Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Александрова Евгения: " Король Приезжает В Полночь " - читать онлайн

Сохранить .
Король приезжает в полночь Евгения Александрова
        Александрова Евгения
        Король приезжает в полночь
        ПРОЛОГ
        Однажды моя жизнь изменилась. Я встретила мужчину мечты и оказалась на службе у герцогини, которую действительно уважала. Правда, мужчина когда-то был не мой, а герцогиню кардинально и к лучшему изменили события двухлетней давности. Но в целом все от этого только выиграли.
        Впрочем, давайте обо всем по порядку, а то вижу, что вы окончательно запутались!
        Меня зовут леди Зарина Мейд. Вернее, леди я себя и не назвала бы, потому что сражаться люблю больше, чем трепетно вздыхать и мечтать об огромном семействе. Но факт остается - я замужем, и мой супруг лорд Эльденгерд настолько прекрасен, что я не перестаю удивляться, как не замечала его раньше. Как и он раньше не замечал… многое. Между прочим, прямо под своим носом! Конечно, с высоты-то роста и за такой грудой мышц!
        Слава небесам, почти два года назад новой герцогиней стала Полина, которая не только развеяла туман в чьих-то глазах (да, Эльд?), но и одолела демона и привела нас всех к новой, счастливой жизни.
        И все было замечательно, пока в наше небольшое герцогство не вздумал приехать сам король со своей свитой. Сейчас я расскажу, как это всё завертелось!
        ГЛАВА 1
        ЗА ТРИ ДНЯ ДО КОРОЛЕВСКОГО ВИЗИТА
        Темнота покоев на верхнем этаже замка окутала с ног до головы. Захотелось даже развеять этот сумрак и увидеть глаза того, кто сейчас оказался так близко. Шумное дыхание касалось шеи. Осторожно, едва уловимо. И не верилось, что такой здоровенный рыцарь умеет быть нежным.
        Но я знала - умеет.
        Тяжелая рука легла на талию, притянула ближе. Как давно хотелось этого. Слишком много забот свалилось на нас обоих с отъезда из замка герцогской четы! Весь груз ответственности за благополучие герцогства.
        Я вдохнула и прижалась к огромной мужской груди. От Эльда пахло свежестью и железом. Всегда любила запах железа. Мне нравилось чувствовать силу, любоваться ей. Как хорошо, что я рождена на землях, где может выбирать, какой быть: хранительницей очагат или воительницей.
        Руками я скользнула по его твердым мышцам, напряженным, как перед боем. Теплые, чуть шершавые ладони потянули мою рубашку с плеч.
        И совершенно некстати раздался женский голос за дверью:
        - Милорд!
        - Я занят, - замер и рявкнул Эльд так, что в коридоре мгновенно стихло.
        Он снова склонился ко мне, прижал теснее, стиснул бедра и потом с легкостью поднял на руки. Кажется, этот силач слишком долго ждал моего внимания.
        - Не сломай только, - прошептала я с улыбкой ему на ухо.
        - Ты про кровать?
        - Больше про себя, но…
        Донес до постели под плотным балдахином, где стало еще темнее, и я позволила ему стащить с себя тонкую рубашку. Ткань жалобно треснула от рывка - порвалась по шву.
        - Это была моя любимая, - я протестующе хныкнула.
        - Прости, - пробормотал Эльд, пытаясь не быть таким неуклюжим.
        Он сбросил свою рубашку, склонился ниже и нарочито осторожно, пядь за пядью, ладонь за ладонью принялся освобождать меня от остатков одежды. Так медленно, что хотелось укусить его за ухо. И одновременно так жарко становилось внутри от происходящего.
        Наверное, он чертовски хорош был бы сейчас при свете свечей. Жаль, ничего не видать, только очертания. Я прикрыла глаза.
        Горячие губы прошли по ключицам, щекотнули шею, подбородок и накрыли мои. Жадно, нетерпеливо, пока еще есть возможность! Хотелось раствориться в этих ощущениях, жаркий огонь пробежал по телу, словно мы оба нырнули в горячий источник с дурманящим в прохладе ночи паром.
        Когда в дверь снова постучали, мы уже зарычали хором.
        - Что там опять? - рыкнул Эльд.
        - Ваша милость, господин Мейд! - голос был совсем другой, мужской. - Это срочно. Срочная весть! Простите.
        - Насколько срочная? - уточнил милорд, нависая и не выпуская меня из объятий, только слегка повернул голову.
        Оставалось дышать ему в шею, чувствовать приятную тяжесть и смотреть, как в полумраке дергается от досады кадык. И как до предела напряглись плечи мужа. На губах таял вкус его поцелуев, и я едва удерживалась, чтобы не коснуться их снова.
        - Прибыл гонец. К нам едет король, вашмилость, - пробормотали в ответ.
        - Какой еще король!
        Эльд наконец приподнялся надо мной, осторожно подвинулся, чтобы не раздавить своим мощным телом, и сел. Казалось, еще мгновение, и он запустит чем-то тяжелым в эту проклятую дверь.
        - Его величество Эдвард Второй, - настойчиво продолжал попытки достучаться до нас голос за дверью. - Он будет здесь через три или четыре дня, ваша милость.
        - Как через три дня?!
        Пришел мой черед сорваться с места.
        Эльд соскочил с постели, наступил на что-то в темноте, злобно выругался. Раздался звон разбитой вазы. В два шага он дошел до двери и распахнул ее так, что бедный гонец рухнул прямо под ноги разъяренному и полуголому лорду.
        Я успела завернуться в простынь на постели и хмыкнула: хороша же картина!
        - Давай сюда, - потребовал Эльд бумагу, забрал у паренька и чуть ли не пинком отправил того обратно за дверь.
        - Все-таки придется зажечь свечи, ваша милость, - проговорила я мило, хотя внутри все так и подрагивало от нетерпения.
        Он кивнул, развернул свиток, пока я сползла и поискала огниво. Вскоре вспыхнули два светильника, полумрак застенчиво отступил в углы. И весьма рельефно теперь проступил огромный почти не одетый рыцарь в этой небольшой комнатке. Я прикусила губу.
        - Читай же!
        - “…сим письмом сообщаю, что намерен посетить Нейшвиль по пути следования в герцогство Гордис. Надеюсь застать и герцога и его супругу герцогиню в добром здравии. Его Величество Эдвард Второй”.
        Я выругалась так, как порой выражалась сама герцогиня - она же Полина. Словечко было странное, из другого мира, но среди узкого круга своих прижилось.
        - Слышала бы тебя твоя матушка, - поднял брови Эльд.
        Я отмахнулась.
        - Она бы все равно не поняла.
        Вскочив с постели, я в подступающей панике зашагала босиком по холодному полу, закутанная в простыню. Значит, это не шутка! Скоро турнир, на которой собирались не только со всего Киранийского герцогства, но и близлежащих земель.
        Неужели король решил отправиться на их далекую от столицы окраину?! Или на самом деле хочет проверить, как дела на месторождениях руды после воцарения нового управляющего - герцога Рейнарда? А ведь королю будет, к чему придраться, особенно, учитывая прошлое герцога и все, что здесь происходило полтора года назад.
        А самое страшное, что герцоги должны были уже вернуться, но их нет! Как под землю провалились!
        И именно им с Эльдом теперь отвечать перед самим королем!
        - В твоем роду не было привидений? - спокойно уточнил муж, следя за моими перемещениями. - А то очень похоже получается.
        - Смешно! - Я фыркнула и завернулась еще плотнее. - Сюда едет король, а мы… у нас… А у нас даже герцогов на месте нет! Как встречать самого короля? Скоро турнир! А что на дорогах? Горняки опять бунтуют, шахта чуть не обрушилась. Эльд! Ты понимаешь, что это значит?!
        - Понимаю, - терпеливо кивнул муж, усевшись на край постели. - Твоей любви мне сегодня не достанется.
        - Нет. Да! То есть, нет, Эльд. Какой же ты!
        Он цепко ухватил меня за простыню на очередном шаге и ловко прижал к себе. Поцеловал в шею и успокоил, чтобы не бунтовала. Но так хотелось вырваться и срочно пытаться что-то исправить.
        - Эльд!..
        - Успокойся. Выдыхай. Ну… Справимся.
        - Я слышала, что один раз король приказал бросить в темницу графа, в чьих владениях его карета сломала колесо по дороге! А год назад едва не отрубил голову герцогу из Джори за растраты. Нам нужно столько всего подготовить! Найти, где Полина и герцог Тэмхас, - и срочно послать к ним гонцов. Проехать по всем окрестностям, предместьям замка и…
        Договорить Эльд не дал и поцеловал так крепко, что перехватило дух. Я попыталась стукнуть непробиваемого мужа, но кулаки только скользили по налитым мышцам.
        Казалось, еще немного - и он все-таки снова бросит на кровать. И от этой мысли сладко заныло в животе. Жаркие губы закрыли мне рот, а руки по-хозяйски лишили защитной простыни.
        Я уже готова была сдаться и даже перестать думать про короля, про проблемы и про все на свете… Но похоже, сам мир сегодня против нас.
        В дверь снова постучали.
        - Кто? - низко и гортанно прорычал Эльд.
        Сейчас, при свете его лицо было так близко, что можно было разглядеть полыхающее пламя в темных зрачках.
        И ответом был в этот раз детский плач. Да такой оглушающий, что я вздрогнула. Ну нет. Ну почему он не спит?! Ну пожалуйста.
        - Ваша милость, простите, его светлость милорд Тэмхас… - донесся высокий женский голос. Даже дрогнул: - Он… никак не может успокоиться… уже надрывается! Простите. У вас так хорошо выходит! И еще вы знаете новость про короля…
        Да вашу же мать! Они издеваются?! В этом замке все решили вломиться к нам в покои именно ночью?
        - Входите, - на этот раз громко крикнула я.
        Эльд бросил на меня взгляд, вопросительно вскинув брови, но я дала понять: все, хватит, дорогой. Не судьба. Он вздохнул и кивнул.
        В покои вошла нянечка с отчаянно кричащим годовалым мальчишкой на руках. Она пыталась взять его и так, и эдак, но младший Леон Тэмхас заливался так, что ничего не помогало. Да что ему, кошмар приснился что ли?
        - Дайте сюда, - пробасил Эльд, бережно взял мальчугана и прижал к своей голой груди.
        Леон по инерции продолжил орать, но когда Эльд встал, прошелся с ним на руках и что-то тихо забормотал, наконец стих.
        Нянечка следила за его движениями и только качала головой. Пышнотелая Тельма была родом из самых горных окраин Кирании, нрав у нее был суров, а манеры просты - за глаза ее часто звали Железная Ти, мол, детей она любит, но с ней не забалуешь. Однако сейчас на ее пышной и необъятной груди малец так не утихал, как у лорда Эльденгерда. Я поджала колени к груди и отказывалась признавать, насколько трогала сердце эта картина.
        Ти уставилась на меня и многозначительно кивнула. Смотри, мол, какой твой лорд заботливый и чуткий. Просто подарок, а не мужчина! Умеет усмирять младенцев одним касанием!
        А я смотрела и понимала, почему Полина согласилась поехать с визитами по герцогству с Рейнардом без сына - хоть немного побыть наедине и в тишине. Но у нас с Эльдом не было на это шансов. Мальчуган так любил рыцаря, что родители со спокойной совестью оставили наследника на его попечение и с легкой совестью сбежали по делам.
        А может, они тайно ждали, что у меня тоже проснется материнский инстинкт. Но тот спал крепко и надежно, даже похрапывал. Впереди столько интересного: тренировки, заботы, путешествия и предстоящий турнир! Я почти добилась звания лучшей воительницы в окрестностях Нейшвиля.
        Да и другие причины тоже были.
        Но от них я пока предпочитала отмахиваться.
        Леон, похоже, наконец заснул. Нянечка тактично скрылась за дверью, а я подкралась ближе и заглянула за плечо мужа.
        Мальчишка трогательно прижался к теплому лорду и отпускать его вряд ли согласиться. Крохотные пальцы намертво сжали цепочку на шее Эльда, маленький носик смешно сопел при дыхании.
        - Ну все! - прошептала я. - Теперь ты в плену.
        Не первый раз Эльд был захвачен таким образом. Опытным путем они успели убедиться: это на руках младший Тэмхас сладко посапывает и выглядит безобидным чудом, от взгляда на которое тает сердце.
        Стоит хоть попытаться уложить малыша в кроватку - между прочим, сколоченную для него лучшим плотником в герцогстве, мягкую, уютнейшую! - как из сладкого комочка Леон превращался в громко орущего демоненка.
        Даже опытной нянечке не удавалось провернуть этот фокус: переложить спящего ребенка с одного места на другое и не запустить тревожный вой, каким обычного объявляли о нападении врагов.
        - Зарина! Ты ведь не бросишь пленного одного, - пробормотал Эльд, продолжая едва заметно покачивать кроху. - Только посмотри, какие у него классные щеки.
        Слово “классный” прочно вошло в нашу жизнь с появлением Полины, и я только хмыкнула, как смешно Эльд дразнит малым на руках.
        Я подхватила одежду и быстро натянула на себя, отступая.
        - Кто-то из нас должен взять на себя основного врага!
        - Как бы его величеству не передали, как ты его назвала.
        - Я всего лишь про подготовку к высочайшему визиту. Столько дел, столько дел!
        - Лучше подержи маленького, он же такой сладкий. Уже спит. Такая кроха…
        Лорд Эльденгерд шагнул ко мне с малым, который дернул ручками и заворочался у голой широкой груди, устраиваясь поудобнее. Жаль, это место сегодня хотела занять я. Кто бы подумал, что за этого мужчину придется соперничать с малышом!
        - Сладкий и у тебя отлично поспит, смотри, как ему хорошо. - Я еще шагнула назад.
        - Ты жестока! - от громкого голоса Эльда малыш чуть было не проснулся, и Эльд сразу перешел на шепот: - Что за побег с поля боя?
        Розовые пятки почти уткнулись мне в грудь, а Эльд только смеялся над тем, как я уворачиваюсь от малыша и пытаюсь его не разбудить. Одно неверное движение - и все пропало!
        - Побег и тактическое отступление вещи разные. На тебя вся надежда, Эльд, - патетично прошептала я и быстро выскользнула за дверь.
        Даже прищемила рукав рубашки, но дверь распахивать не стала - дернула так, все равно уже порвана! Не глядя, кивнула нянечке и быстро сбежала по ступеням.
        Мужа было немного жаль. Хотя чего там - Эльду явно нравилось быть нужным, и возиться с подрастающим поколением он любил. Даже тренировал юнцов на плацу в свободное время. Однако этому юнцу еще расти и расти до воина. Я усмехнулась. Однако одолевать здоровяка-лорда и по совместительству главного стража всего Нейшвиля он, эдакий сорванец, научился уже в младенчестве!
        Близился рассвет, проступали очертания гор за узкими окнами замка. Турнир тоже близился, на который король решил заглянуть со всей придворной свитой. А заодно наверняка захочет выяснить, как обстоят дела у недавно женатых герцогов - в недавнем прошлом бывших врагов.
        Я вышла в коридор с рядом горящих светильников, кивнула дежурившим лакеям, запахнула теплую длинную накидку и огляделась сторонам. Жутко хотелось спать, но от свалившихся новостей нервно подрагивали руки. За что взяться сначала? Я ведь клятвенно обещала Полине, что мы прекрасно справимся!
        Для начала предупредить всех слуг, проверить дороги на подъезде к Нейшвилю, навести в замке идеальный порядок и запросить всю провизию, что есть в деревнях. Сейчас, ранней весной, не устроишь особо роскошный прием! Придется обратиться к соседям. Одно дело готовиться к обычному турниру, а другое - к визиту его монаршего величества, чего здесь не случалось уже несколько десятков лет!
        Я оглядела и свой вид. Удобные мягкие штаны со шнуровкой, блуза, наспех затянутый короткий корсет под грудью и теплый плащ. Кажется, не такого будет ждать король от своих подданных. Говорят, в королевской резиденции предпочитают огромные платья, обнаженные плечи и шикарно завитые волосы.
        Я с тоской огляделась по сторонам. Ладно, стоит сменить порванную мужем рубашку - в груди пробежала теплая волна - и обсудить моду со швеей, вдруг у той найдется достаточно приличных заготовок. Я покрутилась на месте, поежилась от прохлады каменных стен в ночи и решительно направилась в малый зал на нижнем этаже.
        По замку уже суетились служанки, готовили стол к раннему завтраку, убирали и торопились с подносами. “Платьев понадобится много!” - подумалось на ходу.
        Даже не верится, что почти два года назад и я лишь прислуживала герцогине леди Найрин - а на деле Полине из другого мира.
        Но лорд Эльденгерд предложил стать его женой, и я не устояла перед мощным красавцем-лордом. И теперь, ввиду отсутствия главных людей герцогства, вынуждена справляться со всей этой ответственностью за замок.
        Нет, конечно, еще есть советники, бароны из ближайших земель и прочие знатные бездельники, но герцоги больше всего доверяли именно нам с Эльдом, как разделившим с ними величайшую борьбу со Зверем. Мы обязаны справиться! И я докажу, что на меня тоже можно положиться.
        Великая Матерь, дай же сил!
        - Ваша милость, - обратилась дружелюбная худенькая Ликка, торопливо изобразив поклон с тяжелым кувшином. - Вы сегодня так рано! Что прикажете подать?
        - Что есть горячее, - отмахнулась я. - И передай всем, что через три дня ждем визита короля. Пусть… - хотелось начать подготовку, но от мысли о предстоящем сумасшествии заныла голова. - Пусть начинают сходить с ума вместе со мной! - голос сорвался на хриплый смешок.
        Ликка охнула и чуть не выронила кувшин.
        - Сюда едет Его величество?!
        - Со всей своей свитой, я полагаю.
        - Да поможет нам Отец и Мать! - громко взмолилась Ликка. - А где лорд Эльденгерд…
        - Он в плену.
        - Леди?!
        Я улыбнулась.
        - Захвачен внезапно и беспощадно юным герцогом Тэмхасом. Боюсь, это надолго. Так что у меня есть время позавтракать и придумать, как отыскать наших драгоценных герцогов - да побыстрее! Вот за это я бы помолилась! Давай же, не тянем время!
        Ликка перехватила кувшин.
        - Разбудить советника, лорда Бергата Балена?
        Я сощурила один глаз, представив “радость” советника и всех его ближайших помощников, которые теперь тоже будут носиться до приезда его величества с высунутыми языками, как гончие на охоте.
        Не все же нам с Эльдом за всех отдуваться!
        - Да, пора. Времени совсем немного.
        Я уселась за длинный и пустой в такое раннее время стол и обхватила голову ладонями. Хотелось бы обладать таким спокойствием, какое было у Полины! Она даже в чуждом для себя мире умудрилась одолеть всех врагов, найти друзей, полюбить, победить самого Демона. Даже сына родить.
        Мне же хотелось для начала запаниковать, потом бегать, как ненормальной, перевернуть все с ног на уши. Столько свалилось сразу, еще на месторождении руды день назад случился обвал. А мысли внезапно метнулись к оставленному в темноте Эльду. Я тяжело вздохнула.
        И муж наверняка затаит обиду за мой быстрый позорный побег. Но лучше заняться делом, чем видеть осуждающие взгляды нянечки за неготовность родить парочку-другую розовощеких крепышей от красавца-мужчины-грозы-девичьих-грез. Нет, конечно, рано или поздно это предстоит. Но лучше поздно. Ну хотя бы не сейчас.
        И пусть Полина уже поскорее приедет!
        - Пожалуйста, - сложила я руки в молитвенном жесте и подняла голову к слабо мерцающей лампе под потолком.
        ГЛАВА 2
        Когда удалось выбраться из своих покоев и спуститься во двор, в зените уже вовсю слепило весеннее солнце, множество мелких луж на брусчатке, не высохших после вчерашнего дождя, ярко сверкали.
        Эльд поморщился и потер ладонью глаза. Умудрился же заснуть с мальцом в обнимку до самого утра! Впрочем, это было довольно приятно - давно он так не высыпался.
        А его неуловимая женушка сбежала из-под самого носа, даже не потрудилась разбудить. Захотелось отыскать ее прямо сейчас и хорошенько так… прижать к себе. Чтобы не думала, что от него так просто избавиться. В конце концов, она сама дала свое согласие на брак и так откровенно тянулась к нему, чтобы избегать в самый ответственный момент.
        Можно было, конечно, списать все на срочные новости и бесцеремонное вторжение нянечки с Леоном, но что-то с Зариной творится не то, когда речь случайно заходит о продолжении рода.
        - Доброе утро, ваша милость, - разливались соловьями слуги.
        За те годы, что он здесь пробыл, его, кажется, успели принять и полюбить, как родного. Даже несмотря на то, что прежний господин, которому он дал клятву верности, убил семью Рейнарда и захватил замок силой, а вместе с замком и все герцогство.
        Но время идет, солнце по-прежнему заливает светом скалистые Киранийские горы, а низкое местное небо сыплет дождем, смывая события прошлого. Все меняется. Теперь это и его родина. К тому же, связав судьбу с Зариной, он не оставил себе иного выбора. Она уж точно принадлежит этим землям.
        Эльд спустился по ступеням во двор и заметил у въездных ворот замка несколько всадников. А вот и благоверная - собственной персоной. В полном и в меру торжественном облачении - плотная длинная туника, плащ с гербом, указывающим на принадлежность его роду Мейд, облегающие штаны, заправленные в высокие сапоги. Словно уже репетирует встречу короля.
        Она держала за поводья коня и, по всему, собиралась куда-то ехать. Но заметила его и обернулась: карие глаза показались ярче, чем обычно, а губы хитро изогнулись.
        - Спал как младенец? - улыбнулась она и будто сама смутилась, поправила небрежно заплетенную косу. - Хотя кто только придумал эту фразу?! Как ни посмотрю - так младенцы спят просто ужасно.
        - У меня с этим обычно нет трудностей.
        - А с чем есть?
        - Я бы сказал, с кем. Могла бы и разбудить!
        - Ну… Ты был такой уставший.
        Эльд поймал ее и взял милое лицо в ладони.
        - Ты только поэтому от меня бежишь?
        - Никуда я не бегу, - доверчиво подняла она к нему голову.
        И он поцеловал упрямицу в приоткрытые губы, нежно, но с полным правом законного супруга - плевать, что во дворе они не одни. Почувствовал, как маленькие ладони с силой сжали его руки. Несмотря на хрупкость, Зарина вполне могла ему отпор - когда выходила с горящими глазами один на один на плац с тренировочным мечом. Яркая, эмоциональная, смешливая.
        Похоже, именно в такую он в нее и влюбился.
        - Я ничего от тебя не требую, - проговорил он, отпуская.
        - Но ты ведь хочешь… детей и…
        - Для начала мне нужна ты. Такая, какая есть. Так что прекращай выдумывать то, чего нет. Я клялся перед Отцом в преданности тебе и клятву свою сдержу.
        Зарина замерла перед ним открыто, и показалось, даже глаза у нее растроганно заблестели. И воинственность явно подрастеряла.
        Он выхватил из-за ее пояса перчатки для верховой езды.
        - Далеко собралась?
        - Комендант доложил, что нет поставки зерна из двух деревень. Должны были уж как дня четыре назад привезти. Мука закончилась. Это беда, понимаешь! Это не просто беда, а катастрофа, Эльд!
        - Да, я уже понял, что мы все умрем, а потом нас посадят. А теперь давай по порядку. Где комендант?
        Зарина махнула рукой, мол, вон там, за углом. Там они действительно обнаружили довольно всклокоченного Тринарда - обычно скупого на слова старого коменданта замка, служащего тут еще со времен династии Тэмхасов. Старик был сух, упрям и тверд, как камни, из которых сложен Нейшвиль. Но руководить гарнизонами и поставками продовольствия умел, что же сейчас могло случиться?
        - Докладывай, - закатал рукава Эльд и кивнул без долгих приветствий.
        Комендант, у которого прежде все было по струнке, ровно и гладко, заметно занервничал.
        - Лихоманство какое-то! Вчера повозка прибыла с половиной груза, другую, видать, по дороге растеряли. Двое возничих дрыхли. Если бы не кляча, которая умнее их обоих оказалась, так бы и свалились где или уехали в демонову бездну. Хорошо наши заметили, отловили. Пьянь трактирная, высечь бы остолопов! А сегодня и вовсе не привезли.
        - Ясно, - раздраженно кивнула Зарина, быстро вошедшая в роль хозяйки замка. - Поедешь со мной? - кивнула она Эльду. - Прокатимся, посмотрим сами, пока другие заняты хлопотами.
        Похоже, она твердо намерена наладить порядок перед визитом короля сама и никому не уступит. Слишком важно было для нее оправдать доверие Полины.
        Эльд быстро забрал свою лошадь, приказал слугам последовать за ними и вместе с Зариной направился из Нейшвиля к северным деревням - в ту сторону, откуда стоит ждать появление его величества.
        - Советник Бергат взял на себя проверку моста и дорог, - деловито отчиталась Зарина на ходу, бодро подскакивая на легкой рысце. - Адельгер продолжит готовить турнир. Скоро начнут прибывать первые участники.
        Эльд кивнул. Если что советник и мог сделать - так это построить работяг и привлечь к труду, умел находить с ними общий язык. Благо, денег на оплату работы ему было выделено немало.
        - Гонцов за герцогами отправили?
        - Еще до рассвета, пока кое-кто дрых, - фыркнула Зарина. - Но я понятия не имею, где их искать. Должны были вернуться. Не думаешь, что могли снова объявиться разбойники и…
        - Думаю, что Рейнард в силах противостоять шайке разбойников. Сам был один из них и уже доказал, чего стоит.
        - Раньше у него была сила Проклятия Зверя.
        - А теперь у него Полина.
        - Неравноценная замена! - заметила Зарина, покачав головой.
        - Согласен. Полина куда прекраснее.
        Супруга покосилась на него, слегка склонившись под нависшими над дорогой еловыми ветвями. Которые, кстати, не мешает подпилить.
        Эльд заметил во взгляде жены проблеск ревности и, довольный, пришпорил лошадь, чтобы выехать вперед. Это была слишком старая история, чтобы воспринимать сейчас всерьез.
        Да, он долгие годы считал, что любит леди Найрин, чье место заняла душа Полины. И прежде готов был на многое ради хотя бы ее взгляда. Пока не осознал, что это лишь его образ, созданный в голове.
        И что есть вещи поважнее. Что-то настоящее. Вернее, кто-то.
        Судя по усиленному сопению - готовый огреть чем-то тяжелым по затылку.
        - Милорд, осторожнее, - воскликнул впереди один из стражников, Ондрис, уворачиваясь от какой-то тени в траве.
        - Что там?
        - Сам не знаю, - растерянно буркнул мужчина. - Какая-то тварь. Думал, кошка, но не похоже. Будто без хвоста. Дрянь какая.
        - Ты аккуратнее, кошки они знаешь какие? У-ух, опасные! - серьезное предупредил Эльд.
        - Жуткие звери, - подхватила Зарина. - Только отвлечешься, потеряешь бдительность - и уже весь доспех в шерсти. Ужас. Надо было взять с собой щит. Первое дело при нападении котов!
        - И таран прихватить. Ну мало ли, всяко же бывает.
        Ондрис сурово хмыкнул на насмешки, но отвечать не стал.
        Небо помрачнело, ветер задул неприятный, так и норовил забраться под ворот. Год продолжал круг, снег почти весь растаял - лежал только далекими шапками на горных вершинах. Но было еще промозгло - достаточно, чтобы хотелось больше пить пиво возле камина, чем целый час тащиться по грязи в деревни.
        Но важнее не ударить в эту грязь лицом. Эльд был вассалом герцога Киранийского уже без малого пятнадцать зим и успел прикипеть к этим землям на окраине королевства, богатым месторождениями руды и знаменитым своей сталью.
        Правда, герцог, которому он клялся в верности, погиб из-за проклятия, а его место занял бывший злейший враг, Рейнард Тэмхас. Но затем произошло столько все и так все изменилось и спуталось, что враги перестали быть врагами. Теперь роль Эльда - продолжать служить герцогству, леди Полине, ее навязанному королем мужу, и их маленькому наследнику.
        Ну и стоило признать, что Рейнард совсем не бандит, каким выглядел сначала. А то, что замок штурмовал, посидел в темнице, выкрал герцогиню - ну с кем не бывает? И деловой хватки ему не занимать! И, как ни пытался Эльд поначалу защитить Полину от разбойничьего вторжения, это было напрасно. В дело вмешались сила могущественнее.
        Та, что потом свела его самого, лорда Эльденгерда, с одной неугомонной, смешной и жутко очаровательной маленькой женщиной.
        Зарина, уверенно сидя верхом, нагнала Эльда на широкой части дороги и пустила лошадь шагом. Немного помолчали, пока Эльд перебирал в голове варианты, где могли так задержаться Тэмхасы.
        - А я еще мечтала выступить на этом турнире… - не выдержала тишины Зарина.
        - Почему сомневаешься?
        - Не знаю. Что-то плохие у меня предчувствия.
        - Даже не думай. Приедут наши герцог с герцогиней, да пусть и сам король полюбуется - тебе есть, что показать.
        Он окинул супругу взглядом и представил эту картину - затянутая в кожу и доспехи боевая Зарина разносит в пух и прах королевских воинов. Даже в груди защекотало от такой грозной красоты.
        - Ладно. Гляди, вон уже….
        “Мериаль” - гордо называлось крохотное поселение за крепостными стенами города, будто претендовало на роль лучших столичных земель. Но нет, дома горняков и работников замка были просты, кособоки, ограждение давно пора бы сменить. По пустой дорожке мело прошлогодние листья.
        В поселении было подозрительно тихо.
        Вымерли здесь все, что ли?!
        Наконец из ближайшего дома вышла дородная женщина, узнала приехавших по знаменам на плащах и застежках и тут же бахнулась на колени.
        - Милорд! Ваша милость, лорд Эльденгерд, как хорошо, что вы прибыли!
        Про себя Эльд подумал, что предпочел провести этот день иначе, но раз неугомонная жена бросилась наводить порядок везде самостоятельно, не смог оставить ее одну.
        - Что у вас тут происходит? - Зарина оглядела тихое предместье. - Где все? Мы ждали поставку зерна, но вчера ваши люди проспали и едва не угодили в пропасть. Нализались что ли на гулянке?
        - Нет, миледи, не выпивал никто. Сами не знаем, ваша милость! Беда какая-то просто!
        Зарина повернулась к нему.
        - Надеюсь, это не та “черная смерть”, что прошла здесь однажды, - тихо зашептала она.
        - Давно? - придержал лошадь за поводья Эльд.
        - Да, - отмахнулась она. - Я еще маленькая была. Мать уберегла, молились ей горячо.
        - В столичных землях тоже хворь бушевала. Обошлось, как видишь.
        Зарина быстро окинула его взглядом, мол, точно ли обошлось? Не осталось ли каких потерь? Вот неуемная! Будто не изучила его за это время вдоль и поперек и не знает, насколько он крепок и здоров.
        - Умер кто? - обратился к женщине Эльд. Спрыгнул наземь и отдал поводья стражу Ондрису.
        Зарина тоже спешилась, но Эльд поторопился привлечь ее к себе ближе, чтобы не подходила к деревенским. Мало ли что тут творится. Кивком он дал знак стражникам осмотреть дом.
        - Нет, не умер. Пока никто не умер, но посмотрите, что с ними! Пойдемте со мной.
        Зарина переглянулась с Эльдом с сомнением на лице. С другой стороны женщина выглядит здоровой и растроенной, да и не зря ведь ехали сюда?
        - Вот, - женщина указала рукой на лежащего на лавке мужчину.
        Тот выглядел бледным, но, кажется, дышал. Да и других страшных признаков “черной смерти” не видно.
        - Что - вот?
        Эльд нахмурился, но мысленно выдохнул с облегчением. Значит, не оно - а остальное уже не беда!
        - Он спит!
        - Везет же тоже, - поежилась Зарина.
        Эльд пропустил укол в свой адрес мимо ушей.
        - Эй! Подъем, - рявкнул он мужику, прекрасно зная, как его резкий бас может поднимать стражников на ноги.
        Проспать такую побудку не удавалось еще никому.
        Еще никому кроме этого доходяги. Мужик сонно поёжился, перекатился на другой бок, придавил крепче подушку и сонно пробормотал: “Уже встаю, тростиночка!”. И захрапел вдвое сильнее. Эльд смерил взглядом его жену - женщину в теле, это еще мягко выражаясь, и самого худосочного простолюдина. Заморила его ночью, бедолагу? Хотелось хмыкнуть, но Эльд сдержался. Едва ли по такому поводу женщина стала бы звать милорда в свой дом.
        - Давно он так? - поинтересовался Эльд.
        - Второй день спит, - всхлипнула женушка. - Боялась, помер, да вот дышит, бедолага. Рано, стало быть, хоронить-то! Но и добудиться никак, ваша милость.
        - И кто еще такой же?
        - Да, считай, полдеревни слегло без сил. Думали, сначала, просто вымотались, но когда все один за другим. Кто дремлет, кто просто лежит и встать не в силах. А тут и дрова закончились, и воду таскать пришлось с дальнего колодца - кто знает, вдруг тут зараза какая бродит. Помогите, ваш милость!
        - Да знать бы, что сделать. Насилу их поднять вряд ли поможет. Ладно, пришлю лекаря нашего, поглядит. Что с остальными?
        Он переглянулся с хмурой Зариной. Едва ли опасная зараза - а то эта женщина тоже не бегала бы вокруг муженька с такой прытью. Но разобраться надо.
        Они пошли по все деревне, заглядывая во дворы. Какое-то полусонное царство! Где-то дремали на сене в самых разных позах, где-то в обнимку друг с другом, кто с женой, кто - с мешком картошки.
        На все попытки разбудить что-то мычали и не откликались. Один круглолицый обнял стоп сена и пробормотал: “Мам, еще немного”.
        Эльд с Зариной обменялись недоуменными взглядами и прошли дальше, встретили стражников, и те доложили: везде такая же картина.
        - Ну, эм… Половина тут горняки. Работа на шахте не из легких, - начал Ондрис, задумчиво почесывая затылок и невольно сторонясь особо храпящего толстяка. - Может, надышались там чем отравленным?
        - Дельная мысль. Отправь людей, пусть осмотрят месторождение. Ну, замотаются чем-нибудь. А сюда пришлите лекаря с помощниками, лишним не будет. Не хватало тут перед его величеством устроить парад лентяев, не способных встать на ноги.
        Ондрис кивнул.
        - Зерно заберем сами, сколько есть, придется и с других спросить.
        Зарина вздохнула:
        - Как назло это всё валится прямо перед визитом. Как думаешь, случись что, король разгневается на нас или обойдется?
        - Или разгневается. Или обойдется, - пожал он плечами.
        - Эльд!
        - Короли такие непредсказуемые, - усмехнулся сам себе Эльд.
        Кажется, он где-то уже это слышал.
        ГЛАВА 3
        Вернулись в замок к полудню, и я уже с трудом держалась верхом. Но месить грязь в карете не хотелось еще больше - да и долго бы тащились. Хорошие же новости, бездна их всех побери!
        Нейшвиль гордо маячил впреди посреди двух горных вершин - самый далекий от столицы и высокий замок королевства, построенный однажды предком Рейнарда. Слишком ценными оказались месторождения руды, обнаруженные здесь. Герцогство обросло торговыми путями через перевалы и долины, стало одним из самых молодых, но преданных его величеству и короне.
        Я еще какое-то время размышляла о непростой судьбе этих земель, о распрях, убийствах, демонах и разбойниках.
        Началось ли это после появления демона, разбуженного подземными работами, кто теперь знает? Только мне, рожденной в одном из знатных районов столицы герцогства, не хотелось, чтобы мою родину считали проклятым местом. Это не так!
        Здесь по весне ярко сверкает на ледяных вершинах солнце, склоны гор зарастают яркими ароматными цветами, озера манят кристально чистой водой. Летом хвойные леса дарят прохладу, а зимы снежные, но короткие.
        А если взобраться на одну из самых высоких гор, то можно увидеть такой вид, что от него дух захватывает и трясутся поджилки. Надо бы сводить однажды Эльда на свое любимое место, пусть тоже это увидит…
        Мысли начали путаться, сон плотнее захватывал в свои объятия. Мы проехали через весь шумный город, заметно разросшийся в долине у подножия замка. Эльд на удивление чутко заметил мое состояние, без слов стащил с лошади и понес на руках прямо до ворот. Благо, несмотря на тренировки, весила я немного.
        - Я дойду, - попыталась я вяло сопротивляться.
        А он только буркнул:
        - Держись крепче.
        - Это трудно. Ты слишком широкий.
        - Зато надежный.
        - Я только немного посплю и вернусь к вам, - пробормотала я, когда Эльд внес меня в покои и уложил на незаправленную постель.
        - Ага, конечно.
        - Разбуди, как будут новости.
        Он широко улыбнулся, нависнув надо мной так, что заслонил собой все.
        - Ночью тебе новостей не хватило?
        Я весело хихикнула, закрыла глаза, вспоминая ночную беготню.
        - Еще как хватило. Передай, чтобы скорее готовили платья. И не ездили сами в предместья, мало ли. И еще… - хотелось наговорить сотню самых важных поручений, но муж пробормотал что-то вроде “да, моя госпожа”, а я незаметно для себя провалилась в сладкий сон без сновидений.
        Лишь по краю сознания мелькнула мысль: ну, хотя бы снова не до вопроса про детей. На мгновение стало стыдно за свое желание сбежать от этого, но сил думать не осталось.
        Разбудили снова довольно скоро, и снова с новостью про гостей. Эльд успел куда-то скрыться, и я вскочила на постели, приходя в себя с гудящей головой.
        - Ваша милость, - осторожно заглянула Ликка. - Там приехали.
        - Герцоги?! - подскочила я и потянулась за одеждой.
        - Нет.
        - Проклятье. Король?..
        - Нет, леди.
        - Слава святой Матери! Тогда я могу еще поспать.
        - Это ваши родители, тетушка с мужем и сестра.
        - Конечно! - через силу выдохнула я. - Разумеется, они должны были приехать именно сейчас. Просто прекрасно.
        Ликка сарказма не разобрала и радостно улыбнулась.
        - Помочь вам одеться?
        Я кивнула, пытаясь понять, как одновременно разорваться на несколько Зарин: чтобы одна из них мило улыбалась всей родне и щебетала о семейных делах, вторая разбиралась с предстоящим турниром, третья искала способ поднять на ноги целую деревню, а четвертая, самая серьезная и ответственная, конечно, готовилась ко встрече с королем.
        Да уж! Стоило представить столько Зарин и стал разбирать смех. Зато лорд Эльденгерд был бы в полном восторге. Или ужасе - что скорее.
        На обеде я успела оказаться до нашествия всей своей родни, что даже удивительно. Зато в маленьком зале сидела нянечка со своей подругой и с младшеньким Тэмхасом, который с довольным видом восседал на круглых коленях Железной Ти и заинтересованно таскал со стола разные кусочки.
        - Доброго утра, ваша милость, - поднялись и поклонились женщины.
        - Доброе!
        - Лорд Эльденгерд отправился по делам и приказал вас не будить, а вы сами вскочили!
        - Будь у меня такая возможность, - мечтательно вздохнула подруга нянечки Ликка, - то я бы спала себе и спала.
        - Будь у меня такая возможность, я бы тоже спала, - пробурчала под нос я и устроилась за столом, куда принялись подавать горячие блюда.
        Младший Тэмхас с интересом уставился на меня огромными темными глазами с переходом в синеву и вдруг улыбнулся. А потом потянулся именно ко мне и требовательно залепетал.
        - Подержите кроху? - хитро подмигнула Железная Ти и ловко посадила карапуза прямо на мои колени.
        Леон заинтересованно вцепился в пуговицы рубашки, и я вздохнула, обхватывая его под спину, чтобы не грохнулся. Мальчишка доверчиво заглянул в лицо и что-то продолжил болтать на своем детском языке.
        Я беспомощно оглянулась - Эльда нигде не было видно.
        Ладно. Я справлюсь, я ведь женщина.
        Женщины любят детей.
        - Ай! - Даже тех, которые из любопытства дергают за волосы.
        - Ну-ка прекрати, хулиган, - тихо проговорила я ему на ухо. - Я ведь знаю, что все ты понимаешь, парень. Я с тобой в ути-пути играть не буду, понятно?
        - Ага, - почти по-взрослому отозвался Леон, по-прежнему заглядывая мне в лицо.
        И конечно, именно в эту умилительную минуту в зал нагрянули те, из-за кого сегодня пришлось не доспать. Спрятаться под стол, что ли? Тихо, тепло, безопасно. Или на плац - там хоть отбиваться можно на законных основаниях.
        От щебета и радостных восклицаний слегка заложило уши. Ко мне одновременно кинулась матушка, сестра, тетушка и еще кто-то, кого я видела последний раз еще в далеком детстве.
        Конечно, они приезжали в Нейшвиль и на свадьбу с Эльдом, но с тех пор я успела позабыть, какой шум и гам может поднять моя семейка Артенов, когда собирается в полном составе.
          Кто бы из них знал, как сейчас не вовремя!
        - Зарина! - захлопала глазами на младенца на моих коленях матушка, точь-в-точь похожая на меня.
        Порой говорили, что она просто создала еще одну себя. Разве что характером я вышла повоинственней, но многие жесты и привычки были настолько похожи… что я предпочитала держаться в сторонке. Особенно от вечного вопроса: “Вы что, сестры?”.
        А вот сестра Джун пошла в отца - сухопарого, светловолосого и кареглазого. И в свои девятнадцать была еще не замужем, о чем раз за разом сообщали все, кому не лень. Конечно, а то она вдруг не заметила, чтобы забыла выйти замуж!
        Я только сейчас подумала, что чем-то с сестрой схожа духом. Джун когда-то и воинскому искусству училась наравне со мной, но была куда рассеянней, не могла сосредоточиться, и часто витала в облаках.
        - Знакомьтесь! Это Леон, сын его светлости Рейнарда и герцогини, - Я опередила родню и подняла малыша перед собой подобно щиту.
        Пусть обрушивают свое щебетание на его милые глазки, пяточки и остальное. Но от такого внимания Леон сначала затих, а потом разразился таким криком, что запросто перекричал всех Артенов вместе взятых.
        Железная Ти решительно забрала Леона, но женская часть Артенов продолжала умиляться крохотному герцогу, обступила со всех сторон и обсуждала, насколько он прекрасен.
        - Отец, - я улизнула и быстро обнялась со стариком.
        Крепко, просто, без лишних слов. Как же прекрасно.
        - Славно выглядишь, дочь, - улыбнулся в усы папа.
        Так странно, что я уже стала с ним одного роста!
        Последний представитель мужской ветки рода Артен, он, похоже, уже не настаивал на появлении нового наследника. В королевских областях две дочери стали бы насмешкой для древнего рода, но в Кирании царили свои законы, и никто не считал женщин неудачным звеном в роду.
        И отцу, стоило признать, было чем гордиться. И, слава Матери, не только моим замужеством с лордом Эльденгердом, но и собственными успехами - что-что, а мне упражнения с мечом приносили не только удовольствие, но и славу.
        - Прикроешь меня? - шепнула я тихо.
        - Дела? - понимающе кивнул отец. - Беги. Возьму их на себя.
        - Ты чудо! - воскликнула я, готовясь сбежать.
        - Мы же увидим тебя на турнире?
        Отец повернулся вслед.
        - Обязательно.
        Если мы совладаем с шахтой, эпидемией лени, приездом короля и отсутствием главных лиц герцогства во время визита его величества! Действительно, такие мелочи, и с чего бы переживать? Но пока не стоит пугать родственников этой кутерьмой. И самое время найти Эльда.
        Жаль, поесть так и не удалось.
        *** продолжение от 22.05
        Я шла по замку, то и дело отвечая на приветствия знакомых и малознакомых людей - начали съезжаться участники турнира, роль распорядителя турнира взял на себя лорд Адельгер. Прежде ярый сторонник покойного герцога он, тем не менее, не покинул герцогство с его смертью и дал присягу Рейнарду.
        Что к лучшему: вести турниры он умел, хотя порой закрадывались подозрения, что в этом деле он находил свою выгоду. В том числе в том, как собирал ставки на победителей.
        - Ваша милость! Леди Зарина Мейд!
        Давно ко мне не обращались так официально, точно где-то опять напортачили! Я оглянулась и увидела идущего со двора советника лорда Бергат Балена.
        И не одного.
        И чем ближе оказывались эти двое мужчин, тем белее смотрелось лицо коренастого советника - обычно, надо сказать, весьма румяное и округлое.
        Я нахмурилась, глядя на того, кто шел рядом с ним.
        Мужчина был одет парадно, гораздо наряднее, чем ходит сам герцог и большинство знакомых баронов, графов и прочих высоких лиц Киранийского герцогства. Под ложечкой нехорошо засосало.
        Зачем-то захотелось нарядиться в платье.
        Прямо сейчас.
        - Ваша милость, - едва заметно склонил голову мужчина.
        Вблизи он выглядел еще внушительнее. Он был довольно молод, статен и что-то в его облике выдавало особую смелость. Дорогой черный костюм впритык сидел на статном теле, под расстегнутом на две пуговицы камзоле белела выглаженная рубаха, черный с золотом жилет подчеркивал темные с золотистым ободком глаза темноволосого незнакомца.
        Взгляд же проникал куда-то глубже положенного при первой встрече.
        Я поежилась, но постаралась держать себя в руках.
        Советник откашлялся.
        - Позвольте представить вам почтенного графа Морана Висбора, члена королевской свиты, который сделал нам одолжение и решил навестить Нейшвиль прежде, чем сюда прибудет его величество Эдвард Второй.
        - Ваше сиятельство, - кивнула я и с трудом отвела взгляд от внушительного графа.
        И почему он так смотрит?! С затаенной улыбкой и нездоровым, прямо-таки, любопытством.
        - Много наслышан о Кирании, леди Мейд, - галантно начал граф и улыбнулся, пытаясь снять воцарившиеся напряжение. - Но не было возможность посетить ее лично. Сейчас же не отказался от удовольствия насладиться турниром и полюбоваться сверканием знаменитой киранийской стали прямо в местах ее зарождения. Если можно так сказать.
        - Его сиятельство давний поклонник поединков и сам прежде выступал на соревнованиях, - доверительно сообщил Бергат.
        Не встречала ли я его раньше? Такой знакомый взгляд…
        “Сдается мне, не только на сверкание стали ты прибыл посмотреть, королевский франт. А хочешь прищучить и выслужиться перед его величеством”, - мельком подумала я, чувствуя растущее смущение из-за сияющих глаз графа.
        - Добро пожаловать в Нейшвиль, ваше сиятельство. Надеюсь, вы найдете наших воинов достойными внимания.
        - Как минимум одного достойного воина я уже увидел, - неожиданная улыбка озарила его аристократическое и чуть жесткое лицо. - Значит, не обманывают, что женщины сражаются у вас не хуже мужчин?
        - Не обманывают, ваше сиятельство, - подхватил Бергат, - вам предстоит увидеть это зрелище собственными глазами. И, смею вас заверить, наша леди Зарина Мейд одна из самых подающих надежды воительниц.
        - В столь хрупком теле - такая сила? - удивленно поднял брови граф, и его взгляд стал еще более заинтересованным.
        - Думаю, соревнования мужчин впечатлят вас куда больше.
        - Бросьте, леди, скромность явно не ваша сильная сторона.
        А он много на себя берет! Словно чувствует себя здесь самим королем. Или, по меньшей мере, герцогом. Который, как назло, отсутствует вместе с герцогиней!.. Только не сходить с ума!
        Я улыбнулась как можно более мило - до легкого сведения скул - и уточнила ненароком:
        - А как скоро нам стоит ожидать появление его величества?
        - После дождей дороги так размыло, что экипажи еле пробираются в ваши окраины, - нахмурился граф. - Я порядком утомился и решил приехать верхом с опережением. К тому же будет время осмотреться и выбрать, на кого поставить, - подмигнул он внезапно.
        - Действительно, - решила я не спорить.
        - А как скоро стоит ожидать появления герцога Тэмхаса и его прекрасной супруги? - не остался в долгу граф Моран. - О необычайной истории его жизни ходят самые невероятные слухи. Хотелось бы услышать ее от него личного, давно мечтал познакомиться.
        - Вы понимаете… - начала Зарина и подавила усмешку: - …после дождей дороги так размыты!..
        Граф рассмеялся и уважительно склонил голову.
        - Располагайтесь, ваше сиятельство! По возможности мой супруг сможет устроить вам небольшой обход земель, но пока у нас очень много дел до турнира.
        - Предпочел бы, чтобы показали достопримечательности именно вы. Лорд Эльденгерд, насколько мне известно, родом из других земель. А вы настоящее дитя Киранийских гор и наверняка знаете немало сказок и легенд. Можно даже страшных. Даже про демонов.
        - Про демонов, знаете, здесь вовсе не сказки, - сделала страшный взгляд я, поймала очередной внимательный взгляд графа Морана и откланялась: - Простите, дела! Меня очень ждут. Обязательно поговорим позже.
        И не стала дожидаться ответа даже под угрожающим взглядом советника Балена - пусть сам развлекает королевского прихвостня.
        Вот же!.. Самодовольный франт! Думает, что раз приехал вместе с королем - ему тут все должны в ноги падать и бежать по первому слову вприпрыжку.
        Но не дай боги этот граф узнает, как на самом обстоят дела, о чем с готовностью доложит королю - и ой как не погладит их тот по голове.
        ГЛАВА 4
        - Эльд! Эльд! - раздался чей-то отчаянный голос.
        - А? - очнулся он от внезапного сна, сморившего посреди дня прямо в кабинете.
        - Где герцоги, Эльд?! Как ты можешь спать?
        Маленькие ладошки жены схватили его за ворот рубашки.
        - Какие герцоги?
        - Тэмхасы, мать их за ногу! Оба! Рейнард и Полина. Где. Они, - почти прорычала Зарина, очутившись вплотную, лицом к лицу.
        Так, что даже уперлась кончиком своего носа в его.
        Когда Эльд попробовал отвести руки своей драгоценной спутницы жизни, ткань нехорошо затрещала. Плохо дело.
        - Гонцы отправлены всюду, куда можно.
        Говорить нос к носу было не очень удобно. Но хуже, что от привычно-манящего запаха Зарины голова шла кругом и думалось не о делах, а о чем-то ничуть не менее важном. Как, например, о походе на горячие источники, куда они не выбирались уже целый месяц из-за непогоды.
        Зарина явно почувствовала его намерения, сидя верхом, и немного отпрянула. А потом еще и сердито стукнуло по груди, будто он во всем этом виноват.
        - Если ты меня отпустишь, я смогу говорить.
        - И еще много чего сможешь, - хмыкнула она.
        Эльд сделал вид, что смирился, но когда Зарина потеряла бдительность, ловко подхватил ее, перевернул и усадил в широкое мягкое кресло так, что теперь ей было не вырваться.
        Сам быстро сориентировался и удержал неуемную воительницу за талию, придавил своим телом. Зарина от борьбы задышала так часто, что это порядком будоражило. В конце концов, сколько она будет от него бегать?!
        - Так вот, - угрожающе приблизился он к ее губам. - Гонцы вот-вот вернутся. Надеюсь, вместе с герцогами. А даже если нет - ничего смертельного еще не случилось.
        - А то, что у нас тут полная катастрофа, а до приезда короля… дня два… тебя не волнует?
        - А волноваться поможет?
        - Да! Нет. Еще… - немного выползла из-под него Зарина, словно собралась незаметно сбежать. Но не рассчитала крепость его хвата и только беспомощно остановилась лицом к лицу. Кончики ее растрепанных волос щекотали шею. - А еще здесь граф из королевской свиты. И он, судя по всему, собирается над нами как следует поиздеваться.
        - С чего ты взяла? - Эльд улыбался, глядя как их позы стали зеркальным отражением с момента начала разговора.
        - Плел что-то… - пыхтела Зарина, - про знаменитую сталь и воинов, а сам так и зыркал по сторонам, да и взгляд у него такой. Будто он тут хозяин.
        - А чье-то сердечко вдруг забилось быстрее, - невозмутимо заметил Эльд, глядя на блеск в глазах своей супруги. - Хм. Держу пари, этот граф еще и видный красавец. Ты после встречи с ним ко мне прибежала?
        - Да он просто самодовольный индюк, - обиженно надула губы Зарина и окончательно сдалась. - Так смотрел на меня. Я не знаю, Эльд…
        - Как - так смотрел?
        - Ты меня сейчас раздавишь, - просипела Зарина.
        Эльд решительно поднялся и одним движением притянул к себе супругу. Та было пискнула, но ругаться после его поцелуя перестала. Взять бы и унести без разговоров в свои покои, но она ведь снова начнет про графа, короля, барона, герцогов и еще сотню других важных мужиков, которые тревожит больше, чем законный муж.
        Он даже подхватил ее за бедра и поднял, но так и продолжал целовать, и она отзывалась, пока разумная ее часть не начала сопротивляться.
        - Лорд Эльденгерд, - сурово прошептала Зарина.
        - Да, моя леди.
        - Поставь меня.
        Эльд молча выполнил приказ.
        - А теперь пойдем смотреть, что там происходит. Тебе еще предстоит пообщаться со всей моей родней - они тоже приехали, пока ты спал.
        Ну, конечно! Как же без всей семьи Артенов - шумной и многоголосой. Неудивительно, что Зарина такая болтушка. Когда они начинают говорить все разом, лично он сходит с ума, а ей нормально, умудряется в этом что-то разобрать.
        Зарина быстро привела свой слегка помятый вид в порядок, прихватила Эльда под руку и повела вниз, как будто ничего только что не было.
        - Мы пока приказали никому не покидать деревню, - отчитался по пути Эльд, - лекарь скоро вернется, посмотрим, что скажет.
        - Сегодня прибыли первые участники на турнир. Надеюсь, мест на всех хватит, - вздохнула Зарина. - Кто же знал, что его величество решит посетить Киранию - впервые за столько лет!
        Зарина заметно нервничала и цеплялась за его рукав. Неужто этот приезжий граф так ее взволновал? Она, конечно, мало общалась в высших кругах: росла в этих далеких от столицы горах, хоть семья из благородных, но не особо знатная.
        - Объяви сбор в обеденном зале, - поймал Эльд на ходу мальчишку-слугу. - Позови советника и лорда Адельгера.
        - Надеюсь, граф к ним не прицепится, - вздохнула Зарина.
        - Если ты его так боишься - могу поговорить? - Эльд многозначительно вскинул брови. - Намекну, что приставать ему лучше сразу ко мне. По любому поводу. В конце концов, я здесь пока несу ответственность в отсутствии Рейнарда.
        - Не сомневаюсь, что ты с удовольствием поставишь его на место. Но пока нам лучше делать вид, что все в порядке. Не будем накалять обстановку раньше времени.
        В Малом обеденном зале успели наспех накрыть небольшой стол на поздний ужин.
        Зарина заняла место, с трудом дождалась еще двоих управляющих. Вернее даже не дождалась, а принялась наспех поглощать принесенные овощи с мясом. На удивленный взгляд Эльда проговорила, пытаясь сохранять изящество, что-то вроде: “не успела позавтракать”.
        - Ваша милость, - вошли и поклонились сразу оба: лорд Адельгер, выполняющий роль распорядителя на предстоящем турнире, сам в прошлом знаменитый рыцарь, и барон лорд Бергат Бален.
        Эльд кивнул, приглашая их занять места.
        - Ждем от вас хорошие новости! - усмехнулся Эльд, оглядев лица обоих - суровое морщинистое Адельгера и краснощекое Бергата.
        - Прибыл один граф, от короля, - начал советник. - Леди Зарина уже имела честь быть ему представленной…
          - Наслышан, - оборвал его Эльд. - Давай о важном.
        Тот цокнул, мол, как это человек из королевской свиты может быть неважным! Но перешел к более насущным вопросам:
        - Все идет неплохо, ваша милость! Дороги расчищены, в замке все подготовили к высоким гостям - его величеству предоставят покои старого герцога, там как раз недавно выкинули все старье.
        Эльд откинулся, краем глаза оглядел жующую Зарину и спросил:
        - Лекарь из деревни не вернулся? Что там за напасть?
        - Вернулся, - пыл советника поутих.
        - Ну?
        - Непонятно.
        - Что именно непонятно? - Боги, почему все приходится вытаскивать из него клещами?!
        Даже Адельгер, сидящий напротив, весело хмыкнул.
        - Ну… в чувство их привести не удалось. - Эльд терпеливо кивнул. “Ну” было любимым словечком лорда Бергата, особенно часто вылетало, когда тот начинал нервничать. Советник продолжил: - Лекарь сказал, мол, странные дела. Как будто они потеряли эти… ну, жизненные силы.
        Странные дела! Да тут, куда ни посмотри, странные дела. Начиная с того демона, который не одну сотню лет сводил с ума местных правителей.
        - И даже после сна не пришли в себя? - Он побарабанил пальцами по столу. - А больше ничего подозрительного там не видели?
        - Нашествие каких-то зверьков, будто кролики. Пушистые такие, на шапки бы их, но и тут не без проблем: поймать не удается, уже слухи поползли, что зверьки, ну, ненастоящие.
        - А какие, игрушечные, что ли? - хохотнул Адельгер.
        Лорд Бергат Бален перевел на него узкие темные глаза и еще больше сощурился. Эльд мимоходом подумал, что пора посоветовать Рейнарду пересмотреть ближайший круг вассалов и подчиненных.
        - Раньше и про Проклятие Зверя говорили - сказки! Однако сами знаете, чем дело кончилось. Кое-кто и вживую видел. Теперь про демонов шутить не так охота, а?
        - Ладно, - оборвал их Эльд. - С этим потом. Сделаем вид, что у нас все хорошо, спящих оттащим подальше, главное, чтобы все так не вымерли. И не померли. Раньше времени.
        - Ага. Король уедет, можно и помирать! - мрачно усмехнулся советник.
        - Скажем, что заработались, бедолаги, - предложила Зарина.
        Лорд Адельгер откашлялся и бодро доложил, что участники прибывают постепенно: никто не отказался приехать, а после слухов про приезд короля желающих стало даже больше. Но всех разместить никак не удастся, так что будет строгий отбор.
        - Вас ждать на тренировках, леди Мейд? - перевел распорядитель турнира взгляд на Зарину с легкой улыбкой.
        - Разумеется. Не могу теперь оплошать - при таком-то внимании! Завтра начнем, - встретилась она взглядом с Эльдом и едва заметно улыбнулась.
        Обед прошел оживленно: обсудили все торжественные мероприятия, решили, где и как будут встречать короля. И что обязательно нужен большой бал, а лорд Бален с гордостью сообщил, что приведет на него свою дочь, которая стала уже завидной невестой. И чем больше говорили, тем спокойнее выглядела Зарина.
        Ничего, что герцогов еще нет. Что-то подсказывало, что все с ними в порядке, значит, вот-вот будут в Нейшвиле.
        Но стоило расслабиться, как в дверях показался запыхавшийся Рыжий. Мальчишка начал кланяться, но Эльд быстро его прервал:
        - Давай по делу!
        - Простите, ваша милость. Простите, там…
        - Что?! - снова невольно рыкнул Эльд.
        Взгляд Рыжего метнулся в сторону лорда Балена.
        - Говорят, там, эта, что… м-м-мост рухнул.
        Минута тишины - и ругань прокатилась по Малому залу слаженным хором от всех четверых. Советник первый вскочил на ноги, не зная, куда себя деть. Зарина, казалось, готова схватить меч и рубить головы направо и налево, только Адельгер сохранял видимость спокойствия.
        Эльд метнул на Балена, которому поручены были дороги, убийственный взгляд.
        - Ваша милость, - взмолился советник, отходя за стол. - Мы сделали для ремонта, что могли! Так мало времени, вы понимаете.
        - Понимаю, что вы решили доломать, а не строить! Мы выделили вам достаточно средств, чтобы на дороге камень к камешку лежал! Вашу же мать!
        Эльд уставился на помертвевшего Балена и наконец все понял. Он приблизился, с трудом сдерживая себя, чтобы не вломить кулаком бесполезному “советнику”. Какой идиот уговорил Эльда доверить бывшему картежнику управлять выданными средствами? Знал же его грешок! И теперь все встало на свои места.
        - Куда ты дел казенные деньги?
        - Ваша милость, - предусмотрительно отступил еще дальше Бален. - Это рабочие, вы сами видите, что с ними творится…
        - Убью, - мрачно бросил Эльденгерд, мягко отстраняя жену в себе за спину - Зарина даже возмутиться не успела.
        Даже Адельгер, похоже, понимал его чувства и даже по привычке потянулся за мечом на поясе.
        - Ваша милость, не обостряйте. Давайте решим все миром!
        Он прав, к демонам сейчас разборки, придется сначала решить беду, а уже потом искать виноватых. Демоны всех побери!
        Во дворе замка в ночной уже темноте собралась целая делегация: рабочие галдели, топчась в грязи, кто-то покрикивал на остальных, комендант Тримор пытался навести порядок, а навстречу приближалась служительница храма леди Ансиель - ее высокий худосочный силуэт едва не сдувало ветром.
        Эльд мощно выдохнул, чтобы успокоиться. Мост через реку был единственным действительно слабым местом, но не мог же он рухнуть прямо так, в одночасье!
        Сейчас хотелось поверить в проклятье, которое кто-то наслал на их земли нарочно перед приездом короля. И сейчас не тучи ползут по небу - а их скорая кара за ненадлежащий надзор за землями герцогства и растрату.
        Эльд мысленно слал всех к Праматери. Сейчас бы многое отдал, чтобы поменяться местами с Рейнардом, которого демоны пойми где носит. Иронично, что раньше он тоже хотел бы поменяться, когда еще был так сильно влюблен в Найрин-Полину.
        Но то в прошлом, а сейчас причина была куда весомей!
        Леди Ансиель встала рядом, глядя, как комендант строит всех, чтобы отправить на починку моста. Или топиться - уж сразу, чтобы не мучились. За два дня новый мост просто не соорудить.
        Служительница склонила голову набок:
        - Помолимся, лорд Эльденгерд?
        ГЛАВА 5
        Я тоже спустилась вниз на укрытый сумерками двор, предпочитая не вмешиваться в разборки насчет казны и растрат. Почти нашла мужа, но меня окликнули полным именем.
        - Доброй ночи, господин Висбор, - повернулась я к спустившемуся графу.
        Во внутреннем дворе замка было тепло, ветер гудел только за толстыми каменными стенами, и граф в этот раз щеголял в совсем легком плаще, небрежно накинутом поверх изысканной рубашки.
        С ним рядом крутился его лакей, молчаливый, с седыми висками мужчина. В отличие от своего господина, он старался не отрывать глаз от земли и, судя по всему, внимательно слушать указы.
        А вот сам Моран Висбор старался не отрывать глаз от меня.
        Словно испытывает на прочность: не сбежит ли от его взгляда киранийская воительница. Мне подумалось, что мы раньше встречались, хотя это едва ли…
        - Слышал, у вас тут какое-то неприятное происшествие?
        Я поискала глазами Эльда и способ пробраться к нему незаметно для противника, но тот, как назло, активно привлекал к себе внимание.
        - Небольшое, - улыбнулась я, смахнув в лица челку.
        Граф продолжал наступать.
        - Что-то случилось на дороге?
        - Да, - рассеянно ответила я, думая, как бы привлечь внимание мужа, чтобы не самой отдуваться за все неприятности.
        Но все же остановилась и встретила противника лицом к лицу. В выражении глаз графа показалось нечто любопытное… и запретное. Казалось, что он вполне всерьез заинтересовался мной и теперь представляет то, что доступно взгляду лишь мужа.
        Нет, конечно на горячих источниках в Кирании было принято находиться без одежды и мужчинам, и женщинам. Но в присутствии большого числа иноземных гостей о традиции замалчивалось - чтобы не смущать трепетных дам и не вызывать кривотолков.
        Да и Эльд до сих пор с трудом укладывал подобное в голове. И при каждом посещении источников так и норовил покрепче прижать меня к себе или прикрыть могучим телом, словно оберегал сокровище.
        И почему, интересно, кровь так быстро приливает к щекам от одной мысли!.. Я тряхнула головой.
        Главное, чтобы сейчас этот красавчик-франт не принял мое смущение на свой счет.
        Похоже, уже.
        Его глаза слегка потемнели, скользнув по наверняка вопиющей - на столичный взгляд - манере девушки одеваться в штаны, короткий корсет под грудью и тунику.
        - Так что случилось? - уточнил он с сочувствием.
        - Сами знаете. Дожди, дороги размыло… - криво улыбнулась я, повторяя ставшую традиционной фразу.
        Тут граф глянул поверх моей головы, уловил разговоры вокруг и снова перевел взгляд.
        - Там что, - нахмурился Моран, - обрушился мост?
        - Сильные дожди. Очень, - Я пожала плечами и отступила в сторону. - А пойдемте я вас познакомлю с супругом, лордом Эльденгердом.
        - Разумеется, леди Мейд.
        Лакей засеменил следом, а я быстрым шагом метнулась к Эльду и довольно бесцеремонно схватила его под руку, отвлекая от разговора с комендантом.
        - Ваша милость, позвольте представить вам графа Морана Висбора.
        Мужчины столкнулись взглядами так, словно сошлись на поединке.
        Теплые карие глаза мужа превратились в колючие угольки.
        Спокойные холодные глаза королевского приближенного сузились, словно пытались убрать с дороги неугодное препятствие.
        - Рад знакомству, ваше сиятельство, - едва заметно кивнул Эльд. - Надеемся, вы расположились с удобством и вам понравится у нас.
        - Не могу сказать, что это лучшее место, где я побывал… - начал неторопливо граф, наверняка заметил, как они оба начинают закипать и вдруг рассмеялся: - Но у вас здесь интересно. Такие необычные традиции, одежды, женщины… Думаю, его величество Эдвард обязательно оценит.
        Вот же какой - не упустил возможность похвалиться именем короля. Который, судя по всему, держит графа на хорошем счету!
        - Что ж, с нетерпением ждем его визита, ваше сиятельство. Вынуждены откланяться, дела, как видите, не ждут.
        Эльд, к счастью, мягко увел меня за собой - общаться с графом дальше не пришлось, а то кто знает, чем бы закончился наш разговор на этот раз.
        ___
        - И что будем делать? - спросила я. - Может, написать королю, чтобы не приезжал? Скажем, эпидемия началась, извините, все отменяем. Приезжайте в другой раз.
        - Пришлют проверяющих, правда ли у нас эпидемия и чем грозит остальным. Предлагаешь показывать сонное царство?
        - Новая неизвестная болезнь! - кивнула я. - Очень опасная. Можно выспаться на всю жизнь.
        Эльд перестал хмуриться и наконец улыбнулся.
        - Ладно, пойдем посмотрим, может с мостом не все так плохо.
        Вместе с комендантом и отрядом рабочих мы дошли до реки, бодро бегущей с вершин, огибающей замок и уходящей дальше на север герцогства. Мост через узкую в этом месте реку был старый, построенный еще по приказу первого Киранийского герцога больше полутора сотен лет назад.
        Я сделала шаг с дороги, чтобы с обочины увидеть, как разрушилась вторая арка моста. В воде лежали обломки крупных камней, несколько рабочих уже спустились в реку и тащили бревна.
        - Будем достраивать арку, - начал докладывать план комендант, почесав подбородок. - Не знаю, возможно ли уложиться в три дня.
        - В два, - сурово поправила я.
        Тринард кивнул и поморщился.
        - Отправлю всех рабочих, что есть. Дадите своих бойцов, милорд? - обратился он к Эльду. - Любые руки помогут.
        - И как же ее достроить? - с сомнением покосился главный страж Нейшвиля на возню в реке.
        - По тому же методу, что и строили изначально, ваша милость. Придется доломать то, что не упало и возводить эту часть заново. Сначала деревянные подмости, поверх блоки песчаника, этого у нас немало. Потом кладем краеугольный камень, подмости убираем. - В этом моменте я заметила, как комендант Тринард начал объяснять со всем вдохновением и жестикуляцией, словно сам был инженер: - А потом самое интересное! Арку удерживает её собственный вес, видите? Кстати, очень занимательная конструкция, если хотите, покажу вам на примере…
        - Тринард. - Эльд кашлянул, прерывая многословность коменданта. - Это все прекрасно, но к нам едет его величество! Если с ним что-то случится на этой занимательной арке, нас всех ждет занимательная виселица, вы же понимаете?
        - Всех? - опешил комендант.
        - Строителей моста в первую очередь, - сурово свел брови муж.
        Тринард побледнел.
        - О.
        - Начинайте! Времени мало! Можете забрать половину гарнизона, даже больше. Пока, слава Отцу, у нас не стоят враги на пороге.
        - С нашим везением вот-вот встанут, - пробормотала я.
        Комендант заметно взбодрился, ушел отдавать приказы, а мы остались вдвоем на берегу тонущей в темноте реки. И шум воды очень причудливо смешивался с грязной руганью рабочих, вынужденных в темноте залезать в холодную воду и таскать оттуда упавшие камни.
        - Как говорила Полина? Решаем проблемы по мере поступления.
        - И какая, по-твоему, сейчас самая важная? - сощурилась я, подняв к мужу голову.
        Его глаза во мраке казались такими черными. И манящими.
        - То, что моя жена от меня вечно убегает.
        - Эльд!
        - Вот опять.
        - Но ведь сюда…
        - Ни слова про короля, а то я тебя…
        - Что?
        Эльденгерд хитро сощурился, подхватил меня под пояс, забросил на плечо и понес обратно к замку - как самый ценный трофей.
        - Я вообще-то благородная леди!
        - Что поделать. Если есть только один способ доставить тебя в покои, придется им воспользоваться.
        - Ты грубый мужлан, вот ты кто.
        - Ты знала, с кем связалась.
        - Не знала! С леди Найрин ты готов был пылинки сдувать!
        - Это было слишком давно.
        - Полтора года назад, - не упустила я шанс напомнить.
        - Тогда я ничего не знал о тебе…
        Эльд наконец бережно опустил меня на землю у ворот замка. Я недовольно отряхнула накидку, но не показала, как оттаяло сердце от его простых и искренних слов.
        В ночи мы вернулись наконец в свои покои.
        - Это был бесконечно долгий день, Эльд, - я растянулась на постели и потом повернулась набок, глядя, как муж стягивает с себя одежду.
        - Счастлив закончить его вот так. - Он подошел к постели, опустился на колено и плавно приблизился, вызвав новую волну мурашек от одного своего вида. - Пусть даже завтра мне отрубят голову.
        - Давай придвинем к двери шкаф.
        - Я запер на ключ изнутри, - прошептал Эльд на ухо, поймав меня в свои ладони. - И приказал не тревожить под страхом смертной казни.
        - Никогда не слышала, чтобы “смертную казнь” произносили с таким придыханием. - Я вывернулась и первая не удержалась от того, чтобы прижаться к его губам.
        - Так и думал, что тебя волнуют только сражения и казни…
        - Обещай, что завтра устроишь мне настоящую тренировку.
        Эльд только смеялся, целуя меня все жарче, распаляя пожар внутри. Как сражаться с таким здоровяком, две ладони которого обхватывают талию целиком. А потом скользят выше, и сознание туманится, остается только желание сдаться.
        - Как прикажешь, моя воительница, - прошептал он прежде, чем мы оба начали сходить с ума от охватившей страсти.
        И какого демона по краю сознания снова пробежала мысль о том дурацком пророчестве!
        ГЛАВА 6
        - Что будем делать, если герцоги не приедут? - пропыхтела Зарина, обходя его по кругу.
        Утро, хоть и раннее, выдалось довольно теплым, и лоб и шея любимой жены блестели от пота. Мелкие капли заманчиво стекали в толстый ворот защитного тренировочного доспеха.
        Этой ночью тоже было жарко, но совсем иначе. Эльд с трудом увернулся от очередного выпада - а меч-то в руках у противницы уже не деревянный, а турнирный.
        - Не знаю. Скажем… слишком важные дела.
        - Важнее приезда его величества?!
        - Они же не в курсе!
        Эльд с трудом отбил ее удар. Оружейник мастер Альберт, наблюдающий за ними издалека, одобрительно мотнул головой.
        - Кажется, кто-то совсем потерял собранность! - насмехалась Зарина.
        - Знаешь, отвлекаюсь. И вообще… предпочел бы любоваться тобой со стороны.
        - У тебя будет эта возможность!
        Зарина сделала шаг в сторону и вдруг замерла, глядя поверх Эльда.
        - Можно устроить прямо сейчас, - прозвучал небрежный голос.
        Почему от одного звука этого голоса внутри так нехорошо потряхивает? А ведь придется делать вид, что он страшно рад его видеть! Настолько страшно, что придушил бы. Бездна побери этого графа…
        Эльд медленно повернулся к замершему наверху ступеней мужчине.
        - Вы встали так рано, ваше сиятельство!
        - Кто рано встает - тот вдвое живет. Так говорят у нас в Мацуре.
        Граф деловито оглядел тренировочную площадку, выложенную из того же темно-серого камня, что и сам замок. Круглый плац располагался внизу, а к нему вели каменные ступени, на которых порой собирались зеваки. Сейчас наверху сидел Альберт и торчал, точно довольная статуя, граф.
        Зарина вытерла рукавом лоб и смахнула за спину косу.
        Граф Моран Висбор неторопливо спустился по ступеням. На сей раз его слуги держались подальше, а сам граф выглядел так, будто не прочь вступить в бой собственной персоной. Рукава его плотной черной рубахи были закатаны, на поясе ничего лишнего, а взгляд остановился на мече Эльда.
        - Вы позволите? - спросил он так, будто это было само собой разумеющееся - чтобы Эльд отдал свое тренировочное оружие и отошел куда подальше.
        Ведь его сиятельство здесь озаряет мир своим присутствием.
        - Не думал, что вы тоже собираетесь участвовать в турнире.
        Эльд отдавать оружие не торопился. Моран усмехнулся его упорству.
        - Нет, что вы. Но прежде выступал и не единожды. У меня есть звание лучшего фехтовальщика Мацуры за… позапрошлый год. Правда, у нас никогда не выступали девушки. Право, это так необычно.
        Он снова слишком пристально присмотрелся к боевому наряду Зарины, и у Эльда сразу зачесались кулаки.
        - К сожалению, мы уже закончили, - проговорил он холодно. - Леди Мейд…
        - О! - выдал граф, приподняв бровь. - Как интересно. Несмотря на сражения на турнирах, девушки здесь столь же бесправны и послушны своему мужу?
        Теперь, похоже, кулаки зачесались и у Зарины. Судя по тому, как сузились ее глаза… Эльд бы не советовал графу продолжать. Однако, вместо того, чтобы отшить наглеца, жена вдруг согласилась:
        - Если так угодно вашему сиятельству, мы можем сразиться!
        Моран молча и без издевки протянул руку за мечом, и Эльд, скрипя зубами, отдал ему свой тяжелый меч.
        - О, та самая знаменитая киранийская сталь… Легкая и прочная.
        Граф взял меч, примерился, сделал пару пробных взмахов и занял боевую стойку, чтобы потом с улыбкой встретить грозный взгляд Зарины.
        Они сошлись молча. Жена явно горела желанием проучить выскочку, который возомнил, что знатное происхождение дает ему право творить, что вздумается.
        Эльд хмуро занял место на ступенях рядом с Альбертом. Старый мастер, впрочем, не переживал за свою воспитанницу. Он тренировал Зарину не один год и вполне мог гордиться ее успехами.
        Но душа Эльда была не на месте. Все-таки этот Моран, похоже, и правда опытный воин. Не дай бог заденет слишком сильно, желая доказать свое превосходство! Зато на Эльда Зарина порой рычала, чтобы перестал жалеть и поддаваться, а сражался в полную силу.
        В тусклом рассветном тумане блестели грани мечей и слышались редкие удары металла о металл. Граф не уступал, но и не мог переломить ход боя. Пару раз он вынуждал Зарину отступить под его напором. Она брала ловкостью и скоростью реакции, в то время как мужчина был силен, но явно не готов к такому противнику. Что ж, королевскому прихвостню придется переооценить мастерство местных воинов… и воительниц.
        В какой-то момент показалось, что Моран, загнав Зарину к краю площадки, вот-вот от злости ударит со всей силы. Эльд даже поднялся с места, но мастер Альберт бросил:
        - Он проиграл.
        И действительно. Резкий, неуловимый удар по голени, тычок локтем, - и граф торжественно растянулся в пыли, поднятую ими обоими.
        На мгновение повисла тишина. Наконец Моран сделал шумный вдох, приподнявшись на локте. Его меч звонко ударился о камни.
        - Ваше сиятельство, - невозмутимо протянула Зарина ему руку.
        Эльд ожидал, что такого унижения граф не выдержит и затаит обиду. Быть поверженным девчонкой в считанные минуты! Небывалый удар для уроженца королевских земель. Эльд направился к ним.
        Но на удивление, граф руку принял, поднялся, удерживая ладонь Зарины дольше, чем стоило. На его лице появилась улыбка отнюдь не униженного и проигравшего, наоборот, кажется, Моран был крайне рад, что этой воинственной деве удалось повалять его в грязи.
        - Спасибо за урок, леди Мейд.
        - Надеемся, его величество тоже оценит школу мастера Альберта, - произнес Эльд и взглянул на Зарину. - Хоть, признаться, мы и не ожидали такой чести, ваше сиятельнство.
        Но прозвучало скорее: “Может, его величество передумает, а? И отправиться дальше куда там ему нужно по срочным королевским делам”. Ибо пока в столице киранийского герцогства непроходящий кошмар. Казалось бы, проклятие Зверя в прошлом, но словно кто нарочно наслал на их земли новые неприятности!
        - Клянусь Отцом, король останется в восторге, - пообещал Моран, отряхнувшись и выдыхая. - Что ж, послезавтра мы все полюбуемся на лучших воинов Кирании. Кстати, нет ли новостей о пропавших герцогах?
        Эльд криво улыбнулся.
        - Появятся в ближайшее время, уверяю вас.
        - Ваше сиятельство, - начала, успокоив дыхание, Зарина, - если пожелаете, этим вечером приходите на наш скромный ужин в лучшем зале Нейшвиля - с видом на закат в горах. Уверяю, оттуда можно увидеть все окрестности не покидая замок! А пока нам, к сожалению, пора идти.
        Зарина быстро стянула тренировочный доспех, воткнула меч в крепления на стене и даже умудрилась отвесить графу сдержанный поклон, прежде, чем повернуться к Эльду.
        Моран Висбор только кивнул с загадочным взглядом.
        Он выглядит врагом, но, может, Зарина права: и стоит попытаться переманить графа на свою сторону? Кажется, он так враждебен, как казался поначалу. По крайней мере, явно испытывает уважение к воинским искусствам и хорошему оружию, а уж этим герцогство похвастаться вполне может.
        - Ты правда хочешь видеть его за ужином?
        Эльд с трудом прогнал ревнивые нотки из голоса.
        - Мы ведь обязаны проявить гостеприимство, Эльд. Если граф будет всем доволен и должит его величеству, король простит нам мелкие прегрешения.
        - Вроде эпидемии в деревне, обвала в шахте и рухнувшего моста?
        - У кого не случаются неприятности!
        Эльд вздохнул.
        - Неприятности! Я бы сказал, загадочно много неприятностей на один замок. Я приказал отправить еще четверых гонцов в поисках Рейнарда и Полины. Что-то мне перестает это нравиться.
        - Эй! - Зарина даже остановилась. - Из нас двоих это ты должен быть оплотом спокойствия и уверенности! Иначе зачем я вышла за тебя замуж?!
        Эльд усмехнулся, притянул ее к себе и поцеловал слегка соленые губы.
        - Как прикажешь, моя леди. Пойду еще раз уточню, как продвинулась работы с мостом, не нужна ли помощь.
        - А я займусь замком и ужином, - вздохнула она. - Чтобы вечером все было идеально. Иначе… Ой, это кошка такая белая? - кивнула она в траву у стены.
        Эльд вгляделся, но никого не увидел. И почему-то проверять не захотелось. К демонам! Сначала разобраться с остальным.
        - Да, наверное, - он снова повернулся к жене. - И, кстати, в бою ты была чудо как хор-роша и надрала этому графу зад. У меня ощущение, что этот Моран знал тебя прежде. Так настойчив!
        - Едва ли, - Зарина пожала плечами. - Я не так давно выступаю, а он воин явно с опытом. - Она обратила к нему взгляд со всем жаром. - Теперь ты понял, почему я о нем говорила?
        - Я буду рядом, - пообещал Эльд, чувствуя нездоровое желание поговорить с королевским приближенным совсем на другом языке. - И если скажешь…
        - Нет, слышишь, пока не вздумай портить отношения! - улыбнулась Зарина. - Хотя я прекрасно знаю, как тебе этого хочется. Но он не сделал ничего плохого и, возможно, способен нам помочь!
        - По-моему, ему просто нужна женщина, - тихо проворчал Эльд, привлекая ее напоследок и вдыхая запах мягких волос. - Только, главное: не моя.
        Зарина рассмеялась, вывернулась из его объятий и махнула рукой, мол, все, теперь по делам. Но Эльд, прежде чем отправиться к мосту, все-таки окинул взглядом траву в поисках той самой белой кошки.
        Работа с мостом кипела с прошлой ночи. Эльд хоть умудрился подремать пару часов (ближе к рассвету, но причина куда более приятной, чем торчание под мостом). А рабочие сменяли друг друга и без конца возились в воде, сооружая опоры и привозя все больше камней и известняка.
        Комендант обнаружился там же. Похоже, и он не сомкнул глаз этой ночью. Эльд мстительно подумал, что пришлет на стройку самого советника, виновного в растратах и ненадлежащей проверке моста! Пожалуй, ему будет на пользу.
        - Какой прогноз? - уточнил Эльд у Тринарда.
        - Еще дня полтора минимум. Известно, когда именно прибудет его величество?
        - Нет, точно нет. Хотя я знаю, кто может знать…
        - Узнайте, ваша милость! Нам бы еще рабочих рук, но, кажется, задействовали уже всех, кого можно. Не участников же турнира привлекать.
        Эльд кивнул, думая, где еще найти добровольцев. Позвать бы из предместий и деревень, но там, как назло, эпидемия лени.
        Его взгляд в этот момент привлек один из рабочих, лежащий возле уцелевшей каменной опоры. Скорее всего, вымотался за ночь, хотя…
        - Давно спит? - кивнул на него Эльд на всякий случай.
        Тринард безнадежно махнул рукой.
        - С середины ночи. И не разбудить, как ни пытались.
        Эльд молча спустился по насыпи к спящему, уже предчувствуя нехорошее. Так и есть: рабочий казался почти мертвым, только при долгом наблюдении прощупался слабый пульс. Кричать и приводить в чувство бесполезно. Так же бессильный, как те в деревне.
        - Комендант, - ровно обратился Эльд. - Прикажите отвести его в предместье, в Мериаль.
        Тринард приказ услышал, передал своим, к счастью, не задавая никаких вопросов. А Эльд остался сидеть на берегу реки, уперев локти в колени, зарылся пятерней в волосы и подумал, что даже страшный демон был лучше того, что творится сейчас.
        Проклятье, с ним хотя бы можно было сразиться! А как одолеть то, чего невозможно увидеть? И эта зараза уже возле замка!
        Теперь, похоже, пора и помолиться.
        ГЛАВА 7
        Весенняя непогода закончилась, и над Нейшвилем наконец снова засияло солнце. А то так и хотелось уехать в более теплые края в ожидании тепла.
        Девушка с пышными темными кудрями, округлым лицом, черными глазами и в платье с широкой юбкой в окружении компаньонок деловито шагала по коридорам замка.
        Вскоре она вошла в покои отца лорда Балена и довольно цокнула, глядя как золотые лучи заливают нарядный, начищенный до шелковистого блеска ковер. Уже давно она не бывала здесь, проводя веселые дни с маменькой у родственников в долине. Там были пиры, танцы и раздолье, но подходил возраст совершеннолетия и заботливые родители начали подбирать ей женихов - один другого богаче. К несчастью, все были страшны как на подбор.
        Невесть почему папенька вдруг решил позвать дочь на большой турнир в Нейшвиль, которыми она никогда особо не интересовалась. И так торопил, словно дело было срочное и важное. Судьба всего королевства, не иначе.
        - Радость моя! Альдира! - воскликнул отец, входя в покои. - Как же я счастлив тебя видеть.
        - Тебя я тоже рада видеть, отец. Но, право, почему в этих каменных стенах всегда так холодно? - Она поежилась и недовольно натянула повыше теплую накидку. - У нас там уже весна вовсю, а здесь так промозгло.
        Отец, щурясь, тепло улыбнулся, взял ее за руку и повел ближе к окну.
        - Зато здесь высоко и видно едва ли не все герцогство как на ладони.
        - Мне сложно разделить твою любовь к горам, отец. Ты ведь знаешь, у меня от них только кружится голова.
        - Зато именно сюда скоро приедет кое-кто очень важный…
        Отец сделал таинственный вид, его маленький округлый подбородок дрогнул, а в глазах загорелись хитрые огоньки. Точь-в-точь когда он клялся матери, что никаких интрижек со служанками он никогда не имел и вообще всегда лишь заботился о благополучии семейного гнезда, служил, не покладая рук молодому герцогу и всем жертвовал, чтобы жена и дочь были в довольстве.
        Конечно, ни жена, ни дочь не верили старому хитрецу ни на грош. Особенно после того, как тот умудрился проиграть в карты едва ли не половину своего наследства от деда, но всех уверял, что вложил деньги в строительство и совсем скоро это принесет свой доход.
        Планы у него всегда были грандиозные, говорил он их бойко и уверенно, не мудрено, что герцоги соглашались верить такому предприимчивому вассалу.
        - Ты хочешь сосватать меня кому-то? - прямо спросила Альдира и склонила голову, наблюдая за ним.
        - Ну что ты так сразу. А не хочешь узнать, кого ожидают здесь в ближайшее время?
        - Какой-то столичный вельможа? Не могу знать, отец. Но говори же, если для тебя это так важно. Смотрю, аж не в силах удержать этот великий секрет, - она насмешливо улыбнулась, удивляясь, как отец с таким открытым и “говорящим” лицом умудрился продержаться возле герцогов так долго.
        Лорд Бергат Бален со всем достоинством сложил руки на груди, отвернул голову в сторону окна и произнес:
        - Ты не поверишь, но скоро здесь окажется… его величество Эдвард второй собственной персоной! Вместе со всей своей свитой и вельможами!
        - О! Признаться, новость и правда ошеломительна… Теперь я понимаю, зачем ты меня позвал. Но, отец, ты ведь не думаешь, что…
        Он улыбнулся так, что на круглых щеки проступили ямочки.
        - Нет, сватать за его величество я не возьмусь. Хотя тот все еще холост после гибели жены, но это не нашего полета птица. А вот кое-кто интересный у меня для тебя найдется.
        - Кто-то интереснее короля? - ровные брови Альдиры приподнялись. Она развернулась к отцу и посмотрела с любопытством. - Пожалуй, тебе удалось меня заинтриговать.
        Отец деловито подошел к дочери, оправил и без того идеально лежащий кружевной ворот платья и проговорил:
        - Его зовут Моран Висбор, он граф из Борестейна, приближенный к его величеству. Молод, прекрасен собой, холост и совершенно очевидно нуждается в прекрасной добропорядочной невесте, способной составить ему компанию, украсить своей красотой высокое общество и подарить здоровых наследников.
        Альдира покачала головой, чувствуя, как от представления этого невероятного мужчины улыбка так и расплывается на лице.
        - Звучит прекрасно, даже слишком! Здесь есть какой-то подвох, отец?
        - Нет, что ты! Дело в том, что я уже имею честь быть с ним знакомым. И он действительно достойный мужчина, умный, честный и благородный, каких поискать. При этом, ты сама понимаешь, какие выгоды могут открыться, если тебе удастся вызвать его интерес… Кажется, ты давно мечтала побывать в столице, моя дорогая.
        Альдира прошлась по покоям отца. Перспективы открывались самые волнующе: граф, знатный, близкий королю, молодой и хорош собой. Похоже, стоит потрудиться и раздобыть самое привлекательное платье.
        - Но я вижу, что ты нервничаешь побольше нужного, отец! - воскликнула она, быстро обернувшись. - Признайся, у тебя какие-то неприятности снова?
        - Небольшие трудности перед важным гостем, - отмахнулся отец. - Ничего особенного, типичные ремонтные работы после зимы, подготовка, суета, сама представляешь, что это такое - подготовить такой визит!
        - И когда же я смогу познакомиться с этим красавцем?
        - Сегодня же вечером, моя дорогая, - сосредоточенно кивнул отец, все еще тревожно хмуря брови. - Так что ты уж постарайся…
        - Просто очаровать?
        - Верно.
        - То есть можно смело строить глазки, заговаривать, приглашать осмотреть владения - ты ничего не будешь иметь против на сей раз?
        В прошлый раз, когда Альдира умудрилась влюбиться в одного юного, но не слишком богатого кавалера, отец сделал все, чтобы расстроить их завязавшиеся отношения. Впрочем, она не держала на него зла. Парень был красив, но не слишком умен, чтобы долго таить на сердце тоску.
        А еще Альдира знала, что пока ни один мужчина не смог устоять от ее взгляда, голоса и достоинств, щедро отмеренных госпожой природой. Благо, ее мать была одна из самых известных красавиц Кирании.
        - Можно все! - расщедрился отец.
        Ну точно, наверняка снова остался на мели! Хорошо, что у них с маменькой есть собственные источники дохода, о которых, конечно, лорду Бергату Балену знать вовсе не обязательно.
        - Даже пригласить ознакомиться с горячими источниками? - невинно похлопала она глазами, прекрасно зная, как отец относится к этой традиции.
        Щеки и шея отца мгновенно покраснели.
        - Альдира!
        Она только расхохоталась.
        - Ладно, не горячись. Я знаю, что невинная жена стоит гораздо, гораздо дороже, и я себе не враг. Хотя, если этот граф настолько хорош, как ты говоришь… Я за себя не ручаюсь.
        Не дожидаясь новых поучений, Альдира небрежно склонилась и покинула покои, на ходу махнув стайке компаньонок.
        Те окружили любопытными взглядами, и пришлось коротко сказать:
        - Нас ждет очень великое дело, девочки!
        - Какие успехи, Лойд?
        Его светлейшество пребывал в задумчивом расположении духа. Казалось бы, все идет своим чередом. Скоро в Нейшвиль прибудет король и лично убедиться - как успел сам Моран - в самобытности этого герцогства. Однако жаль, что герцог Рейнард с супругой задерживаются неизвестно где. Познакомиться лично со знаменитым “разбойником” было бы крайне любопытно…
        - Все сделано, как вы велели, ваша светлость. Думаю, его величество останется доволен, - кривая улыбка прошлась по его лицу.
        - Или не доволен.
        Граф повел плечом.
        - Как ваше самочувствие? - заботливо уточнил слуга.
        - Прекрасно, как и всегда.
        Взгляд на Лойда он кинул достаточно красноречивый, чтобы тот не решил, что его светлости срочно нужна врачебная помощь. Это переполнило бы чашу нелепости.
        Моран только незаметно потер ушибленный при падении локоть. Хороша, бесовка! Он видел ее прежде на одном из турниров, около года назад. Но даже не думал, что за это время можно успеть так вырасти. И, признаться честно, ее умения отчего-то будоражили, а ведь хотел просто взглянуть - развлечься и подразнить.
        Впрочем, стоит вернуться к более насущным вопросам. Интересно, успеют ли люди герцога навести порядок в этом бедламе до приезда Эдварда?
        Моран усмехнулся. Пока это выглядит непростой задачей. Да и в предместьях и деревнях рабочие явно разленились, а король требует увеличить поставки руды и стали - на востоке назревает новая война.
        Вкупе с бесконечными слухами о “проклятых землях” смотрится текущее положение весьма неладно. Похоже, этому герцогству не помешает жесткая рука человека, способного наладить и добычу руды, и связи с другими областями.
        Вопрос: решит ли так же одна весьма важная персона?..
        - А мост починили, не узнавал? - откинулся на спинку кресла Моран. - Не то скоро объявится его величество, а тут такая досадная неприятность.
        - На рассвете работы были еще в разгаре, ваша светлость.
        - Кажется, кто-то совсем подзапустил вверенные короной земли.
        Лойд отвечать не стал, зная привычку своего господина рассуждать вслух. Только молча убрал скинутую на кровать верхнюю одежду и прикрыл за собой дверь.
        Моран заново оглядел выделенные ему покои, мрачноватые, но просторные. Зато вид с высоты шестого этажа замка впечатлял и вдохновлял. А что до проклятий и демонов… Служители Отца шепчут, что самые страшные демоны для людей - их собственные.
        И чего его так зацепила эта воинственная девушка?
        - Ваше сиятельство! - робко постучали в дверь.
        - Войдите.
        Дверь приоткрылась, и в небольшой проем просочился новый собеседник. При его телосложении выглядело это действие весьма потешно. Кажется, он стыдился того, что явился к графу лично.
        - Передали, что вы хотели видеть меня… наедине.
        - Да, знаете… - Моран задумчиво огляделся. - До меня доходили столь разные слухи обо всем, что здесь происходило, что захотелось узнать побольше. Вы ведь знаете, каким образом Рейнард оказался на герцогском троне?
        - Да, ваше сиятельство. Милостью его величества Эварда Второго, вернувшего ему права и титул после недавнего переворота, почтив память своего отца, Эдварда Первого, которому много лет предано служил отец Рейнарда…
        Моран перебил:
        - Но Его Величество ничего не знает о связи с его прошлым, с его предками, которые, если мне не врут источники, заключили настоящую Сделку с демоном. Правда ли это?
        Вот здесь собеседник растерялся, явно не готовый, что разговор пойдет в таком ключе. Или клятвенно обещавший прежде сохранять это в тайне.
        - Не могу знать точно, лорд Висбор. Вы понимаете, это все слухи про проклятия, тайны, мистику… С высоты своих лет я не очень-то склонен верить во всякие таинственности.
        - И все же вы знаете.
        - Не могу утверждать со всей уверенностью.
        - Даже, если я скажу, что мое положение позволяет иметь определенное влияние на его величество Эдварда Второго, который жуть как не любит все такие темные дела?
        В комнате воцарилось недолгое молчание. Собеседник наконец уловил, куда клонит граф, медленно кивнул, зачем-то обернулся и наконец принялся рассказывать.
        ГЛАВА 8
        Благодаря моим усилиям в Нейшвиле за катастрофически короткое время успели навести почти идеальный порядок. Я пожертвовала даже минимальным отдыхом и лично проследила, чтобы вычистили каждый забытый богами угол, перестирали все занавеси и ковры - некоторые даже не высохли до конца - и оттерли стекла и витражи на верхних этажах.
        Что-что, а наводить уют я парадоксально любила, несмотря на любовь к оружию и тренировкам. Похоже, именно таким образом заявляла о себе женская часть моей души.
        Я не могла лечь спать, не приведя кровать в самый прекрасный вид, не разложив подушки и не расправив простыни. Эльд первое время посмеивался над моей страстью к порядку, но теперь смирился и даже порой пытался угодить. И вид этого здорового сурового рыцаря, тщательно раскладывающего подушечки на постели, неизменно приводил меня в самое умилительное расположение духа.
        Сейчас я шла, внимательно осматривая вверенный мне замок, коротко отдавала последние указания помощницам, а сама зачем-то представила Эльда и разулыбалась.
        Пахло свежестью, весной, уютно потрескивал огонь в светильниках. Ну и хорошо. Глядишь, мы и правда совладаем со всеми трудностями, встретим его величество, прямо к турниру вернутся оба герцога и мир снова станет прекрасен, как прежде!
        - Леон! - строго прикрикнула нянечка, пытаясь неспешным шагом нагнгать убежавшего годовалого лорда Тэмхаса, а тот хохотал и удирал вперед прямо к Зарине. Улепетывал так, словно сам удивлялся, как быстро умеют бегать его ноги.
        Он был тоже в парадном наряде: сшитых под его рост мягких сапожках, бархатистых штанах, рубашке и даже крохотной жилетке - ну что за крошка-принц! А ведь только недавно научился ходить.
        Леон схватился за мои сапоги и поднял голову, улыбаясь так доверчиво двумя парами зубов, что я не удержалась и улыбнулась в ответ.
        - Ладно, дружище, так и быть. Иди ко мне на ручки.
        Вздохнув, я подняла Леона. Он действительно пах сладко. Наверное, природа нарочно задумала, чтобы маленькие беззащитные человеческие создания выглядели донельзя умилительно. Большие глаза, маленькие ротики, пухлые щеки и этот запах… Чтобы рука не поднялась причинить этому чуду вред. И когда этот мальчишка улыбается робко и победно одновременно, как сейчас, хочется признаться в своем поражении.
        Вот только сюсюкать и нянчиться, как умели все эти нянечки и служанки, я не умела совсем, поэтому только демонстративно нахмурилась сорванцу. В ответ на это Леон сначала попробовал повторить, а потом снова засмеялся. Вот же хохотун!
        - Сможете донести его до зала, леди Мейд? - снисходительно уточнила нянечка, догнав нас в коридоре.
        - Если он не вырвет мне все волосы за это время…
        - Прикрините построже - и всех делов, - поучительно наставила Железная Ти.
        “Почему-то на твои строгие крики он только громче смеется”, - подумала я, проводив нянечку с парой служанок взглядом.
        Заметив Лику, я крутанулась на месте с Леоном и быстро спросила:
        - Все готово к ужину? Вы принесли тот столовый сервиз, про который я говорила?
        - Да, леди Мейд!
        - А накрыли скатерти? Что про украшения зала? Граф скоро будет, все должно быть идеально! Порепетируем перед приездом короля.
        - Те скатерти не нашли, взяли другие. - Лика отступила под моим грозным взглядом, взглянула на Леона и торопливо продолжила: - Они еще лучше, я вам обещаю! Все будет очень красиво!
        - Больше никаких недоразумений?
        - Не-ет… - неуверенно отозвалась Лика и робко улыбнулась мальчишке, который протянул ладошку к ее волосам. - Но пойду еще раз проверю!
        - Бегом!
        Не став тянуть время со строгой госпожой, которая явно не в духе, Лика бодро скрылась впереди.
        В коридоре стало тихо, потрескивал огонь в светильниках на стенах, оттеняя полумрак за окнами. Я покрепче перехватила малыша, прижала к себе в непонятном порыве, словно его беззаботность и очарование способны зарядить силами и развеять снова подступающую тревогу.
        Но позади снова послышались шаги, и я вздрогнула от голоса:
        - А вот, видимо, и юный наследник лорд Тэмхас младший?
        Ну конечно, граф собственной персоной! Нарочно идет пораньше, чтобы застать их врасплох? Я была к этому готова, поэтому просила собрать все для ужина заранее, но все равно на душе нехорошо ухнуло.
        - Доброго вечера, ваше сиятельство.
        Я повернулась так, чтобы малыш Леон не смотрел на Морана. Тот задание понял и принялся со всей старательностью дергать мои аккуратно заплетенные в несколько косичек пряди и хватать за мочку уха. Делать выражение лица серьезным при этом было невыполнимо, но я старалась из последних сил.
        Граф хотел было взглянуть на малыша, а я снова отступила.
        Конечно, я думала, что стоит с графом подружиться, чтобы тот вступился за них перед королем, но интуиция заставляла действовать против разума.
        Моран был одет, как и всегда, идеально-небрежно. Казалось, он соблюдает все приличия, но при этом ворот расстегнут чуть шире положенного, волосы едва заметно взлохмачены, только щетина на подбородке и щеках была аккуратно подстрижена.
        Почему я вообще сейчас его рассматриваю?!
        - Доброго вечера, леди Мейд, - вкрадчиво улыбнулся он. - Рад познакомиться с продолжателем рода Тэмхасов. Признаться, слава этого рода весьма неоднозначна, но тем любопытнее посмотреть, что из него получится.
        - Леон Тэмхас будет самым прекрасным герцогом, я вас уверяю.
        - Ничуть не сомневаюсь.
        Граф дал знак своим сопровождающим идти вперед, и они остались в коридоре наедине. Если не считать Леона, конечно. А не считать его сложно, потому что мальчишке надоело возиться с волосами и ушами, и он перешел на украшения верхней накидки, дергая изо всех сил так, что она съезжала с плеча.
        - Леон! - как можно строже сказала я, пытаясь унять сорванца.
        Тот радостно залепетал и продолжил оголятельное занятие.
        Улыбка графа Морана стала еще более загадочной.
        - Герцогов нет уже долго, - выдал свои соображения он. - Не всякие родители готовы оставить свое чадо без присмотра. Кто в их отсутствие отвечает за малыша? Наверное, родители позаботились о том, чтобы назначить вместо себя опекунов?
        - Мы с лордом Эльденгердом присматриваем за ним, можете не волноваться.
        - Да-а. Но дороги бывают опасны, а долгие путешествия так утомительны. Вдруг с герцогами что-то случится? На месте герцога Тэмхаса я бы не относился так легкомысленно к судьбе наследника.
        - С ними ничего не случится! - упрямо возразила я и пошла с Леоном дальше, желая прекратить неприятный разговор.
        Граф направился следом, ступая на шаг позади. Леон увидел незнакомца и теперь залепетал что-то ему. А ведь мог бы понять, что перед ним не добрый дяденька, а… непонятно кто!
        Я сердито повернула мальчишку к себе. А тяжеленький, хоть и всего год. Но такой вертлявый и непослушный, что держать его на руках сложнее, чем размахивать мечом.
        - Вы так преданы герцогам, леди Мейд. Это вызывает уважение. И, должно быть, они хорошие люди. Но сами понимаете: эти края мало изучены и полны опасностей, произойти может всякое.
        - Если хотите знать, - повернулась я к нему, окинув самым опасным своим взглядом, - то эти герцоги уже одолели здесь самую страшную опасность!
        - Неужели?
        - Я говорила вам, что слухи о демонах вовсе не слухи.
        Хотелось сбить спесь с этого франта, но я поняла, что сгоряча могу выдать лишнее. Однако и молчать сил не было.
        - Настоящий демон? - присвистнул и притворно удивился Моран так, что стало ясно: он не верит ни на грамм, что только сильнее злило.
        А ведь помнилось, как вчера, сколько боли и горя причинила эта тварь Полине и Рейнарду, сколько выпило крови у их предков и сколько невинных душ первенцев сгубили ради власти и богатства. Я не увидела демона своими глазами, но ясно помню, как Зов Зверя выворачивает наизнанку и сводит с ума, и какой ценой его смогли одолеть.
        - Демон в обличии твари, Зверь, обитающий на этих землях не один век. Да, это не сказки. И демоны, и проклятия, и вообще эти места не добры к чужакам! - бросила я в сердцах.
        Моран догнал за пару шагов, пока я кляла себя на все лады за излишнюю болтливость. Эльд часто говорил, что я не умею держать язык за зубами, но не настолько же! Я ведь клялась Полине и Рейнарду в верной службе.
        К счастью, граф, не поведя бровью, заговорил спокойно:
        - Леди Мейд, я не желаю вам зла. Но нам всем надо думать не только о личных пристрастиях, но и благополучии ввереных короной земель. Только поэтому я задал такой бесцеремонный вопрос.
        - Какой здесь ваш интерес? - Я попыталась поумерить гнев.
        - Я просто вижу вас в затруднительном положении… и думал помочь перед приездом короля.
        Голос графа прозвучал совсем иначе, чем прежде. Будто, когда между ними не осталось свидетелей (не считая малыша Леона, хватающего за шею), он вдруг перешел на искренность.
        - Неужели? - вернула я его слово.
        Моран заставил остановиться и посмотреть в лицо.
        - Не думайте, что я каким-то образом могу быть оскорблен вашим утренним “уроком”, леди Мейд. Наоборот, это заставило посмотреть на вас с большим уважением: вы не заискиваете, не выслуживаетесь и не строите из себя ту, кем не являетесь.
        Каким-то образом разговор утекал в сторону, от которой я пыталась убежать. Но тембр голоса графа, его взгляд и жесты постоянно наталкивали на мысли о слишком личном интересе, и я терялась.
        Может ли быть, что этот граф и вправду готов им помочь, а не будет ставить палки в колеса? И зря сходу записала его во враги? А мило поулыбаться я могу - от меня не убудет…
        - Спасибо, - вконец растерявшись, пробормотала я в ответ, поправила плечом выпавшую прядь и перехватила Леона на другой бок. - И что же вы хотите взамен за вашу помощь?
        Моран сощурился. Мы уже подошли ко входу в обеденный зал, перед дверьми замерли лакеи, и Моран понизил голос:
        - Ваш поцелуй?
        Я даже остановилась, задохнувшись от возмущения. Что он себе позволяет! Я замужем, я люблю своего мужа, какого демона этот граф… Да у меня сейчас младенец на руках, пусть и чужой!
        - Это шутка, леди Мейд. Прошу вас, - он вежливо указал рукой, но в последний миг придержал меня за локоть, обхватив теплыми пальцами: - Но от еще одного боя с вами я не откажусь. Должен же я, в конце концов, отыграться за поражение. Обещаете?
        - Не знаю, я…
        - Значит, договорились, - хитро усмехнулся он. - А я помогу вам, чем смогу. Хорошо знаю привычки его величества Эдварда.
        В зале уже большинство уже расселись на небольшом, но торжественном ужине. Гораздо более торжественным, чем за последний год. Отмечали широко в Нейшвиле сейчас только несколько событий: свадьбу герцогов, рождение наследника и день победы над Зверем. Впрочем, последний праздник был лишь для своих, посвященных в тайну. Подумав о том, что так сгоряча выдала ее чужеземцу, я недовольно поежилась.
        Нянечка смогла забоать Леона не с первого раза. Тот вцепился в меня и украшения так, что расставаться не хотел. Эльд, встретивший меня у дверей, явно умилился этой картине. Представил, небось, какая бы из меня была мать.
        Я невольно бросила взгляд в спину графа, который отправился к своей свите на другой конец стола, и на душе похолодело. Что, если он прав, и с родителями Леона что-то случилось? Кто будет защищать малыша? Может, мы с Эльдом могли бы стать его опекунами, ведь он так давно мечтает о маленьком? Или найдутся вдруг дальние родственники Рейнарда или Полины?..
        В бездну! Я упрямо переложила изящно сплетенные волосы за плечо. Не буду допускать мысли о том, что проклятие поглотит их. Все должно быть хорошо!
        - Ты в порядке? - уточнил Эльд, заботливо погладив спину.
        - Нет!
        Заметив, что мы с графом появились почти одновременно, муж уточнил, мгновенно уловив опасность:
        - Он? - кивнул на графа.
        Я подняла к нему глаза и призналась:
        - Боюсь за Полину и Рея. Что теперь будет, Эльд? Что будет, если не вернутся?! Мне страшно за них и за Леона. И вообще.
        Эльд молча прижал к себе на мгновение. Коротко, но так крепко, что весь воздух из легких вышел. Я незаметно вытерла о него слезы и оглянулась по сторонам. И усмехнулась.
        - Семейство Артен, смотрю, тебя окружило со всех сторон?
        - Твоя мать так рада меня видеть, что не дает и шагу ступить. Я уже выслушал все новости вашей родни, соседей, дальних соседей, узнал количество детей, племянников и внуков и был косвенно обвинен в невнимании к тебе.
        - Даже так?!
        - Все ждут маленьких Артен-Мейдов.
        - Боги, Эльд! Теперь ты понимаешь, почему я сбежала тогда в Нейшвиль на службу герцогине… Как говорят: чем родственники дальше, тем они ближе!
        Но задумчивый взгляд мужа был тоже очень красноречив. Ладно, я поговорю с ним об этом как-нибудь позже. Когда разберемся со всем бедламом, что здесь происходит.
        - А она здесь что делает?
        Я уставилась на юную красотку с богато украшенной прической и в тонком платье, которая выделялась в зале замка словно ажурное украшение для торта, посаженное на простой хлеб. Девица ворковала рядом с советником, и кажется, имела к нему отношение.
        - Дочь его, - кивнул Эльд, мимоходом отводя Зарину подальше, - если помнишь.
        - Ее кто-то позвал?
        - Он и позвал. Решил, наверное, поймать знатную птицу.
        Место девица заняла стратегически верное - ровно напротив графа. Тот, конечно, мимо такой красоты пройти не смог и взглядом явно зацепился, а советник только того и ждал и поспешил представить высокопоставленному лицу свою подающую надежды дочь.
        - Ну и прекрасно, - удовлетворенно кивнула я и заняла место за столом подальше от опасного королевского приспешника.
        Хоть тот и обещал помощь, но на сердце было неспокойно. Лучше бы они справились сами, хоть пока все и валится из рук, но надежда есть.
        Мать с отцом, севшие неподалеку, о чем-то тихо заворчали между собой. Небось снова ругаются из-за того, как именно стоит учить меня уму-разуму, вернее, отец пытается отстоять права дочери на самостоятельную жизнь, а мама еще считает, что каждый шаг стоит проследить, проконтролировать и раскритиковать - на всякий случай. А то вдруг дочь еще успехов добьется - без маминого-то вмешательства!
        Но я погасила раздражение, прекрасно зная, что это навалилась усталость, тревоги и полная неопределенность будущего. А мама… что ж, своеобразна, но не поступает так со зла.
        Я посмотрела на сестру Джун, сидевшую через несколько человек справа. Пусть бы мама лучше тревожилась за нее, ведь я свое место уже нашла, как и того, с кем светло на сердце. Однако взгляд сестры поймать не удалось - та во все глаза смотрела на незваного гостя.
        Ну, приехали!..
        - Уважаемые жители герцогства, - поднялся Моран, вызвав на себя теперь уже все взгляды. - С вашего разрешения позвольте сказать несколько слов. Я крайне рад испытать такой радушный прием в непростое время и уверен, его величество оценит его по достоинству не меньше моего.
        Граф небрежно поднял бокал, приглашая всех присоединиться.
        Гости согласно зашумели, особенно дамы, пристально глядя на знатного представителя королевской свиты. Я мысленно закатила глаза. Сейчас еще и передерутся между собой за его внимание. Только Джун я к нему не пущу!
        - Приехали еще несколько людей его величества, - продолжил Моран с достоинством, - и могу сообщить важную весть! Король Эдвард Второй будет здесь уже в следующую полночь.
        Прекрасно.
        Я тяжело вздохнула. Признаться честно, все же рассчитывала, что непредвиденные обстоятельства, плохая погода, капризы любовницы, подъем не с той ноги, война - что угодно, но его величество Эдвард Второй передумает осенять Киранию и конкретно Нейшвиль своим визитом.
        - Король приезжает в полночь! - встревоженно пронесся на все лады шепот по залу. Это звучало одновременно странно и мистично.
        Но меня всеобщий восторг не захватил.
        - А его величество сможет проехать по рухнувшему мосту? - склонилась я к Эльду с максимально сдержанным видом.
        - Я думаю, советник, отвечающий головой за сохранность моста, прямо после ужина отправиться лично его восстанавливать. Раз с таким рвением выслуживается перед графом.
        - Прекрасная мысль, - кивнула я и отстранилась обратно.
        Даже деланно улыбнулась советнику, который бросил взгляд в их сторону.
        Честно слово, за возможность посмотреть на Бергата Балена, собственноручно чинящего мост и таскающего камни с сомнительными словечками на устах я бы даже приплатила.
        Может, в следующий раз будет лучше думать своей башкой, тратя выданные деньги на азартные игры! Как только его семья еще терпит эти выкрутасы? Я задумчиво сверлила его взглядом. Интересно, сколько за все это время при дворе советник умудрился прокутить? И что сделает король именно с ним, если узнает правду? И что сделает Рейнард? Хоть бы они уже вернулись! Пусть даже в последний момент!
        - Сдается мне, правда, - откинулся назад и вытянул ноги Эльд, - что именно поэтому этот прохвост сейчас окучивает нашего графа.
        Я цокнула. “Нашего” графа!
        - Но ты все еще старший по титулу в Нейшвиле, Рейнард при всех назначил именно тебя решать все вопросы, так что придется советнику уступить. - Я задумчиво приподняла голову и повернулась в сторону графа, с которым ворковала дочка советника. - Предлагаешь перевербовать его обратно к нам? Моран ко мне неровно дышит и просил еще один бой. И предлагал помощь…
        Про шутку с поцелуем я благоразумно умолчала.
        - Вот как? Ну уж нет! Я не отдам свою жену врагу ради сомнительной победы.
        - Даже если это спасет нас всех?
        - Погибнем вместе, - серьезно кивнул Эльд, а сам нашел мою ладонь и крепко сжал под столом.
        - Ты самый романтичный дурак из всех, кого я знаю.
        - Я тоже тебя люблю, - широко усмехнулся муж.
        ГЛАВА 9
        - А в какой день будет бал? - невинно поинтересовалась Альдира у Эльда, склонившись над столом так низко, что соблазнительный вырез стал хорошо виден сидящему напротив графу.
        - По окончанию турнира, на третий день выступлений.
        - И даже его величество будет присутствовать?
        На сей раз вопрос адресовался Морану, который, похоже, не упустил возможность разглядеть дочь советника во всей красе.
        Кажется, та нацелилась на него на полном серьезе.
        - Эдвард Второй обожает торжественные мероприятия, - мягко улыбнулся тот. - Думаю, не упустит возможность взглянуть на настоящий киранийский праздник.
        Разговор плавно перешел на королевские традиции и обычаи, внимание большинства было отвлеченно от них, и Эльд услышал вдалеке тревожные переговоры двух слуг.
        Попытавшись издалека уловить, в чем дело, он откинулся назад, но разговор заглушали подвыпившие голоса и задорный смех Альдиры, пленивший не одного мужчину в зале. Вокруг нее действительно собиралось все больше мужчин.
        - Что-то случилось, - подтвердила Зарина, оглянувшись.
        Эльд молча поднялся из-за стола, кивком приказал слугам выйти за дверь и сказать четко, что еще стряслось в этом неладном месте.
        - Ваша милость, - проблеял совсем худой мальчишка, недавно нанятый на службу в замке вместо своего слегшего без сил отца. - Видели, что они бегут из шахты.
        - Кто они и куда бегут? - нахмурился Эльд.
        - То ли крысы, то ли зайцы.
        - Какие еще, к демону, зайцы?
        - Ну… кролики. Белые такие.
        - Так, веди нас туда, - вмешалась Зарина, вслед за мужем сбежавшая с торжественного ужина.
        - Что, прям сейчас? - округлил глаза мальчишка.
        Зарина с Эльдом молча переглянулись и кивнули. Графом теперь есть кому заняться, а вот что твориться вокруг выяснить надо - и как можно скорее. Пока еще есть возможность с этим справиться.
        - Ты тоже думаешь, что это никакие не кролики? - тихо спросила Зарина, спускаясь по ступеням во двор.
        - Уже ничего не думаю, - мрачно отозвался Эльд. - Увидим - решим.
        - Может… может, просто нашествие какое-то. Как саранча. Прогоним и все, а то не видать нам урожая в этом году.
        Про себя Эльд подумал, что это был бы лучший вариант. Однако они оба наверняка думали об одном и том же: это какая-то проклятая темная сила, и появились они тут неспроста!
        Во дворе замка им встретилась леди Ансиель, которая подслеповато щурилась и глядела на небо, на котором пряталась и снова появлялась полная луна.
        - Доброго вечера, ваша милость, - своим высоким сиплым голосом сказала она. - Сегодня, вон, полная луна, - кивнула она на небо.
        - Мы видим, матушка, - терпеливо отозвалась Зарина. - К сожалению, у нас срочное дело, надо осмотреть кое-что в шахте.
        - Это что-то нехорошее? - догадливо нахмурилась служительница.
        - Кто знает, - пожала плечами Зарина.
        Похоже, служительница уже смирилась с теми делами, что творились на землях герцогства несколько веков, и считала своей святой миссией всеми силами насаждать вокруг любовь и свет. Но Эльд еще хотел верить в лучшее.
        - Несите факелы! Трое с нами, - скомандовал он собравшимся внизу слугам. - Нет, четверо. Покажите, где видели. - Мальчишка, который привел из замка, заметно стушевался. - Ну же!
        - У них глаза светятся красным, - пролепетал он.
        - Сейчас у меня красным засветятся, - пообещал Эльд. - Конечно, красные в темноте, если на них огнем светить! Топай давай.
        - Я тоже иду.
        Зарина схватила факел, точно меч.
        - Позвольте и мне пойти с вами. Может, помощь всепрощающей Матери не окажется лишней в столь темный час, - торжественно произнесла леди Ансиель и покосилась на Эльда.
        - Там темно и может быть опасно, матушка. Но если у вас столько решимости, - пожал он плечами. - Идемте.
        Не хотелось верить, что эти места и правда прокляты. Сколько можно? Одну напасть уже одолели, сделку с демоном разорвали, столько времени все было хорошо и вот опять.
        Жаль, тот шаман, что привел Полину в этот мир и подсказал, как найти демона, умер больше полугода назад и больше некому помогать. Разве что отыскать его ученика?
        Прекрасная компания тут будет. Он с Зариной, вынужденные выполнять обязанности по руководству замком, ученик шамана-недоучка, засланец граф с неясными мотивами, промотавший все картежник-советник, все семейство жены, блаженная служительница и кролики повсюду!
        Этот турнир запомнится всем надолго.
        У подхода к шахте было темно, никто не дежурил и не берег месторождение лучшей железной руды всего королевства.
        - Где охрана?
        - Не могу знать, ваша милость!
        - Ладно. - Эльд скрипнул зубами. - Все идут с нами вниз. Ты, Рыжий, - тыкнул он в старшего, - стой здесь, гляди в оба. Заметишь кого - кричи.
        - Это здесь тогда разбойники нападали ведь? - поежился слуга.
        - Именно. Шаг в сторону сделаешь - прибью. Да, и… пока никто никому ни слова, ясно?
        Все собравшиеся закивали под его угрожающим взглядом.
        “Лучше было прихватить своих стражников”, - пришла запоздалая мысль. Но неужто нужны снимать с дежурства опытных воинов, чтобы отловить каких-то зайцев?! Чушь же, а…
        Стоило ступить внутрь, как леди Ансиель взмахнула факелом и начала причитать:
        - Да осветит сие место свет божественной нашей родительницы, да уйдут все темные силы туда, откуда и появились, и…
        - Леди Ансиель, - строго одернула Зарина, - помолимся молча.
        Узкие губы сердито сжались, но Ансиель кивнула, хоть и продолжала таращиться во все стороны, резко дергая факелом.
        Эльд хмуро подумал, что у многих собравшихся на турнир и других знатных гостей Нейшвиля скоро начнутся вопросы, отчего это они который раз ползают по самым непонятным местам в поисках неведомо чего, а не отправляют доверенных людей.
        Но как выяснить хоть что-то так, чтобы это не испортило репутацию всего герцогства? В конце концов, он лично обещал Полине, что за время их отсутствия ни один волосок не упадет с головы Леона и что никаких серьезных неприятностей не случится.
        Серьезных пока и не случилось, ведь так? Подумаешь, рухнул мост. Ну, и полдеревни слегло по неизвестной причине.
        - Ай, - проорала Зарина и рванула прямо к Эльду на руки.
        Тот от неожиданности задел кого-то факелом, раздался еще один вопль. Запахло жженой плотью.
        - Да освети сей мрак своим светом! - завопила Ансиель, а эхо мгновенно разнесло ее хриплый вопль.
        Слуги чуть было не бросились врассыпную.
        - А ну молчать! - рявкнул Эльд.
        Угораздило взять на разведку такую ораву!
        - Там кто-то был, - виновато сползла на ноги Зарина и, не глядя, тыкнула погасшим факелом в сторону. - За руку меня тронул.
        - Если это был заяц, то теперь его точно там нет, - мрачно ответил Эльд.
        Он осторожно зажег факел Зарины, дал ей отступить в сторону, а сам приблизился к темному углу.
        Пляшущий огонь любезно обрисовал силуэт лежащего человека с прикрытыми глазами и бездыханного на вид.
        - Тихо, - тут же бросил Эльд и резко указал рукой на леди Ансиель.
        Наверняка та начнет читать молитву по безвременно усопшему.
        В самом дальнем углу за ногами несчастного светлись два крохотных огонька. Эльд осторожно отдал факел и, не дыша, приблизился к крохотному созданию.
        Как пить дать - кролик! Белый, пушистый, с крохотными глазками, отдающими в свете факелов красным. Очень даже славный. Только откуда эти миляги лезут? Эльд осторожно протянул руку, чтобы дотронуться до зверушки.
        - С ума сошел?! - прошипела Зарина, плавно опускаясь рядом. - А вдруг он…
        - Что - он? Загрыз крохотными зубками этого мужика?
        - Кстати, он жив, - с удивлением сказала Зарина и указала взглядом на едва заметное биение артерии на шее возле уха.
        - Тем более.
        - Может, они ядовитые, - предположила Зарина.
        Эльд только фыркнул и снова протянул руку к кролику. Ядовитый кролик! Как она себе это представляет? Но вот откуда они взялись в подземелье - хороший вопрос.
        Зверек доверчиво подошел ближе, мило шевеля носом. Понюхал еще и наконец ступил лапками Эльду на ладонь.
        - Эльд, ты сумасшедший. Он может быть опасен! Брось скорее, мало ли, что за силы тут бродят в подземельях. Ты ведь помнишь про Зверя.
        - Этот малыш его нисколько не напоминает, - возразил он.
        - Внешность обманчива! - патетически воскликнула жена, приподнялась и на всякий случай отстранилась. - Леди Ансиель, скажите же!
        - Как сотворил Отец Новый мир, - послушно взяла высокую ноту служительница, - так ушло в прошлое прежнее зло, только самые ушлые твари схоронились и смогли укрыться от Его очищающего огня. И пришлось тем тварям хитрить и притворяться, чтобы уцелеть и снова рождать в людских душах греховные мысли, и…
        - Спасибо, матушка, мы поняли, - прервал ее Эльд, но и кролика с рук не сбросил.
        Если бы было что-то темное и демоническое, то наверняка он почувствовал бы это сразу. Но зверек лишь нюхал носиком и топтал крохотными лапками его ладонь.
        - И что собираешься делать? - Зарина уперлась руками в бок, точно не собиралась отпускать его с этим пушистиком наверх.
        - Думаю, самое разумное: разобраться, с чем именно мы столкнулись. - Эльд обернулся, глядя на жутко бледные даже в свете факелов лица слуг. - Завалите камнями этот проход, если не справитесь, попросите помощь в замке. Этого бедалагу оттащите наверх, и тоже везите в Мериаль, пусть пока там… отсыпается. И мне нужно найти лекаря. Вернее, - взглянул он на крохотное создание, - звериного лекаря, пусть осмотрит, что это за чудо такое… подземное.
        - Не нравится мне это, - пробормотала Зарина и отстранилась, когда Эльд направился обратно наверх.
        Служительница осталась со слугами следить за порядком и держать факел, кажется, им тоже было спокойнее рядом с ней.
        Они вышли из шахты обратно на улицу. Луна то пряталась, то снова прорывалась сквозь облака, лицо обдал прохладный ветер. Кролик на удивление сидел смирно. Эльд даже не подозревал, что у него такой талант к укрощению крошечных зверьков. Хотя хотелось бы к укрощению упрямых жен.
        - Если он меня укусит и я начну терять сознание - ты ведь меня не бросишь?
        - Но и в замок не потащу, - раздалось сбоку бурчание жены.
        - Оставишь прямо тут? - оглянулся он на Зарину.
        - Пришлю за тобой десяток вояк, - хмыкнула она. - Ты, извини меня, слишком большой.
        - Согласен. Но уверен, смогу добраться до покоев сам.
        - Все равно держи этого от меня подальше…
        - Значит, боишься не только детей, но и безобидных зверушек?
        Эльд приподнял пушистого за загривок, и тот беззащитно повис в его ладони, только пискнул тихонько.
        Зарина топнула по склону с излишним усилием.
        - Никого я не боюсь!
        Эльд посмеялся было про себя, но от жены и это не укрылось, и она сердито ткнула его кулаком в бок.
        ГЛАВА 10
        Вернулись в Нейшвиль тихо, лишнего внимания не хотелось. Наверняка советник и куча знатных гостей вместе с участниками турнира сумеют отвлечь самого важного гостя.
        Но ожидания не оправдались. Гости зачем-то спустились на нижний этаж замка, а многие вышли во двор в теплые сумерки, словно больше всего ждали возвращения именно меня и Эльда. Неужели слухи все же поползли? Вроде никто из слуг, кто был в шахте, не успел проболтаться. Я нахмурилась.
        Советник бодро руководил происходящим, зазывал гостей за собой, о чем-то громко рассказывал и сам же смеялся, но граф, ради которого он, похоже, и строил из себя шута, смотрел на Бергата мало. Зато нас с Эльдом появление заметил сразу.
        - Ваше сиятельство, - увильнула за Мораном дочка советника.
        Эльд принялся отступать, я за ним. Надо было оставить дурацкого кролика там, где взяли! Но было поздно.
        - Ой, это кто такой миленький? - воскликнула Альдира и шагнула ближе, обдав нас всех пышным, но легким подолом и ароматным облаком духов.
        - О чем вы?
        Эльд сунул кролика за спину.
        - Ваш питомец? - кивнул граф, тоже цепко заметив белый мех.
        - Нет, - первой отозвалась я. - Так… Убежал, похоже.
        - Какой хорошенький! - Альдира умудрилась заглянуть за спину Эльда. - А можно его погладить?
        - Лучше не стоит. Дикий. Может укусить, - хмуро ответил тот.
        Я следила за графом, который следил за кроликом в руках у Эльда с каким-то особым, затаенным интересом. Никогда не видел кроликов вблизи? Настолько избалован шикарной жизнью в столичных краях?
        - И много таких убежало? - уточнил Моран.
        - Видели… парочку, - расплывчато ответила я.
        Альдира с улыбкой обернулась к Морану и воскликнула:
        - Ой, а пойдемте искать, ваше сиятельство! Может, они убежали в сад? Заодно покажу вам окрестности.
        Деятельная девушка ойкнула, сделав вид, что оступилась, и ухватилась за руку графа. Тому ничего не оставалось, кроме как поддержать даму и сделать вид, что не замечает порывистого прижимания грудью.
        Я поддержала идею:
        - Да, его сиятельство как раз выражал желание узнать больше о наших краях! - милая улыбка далась сейчас особенно легко. - Как хорошо, что вы это предложили! Осмотритесь, а мы пока займемся делами.
        Поймав напоследок мрачный взгляд Морана, я подтолкнула Эльда в спину и поторопила прочь. Дел у них и правда немало, не так ли?
        Эльд быстро разыскал хозяйственника и отдал кролика ему, приказав рассмотреть и изучить как следует. Кролик на удивление бодро перескочил к новому “хозяину” и принялся принюхиваться.
        - Вот теперь я, похоже, окончательно вымоталась, - сказала я, схватившись за плечо мужа и слегка на нем повиснув.
        Тот приобнял ласково. Так, как умел только он: что все заботы отступали прочь.
        - Пойдем отведу тебя спать, - предложил он.
        - До приезда короля всего сутки, - пробормотала я и невольно зевнула так широко, что конец фразы было не разобрать. - А у нас кролики… мост… надо найти советника, чтобы взял на себя. Надо сделать все идеально до завтра.
        - В таком состоянии ты вряд ли принесешь пользу.
        - А что хочешь делать ты? - Я тряхнула головой, мигом сбрасывая сон. - Ты что-то задумал?
        Эльд тяжело вздохнул.
        - Может, стоит поехать самому искать Полину и Рейнарда.
        - Уже поздно, - мрачно ответила я. - Стоило ехать сразу, а теперь… ты нужен мне здесь, одна я точно не справлюсь. И граф, и родня, и все гости. Я просто не выдержу!
        Эльд молча стиснул челюсти. Кажется, он переживал за герцогов куда больше, чем за приезд короля. Может, он и прав. Но если ехать искать их неизвестно где - можно лишь впустую потратить время.
        Мы должны выполнить их последний указ и оставаться здесь. Тем более, малыш Леон так привязан к Эльду и нуждается в нем. Я вспомнила слова графа про то, что с герцогами могло что-то случится и тут же отмахнулась от неприятных мыслей.
        - Смотри, Бален тут как тут, - кивнула я на лорда Балена.
        Починить мост как можно быстрее - сейчас одна из главных задач. Остальное потом. Пустые тревоги тоже потом. А лучше и вовсе без них.
        Эльд кивнул, поймал советника, хоть тот и норовил скрыться от лорда Эльденгерда и главного сейчас человека в Нейшвиле. Скрыться не удалось, и Бергат немало юлил и морщился от разговора про мост.
        Но отказать напрямую Эльденгерду не решился.
        - Не справитесь завтра к вечеру - и твоя голова первая полетит с плеч, - пообещал Эльд.
        Звучало правдоподобно, но советник все равно чему-то улыбнулся, будто уверенный, что выкрутится и из этой неприятности. Вот хитрый уж!
        А потом Эльд уселся рядом со мной на каменные ступени, наблюдая за ходящими по двору гостями, за танцующим светом на стенах. Весенний вечер был просто на чудо теплым. А ведь полтора года назад на этом дворе были такие страсти!
        Именно сюда приходили бандиты, прорвавшись сквозь тайные ходы подземелий. Здесь лилась кровь. Сюда на прошлый турнир явился Рейнард - тогда еще бандит, жаждщий мести за смерть родных.
        И здесь Полина встречала врагов с проклятым мечом покойного герцога - такая отчаянная, ничего не умеющая, попавшая из чужого мира, но желающая выжить назло всем. Я до сих пор не уставала восхищаться ее силой духа. Не может она погибнуть с Рейнардом или пропасть так просто.
        Усталость навалилась мягким тяжелым одеялом, и только в животе недовольно заурчало.
        - Пойдем, прикажу отнести еду в покои, - поднялся Эльд. - Нам надо быть в силах.
        Я кивнула, приняла протянутую им руку и тоже встала.
        В покоях было натоплено даже слишком. Словно в замке не замечали, что зима давно закончилась, на дворе тепло и вовсе не стоит создавать в комнатах душную баню.
        Эльд широко распахнул окно, я уселась на кресло возле камина, подобрав босые ноги, и мы принялись лакомиться остывшим ужином. Тем самым, который был прерван шахтой и дурацкими кроликами. Может, я и правда напрасно вижу в них зло?
          - Зато тебе не пришлось весь вечер отвечать на вопросы моей матушки, - улыбнулась я, глядя на Эльда с большим куском мяса, завернутого в тонкий хлеб.
        - Знаешь, это тебе больше стоит ее опасаться. Меня она любит, - похвастался Эльд.
        - Ага. А от меня вечно чего-то ждет, - насупилась я.
        - Зато с твоим отцом все точно наоборот.
        - В этом мире должно быть какое-то равновесие, верно?
        Например то, что чрезмерное количество моей родни уравновешивалось отсутствием близких родственников Эльда. Он осиротел рано, много учился и тренировался, воспитывался лучшими наставниками Мацуры, пока не принял предложение служить герцогу Киранийскому.
        - Может, мне и правда поговорить с этим… Мораном? - невпопад подумала я вслух, продолжая жевать.
        - Даже не думай, - в голосе Эльда послышалось раздражение и ревность.
        - Просто, смотри. Ты ведь видишь, он ко мне явно расположен.
        - Ты поэтому ищешь новой встречи? Я понимаю, что внимание настолько знатного гостя слегка кружит голову, учитывая, как все дамы навострили уши в сторону этого графа. Тебе же его внимание досталось просто так, это приятно! Но прошу тебя сохранять рассудок.
        - Эльд!
        - Скажешь, я не прав? Пойми, он ищет в тебе занятное развлечение! Девица с мечом, умилительная картинка. И только будет рад внести смуту… между мной и тобой, - его суровое лицо стало серьезнее.
        - Я намерена говорить с ним лишь по делу.
        - Зато он - нет. Он привык, что все идут у него на поводу, ведь он близкий друг самого короля!
        Я ненадолго замолчала и сказала:
        - Ладно.
        - Ладно? - недоверчиво поднял он бровь.
        - Договорились.
        Эльд привлек меня к себе, обхватил крепко и прошептал:
        - Я не отдам тебя никакому графу, кем бы он себя не возомнил.
        Интересно, так же он думал в свое время про леди Найрин - что никому не отдаст? Или про Полину, которая заняла ее место? Мне на миг показалось, что после похода в шахту и касания кролика нечто темное завладело моими мыслями.
        Но вообще… Правда ли Эльд любит меня саму, или это его непробиваемое упрямство? Он готов сдаться королю и потерять все, что доверили герцоги из-за нежелания слушать и уступать.
        А я должна, просто обязана сделать все идеально!
        Еще немного они обсудили предстоящий прием. Я рассказала про почти полсотню платьев, которые со всей доступной скоростью готовили девушки: кто сам, кто сидел по ночам у портних в других деревнях - привлечь пришлось всех.
        - Нейшвиль, наверное, впервые будет таким ярким, - усмехнулась я.
        - Тебя я тоже увижу в таком?
        Я кивнула его выразительному взгляду.
        - У меня будут голые плечи, вот так, - показала линию у груди и прочертила пальцами вырез, а потом плавно спустилась ниже. - И узко затянутое на талии.
        Мягко трещали затушенные в камине дрова, мерцали в темноте искорки. Эльд накрыл мои ладони своими, которые я положила на живот, изображая корсет. Дыхание на миг задержалось. Кто бы подумал, что в этом здоровяке столько чувственности! Столько, что смог зажечь во мне собственный пожар!.. Сам теперь виноват!
        Я подалась к Эльду и первой захватила поцелуем его чуть шероховатые губы. Оседлала, перекинув ногу через его бедра, прижалась тесно и обхватила за шею, не оставляя пути для побега. Благо, текущий наряд пока позволял подобные вольности. Или Эльд на самом деле мечтает увидеть меня в нежном аристократическом образе?
        В виде дамы с высокой прической, завитыми кудрями и подведенными глазами, и чтобы грудь была видна из тесного платья, а от мужских прикосновений я падала в обморок? Для него это, должно быть, прежде, в его столичной жизни было привычно.
        Я поцеловала мужа так, что он глухо прорычал, сжала с силой его предплечья, наверняка оставляя следы от ногтей.
        Пусть лучше думает обо мне, чем снова о графе и тревогах. Я сама сделаю все, что потребуется для дела - а Эльду лучше лишнего не знать и наслаждаться мигом прямо сейчас.
        ГЛАВА 11
        Везде начищали оружие, участники турнира громко обсуждали предстоящие бои и втихаря делали между собой ставки. Все, кто встречал Морана, почтительно кланялись и даже расступались, но не слишком - скорее, провожали любопытствующими взглядами. Его и Альдиру, которая вовсю рассказывала про обычаи земель, традиционные наряды и интересовалась о жизни в королевской Мацуре - весьма живо.
        Дочка советника была хороша, даже слишком. Но ее настойчивость лишала Морана элемента игры, поэтому он под предлогом срочного дела покинул Альдиру во дворе, а сам прошелся с лакеем вдоль внутреннего сада, полного цветущих яблонь.
        Как он ни пытался еще раз встретить леди Мейд, ему так и не удалось. Надо было выяснить, как сюда добрались эти пушные твари и много ли их еще рядом. Дело принимало неприятный оборот. Но вот Морану показалось, что увидел леди Мейд в дальней стороне двора - даже догнал, но это оказалась сестра Зарины - юная Джун.
        - Добрый вечер, ваше сиятельство, - робко улыбнулась та.
        Девушка была красива и напоминала внешне свою воинственную сестру, но уступала ей в решительности.
        Они перекинулись несколькими фразами и Моран неожиданно для самого себя предложил девушке пройти уже в замок - к ночи на улице стал гулять прохладный ветер.
        Внутрь возвращались многие, но как-то незаметно Моран остался с Джун рядом, они продолжили разговор и речь зашла про близость Мацуры к Карцевому морю.
        - Однажды я хотела бы увидеть море, - проговорила девушка с придыханием.
        - У меня есть несколько ракушек, найденных на берегу. Я всегда вожу их с собой как напоминание о том, что однажды едва не утонул.
        - Вы тонули, ваше сиятельство? - взволнованно спросила девушка, и в ее искренней тревоге и испуге было столько наивности и трогательности, что Моран даже улыбнулся.
        Джун была еще сама невинность, такая противоположность сестре и вместе с тем так… неуловимо похожа. Он не планировал вовлекаться в это всерьез, в конце концов, его приезд в Нейшвиль имел совсем другие цели. Однако то ли воздух здесь такой, то ли влияние темных сил - так и хотелось дать волю своим внутренним демонам.
        В конце концов, какое это будет иметь значение после? Когда приедет Эдвард, он запросто убедит его и заставит сделать нужный выбор. Герцогству нужна сильная рука, и за неимением текущих герцогов Моран мог бы стать весьма полезным короне. Род Тэмхасов испытал столько несчастий, что пора внести свежую струю в это забытое богами и овеянное проклятиями место.
        - Да, было дело, в юности. Упал ночью за борт, далеко от берега, но стихия не смогла меня забрать, - усмехнулся он. - Выплыл из чистого упорства, а на память прихватил со дна ракушки. Тогда, когда уже в глазах темнело.
        Слово за слово они оказались недалеко от покоев, и граф предложил Джун пройти внутрь, чтобы показать добытые ракушки лично. Девушка засомневался, явно испугавшись, это было против всех приличий, но они были не одни, рядом слуги, и Моран убедил, что он не так страшен, каким кажется. В конце концов, ее заинтересованные взгляды привлекли его внимание еще за ужином.
        Девушка склонилась над столом, где он положил свои обереги, Моран остановился рядом, наблюдая, как она касается пальцами ракушек. И уже представил, как коснется нежной кожи на шее, а Джун вздрогнет и распахнет свои огромные глаза…
        Но в дверь постучали.
        Джун действительно вздрогнула - а потом испуганно заметалась, прижала локти к груди и вдруг уставилась на Морана с мольбой:
        - Спрячьте меня, ваше сиятельство! Никто не должен видеть меня здесь, это ужасно! Не знаю, зачем я только согласилась!
        Моран закатил глаза - тоже мне святая простота - и обернулся к двери.
        - Наверняка это дежурный слуга, не стоит так беспокоиться.
        - Прошу вас, пожалуйста! Не дай бог родители узнают и…
        Судя по всему, родители уже ждали, когда же младшая дочь тоже выйдет замуж. И вряд ли были бы против возможной интрижки с влиятельным графом, если, конечно, не полные дураки.
        В дверь постучали снова, настойчиво, а потом она начала открываться. Моран кивнул в сторону двери в соседнюю комнату с углом для умываний, но Джун бросилась дальше и укрылась за углом рядом с постелью.
        - Кто там? - сипло окрикнул Моран, подходя к двери.
        Какого демона! И имеет же наглость вламываться в покои без разрешения! От гнева даже потемнело в глазах. Невоспитанные деревенщины, пора навести здесь свои порядки и показать, что такое достоинство и дисциплина.
        - Ваше сиятельство, - очаровательно улыбнулась Альдира, проскальзывая в комнату с грацией дикой кошки, удерживая в руках блюдо.
        Она сделала один неосторожный шаг и едва не уронила его - пришлось быстро шагнуть и перехватить стоящий на блюде бокал, который мог разбиться. Альдира замерла, опустив взгляд, будто ощутила негодование Морана и готова была покорно просить прощения. Но ресницы распахнулись снова, и его обжег яркий взгляд без особой вины.
        - Прошу прощения, что навещаю вас в столь поздний час. Мой отец просил передать вам наше традиционное угощение для самых приятных снов. И заверения, что сделает все для вашего удобства и удобства его величества.
        “Даже подошлет свою дочь - согреть постель”?
        Альдира протянула блюдо с небольшими сладостями.
        Моран уступил ее настойчивости и угощение принял - это было похоже на прозрачные сахарные кубики. Едва ли эта девица вздумает его отравить - она более чем заинтересована в другом исходе знакомства.
        Альдира поставила блюдо на стол и приблизилась.
        - Оно очень легкое и вкусное, вы наверняка такое не пробовали.
        Моран раскрыл ладонь, и Альдира взяла кусочек и положила в рот, глядя прямо в глаза. Так соблазнительно, словно она далеко не невинная дева, которой вовсю выставляет ее отец.
        За кроватью послышалось пыхтение. Да уж, неловко! Надо как-то выпроводить Альдиру, но та, судя по приближению, сдаваться не собиралась.
        - Вы нравитесь мне, ваше сиятельство. Теряю голову…
        - В Кирании все девушки настолько решительны?
        - За всех не ручаюсь, но молчать и опускать глаза мы не привыкли. К чему молчать, когда легче сказать правду прямо в лицо?
        Альдира принялась оттеснять его в сторону постели. Моран оглянулся, но, похоже, Джун спряталась довольно надежно. Однако надо это заканчивать!
        Но когда граф повернулся обратно к Альдире, та уже прижалась к нему самым фривольным образом, обхватила одной рукой за шею, прильнула тесно грудью. Похоже, прекрасно зная, как особенности ее фигуры воздействуют на мужчин. Начинает отказывать рассудок и кровь ударяет в голову. Или в другие, не менее важные места.
        Девушка оказалась сильна. Не так, как воинственная Зарина с мечом в руках, по-своему. Моран хоть и пытался высвободиться из объятий, но безуспешно. А Альдира прижалась к губам, обдав хмельным сладким запахом, и голову окончательно повело.
        В неловких попытках прекратить поцелуй они дошли до кровати.
        - Леди Бален…
        Раздался короткий стук и за дверью спросили:
        - Ваше сиятельство!
        - Кто там? - резко бросил Моран, почти освободившись от объятий.
        Но за дверью, похоже, решили, что это приглашение войти. Не покои, а проходной двор! Где, демоны его побери, лакей, который должен дежурить у дверей?!
        Дверь распахнулась, и на пороге показалась Зарина.
        Она решительно шагнула внутрь, прежде чем заметила, что Моран не один. За спиной леди Мейд виновато пятился и лакей, который, похоже, не привык к местным нравам. Наверняка даже не думал, что девушки способны входить куда им вздумается и ничуть не переживать о собственной репутации!
        Только Джун во всей этой ситуации казалась нормальной.
        Зарина смерила Альдиру резким, хлестким взглядом, ее красивые губы сжались в гневную линию. Перекинув волосы за плечо, она бросила:
        - Простите, я не знала, что вы… не один, - и собралась уйти.
        - Постойте, - хрипло сказал Моран.
        Альдира, слава богам, выпустила его и отошла в сторону, бросив на леди Мейд не менее воинственный взгляд.
        - Оставьте нас, - бросил граф дочери советника, - прошу.
        Альдира фыркнула, но спорить не стала и скрылась в коридоре, беззаботно прошелестев платьем мимо леди Мейд.
        Так, осталась только Джун где-то под кроватью.
        Но кто мог подумать, что эта Зарина сама вдруг явиться к нему в гости. Неужели настолько допекло?
        - Я вас слушаю, леди Мейд, - граф сказал погромче, чтобы отвлечь от звуков под кроватью.
        Что-то подсказывало - наверное, оставшийся рассудок - что увидеть родную сестру в его покоях леди Мейд будет не очень приятно. Особенно после объятий с дочерью советника, которые, к его сожалению, Зарине удалось застать.
        Моран не терпел, когда его планы шли не по задуманному пути. Однако за последний день все начиналось валиться неожиданно не так. Может, и впрямь это герцогство отдано темным силам?!
        Леди Мейд замерла, явно смущенная увиденным. Сложно будет убедить ее, что он искренне заинтересован после таких жарких объятий с Альдирой.
        - Прошу прощения, что вы стали свидетельницей этой некрасивой сцены. Не думал, что леди Бален окажется так настойчива. Сущая тигрица. Вы вправе мне не верить, но…
        - Не будем об этом, - предложила Зарина, тем не менее продолжая цепко изучать его темным взглядом. - Это я должна просить прощения, что вломилась в ваши покои так бесцеремонно!
        - Уверен, у вас был весомый повод. Расскажите, что вас беспокоит.
        Леди Мейд резко вздохнула, будто пыталась набраться сил.
        - Не знаю, к кому еще обратиться за помощью. - Она опустила взгляд и подошла чуть ближе, сосредоточенно размышляя о чем-то, а потом снова уставилась ему в глаза. - Я вынуждена признаться, ваше сиятельство, в том, как все обстоит…
        Голос ее стал ниже. Она пыталась сохранить сказанное в тайне между ними и невольно оказалась совсем близко. Моран скосил глаза в сторону дальней части кровати - там все было тихо. Однако если и Зарина решит действовать так же открыто, как дочь советника, он уже не сможет за себя поручиться.
        Когда он видит блеск этих глаз, знает, как опасно и сильно может ударить эта нежная рука, то кровь закипает против его воли. Воительниц в его постели еще не было.
        - Я заинтригован.
        - Наши дела не так хороши, в окрестностях творится что-то неладное.
        - Думаете, очередной демон?
        - Нет, что вы. Но в предместьях люди теряют силы, у нас проблемы с поставками. Думаем, возможно, дело в шахте и ядовитых испарениях. Вы близки к королю и могли бы заступиться за нас, ваше сиятельство. Мы готовы решить все трудности, но, как назло, это происходит прямо во время важного визита. И еще этот мост…
        - Звучит невесело.
        Леди Мейд вздохнула так близко, что мысли Морана принялись блуждать в картинах, как было бы, если прижаться к этим губам, получить пощечину, но все же одолеть сопротивление юной азартной леди. Завладеть ее страстью, заставить просить пощады. И в таком бою одержать победу было бы куда приятнее, чем на плацу.
        Но додумать Моран не успел, потому что Зарина уловила его настрой и голос стал ниже и вкрадчивей:
        - Ваше сиятельство, вы кажетесь благородным человеком. Вы поможете нам при встрече его величества? Поддержите! Сделайте вид, что все хорошо, и, клянусь, мы сделаем лучший турнир всего королевства.
        - Когда вы так просите, леди Мейд… Признаюсь. Не могу забыть вас с тех пор, как впервые увидел на турнире в Элинсе. Тогда вы были еще не леди Мейд…
        Она так очаровательно округлила глаза и прижала ладонь к губам, что Моран усмехнулся. Да, эта яростная девчонка тогда под видом начинающего воина разнесла нескольких юнцов, и когда это правда вскрылась - наделала немало шума.
        - Так вот, где я вас видела!
        - Да, - он не удержался и взял ее за ладонь, которая заметно вздрогнула. - Если бы тогда я оказался смелее, то, ручаюсь…
        Он попытался обнять, и Зарина на миг, похоже, опешила от такой дерзости. Пихнула его в грудь, но граф прехватил за талию другой рукой. Годы тренировок и воинской подготовки все же не прошли для него даром, он тоже был силен, и ей не помешает это ощутить.
        Сопротивление Зарины было не столь яростным, как он ожидал, она на миг даже уставилась в его глаза, не зная, то ли бросить ругательство, то ли не задевать честь высокого гостя.
        Моран успел поймать ее на замешательстве и ловко поддел под колено так, что леди Мейд мягко упала на постель. Совсем как он на тренировочном плацу.
        - Видите, я тоже так умею, - усмехнулся он.
        Однако увернуться от резкого удара в глаз не успел - звезды так и посыпались. Проклятье, вот демоница. Моран тряхнул головой: не ждал, что у леди хватит наглости его ударить, а ведь так юлила, смотрела!
        Но тут за кроватью что-то грохнулось. Джун ойкнула и испугано отползла к стене. Проклятье, он уже и позабыл про эту девчонку!
        - Джун?! - Зарина резво перевернулась и уставилась на сестру с ужасом и негодованием.
        ГЛАВА 12
        - А ты здесь что делаешь?! - я спешно вскочила с кровати графа, едва не сорвав тонкую ткань балдахина - запуталась одной ногой.
        - Просто…
        Джун пробормотала так тихо и была так смертельно бледна от картины, которую только что застала, что не могла вымолвить ни слова.
        - Ваше сиятельство! - гнев обрушился теперь на самого графа.
        Что он себя позволяет! И если я готова была поверить в то, что Альдира беззастенчиво вломилась в его покои, то вот сидящая под кроватью сестра никак не вписывалась в эту картину. Да как он вообще! Как смеет!
        - Это недоразумение, - выставил граф ладони, пытаясь оправдаться. - Мы просто разговаривали, а потом здесь появилась леди Бален, и все так закрутилось.
        - Ясно, - коротко припечатала я. - Идем отсюда, Джун!
        Ни слова ни говоря та вышмыгнула из-за кровати, и мы обе вышли из покоев. Я едва перевела дух. Ну и что тут только что произошло! А ведь хотела просто поговорить с ним по-человечески!.. Как глупо! Еще и Джун стала свидетелем такой сценки.
        Краска заливала мое лицо все сильнее, горела даже шея. К замешательству из-за явного внимания графа примешалось даже унижение от того, как безмятежно он завалил меня на постель, чувствуя полным хозяином положения.
        - Что ты делала в его покоях? - попыталась я спросить спокойно.
        - Могу задать тебе тот же вопрос!
        - Ты сама… слышала, почему я пришла. Это вопрос нашего будущего здесь, это важно!
        - И Эльд знает, как ты готова была решать вопросы вашего будущего?
        - Джун! Ты не понимаешь.
        - Так объясни!
        - Ты сама видела, как этот Моран себя ведет. Сначала ты, потом Альдира… Он не тот, кто тебе нужен.
        - Во-первых, Альдира набросилась на него сама, уж это я увидеть умудрилась. Бедный Моран едва отвязался от навязчивой девицы! А во-вторых… во-вторых, - даже запыхалась на ходу Джун, - не тебе это решать. И не тебе говорить, как вести себя с мужчинами - после того, что только что было.
        - Перестань, - почти зашипела я на сестру.
        Сама не пойму, как она умудряется выбирать слова так, что запросто выводит меня из себя. Вспомнились сотни ссор во время нашего детства. А я думала, что мы обе уже достаточно взрослые для такого!
        Мы прошли в молчании еще немного, я проделала дыхательные упражнения, которые показывал мне мастер Альберт и значительно остыла.
        - Такое больше не повториться. А ты обещай мне, что будешь держаться от этого графа подальше. И если тебе нечем заняться - лучше помоги нам с приемом.
        - Хорошо, - тихо выдохнула Джун.
        Похоже, ей тоже не хотелось ссориться. И тем более, чтобы знание о том, где она была поймана, доползли до нежелательных ушей.
        - Как мама и отец?
        - В ожидании, когда смогут пристроить и вторую дочь, - скорбно выдавила сестра.
        - А ты этого хочешь? - скосила я глаза.
        - Не знаю, - повела она плечом. - Если честно, больше хочу уйти от их опеки и жить своей жизнью. Как ты.
        - Вот только уйти от их опеки замуж не глядя - худшая идея. Пожалей и себя, и мужа.
        - Почему? - нахмурилась Джун.
        - Потому что замуж надо из любви, - припечатала я. - И лучше я пристрою тебя служить в замке и жить отдельно тут, чем позволю бежать в объятия первого встречного проходимца, такого, как Моран.
        - Ладно-ладно, - примирительно буркнула Джун, так и не поднимая на меня глаз. - Хотя трудно не признать, что он очень красив… и приятен. Умеет обращаться с женщинами. Не поэтому ли ты решила к нему прийти в ночи, признавайся? Договариваться?
        Я только сердито сощурилась. Вот еще. Этот самоуверенный франт не кажется мне привлекательным даже самую малость, пусть он сто раз будет опытным воином с яркими глазами и ловким телом. И пусть мне не с кем сравнивать, муж у меня первый и единственный мужчина, мое любопытство вовсе не настолько сильно.
        На рассвете я с трудом открыла глаза, но, вспомнив о визите короля в эту полночь, бодро соскочила с кровати и растолкала спящего Эльда.
        - Пойду проверю, все ли готово к приему и навещу портних, - принялась я спешно натягивать одежду. - Надо осмотреть украшения зала, пробежать по всем комнатам, пока есть время. Завтра утром сумасшествие станет еще сильнее. Кстати, что будем говорить королю про герцогов?
        - Задержались на деловом визите и вот-вот будут, - сонно предложил Эльд, не поддерживая моей суеты. - Мы сделали что могли. Не переживай ты так. И вообще выглядишь словно не спала, а всю ночь так и бегала по замку.
        Я даже опешила: то ли обидеться на “комплимент”, то ли уйти от темы, потому что, как всегда, муж попал в самую точку. По замку я и правда бегала, но дай Матерь, это останется в тайне.
        - Ничего, скоро все это закончится и я пойду отмокать я горячие источники, - заплела я наспех косу.
        - И что, сегодня даже не пойдешь на тренировку?
        - Нет времени.
        - Что ж, - мой здоровый муж наконец соизволил подняться и одеться. - Ладно. Пойдем еще посмотрим на вчерашнего пушистика.
        - Теперь у тебя тоже плохие ощущения от этого зверька?
        - Вовсе нет, - соврал Эльд.
        Но во двор, где содержались животные, мы все-таки пошли вместе. Основное население замка сейчас спешно носилось по залам и коридорам, и на улице было довольно пустынно. Даже слишком. Как тогда - в Мериале. Не хватало, чтобы и здесь народ так повымирал и лег ровненькими рядами - прямиком к приезду его величества.
        А что, украсим их цветами и скажем, что так рады видеть венценосную особу, что устроили целое представление. Лежачее.
        В том углу, где должен был сидеть кролик, клетка оказалась открыта. Смотритель по животным, старик Клайф, лежал неподалеку. Ровненько. Как я и представляла только что.
        Эльд резко присел, послушал пульс лежащего и кивнул. Потом огляделся по сторонам и жестом позвал одного из своих воинов неподалеку.
        - Это он, это из-за кролика, да?
        - Похоже, так.
        Я нервно обернулась - никого. Захотелось взвыть от досады и что-нибудь или кого-нибудь больно ударить. Теперь и мы тут все перезасыпаем навеки? А ведь так мечтала, чтобы король прибыл благополучно и все прошло хорошо! Я обещала!
        - А есть новые ругательные слова? - я плюхнулась на деревянный ящик неподалеку. - А то старые уже не справляются с ситуацией.
        - Надо объявить тревогу, - сухо сказал муж.
        - Нельзя объявить тревогу, - прошептала я.
        - Надо объявить тревогу среди своих!
        - Это среди тебя и меня? - покосилась я. - Тогда: “Тревога!”
        Откликнувшимся бойцом оказался Ондрис - тот самый, что ездил с нами в Мериаль и своими глазами видел таких же “спящих”. Он переглянулся с командиром Эльдом и молча кивнул, все понимая.
        - В Мериаль, ваша милость?
        - В Мериаль, - согласился Эльд.
        - Скоро там закончатся места, куда складывать это сонное царство, - ужаснулась я. - Что будем делать?!
        - Пока не знаю. Похоже, стоит, как минимум, отыскать этого кролика.
        - А как максимум - уберечь Леона и остальных! Так, - замерла я. - Если дело и правда в этом пушистом, то почему тебя оно никак не коснулось?
        - Понятия не имею. Сегодня приедет тот ученик колдуна, может, он что расскажет.
        - Угу, - повернулась я, чтобы бежать и предостерегать всех. - Но значит, рядом с тобой безопасно…
        - Надеюсь, так. Держись рядом. Сама ничего не трогай. И никого.
        Поздно! Кого-то я уже умудрилась потрогать. Главное чтобы этот граф теперь помалкивал о моем ночном визите. Боги, ну почему так? Хочешь сделать как лучше, а все идет хуже некуда!
        - Проведаю младшего Тэмхаса, своих и вернусь, - пообещала я.
        А спустя уже пару минут я ворвалась в детские покои, где нашла нянечку, Леона и всю женскую часть своей семьи. Удачно! Хотя бы с ними сейчас все хорошо.
        - Кролика не видели? - запыхавшись, выпалила я.
        - Кролика?
        - Дочь моя, с тобой все в порядке? - заботливо приподнялась матушка и нахмурилась, глядя на меня.
        - Белый такой. Пушистый. Глаза светятся красным. Если увидете - не вздумайте трогать. Долго объяснять.
        - Что у вас тут вообще происходит? - вздернула брови Джун.
        - Король. И кролики. Все плохо. Я вас предупредила.
        - Дочь! - неслось мне уже вслед, но я, не взирая на этикет и правила хорошего тона, поплотнее прикрыла за собой дверь.
        Прижалась спиной к ней, выдыхая. Плохо. Все плохо. Надо либо отменять визит, либо во всем признаваться графу, и чтобы тот сам решал, как поступить дальше.
        К демонам! Справимся. Он наверняка не забыл мой ночной удар и теперь вряд ли настроен помогать. Я должна все сделать сама.
        Быстро пройдя по залам, я отдала приказы искать пушистых тварей и загонять в клетки, не прикасаясь. Если понадобится - убить. Не позволю никому превращать любимый замок в заколдованное проклятием место!
        Проходя коридору, я услышала знакомые уже нотки в чужом разговоре и замерла на месте.
        - Ваше сиятельство, магия действует странно.
        - Что еще не так?
        - Я не знаю, но… - голос стих так, что не разобрать.
        - Ты сможешь с этим разобраться?
        - Да. Но советовал бы сегодня не покидать покоев.
        - В полночь прибудет его величество, - раздраженно высказал Моран.
        - Я знаю, ваше сиятельство. Сделаем, что можно.
        - Мне нужны беспорядки в предместьях, а не там, где можем навредить Эдварду. Напугать, но не навредить, ты же помнишь!
        - Да, ваше сиятельство.
        Я пораженно застыла. Так вот ты какой, проклятый граф! Конечно, сразу было видно, что с ним дело нечисто, но чтобы именно он… Вот кто настоящая тварь!
        Быстро развернувшись, я скрылась с места, чтобы не выдать свое присутствие раньше положенного. Поверит ли его величество, что ближайший его доверенный и есть предатель, насылающий на нас беды?! Понятия не имею, как, и не знаю, как доказать… Но в разговоре все было ясно.
        И я еще, наивная дура, шла просить его о помощи! Эльд был прав. Как всегда, конечно…
        Полыхая от гнева и жгучего желания что-то сделать с королевским прихвостнем, я не глядя шла по коридору и едва не задела Альдиру, с которой столкнулась возле входа в зал. Дочка советника неискренне улыбнулась.
        - Леди Мейд…
        - Ах, вот и ты… - Я так же улыбнулась в ответ, не давая ей ускользнуть и все еще кипя от подслушанной новости. - Понимаешь ли, что происходит на самом деле? Что граф хочет выставить нас всех перед королем неудачниками и, возможно, отправит герцогов в темницу.
        - О… - многозначительно выдала Альдира, округлив брови. - И что?
        - И что? Мы все им обязаны и если…
        - Это ты служишь леди Найрин и готова скакать перед точно собачонка. Мне же нет дела до судьбы проклятых демоном правителей. Не они, так другие.
        - Они не прокляты!
        - Да? А чьи же предки тогда заключили ту самую С-сделку? - передразнила она заикание Рейнарда. - Проклятые, как есть. И если демон почему-то покинул эти земли, а это еще никем не доказано, то это могло быть лишь совпадением. А может, их души уже поглотила Тьма! И поселилась в одном оч-чаровательном младенце! Кто знает!
        - Дура, - выдохнула я, развернулась и ушла прочь.
        Сил спорить с ненормальной фанатичкой не было, да и связываться не хотелось. Удивления тоже не было - не зря девица крутилась вокруг графа, ей плевать, кто будет править. И если надо будет, первая ляжет перед ним, думая, что получит власть.
        Передам Эльду и пусть тут же вышлет обоих вместе с советником в бездну. И даже не стоит допускать ни единой, ни даже проблеска мысли о том, что в ее словах может быть отголосок правды. Ложь!
        Полина и Рейнард прекрасные правители, умные, щедрые, понимающие и никогда не творящие зла без причины. То проклятие ушло безвозвратно. Сама герцогиня поразила исчадие тьмы, этого Зверя, мучающего не одно поколение, зачарованным мечом! Они были на волосок от гибели, но выстояли! Выстояли благодаря своей силе, уму и бесконечной любви. Уж ее нельзя было не заметить даже с первых встреч, когда между Полиной и Рейнардом летали искры злости и даже ненависти. Даже тогда их тянула друг к другу особая сила.
        Может, только благодаря их любви я и сама решилась связать свою жизнь браком с Эльдом. Ну, ладно. Не только. Я и раньше поглядывала на здоровяка стража, но никогда не думала… Ох. Как же все закрутилось!..
        ГЛАВА 13
        - Теперь я знаю, что они задумали! - с этими словами в кабинет ворвалась Зарина.
        - И что же? - пропыхтел Эльд, оттаскивая спящего советника с середины софы, на которой тот безжизненно раскинулся.
        Жена замерла посреди кабинета, наблюдая, как они со слугами сосредоточенно тянут тело в сторону. Кажется, не такую картину она думала застать, но заговорила сбивчиво:
        - Советник… и его дочь хотят… - и тут же поправила деревянным голосом сама себя, - хотели окрутить графа, потому что тот намеренно вредит нам, не знаю точно как, но именно в этом его план. И они хотели окрутить его, потому что ждут взамен награды!
        - С чего ты решила?
        Советника наконец утащили, и Эльд на всякий случай отряхнул руки.
        А когда посмотрел на Зарину, то удивился ее внезапной бледности и прикушенной губе.
        - Подслушала случайно разговор графа с кем-то. Только что. Он сказал, что они должны были напугать короля, а не навредить. Похоже, что-то в его планах пошло не так!.. - Зарина покосилась на лежащего советника. - И что теперь делать с этим?
        - Не думаю, что такой исход был в его планах, - скептически оглядел Эльд спящего. - Или это какой-то очень хитрый план.
        - Но его дочь, эта Альдира - ей плевать на Тэмхасов, она с радостью бросится в объятия графа и может подтвердить любую ложь против всех нас. Какая же сволочь, - подвела итог или восхитилась Зарина.
        - Так. Главное - ты сама с ним не связывайся, хорошо?
        Она торопливо кивнула.
        - Но что нам теперь делать?
        - Думаю, выбора уже не осталось. Короля надо встречать, так или иначе. Придется доказать, на чьей стороне правда.
        - Делать вид, что все хорошо?
        - Я пока приказал отслеживать всех тварей…
        - Я тоже.
        - Не сомневался в тебе, - улыбнулся он. - Иди, обниму. На тебе уже совсем лица нет.
        Эльд приблизился, обхватил ее привычно и прижал к груди, чувствуя, как беспокойно трепыхается ее маленькое сердечко.
        - В главном зале полный порядок, - пробормотала она, не вырываясь. - Мы даже все светильники очистили, чего, наверное, вовек не делали. Нейшвиль просто сверкает. И скоро будут платья, угощения, даже сладкий пирог обещали мне сделать.
        - Будем отвлекать короля пирогами, - согласно кивнул Эльд.
        - Ох, Эльд! Рядом с тобой так спокойно! - Зарина порывисто обхватила его со всей силой. - Не знаю, как ты это делаешь…
        Они помолчали. Безмятежного советника с ворчанием про его тяжесть плавно оттаскивали прочь, но было уже плевать. Мир под ногами стал слишком зыбкий, все летело к демонам, и главное было чувствовать в руках живую и целую жену.
        - А как там мост? - пробормотала Зарина.
        - Тринард почти справился. Еще немного наведут порядок - и будем жить.
        - Ваша милость! - постучали в кабинет.
        Спящего советника успели унести, и Эльд крикнул:
        - Входите.
        Зарина отступила на шаг, и они встретили вошедшего худого юношу с горящим темным взглядом и огромными синяками под глазами.
        - Годри! - воскликнула Зарина первой.
        - Приветствую, - склонил голову юноша.
        Говорил он неторопливо и приглушенно, словно по-прежнему витал в своих мыслях. Они нашли этого парнишку два года назад, пообещав колдуну, что у него будет верный и преданный ученик, способный сохранить древние знание в целости.
        - Ты-то нам и нужен! - Зарина заметно взбодрилась и пригласила парнишку сесть на софу. - У нас тут полный кошмар!.. Кстати, ты не знаешь, где могут быть герцоги? Они пропали, должны были вернуться с неделю назад, а тут король и…
        - Погоди, не все сразу. - Эльд присел рядом, остановив поток слов от Зарины.
        - Я получил ваше письмо, ваша милость, - кивнул и отозвался юноша, переведя взгляд на Эльда.
        Казалось, он существует в каком-то своем временном потоке. Наверное, учеба у колдуна не прошла даром. Интересно, у него это надолго?
        - Нам нужна твоя помощь, - начал Эльд. - Выяснили, что один… неприятный человек желает выставить перед приездом короля все в худшем свете. Не так давно началась целая эпидемия. Люди засыпают на много дней, похоже, что проклятую заразу переносят кролики.
        - Надо выяснить, как с этим справиться! Это срочно, король приезжает в полночь, и это конец! - громко начала, но к концу фразы скатилась в драматический шепот Зарина.
        От разницы в торопливости, поспешности жены и вселенского спокойствия юноши даже голову повело.
        - Хорошо. Я могу изучить свои записи, - Грид крепче сжал сумку, с которой, похоже, не расставался даже на ночь.
        - У нас. Нет. Времени, - просипела Зарина, явно с трудом удерживаясь, чтобы не вцепиться юнцу в ворот.
        - У вас есть этот зверек? - невозмутимо поинтересовался тот.
        - Сбежал!
        - Жаль.
        - Только Эльд мог брать его в руки, а те, кто прикасались потом - засыпали с концами! Понятия не имеем, почему так!
        Грид перевел взгляд на него.
        - Похоже, у вас есть защита. Можно посмотреть кулон? - кивнул он на плотную нить на шее.
        Эльд снял кулон. А ведь и правда - когда-то ему такой дал тот самый колдун перед ритуалом возвращения леди Найрин. Сказал, что это поможет закрыться от сил тьмы, в мире духов возможно всякое.
        Душу леди Найрин вернуть не удалось, вместо нее пришла Полина, но кулон Эльд продолжал носить как память о своем безрассудном поступке. Хотя - по сути - он стал отправной точкой счастья для многих участников событий.
        Зарина тоже смотрела на кулон в руках у паренька со смешанным чувством. А Эльд поймал себя на мысли, что ужасно хотел бы уже найти герцогов. Они столько пережили вместе!
        - Не могу сказать точно, - задумчиво произнес Грид. - Или на нем, или на вас есть защита, нужно проверить…
        - Только не опытным путем, пожалуйста, - вмешалась Зарина.
        - Может, лучше возьмешь кулон себе?
        - Не думаю. Если я потеряю тебя - я точно не выживу в этом сумасшествии, - мрачно ответила жена.
        - А я бы, может, не отказался подремать пару-тройку… дней. Или недель. Как раз все закончится, - улыбнулся Эльд ей назло.
        - Как бы тогда и ты не закончился вместе со всем остальным. Нет уж. Сражайся со мной до конца и надень дурацкий кулон! А посплю лучше я, - нервно умехнулась Зарина. - Главное, чтобы ты потом не забыл меня разбудить. Когда все закончится.
        - Найду способ, - кивнул он с затаенной коварной улыбкой.
        Они переглянулись заговорщически, пока Грид недоуменно следил за не очень понятным ему разговором.
        - Пожалуйста, найди что есть про это заклятье, - попросил его Эльд. - Что угодно и как с этим бороться. Иначе его величество сочтет, что земли до сих пор прокляты, и решит сменить герцогов на кого-то близкого. И этот предатель уже среди нас.
        - Хорошо, ваша милость.
        - Если найдут одного из кроликов, я передам тебе. Только, это… надеюсь, у тебя тоже есть какая-нибудь защита?
        - Учитель подарил мне долю своего могущества, - гордо и торжественно произнес парень. - Тьма не страшит меня больше.
        - Вот и ладно, - торопливо кивнула Зарина. - А мы пока пойдем, осмотрим все напоследок…
        - Какие у нас с тобой варианты? - тихо спросила она, пока они шли по коридору.
        - Вариант первый: делаем вид, что все хорошо. Отвлекаем короля достижениями. И тобой, - покосился Эльд с улыбкой. - Лучшей воительницей Кирании.
        - А вдруг ему воительницы не так интересны?.. Не так, как этому Морану. - Эльд с такой силой стиснул ее ладонь, что ей наверное стало больно. - Прости. Но я правда не знаю, что любит король.
        - Вариант второй: говорим правду ему лично и доказываем, что Моран вовсе не так прост и добродушен, каким хочет казаться.
        - Кому он поверит больше: нам, которые даже не герцоги, или своему старому знакомому?! Разве что доказать его причастность. Ты можешь попросить своих людей устроить слежку?
        - Попробуем что-то раскопать.
        - Вариант третий, - хмуро добавила Зарина, - убить графа.
        - Думаешь, тогда проклятие спадет само?
        - Можем проверить, - хищно сверкнули любимые карие глаза.
        - Придержи пока свою ярость, дорогая. Попробуем найти другой путь. Открытое убийство в стенах замка его величество нам точно не простит.
        - Зачем открытое? - пробормотала она. - Можно же быстро закопать. Я ради такого пару новых лопат выпрошу у коменданта, - мрачно продолжила развивать мысль Зарина, но Эльд только хмыкнул.
        Поживешь в горных землях, и мысли о кровной мести и убийствах ради спасения уже не кажутся такими дикими, как прежде.
        Весь оставшийся день провели в страшной суматохе, но Эльд старался не выпускать Зарину из вида. Если у него и правда есть какая-то защита, то пусть он этим защитит и жену. А может, и кого-то рядом.
        Граф, словно почуяв их намерения, не показывался на виду со вчерашнего дня. Его не было ни на завтраке, ни на обеде, лишь слуга передал, что его сиятельству не очень хорошо.
        Зарина от этой новости почему-то странно поежилась. Не приняла ли на свой счет, что пожелание смерти графу начали сбываться так быстро?
        Кроликов тоже не было видно. Хорошо бы это был один заблудший, а остальные провалились туда, откуда и явились. Вместе с графом.
        Хочет сделать вид, что герцогство погибает без его мудрого правления? Да он сойдет с ума от этих порядков и традиций и сбежит отсюда первый же - в свою благополучную столичную область. Даже от титула откажется. Это только кажется, что знай себе управляй богатыми месторождениями да поставляй в казну деньги.
        Для начала попробуй справиться с демонами, проживи на этой земле не один десяток лет да съешь пуд соли с местными жителями и горняками. А потом хвались своей удалью!
        Полночь близилась неумолимо. Во дворе стремительно темнело, небо набиралось какой-то непроглядной тьмы. Эльд вскинул голову. Хоть бы еще не полило грозой, а то встреча его величества выйдет еще более зловещей.
        Хотя, может, во тьме не разглядеть всех бед.
        И все-таки полило.
        Весь Нейшвиль замер в напряженном ожидании, казалось, многие даже забывали дышать. Дамы нарядились в платья - в сотни раз более скромные, чем привыкли во дворе, но все равно было непривычно от ярких цветов и оголенных плеч.
        Эльд вышел на лестницу, идущую во двор. Горящий в светильниках огонь колебался от легкого ветра, по земле били струи мощного дождя. Слуги стойко дежурили в парадных нарядах, встречая самую высокую персону всего королевства. Но сможет ли вообще король в такую погоду добраться сюда?
        - Вот ты где.
        Зарина спустилась к нему, придерживая подол платья желтого с кофейным цветов. Эльд даже замер ненадолго, наблюдая такую красоту. Завитые пряди мягко ложились на ее ключицы, плечи, сбегали по наполовину оголенной спине.
        Узкую талию стянул короткий корсет, юбка шелковистым потоком струилась по бедрам и привлекала взгляд мягкими переливами.
        - Ты невероятна, - выдохнул он не сразу и протянул руку, чтобы взять ладонь жены.
        Зарина неожиданно смутилась - такой он ее почти не видел. Разве что на свадьбе, но это было уже давно!
        - Ради твоего взгляда, я, пожалуй, надену его еще раз.
        Эльд улыбнулся, и обернулся к непогоде снова.
        - Замерзнешь в такую слякоть, - плавно привлек он к себе.
        - Пусть. Едут?
        - Передавали с заставы, что приближаются.
        - Пойдем по первому варианту?
        Эльд кивнул. Зарина замерла рядом. Стало тихо, не считая шума ливня вокруг и треска огня. Мягко колыхались на стенах флаги Киранийского герцогства и флаг с изображением короны.
        Вскоре показались вдалеке, в стене туманного дождя огни. Эльд сжал руку Зарины, а та обернулась - следом за ними на улицу вышел никто иной, как Моран Висбор.
        Лучше бы ему еще нездоровилось, болезному.
        - Ваша милость.
        Граф, на удивление, сиял синяком под глазом, причем недавним. Да уж, вид для встречи короля не самый-то удачный! Однако загадочной улыбки и довольного лица Морана этот факт явно не портил. И даже захотелось закрыть Зарину от его темного взгляда.
        - Ваше сиятельство.
        Верный лакей графа замер рядом с господином, Эльд с Зариной остались стоять поодаль. Что за соревнование, честное слово!
        Ну что ж, последнее испытание началось!
        Как не хотелось оттянуть неизбежное - король все же прибыл. Сначала показались первые всадники с гербами и в ярких парадных доспехах, затем одна карета, вторая, третья. Грязь налипла на колеса, стучащие по брусчатке. Одна за другой кареты останавливались во дворе, а мальчишки-кучеры бросали поводья слугам.
        И только сейчас Эльд заметил, что у дальней стены кто-то лежит. Проклятье. Наверняка очередной “заснувший”!
        - С прибытием, ваше величество, - спустился ниже граф и как ни в чем не бывало подал руку святейшей персоне.
        - Дорогой Моран, как же рад тебя видеть, - произнес голос с легким хрипом. - Клянусь Отцом, думал никогда не доберусь до этого захолустья. Хорошо, что ты тут.
        - Ничего, ваше величество, я говорил, здесь много интересного.
        Эльд коротко вздохнул.
        - Эльд! - прошептала Зарина. - Второй вариант отменяем.
        ГЛАВА 14
        Я не видела его величество даже на портретах прежде, поскольку он и на трон взошел не так давно, всего два года назад. Однажды его отца свергли мятежники, но, похоже, боги не были благосклонны к тому, кто взял власть кровью. Хоть не так скоро, через тринадцать лет, но кара постигла мятежника и тот умер от стыдной болезни - бесславно и не сотворив ничего достойного.
        Многие решили, что это знак, и трон вернулся сыну того убитого короля, Эдварда Первого. Его успели счесть мучеником, признать святым и непогрешимым, поэтому сыну почести и слава достались, можно сказать, просто так.
        И все-таки мне хотелось верить, что Эдвард Второй будет править мудро и справедливо, оправдывая ожидания многих жителей королевства. Ведь они покаялись, казнили всех мятежников, вернули угнетенным их права… Все, дабы искупить грехи прошлого.
        В общем, в моем представлении король был могуч ростом и суров, но на деле… Увы. Эдвард Второй мог похвастаться разве что размером густой ухоженной бороды и тяжелой поступью. Ростом он не выдался, а насчет суровости и справедливости будем судить позже.
        А ведь он всего, должно быть, ровесник Эльда или Рейнарда! Но эту мысль я прогнала и перед королем склонилась как положено. Едва ли он обратил внимание, ведь со всех сторон ему что-то нашептывали и кивали.
        - Мы ведь для него никто, да? Зря только наряжались, - посетовала я на ухо Эльду.
        - Вовсе не зря, - муж скользнул взглядом по моим плечам, будто ему плевать на приезд короля и хочется приблизить наступление ночи и моей близости. - Я вот глаз от тебя отвести не могу.
        - Эльд! - шикнула я и тут же склонилась по мере приближения короля: - Ваше Величество.
        Бедолага! Как не сойти с ума, когда вокруг столько знающих, как надо поступать правильно. Это как представить, что мне по положению было положено, чтобы повсюду следовали матушки, тетушки и другие любители раздавать советы. Я сочувствующе взглянула на Эдварда Второго, который прошествовал мимо, точно горшок с медом, окруженный роем жужжащих пчел.
        От собственного сравнения стало смешно, и я едва удержалась. Боги. Это все нервное! Соберись, Зарина, скоро король будет в курсе всех неприятностей - а значит, эта стая жужжащих пчел обратит королевское негодование в нашу с Эльдом сторону. За неимением…
        Эльд нашел в себе силы обратить внимание короля к себе.
        - Ваше Величество, - громко и полным достоинства голосом начал он и поклонился.
        Эдвард Второй остановился и повернулся обратно, вопросительно вздернув брови. В свете огня и темноте полуночи он казался даже зловещим. Или то нагнетало мое буйное воображение?
        - Позвольте представиться. Я - лорд Эльденгерд Мейд, главный страж Нейшвиля, и, так получилось, главное доверенное лицо герцогов в момент их отсутствия.
        - Где же сами герцоги? - хрипло и немного недовольно уточнил король, а потом обернулся на свою свиту, мол, видали, какое дело.
        Кажется, его никто не предупредил о главном. Моран же, хитрая сволочь, замер неподалеку от короля, выпрямившись во весь рост. Впрочем, в его взгляде мне даже почудилось сочувствие.
        А потом он умудрился оценивающе разглядеть мой наряд. В ответ я так же оценивающе уставилась на неплохой такой синяк под его правой бровью. А ведь Моран Висбор еще не знает, что я в курсе его подлых планов. И, наверное, еще намерен строить из себя соблазнительного спасителя, готового протянуть руку помощи леди в беде… в обмен на сущий пустяк - посещение его графской постели!
        - Они задержались в пути, ваше величество. Мы сами ожидаем их с большим нетерпением, уверен, уже в ближайшие сутки они будут здесь.
        Король как-то забавно выдохнул и махнул рукой.
        - Ох, боги. Я слишком устал, чтобы разбираться в этом прямо сейчас, лорд Эдлен… Энель…
        - Эльденгерд Мейд, ваше величество.
        Я смотрела на мужа и завидовала его непробиваемому спокойствию. Вот умеет же, просто невероятно! Я бы уже запуталась в словах и платье.
        - Позвольте проводить вас в ваши покои, - мягко ввязался Моран, на что король с видимым облегчением согласился.
        Решать в полночь проблемы пропавших герцогов и неприятностей ему явно хотелось меньше всего. Что ж, может, нам так даже лучше.
        Королевская процессия двинулась внутрь замка, все зрители потянулись следом, и мы с Эльдом остались едва ли не одни.
        - Значит, зря готовили этот прием? Ужин и… - я тоже без сил махнула рукой.
        Эльд виновато пожал плечами, будто это было в его силах - заставить короля в ночи отправиться на торжество, на котором его так ждали. Зато граф всецело завладел вниманием короля и, судя по всему, запросто внушит нужные ему мысли.
        Я мысленно простонала. Проклятье, ведь так обещала Полине и Рею, что все будет гладко, а теперь валиться из рук прямо на глазах. А потом мои мысли резко изменили направление. Если бы не Альдира и Джун, может, мне удалось бы договориться с графом мирно, пообещав… да что угодно!
        Впрочем, едва ли Моран отступился бы тогда от своих планов. Кажется, он твердо намерен убедить короля, что Рейнагрд негодный герцог, чтобы самому занять его место? Отсюда такое любопытство к Кирании, обычаям, традициям, интерес к стали и воинственным девушкам. Хочет почувствовать себя здесь всемогущим? Демона лысого они это позволят!
        Вместо сна я оставила Эльда разбираться с приехавшими знатными гостями, а сама неприкаянно бродила по замку в ночи. Нейшвиль не спал - какой уж тут сон, когда герцогство посетил его величество! Служанки шептались в углах, обсуждая приехавших вслед за королем знатных персон. Имя Морана звучало не реже, чем имя короля.
        Радость была одна: кроме советника и того мужика во дворе новых жертв пушистых зверьков не нашлось. Я добрела даже до детской залы и проведала малыша Тэмхаса. Тот не спал вместе со всеми, нянечка буйно укачивала бедолагу, уже охрипшим голосом напевая колыбельную.
        - О, леди Мейд. Малыш, вот, проснулся от шума, - обернулась она ко мне, когда расступились стражники у дверей. - А как же король?
        - Отправился спать. Зря только готовились. Давайте я вам помогу, - предложила я вдруг.
        Не умею ведь толком ладить с детьми, но вспомнила Эльда и подхватила Леона в объятия. Железная Ти тоже удивилась моему порыву так, что даже спорить не стала.
        А я смотрела на малыша, который тоже удивился не меньше нас обеих. На несколько мгновений мы все замерли от происходящего. Леон стих, глядя на меня огромными беспомощными глазами, в которых не осталось места слезам.
        - Держись, кроха, - пробормотала я, различая в его лице причудливое сочетание черт и Полины, и Рейнарда. Как я по ним соскучилась! - Они обязательно вернутся. И все будет хорошо, я тебе обещаю.
        Я уже всем все наобещала и пока плохо держу свое слово. Но и сдаваться не собираюсь. Пусть этот граф уже потирает руки, предвкушая победу, нас так просто не возьмешь. Впереди турнир, торжественный прием, попытки убедить короля, что все у нас спокойно, а эти напасти не имеют никакого отношения к способностям герцога Тэмхаса управлять владениями.
        Задачка! Пока я думала об этом и шептала что-то Леону без всяких сюсюканий, нянечка отступила в сторону и следила за моими перемещениями. А я старательно пыталась повторить то, что делал обычно Эльд: ходила спокойно, тихо говорила, не качала, но медленно пыталась усыпить мальчугана. Ага, смеялась, что Эльд попался в плен, а теперь сама сдалась добровольно!.. И попробуй потом выберись, когда он заснет! Если.
        Я бросила на нянечку жалобный взгляд, но та покачала головой, мол, ничего не знаю, у вас лучше получается, не тревожьте юного наследника раньше времени.
        Когда малыш немного затих, она все же обратилась:
        - Леди Мейд, хотела сказать, что ваша матушка спит с обеда и никто не может ее разбудить. Отец пытался вас найти, но не успел до приезда… а тут так все завертелось!
        - Спит?! Бездна, - воскликнула я и тут же разбудила малого. - Вы должны были разыскать меня сразу!
        - Простите, ваша милость, никак не удалось. Но не думаю, что это страшно. Она, небось, утомилась с дороги и с непривычки на высоте. Такое ведь случается порой, вы знаете…
        - Только не с ней! - бессильно выдохнула я и прошептала. - И она не просто спит!
        - А как же?
        - Это проклятье… демонов граф, что приехал недавно. Это он наводит неприятности на наши земли, - зло просипела я.
        - Что вы говорите! - так же тихо удивилась нянечка. - А с виду такой приятный мужчина, просто глаз радуется! Не может быть!..
        - У меня при виде графа уже ничего не радуется. Но Моран - друг короля! Просто держитесь подальше, и мы что-нибудь придумаем.
        Я продолжала ходить по комнате, судорожно размышляя, что делать. Бежать проведать мать, разыскать Эльда или…
        Или пусть матушка пока поспит. Вроде ничего страшного с заснувшими так и не случилось, судя по сводкам лекаря, что два раза в день ездил в предместья. А отец даже спасибо скажет за пару дней тишины.
        Я фыркнула. Ну и циничность, леди Мейд!
        - Берегите малыша! - быстро и как можно более ловко передала я Леона нянечке. - Вы отвечаете за его жизнь! И сон. И не-сон.
        На этих словах я резко покинула покои, напоследок приказав стражам охранять их под угрозой жизни и не пускать никого постороннего.
        ГЛАВА 15
        Эдвард завалился спать и захрапел, едва его голова коснулась подушек. Моран постоял какое-то время среди ближайших слуг короля, самолично отдал пару указаний, как тот, кто уже успел освоиться в новом месте и теперь чувствует себя как дома.
        Если все пойдет как положено, то Эдвард будет настолько замучен всем происходящим, что согласится на многое ради порядка в этих землях. И тогда можно будет в самом деле быть здесь главным.
        Завтра начнется турнир - самое время, чтобы оказаться подле короля и ненавязчиво рассказать последние новости киранийского герцогства.
        - Следи за покоями короля. И чтобы никаких неприятностей с ним лично, ясно?
        - Разумеется, ваше сиятельство, - привычно отозвался лакей.
        Кто бы знал, что под маской неразговорчивого послушного слуги скрывается такая бездна самых неугодных богам умений…
        Самому графу не спалось. Столько времени он готовился к приезду в Киранию, столько планировал важных встреч с людьми за границами герцогства, что теперь, когда все это было так близко, кровь кипела и не давала покоя.
        Сразу за дверьми в королевские покои обнаружилась Альдира. Она стояла, прижавшись спиной к стене и молча глядела на Морана своими огромными, на пол-лица, глазами. Полные губы тронула тень улыбки.
        - Жаль, его величество не попробовал блюда, которые так для него готовили. Леди Мейд так мечтала покорить венценосную особу гостеприимством…
        - Уверен, король с радостью насладиться им утром.
        - У меня к вам деловое предложение, ваше сиятельство, - проговорила она с хрипотцой, переводя тему.
        - Даже так?
        - Вы можете получить поддержку многих знатных людей нашего герцогства, если это будет вам нужно. И я знаю, кто может вам помочь.
        - С чего такая доброта, леди Бален?
        - Вы мне нравитесь, граф Моран Висбор, - улыбнулась девушка коварно, обнажив симпатичные чуть выступающие клыки, которые не портили улыбку, а придавали шарм, - я уже говорила.
        Но она так и оставалась у стены, больше не нападая, скорее завлекая в свои сети мнимой беззащитностью. Однако вдруг проскользнула прочь и только бросила на прощание:
        - Подумайте до утра, ваше сиятельство.
        И, мягко покачнувшись, скрылась в темноте коридора.
        Моран задумчиво посмотрел ей вслед.
        Все и так должно пойти по плану. Герцоги, правда, оказались его слабым звеном. Этот выскочка-разбойник и его странная жена. Он просил задержать их приезд, чтобы выставить в неугодном свете перед его величеством, но люди, отправленные с важной миссией так и не вернулись. Как и сами герцоги.
        И сейчас, этой непроглядной ночью, когда на небе не разглядеть и просвета, льет дождь и грохочет будто сама крыша замка, легко вериться в проклятия. В настоящих, воплощенных демонов, которых он всегда считал преувеличением и легендой. И в призраков, готовых утащить за собой в бездну.
        - Я думала, в такую ночь все мечтают поскорее уснуть.
        От звука мелодичного голоса Моран вздрогнул и обернулся. Навстречу с небольшим подсвечником двигалась тонкая фигура в легком платье. И то струилось, словно в стенах замка дул невидимый ветер. Зря он вспоминал про призраков. Легко быть не суеверным ярким днем, а вот в ночи…
        - Леди Мейд, - протянул он, с трудом узнав в ней воинственную девушку, еще недавно бьющуюся с ним на мечах с глазами, полными огня.
        В этом непривычном женственном образе она казалось слишком другой. Не Альдира - прирожденная соблазнительница, женственная, сладкая до приторности. Зарине это чуждо. Но и этот новый образ - еще одна грань обоюдоострого лезвия. Куда-то делась поспешность, смешливость, жесты будто стали плавнее.
        Значит, ему не показалось, что под воинственной маской прячется настоящее сокровище - полная яркого пламени женщина. Ее движения во время боя намекали на это, но сейчас оно прорывалось еще явственней.
        Ее муж - деревянный чурбан. Моран хорошо представил, какой может она стать, если дать себе волю. Какая может быть интересная игра и развлечение для этого захолустья! Ее натуре нужна борьба, запал, азарт, а этот Эльденгерд способен лишь покорно склонять голову и быть скучным покорным рабом. Лорд-неудачник. И ведь она сейчас заговорила с Мораном первая. Как и пришла тогда в покои - сама.
        Моран усмехнулся. Как и он сам, Зарина ищущая натура, и покой не для нее. Да, она пришла за помощью, но кто знает, как все повернулось бы, не помешай им другие.
        - С этой долгой подготовкой и мне не до сна, - приглушенно выдохнула леди Мейд, оказываясь рядом.
        Подведенные глаза сверкнули на графа, показалось, в них засветились опасные огни. Что за демоническая сила в местных девушках?!
        Моран вздохнул.
        - Мне жаль, что прием не состоялся. Не думал, что его величество уснет так скоро, но эти дороги вымотают кого угодно. - Он взглянул на Зарину искоса. - Желаете прогуляться перед сном? Дождь закончился, мне передали.
        Леди Мейд смотрела на него так пристально и сосредоточенно, словно решалась не на прогулку, а прыгнуть в жерло раскаленного вулкана.
        Даже Морану стало жарко от этого взгляда. Неужели разгадал ее чувства?
        - Если недолго, ваше сиятельство.
        Они спустились во двор и пошли по дорожкам. Леди Мейд старательно придерживала подол платья, но тот явно будет испачкан после такой-то непогоды. От мысли, что у Зарины, должно быть, не так много нарядов для короля, Моран покачал головой.
        Захотелось приодеть воительницу во что-то еще более облегающее и тонкое, чтобы сполна насладиться ее беспомощностью. С таким жаром готова хвататься за меч и так слаба в чисто женском наряде. Как и в играх между мужчиной и женщиной. Слишком мало опыта.
        - Вы здесь уже несколько дней, ваше сиятельство, - начала Зарина, бросая в его сторону короткие взгляды. - Что вы думаете о наших землях?
        - Здесь прекрасно, - честно признался Моран. - Не думал, что горы и высота так захватывают. В столице тоже есть горы, холмы, но ваши куда выше и опаснее.
        - Любите опасность? - коротко улыбнулась Зарина.
        - Не без этого.
        - Тогда вам должно нравится. Сейчас тут стало опасно. И думаю, вы знаете, что я сейчас имею ввиду.
        И снова осторожный, но изучающий взгляд.
        - Пройдемте подальше? - предложил граф. - Всегда хотел посмотреть, что скрывается за дальней стороной вашего замка.
        - Если вас не пугает возможность получить еще один синяк, ваше сиятельство, - покорно и показательно невинно улыбнулась леди Мейд.
        - Не сомневаюсь, что вы в силах постоять за свою честь. Пожалуй, мне хватит одного синяка, - согласился Моран.
        Зарина развеселилась.
        - Ладно, раз так. Пройдемся. Если вас пугают лишние уши.
        - Думаю, в такую погоду мы одни ненормальные вышли на прогулку. Но предпочту обсудить важные вопросы наедине.
        Некоторое время они шли по мокрой брусчатке молча, потом разговор зашел о турнире, об участниках и воинском искусстве. Здесь было что обсудить им обоим, Моран увлекался этим с юных лет, даже прошел большую военную кампанию, пока не умер отец и не оставил в наследство обширное графство на севере, неподалеку от королевской резиденции. Однако там больше любили устраивать балы и торжества, и это вскоре наскучило до зубовного скрежета.
        Морану хотелось новых открытий, странствий и применения своим навыкам. Эдвард планировал отдать руководство армиями герцогу Ноуришу и даже призвать на совет этого Рейнарда Тэмхаса, как обязан согласно его титулу. Но это смешно, он бывший разбойник и бродяга. Никто. Из проклятого рода! Что он может дать королевству?
        - Дальше только источники, ваше сиятельство, - отвлекла от мыслей леди Мейд. - Мы можем поговорить здесь.
        - Те самые знаменитые горячие источники? Не откажусь взглянуть на них, уже наслышан про целебные свойства этой воды.
        Пару мгновений они смотрели друг на друга в темноте.
        - Желание гостя - закон в наших краях, - как-то деревянно улыбнулась наконец Зарина.
        Она плавно протянула руку, приглашая Морана ступить первым на широкие каменные ступени, огибающие крутой скалистый склон.
        Чем ниже они спускались, тем гуще клубился вокруг туман, закрывая ветви деревьев, скрадывая острые выступы. Ступени были покрыты влагой: то ли после дождя, то ли от влажного пара, идущего вверх.
        Удивительно даже представить: вода нагревается в недрах земли и вырывается на поверхность бурлящим горячим потоком. А у них в Мацуре приходится таскать ведра и без конца греть над огнем, чтобы принять ванну.
        Пустынные горячие источники оказались утопленными в скалах маленькими запрудами. Жители Кирании заботливо обложили эти природные ванны округлыми валунами, сделали места для отдыха, и выглядело все более чем завлекательно. Моран только сейчас ощутил, как забились мышцы после долгой дороги, тренировок и всех дел, которыми он себя нагрузил.
        - Так что вы хотели мне сказать про неприятности, леди Мейд? - повернулся он к Зарине, убедившись, что рядом ни одной живой души.
        - Как я говорила вам, здесь творится что-то неладное, - медленно начала она, пристально глядя ему в глаза.
        - Вы про рухнувший мост и ту сонную деревеньку?
        - И про тех сонных, что начинают падать без сил прямо в замке…
        Зарина сделала шаг к нему ближе, а ведь они уже и так стояли на краю, и горячая вода с приятным шуршащим звуком билась совсем рядом.
        - Да, возможно, его величество будет не в восторге от происходящего.
        Слабый ветер трепал рассыпавшиеся волосы Зарины по оголенным плечам и заодно мягко обрамлял милое, такое живое и подвижное личико. В отличие от придворных дам, Зарина позволяла себе любую мимику и не боялась показаться невоспитанной, не настоящей леди. Здесь, в Кирании явно гораздо легче воспринимались эти условности.
        И все перепады настроения отражались на ее лице так явно: брови то гневно сходились, то она прикусывала губу, то яростно кричала во время тренировочного боя, входя в азарт.
        Сейчас же выражение сложно было разгадать. Злится? Надеется на помощь? Или отчаянно хочет броситься в омут неведомых чувств… ради спасения своего любимого замка и герцогов. Что ж, пора проверить, на многое ли она готова во имя своих идеалов. Не в ее ситуации показывать норов, она умная девушка и понимает, за кем сейчас сила.
        Еще шаг с ее стороны.
        - Я просто хочу спросить, ваше сиятельство, - едва удерживая волнительную дрожь в голосе, произнесла Зарина, - можете ли вы нам помочь?
        Она подняла руку нерешительно и коснулась его груди, а Моран отметил сильные пальцы и аккуратно очертившиеся мускулы на обнаженном плече. Интересно, все ли ее тело так крепко и подтянуто? Плоский крепкий живот, стройные бедра, запросто сжимающие со всей силы.
        Забавно, вокруг него всегда были сотни прекраснейших девиц со всего королества, готовые по первому щелчку согреть его постель, а он зацепился за какую-то боевую девчонку!
        - Я мог бы поговорить с королем…
        - И что бы вы ему сказали? - Зарина опустила взгляд.
        - Возможно, стоит просто отвлечь его внимание вашим превосходным боем, леди Мейд, - Моран огладил ее руки, прошелся ладонями выше до плеч, чтобы потом спустится до узкой талии. - Эвард Второй больше всего любит яркие зрелища.
        Удачно было оказаться несколько лет назад возле только севшего на трон короля, который много лет был в опале и даже не мечтал о власти. А значит, понятия не имел, как править страной и людьми.
        - Но если он спросит о пропавших герцогах и неприятностях в деревнях. Вы можете помочь с этим? Если герцоги не вернутся, что будет с нашими землями? А если эта страшная эпидемия поразит и самого короля?.. Знаете ли вы, что с этим делать?
        - Для вас я найду решение, леди Мейд. - Не выпуская из объятий, он притянул ее еще ближе к себе. - Но сейчас я схожу по вам с ума. Правда ли говорят, что здесь принято совершать омовения в источниках и мужчинам, и женщинам?
        - Это так, ваше сиятельство, - дрогнула под его руками Зарина. - Но я не… Я замужем. Не думайте, что…
        - Не думаю. Просто отдаю дань вашим традициям. - Он слегка потянул ее за руку, подводя еще ближе к спуску в воду. - Никакого оскорбления. Я тоже считаю, что в обнаженном теле, данном нам богами, нет ничего предосудительного.
        Леди Мейд мучительно сомневалась, но вместе с тем ее будто сжигал невыносимый интерес и азарт, не дающий сделать шаг назад.
        - Только если вы опуститесь в воду первым, - порывисто выдохнула она и тут же отвела глаза. - Я отвернусь.
        Моран кивнул и сбросил с себя тугой жакет, развязал ворот рубахи, а сам смотрел, как пальцы леди Мейд неуверенно тянутся к завязкам на платье. Он бы помог, но боялся спугнуть.
        - Не смотрите! - приказал мелодичный голос.
        Моран усмехнулся, встал спиной и сбросил остатки одежды, сложив на ближайший высокий камень.
        - Заходите в воду, иначе я не осмелюсь.
        - Как прикажете, леди Мейд. - Он сделал шаг, коснувшись горячей воды. - Она и правда очень приятная. Прекрасное завершение тяжелого дня.
        Сделав несколько шагов в глубину, он с наслаждением ощутил всей кожей упругие горячие потоки. Стоило сходить сюда еще в первый день. Но без юной воинственной красавицы было бы не так интересно.
        Интересно, как далеко готова она зайти прямо сейчас? Если достаточно разумна, то не рискнет злить его и противостоять слишком сильно.
        - Я больше не буду смущать вас, леди Мейд, - откликнулся он, погружаясь на мгновение с головой и проводя потом ладонями назад по волосам.
        Моран знал, что от его крепкого, украшенного парой шрамов тела не устоит и служительница Матери, но соблазнять невест богов было не очень привлекательно - большинство из них были неказисты и стары.
        Когда он подошел ближе к краю, то увидел, что леди Мейд стоит в клубах горячего тумана, приподняв подол платья выше колен и осторожно подходит ближе.
        - Я не кусаюсь, - Моран подплыл и коснулся локтями камня.
        Зарина вскинула голову и улыбнулась.
        - Я хочу точно знать, чем вы поможете, ваше сиятельство.
        - Спускайтесь ко мне, и я с радостью поделюсь с вами, - протянул он руку и коснулся ее щиколотки, предвкушая приятное развлечение.
        Даже провел ладонью чуть выше, чувствуя гладкость ее кожи. Сорвать бы с нее платье и затащить рывком, но однажды на грубый прием уже получил удар в глаз. Теперь пусть идет к нему добровольно!
        Леди Мейд присела, подобрав подол еще выше и соблазнительно подчеркнув вырез на груди.
        - У меня просто такое чувство, ваше сиятельство, что мы больше разговариваем, чем решаем проблемы. Эти напасти сводят меня с ума. Ни о чем не могу думать больше.
        - Идите сюда, и думать о неприятностях не придется, - пообещал Моран.
        - Так я и думала! Одни слова. - Зарина вперила в него пристальный взгляд, как будто знала куда больше положенного, и прискорбно качнула головой. - Вы сами не знаете, как все исправить!
        Она ловко вывернулась от его резкой попытки схватить за ногу, вскочила и собрала в охапку его одежду.
        - Если не хотите стать посмешищем всего замка, скажите, как все изменить! Что вы скажете королю?! Признавайтесь! Иначе я выкину вашу одежду в пропасть, а вас выставлю перед самим королем сумасшедшим озабоченным идиотом, ваше сиятельство! И нет, вам не угнаться за мной по скользким камням босиком, можете даже не пытаться.
        - Ваше слово против моего, - усмехнулся Моран. - Что сильнее?
        - Вот и узнаем, когда явитесь в замок голым! Неужели желаете такого позора?!
        - Что вы от меня хотите, леди Мейд? - вкрадчиво поинтересовался он, ища способ половчее схватить нахалку и показать, кто здесь будет хозяин.
        - Я хочу мира, ваше сиятельство, - вдруг подалась к нему Зарина. - У нас было достаточно страстей на этих землях, чтобы те, кому я клялась в верности, страдали еще. Скажите мне, как прекратить все это, и я…
        - Спуститесь ко мне сюда? - услужливо предложил Моран, отклоняясь, но не упуская возможность показать свои мышцы. - И я согласен решить все миром. Это вы затеяли ссору.
        - Сначала говорите, - так же вкрадчиво проговорила она, дразня, но не убегая. Похоже, кому-то здесь нравится игра в кошки-мышки.
        - Вы сможете получить прекрасное содержание и положение при герцогском дворе, леди Мейд. Если решитесь на то, о чем давно мечтаете. У вас никогда не было мужчины кроме мужа, - улыбнулся Моран. - И я знаю ваши мысли. Как это - быть с другим? Что за чувства? Вдруг вам понравится больше?..
        Зарина прикусила губу, разглядывая его в воде с пытливым интересом. Кажется, она и впрямь колебалась, словно думала над его словами. Морану же страстно захотелось схватить нахалку за волосы и наказать так, чтобы в другой раз мысли не было о подобных шутках.
        Усыпив немного ее бдительность, он быстро подобрался ближе и схватил Зарину за ногу. Та взвизгнула, но его одежду отшвырнула вверх по склону. А сама успела лягнуть и попасть ему по носу. Шлепнулась на мягкое место, но по-боевому вывернулась. Моран на мгновения потерял бдительность из-за удара и ушел под воду.
        - Пожалуй, стоит рассказать Эльду про щедрое предложение искупаться с вами, ваше сиятельство!
        - Так и я расскажу, - рыкнул Моран.
        Он быстро поднялся по ступеням и попытался догнать несносную девчонку. Она оказалась права: бежать босиком по скользким камням рядом с пропастью было смерти подобно.
        - Ну и рассказывай! Голый.
        Морану удалось лишь ухватить за край ленты из ее волос, но Зарина вывернулась, снова ударила его по руке и швырнула в лицо рубашку. Несколько драгоценных мгновений ушло на то, чтоб убрать от лица помеху и не растянуться на камнях, а засранка убежала прочь, успев сбросить одежду с края пропасти. Догнать и не привлечь общего внимания в замке ему бы не удалось.
        Он судорожно выдохнул - вот же дрянная девчонка! - и со злости пнул подвернувшийся камешек, но тут же взвыл, схватился за отбитый палец и, все-таки потеряв равновесие, с громким плеском рухнул обратно в воду.
        ГЛАВА 16
        - Где ты была? - сонно повернулся Эльд к ворвавшейся в покои жене.
        - Проверяла, как готовятся к завтрашнему приему. Ты же помнишь, что мы не только кормим короля, но и открываем турнир!
        - У тебя все платье внизу намокло, - кивнул он на подол, положив голову на локоть.
        Зарина пожала плечами и невозмутимо принялась стаскивать наряд.
        - На улице мокро после дождя.
        - Неуемная ты женщина, ложись спать. Утром тебе тоже предстоит выступать.
        - Угу, - буркнула Зарина устало. - Про кроликов больше никаких вестей? Дочь советника, эта Альдира, уже знает про отца?
        - Пока сказали, что он уехал по делам.
        - Моя матушка, похоже, тоже потрогала пушистого. Ее охраняют в покоях.
        - Проклятье!..
        Он было поднялся, но Зарина легла на постель, уткнулась в его плечо и сказала приглушенно:
        - У меня уже нет сил на переживания, Эльд. Надеюсь, со спящими все будет в порядке. Надо, чтобы этот парнишка, ученик колдуна, срочно что-то придумал, не то…
        - Завтра допросим его снова. Обещаю, что все будет хорошо.
        Эльд наконец сгреб Зарину в свои объятия, с наслаждением вдохнул ее запах, ощутил прохладу гладкой кожи и на удивление быстро заснул снова, чувствуя, что душа снова на месте - когда любимая женщина рядом и сопит, обхватив его руку и прижавшись всем телом.
        Утром Зарина старательно надевала новый наряд, который успела раздобыть через служанок. Платье было похожим, только ярко-красного цвета. Кровавое.
        На востоке проглядывали в окно первые рассветные лучи. Спать хотелось так, словно и Эльда задело сонное заклятье.
        - Как думаешь, король у нас ранняя пташка? - спросила Зарина, примеряя небольшое колье на шею.
        - Судя по тому, что предпочел ехать в ночь - едва ли.
        - Тогда хорошо. Будет время подготовиться.
        Она повернулась к нему задумчиво, словно хотела что-то сказать.
        - С тобой все в порядке? - уточнил Эльд.
        Зарина неопределенно помотала головой. То ли да, то ли нет - не поймешь. Переживает за мать и за гостей наверняка. И за герцогов.
        О них он сам предпочитал не думать лишний раз, чтобы не сходить с ума. Но разум то и дело услужливо подкидывал мысли: а что будет, если?.. И кто станет новой главой герцогства. И ведь не дай боги планы графа сбудутся, что тогда?
        Он, Эльд, в ответе за младшего Тэхмаса и в обиду не даст, но и жить здесь в Нейшвиле станет невыносимо. Что решит король никто не предскажет. Как и того, что несколько лет назад он так лихо поженил Полину и Рейнарда, узнав об их противостоянии.
        - Ладно, идем. Встретим врага лицом к лицу.
        - Ты снова про короля?
        - Теперь точно нет.
        Они успели оказаться в зале одни из первых, когда слуги еще только накрывали длинные столы. В углу столпились музыканты и о чем-то тихо перешептывались.
        Зарина была сама не своя и то и дело бросала взгляды на двери, откуда ждали появление короля и его свиты. Даже не обратила большое внимание на появление других гостей, именитых участников турнира, а позже и отца с сестрой - Эльду пришлось приветствовать их самому и усаживать на места.
        В зале появилась и Альдира, поймала его взглядом и подошла с вопросом про отца, мол, второй день не может найти. Эльд не хотел разводить панику раньше времени и отмахнулся:
        - Он уехал в предместья, скоро вернется.
        Отчасти это была правда, именно туда он и правда уехал. Вернее, его увезли. Альдира взглянула на Эльда с сомнением, прищурила пушистые ресницы, но расспрашивать не стала и заняла свое место. Успев, правда, бросить на Зарину многозначительный взгляд. Эльд недовольно повел плечом.
        Наконец почти все гости замка заняли места за завтраком, и в ожидании главного визитера повисла неловкая тишина. Кто знает, может, он вообще проспит все на свете? Не будить же самого короля? Но как назло ни одного слуги, что вчера прибыл в ночи с королем, так и не появилось.
        Зато взгляды многих гостей то и дело обращались к ним с Зариной, и это уже начало досаждать. Начал проноситься легкий шепотом и смешки. И Альдира, судя по всему, была зачинщицей этой болтовни.
        Эльд тихо переговорил с Зариной, думая, как поступить. Отправил несколько мальчишек узнать, не вышел кто-нибудь из покоев, но те быстро вернулись - его величество Эвадрд Второй уже шел в зал.
        Все поднялись, приветствуя святейшую персону. Музыканты тихо и ненавязчиво заиграли, разбивая неловкую тишину. Следом за Эдвардом в зале появились его сопровождающие. Эльд столкнулся взглядом с Мораном, и тот выглядел непривычно недобро.
        Подкинуть бы ему этого кролика, да ни одного не удалось поймать! Эльд мрачно смотрел на врага, который принес им столько неприятностей, пытаясь захватить власть.
        Да, демоны его подери, он имеет влияние на короля. Но неужели тот настолько слеп, что не замечает предателя в своем окружении?!
        - Тише, тише, - поморщился король от музыкантов. - По утрам ужасно болит голова. Можно немного тишины? И садитесь уже!
        Все шумно плюхнулись на места и немного выдохнули. Эльд осмотрелся по привычке последних дней выглядывая, не мелькнет ли где пушистый белый бок. Кажется, что мелкие твари словно невидимые шастают по замку, чтобы невзначай забрать очередную жертву.
        - Ну так где же герцоги? Как вас, лорд Эден…
        - Эльденгерд Мейд, ваше величество. Как я говорил вчера, они задерживаются, но должны быть с минуты на минуту.
        - Что же задерживает их в такой момент? - недовольно заворчал Эдвард Второй, разглядывая поданые ему блюда и лениво ковыряясь краем ножика. - Едешь тут через пол-королевства к демону на рога, а, значит, хозяев нет на месте! Разве так бывает?
        Он внезапно поднял взгляд, неожиданно ясный и пронзительный, и уставился прямо на Эльда. Как будто знал такое, чего не следовало. И стало не очень-то уютно. Зарина рядом недовольно поежилась и крепче сжала в ладонях приборы.
        - Обычно не бывает, ваше величество, - честно признался Эльд. - Но этот турнир уже запомнится многим из нас и числом участников, и небывалой милостью с вашей стороны. Уверен, герцоги вот-вот решат свои трудности и вернуться к нам. Признаться, весть о вашем визите мы получили лишь три дня назад, когда их уже не было на месте.
          - Куда же понесло драгоценных? - свел брови король, игнорируя все остальные слова Эльда.
        - Важная встреча с герцогом из… - начала Зарина одновременно с Эльдом, а тот ляпнул:
        - Поправить здоровье, ваш величество.
        Кхм. Повисла неловкая тишина. Зарина под столом пнула его по ноге, будто он один во всем виноват! Да уж… Стоило обсудить единый план прежде, чем держать ответ перед королем. Эльд на недоуменный взгляд Эдварда Второго добавил:
        - После встречи. Захворали немного…
        Моран Висбор склонился к королю и что-то тихо проговорил. Тот кивнул с пониманием и тему закрыл, вокруг начали обсуждать горячие блюда на завтрак, зашуршали слуги с подносами и напитками.
        - Когда, говорите, начало турнира? - поинтересовался король, с аппетитом вдыхая аромат свежей выпечки.
        - В полдень, ваше величество.
        - Что ж, надеюсь, герцоги появятся к этому моменту, - покрутил он в руках нож для масла. - А то будет очень и очень неудобно. Вы меня понимаете, лорд Эдельгерд?
        Эльд скрипнул зубами. Хотелось бы, чтобы они вообще появились живые и здоровые! Надо допросить проклятого Морана наедине и выбить из него хорошенько все его подлые планы.
        А что? Он оглянулся на бледную и необыкновенно притихшую Зарину. Имеет повод вызвать наглеца на бой - тот при всех и не раз пытался оказывать знаки внимания замужней даме…
        Эта мысль вмиг принесла удовлетворение, утихомирив растущую злость. Да, человек короля, да, какой-то там выскочка граф из Мацуры - плевать. Приехал сюда и пусть имеет уважение к местным традициям. А те говорили ясно: законы гостеприимства выше всего. И оскорблять чужих жен этот франт не имеет никакого права.
        Двух зайцев одним махом. И пусть этот Моран попробует отказаться - его мелкие планы захватить герцогство провалятся с треском.
        Остаток завтрака Эльд сосредоточился на этой мысли, предоставив другим гостям возможность пообщаться с его величеством. Благо, на завтрак были допущены самые достойные гости Нейшвиля, имеющие на это право.
        Стоило королю закончить трапезу, как все повторили за ним и чинно убрали приборы, обтерли руки поднесенными тряпицами, а Эльд не спускал глаз с Морана.
        Тот заметил чрезмерное внимание и ответил нехорошей усмешкой. Когда все получили возможность покинуть свои места, Эльд первым устремился к выходу, делая вид, что лично провожает каждого гостя.
        А вот и главный противник. Граф на молчаливый призыв ответил легким кивком, усмехнулся и отошел в сторону вместе с Эльдом.
        - Что-то хотите сказать мне лично, ваша милость?
        - Да, - Эльд дождался, когда рядом не останется никого. - Наблюдаю, как вы тут с женой моей потягаться в ловкости пытались… а против меня решитесь?
        Брови Морана демонстративно-удивленно поползли вверх.
        - О чем вы?
        - Вы не оставляете в покое мою супругу, леди Мейд. Право, она уже не знает, куда деться от вашего назойливого внимания. Так может, потренируемся с вами, если силы девать некуда? Сейчас перед турниром как раз разминочные бои начнутся.
        - Это даже забавно… - задумчиво начал Моран, окидывая взглядом фигуру Эльда.
        - Не думаю, что забавно.
        Как же хотелось разбить эту ненавистную физиономию.
        - Забавно, потому что, господин Мейд… - граф хмыкнул и оборвал сам себя, как будто передумал говорить: - Впрочем, почему нет?
        Он размял шею и согласно кивнул.
        Не прошло и десятка минут, как оба заняли место на первой свободной площадке. Простор сразу за стеной замка на обширном возвышении позволял проводить такие мероприятия даже с визитом самого короля - мест хватит на всех.
        Моран подозвал своего слугу, отдал верхнюю одежду и остался в тонкой рубашке и брюках, словно нарочно хотел покрасоваться перед женской публикой. Благо, хвалиться ему и впрямь было чем.
        Но покрасоваться сейчас сложно: вовсю идет подготовка к началу турнира, таскают тяжелые бочки с хмельной медовухой, Адельгер руководит участниками, размещая их по выставленным вдоль стен деревянным скамьям. Кто-то тоже начал разминку, желая не пасть лицом в грязь перед его величеством Эдвардом Вторым, которого, впрочем, пока не видно.
        Эльд не стал упускать время, схватил турнирный меч и сделал замах, занимая стойку напротив Морана. Того это все словно веселило.
        - Давно не сражался с таким сосредоточенным противником, - довольно обнажил граф зубы. - Желаете мне что-то сказать?
        Эльд молча мотнул головой и перешел в атаку.
        Моран, как и при том сражении с Зариной, был ловок и быстр. Он начал сыпать ударами со всех сторон так, словно хотел не нанеси ущерб, а больше - вывести из себя.
        Эльд резком и сильным замахом заставил его отскочить и сам начал нападение, тесня ненавистного графа к самому краю круга.
        Подобраться к нему ближе, обезоружить, швырнуть на землю и выпытать всю правду! Так, чтобы не смог и на дюйм отвернуть бошку. И пусть сколь угодно пялится своими темными глазами - этим не испугать!
        - Такая ярость, ваша милость. Вы точно желаете лишь размяться? Моран зашипел и потер плечо, куда пришелся один быстрый удар.
        - Разумеется. - Эльд прокрутил меч перед собой лихой восьмеркой и мрачно усмехнулся. - Уже просите пощады… ваше сиятельство?
        - Ну что вы. Предпочту довести бой до конца. Кто знает… - он запыхался, хоть и показывал браваду, - вдруг… ваша супруга будет потом лично… залечивать мои раны.
        Эльд пытался сдержаться, но этот сукин сын знал, как ударить не мечом, так словом. Интрижная тварь!
        Они прошли еще круг. Моран резко утер рукавом лоб и сделал обманчивый выпад, вовлекая Эльда в новую схватку.
        - Я бы сказал, что вы неплохо двигаетесь, но грубо.
        - А вы вроде и сильный, но нерасторопный, глядишь, так и уведут из-под носа…
        - Уведут, говорите? И что же?
        Эльд начал закипать, обрушил новую серию ударов, высматривая, как подловить подлеца и закопать носом в землю. Дыхание сорвалось, зато ярость придавала сил.
        - Да что угодно. Эк вас зацепило.
        - Смотри, чтобы тебя не зацепило! - рыкнул Эльд.
        Моран оступился на миг, но тоже бросился в бой с новыми силами. Теперь Эльду пришлось защищаться.
        - Да я и так смотрю, у вас из рук вон плохо дела. Не то, что за замком - за женой уследить не в силах.
        - Иди к демонам, откуда пришел! Тебе до Зарины какое дело?!
        Эльд ударил так, что краем меча зацепил камень.
        - Мне никакого, - парировал Моран. - Это ваша супруга, драгоценная леди Мейд, буквально вчера вечером сама преследовала меня по всему замку. Как вы сказали? Ах да… с очень назойливым вниманием.
        Как назло вспомнился и мокрый наряд, и то, какой всполошенной она вернулась в ночи - сама не своя.
        - Лжешь!
        Эльд принялся атаковать графа то справа, то слева, оттесняя к самому краю. Тот будто растерялся на миг, и Эльд со всей силы пнул Морана по колену, заставляя упасть на землю. Ударом ноги отбросил его меч и тут же прижал своим тренировочным плашмя к горлу. Не убивать этого недоноска в самом деле.
        - Забери свои слова, - прохрипел Эльд.
        - Пошел ты, - ухмыльнулся граф. - Утихомирь лучше свою…
        Договорить Эльд ему не дал и от души врезал по роже. Плевать, насколько она была знатной. Кровь брызнула из разбитого носа, Моран дернулся, но сбросить Эльда ему не удалось. Тот ударил еще раз и еще, выплескивая клокотавшую ярость.
        - Ответишь за свои слова?
        Моран вывернулся, тоже со злостью отшвырнул Эльда прочь и пока тот не успел его настигнуть, выхватил что-то из-за пазухи.
        - Достаточный ответ? - бросил он Эльду красную ленту. Ту, что вчера украшала волосы Зарины в сложном плетении кос. На ленте поплыло пятно крови. - Заскучала твоя женушка с тобой-то, увалень. Сводила вчера в купальню, увы, теперь уж весь замок наслышан. Кроме тебя.
        Ублюдок смеялся, вытирая с лица кровь, и Эльд снова настиг его, норовя окончательно уничтожить.
        Но тут он заметил, что вокруг подтягивалась ближе порядочная толпа зевак, начались перешептывания про драку.
        А в груди глухо колотилось сердце, саднили содранные кулаки, и что-то мерзкое и ледяное ползло внутри. Проклятье. Зарина! Он же говорил…
        Но Эльд не успел ничего предпринять, так и нависал, тяжело дыша и желая размазать графа по земле прямо тут, когда зеваки расступились и к площадке подошел сам король в окружении десятка слуг.
        Глядя на заляпанную кровью землю и разбитое лицо своего ближайшего преспешника графа Морана Висбора, его величество покрутил в воздухе рукой, молча предлагая объяснить происходящее.
        - Разминаемся. Ваше Величество, - хмуро проронил Эльд, вытирая кулак и бросая уничтожающий взгляд на Морана.
        - А кровищи чего сколько? - Король поморщился брезгливо и неодобрительно глянул на графа, качнул головой, мол, как же его так угораздило-то.
        - Так турнир… все по-настоящему.
        - Угу, - рассеянно буркнул Эдвард Второй про себя, пока, уловив невысказанный намек, все зеваки принялись расступаться и расходиться по своим делам.
        Эльд выдохнул, что король поверил и не станет выспрашивать. А он сам успеет дожать Морана и вытащить правду про проклятых кроликов.
        - Ну да, по-настоящему, оно и видно, - задумчиво произнес король. - Но чтобы без скандалов. Ужас как не люблю скандалы, так выматывают. Верно, ваше сиятельство?
        - Это правда, ваше величество.
        Но в последний момент король невзначай бросил, кивнув вниз:
        - А ленточка чья?
        Эльд хмуро схватил ее первый, но ляпнул с Мораном хором:
        - Моя.
        - Ах, ну вот оно что…
        Эдвард смерил взглядом Эльда и затем Морана - избитого, как назло, слишком сильно. И этот гад начал делать вид, что это Эльд во всем виноват и набросился на него, точно сумасшедший. Еще один повод выставить себя перед королем в выгодном свете, в то время как сам Эльд может показаться полным идиотом, избивающим высокопоставленное лицо по дурацкому поводу.
        И попробуй теперь докажи, кто здесь прав, а кто идиот.
        - Лорд Эдельбер…
        - Эльденгерд.
        - Не важно, - поморщился король, с сочувствием глядя на Морана, который с демонстративно кривясь поднялся на ноги. - Пройдемте-ка, на пару словечек
        ГЛАВА 17
        Они оказались одни в пустынном зале. В то время как все зрители и участники подтягивались к месту соревнований, в самом Нейшвиле остались только слуги, готовящие обед и следящие за порядком.
        Эдвард Второй прошествовал до герцогского трона, которого никто не касался со времени пропажи герцогов. Но король выше их и спокойно занял одно из резных кресел, в котором принимал гостей Рейнард Тэмхас.
        Король осмотрелся по сторонам и подтянул к себе ноги. Они казались опухшими и наверняка его беспокоили. Может, на него плохо влияет высота?
        Эльд только сейчас заметил, что ладони по-прежнему в крови и вытер их об одежду. Злость схлынула, а про Зарину он сейчас старался не думать.
        - Так что вы скажете мне, лорд Эльденгерд?
        Надо же! Впервые за все время произнес его имя верно.
        - Мне жаль, что вы стали свидетелем нашего… спора.
        - Все б так спорили - у меня бы подданных не осталось. Что ж будет, когда вы драться-то начнете? - почесал он подбородок. - Если я правильно понимаю, то вам совсем не жаль, что вы испортили лицо графу Морану Висбору? Сожалеет только, что я стал свидетелем?
        - Да, ваше величество!
        Король хохотнул. Потом покачал головой, будто не веря, что Эльд говорит это со всей серьезностью.
        - Весьма смелое заявление, ваша милость. Я услышал, вы стали зачинщиком этой безобразной драки и теперь нисколько не сомневаетесь, что поступили верно…
        - Да, ваше величество.
        Король только недоуменно всплеснул руками и с досадой поморщился.
        - Уверены, что не передумаете? Даже если я прикажу посадить вас с темницу за глупое своеволие? Посидеть, подумать о жизни и своем, не соответствующим положению поведении! Тихо, уютно, кормят хорошо. У вас же хорошо в темницах кормят? - он окинул взглядом фигуру Эльда. - А то ради такого дела я распоряжусь.
        - Его сиятельство Моран Висбор оскорбил честь моей супруги.
        - Вот как! С его слов это звучало иначе.
        - Как же, ваше величество? - Эльд с трудом сделал самую вежливую улыбку, какую мог.
        - Что это ваша супруга… Вы уж простите за эти слова, но именно она увела Морана в купальни вчера ночью, подталкивала к неподобающему и…
        - Уверен, это ложь, ваше величество. И потому нам обоим не стоит её повторять.
        Король задумчиво разгладил бороду и вытянул ноги вперед, глядя на носки своих туфель - блестящие, покрытые лаком.
        - Н-да. Непростая, выходит, ситуация. Впрочем, есть трудности посерьезнее. Утром мне успели доложить о том, как обстоят дела в герцогстве и, признаться, я в больших сомнениях. Если это правда…
        - Что именно, ваше величество?
        - Как мне рассказали, недавно рухнул важнейший мост. Каким-то чудом вы умудрились его восстановить, но на местах добычи руды не раз возникали обвалы, рабочие отказываются трудиться, а несколько деревень и вовсе слегли со странной болезнью. И, есть подозрение, что это лишь малая толика ваших неприятностей…
        - Все эти неприятности, ваше величество, начались с приезда господина Висбора. И я вижу в этом странную закономерность.
        Король внезапно резко хлопнул ладонями по подлокотникам. Его густые брови сошлись на переносице, а глаза, казалось, готовы метать молнии… Он стал похож на разгневанное божество - не считая невысокого роста и одышки, конечно.
        - Ваша милость! Я же просил обойтись без скандалов! Моран то, вы - сё, нет, чтоб делом заняться! Не вынуждайте меня прибегать с жестоким мерам!
        - Я лишь защищал доброе имя своей супруги.
        - В ваших землях творится полный беспорядок, а вы… - он вдруг махнул рукой, - да вы даже не можете за это ответить, потому что спрашивать я должен с тех, кто был назначен здесь править. А их - виданное ли дело - до сих пор нет на месте! И что я должен думать?!
        - Давайте спросим его сиятельство.
        Эльд чувствовал, что ему уже нечего терять и пошел напролом. И это король еще, видимо, не знает, что проклятье пробралось даже в сам замок!
        Король внезапно остыл, словно эта вспышка гнева забрала его последние силы. Эльд порой слышал, что за глаза Эдварда Второго звали тюфаком и безвольным, что все его решения ему нашептывают в ближайшем окружении особо рьяные советники. Моран, скорее всего, из их числа.
        Но сейчас они были одни, и Эльд подумал, что король не такой уж тюфяк. Скорее всего, притворяется таким, а сам весьма и весьма наблюдателен. Удобно строить из себя дурачка, исподволь делая себе заметки, и заставлять врагов верить в свою беспомощность.
        - Знаете что, лорд Эльденгерд… - и снова верно произнесенное имя. - Вот честно - нет ни малейшего у меня желания ввязываться в ваши разборки с господином Висбором.
        - Я понимаю, что его слову вы поверите скорее, чем моему…
        - Я поверю не слову, а доказательству, - перебил король.
        Эльд понимающе хмыкнул. Что ж, Эдвард вовсе не такой дурак, каким его рисуют. И это к лучшему!
        - К сожалению, прямо сейчас я не могу доказать. Но слышал…
        - Послушайте меня, ваша милость, - проникновенным голосом начал король, подавшись вперед к Эльду и продолжая изучать его весьма внимательным взглядом. - У вас есть три варианта: привести сюда герцогов, чтобы они все объяснили. Разобраться самому. Или расписаться в своем бессилии и передать власть его сиятельству, который, по его словам, способен справиться со всеми беспорядками самостоятельно.
        Ах, значит, способен!
        - Я вас понял, ваше величество, - низко склонился Эльд.
        В конце концов, он отвечал не только своей головой, но и головами Полины и Рейнарда, а также благополучием своей жены.
        - И чтобы больше ни слова о скандалах!.. Терпеть это не могу.
        - Да, ваше величество.
        Король поднялся с трона, оперевшись обеими ладонями. Спустился неторопливо по двум широким ступеням, огляделся по сторонам. И снова он стал казаться рассеянным, витающим где-то в облаках увальнем.
        - А хорошо у них здесь. Просторно. И высоко, - взглянул Эдвард в сторону окна с некой опаской. - Хорошо, - пробормотал он снова.
        Эльд остался стоять в замешательстве.
        - Ну что же вы стоите, ваша милость? - снова в дурашливом образе вопросил король, остановившись и обернувшись. - Сейчас же начнется турнир. Разве вы не хотите увидеть выступление вашей дражайшей супруги?
        - Очень хочу, ваше величество, - усмехнулся он.
        - Так идемте же, - проворчал Эдвард, - а то мне про нее все уши прожужжали. Не смотрите на меня так! В мои планы точно не входит… тренироваться потом с вами из-за пары неловких фраз и одной ленточки, - он гордо поднял голову и направился прочь из зала. - Ну и обычаи у вас, конечно! Женщины - воюют… Немыслимо.
        - Зато Киранийские женщины никогда не дадут себя в обиду.
        Эльд последовал за королем, положив руку на эфес меча.
        - Я и вижу. Я и вижу, ваша милость.
        Король позвал всех слуг и ближайших советников, которые тут же слетелись тучей, и последовал к месту открытия турнира. Эльд, поколебавшись, двинулся следом.
        На трубинах уже шумел народ, зрители стекались к месту открытия и громко переговаривались, но при виде процессии короля и его свиты с гвардейцами расступались прочь.
        Эдвард махнул рукой, приказывая следовать за ним. Эльд поначалу засомневался, но прошел мимо королевской охраны и занял место на главном балконе, что успели соорудить за эти два дня. Небольшой навес укрывал его величество от солнца и излишне любопытных глаз.
        Адельгер произнес вступительное слово, не забыв низко поклониться его величеству. Но Эльд не мог сосредоточиться на словах, а осматривался по сторонам в поисках опасных пушистых тварей. И зачем-то нашел на груди защитный кулон.
        Как доказать королю, кто привел в герцогство проклятых кроликов?! Сказать смешно… А поверить еще сложнее.
        Где ж сам Моран? Мстительно хотелось, чтобы он не явился, боясь светить при всех избитой физиономией. Но от проклятого интригана всего можно ждать.
        - Дамы и господа, приветствуем вас на крупнейшем турнире Кирании этого года! - залихватски начал Адельгер. - Но для начала поприветствуем главного гостя этого сегодняшнего дня - его величество Эдварда Второго, правителя королевства….
        Дальнейшие слова распорядителя потонули в приветственном шуме разноголосой толпы. Вчера, до прибытия короля Эльд приказал ограничить количество зрителей до минимума. Во-первых, нечего всем желающим докучать королевскому величеству, во-вторых, меньше шансов, что случатся новые неприятности.
        Эльд замер неподалеку от короля, напряженно всматриваясь в лица людей, пытаясь выловить между ними пушистых вредителей. Ученик колдуна, молодой Грид, усиленно штудировал свои записи, но толку от него пока было мало.
        Наконец Адельгер объявил о начале турнира.
        Эльд по-прежнему не двигался с места, пару раз коротко доложил королю о самых знаменитых участниках, но вскоре внимание Эдварда привлекли девушки-воительницы, которые вышли на турнирную площадку.
        Распорядитель назначил Зарине выступать первой. Эльд почувствовал, как невольно сжались ладони. Король не дал поговорить с ней до турнира, и теперь явно у обоих будет кипеть на душе от невысказанных слов.
        Зарина вышла, как всегда, уверенно. Играючи покрутила мечом, но в сторону Эльда даже смотреть не стала…
        - Ваше величество, - раздался рядом голос Морана, насмешливый и резкий.
        - О, - с трудом обернулся к нему через плечо грузный король. - Еще один… Зачинщик.
        Моран резко усмехнулся и бросил быстрый взгляд на Эльда. Губа у него еще кровоточила, разбитый нос опух, и его слуги принялись заботиться о господине, несправедливо избитом! Наверняка Моран уверен, что король как следует размазал Эльда по стенке и теперь еще больше убедился, что в герцогстве не на кого больше положиться.
        Эльд едва заметно дернул уголком рта. Пусть думает так.
        А он найдет доказательства, и король убедится, что не зря притворяется наивным дураком - тем самым лишь подталкивает предателей и стяжателей вокруг проявить себя. Эльд даже качнул головой. Никогда бы не подумал, что маску можно носить так ловко, что не разглядит и опытный интриган.
        - А она хороша! - Эдвард едва ли не подпрыгнул на месте и довольно потер руки, пристально следя за выступлением Зарины. - Смотрите-ка!
        Эльд хмуро следил за женой, с одной стороны желая выпороть негодную девчонку, что устроила этот цирк на купальнях! Не стоило сомневаться, что она задурила Морану голову, а теперь тот мстит. И как ей только в голову пришло тягаться в одиночку с графом?! Ведь предупреждал! А с другой…
        Ее отчаянность и смелость вызывали восхищение.
        Зарина резко яростно вскрикнула, нанося очередной удар сопернице. Сущая разозленная богиня мести, как в стародавних сказаниях. Она сражалась сейчас в полную силу, он видел это. Сражалась так, словно от этого зависела ее жизнь.
        - Удивительные традиции - женские бои. Правда, ваше величество? - проговорил Моран, следя за Зариной с непроницаемым выражением на лице.
        - Не говорите, ваше сиятельство! - поддакнул Эдвард. - Любопытно, чем закончился бы бой лучшей воительницы Кирании и, например, лучшего моего воина-стража?
        - Думаю, не стоит сравнивать мужчин и женщин. Даже лучших. Мы слишком разные, ваше величество, - вмешался Эльд.
        - Ой, я на вашем месте не переживал бы за супругу. Смотрите, она и сама в силах за себя постоять. Ох, хороша! Что думаешь, Моран, а?
        - Думаю, что нам в столице стоит тоже однажды устроить женский турнир. Уверен, леди Мейд не отказалась бы на нем выступить.
        Эльд медленно закипал, надеясь, что это не слишком отражается на его лице. После всего, что было, этот хлыщ нарочно выводит его из себя?! Ну уж нет. В этот раз ему не удастся заставить его сорваться.
        На мгновение пристальное внимание эльда выцепило воина, что готовился к выступлению недалеко. Он встал в боевую стойку, но вдруг пошатнулся и начал медленно заваливаться набок.
        Моран, бросивший на Эльда пристальный взгляд, перехватил направление и тоже увидел, как воин оседает на землю.
        Началось. Твою же мать!
        - Ваше величество, - хором начали оба, отвлекая внимание короля.
        Эльд зло хмыкнул. Какого демона ему уже второй раз приходится действовать с этим графом заодно - разгребая проблемы, который тот им и устроил!
        - Да, ваша милость? - повернулся к Эльду первому король.
        В это мгновение Зарина нанесла решающий удар, и Адельгер объявил окончание схватки и победу леди Мейд.
        - Ну вот, отвлекли меня в самый важный момент! - рассердился Эдвард. - Что там у вас?
        - По традиции. После первого боя мы делаем перерыв… на то, чтобы отдать должное Святому Отцу и Святой Матери. А также готовы предложить вам местный напиток - смесь вина, меда и перца.
        - Ох уж эти традиции, - проворчал король. - Ладно, давайте. Если не отрава какая. Ты, Моран, - повернулся он к графу, - попробуешь первым.
        - Да, ваше величество, - покорно улыбнулся тот.
        Эльд успел распорядиться о неожиданно возникшей традиции и сделал незаметный знак Адельгеру - проследить за упавшем и замести следы. Паники им сейчас точно не хватало.
        ГЛАВА 18
        Я не успела к месту схватки. Как только Ликка сообщила, что Эльд связался с Мораном и сейчас убивают друг друга на тренировочной площадке. Бросив все дела с подготовкой турнира, я выбежала на улицу, но увидела только, как Моран утирает кровь из носа, а его величество Эдвард о чем-то говорит с Эльдом.
        Я замерла неподалеку. Что делать?! Неужели граф смог задурить Эльду разум, неужели тот поверил в наверняка сказанную грязную ложь?!
        - Эльд, - выдохнула я все же.
        Плевать, что подумает король и все вокруг! Сейчас важно только его мнение! Его. Законного преданного мужа. Которого я невольно могла подвести, желая лишь выставить графа в дурном свете.
        Увы, Моран прав, кто поверит мне, а кто - ему?!..
        Король двинулся к замку, а Эльд, весь окровавленный после драки, бросил на меня всего один взгляд. Один, но тяжелый настолько, что им и убить можно.
        - Эльд!
        Но говорить по душам было поздно. Похоже, его величество сейчас потребует от Эльда объяснений, а Моран наверняка уже наплел самых подлых гадостей, выставляя нас обоих ненормальными…
        Герцогов нет, эпидемия продолжается, и все идет просто хуже некуда.
        Моран взглянул на меня лишь раз, но даже не понять, чего было в его темных глазах больше: злорадства, обещания мести или желания любым способом заполучить свое. Теперь уже из принципа.
        Я фыркнула. По губам графа пробежала усмешка.
        Неужели еще ни одна из девушек не смогла ему отказать?!
        Что ж, ваше сиятельство, всё когда-то случается в первый раз!
        - Леди Мейд, - позвал меня кто-то.
        Я обернулась и увидела подошедшего Адельгера, который едва справлялся с ролью распорядителя в таком-то бардаке. Ведь надо не только всех устроить, но и учесть прибытие правителя такого уровня, и не дай боги ошибиться и оскорбить венценосную особу!
        - Да?
        - Вам пора готовиться. Женские бои будут одни из первых, я поставил вас пораньше, чтобы не затягивать. Но это легкая разминка, я разузнал. Бояться вам некого.
        Бояться мне как раз есть кого. Но вовсе не на боях.
        Взгляд Эльда так и застыл перед глазами. Он же не разозлился всерьез? Я просто должна была проучить подлого Морана. Но вышло так, что подвела собственного мужа…
        От его злости было едва ли не физически плохо. Он же не разочаруется во мне настолько? Святая Матерь, ну пожалуйста. Не воспримет же всерьез слова графа?! Не дай бог еще допустит мысль, что между нами с Мораном что-то в самом деле было… Что я отдалась ради благополучия в замке. Да я ему собственноручно выбью эту ерунду из головы!
        - Леди Мейд, - настойчиво позвал меня Адельгер. - Пора.
        Проклятье, вот бы сейчас не десяток Зарин, но хотя бы две. Всего две! Одна бы точно отправилась догонять ушедшего мужа и всё объяснила!
        - Может, мне отказаться от участия? - буркнула я, следуя за распорядителем.
        - Что не так? - удивился тот.
        Я махнула рукой, не в силах объяснить все сразу.
        - Король и…
        - Как раз король высказал, что ему не терпится на вас взглянуть.
        - То есть отказаться я уже не имею права?
        - Лучше не стоит, леди Мейд, - мягко, но настойчиво сказал Адельгер.
        - Вы сами объявите открытие турнира?
        Распорядитель оглянулся зачем-то и пожал плечами.
        - Полагаю, больше некому. - Он склонился ко мне и заговорщически уточнил: - А все же, что здесь на самом деле творится, леди Мейд?
        Скрывать правду больше не имело смысла. Уверена, что по замку уже ползут гадкие слухи, поэтому мне лучше обзавестись союзниками:
        - Граф, его сиятельство Моран Висбор, явно намерен забрать герцогство себе.
        Адельгер остановился.
        - Как такое возможно?!
        - Он сделал для этого все, - выдохнула я. - Призвал этих проклятых кроликов, устроил эпидемию в предместьях, наверняка причастен к упавшему мосту и даже… - я перешла на убитый шепот: - и наверняка к пропаже самих герцогов. Я больше не знаю, что делать!
        А сейчас еще я потеряла доверие мужа - и это убивает!
        - Вы знаете это наверняка? - нахмурился распорядитель. - Серьезное обвинение в таких делах…
        - Знаю. Хоть и не могу доказать. Слышала его разговор с лакеем.
        - С этим странным типом?
        Я только кивнула.
        Адельгер задумчиво замер передо мной, скрестив руки на груди.
        - Вот что, леди Мейд. Вы знаете, я к вам и вашему мужу отношусь с большим уважением, поэтому ваше слово мне важнее, чем слово какого-то графа, будь он хоть племянником самого короля! Обещаю сделать все, что в моих силах, чтобы вывести его на чистую воду. - Адельгер поджал губы, а я облегченно выдохнула. Разделить эту ответственность и тайну с кем-то кроме Эльда оказалось спасением. - Но я попрошу вас…
        Я вопросительно вскинула брови.
        - Не опускайте руки. Выступите так, чтобы ни у кого сомнений не осталось, на чьей стороне сила. Разозлитесь на этого графа хорошенько - и покажите, на что способны!
        - Я бы сейчас с этим графом и сразилась…
        Адельгер хмыкнул.
        - Видел я их драку с Эльдом. Графу только такое и нужно. Выставит вас в дурном свете и будет рад. Не связывайтесь и займитесь тем, что умеете лучше многих.
        - Ладно, - оборвала я наконец его наставления. - Сделаю, что могу.
        - Вы можете быть лучшей!
        - Посмотрим.
        Я решительно направилась в комнату для подготовки. Адельгер прав! К демонам брать на себя все сразу и разрываться на части. Сосредоточусь на том, что умею делать хоть немного. И может, найду способ справиться хоть с чем-то.
        - Леди Мейд, - почтительно поприветствовали мне две девчонки-помощницы. - Скоро вам открывать турнир!
        - Угу, - мрачно буркнула я и скинула верхнюю накидку.
        - Волнуетесь?
        - А волноваться поможет?
        Девчонки хихикнули, а я принялась молча натягивать экипировку, выбросив все остальные мысли из головы. Поддева, мягкий доспех, налокотники, высокие сапоги со шнуровкой.
        Впервые за долгое время я даже не потрудилась выяснить, что за соперницы у меня будут, кто они, откуда, насколько сильны. Последние дни мою голову разрывали совсем другие мысли, а теперь… будь что будет!
        Я даже пропустила все приветственные слова в честь открытия турнира. Наверняка где-то там уже смотрит король, все знатные гости, но самый важный человек для меня - Эльд - пришел ли?.. Я взяла свой меч и прикрыла на несколько минут глаза, ловя островок спокойствия в бурных мыслях. Поговорить бы с мастером Альбертом, но тому явно не до меня.
        - Добро пожаловать на бой! - позвал меня Адельгер.
        Я выдохнула и надела легкий шлем с прорезями для глаз. Хорошо, что не будет видно лица.
        На улице ярко светило солнце, и после полумрака пришлось зажмуриться. Мне представили соперницу. В ушах шумело, заглушая крики с трибун. На миг показалось снова, что вижу белый мех где-то вдалеке. Я сощурилась, и все показалось неважным. Начнется эпидемия - всему конец!
        Вспомнилось, как браво вышла тогда Полина со мной на турнир, когда была еще совсем чужой в нашем мире. Как упорно бралась за меч, как готова была сражаться за свою жизнь. Не зная ничего. Не подготовленная. И как она со всем справилась - отчаянная и смелая.
        Можно сказать, что ей просто нечего было терять.
        А можно поверить в ее силу и пойти так же через всех врагов!
        Я вышла на площадку для боя и перехватила поудобнее рукоять меча, закрылась круглым щитом. От соперницы. От себя. От проклятого Морана, короля и своего стыда перед Эльдом.
        Но долго думать мне не дали. Мы сошлись в быстром бою, мысли вылетели из головы, словно сор. Только защищаться, нападать и проговаривать про себя наставления Альберта - ему ведь удалось пробудить во мне воина.
        Удар, поворот клинка, два шага в сторону. Парировать атаку, выпад, дотянуться до щита соперницы. Еще один удар. Я чувствовала, как в жилах кипит ярость. Но не была уверена, что она дает сражаться верно, скорее, шумит в ушах, смазывает все в туман. Не осталось Зарины Мейд - за меня действовали иные силы, пришедшие с годами тренировок.
        Когда на трибунах засвистели и зашумели, я даже не поняла, что происходит. Но Адельгер дал знак, что бой завершен, и я опустила меч.
        - Отлично держишься, - бросил он с улыбкой.
        Я сняла шлем, утерла взмокший лоб. Зрители и правда кричали, не понять, радостно или как. Но я только искала глазами мужа. И нашла - рядом с королем, который восседал на высоком троне, окруженный своей свитой.
        Эльд был точно из камня высечен, и я уже понимала, что это плохой знак. Неужели король и правда разъярился на него? Что теперь будет? Я растерянно отбросила щит. Может, мне попробовать самой поговорить с его величеством?.. Я объясню, как все было на самом деле!
        Вдруг недалеко раздался шум. Я резко обернулась и увидела, как один из участников осел прямо во время выхода на тренировку. Проклятье! Только этого сейчас не хватало…
        - Перерыв, леди Мейд, - хрипло бросил Адельгер, обменявшись жестами с Эльдом наверху. - Я распоряжусь, чтобы занялись этим!
        - Спасибо, - растерянно пробормотала я, не зная, за что схватиться.
        Сейчас моим главным заданием было отвлекать короля боем, а теперь что? Неужели Моран не понимает, что пора всё это прекратить?! Он хочет усыпить тут всех вместе с королем?! Что за безумие…
        Мне дали передышку совсем недолго, вскоре вернулся Адельгер и приказал продолжить турнир во что бы то ни стало.
        С тяжелым сердцем я снова взялась за меч. Мне сейчас не сражаться надо на ненужном турнире, а поговорить с мужем и спасать Нейшвиль от нашествия, я же обещала.
        Но и отступить сейчас не хватало сил. На верхних трибунах я видела сидящих отца, тетушку, Джун, они ничего толком не подозревали и глядели на меня во все глаза. И если прежде они еще сомневались, что я и сама по себе чего-то стою, то сейчас у меня были все возможности это доказать.
        И мастер Альберт ждет от меня победы…
        - Леди Мейд, - поприветствовала меня новая соперница, и я невольно вздрогнула, отвлекшись от разглядывания зрителей на трибунах.
        Сурово сверкнули ее глаза, когда она надевала шлем. Кажется, она чувствует мой раздрай, постоянные взгляды в сторону королевского помоста и готова всерьез побороться за первое место.
        Выбыть из турнира и бежать отчаянно спасать все, что мне дорого…
        Проиграть, потому что не время для глупых соревнований?
        Как бы ни так!
        Я улыбнулась так, что под шлемом не видно, но во взгляде наверняка засверкало. Пусть соперница не ждет легкой победы!
        Пусть Эльд знает, что я не отступаюсь. А граф увидит, с кем хотел связаться. И тогда я буду приходить с мечом в его самых страшных снах.
        ГЛАВА 19
        Возле короля собралась целая веселая компания. Пока люди Эльда снова прочесывали весь Нейшвиль, он сам пристально следил за Мораном, а тот, как будто ничего не случилось, развлекал короля байками.
        Но сначала они выслушали короткие наставления от леди Ансиель - та со своим высоким голосом и резкими перепадами от патетических возгласов до тихой размеренной молитвы едва не загнала короля в завороженное состояние. Тот даже покачивал головой в такт ее словам.
        Королю успели несколько раз подлить вина. Причем, об этом заботился как сам Эльд, так и Моран со своей свитой. Будто параллельно с идущим турниром они соревновались в том, кто быстрее споит его величество.
        Между делом Эльд поглядывал на Зарину на поле боя.
        Она держалась так стойко, что оставалась только диву даваться. Куда-то делась вся ее растерянность, и в каждый удар она явно вкладывала всю силу и сосредоточенность. И если сначала Эльд думал, что пусть она сдастся и выйдет из турнира пораньше - чтобы он мог наконец поговорить с ней с глазу на глаз, то теперь только молча следил за каждой победой.
        - Последний бой леди Мейд, ваше величество, - доложил один из слуг, которому король приказал дублировать все слова распорядителя.
        - Что, она проигрывает?
        - Выигрывает, ваше величество!
        - Молодец, девчонка, - хлопнул в ладони Эдвард и сделал еще хмельной глоток. - Хочу познакомиться с этой леди поближе. А то она уже знаменитость, успела стать причиной раздора двух достойных мужчин, а я даже не переговорил с ней лично.
        Эльд медленно кивнул. Кажется, чтобы поговорить с Зариной, придется вставать в очередь.
        Вскоре к Эльду пробрался сквозь королевских гвардейцев слуга от Адельгера и тихо передал последние вести:
        - Нашли несколько кроликов во дворе и в самом замке, пытаемся поймать. Может, стоит уже увести короля отсюда?
        - Пока… маловероятно. - Эльд кивнул в сторону короля. - Но я понял, ступай. Что-нибудь придумаем.
        Кто-то из толпы рядом с королем бросил замечание про Зарину, и все снова уставились на решающий турнирный бой. Будь сейчас другие обстоятельства, Эльд бы гордился своей маленькой яростной женщиной, но все мысли занимали тревожные вести. И все-таки он смотрел.
        Но вот Зарина в этом бою успела несколько раз оступиться. Противница попалась крупная, из соседнего графства и уже довольно опытная. Зарина перешла в отступление и только парировала атаки, не в силах остановить массивную воительницу.
        - Что, Моран, на кого делаете ставки?
        Эльд краем глаза взглянул на графа, и от того, как потемневшие глаза Морана внимательно следят за его женой, а на губах мелькает едва заметная, но многообещающая улыбка - вмиг захотелось начистить ему физиономию еще раз.
        - Я не азартен, ваше величество.
        Король принялся шумно выяснять, можно ли еще сделать ставки и кто из его окружения желает влезть в этот крайне любопытный спор.
        А между тем Зарина все дальше отступала и, казалось, готова сдаться. Эльд тяжело вздохнул. Если она проиграет - он ведь еще будет и виноват! Пусть лучше одержит свою долгожданную победу, если та успокоит ее сердце.
        Словно почувствовав его поддержку, Зарина резко изменила тактику, поднырнула под рукой соперницы и нанесла серию ударов. Уж что-что, а ловкостью и верткостью она могла одолеть многих! Давно пора было не идти напролом и не вкладывать в удары только ярость. Сейчас пора было подключать голову!
        Эльд поймал себя на том, что вместе с другими болеющими начал поддерживать Зарину криками и переживать за исход боя, как за свой.
        - Давай же! - рявкнул он со всей силы, и Зарина исхитрилась подставить сопернице подножку и повалить ее на землю.
        Еще короткое движение - и лезвие турнирого меча уперлось той в грудь. Трибуны взревели от восторга за победительницу и негодования тех, кто ставил против Зарины.
        Она сорвала шлем и широко улыбнулась, сама не веря в победу.
        Но бросила взгляд на Эльда, и восторг исчез с ее лица.
        - Позовите ее сюда, - приказал король.
        Зарине передали приказ, и та направилась наверх под шум толпы. Шлем как сняла, так и продолжала держать в руках, прижимая в груди. И пока поднималась по широким ступеням, смотрела не на порядком захмелевшего короля, а только на Эльда.
        - Леди Мейд! - шумно поприветствовал король. Даже попытался неловко встать и чуть не упал, но все же склонился над рукой Зарины и поцеловал, развеселившийся от собственной шутки.
        Виданное ли дело - король целует ладонь простой воительницы, а не наоборот! Но Эльд уже видел, как прочно Эдвард вошел в свою роль.
        А может, он в самом деле такой?
        Король потребовал усадить Зарину рядом с собой и принялся расспрашивать о боях, тренировках и оружии, каждый раз приходя в восторг от ее простых ответов и робких улыбок.
        Но близкое присутствие графа порядком давило, и Эльд решительно обратился к королю с просьбой забрать на время свою супругу.
        Зарина кивнула и последовала за ним в замок. Оба молчали.
        - Мне надо умыться, - проговорила Зарина, поворачиваясь к нему.
        Одна из служанок, что крутились неподалеку, кивнула и поторопилась за горячей водой. Эльд уступил, позволяя жене пройти в умывальную комнату и смыть с себя грязь и пот.
        Сложно было начать разговор. Он ведь действительно гордился успехом Зарины, но та смотрела так колко, что язык не поворачивался.
        Эльд устало растянулся на постели, ожидая, пока она приведет себя в порядок. На несколько мгновений стало все равно, что происходит вокруг. Король, Моран, пропавшие герцоги, нашествие, рухнувшие мосты и все эти неприятности… Будто все это померкло по сравнению с тем, какая обида пролегла сейчас между ним и Зариной.
        Но ведь правда, он просил не связываться с графом. Несколько раз. А она не только ввязалась в сумасбродство, но и, самое страшное… не сказала ему ничего. Утаила, словно постыдную правду. Эльд хотел расспросить ее теперь, до какой грани дошло ее вчерашнее приключение, раз Моран будто с цепи сорвался. Но не был уверен, что действительно желает это знать. В подробностях.
        А собственные демоны нашептывали слова еще более гадкие. Что Эльд ей и впрямь скучен, как бросил Моран, что она избегает его еще и потому, что больше не любит, как прежде. И иметь ребенка от него - для нее досадная неприятность.
        - Эльд, - послышался сзади ее твердый и на удивление спокойный голос.
        Он привстал на руках и остался сидеть на постели, опираясь. Зарина выглядела обворожительно. Разгоряченная после боя и теплой воды, едва прикрытая длинной накидкой, а в ее глазах плескался целый океан невысказанного.
        - Я горжусь… твоей победой, - он растянул губы в несильной улыбке.
        - Правда? - она присела рядом и заглянула ему в лицо.
        Эльд кивнул, тщательно отгоняя от себя гадкие мысли.
        - Переживал в последнем бою, как за самого себя.
        - Даже после того, что ты узнал?.. - она не боялась говорить прямо. Коснулась ладонью его сбитых в кровь кулаков.
        Эльд с силой стиснул зубы. Проклятый граф, вбивающий между ними сомнения и раздор - так и получилось, что он довел до разлада. И теперь это не так просто забыть!
        - Ты должна была сказать мне сразу! Представь, каково узнавать это через слухи и слова человека, которого я ненавижу, слова врага? Узнать о том, что моя любимая женщина ходила с мужчиной ночью в купальни, откуда он потом возвращался обнаженный.
        Зарина тяжело вздохнула.
        - Прости меня! Я очень хотела сбить с него спесь и выпытать, способен ли он хоть на что-то сейчас повлиять. По-моему, он и сам…
        Эльд взял ее за плечи, мягко, но настойчиво.
        - Зарина! Но я же просил тебя не связываться?!
        - Ты знал, на ком женишься, Эдельгерд Мейд, - упрямо отозвалась его неуемная воительница. - И не жди от меня чрезмерного благоразумия!
        Он отстранился и встал, отвернулся к узкому окну. Зарина вскочила на ноги следом.
        - Эльд!
        - Я не знаю, что думать.
        - Только посмей сказать, что ты поверил этому ублюдку, - схватила она его за плечо. - Что еще он тебе наплел?
        Эльд повернулся к ней.
        - Что на самом деле ты с ним делала в купальне? - не удержавшись, выпалил он.
        - А что он говорит?
        - Что ты пришла к нему первая. Что увела к горячим источникам. Что со мной тебе скучно. И я видел твою ленту в его руках. И его гадкую усмешку.
        Зарина резко вздохнула, набираясь сил для спора, а Эльд смотрел на нее и рвался на части, желая прижать ее к себе, но еще чувствуя жгучую обиду и ревность. Представить, что она вчера была с Мораном наедине, и тот был без одежды, и… К демонам!
        - И ты поверил чужому мужику, а не верной супруге? Эльд!
        - А что “Эльд”, что прикажешь думать, если ты удираешь от меня тайком?!
        - Я?.. Да я… Да как ты вообще такую мысль допустил! - больно ткнула она его в грудь.
        - Сама говоришь, что благоразумие не твоя сильная черта.
        - Ну не настолько же!
        - Значит, ничего такого не было?
        Глаза жены потемнели, она резко подалась к нему и заговорила:
        - Мы говорили. И дошли до источников. И да, я сделала вид, что готова окунуться туда с ним, что готова на все, лишь бы он помог нам с королем… Да, я в итоге заставила его раздеться. Но все исключительно ради блага герцогства, Эльд!
        Эльд стиснул кулаки, отчаянно желая оказаться в том вчерашнем дне, вернее, ночи, и собственными руками размазать этого графа по скалам.
        - А твоя лента?
        Зарина коснулась его груди и задумчиво продолжила:
        - Понимаешь… Я пообещала, что разденусь и залезу в воду сразу после него. - Она поймала его яростный взгляд, прикусила нижнюю губу - сущая демоница. Зарина коварно улыбнулась и продолжила: - Дождалась, когда он окажется голый, и… забрала его одежду, как только поняла, что от него в самом деле нечего ждать.
        - Забрала его одежду, значит? Прям вот так?! - Эльд неожиданно для себя сдавленно хмыкнул - стоило представить, как этот самоуверенный граф оказался обманут дерзкой девчонкой.
        - Пришлось швырнуть в него рубашкой, чтобы не догнал, - вздохнула Зарина. - Она мне тылы прикрыла.
        - Судя по тому, что рассказали мне слуги, она и ему как раз все прикрыла.
        Зарина не удержалась и хихикнула тонкой мужской издевке.
        - Мои девчонки сказали, что он перемещался короткими перебежками. Возвращаться в одной рубашке наверное еще смешнее, чем совсем без всего. Лучше бы так шел.
        - Никакого уважения в тебе к королевскому приближенному!
        - Я уважаю мудрых и сильных. И люблю таких же… - Зарина приподняла голову и нежно коснулась краешка его губ.
        - А если бы он тебя нагнал? - сжал ее запястья Эльд, из последних пытаясь не поддаваться соблазнительнице. Он должен быть стойким, как скала. Ну как вот она опять это делает? Эльд бессильно прорычал: - Если бы!..
        - Я способна постоять за себя!
        - Не с такими мерзавцами, как он.
        Зарина взглянула на него пристально, приблизилась, уведя руки в стороны.
        - Эльд! Ну прости. Мне жаль, что он выкрутил эти слухи в свою пользу. Клянусь, скоро во всем замке узнают истинную правду - и быть Морану здесь посмешищем навеки!
        Эльд не мог устоять от такой близости любимой, ослабил хватку, и его ладони легли ей на талию, прижимая как можно теснее. Зарина поддалась его рукам, прильнула всем жарким телом и коснулась губ снова.
        Медленно, осторожно, словно боялась снова вызвать его гнев. Но как злиться на ту, кто так плавится в его объятиях. Короткий полустон сорвался с ее губ, и Эльд уже не хотел сдерживать себя.
        Воистину, женщины - коварнейшие создания. Особенно те, кто осознают эту власть и пользуются ею! И как его угораздило полюбить такую?
        - Ты - лучший мужчина для меня, Эльд, - проговорила она ему на ухо, обвивая шею руками. - И я тебя люблю. Никогда не слушай врагов. Не смей сомневаться в этом, иначе… иначе я за себя не ручаюсь!
        - Мне хватило того, как ты бегала от меня недавно, - бросил он ее на кровать. - Словно боялась. Чего?
        Зарина отползла, но он остановил, навис над ней, ловя взгляд.
        И не хотел говорить то, что тревожило. Он стащил с нее мягкую накидку, прижался губами к шее, плечам, спустился до гладкого живота. Любимая, желанная, невыносимая женщина! Рано или поздно она точно сведет его с ума! Может, и уже начала…
        - Однажды… гадалка нагадала мне, что рождение ребенка станет для меня бедой. Так… туманно, ничего ясного. Но мне страшно, Эльд. Только поэтому.
        - Я не верю в гадания!
        - А в демонов верил…
        - Это другое, - он опустился рядом и нежно погладил ее лицо, улыбнулся. - Это настоящее зло, а гадания… нет, лишь туманная возможность. Чушь. Она увидела лишь один жалкий путь из множества, желая тебя запугать и вытащить деньги. Это ничего не значит, слышишь? Я не дам свершиться ни одной беде. Ни с тобой, ни в замке, ни с герцогами.
        ГЛАВА 20
        Словам Эльда очень хотелось верить. Может, и правда, напрасно я столько лет ношусь со случайно брошенным предсказанием! Хотела погадать на суженого, а получила загадочную угрозу. Свела с ума себя, всех окружающих и едва не добила своей выходкой Эльда.
        Хватит испытаний! Я легла в его огромные ладони, прижалась к теплому крепкому телу, чувствуя, как начинают гудеть забитые после боев мышцы. Эльд ласково провел по моей талии, и волна мурашек прокатилась после его ладони. Я коротко простонала, а он снова прижался жаркими губами к моим.
        Как же с ним хорошо… И плевать, что там король, граф и все нас ждут. Я вспомнила, как последний раз баюкала малыша Леона, и мое сердце снова дрогнуло. Может, Эльд прав, и жизнь моя не кончится с рождением крохи. Такого же чудесного, как этот здоровяк-страж…
        - …Помнишь, как мы хотели придвинуть шкаф? - с ленивой улыбкой спросила я спустя время. - Как думаешь, сейчас это не спасет?
        - И пусть граф сам разбирается с проклятьем, что сюда наслал, - проговорил Эльд мне на ухо пробирающим до мурашек шепотом.
        Снова граф! От одного этого слова любовную негу словно рукой сняло. Я приподнялась.
        - Ты думаешь, он в силах?
        - Иначе как он хотел убедить короля, что годится на роль герцога?
        - Я не знаю, - задумчиво прикусила я губу. - Нужно его допросить.
        Эльд сел.
        - Боюсь, после нашей утренней тренировки он будет не очень-то разговорчив.
        Я сощурилась.
        - А ты вспомни методы покойного герцога, которому столько лет служил. Если помнишь, в его правление тут было очень оживленно в темницах, кажется, наш тюремщик заскучал в последнее время, как ушли разбойники.
        - Не люблю я нечестные пути…
        - Я тоже, Эльд. Но Моран начал первым. А что думает король? Ты так и не рассказал про вашу с ним беседу.
        Эльд коротко усмехнулся, потянувшись за одеждой.
        - Эдвард вовсе не такой простачок, как многие думают. Если мы докажем, кто принес сюда зло - он нас услышит.
        - Что, тебе даже не влетело за драку с графом? - недоверчиво вскинула я брови.
        - Влетело. И если Моран успеет первым, король может ему и поверить. Так что ты права - пора выманить его и задать несколько о-очень важных вопросов.
        Я быстро натянула новый турнирный комплект, который принесла мне Ликка и тихо оставила в умывальной. Заново переплела волосы, спутанные в порывах страсти, улыбнулась тихо сама себе, радуясь, что ссора с мужем позади. А дальше - будь что будет!
        - Пойдем! Пора выяснить, как Моран планирует объяснять падающих участников турнира королю. Хочу посмотреть на его способы выкрутиться. Главное, чтобы его величество не разгневался, что мы так…
        - Думаю, король поймет наше внезапное отсутствие, - поджал со смехом губы Эльд и потянул меня за руку.
        Ох, ну вот. Не хватало, чтобы его величество был в курсе наших семейных разборок. С ума сойти!
        Пока мы шли по коридорам замка, успели встретить двух верных стражей Эльда, которые, по-видимому, давно искали командира и теперь быстро доложили обстановку: на турнире выбыли еще пятеро участников, начинается легкая паника.
        - Где граф?
        - Рядом с королем. Там же леди Ансиель и вся свита. Прикажете отдать приказ о досрочном завершении турнира?
        - Даже так?
        - Эльд, лучше прикажи доставить сюда графа, - сказала я. - Силой.
        - Король не поймет.
        - Король не поймет, когда сам станет очередной жертвой…
        - Надо как-то иначе выманить Морана оттуда. С ним десяток его верных людей и стражников.
        - Пусть Адельгер пригласит его на почетную роль вручения наград. Как заслуженного в прошлом воина, - предложила я. - Графу это наверняка потешит самолюбие.
        - Адельгер в курсе? - догадался Эльд.
        - Не удержалась, - пожала я плечами.
        - Хорошо! Командуйте музыкантам, пусть устроят паузу и развлекут его величество. Только чтобы как следует! - отдал указ Эльд и пошел искать распорядителя.
        Я пробралась обратно к трибунам, но осталась следить сверху. Сильной паники еще не было, но по рядам там и сям возникал тревожный шепот, кто-то обсуждал упавших воинов, но турнирные схватки еще продолжались.
        И вот сейчас один из воинов в самом зрелищном - конном бою - мчался навстречу противнику под отчетливый бой барабанов.
        Король легкомысленно обмахивался и изо всех глаз следил за происходящим, с ним рядом о чем-то спорили в его свите.
        И вот один из них вскочил, тыча в сторону более крупного воина. Конечно, это ведь лорд Мейси! Знаменитый воин, на которого все ставки. Я сама была без ума от его владения коротким мечом.
        По трибунам волной прокатились голоса, ревущие его имя и девиз. Барабаны загрохотали еще громче, музыканты резко заиграли яростную мелодию с флейтами и духовыми, кто-то уже праздновал победу.
        Мне самой захотелось заорать и поддержать своего кумира.
        Но под самую громкую трель мелодии мой кумир начал прямо заваливаться набок. Его конь почуял неладное, начал замедляться и уходить в сторону, и последние метры, прежде, чем слуги успели подхватить под уздцы, славный рыцарь лорд Мейси проехал лежа на лошадиной гриве.
        Проклятье! Я бросила взгляд на короля - тот хмурился, слушая крики вокруг. Недоуменно обернулся к графу, а тот явно пытался отвлечь его величество и увести прочь.
        Люди на трибунах начали вскакивать и негодующе кричать, а я бросила взгляд в конец ряда и вдруг увидела там очередную пушистую тварь с ярко-красными глазами. Нет-нет, только не сейчас!
        Кролик упрямо двинулся ко мне, кто-то пропустил его, кто-то погладил и посмеялся, что на таком крупном турнире скачут пушистые, словно в хлеву. Кролик же словно почуял во мне главного врага принялся скакать в мою сторону. Еще несколько шагов, и как назло вокруг плотная толпа. Что б тебя! Я поискала глазами Эльда - тот говорил с Адельгером.
        - Отцепись, глазастый, - прошипела я, перескочив на соседний ряд.
        Но прыгать кролик умел получше меня. Слегка взвизгнув, я помчалась прямиком к Эльду. Чур меня! Я не готова заснуть надолго, я передумала.
        - Эльд, - бесцеременно растолкала я всех и вцепилась в шею мужа. - Там он… - прохрипела я. - Этот. Белый!
        Одной рукой муж подхватил меня повыше, а второй решительно сделал несколько шагов в ту сторону. Кролик сидел и глазел прямо на нас. Ну и тварь!
        - Пожалуйста, сделай что-нибудь с ним. Ты единственный можешь!
        Эльд кивнул и бросил распорядителю:
        - Приведите туда графа, срочно. А короля увлеките в замок, пусть будет пир в его честь!
        Подкараулив кролика, Эльд схватил его в охапку, а я так же стремительно соскочила на пол.
        - И что теперь? - отступила я подальше на пару шагов.
        - Идем, - решительно кивнул Эльд, прижал пушистого к себе поближе и позвал меня за собой.

* * *
        В подвалах было сыро, словно все дожди, выпавшие за последние недели, текли прямо сюда. Под ногами хлюпали лужи, но я ступала, не различая, куда. Только следовала за широкой спиной мужа, который по-прежнему крепко прижимал к себе пушистого.
        Так бесстрашно! Даже с надеждой на амулет я не стала бы даже касаться этого проклятого зверька, а Эльд лишь шикал и крепче стискивал загривок.
        Один раз кроль вывернулся и сверкнул на меня жуткими, горящими в полумраке темниц глазами.
        - Кыш! - шикнула я и замахнулась. - А ну! Отвернись! Кыш, кыш! Хватит зыркать, проклятый.
        Но кролик как назло глядел не мигая и на мои взмахи не реагировал, удобненько устроившись у Эльда под мышкой. Я отошла в одну сторону, потом в другую тот лишь продолжал таращиться на меня, словно демон. Муж наконец заметил мои потуги, фыркнул и забрал кролика к себе ближе.
        - Спасибо, - буркнула я.
        Пока мы распорядились быстрее завершить текущие бои и завлечь всех в обеденный зал на стихийно придуманный пир - спасибо моим заготовкам, - Адельгер должен был под предлогом увести Морана от короля и доставить в темницы.
        Признаться, от мысли, что я снова столкнусь с графом лицом к лицу, на сердце нехорошо позвякивало и подпрыгивало. Не сомневаюсь, что этот человек сможет перевернуть вверх ногами что угодно. Но пусть попробует сейчас обмануть нас обоих!
        А я даже меч свой не прихватила, и без него было неуютно.
        В темницах нас встретил Ликдор со связкой ключей, торопливо растворил дверь, посторонившись от Эльда в кроликом в руках. Ага, уже знает. Тем и лучше! Пора всем нужным людям поберечься от проклятых зверушек.
        - Привели? - резко уточнил Эльд.
        Тюремщик кивнул, провел хитрым лабиринтом камер и подвел к самой дальней, откуда уже доносился глухой шум.
        - Король все узнает! - сказал Моран, поднимая голову.
        Ему связали веревками руки за спиной и оставили сидеть на тюремной скамье в сыром подвале - вот уж явно непривычное для его сиятельства помещение. Адельгер безразлично пожал плечами и вышел, оставляя нас с графом одних.
        Ликард-тюремщик ненавязчиво звякнул парой пыточных инструментов, а Эльд принялся из задумчиво разглядывать и перебирать свободной от кролика рукой.
        - Вопрос, что именно он узнает, остается открытым, - с тихой угрозой произнес Эльд и погладил притихшего кролика по шерстке.
        Ликард оценивающе глянул на Морана и кивнул:
        - Думаю, за час расколю.
        Эльд дернул уголком рта и предложил:
        - Можно и за два.
        - Не посмеете, - проскрипел Моран сквозь сжатые зубы.
        Моран выпрямился, вытягивая вперед ноги. У него была рассечена бровь и разбита губа и нос, но, к моей досаде, даже это не портило его холеную мужественную внешность! Зараза. Наоборот, думаю, большинство девушек в Нейшвиле сейчас с радостью бросились бы позаботиться о ранах демонически привлекательного мужчины.
        Которого чей-то слишком ревнивый супруг избил совершенно несправедливо, н-да. Проклятые слухи, которые успел распустить Моран, наверняка с помощью Альдиры.
        - За три тоже хорошо, - кашлянула я.
        Он уставился на меня с усмешкой.
        - О, соскучилась, красавица?
        Слава богам, у меня хватило выдержки смотреть Морану в глаза и не поддаваться на его насмешливую снисходительность. Он даже прищурился с таким видом, словно намерен не только отомстить Эльду, но и по-прежнему желает сделать меня своей игрушкой.
        - Ликдор, выйди, - коротко приказал Эльд, и тюремщик запер камеру за нами.
        - Ужасное соскучилась, - призналась в это время я. - Так приятно видеть твою подправленную физиономию. Но не отказалась бы еще раз посмотреть на твое позорное бегство без штанов.
        Моран фыркнул и облизнул разбитые губы, ничуть не задетый.
        - Вы два неудачника, которые влезли в чужое дело, - бросил граф с пренебрежением. - Король уже готов принять верное решение. Герцогство в надежных руках ему важнее судеб пропавших Тэмхасов и ваших жалких обвинений.
        - Это ты, мразь, влез в чужое дело, ничего не зная о нас! - бросил Эльд.
        - Ты никогда ничего не докажешь, - усмехнулся Моран. - А если захочешь моей милости и сохранить свою паршивую жизнь, то сам отдашь мне свою воинственную девочку, - кивнул он на меня. - На перевоспитание.
        На сей раз уже мне дико захотелось ему врезать. Да как он смеет! Но сейчас уже Эльд благоразумно перехватил мой занесенный кулак и заслонил графа собой.
        Моран заразно расхохотался. Так мелодично и красиво, как должны смеяться самые благородные душой люди. За что только боги дают уродам такую внешность и такой голос?!
        - Вы смешны! И вы проиграли - уже сейчас мои люди ищут меня и как следуют потрясут идиота-распорядителя. Эдвард узнает и никогда не простит оскорбления. Я - его близкое доверенное лицо, а вы оба никто, пыль под ногами на проклятых землях!
        - К демонам твои угрозы, - равнодушно отозвался Эльд. Казалось, после нашего примирения все вражеские слова бьются о невидимый щит. - Мне плевать, что ты возомнил о себе и своих способностях. Но я тоже родом из Мацуры и прекрасно знаю, как такие, как ты, выбираются наверх и с какой легкостью падают на дно. И сейчас ты прекратишь это все…
        - Угу. Уже бегу.
        - …пока не пострадал твой любимый король Эдвард. Иначе твои идиотские планы точно полетят в бездну, не так ли?
        - Король в безопасности, - мотнул головой граф.
        Правда, на долю мгновения показалось, что не так уж он в этом уверен.
        - Это ты так думаешь. Но тьма, что ты запустил, разошлась гораздо шире.
        - “Мне нужны беспорядки в предместьях, а не там, где можем навредить Эдварду. Напугать, но не навредить, ты же помнишь!” - передразнила я его слова лакею, что подслушала перед приездом короля.
        - А ты любопытная, маленькая дрянь, - подался ко мне и улыбнулся Моран с ласковым взглядом бывшего любовника. - Жаль, это лишь слова…
        Удивительно, как он умудрялся говорить то, что заставляло кровь закипать в буквальном смысле. Я искоса глянула на Эльда, не сорвется ли он снова. Бить графа, судя по всему, нет смысла!
        И оставалось переходить к пыткам, что могло закончиться печально… Или ударить врага его же оружием. Граф следил за кроликом в руках Эльда с рассеянным интересом, наверняка гадая, почему на лорда Мейда не действует проклятие. Мы переглянулись с Эльдом, и тот шагнул ближе, подхватил кролика повыше и посадил у ног Морана.
        Граф невольно отдернулся, но потом, словно вспомнив о чем-то, взял себя в руки. Кролик, ему назло, принялся подбираться ближе и тщательно нюхать связанного пленника. Показалось, красные глазки загорелись ярче.
        - Надо его обыскать, - кивнул Эльд.
        Я поняла, о чем он. Наверняка граф предусмотрительно обзавелся защитой, как у Эльда. Вопрос: в чем она выражалась?
        Судя по тому, что одного касания для потери сил мало, мне стоило поберечься, но можно было не бояться слишком сильно. А вот связанному графу далеко от пушистого не убежать.
        - Не смейте, - прорычал тот.
        - Ты же так мечтал, чтобы я тебя потрогала, м? - мурлыкнула я, приближаясь со взглядом убийцы.
        Пока Эльд схватил его запястья за спиной и вывернул в поисках защитного амулета, я аккуратно обступила нюхающего графские сапоги кролика.
        Моран глянул на меня с ненавистью, дернулся прочь, но Эльд рванул и удержал его руки в том положении, где их легко можно сломать. А уж в силе своего мужа я ни капли не сомневалась.
        Скользнув ладонями за ворот дорогой рубашки Морана, я нащупала небольшую цепочку. Вытащила наружу, несмотря на яростное сопротивление владельца, стащила через голову, не пожалев дернуть за зацепившиеся волосы его сиятельства. На цепочке висел герб, похоже, его рода. Вроде не то?
        - Отдай, дрянь, - прохрипел Моран, услужливо подсказывая.
        - Значит, оно, - удовлетворенно кивнула я и ловко перехватила, отступая подальше к решетке.
        На обратной стороне герба висел крохотный амулет.
        Кролик, слава богам, заинтересовался графом больше, чем мной.
        - Стойте, - отпихнул пушистого тот и попытался встать.
        - Скоро такие разбегутся по всем землям. Размножаются они, судя по всему, как настоящие кролики. Разве не этого вы хотели, ваше сиятельство? - усмехнулся Эльд, прижимая меня к себе.
        Кажется, это был тоже действенный способ отпугнуть кролика.
        Действенный и очень приятный способ! Жаль, Морану такой не понравится. А то, глядишь, и он бы полез к моему мужу на ручки.
        Моран быстро глянул, убедился, что с нами двумя ему связанному не тягаться, и тихо зарычал, снова отпихивая кролика подальше. Только сейчас я обратила внимание, что от ног графа тянется цепь, куда-то под скамью. Ну, конечно. Для особо буйных. Или, как Полина порой говорила: “Тех, кто был особо боек, прикрутили к спинкам коек”. Впрочем, она смеялась так над запеленутым сыном, укачивая в минуты отчаянных криков.
        - Ваши люди, может, и придут сюда спасать, - начала я, - но боюсь, загадочная болезнь поражает не только бедных рабочих, но и некоторых богатых графов! Эдварду будет очень жаль потерять в этот момент ценного придворного. Какая жалость! Скажем, что утащили подальше во избежании распространения заразы…
        - Кыш, - орал на кролика Моран, не слушая моих слов.
        - “Кыш” я пробовала, не работает, - хмыкнула я.
        Эльд услужливо развернул кролика обратно в сторону графа, в то время как я немножко - самую малость - повисла у мужа на шее. Для верности.
        Кролик послушно побежал к новой жертве, ловко запрыгнул прямо на скамью к Морану и принялся снова обнюхивать связанные руки. Тот тихонько взвыл.
        - Скажи спасибо, не крыс натравили, - усмехнулся Эльд, не выпуская меня на земляной пол. - А это очень даже милая и пушистая гибель. Так что, мы тебя оставим тут, поспишь, поумнеешь, может.
        - Пойдем? - аккуратно спустилась я с рук мужа на пол.
        Возня графа с кроликом осталась позади невнятным шумом. Ликдор отпер решетку, выпустил нас и захлопнул обратно.
        - Без меня вы ничего не измените! - плюнул вслед Моран. Я даже взглянула, как безнадежно он отбивается от милого зверька. - Да будьте вы прокляты!..
        - Да мы тут все уже, не волнуйся, - сказал Эльд, улыбнулся мне совершенно безумно и… поцеловал, стиснув за талию.
        Я не удержалась, ответила на поцелуй, пока нас обоих не отвлек проскрипевший безнадежный голос сзади, полный ненависти:
        - Выпустите… Я покажу, что вы хотите!
        ГЛАВА 21
        - Ликдор, отцепи его, - приказал Эльд быстро. - Руки не развязывай.
        - А кролика? - уточнил тюремщик.
        Эльд окинул взглядом решетку, довольно плотную, и кивнул.
        - Пусть тут подождет. Пригодится.
        Моран быстро подскочил, когда Ликдор невозмутимо прошел в камеру и отпер замок на цепи. Кролика он мягко стащил в сторону - амулет графа был у него в руках. Моран злобно сверкнул глазами, но спорить не стал.
        - Говори, как это закончить, пока король не слег за остальными.
        - Я не знаю, - мрачно ответил он.
        - Какого демона… - начала было Зарина, но Эльд остановил:
        - А кто знает?
        - Лойд. Мой лакей.
        - Веди!
        Граф лишь ухмыльнулся. Наверняка уверен, что ему волшебным образом все сойдет с рук - благодаря тесному знакомству с королем. Моран изворотлив и способен все вывернуть в свою сторону. Но они еще посмотрят, кто кого.
        Пара стражников следовали за ними - на всякий случай. Поднявшись к своим покоям, Моран остановился и кивнул на дверь.
        Запястья у него были по-прежнему стянуты за спиной. В таком виде граф Эльду нравился больше - не посмеет распустить руки в прямом смысле.
        Один из стражников дернул дверь. Заперто.
        - Этот Лойд точно там? - нахмурился Эльд.
        - Должен, - хмуро буркнул Моран.
        - Зови, - с тихой угрозой приказал он.
        Зарина тоже кивнула на дверь, нехорошо глядя на королевского придворного.
        - Руки развяжи.
        - Обойдешься.
        Эльд сам громко отчетливо постучал в дверь, а потом пихнул графа.
        - Лойд, - позвал тот и откашлялся. Хотелось верить, это не какой-то тайный знак. - Это я. Открой.
        За дверью было тихо, ни звука. Ушел?
        Эльд уже приказал тащить топор, чтобы сломать замок, как раздался женский голос, довольно тревожный:
        - От… откройте, пожалуйста! - донеслось будто издалека.
        - Что еще за… - прохрипел Моран и повел плечом. - Кто там?! Сама открой, изнутри заперто!
        - Не могу! - взвизгнули в ответ.
        - Ломайте уже, демоны вас побери! - приказал Моран.
        Стражник примчался через считанные мгновения с топором и принялся вознать в деревянную дверь лезвие, стобы вырвать замок. Эльд подождал несколько ударов, а потом резко и со всей силы дернул, вырывая его с корнем.
        - … - хором выругались все присутствующие.
        Альдира висела чуть ли не на гардинах, опираясь носками на подоконник и отталкиваясь от шкафа.
        Двое кроликов деловито шуршали по полу, нюхая паркет и пытаясь подобраться к висящей девушке. Похоже, для них она была настоящим лакомством.
        Лакей Лойд лежал на столе без сил. Рядом валялся амулет, похожий на тот, что был на шее графа.
        - Что происходит? Почему вы связаны, ваше сиятельство?! - искренне удивилась Альдира и качнулась от шкафа обратно к окну.
        - Это что вы делаете на моем шкафу?! - справедливо возмутился в ответ связанный граф.
        - Какого демона ваш лакей спит? - рявкнула Зарина.
        - Хватит уже задавать вопросы! - оборвал всех Эльд. - Возьмите перчатки или обмотайтесь и утащите кроликов в ту же камеру, - быстро приказал он страже.
        Быстро пройдя по комнате, он стащил с гардины несчастную дочь советника и поставил на пол - не хватало, чтобы она обрушила карниз и пробила чью-нибудь башку.
        - Да развяжите вы меня уже, уроды! - Моран был в ярости. - Не до этого сейчас!
        Альдира тут же оказалась рядом.
        - Давайте я, ваше сиятельство!
        - Так вы что тут делали?! - Эльд не сводил с дочери советника внимательного взгляда.
        - Пришла… - она запнулась на секунду, - … по делу.
        - Сердечному? - ехидно уточнила Зарина.
        Граф с Альдирой обменялись косыми взглядами и ответили так быстро, что стало ясно: врут.
        - Да!
        - Хм… Всё с вами ясно, - протянул Эльд. - А с ним что? - кивнул на тело слуги.
        Альдира прошипела что-то неразборчивое, растягивая непослушные узлы на руках Морана.
        - Осторожнее, а то вдруг он вас укусит. Он сейчас не в духе, - вежливо предупредила Зарина и на всякий случай оглянулась в поисках чего-нибудь потяжелее.
        Альдира бросила на нее гневный взгляд и все-таки освободила своего ненаглядного графа. Тот, впрочем, даже “спасибо” не сказал, а кинулся к спящему лакею.
        - Лойд! - схватил он его за волосы и поднял голову. - Твою мать.
        Эльду показалось, граф сейчас размахнется и расшибет тому лоб об стол.
        - Погоди, пригодится, - рывком остановил его Эльд. - Что он делал тут?
        Моран выпустил лакея и остановился, невидяще уставившись на стол. Потом резко схватил амулет и намотал себе на руку, сделав шаг назад.
        - Не подходи! - хрипло бросил он, щурясь.
        - Да не буду я тебя бить, - отмахнулся Эльд. - Хватит с тебя пока. Говори, что он делал, демоны тебя побери. И как остановить этих кроликов!
        - Это он и делал, - рыкнул Моран. - Но не успел! Должен был повторить амулет для короля, недогадливый ты увалень.
        - Зарина, глянь, есть ли еще.
        - Только начало этого знака, доделать не успел, - разочарованно буркнула она.
        - Ничего ты со мной не сделаешь, понял? - бросил Моран, пятясь дальше к двери. - Доказательств нет и быть не может!
        Альдира, быстро сообразив, кого ей сейчас лучше держаться, спряталась за спину Морана, настороженно глядя на Эльда с Зариной и растерянного стражника.
        - Хочешь, чтобы в таком же состоянии валялся король? Все твои планы рухнут в бездну!
        - Смотрю, ты так переживаешь о моих планах… - Моран ухватил Альдиру, прижал к себе и вдохнул запах ее волос. - Это трогательно.
        - Одно мое слово - и стража снова утащит тебя в темницу.
        - А там тебя ждут пушистые друзья… - продолжила Зарина.
        - Вы нормальные вообще? - возмутилась Альдира, позволяя графу прижимать ее к себе, словно думала попасть под защиту его власти. - Почему вы угрожаете его сиятельству?!
        - Не вмешивайся! - отрезала Зарина. - А лучше… забери у него этот амулет, а то будешь валяться так же, как этот лакей и твой папашка.
        - Мой папа! Что вы с ним сделали?!
        - Вопросы к его сиятельству! - ткнула Зарина пальцем.
        Моран тут же развел руки, мол, они идиоты и я тут совершенно не при чем. Мгновение длилась немая сцена, а потом Эльд рванул к двери, загородив проход, и мрачно приказал:
        - Прекратите! Этот! Дурдом!
        Альдира с Зариной яростно глазели друг на друга, а Моран явно искал пути отступления. Но им с Альдирой не выстоять против него и Зарины - это и дураку было понятно. Кое-кто недавно стал лучшей воительницей Кирании и вот сейчас… тянется за длинной кочергой, которой мешают в камине уголь.
        - Запасной план имеется, ваше сиятельство? - насмешливо-яростно бросил Эльд. - Самое время поделиться подробностями.
        - Разумеется, я вам расскажу, - любезно начал граф. - Но сначала - его величеству. О ваших темных планах, запрещенном колдовстве и прочих экспериментах над местным населением с целью получения власти. Думаю, Эдварду не помешает узнать историю про демона Зверя и проклятие, лежащее на роду Тэмхасов. А там он уже и сам сложит один и один. Где одно проклятие, там и два… Думаю, найдутся и те, кто с радостью подтвердят старые слухи. Не правда ли, дорогая Альдира?
        Та немного растерянно кивнула, не до конца понимая, кому и чему теперь верить. Слова Морана звучали вполне убедительно.
        - Попробуйте рассказать, - согласился Эльд. - Но вам придется пройти для этого через меня.
        Моран дернулся, оглядываясь то на Зарину, то на Эльда.
        А в это время в коридоре послышались крики, и в дверь с той стороны загромыхали стражники:
        - Ваша милость! Лорд Мейд! Тут эти звери… их уже много! Нужна ваша помощь!
        - Скоро доберутся и до его величества! - крикнула Зарина. - Ваше сиятельство, будьте так добры передать ему кулончик. Это и в ваших интересах.
        - Идите к демонам, - пробормотал Моран, плотнее наматывая амулет и пряча под рукавом рубашки. - Меня найдут мои люди, и вам всем конец!
        - Да вы что? - поиграл мышцами Эльд, размял шею. - Что-то мне уже не терпится встретиться с ними.
        Краем глаза он видел, как Зарина осторожно подбирается к Морану, пока Альдира шепчет что-то тому на ухо.
        Шаг, резкий рывок - и амулет сорван с его запястья.
        - Верни, дрянь! - взревел Моран, пытаясь схватить Зарину, но запутавшись в платье так некстати встрявшей Альдиры.
        - Уходим, - скомандовала Зарина и потянула Эльда за дверь, которая распахнулась от не ждавших с той стороны стражников.
        Двое из них ввалились внутрь и ощетинились клинками против Морана. Тот попытался проскользнуть, но все было против него.
        - К королю! - крикнула Зарина. - И задержать здесь графа.
        Они быстро направились в торжественный зал, куда должны были привести короля и всех его приближенных.
        А в покои графа самое время отправить своих людей, чтобы собрали доказательства по лакею! Наверняка найдутся записи и загадочные знаки.
        Но не прошло и пяти минут беготни по Нейшвилю, как позади снова послышался ненавистный голос Морана, агрессивно доказывающий свою правоту. Демоны! Наверняка убедил стражу в своей власти. Что ж! Сейчас ее останется совсем мало!
        В сторону пиршественного зала бежали практически наперегонки. Причем, если Зарина, Моран и сам Эльд с вполне объяснимым намерением добраться до высочайшей особы первыми, то вот Альдира, стражники и пара подвернувшихся по дороге слуг - уже просто так, за компанию, дабы не пропустить что-то без сомнения важное, дурно пахнущее и оттого страшно интересное.
        Эльд добрался до двери первым, мимоходом отметив, что та негостеприимно закрыта.
        - Ваше вели… - начал он, едва створки подались в стороны от решительного удара.
        - …чество! У нас срочное… - подхватила догнавшая мужа Зарина.
        - … и важное дело, - вставил запыхавшийся Моран.
        И тут же замерли в растерянности, сообразив, что вообще-то вломились в самый разгар праздника.
        В руках музыканта фальшиво взвизгнула флейта, слуги испуганно шарахнулись в стороны, пирующие ошеломленно примолкли. В гробовой тишине громко звякнула об пол оброненная кем-то вилка. Его величество, Эдвард Второй, славный король, наследник великого предка и прочая-прочая, пьяно икнул, расплылся в искренней, но совершенно осоловелой улыбке, и поднялся, шатаясь, из своего кресла.
        - А-а-а… Мои дорогие друзья, я уж думал, это снова какая-то очаровательная местная традиция: бросать высочайшего гостя в одиночестве. Ну, то есть, - он взмахнул рукой, обводя зал с сотней гостей, - не то, чтоб совсем в одиночестве, но всё же, всё же… - короля повело в сторону и он бы упал, если бы леди Ансиель, оказавшаяся ближе всех, не поймала монаршье тело за рукав. - Ох, как неудобно вышло, - промямлил Эдвард, одаривая её ласковой улыбкой.
        В зал, с грохотом и топотом, едва не сбивая друг друга с ног, вломилась стража во главе с Альдирой.
        Моран с Эльдом обменялись тяжелыми взглядами и дружно шагнули вперед.
        - Ваше величество, вы должны меня выслушать! Его сиятельство Граф Моран Висбор… - начал Эльд, но его тут же перебили:
        - У меня есть важные сведения о лорде Эльденгерде и герцоге Тэмхасе! - рявкнул Моран.
        - Ваше величество, прошу вас, немедленно наденьте вот это, - Зарина решительно выступила вперед, протягивая королю амулет.
        - Ой как шумно-то, - поморщился его величество, прикрывая уши. - И одновременно. Вы нарочно, да?
        - Это важно!
        - Умоляю, наденьте!
        - Не слушайте их!
        И снова все трое заговорили хором.
        Король перевел растерянный взгляд с одного на другого, а потом внезапно повернулся к леди Ансиель.
        - Вы знаете, что тут происходит? - тоскливо поинтересовался у служительницы богов. - Я вот ни-че-го уже не понимаю, - и глотнул из золоченого кубка.
        Эльд мысленно застонал: в таком состоянии от Эдварда они мало чего добьются, а вот хлебнуть королевского гнева могут полной кружкой. Зарина поймала его взгляд и кивнула, подтверждая опасения.
        - Позвольте объяснить, - шагнул вперед Моран.
        - Я тебе сейчас сам объясню, - угрожающе процедил Эльд.
        Кто-то из слушателей за столом хихикнул, сзади долетело: “Смотри-смотри, сейчас опять драться будут!” и “Кто тут ставки принимает?”.
        - Молчать всем! - вдруг рыкнул его величество Эдвард и хлопнул по столу ладонью так, что посуда подпрыгнула. - Я же говорил, терпеть не могу скандалов! Ну что за люди, а? Ни минуты покоя!
        - Но… - Моран, похоже, решил, что ему терять уже нечего.
        - Цыц!
        Зарина первая поняла, что дела из рук вон плохи, а значит, надо отступить и перегруппироваться.
        - Простите, что прервали пир так неучтиво, - она присела в изящном реверансе, ухитрившись при этом послать Ансиель самый отчаянный взгляд из всех возможных. - Это чистой воды недоразумение. Нам действительно надо поговорить, но… без свидетелей.
        - Мне попросить всех удалиться? - ехидно поинтересовался Эдвард, блеснув глазами так, что у Эльда закралось серьезное подозрение, так ли уж пьян король.
        - Нет-нет, что вы, - влез Моран. - Пусть останутся, им полезно послушать…
        - Ах, ваше величество, - подхватила леди Ансиель, - умоляю, не гневайтесь, уверена, происходящему есть объяснение.
        - Угу, как всегда. И не одно, а сразу два, - пробубнил король, тяжело вздыхая и рассматривая опустевший кубок.
        Он отмахнулся рукой замершим противникам, мол, подите прочь, не до вас сейчас. Эльд коротко поклонился и кивнул Морана по ту сторону стола, призывая отойти дальше, но успел заметить, как незаметно Зарина скользнула к Ансиель и решительно сунула ей в руку амулет:
        - Любым способом заставьте его надеть, - выдохнула она, сжав пальцы служительницы.
        - А что это? - неумело громким шепотом воскликнула та.
        - Защита. От эпидемии глупости, - коротко пояснила Зарина. - Умоляю, никаких расспросов. А еще лучше, уведите короля отсюда, отвлеките чем-то, - добавила она, бросив тревожный взгляд на двери.
        - О! - удивленно приподняла брови Ансиель. - Надолго?
        - А на сколько сможете? - жалобно спросила Зарина. - Вопрос жизни и смерти.
        - Даже так? - в глазах Ансиель полыхнул совершенно искренний интерес. - Ну, спасение жизни короля - это святой долг всех подданных. Думаю, мне есть, чем заинтересовать его величество. Думаю, в храме под защитой святого крова, его величеству ничего не будет угрожать.
        Служительница неожиданно подмигнула, забрала из рук проходящего мимо слуги закупоренную бутылку, сунула её куда-то в складки объемной юбки и повернулась к королю.
        - Ваше величество, - долетел до Эльда мечтательный голос леди Ансиель. - Не желаете ли осмотреть храм и помолиться вместе со мной в за воцарения мира в заблудших душах?
        - А и желаю, - кивнул, вернее, почти уронил на грудь голову король. Потом тут же встряхнулся, приходя в себя, и вскинул подбородок. - Пусть боги услышат нас и наведут пока тут… - размашисто и неточно обвел он рукой весь замок, - порядок.
        ГЛАВА 22
        Король вместе со служительницей покинул зал через задние двери. Лакеи послушно закрыли за ними двери, а я понадеялась, что короля защитит амулет, а леди Ансиель - милость святой Матери.
        Эльд замер рядом со мной и коротко выдохнул, даже взял за пальцы, успокаиваясь. Зато граф был вне себя, но перечить королю не решился. “Какого демона?!” - мысленно послал Моран, поймав мой взгляд.
        Я мило улыбнулась. Простите, ваше сиятельство, королю лучше побыть в храме, подальше от проклятых, так сказать.
        А то всякое может случиться. Неприятное. И на вашу голову тоже.
        Я демонстративно поправила на груди медальон, прекрасно помня, что у Морана никакой защиты больше нет. Пусть сам теперь выкручивается из того, что тут успел наворотить со своим так “вовремя” заснувшим лакеем!
        - Музыку! - приказал Эльд, делая успокаивающий жест и приглашая всех вернуться к пиршеству.
        - И что теперь? - обвела я взглядом собравшихся.
        Грянула веселая танцевальная мелодия. Похоже, многим без его величества стало даже спокойнее. Королевские приближенные замахали Морану, призывая присоединиться к празднованию турнира, кто-то пытался позвать и меня за стол, как знаменитую теперь победительницу.
        - Надо разобраться, что происходит там, - кивнул Эльд и решительно направился к дверям, откуда мы пришли.
        Вместо обычных лакеев там дежурили стражники Эльда. Они уже были в курсе, что происходит. К нашему приближению быстро склонили головы, но встретили твердыми взглядами.
        - Лучше не выходить, ваша милость, - сказал один, с трудом перекрикивая музыку. - Дело плохо.
        - Справимся, - бросил Эльд.
        Но стражники переглянулись и мрачно покачали головами.
        - Поймать удалось десяток, думали, все, а их пришло еще полсотни.
        - Кролики, - процедила я. - Вот же демонические твари! И что, мы теперь окружены тут?! Так и будем отбиваться, сидя в четырех стенах? Нет, я понимаю, Нейшвиль пережил уже не одну осаду, но не от пушистых же зверушек!
        Мы все вместе со стражниками решительно уставились на дверь. Краем глаза я видела, как в центр зала вышли танцоры с мечами, мелодия превратилась в громкий барабанный бой с мелодичным голосом флейты.
        И как раз в этот момент за дверью раздался шум, а потом ощутимый толчок. Я уже представила, как бешеные твари объединились и теперь норовят наброситься все разом.
        Погибать под музыку - как романтично! Эльд выхватил свой меч, стража ощетинилась клинками. Я разрывалась между желанием сбегать за оружием и сбежать в храм к леди Ансиель.
        - Отпирайте, - сурово скомандовал мой муж.
        Стражники с сомнением подошли, но наконец подняли засов, готовые сражаться с любой проклятой заразой. Дверь открылась не сразу, с той стороны стукнули со всей силы. Хорошо, что крики танцоров заглушали эти удары по дверям.
        Наконец они распахнулись. Мы все приготовились к бою и воплям гостей. Единственная моя мысль была: “Слава богу короля здесь нет, и он не увидит этот дурацкий бесславный бой с одержимыми пушными”. Хотя после нее успела еще промелькнуть: “Хоть бы до малыша Леона не добрались, ироды!”. Кажется, третьей стало что-то вроде “Вперед, на абордаж!”, и я уже готовилась выхватить оружие из рук засыпающего на глазах стражника… как на пороге торжественного зала показались двое.
        Святые боги, и это не кролики!
        Это самые прекрасные люди, которых я знаю!
        Не считая, конечно, моего мужа.
        Женская фигура в накидке поверх блузки и обтягивающих штанов была полна силы и страсти. От резко распахнутой двери каштановые волосы всколыхнулись от ее лица с гордым профилем. Брови на белой коже удивленно сошлись, а глаза загорелись прежним огнем, такие же, как в их первую встречу. Только без отчаянной тоски, теперь уже с уверенностью в своей силе.
        - Полина! - прошептала я. - Ваша светлость! - захотелось рухнуть на колени и благодарить богов за эту милость.
        Полина, в нашем мире известная под именем леди Найрин, остановилась на пороге, озадаченно глядя на клинки, еще направленные в свою сторону.
        Я перевела взгляд. Ее муж, Рейнард Тэмхас, медленно потянулся к мечу на своем поясе, а его ярко-зеленые глаза нехорошо сощурились. На скуле герцога виднелась немалая ссадина, но лицо бывшего разбойника оставалось привлекательным и дерзким. “Красив, как демон”, - однажды сказала я, встретив впервые в стенах Нейшвиля. Казалось, я не видела его целую вечность!
        Только сейчас музыка стихла - все заметили появление хозяев.
        - Герцогиня и герцог Тэмхасы собственной персоной! - громко крикнул распорядитель лорд Адельгерд, разрушая немую сцену.
        - Да здравствует его светлость, да здравствует ее светлость! - гаркнули нестройным хором сидящие в зале, поднимаясь со своих мест.
        - А здесь что, во имя всех святых, происходит?! - начала было Полина, но Эльд быстро взял ее за руку и втянул внутрь.
        - Быстро зайдите, запрем двери, - тихо приказал Эльд.
        Рейнард Тэмхас быстро смекнул, сопоставил вооруженную встречу, засов и спорить не стал, лишь поприветствовал всех в зале, высоко подняв руки и улыбнувшись. А сам шепотом сказал мне, замершей рядом:
        - Дол-ложи обстановку.
        - Приехал сам король. Приехал его граф. Хочет все испортить. Здесь проклятые кролики. Целая эпидемия. Король не знает. Все плохо.
        - Ясно, - по-военному быстро отозвался Рейнард и кивнул, еще дежурно улыбаясь гостям и ненароком поправляя меч. - Кролики, значит. Проклятые. А я думал наш болтливый друг, которого мы по такому случаю прихватили в плен, б-белены объелся и бредит. А вы тут и правда воюете с пушистыми!
        Полина дошла до меня, и я чуть не бросилась ей на шею.
        - Главное, вы живы! Святая Мать! - прошептала я. - Мы тут с ума сходили!
        - Мы там тоже, - шепнула в ответ Полина, рассеянно кивая на приветствия гостей. - Кое-кто очень хотел доставить нам неприятности…
        - И у кое-кого это, похоже, удалось, - прискорбно выдохнула я.
        - Где этот граф? - Рейнард остался стоять рядом с нами и посмотрел на Эльда, стараясь раньше времени не показывать гнев.
        Но я видела, как закипает его кровь. Уж кто-кто, а герцог Киранийский сможет постоять за себя: его не взял в юности ни враг семьи, ни голод, ни разбойничья банда, ни сам демон! И он так-то тоже знаком с королем!
        - Что-то подсказывает мне, что это тот красавец, - кивнул Рейнард Тэмхас ровно на графа, - что сейчас буравит меня взглядом. Неужели думал, что от меня так легко избавиться?
        Взгляды всех нас четверых устремились на его сиятельство Морана Висбора, который сейчас, в окружении своих соратников и прихлебателей чувствовал себя куда увереннее, чем в оковах в подвале. Надо же! Расправил крылья, орел. Сейчас мы их тебе подрежем…
        - Уверены, это был не просто налет?
        - Более чем. Но меня больше волнует вопрос, - проговорила Полина, - где наш сын? Зарина?
        - С Леоном все в порядке, он с нянечкой наверху. Под строгой охраной.
        Полина с Рейнардом переглянулись, будто вели молчаливое обсуждение: сначала проведать сына или убрать этого графа?
        Лорд Адельгерд уловил, что происходит, поднялся и начал речь:
        - Дорогие жители Кирании и те, кто впервые оказался в наших краях. Позвольте представить вам его светлость Рейнарда Тэмхаса, знаменитого наследника великой династии, основавшей этот замок и заложившей первый камень Киранийских земель. Его славный род уже не один век правит герцогством, преумножая богатства и благополучие своих подданных, а сам Рейнард Тэмхас знаменит еще тем, что выжил в непростые мятежные годы - те самые, в которых к несчастью погиб отец его величества Эдварда Второго… - говорил распорядитель громко и складно, и все гости, даже те, кто уже не раз слышал эту историю, слушали Адельгера, как в первый раз.
        Рейнард тем временем изучал лица присутствующих, явно оценивая силу врагов, один из которых посягнул на его земли.
        - Поприветствуем и славную герцогиню Киранийскую леди Найрин, чей прекрасный лик и благодетель освещают наши земли!
        Угу. Прекрасный лик! И чья твердая рука вогнала проклятый меч в того самого демона. Уж не знаю, справился бы Рейнард в одиночку, но что-то подсказывает - едва ли.
        - Благодарю за теплые слова, лорд Адельгерд, - усмехнулся Рейнард. - Просим вас, дорогие гости, простить нам долгую задержку. На то были некоторые причины… - взгляд бывшего разбойника пригвоздил Морана. - Но теперь они позади.
        - Кажется, масштабной драки на пиру у нас еще не было, - поделилась я размышлением с Эльдом.
        - Даже не думай, - строго возразила Полина. И потом тоже обратилась к гостям, взяв мужа за руку: - Прошу нас извинить, мы вернемся к вам в ближайшее время. А сейчас нужно обсудить несколько срочных вопросов. Продолжайте играть музыку, господа!
        Музыканты бодро продолжили свое дело, как следует заглушив отдаленные разговоры, а слуги вынесли новые блюда. Те самые пироги с индейкой и яблоками, которыми мы хотели с Эльдом отвлекать короля.

* * *
        - Рей! Я хочу сначала увидеть сына, - твердо начала Полина, когда мы все отошли в дальний угол.
        - А к-короля - не хочешь? - вскинул брови Рейнард, имея ввиду шаткое положение, повисшее в этом зале.
        - Король молится, - хмуро пояснила я.
        - Король не в курсе, - добавил Эльд. - Сегодня начался турнир, Зарина успела победить, но среди участников уже эпидемия. Началось это в предместьях, люди просто теряют жизненные силы и засыпают. Надолго. Разбудить пока никого не удалось.
        - Значит, и в этом виноват этот граф?
        - Да. Я подслушала разговор. А потом мы его пытали.
        Рейнард и Полина посмотрели на меня удивленно, но с уважением.
        - А что с вами вообще случилось?! - не удержалась я.
        - Потом расскажу, ерунда, - отмахнулась Полина.
        - Уже не так важно, - поддержал Рей. - У вас тут явно б-было интереснее. Хотя… сдается мне, не такая уж и ерунда. Те, кто пытался нас задержать, наняли бандитов, устроили настоящую облаву на дороге. Не удивлюсь, если повальное отравление в придорожной таверне - тоже дело рук его людей. И понятно, что не ради наживы - они хотели отрезать пути и заставить пройти долгой окружной дорогой. Того бандита, кстати, которого привезли с собой, м-можем сдать любителям пыток, - любезно предложил он.
        Я неловко пожала плечами, а Эльд весело хмыкнул.
        - Что-нибудь еще? - деловито и нетерпеливо уточнила Полина.
        - Еще у нас рухнул мост, - тут же охотно поделилась я. - Советник проиграл деньги, выданные на ремонт, в карты. Еле успели до визита.
        - Убью, з-заразу, - медленно процедил герцог. - Держал говнюка из доброй памяти к былым временам…
        Полина хмыкнула без малейшего удивления.
        - А я тебе давно говорила, что советник ни на что не годен.
        - Конечно, ты в-ведь у меня самая мудрая жена, - Рейнард без малейшей издевки привлек Полину к себе и поцеловал в макушку. - Ладно, к-казни потом. Сейчас что важнее.
        - Советник и без того стал жертвой этих… пушистых. Может, убьем графа? - предположила я невинно.
        - Вижу, вы уже пытались, - усмехнулся герцог Киранийский.
        - Не удержался, - повинился Эльд.
        Рейнард уважительно кивнул, а Полина усмехнулась.
        - И что король?
        - А он всегда такой? - вопросом на вопрос ответил Эльд. - Ну… такой.
        - Мы тоже задавались этим вопросом. При первом-то знакомстве. Но, сдается мне, всё у старины Эдварда в порядке с головой.
        - Так, - оглянулась на пирующих Полина. - Эльд, прикажи не выпускать графа из зала. Под любым предлогом, теперь не важно. Надеюсь, твои стражники справятся. А мы теперь идем наверх.
        - Это не так просто… - начала я и коснулась медальона. - У Эльда и меня защита, еще у короля.
        - Р-разберемся, - кивнул Рейнард.
        - Возможно, близкое касание к тому, кто носит амулет, защищает.
        Мы переглянулись с Эльдом, и я сняла свой, отдала герцогу.
        Рейнард уверенно взял Полину за руку, и они вышли из зала первыми.
        Но весь наш бодрый настрой угас, когда в коридоре в десятке шагов от нас стала видна целая толпа кроликов. Или стая. Штук сто!
        И все они таращились прямо на нас, шевеля крохотными носиками и нюхая воздух.
        ГЛАВА 23
        - Спокойствие! - сказал Рейнард. - Не дергайтесь.
        - Ты знаешь, как вести себя с бешеными кроликами? - шепотом уточнила Полина.
        - Они не бешеные, а проклятые. А с этим делом, как ты знаешь, у меня м-многолетний опыт.
        - Угу.
        - По идее, они ничего не должны нам сделать, - начал Эльд. - Но я проверял только на одном. Вернее, на двух. А сейчас они могут взять количеством.
        - Ладно, идем, - скомандовала Полина. - Сначала за Леоном, остальное позже.
        Идти сквозь такую толпу заколдованных было страшно. Хоть и знала, что Эльд уже не раз брал кролика на руки, но лучше бы сейчас он взял на руки меня.
        Мы прошли через толпу пушистых, точно нож сквозь масло. Или словно медведи через стаю диких голодных волков. Или как призраки мимо алчущих наших сил демонов, впрочем, последнее было недалеко от правды.
        Полина что-то говорила Рейнарду, я нервно шутила, Эльд молчал и покрепче прижимал меня к себе, и оставалось гадать, куда теперь девать эту стаю и нельзя ли их просто всех перестрелять.
        Милые, конечно… Я невольно зацепилась за одно пушистого кролика взглядом и поймала себя на резком желании погладить крошку по гладкой, шелковистой шкурке. Ага, вот, кажется, как это работает.
        Я победила нежелательную тягу и быстро догнала мужа.
        Зато, прорвавшись сквозь толпу, мы наконец добрались до третьего этажа: в комнате нянечки было подозрительно тихо.
        - Только не это, - не удержалась от тревоги герцогиня и быстро распахнула дверь.
        - Ну вот! - всплеснула руками нянечка и быстро подбежала к люльке, где внезапно расплакался малыш.
        - Слава богу! - наперекор ей отозвалась Полина и сама взяла на руки хныкающего сына.
        - Понимаю обеих, - тихо сказал Эльд с улыбкой. - Столько сил, чтобы его укачать, а теперь начинай все сначала.
        - Зато целый.
        Полина утешала малыша с такой нежностью, что я ей невольно залюбовалась. В потрепанном наряде, измотанная дорогой, она все равно светилась изнутри этой любовью.
        Эльд обнял меня за спину, наблюдая за этой же картиной. А я устало ткнулась ему в грудь, без слов понимания все невысказанные чувства. Да, ребенок это непросто, а порой и вовсе страшно. Но в этом есть какое-то чудо. Кажется, я почти готова это признать.
        Герцог Киранийский подошел к Полине, взял на руки окончательно проснувшегося Леона, подхватил на руки и подкинул вверх, держа под мышки. Мальчишка захохотал, нянечка заворчала громко о том, что они мешают режиму и вообще “все испортили”, но радость от встречи с родителями в неспокойное время явно сейчас важнее.
        - Любимый ты м-мой мальчишка! - улыбался Рейнард так тепло, как никогда прежде. Еще бы, едва не потеряли друг друга.
        Полина на мгновение отвлеклась от умилительной картины и взглянула на нас с Эльдом. Спасибо ей, что ни разу не читала нотации и ни в чем не убеждала, в отличии от моей семьи. Я не уставала удивляться ее спокойствию: то ли дело в иномирном происхождении, то ли она просто такая.
        - Ну что, заговорщики. Рассказывайте, что еще придумали помимо пыток. Наверняка не сидели сложа руки.
        - В Нейшвиле сейчас ученик того колдуна, Грид. Помните?
        - Еще бы не помнить, - поежилась Полина. - Недавно ведь было.
        Колдун сыграл немалую роль в судьбах всех нас. Что ж, пока это было к лучшему. А мы нашли ему способного парнишку, кому он смог передать хотя бы крохотную часть своих знаний.
        - Где же он? Удалось что-то найти?
        - Пока нет, но… Буквально перед вашим приездом мы были в покоях графа, там заснул его лакей, у него может быть что-то полезное про кроликов, ведь это он все и закрутил!
        - Я уже приказал осмотреть комнату, - начал Эльд.
        - Зовите Грида и идем т-туда, - решил Рей, но Леона нянечке не отдал, только прижал к себе покрепче.
        - Оставьте малыша, - взмолилась Железная Ти. - Здесь безопасно!
        - Пока безопасней всего рядом с нами, - нахмурился герцог.
        Нянечка сердито уперла руки в бока и буркнула:
        - Вы сумасшедшие родители!
        - Самую малость, - мило извинилась Полина. - Идем!
        Наконец вся наша компания снова оказалась в графских покоях. Я вздохнула. Странные дела, конечно, творятся в этом герцогстве. Но, видимо, у местных правителей не бывает спокойных времен!
        В бывших графских покоях вовсю шурудили люди Эльда. Спящего лакея как бесполезную сейчас вещь оттащили на кровать, а сами перевернули в комнате все вверх дном.
        И теперь на столе громоздилась целая куча бумажек, записок, каких-то книг - невероятно, как это все вообще уместилось в вещах лакея.
        Мы вошли первые, Рейнард, держа сына покрепче, отпихнул сапогом перевернутый стул, Полина осмотрелась по сторонам, пока Эльд расспрашивал стражников. А в дверях появился Грид.
        - Вот! Ты-то нам и нужен! - воскликнула Полина с таким рвением, что паренек смутился и чуть было не сбежал.
        - Я работал над записями Учителя… - начал он как всегда медленно, но распинаться ему не дали.
        - П-перерой здесь все, - указал на стол герцог. - Ищи, как он навел заклятие.
        Малыш Леон в этот момент громко расплакался и активно пытался вылезти с рук у папы, куда-то в свободное плавание. Вернее, ползание. Маму он тоже оттолкнул - похоже, мечтал поучаствовать в всеобщем веселье под названием “переверни покои вверх дном”.
        Рейнард со вздохом отпустил сына на пол, тот тут же плюхнулся на попу, поднял одну из упавших бумажек, подкинул и сказал: “Во-о!”. И радостно засмеялся, деловито переползая дальше.
        - Еще один помощник, - усмехнулась Полина.
        А я задумчиво остановилась посреди комнаты:
        - Интересно, почему этот лакей сам не смог снять свое заклятие?
        - Уверена, что не мог?
        - Да… Мне кажется, Моран уже пытался остановить, но стало поздно.
        Грид в этот момент поднял на герцога взгляд, мол, раз этот не смог, что я-то сделать должен? Но Рейнард только кивнул ему на бумаги.
          Полина уселась у дальней стены на кровать и задумалась. Я подошла и опустилась рядом, тоже чувствуя опустошение после всего произошедшего. Ссора с Эльдом, турнир, вырванная кое-как победа, тут же померкнувшая в творящемся беспределе, беготня с графом.
        - Надо было нам отправиться с вами, - выдохнула я устало.
        - Да, знаешь. Наверное, не помешало бы. Хотя… - улыбнулась Полина со смешком, - нам тоже стоило побыть вдвоем. Если у тебя будет маленький, поймешь.
        - Да я, кажется, уже поняла, - фыркнула я.
        Прекрасно помню, как в наше уединение с Эльдом вторгались раз за разом с бесконечными просьбами, и как мой рыцарь потом укачивал этого буйного мальчишку на своей груди.
        - Что за человек этот граф?
        - Он, - начала я и даже будто смутилась, не желая рассказывать всю правду. Потом и рассердилась на себя: - Он считает, что близкое знакомство с королем позволяет ему все, что он хочет. Забрать герцогство, титул, играть судьбами. Он и меня пытался… зацепить, мы даже поссорились с Эльдом, - вздохнула я с досадой.
        - Ничего себе! - удивилась Полина, разглядывая меня искоса.
        - В прошлом, - буркнула я. - Зато граф успел побегать голышом по замку после ночных купаний.
        - Нет, ну как мы могли такое пропустить! - рассмеялась она. - Надо было Рею быстрее вспоминать свои боевые навыки и успеть примчаться в замок. Ну ты даешь, Зарина! Впрочем, не сомневалась ни минуты в твоих способностях.
        - А что король… он ведь хорошо к вам относится, правда? - я переплела пальцами кончик заплетенных в косу волос.
        - Как говорит Рей: “Короли такие непредсказуемые!”
        - Если мы найдем способ доказать, что граф виновен…
        - Доказать-то одно, но лучше еще и исправить.
        - Можно снова допросить графа.
        - Полагаю, он сам и не связан с темными делами. Лишь отдал заказ.
        Пока мы говорили, мужчины обсуждали что-то между собой, а Грид усиленно листал записи. Мне даже показалось, что он даже воодушевлен от работы с новыми закорючками: они ему явно милее людей!
        Леон в этот момент еще сидел на полу и играл с бумажками, а потом начал тыкать Гриду бумажкой по ноге, ожидая, что угрюмый парнишка захочет с ним играть. Тот вежливо убирал ногу, но я-то знала, насколько Леон может быть настойчив! Противостояние затянулось, мы с Полиной смотрели и хихикали над этим, пока Грид не вырвал рассерженно бумажку из пальчиков юного герцога.
        И вдруг, нисколько не отвлекаясь на хныканье, выдал:
        - О.
        - Что-то полезное? - уточнил Рей.
        - Возможно… Если я верно понял… Именно это… Да. Или нет.
        - Давай точнее! - крикнула Полина, сведя брови.
        - Мне надо подумать…
        - У нас мало времени. Пока еще удается сдержать графа и короля, но скоро п-придется что-то решать!
        - Я думаю, что… нашел способ, - поднял наконец на нас глаза парнишка. - Это древнейшее заклятие, основанное на низменном чувстве зависти. Те, кто очень хотел навредить соседу, пытался отобрать его жизненные силы и породил подобную темную магию. П-похоже, - внезапно подхватил Грид легкое заикание герцога, - этот лакей как-то умудрился распространить темную магию на милейшие создания.
        - Это все прекрасно, - подтытожил Эльд, - а что теперь делать?
        - Чтобы разрушить оковы, нужно провести ритуал.
        - Ты сможешь? - ласково уточнила Полина, поднимаясь с места.
        Грид промямлил, растеряв уверенность.
        - Не знаю.
        - Думай!
        Юный ученик уставился обратно в записи и сердито засопел. Ну да! Мало придумать идею, важно найти способ ее исполнить!
        - Ох уж эти проклятия, - цокнул Рейнард и оглядел комнату еще раз. - Думаю, найденного здесь достаточно, чтобы его величество сделал нужные выводы.
        - А я вот не уверена, - сказала я. - Вы плохо знаете его сиятельство. Он умудряется выворачивать все так, что выглядит чудовищно убедительным. Наверняка спихнет все на своего лакея, сделав вид, что сам здесь совершенно не при чем! И попробуй теперь докажи… если виновник спит непробудным сном!
        - Н-да, - задумался Рейнард. - Впрочем, одно наличие т-такого лакея уже - хороший повод для короля посмотреть на приближенного другими глазами.
        День стремительно мчался к вечеру. Я с легкой жутью ждала наступления темноты и ночи, представляя, как, должно быть, “мило” светятся многочисленные глаза зверушек в ночных коридорах Нейшвиля.
        Сколько леди Ансиель удастся удерживать короля в храме? Они скоро могут быть в опасности, если решаться выйти за пределы святых покоев. Хоть бы горячительной бутылки служительницы хватило на подольше!
        - Кажется, да, - пробормотал Грид. - Есть разрушающий заклятие ритуал. Нужно провести его в полночь.
        - Эту? - с надеждой уточнила я.
        - Любую. Мне потребуется время, чтобы все подготовить, только не пойму… Кажется, нужен будет еще один компонент. В записях Учителя незнакомое слово, может, не успел закончить. Я пытаюсь понять…
        Рей и Полина с видом опытных победителей демона замерли над парнишкой, указывающим в буквы.
        Эльд тем временем подхватил уставшего Леона на руки, я смотрела на то, как они тихо возятся и что-то шепчут на своем. Потом посмотрела снова на герцогов. Потом опять на Эльда и ахнула: вот кто настоящий маг! Не прошло и нескольких минут, а мальчишка уже сладко спал на привычно больших руках. Нянечка бы обзавидовалась!
        - Как ты это делаешь, а? - подошла я и спросила шепотом.
        - Сам не знаю, - улыбнулся Эльд, глядя на меня теплыми карими смеющимися глазами.
        - Ваша милость! - позвали его в этот момент.
        Ну вот опять. В самое неподходящее время!
        - Нужно что-то делать с этими кролями, - стражник в толстых кузнечных варежках держал пушистого за уши, явно из последних сил сохраняя спокойствие. - Может… попробуем перестрелять?
        Эльд поморщился.
        - Не надо столько крови. Отловите, кого сможете. Тащите в темницу. А этого отдай парню, - кивнул он на Грида.
        - Эльд! - тихонько взвизгнула я, шарахаясь от опасного зверя.
        - Не надо, спасибо, - вежливо отказался Грид. - Я уже и так вижу.
        - Ладно, - кивнул Эльд. - Пойдемте, посмотрю.
        Он посмотрел на меня вопросительно. Я кивнула, осторожно забрала спящего и перехватила покрепче. Он спит. Я точно справлюсь!
        - Скоро вернусь, - пообещал Эльд.
        Леон ухватил мой палец так, что я поняла: теперь точно никуда не денусь. Разве что отдать сына родителям? Но они заняты делом поважнее.
        Полина пробурчала:
        - Жаль, что тут нет твоей Лисы. Она в тот раз дельный совет дала.
        - Она не “моя” Лиса, - привычно принялся отрицать Рей.
        Я хихикнула. Не первый год вместе, а все еще помнят ту рыжую разбойницу - Майлис - из бывшей банды Рейнарда, так отчаянно и безнадежно в него влюбленную. Интересно, где она теперь? Сгубила свою жизнь или выбралась?
        - А ты знаешь, как именно они проводили ритуал? - спросила Полина у парнишки.
        - Предполагаю. Тут точно потребовалась привязка к крови…
        - Угу, без крови проклятие никуда не годится, - охотно подтвердил опытный в этих делах герцог.
        - А чья кровь?
        - Хм-м. М-м. Полагаю, - начал размышлять Грид, - что, наверное, самого графа, если он привязывал кражу жизненных сил себе, питаясь чужой энергией, чтобы она не уходила напрасно.
        - Судя по поединку с Эльдом, не так уж много у него сил! Или… Или он нарочно поддавался, показывая королю свою несправедливо разбитую рожу.
        - Очень в духе придворных интриг, - кивнула Полина и подняла на меня взгляд.
        Удивленно вскинула брови, глядя, как я покачиваю ее сына.
        А я уже не могла остановиться. Да и в конце концов… Спящий он был такой спокойный и теплый, что я вполне могу еще и час так походить.
        Я улыбнулась, хоть и не очень-то уверенно.
        - Но если он так силен, как мы сможем его одолеть?
        ГЛАВА 24
        Эльд шел по коридорам, уже не так тщательно глядя по сторонам и под ноги. Ему не страшно, главная же его задача, как и всегда: обезопасить вверенный ему замок, людей и больше того - самого короля со свитой!
        Из-за дверей зала еще доносилась музыка.
        - Там спокойно? - уточнил он у стражи.
        - Пьянствуют, - подтвердил воин в шлеме. - Спокойно. Или не очень. Но им-то явно лучше там, чем тут.
        - А граф?
        - Вы про которого? Тот, высокий, или еще один тут был, пузатый…
        - Высокий. Наш главный и любимый, - поморщился Эльд, - Моран Висбор.
        - Да заглядывал к ним недавно, вроде притих он.
        Притих - это плохо. Настроит всех против, поднимет скандал и попробуй потом докажи королю!
        - Просто не выпускай его пока отсюда, - подтвердил Эльд приказ и направился наверх. - Позже. Как все осмотрю.
        В одном из коридоров показался силуэт, зловеще темный в этой обстановке. Эльд уже готов был встречать лишь горящие красным глаза кроликов, людям же приказали прятаться!
        - Ваша милость, - вышел к нему силуэт, на проверку оказавшийся отцом Зарины. - Это вы!
        - Что вы тут делаете, господин Артен? Вы знаете, что…
        - Да, уже видел, - прискорбно ответил седовласый, но крепкий старикан. - Если вы про кроликов. Даже видел, что случается с теми, кто попадает в их лапы…
        - О, примите мое сочувствие! Зарина говорила, что ее матушка - ваша достойнейшая жена - попала под действие зловещих чар. Мне очень жаль! - Эльд устало потер лоб. - И могу теперь только просить прощения! Мы пытались это остановить, но все тщетно. Проклятый граф со своим колдовством.
        - Не вините себя, - мягко улыбнулся старикан, все же на диво душевный мужик! - Признаться, моей супруге не помешает как следует выспаться. Уверен, вы найдете способ…
        - Делаем все возможное.
        - Я рос в отдаленных местах и как раз с такими пушистыми рядом. Может, могу вам чем-то помочь? Пиршествовать совсем не хочется.
        - Мои люди ловят пушистых, как могут, и тащат в клетки в темнице.
        - Отец, - донеслось из комнаты.
        Джун, сестричка Зарины, выскочила вслед за отцом и теперь неловко переминалась в коридоре под внимательным взглядом Эльда.
        - Мы поможем, ваша милость, - предложил старик.
        - Это опасно.
        - Если взять толстые перчатки, то ничуть не страшнее, чем забирать мед у разъяренных пчел. Помнишь, Джун? - кивнул девушке он.
        - Да, отец, - смущенно кивнула она, боясь смотреть прямо на Эльда.
        Но думать сейчас о том, чего именно она смущается, он не стал. Надо закончить с обрядом.
        - Охраняйте покои его величества, как зеницу ока, - приказал Эльд своим не взирая на наличие королевских гвардейцев. - Никого не впускать, никого не выпускать. Желательно. А вы двое со мной, - кивнул он паре самых крепких парней.
        Что ж. Если они говорят, что для обряда избавления от колдовства нужен граф - он им его приведет.
        - Передайте Морану, что его вызывает в свои покои король, - приказал Эльд одному из гвардейцев его величества.
        - Но…
        - Никаких но. Это в целях безопасности короля.
        Морана вывели через несколько минут. Увидев Эльда, тот попытался вырваться, но было поздно. Без объяснений и игнорируя возражения графа, он привел его в покои, где искали способ избавиться от колдовства герцоги и юный Грид.
        - Что вы от меня хотите? - вырвался наконец Моран из цепких рук одного из гвардейцев.
        - Исправление ошибок.
        - Вы ничего не добьетесь, - начал было граф, но Эльд втолкнул его в распахнувшиеся двери.
        - Ваше сиятельство! - радостно поприветствовала графа Полина. - Вас-то мы и ждали.
        - Р-рады познакомиться поближе. Простите, что пришлось оторвать вас от всеобщего веселья и праздника, но тут срочные дела…
        - Я ничего не знаю, - хмуро отозвался Моран.
        - Даже то, что твари похищали чужие силы ради вас?
        Полина перевернула медальон, который сняли с шеи графа и указала на символы, которые были на нем начерчены.
        - Спросите об этом моего лакея.
        - С-спросим обязательно. Но потом. А сейчас… - Рейнард выглянул в окно, за которым окончательно стемнело и показался край луны, - есть кое-что поважнее.
        - И что же?
        - Пока все заняты пиршеством, предлагаем вам прогуляться, - вежливо предложила Полина таким голосом, что отказаться Эльду бы и в голову не пришло.
        Моран некоторое время молча смотрел на герцогиню, потом взглянул на герцога Рейнарда Тэмхаса, их сына, который по-прежнему лежал у Зарины на руках. И потом на всклокоченного Грида, вид которого был настолько мрачный и сосредоточенный со всеми страшными рисунками в руках, что вызывал даже у Эльда легкую оторопь.
        Во дворе Нейшвиля еще горели костры, зажженные в честь турнира и празднества, но не было ни одной живой души. Из далекого торжетсвенного зала глухо доносился бой барабанов и приглушенные крики гостей, по большей части беззаботные и не знающие, что сейчас будет происходить во дворе.
        Кролики бодро скакали вокруг, иногда даже касались ног или пробегали мимо. Похоже, им сейчас жуть как не хватало свежих человеческих сил и эмоций, с тех пор, как все население замка переместилось за двери.
        Эльд вывел графа, цепко ухватив того за плечо. И не сбежит, и падет жертвой своего же колдовства - а то ему сейчас очень кстати было бы заснуть непробудным сном: не подкопаешься!
        - Здесь, - разложил свои хитрые письмена Грид прямо на большом камне возле одной из дорог.
        - И что теперь? - хмуро поднял брови Моран и поежился.
        От хватки Эльда он уже освободился и взирал на собравшихся с снисхождением, мол, ничего они не добьются.
        Рванул порыв ветра, загудел в каменных стенах. Луну закрыли тучи, стало темно, только зловещие тени от пляшущих факелом пробегали по лицам. Эльд вспоминал, как так же отчаянно Полина и Рейнард тогда шли на борьбу со Зверем в жуткой пещере.
        И теперь держат на руках первенца, что однажды мечтал заполучить демон - ведь именно такую Сделку заключил с ним однажды предок Рейнарда. Теперь это в прошлом. Но чтобы малыш рос спокойно, придется снова бороться с темными силами.
          Теперь и Эльд верил в проклятия и колдовство.
        Ведь однажды именно он призвал в этот мир душу Полины.
        Однажды именно он спасал ее от жуткого Зова.
        Однажды именно ему знакомый колдун указал путь к той пещере и дал в руки оружие - свои знания.
        Эльд обнажил свой меч, Зарина взяла свой - очерчивая круг и отгоняя пушистых тварей, что так и норовили коснуться одного из них.
        Да уж, отличная из них вышла пара. Главный страж Нейшвиля и леди Мейд - лучшая воительница Кирании, которая вместо роли послушной жены готова сражаться с ним наравне и больше не боиться проклятий. Эльд поймал ее взгляд и улыбнулся.
        - Б-боюсь, ваше сиятельство, сейчас придется пролить вашу драгоценную голубую кровь, - произнес Рейнард в этой темноте так, что от его голоса волосы поднялись дыбом.
        Может, силы, что даровал ему однажды Зверь, остались с ним навсегда? У него и у Полины, хоть они и уничтожили древнее зло.
        - Вы не посмеете меня убить, - хрипло бросил Моран, отступая к стене замка и оглядываясь.
        Но здесь не было ни приспешников, ни короля, ни даже гвардейцев, способных защитить высокого гостя. Зарина выставила клинок, отрезая графу путь к отступлению и нехорошо сузила глаза, а улыбка не обещала ничего хорошего.
        - Я думаю, что пора прекращать эту идиотскую беготню, ваше сиятельство, - вежливо проговорил Эльд, закрывая ему путь с другой стороны. - Повеселились и хватит. Сейчас речь не только о власти, но и о сохранности его величества.
        Моран почти взревел от ярости и ужаса, глядя на то, как его обступили со всех сторон, и Эльд позволил себе насладиться его страхом, прежде чем Полина проговорила:
        - Не будем мы вас убивать, уважаемый граф. Но вот кровью вам поделиться придется… Тем более, вы наверняка уже через это проходили!
        - Они приближаются, - предупредила Зарина, отогнав с трудом очередного пушистого.
        Рейнард подхватил к себе сына, наблюдая за учеником колдуна.
        - Нужна кровь из правой ладони, - потребовал Грид, расправляя смятые листки. - Наверное.
        - Ваш мальчишка даже не знает, что делать! - прорычал Моран.
        - Знает побольше вашего. Руку.
        Эльд взял его за предплечье, Моран попытался ударить, но Зарина приставила клинок ему прямо к горлу, ее карие глаза горели жаждой мести.
        Они подтащили графа к камню, Грид схватил короткий нож и резанул ладонь. Кровь обильно закапала на бумагу, а Моран зашипел от боли, но вырваться не посмел.
        - И что теперь, недоумки?! - бросил он.
        - Сейчас, сейчас, - пробормотал Грид виновато и принялся торопливо бормотать что-то себе под нос. - Нужен медальон! Сюда, - ткнул он пальцем.
        Медальон резко прижали к тому месту, где собралась в лужицу кровь высокого гостя. Бормотания Грида переросли в четкую, но непонятную речь - слова были чужие, жуткие и они явно оказывали на кроликов странное действие.
        Те не шуганулись, не притихли, а стали яростно набрасываться на всех сразу, будто перестали бояться защиты и теперь пытались растерзать жалких людишек, посмевших бросить вызов их темным силам.
        Двое стражников, дежуривших у ворот в замок, бросились на подмогу.
        - Я не удержу их всех, - прорычала Зарина, отбиваясь сразу от десятка.
        - Рей, возьми Леона крепче, - взмолилась Полина, тоже берясь за кинжал на поясе и отпихивая ногой самого наглого пушистого.
        - Да в них будто куча демонов вселилась, - бросил герцог, тоже отбиваясь и подхватывая сына. - Грид, завершай обряд!
        - Знать бы как, ваша светлость! Я пытаюсь!
        - Читай заклятье еще раз! Без запинок!
        - Не могу…
        - Можешь! - рявкнул уже Эльд.
        Запинаясь и дрожа ученик колдуна начал все сначала.
        Но было поздно: толпа кроликов обезумела и превратилась в сплошное море. Эльд уже не мог различить среди пушистых белых боков фигуру графа, только Рейнарду еще удавалось оставаться на высоте - на самом краю камня у стены.
        Эльд пытался пробиться к Зарине, но тщетно. Ее тоже поглотила пушистая стая. Эльд распихивал тварей с горящими красными глазами, но никак не мог спасти жену.
        - …мверт! - домычал последнее слово Грид и замер.
        Кролики на мгновение замерли, так и накинувшись огромной живой тучей, шевелили носами, таращились жуткими глазами, но будто притихли. Нет, только не это! Если она тоже заснет непробудным сном - от которого пока так никто и не очнулся - он себе этого не простит! Эльд принялся раскидывать пушистых, чтобы добраться до Зарины и вдруг услышал тихий смех.
        - Ой, уйди, противный, - хихикал женский голос. - Щекотно!
        - Зарина, - крикнул Эльд, отпихивая тушки.
        - Я тут, - донесся голос из-под кучи.
        Эльд ухватил чью-то руку и потянул на себя.
        - Зарина!
        - Еще нет, но буду благодарна, если ты и меня вытащишь, - буркнула герцогиня, отбрыкиваясь от кроликов по мере сил.
        - Боги, - пробормотал Эльд, бережно освобождая Полину.
        Та наконец выбралась из кучи малы и встала, отряхиваясь.
        - Спасибо, Эльд, - бросил герцог, спускаясь вниз и осторожно перехватывая сына, который на удивление не кричал и глазел вовсю на пушистых и тыкал в них пальцем.
        Один из кроликов с писком вылетел из кучи, послышалось ворчание, Эльд нырнул в самую гущу шевелящихся хвостов и увидел наконец Зарину, которая отпихивала кроликов одного за другим и не переставала хихикать.
        - Щекотки боюсь, - поежилась она, лежа на земле и глядя на Эльда.
        Он подхватил жену на руки и прижал к себе, поцеловал в макушку, щеку, губы. Жива и цела, не бессильная кукла, хвала богам!
        - Грид, - оглянулась по сторонам Полина.
        Кролики продолжали шевелить носами, двигать короткими ушами, будто искали, чем подкрепиться и сами недоумевали, что они здесь делают в такой тесной компании.
        Парнишка нашелся скорченный в клубочек: свои бесценные записи и закорючки Учителя он пытался сохранить, похоже, ценой своей жизни. Теперь Грид осторжно осматривался по сторонам, так, словно боялся, что своими словами ускорил конец всего мира.
        - Похоже, удалось, - выдохнула Полина.
        - А где граф?
        - Кыш, пошли отсюда! - попробовала снова разогнать пушистых Зарина. И на этот раз произошло чудо: кролики испугались шумного окрика, принялись разбегаться в стороны и местами перепрыгивали друг через друга. - О, сработало! Смотри, Эльд, - обрадовалась жена.
        - Вижу, - усмехнулся он.
        Кажется, демонические кролики превратились теперь в самых обыкновенных. Ну и дела. Впрочем… Лучше уж так, чем уничтожать столько пушного зверя и утопить весь Нейшвиль в их крови.
        И еще кажется, что работы у местного звериного знахаря (?!) точно прибавится.
        - Вон ваш граф, - указала Полина на лежащего на земле Морана.
        Когда кролики наконец разбежались, его стало видно. Он валялся на черной в ночи земле с закрытыми глазами, безмятежно раскинув руки. Последний кролик понюхал раскрытую широкую ладонь и убежал прочь.
        - Чего он “наш”-то, - проворчала Зарина.
        - Помер? - боязливо отполз поначалу Грид.
        - Этот помрет, как же. Живой.
        Эльд подошел к графу, потрогал венку на запястье и убедился, что Моран, как обычно, живее всех живых. Только спит, словно растерял все силы. Поднятая Эльдом рука вяло плюхнулась о землю.
        - Жаль, жаль. С этим графом вечные проблемы, что со спящим, что с неспящим! Тащи его теперь наверх, тяжелый, гад, - раздосадованно поделилась Зарина.
        - И почему он так? - задумчиво спросил Рейнард. - Интересно.
        - Хм. - Грид задумался, расслабившись. - Если я правильно понимаю… Возможно, что он получал силы, но когда обряд оборвался, то потерял и то, что имел… Но это не очень просто, я поизучаю его на досуге, если позволите, ваша светлость.
        Леон впервые за все это время вдруг расплакался. Начал вертеться у герцога на руках и тыкать пальцем в сторону.
        - Ну, что расстроился, маленький? - приблизилась к нему Зарина.
        Полина проследила за сыном, который вертелся у Рейнарда на руках, и улыбнулась.
        - Похоже, хочет и себе такого пушистика.
        - Да их теперь всем гостям подарить можно. По парочке.
        Эльд наконец отбросил меч и устало повел плечами. Даже не верится, что это безумие и вправду закончилось.
        - К вашим титулам, ваша светлость, можно будет добавить новое достижение, - произнес он, обращаясь к обоим герцогам. - Что-то вроде “Победители демона Зверя и Сокрушители Милых Пушистых Кроликов”.
        - П-предпочел бы оставить это в тайне, лорд Эльденгерд, - усмехнулся Рейнард, отдавая соскучившегося малыша Полине.
        - Не знаю, как вы, а я спать, - пробормотала герцогиня. - Надо приказать всех отпустить восвояси по покоям, пусть расползаются. А уже завтра и награждения, и титулы, и раздача слонов…
        Интересно, каких еще слонов? Впрочем, странностям Полины Эльд уже перестал удивляться и считал это необычной, даже милой особенностью.
        ЭПИЛОГ
        Я проснулась со странным ощущением, будто спала целую вечность. И снились мне ненормальные сны про хождения с факелами в шахте, про проклятых кроликов и рухнувшие мосты. Я окончательно открыла глаза и только тогда поняла, что это не сны. Так и было!
        И прямо этой ночью мы с этими демоническими пушистыми боролись как могли, вместе с Полиной, Реем и малышом Тэмхасом!
        - Эльд! - восклинула, поворачиваясь к спящему еще мужу.
        Тот сонно сгреб меня в объятия, прижал привычно со всей силой, так, что удалось только пискнуть, чтобы не раздавил. Я улыбнулась, а он вдруг проворно перевернулся, нашел мои губы и прижался, целуя и бросая в жар.
        - Эльд, нам надо… там король…
        - Опять ты говоришь мне про других мужчин, - рассмеялся Эльд, нехотя выпуская из объятий.
        - Надо убедиться, что с ним все в порядке! И с мамой, и со всеми остальными…
        - Вчера же гвардейцы сказали, что король молится и приказал не мешать.
        - Нельзя же молиться всю ночь.
        Мы посмотрели друг на друга многозначительно, и я сдавленно хмыкнула. Ну нет, это же сам король, его величество Эдвард Второй, приезда которого мы ждали с таким трепетом!
        - Ладно, - вздохнул Эльд. - Сначала король.
        Он приказал разузнать про самочувствие моей матушки и вообще семьи Артенов, и вскоре стражники доложили, что со всеми порядок. Ну и прекрасно! Для мамы лучше оставить так, словно ничего и не было.
        Не успели мы одеться и позавтракать, как герцоги позвали к себе. Хотелось удивиться, как они не спят весь день напролет после своих приключений и испытаний, но потом я вспомнила про малыша Леона, которого Полина наверняка не выпускала из объятий и который наверняка вскочил с первыми лучами солнца, неугомонный проказник!
        - Доброе утро, - зевнула Полина, принимая нас в своих покоях.
        Юный наследник валялся на герцогской постели, задрав к потолку ноги и весело что-то бормоча на своем малышовском. Вот у кого любой день - праздник! Особенно, когда любимые родители рядом, а не сдают его железной нянечке.
        - Мы подумали, что без вас короля навещать нет смысла, - пояснил Рейнард, поправляя ворот. А я некстати вспомнила, что когда-то и у него, и у Полины были на шее едва заметные метки Зверя, ведущие их к пропасти. - К-кроме вас никто не объяснит, что тут происходило.
        - Это уж точно. Так его величество все еще в храме?
        - Доложили, что в башне.
        Мы поднялись наверх с некоторой опаской. Кто их знает, этих королей! Вчера был добродушен, сегодня прикажет отрубить всем головы - если встал не с той ноги…
        Гвардейцы короля заступили дорогу.
        - Приказано не пускать. Молится его величество.
        - Надо убедиться, что с ним все в порядке, - спокойно сказала Полина. - Доложите, что прибыли герцоги и просят об аудиенции.
        Гвардцейцы переглянулись с сомнением, но тут за дверьми не храма, а личных покоев служительницы послышались голоса. Что-то грохнулось, раздался крик, и уже все разом бросились открывать двери.
        - О! - встретил наши лица сам король. Изрядно помятый, но, похоже, не пострадавший. У окна валялась упавшая железная ваза. - Сколько гостей сразу. Ну заходите, раз уж пришли. Надеюсь, с новостями? Надеюсь, с хорошими новостями, а? - показалось, что он мне подмигнул?
        - Ваше величество, - вышла из дальней комнаты леди Ансиель, увидела всех нас и застыла с вежливой, но донельзя смущенной, улыбкой. Торопливо порправила, нет, не платье, а фривольную, украшенную рюшами длинную ночную рубашку, что даже герцог от неожиданности хмыкнул.
        Святая Мать! Я выразительно округлила глаза. Была речь про отвлечь короля, а не про вот это!
        Леди Ансиель так же выразительно подняла мне в ответ свои тонкие брови. Мол, так я и отвлекала, а вы что имели ввиду?
        - А мы тут молились, - продолжил Эдвард Второй, лениво улыбаясь. - Да так искренне и жарко, что, похоже, боги нас услышали. Рад видеть вас в добром здравии, чета Тэмхасов. Ну же, прошу! Расскажите, чем закончился вчера пир. Признаться, хоть и люблю праздники, но подустал в последнее время, старость не радость…
        Герцоги и мы с Эльдом наконец пошли внутрь и огляделись. Похоже, бутылочка, которую стащила с пиршества леди Ансиель, пошла впрок.
        - И мы вас рады видеть в добром здравии, - начала Полина.
        Король расхохотался.
        - Ну, в святой уж обители мне ничего угрожать и не могло. Рядом с такой ретивой служительницей Святой Матери, как уважаемая леди Ансиель. Мы провели святую ночь, - заговорщически улыбнулся Эдвард. - Так все-таки вы расскажете мне, что с вами случилось?
        - Вы н-не поверите, ваше величество, - усмехнулся Рейнард.
        - Отчего же! - расправил измятую накидку король, откинулся на спинку мягкого кресла у камина и махнул рукой, мол, развлекайте! - Неужели эта история еще невероятнее, чем ваша предыдущая со Сделкой с демоном по прозвище Зверь?
        - Так… так вы знали всё это, ваше величество? - удивленно воскликнула Полина. - Вы знали про Зверя?!
        - Уважаемая леди Тэмхас, я на то и король, чтобы знать, что творится в моей стране, - непривычно серьезно начал Эдвард Второй, пока мы рассаживались на пару скамей храма напротив него. - Как вы знаете, мой отец, да упокоится его душа, предпочитал охоту и развлечения, за что и поплатился своей головой. Я предпочитаю иметь множество источников знаний и следить за происходящим. Ей-богу, порой это куда интереснее любых театров!
        “Вот уж по нему не скажешь, что он такой,” - подумала я с уважением, впервые глядя на его величество другими глазами.
        Рейнард усмехнулся и покачал головой, признавая свое поражение. А потом мы кивнули друг другу и по очереди начали докладывать Эдварду обо всем, что происходило в окрестностях Нейшвиля. И про внезапно заснувших в предместьях, и про к визиту короля рухнувший мост, и про облаву на дороге на герцогов. А вот про его сиятельство Морана Висбора рассказала я - с небольшой опаской. Мало ли, он и правда его близкий друг. Про ночные купания и встречу трех девиц в графских покоях я умолчала, разумеется.
        Эдвард Второй слушал меня невозмутимо и без какого-либо выражения на бородатом лице, зато леди Ансиель присела на соседнее с ним кресло и глядела на меня во все глаза.
        - Простите меня, ваше величество, но что-то подсказывает, что и про Морана Висбора вы тоже знали, - задумчиво произнес Рейнард.
        Король неопределенно покачал головой, а потом улыбнулся.
        - Ваше величество! - воскликнула Полина. - Вы словно проводили на нас опыты, если знали о подлости приближенного и допустили его сюда!
        Мне даже стало страшно. На такую дерзость от герцогини король может и рассердится!
        - Сердитесь на меня? - доверительно и с пониманием подался король вперед, опираясь на подлокотники. Почесал задумчиво бороду.
        - Ваше величество! - не в силах скрыть возмущение, всплеснула руками Полина. - А если бы мы пострадали?
        - Ну кто-то же должен был вывести подлеца на чистую воду. Моран тот еще негодяй, но за его спиной и советники, и союзники, и поддержка. Повода отставить его от двора у меня не было, слишком хитёр лис, и скандалы, сами знаете, не укрепляют трон. А вы у меня самые бравые, закаленные демоном поданные, кто-то еще и поразбойничать успел. Уж с одним придворным справиться должны были. Правду говорю, как скажете, леди Ансиель?
        - Никогда не сомневалась в мужестве герцога и герцогини Тэмхас, - важно кивнула служительница.
        Герцоги посмотрели друг на друга, и король добавил:
        - Вам когда-то и мое решение о вашей свадьбе не понравилось, кажется. А теперь вон оно как, глаз друг с друга не сводите, - снова довольно рассмеялся Эдвард. - И кто из вас скажет, что король старый дурак?!
        Я сдавленно хихикнула. Вот уж этого король знать никак не мог! И похоже, истинное происхождение Полины для него так и останется единственной тайной.
        - Что ж! Как я и думал: молчите! В таком случае, полагаю, вы заслужили особую награду, мои дорогие. Как и вы, леди Мейд, что так восхитительно выступали на вчерашнем турнире. Право слово, вы меня порадовали и удивили. Как насчет того, чтобы сделать Киранийский турнир главным турниром всего королевства?
        - М-м-м, это такая честь, ваше величество, - не очень радостно отозвался герцог Киранийский и едва заметно вздохнул.
        - Да бросьте! Справитесь! - махнул рукой король. - У вас тут столько интересного, вон, девы сражаются, проклятия одолевают, танцы с мечами и уйма интересных традиций. Кстати. Говорят, еще горячие купальни есть, а я до сих пор не побывал. Безобразие. Покажете?
        - Я могу показать, ваше величество, - высоким, чуть скрипучим голосом поддержала идею леди Ансиель и очень мило улыбнулась.
        Коварная соблазнительница! Кто бы мог подумать!
        - Чем закончим наши молитвы, ваше святейшество? - повернулся к ней Эдвард и довольно сощурился.
        - Да будут благословенны эти земли, как и вся наша земля, распростертая под дланью Матери и Отца наших, подаривших жизни. Да будет свет согревать нас, дождь орошать и утолять жажду, да будет тьма второй стороной жизни, призванная, чтобы оттенить свет. Тьма не снаружи, она внутри нас.
        - И внутри меня? - уточнил король.
        - И в вас тоже, - охотно подтвердила служительница. - Но совсем чуть-чуть, ваше величество!
        Король явно смилостивился - раз уж чуть-чуть.
        - Думаю, пора пригласить всех на торжественный завтрак, ваше величество, - предложил Эльд, поднимаясь и беря меня за руку. - Если вы не предпочтете сначала отправиться в купальни, конечно.
        Чудной прием у короля подошел к концу.
        И был торжественный завтрак в небольшом зале с видом на горы и долину, далеко внизу с грохотом бежала река, белели крыши домов в окрестностях замка, а мы сидели за длинным овальным столом вместе с королем и его приближенными как ни в чем не бывало. Даже юный Тэмхас, как полноправный участник событий, был приглашен к столу наравне со взрослыми.
        Отец с матерью и Джун провели в Нейшвиле еще несколько недель, но рассказывать маме все наши приключения я не стала. Меньше знаешь - крепче спишь. Отец и без слов все понимал, даже настоял, чтобы Джун не трогали и дали ей самой выбирать, как жить дальше.
        Альдира и ее папаша-советник исчезли из замка по-тихому, просто собрали вещи и покинули город.
        Шумиху вокруг Морана король тоже предпочел не поднимать. Сколько таких было придворных, кто оступился и потом исчез с королевского небосвода так же внезапно, как и появился.
        А кролики в Нейшвиле на удивление прижились и стали местной достопримечательностью. Их очаровательная пушистость никуда не делась, они оказались и правда милыми и ручными, и местные жители начали разводить их на продажу знатным дамам. Полина тихо посмеивалась над новой модой держать дома декоративного кролика, но возражать не стала: ведь с тех пор в Нейшвиле поступил на службу ученик колдуна Грид.
        В отличии от своего Учителя-отшельника, паренек предпочитал получать знания из обширных источников замковых библиотек и записей служителей, а потом проводить полюбившиеся ему научные эксперименты. Одним богам известно, к чему это может однажды привести!
        Ну а что я и мой муж? - спросите вы.
        И я скажу, что хорошо. И хоть мне все еще немного страшно, но - ради всех богов! - меня ли после всего, что было, испугать возможными сложностями? Если можно разрушить проклятие демона, расколдовать заколдованных, починить мост за три дня, обыграть придворного интригана и даже выиграть в турнире под бдительным присмотром короля, то, может, не стоит бояться и дурацких гаданий?
        И малышей тоже. Особенно тех, что могут быть так похожи на любимого мужчину.
        - Эй, лучшая воительница Кирании, - Эльд как-то незаметно подкрался ко мне сзади и обнял, сжав чуть ли не до хруста в костях. - О чем задумалась?
        - Да так, - я развернулась и заглянула в его огромные, чистые глаза. - О перестановке.
        - Все-таки хочешь передвинуть тот проклятый шкаф?
        - А ты против?
        - Ну почему же, - он склонился к моей шее, дразня легким поцелуем. - Наоборот, готов помогать всеми силами.
        - И знаешь, что еще?
        - М-м? - отозвался он.
        - Думаю, что было бы неплохо поставить в детской половине замка еще одну кроватку.
        - Зачем? - искренне удивился муж. - Полина ждет ребенка?
        - На всякий случай, - обхватила я его крепкую шею. - На всякий непредвиденный случай, Эльд.
        КОНЕЦ

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к