тронула чуть грустная улыбка: приключения заканчиваются, и наступает просто жизнь. Остановившись рядом с Дорианом, Рили обнаружила, что руководить церемонией будет Сэнди. Брови принцессы поднялись в удивлении.
        - Я же Неумирающая, - шепнула Чертёнок, её лицо было бледнее обычного.
        Ладонь Дориана нашла пальцы Рили, и он чуть сжал кисть, чувствуя себя самым счастливым человеком. Через несколько минут Альмарис станет его женой. От этой мысли перехватывало дыхание и сердце начинало стучать как сумасшедшее. Он поймал взгляд Рили, и неожиданно девушка подмигнула ему. Дориан едва удержал желание рассмеяться, настолько озорным показалось ему выражение её лица. Альмарис же изо всех сил старалась найти в себе хоть каплю прежних чувств, ощутить хоть немного радости от происходящего.
        В отчаянии она мысленно обратилась к Артефакту: "Сделай же что-нибудь, тиррелова штуковина! Если не хочешь, чтобы я наплевала сейчас на всё и сбежала отсюда как можно дальше…" Пусть и с помощью магии, но она не испортит Дориану этот день. По телу пробежала тёплая волна, и на Рили снизошло умиротворение. Она сделала глубокий вдох, и прямо посмотрела на Сэнди.
        - Перед всеми, присутствующими здесь, я спрашиваю, согласна ли ты, Альмарис Орнелис, стать женой Дориана Кендалла, короля Келарии?
        - Да, - ясным и твёрдым голосом ответила принцесса.
        Сэнди на мгновение прикрыла глаза, потом чуть заметно кивнула.
        - Дориан Кендалл, согласен ли ты стать мужем Альмарис Орнелис, наследной принцессы Нимелии?
        - Конечно, - он не удержался от улыбки.
        - Если есть какие-то препятствия к союзу этих двух людей, или кто-то знает причину, по которой этот брак не может состояться, я готова выслушать.
        На несколько минут в зале воцарилась полная тишина. Альмарис замерла, и в какой-то момент её посетило настолько острое ощущение пристального взгляда в спину, что она чуть не повернулась.
        Стиснув подлокотник кресла так, что раздался тихий хруст, Ринал наблюдал за происходящим в Уркане. Простенькое заклинание, одностороннее зеркало, позволило ему остаться невидимым, а тонкая плёнка воды, зависшая прямо перед ним, показывала картинку. Плечо охватывала плотная повязка, рука двигалась ещё с некоторым трудом и висела на перевязи - в целительстве Ринал не был силён.
        Сначала ему вообще хотелось бросить всё и покинуть этот мир, убрать портал в Толеан Серт и забыть прошлое как самый сладкий и страшный сон. Но Ринал не мог. Немного придя в себя, он не удержался и начал время от времени интересоваться, что же происходит в столице, и как там Альмарис. Волшебник не слушал разговоры, предпочитая просто смотреть, хотя каждый раз, как рядом с девушкой оказывался Кендалл, его охватывала холодная ярость. Но сейчас, в день, когда любимая выходила замуж за другого, он хотел видеть и слышать всё. После слов Неумирающей Ринал скрипнул зубами, не отрывая напряжённого взгляда от фигурки в белом платье.
        - Я знаю, почему она не должна становиться его женой!.. - процедил он, от бессилия хотелось кричать. - Но кто будет меня слушать…
        Глядя на то, как Кендалл надевает на тонкий пальчик Рили узкий золотой обруч, Ринал до боли прикусил губу. Он пересмотрел кучу книг в библиотеке, и даже в хранилище Тол Эммера, куда обычно сгружал самые ненужные книги и свитки, и где вряд ли было что-то полезное, но нигде, нигде не было сказано, как же можно уничтожить полуразумный Артефакт. Откинувшись на спинку кресла, волшебник прикрыл глаза, помассировав кончиками пальцев висок.
        - Собственно, а как эта штука вообще появилась в этом мире?.. - посетила его неожиданная мысль.
        Сэнди медлила до последнего, надеясь, что каким-то невероятным образом Ринал прервёт церемонию. "Если ты её на самом деле любишь, сделай что-нибудь!" - мысленно взмолилась она, но - ничего не происходило. Собравшись с духом, Неумирающая произнесла решающие слова:
        - Тогда отныне вы муж и жена, - Чертёнок приложила усилия, чтобы голос звучал ровно. - Обменяйтесь кольцами.

…День пролетел незаметно, сначала роскошный обед в честь свадьбы, потом обязательные подарки, а потом конечно бал. Альмарис весь день чувствовала себя хорошо, принимая поздравления, улыбаясь гостям, и не испытывая напряжение от поцелуев Дориана. Даже приближающийся вечер не пугал её. Около десяти они оставили гостей веселиться, покинув один из больших залов для приёмов. Перед лестницей Кендалл вдруг подхватил Рили на руки - она ахнула от неожиданности, обняв его за шею.
        - Наконец-то мы останемся одни, - Дориан начал подниматься, не сводя с жены восхищённого взгляда. - Я думал, этот день никогда не настанет. Ты снилась мне каждую ночь, Рили…
        - Я тоже скучала, - она провела ладонью по его щеке. - У нас теперь будет много времени.
        До самой спальни они больше не разговаривали. Поставив Альмарис на пол, Дориан осторожно снял с неё диадему и начал аккуратно вынимать шпильки из причёски. К удивлению принцессы - хотя нет, теперь уже королевы, - тело отозвалось на такие простые действия мужа лёгкой дрожью. И это не была заслуга Артефакта. "Просто я слишком долго была одна", - с грустью подумала Рили.
        - Какая же ты красивая, - тихо сказал Дориан, отойдя на шаг и любуясь тонкими чертами лица в обрамлении мягких локонов.
        Она улыбнулась. Сегодня прошлое окончательно останется только в воспоминаниях, и хотя Ринал навсегда будет в её сердце, Кендалл никогда не узнает об этом. Потянувшись к застёжке на спине, Рили справилась с рядом пуговичек и позволила платью соскользнуть на пол, не сводя с Дориана пристального взгляда. На ней осталась только тонкая кружевная нижняя рубашка, подчёркивавшая плавные изгибы тела Альмарис. "Завтра я скажу ему о ребёнке", - королева приняла решение.
        - Иди сюда, - негромко позвала она, присев на кровать, и добавила, - муж мой.
        - Как пожелаешь, - Кендалл усмехнулся и снял рубашку. - Жена.
        Конечно, не было той страсти, от которой кружится голова и перехватывает дыхание, но Рили была женщиной, и слишком долго спала одна, а Дориан хорошо знал её тело. Засыпая поздно ночью, Рили подумала, что всё получилось не так плохо, как она опасалась. Да, тоска осталась, но отчаяние отошло куда-то глубоко, и уже не так болело сердце. А ночью снова приснился сон…
        Женщина запустила пальцы в волосы, перечитывая последние несколько страниц. За окном снова стояла глубокая ночь, и её охватило странное чувство, что кто-то наблюдает за ней.
        - Да ну, бред, - пробормотала она, тряхнув головой. - Господи, последнее усилие и наконец-то точка! - вздохнув, женщина с ожесточением потёрла глаза. - Угу, а потом третья часть. Надо ж как-то заворачивать всю эту историю. Артефакт больше там не нужен совершенно…
        Встав, она с хрустом потянулась. Мир всё больше занимал её мысли, она днём и ночью думала о людях, которые там живут, и которых она считала главными героями своей книги. Как они живут, действуют, что чувствуют. На ходу снимая толстый домашний свитер, женщина поймала себя на том, что всё чаще перед глазами появляется лицо Ринала.
        - А ведь он может догадаться о моём существовании, - она вдруг остановилась посреди комнаты, растерянно глядя в стену. - Он же чёрт возьми умный и упорный. Так, дорогая моя, не хватало ещё, чтобы тебя волновали выдуманные персонажи, - фыркнув, женщина улеглась на диван. - Хотя кто их знает, они в последнее время вообще ведут себя странно…
        Альмарис проснулась одна, но на столике рядом с кроватью лежала записка: "я скоро вернусь. Дождись меня, любимая, тебя ожидает сюрприз. Твой Дориан". Чуть улыбнувшись, Рили встала и накинула халат, подойдя к окну.
        - Тебя тоже ждут кое-какие новости, - задумчиво произнесла королева, машинально положив ладонь на живот. Небольшая выпуклость уже была достаточно заметна, но пока никто не обращал внимания.
        Неожиданно ей послышался какой-то звук в комнате: Рили обернулась, и замерла. Посередине спальни вдруг возник знакомый чёрный провал портала. Девушка прижала ладонь к губам, сдерживая крик, и глядя на происходящее расширившимися глазами. Когда в комнату шагнул Ринал с мрачным и решительным выражением на лице, Альмарис задохнулась от вихря чувств.
        - Здравствуй, - тихо сказал он, подойдя к ней. - Я пришёл за тобой, любимая.
        ГЛАВА 21

…Оливия вернулась в спальню, которую им отвели во дворце, раньше мужа, собираясь быстренько переодеться и лечь - все те дни, что они были в столице, Джарт возвращался поздно, когда она уже спала, ему о многом надо было поговорить с Дорианом. Лив начинала потихоньку сходить с ума от их непонятных отношений: муж вроде не сердился на неё, не кричал, не игнорировал, обращался вежливо, предупредительно, заботливо, но… она чувст-вовала себя чужой, приятной гостьей, которой разрешили немного пожить в хозяйском доме.
        Оливия устала засыпать одна и просыпаться одна, ей хо-те-лось повторения той сумасшедшей ночи в Монтаре, в конце концов, она же просто женщина… Вот и сейчас она тоскливо смотрела на себя в зеркало, ра-счёсываясь, и размышляя о том, что может, вернуться в Монтар - всё равно в Уркане она мало кого знает, с друзьями Джарта Лив почти не виде-лась, потому что все они были заняты, и сам Ленмор вряд ли будет сильно против её отсутствия, судя по его сдержанному поведению. Проглотив ком в горле - о, боги, каждый вечер ей приходится сдерживать слёзы! - она отложила расчё-с-ку, погасила свечи, и легла, свернувшись калачиком под холодным одеялом. Через несколько минут в тёмную спальню тихо вошёл Джарт, молча разделся и лёг. Оливия не выдержала и негромко позвала:
        - Джарт… я хочу поговорить с тобой.
        - Я слушаю, Лив, - он повернул к ней голову.
        - Думаю, мне стоит вернуться в Монтар.
        Ленмор приподнялся на локте, посмотрев на жену.
        - Почему ты так решила? - несколько резко спросил он.
        - Мне нечего делать в столице, Джарт. Знакомых у меня тут нет, с твоими друзьями я не настолько близка, - она замолчала, не зная, что ещё сказать.
        Он почувствовал себя законченным негодяем, слушая неумелые отговорки Оливии: она так и не сказала главную причину, то, что она не нужна ему здесь. О, боги, но это же не так, нет! Он честно пытается быть хоро-шим мужем, что же ещё? Разве что их ночи. Джарт прикрыл глаза, проклиная всё на свете. Он не был уверен, что его чувства к жене достаточно серьёзны и глубоки, а без этого… без этого он не мог позволить себе прикоснуться к ней, хотя видят боги, как же ему хотелось!..
        - Лив, послушай… - начал было Джарт, но она прервала его.
        - Пожалуйста, отпусти меня.
        Безнадёжность в её голосе стала последней каплей для Ленмора. Он обнял Оливию и прижал к себе, коснувшись губами мягкого шёлка волос.
        - Лив, прости меня пожалуйста! Я знаю, ты заслуживаешь лучшего, чем я, прости, что испортил тебе жизнь!
        - Мне никто другой не нужен! - всхлипывая, ответила она. - Никто, слышишь!
        - Я тоже уже привык к тебе, - пробормотал он, не зная, как утешить жену. - Не плачь, Лив, не надо, прошу тебя…
        - Прекрати делать из меня памятник своему собственному самопожертвованию! - она подняла лицо и ударила кулачком по его груди. - Если я тебе не ну-жна, так зачем было жениться! Мне не нужно от тебя исполнения долга, пойми наконец! Мне нужен просто ты сам, понимаешь?! Только ты и всё!
        - Я постараюсь исправиться, Лив…
        - Неужели ты совсем не видишь во мне женщину?.. - растерянно прошептала Оливия, отстраняясь от мужа. - И… тогда ты просто пошёл мне навстречу, руководствуясь мимолётным желанием?..
        Джарт на мгновение зажмурился, признавая поражение, и глухо пробормотал:
        - Не говори глупостей, Лив…
        В следующий момент Оливия оказалась в жарких объятиях мужа, замирая от его поцелуев - ночная рубашка как-то незаметно оказалась на полу… Лив решилась признаться только самой себе, что любит этого человека, даже несмотря на его противоречивый характер, и ни за что не расстанется с ним. "Только пожалуйста, разберись в себе, милый… иначе я сойду с ума".
        Кендалл стоял посреди спальни, растерянный и встревоженный. Альмарис нигде не было. Вся одежда кроме халата оставалась на месте, и по всем признакам королева не покидала комнату. Но тогда куда она могла деться?.. Неожиданно дверь распахнулась, и на пороге появилась Сэнди. Встретившись взглядом с Кендаллом, Неумирающая быстро спросила:
        - Где Рили?
        - Что случилось, Сэнди? - задал он встречный вопрос.
        За её спиной появилось лицо Эллиноры.
        - Здесь недавно открывали портал, - женщина отстранила девушку и вошла. - И я точно знаю, что во дворце нет человека, кроме моей дочери, способного это сделать.
        Неумирающая не знала, плакать или смеяться. Её охватили противоречивые чувства: с одной стороны, Сэнди знала, кто это был. С другой, вроде бы она не должна радоваться, но… хотелось радостно улыбнуться.
        - Сэнди? - Кендалл снова посмотрел на девушку.
        - Её забрал Ринал, - решилась она. Эллинора тихо охнула, Дориан сжал кулаки.
        - Я поеду в Херим Серт и убью его, - сузив глаза, сквозь зубы процедил он. - Как эта мразь посмела появиться здесь?! Жаль, что Рили не смогла убить его!
        - Никто никуда не поедет, - Эллинора вышла на середину комнаты. - Для начала нам с Сэнди надо побывать в Херим Амире, Дориан, а потом уже принимать решения. Ты король, ты не можешь бросить страну, - женщина посмотрела ему в глаза. - И ты не сможешь ничего сделать на севере. Ринал волшебник, не забывай.
        - Но ведь что-то надо делать! - Дориан глубоко вздохнул, пытаясь совладать с отчаянием и паникой за жену. - Что он сделает с Альмарис? И вообще, зачем ему она? Обменять её на этот тиррелов Артефакт?
        Женщины переглянулись, и он понял, что задал глупый вопрос.
        - Не нужен ему больше Артефакт, - тихо-тихо ответила Сэнди. - Не спрашивайте меня больше ни о чём, пожалуйста! - Неумирающая отступила на шаг.
        - В Херим Амире могут знать, что нам делать дальше, - Эллинора не сводила с дочери пристального взгляда.
        Та покачала головой.
        - Нет. Херим Амир это не касается.
        - Мне надоели вечные секреты, - сердито отозвался Дориан, и направился к двери. - Когда решите, что я заслуживаю доверия и меня можно посвятить в происходящее между моей женой и этим пришельцем из ниоткуда, буду рад вас выслушать! - он вышел, хлопнув дверью.
        Эллинора изогнула бровь, скрестив руки на груди.
        - Так, дочь, а теперь, чего я не знаю, а? Пусть я временно и не принадлежу Херим Амиру, но остаюсь тётей Альмарис!
        Сэнди прошлась по спальне, потом присела на стул.
        - Сядь, мама. Это долгая история, и прошу, выслушай сначала, а потом делай выводы.

…Эллинора недоверчиво смотрела на Чертёнка, с трудом веря в только что услышанное.
        - О боги, Сэнди, ты хоть понимаешь, какую кашу вы заварили с Альмарис?! Почему ты молчала? Я-то поверила, что Рили удалось каким-то образом закрыть портал навсегда!
        - женщина вскочила и нервно сжала пальцы. - Что теперь будет с Артефактом?
        - А тебя не волнует, что будет с Рили? - Сэнди сузила глаза. - Ты что, не слушала меня? Я вообще не понимаю, как до сих пор никому в голову не пришло, что это Артефакт управляет Тайрен'эни, а не наоборот! Мне всегда не нравился этот дурацкий выбор, о котором было написано! И мама Рили отмалчивалась на эту тему, или говорила очень туманно!
        - Что за бред! - Эллинора фыркнула. - Сотни лет все Тайрен'эни жили так, и никто не жаловался! Ты лучше скажи, раз такая умная, что теперь-то делать? И что сказать Дориану? Что его жена любит другого?
        - Ничего не делать! - Сэнди разозлилась. - Жить дальше, и дать Рили возможность самой решать в конце-то концов!
        - Артефакт её держит, - напомнила Эллинора неожиданно спокойным голосом. - И если она не вернётся сюда, в этот мир, то умрёт.
        Неумирающая застыла. А ведь мама права, подумалось ей. Связь по-прежнему существует, и неизвестно, что случится с Альмарис там, у Ринала.
        - Так что, любовь здесь не поможет, дорогая моя. Королева должна вернуться.
        Не выдержав, Сэнди всхлипнула и выбежала из комнаты. Не зря её мучили предчувствия, что это далеко не конец. Действительно, что теперь делать? Что рассказать Дориану? Закрыв за собой дверь собственных апартаментов, девушка прислонилась к ней и устало закрыла глаза.
        - Мама лучше в этом разбирается, почему именно мне надо думать о дальнейших действиях? - пробормотала она. - Я Неумирающая временно… - у Сэнди перехватило дыхание от внезапной догадки. - Нет! Да нет же, не может быть! - сдавленно застонав, Чертёнок прижала ладонь к губам. - Альмарис не умрёт!..
        В коридоре послышались шаги и кто-то осторожно постучал в дверь. Сэнди вздрогнула, поспешно вытерла щёки и постаралась придать лицу невозмутимое выражение. С грехом пополам ей это удалось.
        - Войдите, - она отошла к столу.
        - Это я, - к удивлению и тревоге Сэнди гостем оказался Рейк. - От Дориана мне ничего толком добиться не удалось, кроме того, что Альмарис пропала. Он заперся в кабинете и никого не хочет видеть. Сэнди, что случилось?
        - О, боги, может, просто собрать всех вместе и устроить общий совет? - несколько раздражённо буркнула девушка, нахмурившись.
        - Перестань, - Рейк шагнул к ней. - Всё действительно так серьёзно? Королевы нет во дворце?
        - Нет, - Сэнди отвернулась. Ей вдруг стало всё равно, как друзья отреагируют на известия. Она не готова была нести это бремя одна, и роль Неумирающей ей совсем не подходила. - И вряд ли она вернётся, Рейк, - тихо добавила девушка.
        Рейк помолчал, глядя в пол.
        - Дориан знает?
        - Нет, - она покачала головой. - Я просто не знаю, как всё это объяснить, и надо ли вообще кому-то что-то говорить. Я так устала… - Сэнди прикрыла глаза. - Всем от меня что-то надо, я почему-то должна принимать какие-то важные решения, и почему все думают, что эти решения правильные?!
        Он в два шага оказался рядом с девушкой и обнял её, прижав к груди.
        - Успокойся, милая, как раз мне от тебя ничего не надо, - Рейк осторожно погладил рыжие кудри. - И если не хочешь, я ничего не буду больше спрашивать.
        Сэнди вздохнула, чувствуя, как отчаяние и раздражение постепенно уходят, и сердце снова сжалось от тоски. Чертёнок даже в чём-то позавидовала Альмарис.
        - Мне нужно время, Рейк, - она нашла в себе силы отстраниться. - Чтобы хорошенько подумать обо всём. Пожалуйста, передай маме, пусть она пока ничего не говорит, даже Дориану.
        - Как скажешь, - он не стал её удерживать.
        Несколько дней Сэнди действительно никто не беспокоил, она почти не выходила из комнат, и ни с кем не встречалась, пытаясь понять, что же делать дальше и вообще, как объяснить происходящее. На четвёртый день после исчезновения Альмарис, вечером, когда Неумирающая сидела перед камином, уставившись в огонь, и так и не придя для себя ни к какому решению, в её голове неожиданно раздался голос: "Сэнди… мне трудно говорить… сделай зеркало…" Девушка тихо ахнула, осознав, что это была Рили, и поспешно выполнила просьбу, подбежав к умывальнику. Зачерпнув в ладонь воды, она плеснула в воздух, так, что перед ней образовалась гладкая поверхность.
        Коснувшись зеркала пальцем, Чертёнок отступила назад - сердце колотилось, как сумасшедшее, она не знала, что сейчас увидит. По воде пробежали серебристые звёздочки, и постепенно проступило изображение комнаты, похожей одновременно на кабинет и гостиную, в полумраке угадывались полки с книгами, на заднем плане виднелся стол, заваленный бумагами и книгами, а прямо перед зеркалом стояло кресло, в котором сидел Ринал. Сэнди закашлялась, неожиданно почувствовав слабость в коленках, и не в силах отвести взгляд от его серьёзного лица с чуть прищуренными глазами.
        - Привет, - негромко сказал он. - Спасибо, что откликнулась. И… прости за Монтар.
        - Привет, Сэнди, - откуда-то сбоку вышла Рили и встала рядом с волшебником, положив ладонь ему на плечо. - Отсюда сложно дотянуться до тебя, поэтому я решила воспользоваться зеркалом.
        - П-привет, - Неумирающая подавила порыв зажмуриться и тряхнуть головой, настолько непривычно было видеть Альмарис рядом… с виновником всего случившегося. - Я сяду, не возражаешь?
        Королева чуть улыбнулась, и пока сестра, отвернувшись, подходила к креслу у камина
        - зеркало следовало за ней, - обменялась с Риналом понимающим взглядом. Устроившись в кресле, Сэнди взяла себя в руки и посмотрела на них уже без смятения на лице.
        - Извини, что так неожиданно исчезла, - Рили несколько виновато глянула на сестру.
        Неумирающая кивнула.
        - Я конечно рада тебя видеть живой и здоровой, Рили, но давай по существу. Если мама пронюхает, что здесь используется высшая магия, я не оберусь вопросов.
        - Собственно, я и не хочу, чтобы ты скрывала наш разговор, - тихо ответила Альмарис. - Он слишком важный, чтобы остаться ещё одной нашей личной тайной, - на лице Рили снова мелькнула улыбка.
        Сэнди хмыкнула.
        - Я начну с главного, - королева на мгновение замолчала. - Артефакт надо уничтожить.
        Неумирающая прикрыла глаза, вздохнув.
        - Потрясающе, Рили. Я прямо сейчас всё брошу и соглашусь.
        - Позволь, я объясню, - вмешался Ринал. - Ты в курсе, да, что сейчас Альмарис и эта штуковина связаны не на ментальном, а на более глубоком уровне? Магией? - Сэнди кивнула. - Так вот. Поскольку ваш драгоценный кусок тумана, над которым вы так трясётесь, обладает зачатками разума, то у него совершенно конкретная цель: выжить. А выжить он может, только если привязан к кому-то, в нашем случае это Рили.
        - Ну, я и сама это понимаю, - настороженно ответила Сэнди. - Не понимаю, зачем его уничтожать?
        - Он сожжет меня, - резко ответила Альмарис. - Если я не вернусь. Просто вытянет мою магию, раз не может сейчас влиять на физическом уровне, как это было, пока я жила в Уркане. А магия - часть меня, так что… - королева замолчала. - Он очень хочет, чтобы я вернулась и связь не оборвалась, Сэнди, - негромко закончила она.
        Неумирающая молчала, обдумывая информацию, и пока не зная, поверить или нет.
        - Откуда вам это известно? - наконец спросила она.
        - Отсюда, - Ринал показал на толстую книгу у себя на коленях. - Подарок друга, труд всей его жизни. Свойства полуразумных магических вещей, к которым относится и Артефакт. Поверь, Сэнди, я долго изучал вопрос. И мне не меньше твоего не хочется терять Альмарис, - он накрыл ладонь девушки, и Сэнди вздрогнула - на его пальце блеснуло кольцо с крупным изумрудом.
        Неумирающая не выдержала и встала, пройдясь по комнате, её брови хмурились.
        - Связь на уровне магии можно уничтожить, только избавившись либо от Артефакта, либо от меня, - продолжила Альмарис. - Но если умру я, то Артефакт найдёт, кто будет следующим после меня. Ну или ему помогут.
        - Но ведь от него зависит равновесие в мире! - Сэнди нахмурилась ещё больше. - Так было всегда!
        Ринал покачал головой.
        - Сэнди, я очень тебя расстрою, если скажу, что это уже не совсем так? - мягко сказал он. - Потому что есть ещё одна важная деталь, о которой мы с Альмарис узнали совсем недавно.
        Неумирающая остановилась. Её охватила смутная тревога, предчувствие чего-то неотвратимого. И ещё, кольнуло "мы с Альмарис".
        - Ну давайте, - кивнула она. - Всё равно ведь скажете, как я понимаю.
        - Где-нибудь написано, как в этом мире появился Артефакт?
        Сэнди на мгновение задумалась. И с удивлением поняла, что не знает ответа на вопрос.
        - Н-нет, - запнувшись, ответила она. - А это важно? Он существовал всегда…
        - Я знаю, кто его создал, - перебил её Ринал. - И твой мир тоже.
        - Э… что?.. - растерялась Сэнди. - Что значит - кто создал мой мир?
        - Я видела её в снах, - добавила Альмарис. - Просто никому не говорила, считала, просто странные сны.
        - Её? - Неумирающая вообще перестала понимать, о чём идёт речь.
        - Давай по порядку, милый? - мягко произнесла Рили, посмотрев на Ринала.
        Сэнди отвела взгляд, почувствовав неловкость.
        - Только кратко, хорошо? - девушка замялась. - Мне всё-таки не хочется, чтобы вас видел кто-то кроме меня.
        - Хорошо, - волшебник кивнул. - В общем, если кратко. Очень далеко отсюда живёт одна женщина, она пишет книги. Как-то так получилось, что ей приснился ваш мир, и она написала о нём. Благодаря ей вы все появились, появилась ваша история, собственно Артефакт, ну и так далее. Только она не учла, что в какой-то момент этот мир действительно ожил, и люди, его населяющие, начали жить своей жизнью.
        - Как я, например, - вставила Альмарис, улыбнувшись. - Нарушив все правила и законы.
        - Но Артефакт не хочет и не будет меняться, не такая это вещь. Мир обрёл стабильность, и ему больше не нужно ничего, чтобы поддерживать равновесие. Выход - уничтожить раздражающий фактор, - Ринал помолчал, не сводя с Сэнди пристального взгляда. - То есть Артефакт. Тогда Альмарис станет свободной окончательно.
        - Если бы она осталась в Уркане, ничего не надо было бы делать, - ответила Неумирающая. - Опять ты вмешался, и снова возникают проблемы!
        - Сэнди, - позвала королева, и девушка перевела на неё взгляд. - Я не вернусь. И это окончательное решение. Ты мне сама как-то говорила, помнишь? Артефакт дважды пытался заставить меня плясать под свою дудку, я больше не хочу. Пусть мне и грозит смерть, но я останусь здесь, в Тол Эммере.
        Сэнди вздрогнула.
        - Хорошо, - она поспешно кивнула. - Кто тогда будет уничтожать Артефакт? Кроме тебя никто не сможет дотронуться до него, и потом, он же бесформенный.
        - А уничтожит его тот, кто создал, - Ринал усмехнулся. - То есть та самая писательница, про которую я говорил.
        Девушка снова села в кресло, откинувшись на спинку.
        - Как? - вырвалось у неё.
        - Для начала, надо, чтобы она попала сюда, в этот мир, - волшебник соединил кончики пальцев. - Это беру на себя, только её надо встретить.
        - Где? - Сэнди нахмурилась.
        - В Херим Амире, конечно, - Альмарис улыбнулась. - Почему-то там легче всего открыть портал между мирами, Ринал пробовал. Так же, как в Херим Серте.
        - Угу, север и юг, - пробормотала Неумирающая. - Когда это случится?
        - Как скоро ты будешь в Нимелии? - спросила Рили.
        - При самых благоприятных обстоятельствах и капельке магии, недели через полторы,
        - Сэнди помолчала. - Только как мне убедить остальных, что всё это правда? Мама не поверила, когда я рассказала… - она запнулась. - Прости, Рили. Мне пришлось.
        - Оно и к лучшему, - отозвалась королева. - В остальном, я могу показать тебе книгу, где там написано про Артефакт. Боюсь, больше доказательств нет. Не в нашем мире, по крайней мере.
        Сэнди помолчала. В голове пока не укладывалось всё услышанное, настолько странное, что принять однозначно у Неумирающей пока не хватало духу. "Была бы здесь мама, она бы наверное знала, что и как делать…" - мелькнула у неё тоскливая мысль.
        - Сколько у нас времени, пока… - девушка сглотнула. - Пока тебе не стало совсем плохо?
        - Не так много, - Ринал помрачнел. - При самом неблагоприятном раскладе месяц, с моей помощью - от двух до трёх.
        Вот тут Неумирающая похолодела. Её взгляд остановился на животе Рили, потом метнулся к лицу королевы. Та нахмурилась и чуть покачала головой, приложив палец к губам. "Она не сказала о ребёнке".
        - Так, хорошо, - Сэнди выпрямилась. - Я буду в Херим Амире через две недели. Что этой женщине надо будет сделать?
        - Я вам обеим расскажу, - Ринал встал. - Спасибо, Сэнди, что поверила.
        - Пока не до конца, - девушка криво улыбнулась. - Пока я поняла одно: Альмарис надо спасать, и как можно скорее. И если для этого надо уничтожить Артефакт, значит, так тому и быть. А уж кто и как это сделает, мне всё равно.
        - Так держать, сестрёнка, - Альмарис улыбнулась в ответ. - Всё, Сэнди, пора прощаться. Зеркало хоть и простое, но сил отнимает достаточно на таком расстоянии.
        В коридоре раздались быстрые шаги. Неумирающая хмыкнула.
        - Как всегда мне остаётся самое сложное. Убедить всех и никого не обидеть, - она посмотрела в глаза Рили.
        Королева опустила взгляд.
        - Скажи, что я желаю ему счастья, - тихо попросила она. - И мне очень жаль, что так получилось.
        Картинка в зеркале потускнела, и пропала совсем, но Сэнди успела заметить, как они уходят из кабинета, и Ринал заботливо поддерживает Альмарис за талию. Девушка еле успела подставить под воду тазик, как дверь распахнулась и на пороге появилась мрачная Эллинора в простом белом платье - ей тяжело было отказаться от привычной одежды.
        - Сэнди, я жду объяснений, - женщина вошла в комнату. - Потому что здесь сейчас будут все.
        Чертёнок вдруг почувствовала, что нервозность и растерянность пропали, а появилась уверенность, и даже какая-то отстранённость.
        - Отлично, - Неумирающая улыбнулась. - Не придётся повторять по десять раз.
        - Сэнди!
        - Мама, - она прищурилась. - Положение слишком серьёзное, постарайся понять. Всё теперь по-другому, и прошлые законы потеряли силу.
        Эллинора замерла посреди комнаты, по спине пробежал холодок. В коридоре снова послышался шум, и комната наполнилась людьми: зашли Дориан, Рейк, Линнер, Джарт. Только Роана не было, он, пожалуй, единственный из всех наслаждался радостями семейной жизни. Сэнди сделала приглашающий жест.
        - Располагайтесь, друзья, - Неумирающая остановилась у камина. - Разговор будет долгий, и не скажу, что лёгкий.

…Рассказ Сэнди закончила в полной тишине, глубоко за полночь. Её никто не прерывал, только лицо Дориана становилось всё бледнее, а тоска в глазах глубже с каждым словом девушки. Ей было больно смотреть на него, но скрывать что-то не имело смысла, Кендалл должен знать, что Альмарис не вернётся в любом случае.
        - Завтра, в крайнем случае через день, я еду в Херим Амир, - закончила Сэнди. - Как мы договаривались.
        Ещё несколько минут все молчали, а потом разом заговорили. Неумирающая сдержала грустную улыбку: никто не хотел верить в предательство Альмарис, и только Линнер задумчиво молчал, поглядывая на Сэнди.
        - Тихо! - неожиданно громко раздался голос Эллиноры. Удивительно, но разговоры стихли. Женщина повернулась к дочери. - Милая, ты действительно веришь во всё это? Про Артефакт, и то, что его надо уничтожить?
        - Я говорила с Рили, и видела книгу, откуда эти сведения. И потом, а зачем ей врать? - Сэнди пожала плечами.
        - Возможно, её заставили, - осторожно сказала Эллинора. - Возможно, Ринал преследует какие-то свои цели…
        - Да брось, - Неумирающая снова пожала плечами. - Ты считаешь, меня легко провести? И потом, я же говорила с Рили давно. И по крайней мере половина из того, что я рассказала, правда.
        Взгляды невольно обратились к Дориану, в оцепенении сидевшему у столика и смотревшему в одну точку.
        - А я верю Сэнди, - к удивлению всех отозвался Линнер. - Я встретил Альмарис в ту ночь, когда она вернулась к Риналу.
        Эллинора с недоумением посмотрела на волшебника: он никогда не говорил.
        - Я не хотел никого беспокоить, и подумал, что она слегка не в себе потому, что временно лишилась силы, - пояснил он. - А теперь вижу, что как раз в тот момент Рили была более чем настоящая.
        - Бред какой-то! - сердито нахмурился Рейк. - Я не понимаю, как королева могла влюбиться в того, от кого пострадали Линнер и Сэнди! И кроме них ещё десятки людей…
        - Значит, она узнала его с другой стороны, - Неумирающая пристально посмотрела на него. - Я не хочу углубляться в бесконечные "почему" и "зачем", случилось так, как случилось. И если вы меня внимательно слушали, это не совсем её вина, - напомнила Чертёнок.
        - Как кто-то может управлять нами, кто-то, кого мы не знаем, и кто даже не живёт здесь? - Эллинора прошлась по комнате. - Эта часть истории вообще кажется мне дикой. Получается, у нашего мира есть некий один Создатель, бог, что ли? Который дёргает нас, словно кукол за ниточки?
        - Скорее, богиня, - криво улыбнулся Рейк. - И если опять же верить словам Альмарис и… Ринала, - последнее слово он выговорил с явным трудом, - то именно она и должна нас всех вроде как спасти. Только я не понимаю, чем Артефакт мешает-то?
        - Альмарис умрёт, - тихо ответила Сэнди. - Я не хочу получать свободу такой ценой. Мне всё равно, кого она любит и как будет дальше жить. Это её жизнь, её выбор. Никто ведь никогда не спрашивал Тайрен'эни, а хотят ли они следовать раз и навсегда заведённому порядку, их просто ставили перед фактом. Рано или поздно что-то должно было измениться. Если вы считаете, что она не права, что она поступила плохо, уйдя с Риналом и бросив всех нас, это ваше право. Но я ни за что не поверю, что она могла влюбиться в плохого человека. Да, он совершил много ошибок, но он же и дал нам возможность их исправить. Он её ни к чему не принуждал, нельзя заставить любить, поймите. Даже пресловутый Артефакт не может, вспомните хотя бы Кристен и Берта, да и если почитать историю, не всегда выбор Тайрен'эни предполагал любовь. В общем, Рили моя сестра, только это для меня сейчас имеет значение, вот что я хочу сказать. И если та, кто на самом деле виновата в случившемся, может исправить положение, то да, я помогу ей, чем смогу. Или есть добровольцы, готовые связать себя с Артефактом, когда Альмарис умрёт? - она обвела
притихших друзей взглядом. - И идти на поводу у полуразумного тумана? Мы же не знаем, что будет, когда исчезнет связь, может, мир устоит, а может и нет. Я не хочу больше рисковать. И не хочу, чтобы от Артефакта вообще что-то зависело в этом мире. Мы вполне можем обойтись и без него, даже наверное так будет лучше. И я выполню просьбу Рили. А вы как хотите, - она отвернулась, чувствуя ком в горле.
        Было немного больно осознавать, что для друзей на первом месте стояли дурацкие правила и какие-то непонятные обиды на прошлое. Альмарис тоже много для них сделала, только почему-то никто не вспомнил об этом.
        - Ладно, как бы то ни было, жизнь Рили действительно важнее, Сэнди, ты права, - отозвалась Эллинора. - Я поеду с тобой.
        - Спасибо, мама - Сэнди оглянулась и с благодарностью посмотрела на неё. - Значит, ты веришь?..
        На мгновение в глазах женщины мелькнуло странное выражение.
        - Я пока воздержусь от ответа на твой вопрос, милая. Приедем, посмотрим.
        - Пожалуй, моя помощь тоже может оказаться кстати, - поднялся Линнер. - Я с вами, если не возражаете.
        Сэнди едва удержалась от ехидной усмешки, глядя, как порозовели щёки матери. Она избегала смотреть на Рейка. Словно почувствовав это, он отозвался:
        - А я, пожалуй, останусь здесь, в Уркане. Дел ещё очень много, Дориан без меня не справится. Ну и вряд ли моё присутствие в Нимелии так уж необходимо, - в его голосе проскользнули язвительные нотки.
        - Я поеду, - глухо сказал Джарт, тоже молчавший весь разговор. - Надо… решить кое-какие вопросы в Нимелии.
        "Ну да, Нимелия ведь осталась без наследницы", - мелькнула у Сэнди невесёлая мысль.
        Кендалл же молча встал и вышел из гостиной.
        - Стоило ли говорить всё до конца? - тихо спросил Рейк, проводив друга взглядом.
        - Ты предлагаешь врать ему? - резко ответила Сэнди. - Как долго? И что именно? Дориан не заслуживает такого отношения!
        - Он любит её! - так же резко отозвался Рейк. - Он многое ради неё сделал!
        - А что, Рили сидела сложа руки? - Сэнди изогнула бровь. - Без её помощи он вряд ли сбежал бы от Ринала, и смог вернуть то, что у него пытались отнять. Не надо осуждать Рили, Рейк. Она поступила так, как считает нужным, - уже тише добавила девушка. - Так же, как я, - она посмотрела ему в глаза.
        Он наклонил голову.
        - Хорошо. Как скажешь. Пойду, посмотрю, как он.
        Через несколько минут Сэнди осталась одна. И только сейчас на неё навалилась чудовищная усталость пополам с растерянностью. Девушка нервно прикусила губу: значит, по воле какой-то неизвестной с ней и Рейком всё случилось… Да и с Рили и остальными, получается, тоже. Их жизни кто-то придумал, изощрённо перепутав, просто ради удовольствия. Пальцы Сэнди сжались в кулаки, а в душе родилась глухая неприязнь к будущей гостье.
        - Ладно. Она поможет Альмарис и вернётся обратно, - пробормотала Неумирающая. - А мне пора ложиться, дни предстоят утомительные.
        Рейк помедлил перед дверью в комнаты друга, потом тихонько постучал. Несколько минут никто не отвечал, и он готов был уже развернуться и уйти, когда раздался негромкий голос:
        - Войдите.
        - Привет, не спишь ещё? - Рейк прикрыл дверь.
        Дориан стоял, опираясь рукой о каминную полку, и отрешённо глядя в огонь. На его лице застыло мрачное выражение, и встревоженный Рейк заметил, что глаза друга подозрительно блестят.
        - Дориан…
        - Не уходи, - тихо попросил Кендалл. - Ты наверное думаешь, что Альмарис поступила плохо, предала меня.
        - Ну, я бы не говорил так сильно… - Рейк смущённо уставился в пол. - Она всё-таки помогла тебе сбежать… Но в общем да, я считаю, она поступила некрасиво, мягко говоря.
        - Я чувствовал, что что-то не так, - продолжил король. - Я видел грусть в её глазах, с того дня, как она вернулась. Но у нас всё не было времени поговорить как следует, и потом, Рили согласилась выйти за меня. Я посчитал, что мне показалось.
        - Она могла тебе всё сразу сказать, - произнёс Рейк, когда Дориан замолчал.
        - Если правда, что говорила Сэнди, не могла, - Кендалл покачал головой. - Артефакт убил бы её. Но с другой стороны, если бы Рили не хотела, она могла выбрать второй вариант.
        - Не надо её оправдывать, Дориан, - Рейк нахмурился. - Она могла и не идти с Риналом!
        Дориан наконец поднял голову и посмотрел на друга.
        - Она его любит, - с болью ответил он. - Её не в чем винить.
        - Перестань говорить так, будто Альмарис права! - не выдержал Рейк, сжав кулаки.
        - А что ты предлагаешь? - огрызнулся Дориан. - Силой заставить её вернуться? Зачем? Чтобы она возненавидела меня до конца жизни? И ложась со мной в постель, думала о другом? Зачем, Рейк, скажи? Или убить Ринала, и всё равно заработать только её ненависть?
        Рейк вынужден был признать, что друг прав. Запустив пятерню в волосы, он процедил сквозь зубы:
        - Ох, добраться бы до того, по чьей вине всё это происходит…
        Дориан медленно отошёл от камина, по его щеке сползла единственная слезинка.
        - Я надеюсь, Рили будет счастлива там, где она сейчас, - глухо ответил он. - А я научусь жить без неё. И ты пожалуй, прав, Рейк. Я тоже хочу посмотреть в глаза той, чья безумная фантазия заставила нас пройти через весь этот кошмар, - его глаза сузились. - Я поеду с Сэнди. А ты останешься вместе с Роаном приглядывать за Келарией, в качестве моего наместника.
        ЭПИЛОГ
        - Они не успеют, милый, - Альмарис прижалась к плечу Ринала, прикрыв глаза. - Даже ты не сможешь помочь…
        - Нет, Рили, они просто обязаны успеть, - волшебник крепко обнял девушку. - Я не хочу тебя потерять!..
        - Мне уже трудно самой передвигаться, - королева грустно улыбнулась. - Артефакт слишком силён. Сэнди не сможет открыть портал в Херим Амир прямо из Келарии, на это потребуется слишком много сил. Она вынуждена будет добираться обычным способом, ну может чуть быстрее - магией можно направить ветер в нужную сторону.
        Ринал почувствовал настоящий страх.
        - Тогда тебе действительно лучше вернуться, - с некоторым трудом ответил он. - Не прощу никогда, если из-за моих эгоистичных поступков ты… умрёшь… - от последнего слова грудь сдавило от боли.
        Альмарис выпрямилась и, обхватив его лицо ладонями, крепко поцеловала.
        - Никогда не смей так больше говорить, - прошептала она. - Никуда я не вернусь, моё место рядом с тобой. И… не отчаивайся, - королева запустила пальцы в его мягкие волосы. - Мы с тобой сделаем главное - уничтожим Артефакт. Точнее, поможем его уничтожить.
        - Я не смогу жить без тебя, - Ринал вглядывался в тонкие черты, в зелёные глаза, и даже подумать не мог, что её не будет рядом. - Рили, ты не должна умереть!
        - Ты подарил мне возможность любить и быть любимой, - она снова легла, потянув его за собой. - Вспоминай меня, и… - во взгляде королевы мелькнуло странное выражение.
        - Возможно, я вернусь к тебе. Но только немного другая…
        - Я всё-таки думаю, что они успеют, - упрямо прошептал он, наклонившись к Рили. - Ведь уничтожить Артефакт так просто…
        Не дав ему договорить, Альмарис закрыла Риналу рот поцелуем. Она знала самое главное, что волшебник просто не мог знать. И не должен был, ни при каких условиях. Иначе Артефакт так никогда не исчезнет из этого мира, которому он уже не нужен…

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к