Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Агафонов Антон / Порабощенные Пустотой: " №04 Защитник Поневоле Или Ассасин С Того Света " - читать онлайн

Сохранить .
Защитник поневоле или ассасин с того света №4 Антон Романович Агафонов
        Порабощенные Пустотой #4
        Будущее Эларда лежит в его прошлом, и прежде чем столкнуться со своим врагом, ему придется его создать.
        Глава 1. Здравствуй, Хроносдвиг
        - Мастер, вы в порядке? - голос Рейны звучал ровно и тихо. Она наклонилась надо мной и замерла.
        - Уйди, ты небо загораживаешь, - пробормотал я, таращась вовсе не на девушку, а на горящие перед моей мордой фантомные буковки.
        «ХРОНОСДВИГ УСПЕШНО ПРОИЗВЕДЕН»
        «СИСТЕМА АРХИВЛАДЫКИ НЕДОСТУПНА. ВКЛЮЧЕН АВТОНОМНЫЙ РЕЖИМ»
        - Хроносдвиг… - буркнул я себе под нос. Никакого пояснения, что это за хрень и с чем её едят, мне не предоставили. Оставалось лишь как идиоту хлопать глазами и пытаться придумать, что делать дальше.
        Если я хоть немного лингвист, то приставка «хроно» означает, что фиговина в моей груди ни что иное как машина времени, правда странная, ведь никаких дат я не вводил. И теперь встает вопрос: где мы, собственно, сейчас находимся? В будущем? В прошлом? В парке неподалеку?
        Хотя нет, насчет парка я переборщил. Вокруг дивная природа, лесочек, полянка… Никаких толп людей и трущоб… Вот отгрохать бы тут избушку, завести несколько грудастых тянок, готовых исполнять мои самые пошлые фантазии, и жить припеваючи, не вспоминая ни о АрхиВладыке, ни о… черт… не хотел же вспоминать…
        - Мастер… - тонкие бровки Рейны сошлись на переносице. - Вы не находите, что сейчас не самое лучшее время лежать и прокрастинировать?
        - Что хочу, то и делаю. Я не автор, которому надо писать проду. Вот хочу и буду целую главу таращиться в небо! И вообще, уйди, Рогатая, я в печали!
        Но девушка продолжала сверлить меня грозным взглядом, отчего мне с каждой минутой становилось все более неуютно.
        - А ты могла бы так не пялится? Жутко раздражает, между прочим. И вообще, шла бы ты куда подальше.
        - Сами вы шли бы! - зарычала девушка и пнула меня в бок. Очень больно, между прочим! - Они погибли! Они все! А вы лежите и ничего не делаете! Разве вам не должно быть больно?! Разве они не были вам дороги?!
        - Ай-яй-яй-яй… - пробормотал я.
        Удар всколыхнул множество других ран, оставшихся после боя. Рейна тоже не в лучшей форме, морщится и зажимает рану на животе.
        - Успокойся, Рейна, - сказал я уже нормальным тоном. - Мне просто нужно время подумать, а ты сразу драться… И вообще, как ты смогла меня ударить? Оруженосцы не должны делать такого! Кажется, ты мне ребро сломала….
        - Заживет, - огрызнулась она.
        - Ты мне сейчас Роксану напоминаешь. Такая же злющая…
        - Я начала понимать, за что она вас так не любит.
        - Да меня много кто не любит, невелика беда, - отмахнулся я.
        - Мастер… Так вы можете сказать, где мы?
        - Где… В караган… - захотелось съязвить, но я увидел, что девушка взвинчена до предела, и передумал. - В смысле я не знаю. Точнее, есть подозрения, но их ещё надо проверить.
        - Так где?
        - В прошлом. Или в будущем.
        - Как это возможно? - Рейна к моим словам отнеслась скептически.
        - Если бы я знал. Хреновина, которую тебе дал Гриша, и которую ты воткнула мне в грудь, переносит во времени, но я не знаю, куда именно.
        - Вы так в этом уверены?
        - В названии этой штуки есть приставка «хроно», и мы сейчас торчим явно не в Аридели, - напомнил я. - Либо мы попали в игру Хроно-Триггер, либо нас забросило куда-то во времени.
        - Понятно, - ответила девушка и опустилась на землю.
        - Понятно? Это все что ты скажешь?
        - А что ещё можно сказать? - пожала она плечами.
        - Тц… - буркнул я и решил, что хватит прохлаждаться.
        Так, что мы имеем. Поля, леса, серое небо, которое вот-вот разродится дождем. Только промокнуть ещё не хватало.
        - Как твоя рана? - осведомился я, взглянув на девушку, которая все ещё зажимала рану на животе.
        - Просто царапина.
        - А если без бравады? Не хочу, чтобы ты умерла от кровопотери у меня на руках.
        - Об этом можете не беспокоиться, Мастер. Я куда крепче, чем может показаться.
        - Ну смотри.
        - А ваши?
        - Царапины, - отмахнулся я. И это было чистой правдой. Даже удивительно, что по итогу схватки с АрхиВладыкой я, по сути, отделался легким испугом.
        - И куда пойдем? - поинтересовалась девушка.
        Я покрутил головой, размышляя, куда нам стоит направиться. Все вокруг выглядит одинаково. Девственная природа без намека на города и людей. Но за одну вещь мой глаз все-таки зацепился: вдалеке над лесом поднималась едва заметная струйка дыма.
        - Вон, - указал я Рейне. - Похоже на дым.
        - Далековато. Думаю, по меньшей мере часов пять пути.
        - В таком случае не стоит тратить время попусту. Чем быстрее мы узнаем, что там такое, тем будет лучше для всех.
        Не став долго стоять на месте, мы с девушкой отправились в путь. Тучи на небе тем временем становились лишь все темнее. Ещё немного, и нам на головы прольется настоящий водопад. Так и случилось.
        Примерно на полпути полил дождь, а если уж говорить совсем точно, ливень. Словно целое озеро подняли в воздух и разом обрушили на наши головы. Для защиты от влаги я создал из Тени зонтик, но в полной мере от дождя он не спасал.
        - Мастер, как вы думаете, у нас изначально не было шансов на победу?
        - Эта дрянь Керрас нас подставила, - вздохнул я, пытаясь сдержать рвущийся гнев. - Я и раньше считал, что шансов немного, но она уверила меня, что они есть. Что если мы перекроем каналы, освободимся от силы, что подавляет способности, то сможем победить. Какими же мы были глупцами… Он мог вытянуть души из всех жителей Аридели просто вот так, - я щелкнул пальцами. - Не было у нас ни единого шанса.
        - И что же теперь будем делать?
        - Не знаю как ты, но я собираюсь вернуться. Если мы переместились во времени, значит должны суметь сделать это вновь. Надо лишь понять, как зарядить эту штуку, - я покосился на странный круглый механизм, который по-прежнему пронзал мою грудь. Удивительно, что я при этом не испытываю ни малейшего дискомфорта.
        - Вернуться? Но ведь они все мертвы…
        - У нас машина времени, говорю же. Главное её зарядить, а дальше… Дальше можно будет что-нибудь придумать. В нашем распоряжении будет все время мира, чтобы найти выход и придумать, как прикончить этого божественного ублюдка.
        Внезапно Гарпия оступилась и упала на землю.
        - Эй, ты как? - наклонился я к ней.
        - Все нормально, - отозвалась она и попыталась встать, используя меч в качестве опоры, но было видно, что девушке это дается с трудом.
        - А ты та ещё цундере, знаешь ли, - хмыкнул я и одним ловким движением взял её на руки.
        - А еще ты тяжелая, - и это нихрена не шутка! Комплекция у девушки скромная, она должна была весить как перышко, но по ощущениям в ней килограмм сто, если не больше. - Неужели у тебя хвост такой тяжелый.
        - Кости, - и глазом не моргнув, ответила Рейна. - Они сильно отличаются от человеческих. Чешуя, - девушка демонстративно покрыла руку костяными бронепластинами, - их часть.
        - Какая интересная и необычная у тебя анатомия, - хмыкнул я.
        Дождь и не думал униматься. Напротив, кажется, становился даже сильнее с каждой минутой.
        В конце концов мы достигли леса, а дальше путь стал чуть проще. Густые кроны деревьев отводили большую часть воды, так что я рассеял теневой зонт и все-таки убедил девушку, что стоит заняться её раной. Когда она убрала руку, сразу жутко захотелось дать девушке подзатыльник. У неё из живота что-то торчало и весьма немаленькое.
        - Как ты ещё не издохла с такой раной, Рогатая.
        - Я же говорила, что крепкая.
        - Вот тебе мой приказ: в следующий раз о таком серьезном ранении говори сразу. Надо вытащить эту штуку и залатать рану, и сделать это как можно быстрее. Но не здесь…
        Мне нужна вода и сухое теплое место. Вновь взяв девушку на руки, я ускорил шаг, стараясь идти четко по прямой, используя для этого карту. Толку от неё сейчас было мало, она отрисовывала окружение в реальном времени, но зато благодаря ей я мог точно сказать, что иду по прямой, никуда не случайно не свернув.
        Насчет пяти часов Рейна преувеличила. Я старался идти быстро, почти бежать, отправив вперед Хищную Тень для расчистки дороги от возможных преград, так что управился за три с небольшим.
        Значительно упростила путь внезапно появившаяся по среди леса тропинка, которая в свою очередь привела нас с небольшому неказистому домику. Кажется, дым шел отсюда.
        - Эй! - крикнул я, - есть кто?!
        Тишина.
        Я прислушался, но не услышал ни единого звука, зато заметил признаки беспорядка. Кое-где был поломан забор, неподалеку от входа в дом валялась лопата и корзина с рассыпанными корнеплодами.
        - Мы вам ничего не сделаем! Со мной раненая девушка! - вновь крикнул я, но ответом мне была тишина.
        Немного помедлив, я решительным шагом направился в сторону дома. Рядом со мной возникла Хищная Тень, готовая к броску, но пока что никаких признаков угрозы я не замечал.
        Дверь в дом оказалась не заперта. Первой туда вошла Хищная Тень, а уже следом я. Это оказалось простое крестьянское жилище без прикрас, все максимально просто и дешево, но определенный уют все-таки присутствовал. Словно приехал в домик столетней бабушки, живущей в глубокой тайге.
        Пока я укладывал девушку на лежанку, Хищная Тень заглянула в соседнюю комнату, но почти сразу вернулась, никого не обнаружив.
        - Пройдись вокруг, вдруг кого увидишь, - приказал я. - Но если это люди, не нападай, а сообщи мне.
        Тень, не проронив ни слова, выскользнула на улицу, а я помог девушке лечь поудобнее.
        - Целительной магией я не владею, зелий лечения у меня не осталось, - стал подводить я итоги, - значит придется действовать по старинке. Вытащим эту штуку, промоем рану, а потом попробуем закрыть и помолимся, чтобы ты не умерла от заражения крови.
        - Вы такой оптимист, Мастер, - улыбнулась Рейна краешками губ. В её глазах не было ни тревоги, ни волнения, словно собственная жизнь её мало волновала. Странная она все-таки женщина.
        - Сейчас я растоплю печь, вскипячу воду, а затем… - я не успел договорить. Из соседней комнаты раздался протяжный, режущий ухо скрип, затем несколько гулких шагов, и вот уже на дверном косяке появляется бледная костлявая рука, а ещё через секунду из-за него же выглянуло человеческое лицо с черными провалами вместо глаз.
        Пустой.
        Увидев нас, он ухмыльнулся довольным оскалом и сделал шаг вперед, таща за собой топор лесоруба. А в следующий миг умер.
        - Что лыбишься, придурок? Думал, мы тебя испугаемся? - появление Пустого вызвало раздражение, но никак не испуг. Я уничтожил сущность, овладевшую телом за три секунды, две из которых пришлись на призыв теневого клинка.
        - Что это за создание? Похоже на человека, но… - спросила Рейна скорее удивленно, чем испуганно.
        - А, ты же не была в Прорыве, - опомнился я. - Это Пустой, самая примитивная разновидность. Для таких, как мы, он не опаснее простой нежити. Способны доставить проблемы лишь при условии, что их очень много.
        Пока я это говорил, в дом вернулась Хищная Тень и бросила взгляд на труп в дверном проеме между комнат.
        - Приберись тут, - скомандовал я. - И не надо на меня так смотреть. Я знаю, что ты жуткий убивец, но сам убирать трупы не собираюсь, а Рейна не может. Остаешься ты. Да и твой косяк: эту дрянь ты пропустил, а не я. Как ты вообще комнату проверил, если не увидел мертвяка? А? Молчишь? Ну вот и убирай тогда.
        Хищная Тень бросила на меня расстроенный взгляд и с понурым видом отправилась выволакивать труп на улицу, а я для себя отметил, что нужно осмотреть тут все повнимательнее. Если даже Хищная Тень упустила тут одного пустого, то может и ещё один где-то прячется.
        Пока мой миньон занимался уборкой, я сам прошелся по дому и все осмотрел, сразу поняв, откуда взялся Пустой. В дальнем конце комнаты обнаружился небольшой люк в темный погреб.
        - Если оттуда сейчас выскочит демоническая старуха… - хмыкнул я, призывая теневой кинжал. - То у кого-то очень скудная фантазия…
        Помедлив секунду, я спрыгнул вниз и приготовился к бою, но вопреки ожиданиям никто на меня не выскочил. Впрочем, и приятных эмоций погреб не принес. Тут валялись тела двух людей, женщины и ребенка. Полагаю, что это семья того мужчины, что обратился в Пустого. Он порубил их на мелкие кусочки…
        Судя по виду, тела были совсем свежими. Приди мы на пару часов раньше…
        Думать об этом не хотелось, так что я просто поднялся наверх и закрыл люк в подвал, после чего придавил его найденным неподалеку массивным деревянным сундуком, полным скарба,
        Убедившись, что тут никого нет, я вернулся в комнату, где лежала девушка. Рейна то ли потеряла сознание, то ли уснула, а Хищная Тень устроилась в углу и охраняла её словно послушный пес.
        - Эй, халтуришь! - фыркнул я, смотря на крупное кровавое пятно на полу. - Бери швабру и мой пол!
        - Ты правда заставишь это создание мыть пол? - Рейна приоткрыла один глаз.
        - А что, он хуже нас? Руки есть, ноги есть? Значит и пол вымыть сможет.
        Пока Хищная Тень с унылым видом орудовала шваброй, я занялся топкой печки, затем вскипятил воду и уже после этого вернулся к девушке. Она без особых возражений оголилась, открыв рану.
        - На, закуси это, - я дал ей скрученную узлом тряпку в рот. - А теперь… думаю, будет больно.
        На то, чтобы удалить инородный объект, у меня ушло больше получаса. Я при этом чувствовал себя настоящим хирургом. Очень помогли способности по управлению кровью. Если бы не они, вряд ли из этой операции вышло бы что-то путное. Я перекрыл крупные сосуды, затем скрепил края раны.
        Девушка тут же выплюнула кляп и оскалилась.
        - А ты был со мной нежен. Признаться, на моей памяти это первый раз, когда мужчина был во мне… таким образом.
        - Тьфу на тебя, Рогатая. Странные моменты ты выбираешь, чтобы со мной заигрывать.
        Я перебинтовал её рану, а сам поспешил смывать кровь. Её запах приятно щекотал нос, рот наполнялся слюной. Просыпалась жажда, а на границе сознания я ощутил, как «ворочается» Фломелия. Вампирская богиня все ещё дремала, но теперь её сон был уже не таким глубоким.
        К моменту, когда я закончил с омовением, Рейна уже уснула. Мне осталось лишь укрыть девушку шерстяным одеялом, а сам присел неподалеку от печки, греясь исходящим от неё теплом.
        Этот дом не приблизил понимание, где или когда, мы оказались. Пустые осаждали этот мир испокон веков. Тысячи лет. И это с одинаковым успехом может быть мир несколько циклов назад, или следующий цикл.
        - Чтоб тебя, Гриша… И какого хрена ты молчал?.. - Чувствуя, что сон начинает одолевать, я бросил взгляд на Хищную Тень. - Эй, Страшила, охрана на тебе.
        Страшила… Хорошее имя, кстати. Лучше, чем Хищная Тень…

* * *
        Проснулся я от едва уловимого шороха. Продрав глаза, я увидел поднимающуюся из постели Рейну. Её лицо уже не было мертвенно-бледным, и в целом девушка выглядела гораздо лучше. Это, впрочем, не удивительно. Потеряв руку, она её приростила буквально за пару часов, а полную функциональность конечность вернула уже за пару дней. Вряд ли тут ситуация будет иная.
        - Не хотела вас будить, Мастер, - тихо произнесла она.
        - Как рана?
        - Лучше, - отозвалась она, накидывая на обнаженное тело платье.
        Кряхтя, я поднялся на ноги. Желудок протяжно заурчал, причем не мой.
        - Простите, Мастер.
        - Сейчас я что-нибудь соображу пожевать, - сказал я девушке, потянулся, разгоняя кровь по телу и отправился заниматься приготовлением завтрака. Судя по тому, что я увидел через окошко, мы проспали целую ночь, и сейчас уже раннее утро. Дождь, впрочем, так и не закончился, но теперь уже слегка покапывал, а не лил сплошным потоком.
        С мясным дела обстояли… да никак не обстояли, если не считать человеческие останки в подвале. Нашел лишь черствый хлеб и свежие корнеплоды, похожие на что-то среднее между свеклой и картошкой.
        - Так… ну… попробую что ли приготовить… - я почесал затылок и бросил взгляд на Страшилу, который всем своим видом показывал, что пол он вымыть может, а вот готовить извольте сами, хозяин. - Кастрюля есть… Ножик есть… Знать бы, как это варить.
        Я уже собрался нарезать это растение на кубики и попытаться сварить пусть даже в невкусную, но хотя бы съедобную кашу, как вдруг услышал шум на улице.
        Рейна тоже услышала и взялась за меч. Страшила аналогично приготовился к бою, а я неторопливой походкой направился к двери. Если это не лично пятерка посланников Пустоты, то бояться мне нечего. Страшила, повинуясь моему мысленному приказу, скрылся в моей тени и мог стать неприятным сюрпризом для врага.
        Все той же неторопливой походкой я спустился по крыльцу, окидывая недоверчивым взглядом гостей, коих было не меньше трех десятков, но это было не Пустые. Воины-всадники в полном снаряжении. Хорошо вооруженный конный отряд с гербом в виде ощипанной птахи.
        Вид у них было недобрый, они смотрели на меня с подозрением и явной опаской.
        - Милорд, там… там обезглавленное тело! - воскликнул один из воинов, указывая в сторону огорода.
        Страшила… Неужели так трудно было прикопать мертвеца?..
        - Взять его!
        - Ну класс….
        Глава 2. Минувшее будущее
        - Взять его! - воскликнул воин в самой дорогой на первый взгляд броне, и тот час с коней спешилось сразу несколько всадников.
        - Эй, парни, полегче! - крикнул я им. - Вам кажется, это не труп, это репка.
        - Чего? Ты нас за идиотов держишь?! - рыкнул старший воин. Он был облачен в стальную кирасу, а на голове носил забавную на вид треугольную стальную каску.
        - Нет, что вы, - ответил я им, изображая улыбку.
        - Страшила, это все из-за тебя! Неужели трудно было нормально избавиться от останков? - шепнул я Хищной Тени и тут же пожалел о сказанном, потому что Страшила тут же материализовался, заставив воинов затрепетать и повыхватывать оружие. Но моего миньона это мало волновало, он как ни в чем не бывало протопал к останкам Пустого, мощным пинком отправил их в полет прямиком в лес и, довольно потирая руки, повернулся ко мне, всем своим видом показывая: «Смотри хозяин, я сделать!».
        - Ох, блин… - поморщился я, смотря на встревоженных воинов. - Так, парни, спокойно! Давайте поговорим. Мы не опасны, честно! А тот труп - это Пустой. Слышали о Пустых?
        Но вместо ответа кто-то среди воинов завопил:
        - Порождение Пустоты! Убить их!
        - Да чтоб вас всех… - поморщился. - Оружие Легиона!
        Тут же все пространство за моей спиной заполнилось демоническими мушкетами, повисшими в воздухе, что мгновенно остудило боевой пыл воинов. Особенно подействовало то, что я произвел выстрел из одного из мушкетов по огороду неподалеку, превратив тот в дымящийся кратер.
        - Ну что, господа хорошие, кто хочет превратиться в радиоактивный пепел?
        Судя по испуганным лицам, никто. Всадники быстрым темпом стали разворачиваться, желая смыться подальше от моей странной персоны, но позволить им этого я не мог. Мы с Рейной все ещё понятия не имели, где оказались, а эта горстка воителей - хороший шанс это выяснить.
        Обратившись к Тени, я создал на пути воинов преграду, не дав им покинуть территорию возле домика.
        - Отродье Пустоты не даст нам уйти! - зарычал главный воин. - Мы задорого продадим свои жизни!
        С боевым кличем он бросился в атаку, выхватив меч. Я с безразличием наблюдал на приближающегося всадника, собиравшегося снести мне голову клинком. Но доехать он не успел, потому из седла его выбил Страшила.
        - Не убивать! - приказал я ему.
        Тень уже собиралась вонзить когти в горло воину, но застыла, получив приказ.
        - Если приблизитесь, ваш доблестный командир умрет! - крикнул я оставшимся солдатам. Ситуация выходила неприятная, но я был уверен, что все ещё можно решить без кровопролития.
        - Я не боюсь смерти, исчадье тьмы! Ты и тебе подобные падут под пятой Света!
        - А можно сбавить градус пафоса, а? Жуть как раздражает… - бросил я ему.
        Этот тип и не думал затыкаться, крича что-то о каре небесной. Вот угораздило же меня столкнуться с фанатиком…
        - Отпустите его! - послышался голос, и из-за воинов вышел юнец. Совсем молодой паренек, лет пятнадцати, а может и меньше. Он был облачен в воинское снаряжение, явно не рассчитанное под его щуплую комплекцию. - Отпусти моего дядю, прислужник Пустоты! Или… или я…
        - Уходите, герцог! Быстрее! Не позволяйте этой твари…
        Я отдал мысленную команду, и Хищная Тень зажала воину рот. Все никак не привыкну к этой части способности, все порываюсь отдавать команды словами.
        - Я его отпущу, - крикнул я парню. Юнец смотрел на меня со смесью страха и ненависти, но куда больше его волновала судьба воина. А раз так, то можно попробовать решить наше небольшое недоразумение. - Только пусть твои люди сложат оружие.
        - Ни за что! - крикнул мальчуган, держа меч перед собой двойным хватом.
        - Ох… Ладно, давайте начнем сначала, - сказал я громко и четко, после деактивировал Оружие Легиона, вернув себе половину затраченной на призыв маны. - Я Элард, а ты кто будешь?
        - Герцог королевства Нительрейм, Антарус Двенадцатый.
        - Королевство Нительрейм, - повторил я, пытаясь вспомнить, слышал ли я что-нибудь подобное. Но нет, не слышал. - А это где?
        Услышав мой вопрос, юный герцог удивленно захлопал глазами, не понимая, что нужно ответить.
        - Ладно… задам другой вопрос. Ты знаешь, где находится Аридель?
        - Разумеется. В двух неделях пути на северо-запад, - юноша даже указал рукой.
        - Двух неделях…? Далеко… - присвистнул я. - А какой сейчас год?
        - Семьсот пятый от дня смерти Банарда, Призывающего Ветер.
        - Э…. Ладно…
        - Мастер, у вас тут все в порядке? - на крыльце дома появилась Рейна, которая, видимо, устала сидеть в доме и решила выяснить, не нужна ли мне помощь.
        - В полнейшем, Рогатая. В полнейшем. Мы просто разговариваем, правда, юный герцог?
        - ….
        - У нас тут сложилось недопонимание. Я вам вовсе не враг. Я никакой не приспешник Пустоты. Я Защитник.
        - Защитник чего? - нахмурился юноша.
        - Хороший вопрос… Мира, наверное? - я глянул на Рейну, на что та лишь пожала плечами. - Я повторю: мы не враги. Страшила пусть и выглядит пугающе, но он мой слуга и сделает лишь то, что я прикажу. Труп, который вы видели - это Пустой.
        - Вранье! - выкрикнул кто-то из солдат, обступающих паренька и готовых прикрыть его от внезапной атаки.
        - Пустых можно убить, только предав божественному огню! - пробормотал он. - Ты не похож на жреца Истинного Бога!
        - Истинного Бога? АрхиВладыкки? Так… народ, давайте немного успокоимся и поговорим в доме. Я бы мог вас всех перебить за считанные минуты, но это не в моих интересах.
        На то, чтобы уговорить их нормально провести диалог, у меня ушло как минимум полчаса. Разумеется, вначале я отпустил воина, которого звали Галтар Седобородый. Он приходится опекуном и советником юному герцогу. Затем спровадил обратно в Тень Страшилу, чтоб не мозолил глаза, а то и так натворил дел. Теперь эти люди считают нас непойми кем.
        - Они долго советуются, - посетовала Рейна. Мы с ней стояли на крыльце под навесом и наблюдали за переговаривающимися рыцарями.
        - Думают, не собираюсь ли я выдрать им кишки и сварить из них суп.
        - Так вы же это и собираетесь, - с совершенно серьезной миной сообщила она.
        - А ещё говорят, что у тебя нет чувства юмора.
        - Кто говорит?
        - Чесити, - ухмыльнулся я, но улыбка тут же мгновенно улетучилась. Чесити больше нет, как и всех остальных…
        Но это ненадолго. Мы вернемся и все исправим!
        Как раз в этот момент юноша в сопровождении крайне недовольного дяди и двух крепких воинов направился к нам. Смело с их стороны. Впрочем, они знают, что выбора нет, ведь проход все ещё был перекрыт теневыми щупальцами. Им оставалось либо пытаться сражаться, либо поговорить.

* * *
        - Значит, вы путники, которые забрели сюда, ища укрытие, а обнаружили Пустого? - тихо уточнил герцог. Он смотрел на нас с подозрением, как, впрочем, и остальные воины. Не было и секунды, чтобы их руки покинули рукояти мечей.
        - Именно, - подтвердил я.
        - И пришли вы издалека?..
        - Да, вроде того.
        - Вы что… Избранники Башни? - нахмурился юноша, смотря на нас с ещё большим подозрением.
        Избранники Башни? Что-то знакомое….
        - Можно сказать и так, - подтвердил я, решив, что это, возможно, для них будет понятнее. Услышав мои слова, юноша просветлел, да и напряжение остальных воинов стало меньше. Они все ещё смотрели на нас волком, но теперь не так злобно.
        Рейна бросила на меня многозначительный взгляд, но я его проигнорировал. Вот нечего меня осуждать. Уж лучше я совру, зато нас не будут считать прислужниками Пустоты.
        - Тогда это многое объясняет, - впервые в голосе юноши не было страха. - Например ваши странные способности, не похожие ни на одну видимую мною магию. Но… - его взгляд вновь стал настороженным. - Я не слышал, чтобы избранники появлялись парами. Дядя! Это… Это же знак! - неожиданно воскликнул он, обращаясь к своему родственнику. - Ведь Великий Банард, Призывающий Ветер тоже был Избранником Башни! И он изменил наш мир!
        Галтар Седобородый, впрочем, не разделял восторгов юнца. И правильно делал, я бы на его месте поступал бы так же.
        - Спокойнее, юный герцог. Помимо Банарда были и другие избранники, что пали в схватках, но имена которых затерялись в истории. Да и последний доподлинно известный Избранник Башни умер больше шести сотен лет назад.
        - Поэтому я и говорю - это знак! Знак, что мы можем выиграть войну!
        - Войну? - поинтересовался я.
        - Войну с Пустыми, разумеется. Вы же сами их видели, я же прав?
        - Ну да…
        - Несколько месяцев назад пало королевство Хэльбранд, - сообщил нам герцог. - Драм’Ту-ур пал из-за подлого предательства герцога Вандерзальского.
        - Герцог, не стоит так говорить. Он ваш двоюродный брат, и мы понятия не имеем, что там случилось на самом деле, - упрекнул его опекун.
        - Но ведь менестрели…
        - Меньше слушайте этих певцов, они с легкостью переиначивают события, лишь бы песня смотрелась лучше. И куда красивее и драматичнее будет звучать то, что герцог Вандерзальский лично помог сокрушить Драм’Ту-ур, чем просто струсил и отступил, осознав, что крепость пала.
        Мальчик замолчал, а я едва сдержался, чтобы не вмешаться. Эти события были мне знакомы. Я был там, был в той крепости. В Поларисе, который воспроизвел фрагмент из прошлого. Вандерзальский не отступил, он ударил своими войсками в спину защитникам крепости и лишь после этого стал отступать. Я помню донесение, которое было доставлено Молу.
        Вот кто-кто, а он бы мне тут пригодился…
        - Надо было тоже помочь войсками, дядя, - с печалью в голосе сказал мальчик. - Нужно было отправить хоть сколько-нибудь!
        - Мы не могли, мой мальчик, мы не могли. Война с Гулгримом нас обескровила. Если бы мы послали войска к Драм’Ту-уру и потеряли их, то некому было бы защитить простой люд, - возразил ему Галтар, после чего перевел взгляд на нас с Рейной. - После падения Драм’Ту-ура Пустые рассеялись по всюду. Они ведут себя очень организованно, нападают на одинокие фермы вроде этой. Копят силы, а затем бьют по поселениям покрупнее. Мы отбиваемся, Аридель присылает Служителей Истинного Бога, но этого мало… Слишком мало. Мы не способны убить Пустых, лишь обездвижить и доставить к священникам, чтобы те их сожгли.
        Я молча слушал его, и в голове встал на место один важный пазл, который никак не давал мне покоя: Керрас. Когда мы встретились с ней лицом к лицу, не в канализации, а в виртуальном пространстве Системы, она назвала меня «старым другом». В тот момент мне показалось, что это просто ошибка, что это сбоящая программа, перепутавшая меня с кем-то другим. Но тогда я и помыслить не мог что, окажусь тут, в прошлом этого мира.
        Случайно ли это? Или… все взаимосвязано?
        Керрас говорила загадками, витиевато, потому что знала, что для меня тот миг был прошлым, а для неё настоящим. Она не могла мне сказать ничего важного, потому что это могло изменить прошлое?
        Черт… От размышлений об этом голова начинает идти кругом.
        - Значит, с Пустыми дела плохи?
        - Да, - ответил малец. - Их все больше с каждым днем.
        - Весь юг горит, но в Тарбонте все намного хуже, - добавил советник герцога. - Аридель уже отправила туда Сокрушающих, но этого недостаточно, чтобы переломить ход войны. Нас пока беда обходит стороной, мы держимся, но… - он хотел сказать что-то весьма мрачное, но заметил испуганный взгляд юного герцога и передумал. Не стоит пугать мальчонку подобными ужасами.
        - А вы слышали о женщине по имени Керрас? - поинтересовался я. Если я правильно понимаю, где и при каких обстоятельствах нахожусь, то мне стоит в первую очередь отыскать её.
        Сложно это - быть путешественником во времени. Нельзя случайно раздавить бабочку, которая в последствии вызовет бурю. Оказавшись так далеко во времени, я любым своим неосторожным шагом могу оказать колоссальное воздействие на будущее.
        - Конечно мы её знаем. Не лично, в смысле, - тут же осекся юноша. - Она сейчас самый важный человек в этом мире. Именно благодаря ей появились Служители Истинного Бога, способные сжигать Пустых! А также Сокрушающие, могучие стальные воины, способные сдерживать полчища врагов.
        - Она в Аридели?
        - Разумеется, где же ей ещё быть? Она не покидает королевского квартала.
        - В таком случае мне нужно туда, я хочу встретиться с этой женщиной, - открыто сказал я, на что юноша усмехнулся.
        - Возможно, вы и великий герой, посланный Башней, но вряд ли вам дозволят с ней встретиться.
        - А вот это уже вас волновать не должно, юный герцог, - улыбнулся я. - Мы с Рейной сами с этим справимся, вы лишь скажите, как туда попасть.
        - Это не так сложно. Вам нужно выйти на центральный тракт, идущий на север, добраться по нему до Лартрима и дальше пойти по Дороге Слез. Это тоже торговый тракт, идущий на запад до самой Аридели.
        - И по нему путь две недели?
        - Это самый безопасный путь.
        - А есть небезопасный? - заинтересовался я.
        - Можно попробовать сесть на корабль, идущий через Тарбонт, но, как сказал мой дядя, там сейчас небезопасно.
        - Пустые бродят по дорогам, а вместе с ними множество бандитов и беженцев, лишенных крова и еды, - продолжил за юного герцога Гултар. - Они часто нападают на торговые суда в надежде поживиться. Поэтому по Урталю сейчас ходят только самые отважные. Но если найти корабль, то до Штормарда можно добраться за три дня, а уже оттуда по Дороге Слез до Аридели меньше суток пути.
        - Спасибо, это интересная информация, - поблагодарил я людей, обдумывая услышанное. Длинный и относительно безопасный путь или быстрый, но с приключениями? А что тут думать? Разумеется, второй. Пустые и горстка бандитов мне не страшны. - Где я могу подыскать подходящий корабль?
        - У нас в Крондольне, - ответил герцог. - Это торговый город, которым управляет мой род. Там есть корабли, но вот найти такой, что будет готов отвезти вас на север… - юноша немного замялся. - Простите, но я не заставлю никого рисковать. Если вы сможете уговорить кого-то отвести вас в Штормард, то без моей помощи.
        - Ничего, я ни на чью помощь и не рассчитывал. Достаточно и того, что вы указали нам путь.
        - Можете отправиться с нами в Крондольн, - предложил герцог Антарус, и судя по кислому выражению лица его дяди, подобное решение он не одобрял. Если юноша за беседой, посчитав нас Избранниками Башни, стал более открытым, то вот старый воин все ещё относился к нам с подозрением.
        - С радостью примем ваше предложение, - сразу ответил я.
        Глава 3. Стоянка
        После разговора мы почти сразу же отправились в путь. Дождь к этому моменту почти полностью прошел, превратившись в едва заметную морось. Рыцари хотели добраться до ближайшего городка ещё до заката, чтобы не пришлось ночевать на открытом воздухе. Их опасения мне понятны: по округе шастают Пустые, жаждущие пожрать души простых людей. Даже для хорошо вооруженных людей они очень опасны.
        Нам с Рейной выделили коня, которому, впрочем, не очень понравилось вести на себе сосуд вампирской богини и женщину, в которой течет кровь дракона. Тот нервничал и плохо реагировал на команды, норовя устроить нам веселое родео.
        - Все, так ехать дальше нельзя, - вздохнул я, когда внезапно конь взбрыкнул и едва не сбросил нас. Свистнув рыцарям, я жестом попросил их остановиться.
        - В чем дело, господин Элард? - обратился ко мне юный герцог.
        - Конь плохой.
        - Сейчас… попробуем подыскать вам…
        - Я сам разберусь. Страшила!
        Рядом со мной тут же возникла жуткого вида теневая сущность, напоминающая монстра из кошмара. Реакция у народа и животных на это была соответствующей. Они тут же расступились, руки воинов легли на оружие, и даже юноша, к которому я втерся в доверие, не мог не смотреть на это существо без страха.
        - Не бойтесь его. Это Страшила. Он только выглядит угрожающе, а на самом деле доброй души человек. Правда? - обратился я к своем миньону, который уже через секунду после этого выстрелил из своей руки маленькой теневой иглой и убил птицу на дереве. С важным видом Тень протопала к ней, подобрала и швырнула тушку к ногам герцога.
        «Держи подарочек. А если не примешь, откушу тебе голову» - говорила его довольная хищная ухмылка.
        - Я и не знала, что он так может делать, - шепнула мне Рейна.
        - Да я сам в шоке… - отозвался я и уже окликнул Хищную Тень. - Страшила, ты какого хрена делаешь?! Я тут пытаюсь убедить народ, что ты вовсе не страшный, а получаю ТАКОЕ, - я пнул ногой мертвую птаху, отправляя её в полет на обочину дороги.
        Тот немного помялся, а затем поднял с земли несколько камешков и начал ими жонглировать. Но его улыбка по-прежнему говорила что-то вроде:
        «Нравится, как я жонглирую? Нет? Тогда я сейчас размозжу ими твою тупую голову!»
        - Все, хватит. Я тебя не для этого позвал, - покачал я головой. - Ты нас повезешь. Вставай на четвереньки.
        - Мастер, вы же не серьезно?
        Страшила бросил на меня полный сомнений взгляд, но приказ исполнил, а дальше настал мой черед немного поиграться с Тенью. Я коснулся окружающей теневую сущность дымки и стал её менять под удивленные взгляды окружающих. Кажется, даже Рейна была впечатлена моим искусством.
        Спустя пару минут работы передо мной предстал жуткого вида демонический конь с зубастой пастью, которая внушит ужас любому, кто его увидит.
        - Ну… думаю, сойдет, - подытожил я, оглядывая свою работу. Страшиле новый облик не очень нравился, но мне было совершенно плевать. Я его хозяин, буду делать, что захочу.
        «Повелитель Тени. Уровень 66 = .> Уровень 67»
        Внезапно всплыло сообщение о повышении уровня. Приятный бонус!
        «Выберите модификатор:»
        «Повышение маны на 30 единиц»
        «Усиление способностей подкласса «Повелитель Тени» на 10 %»
        «Усиление способностей подкласса «Рабовладелец» на 10 %»
        «Регенерация маны +10 %\ч»
        Окинув взглядом всплывшие сообщения, я решил, что самым лучшим будет увеличить регенерацию маны. И что мы имеем в итоге:
        «Имя: Элард»
        «Тип: Защитник»
        «Здоровье: Нормально»
        «Запас маны: 1766\1982»
        «Регенерация маны: 63.8\ч»
        «Благодать 2\140»
        «Суточный лимит благодари: 550»
        «Сегодня осталось: 500»
        «Характеристики: (+25 % за Дем. Кровь)
        «Сила: Изумительная++»
        «Восприятие: Изумительное»
        «Выносливость: Изумительная++»
        «Ловкость: Изумительная++»
        «Интелект: Низкий»
        «Мудрость: Очень Низкая»
        «Характер: Мудак»
        «Класс: Ассасин»
        «Подкласс: Повелитель Тени». Уровень 67»
        «Подкласс: Рабовладелец. Уровень 4»
        «Подкласс: Темный Инквизитор. Уровень 8».
        «Подкласс: Пожиратель плоти. Уровень 124».
        Вот смотрю на это, и становится слегка грустно, особенно из-за Темного Инквизитора. Какой-же все-таки перспективный подкласс! Но все упирается в проблемные жертвоприношения, на которые уходит слишком много денег. Да и с применением способностей есть целая куча проблем.
        Покачав головой, закрыл интерфейс и перевел взгляд на своего недовольного боевого скакуна.
        - Залезай, Рейна! - скомандовал я.
        - А почему я?
        - Ты что, боишься?
        - Нет.
        - Тогда залезай.
        - Может вы сами, Мастер?
        - И что вы все такие трусы, - вздохнул я и первым забрался на коня. - Ну, вперед Страшила.
        Первая поездка оказалась крайне любопытной. Мой жуткий, внушающий ужас и трепет конь развивал скорость на уровне автомобиля, и при этом чуть ли не скользил по земле. Как у него это получалось, понятия не имею, но зато путешествовать можно с комфортом, не ощущая качки.
        Из недостатков - затраты маны. Страшила со всеми бонусами на сокращение расхода маны в среднем пожирал примерно сорок единиц маны в час, благодаря чему я мог его поддерживать, не уходя в минус. В форме же коня он поглощал примерно шестьдесят пять единиц, а значит я буду терять чуть больше двух единиц маны в час. Небольшие, но стабильные потери.
        Мы продолжили пусть, но теперь вокруг меня сама собой образовалась зона отчуждения. Всадники старались держаться как можно дальше от Страшилы, как и герцог, который за время пути время от времени пытался со мной заговорить. Расспрашивал о мире, из которого мы пришли, и прочие мелочи.
        - Почти на месте, - крикнул нам Галтар, когда впереди показалось несколько столбиков дыма. Если верить юному герцогу, то это городок Дурмом, и тут мы собирались заночевать, прежде чем отправимся в Крондольн.
        - Господин Элард, не могли бы вы… избавиться от своего жеребца. Мы не знаем, как на него отреагируют люди, - попросил меня юноша, и мне пришлось согласиться. Но я обязательно напугаю какой-нибудь городок, прокатившись по нему на Страшиле, чтоб потом крестьяне рассказывали страшилки о Черном Рыцаре на демоническом коне. Хе-хе-хе…
        Пришлось спешиться, дальнейший путь проделать пешком. К воротам городка мы подошли аккурат с последними лучами солнца.
        - Кто идет?! - послышался возглас со стены высокого частокола.
        - Слепой что ли?! - отозвался Галтар. - Так встречают владетеля этой земли?!
        - Ох! Герцог вернулся! Не признали! Открывай ворота!
        Наконец за воротами что-то загрохотало, и они открылись, впуская нас внутрь. На первый взгляд поселение выглядело очень бедно и неказисто. Грязные улочки, мелкие кривые домики, сделанные из не самой качественной древесины. Лишь у домов в центре имелась глиняная черепица, остальные же обходились соломой.
        - Эй, ты что, пьян?! - послышался возглас Галтара, приставшего к одному из охранников.
        - Что? Нет… Ик… Я вовсе не….
        - Да вы тут совсем охренели?! Мы совсем недалеко столкнулись с Пустыми, а вы тут пьете?! Где твой командир?! Сейчас я вам…
        Дальше я не слушал, направившись в сторону центра города с желанием найти постоялый двор. Денег этого времени у меня не было, но были золотые монеты из Аридели, в теории они должны сгодится для оплаты. Золото оно и есть золото, и неважно, что нарисовано на этих монетках.
        Люди смотрели на нас исподлобья, с осторожностью, не ожидая ничего хорошего от чужеземцев. В лучшем случае мы свалим, ничего не принеся городку. Да какому городку? Деревня это, деревня! Пусть он и назывался городом, но на деле тут и пяти десятков домов не наберется.
        - Эй, - остановил я одного из проходящих мимо жителей. - Где тут постоялый двор?
        - Так нету тут такого, добрый господин, - отозвался мужичок средних лет и поспешил прочь так, что пятки сверкали, а у меня внезапно заболела ладонь. Впервые за очень долгое время.
        - Мастер, что это? - спросила Рейна, от глаз которой не скрылась проступившая в самом центре правой ладони дыра, ведущая в никуда.
        - Кое-что скверное, - поморщился я и поспешил спрятать руку в карман, пока никто другой не увидел. Последний раз метка так ярко проявлялась лишь в Прорыве Пустоты, но вряд ли мы сейчас в нем. И все же это внушает определенную тревогу.
        - Господин Элард! Подождите! - нас нагнал Антарус в сопровождении троих воинов, остальные по-прежнему находились рядом с Галтаром. - Куда вы направляетесь?
        - Хотел найти постоялый двор и напиться там до состояния соленого огурчика, раздавленного бульдозером. Ну или хотя бы приблизиться к такому.
        - В Дурмоме нет постоялых дворов. Город стоит в отдалении от торговых трактов.
        - А где же собираетесь остановиться вы?
        - Разобьем лагерь неподалеку от городской управы. А насчет выпить… Тут вроде должен быть трактир.
        - Ни слова больше! Если тут есть трактир, то я его найду! За мной, Рогатая!
        - Ой… Стойте, господин Элард… - крикнул мне вслед юноша, но я на это никак не отреагировал.
        Найти трактир оказалось несложно. Это было одно из крупнх зданий в центре города. Рядом с ним на четвереньках стоял блюющий мужик. Страшила тенью проскользнул к нему и, высунув из тени когтистую лапу, тронул того за плечо. Пьянчуга шарахнулся в сторону, завертел головой, но никого не увидел и стал немного успокаиваться, но Страшила с ним ещё не закончил. Тень вновь коснулась плеча бедняги, заставив того вскочить на ноги. Пару мгновений ничего не происходило, а затем Страшила показался уже полностью, возникнув из тени за спиной у бедняги. Пьяница повернулся, встретился взглядом с довольным оскалом тени и в ужасе рванул прочь, попутно теряя штаны.
        Страшила же, довольно посмеиваясь, исчез в Тени.
        - Мне кажется, вы зря дали ему имя…
        - Да мне уже самому так кажется… - согласился я. Но стоит отдать моему миньону должное, чувство юмора у него есть.
        «БОЕВЫЕ ТЕНИ. Уровень 3 =.> БОЕВЫЕ ТЕНИ. Уровень 4»
        А вот и ещё приятная плюшка.
        В трактир я вошел первым и тут же заработал целую кучу хмурых взглядов. Мне тут были не рады, но как-то плевать. Приметив за стойкой дородного плечистого мужика, я направился к нему.
        - Это ты владелец постоялого двора? - поинтересовался я.
        - Это трактир. В городе нет постоялых дворов, - ответил тот. - А так да, это я.
        - Мне нужна комната на ночь.
        - Комнат нет, - раздраженно отмахнулся тот.
        - Даже так? - я положил на стол золотую монету с изображением профиля АрхиВладыки. Трактирщик с любопытством поднял её, оглядел и попробовал на зуб. - Кажется, и впрямь золотая. Но таких не видел никогда. Вы из далека?
        - Можно и так сказать. Так что, будет комната?
        - Нет комнат, - сказал он, возвращая монету. Сказать, что я удивился - это ничего не сказать. Да любой нормальный человек, особенно в таком захолустье, заполучив её в руки, ни за что не расстался бы. Отдал бы свою комнату на ночь, но не расстался бы.
        - А выпивка?
        - Выпивка есть.
        Под хмурые взгляды присутствующих я прошел к свободному столику.
        - Что-то тут не так, Рогатая. Либо золото тут не в ходу, что сильно вряд ли, либо…
        - Следить за вашей спиной, я поняла.
        - Умничка.
        Выпивку принесли быстро, а разносчицей оказалась некрасивая полная дама с большой бородавкой на носу и кривыми зубами. Поставив на стол деревянные кружки, та удалилась, а окружающие нехотя начали возвращаться к своим разговорам.
        Пригубив напиток, я поморщился. Вкус у этого пива был как у мочи. И запах соответствующий.
        - Гадость… - буркнул я, краем глаза отмечая, что трактирщик держит нас под особым вниманием. Может, размышляет, как вытащить из нас это золото? А может что-то ещё…
        Чуйка в этом городишке зашевелилась, предупреждая о чем-то недобром, а своей маленькой чуйке я предпочитаю доверять. Она из-за всякой фигни бурчать не будет.
        - Пс-с-с… Страшила, присмотри за тем мужиком для меня, только чтоб он тебя не видел, - попросил я, и миньон тут же тенью пополз в сторону трактирщика.
        В этот же момент дверь в трактир открылась, и в помещение стали заходить воины герцога, а вскоре появился и он сам. Горожане, завидев воинов, стали расходиться, освобождая столы для гостей, и уже через десяток минут зал был полон.
        - Вижу, вы ещё не успели напиться, - улыбнулся юный герцог, сев рядом с нами. Я тяжело вздохнул, но прогонять мальца не стал. Тяготила меня его компания. Слишком много вопросов и разговоров.
        - Госпожа Рейна, это вам, - слегка смущаясь, юноша протянул девушке золотой браслет. Щеки его при этом налились пунцом. - Он подчеркнет вашу красоту.
        - Спасибо, - отозвалась девушка, но в её голосе не было ни намека на радость или благодарность. Она смотрела на золотую вещицу так же, как если бы это был любой другой обыденный предмет. К примеру, кружка или тарелка. Украшения - последнее, что интересовало Рейну, и она это даже не попыталась скрыть, с безразличным видом сунув подарок в карман.
        Демонстративно не выкинула, и то хорошо….
        Мне даже немного жаль пацана. Он попытался сделать приятное красивой девушке в надежде произвести впечатление, но не получилось. Впрочем, то ли юноша не заметил холодности и безразличия, то ли решил, что нужно как-то сильнее выразить свою симпатию, и начал рассказывать какие-то истории из своей жизни.
        Я, как и Рейна, с ленцой его слушали, и надо отдать ему должное. У юного герцога Антаруса оказался неплохой талант рассказчика, только вот слушателей он выбрал неправильных. Мы сами могли рассказывать такое, что челюсть отвиснет.
        Тем временем солдаты герцога хорошо проводили время. Смеялись и пили, снимая напряжение. Галтар смотрел на это равнодушно, не мешал остальным, но сам не пил ничего, кроме воды.
        - Не налегай, Брюер, нам с рассветом в путь, - отчитал он на наших глазах одного из воинов.
        Пьянка продолжалась, Антарус не затыкался, Рейна странно поглядывала на вилку в своих руках, а вот у меня онемела правая ладонь. Как бы я не разминал её под столом, онемение становилось только сильнее.
        - Мастер? - это не скрылось от глаз Рогатой.
        - Все нор… - я нахмурился. Окинул хмурым взглядом зал трактира и не обнаружил трактирщика. Толстая разносчица, постоянно крутившаяся перед глазами, тоже пропала. И это заставило вновь зашевелиться чуйку.
        А чуйку надо слушать!
        Из-за стола поднялся один из воинов и направился к выходу пошатывающейся походкой. Видимо, справить нужду. Дойдя до двери, он дернул ручку и с удивлением обнаружил, что та закрыта. Он пару раз дернул ручку, а затем… упал. Свалился как подкошенный.
        - Брюер! Я же говорил тебе не налегать, - направился к нему Галтар, но в тот же момент из-за стола на пол рухнул ещё один солдат. - Что за?..
        И только двумя дело не ограничилось. Другие воины тоже чувствовали сильное недомогание. Кто-то уже отключился, уткнувшись лицом в столешницу, другие ещё сражались с недугом.
        - Трактирщик! - крикнул я, вскакивая из-за стола.
        Уже через несколько секунд я оказался перед дверью, ведущую в хозяйственную часть трактира, куда нет хода гостям. Толкнул её, но она оказалась закрыта. Одновременно с этим изнутри послышался сдавленный крик, треск дерева, а через минуту дверь открылась, и Страшила вытащил к нам вопящего в ужасе трактирщика.
        - Пощадите! - кричал он. - Я сделал все, как сказано! Не убивайте меня!
        - Как сказано? - хмыкнул я, и Страшила, схватив мужчину за горло, поднял того на ноги. - Ты их опоил?
        - Д-да! Пожалуйста, я просто хотел жить!
        - Чем?
        - Настойкой тонийского цветка.
        - Тонийский яд? Ох… - кажется, Галтару стало не по себе. Он с ужасом оглянул своих людей. - Ублюдок!
        Дядя герцога чуть было не бросился на трактирщика с кулаками, но сдержался, так как его все еще удерживал мой жуткий теневой слуга.
        - Это плохо? - уточнил я.
        - Если каждому из них не оказать помощь, то они умрут в течении пары часов. Яд убивает быстро.
        - И что же заставило обычного трактирщика отравить своего герцога и его людей? - поинтересовался я.
        - Он… Он…
        - Он?
        - Тот… Тот человек. Он… Он пришел через несколько часов после того, как герцог проехал наш город. Белый день стал ночью, а он… он способен был высасывать души прикосновением… Он… Он сказал, что я должен отравить герцога и его людей, когда они остановятся тут на ночлег… Я… Я испугался. Пощадите! Он…. Он не человек… Он Чудовище в людском обличье….
        Трактирщик рыдал, моля о пощаде, но я не испытывал ни малейшего сострадания.
        - Страшила, делай.
        Услышав приказ, Хищная Тень вонзила зубы мужчине в лицо, высасывая из него кровь. Я сразу почувствовал, как становлюсь сильнее и бодрее, словно это не Тень пьет кровь, а я сам. Значит… Хищная Тень не просто так названа Хищной.
        Антарус в ужасе отшатнулся, Галтар просто поморщился и отвернулся.
        - Грязно, Страшила, грязно. Мог бы сделать это и почище.
        В ответ миньон лишь пожал плечами, отбрасывая обескровленное тело, словно говоря: «Ты сказал делать, я и сделал, а уж как именно, надо было уточнять».
        - Зачем… Зачем вы это сделали?! - воскликнул герцог. - Его нужно было судить!
        - Я и судил. Я сам и судья, и палач.
        - Он поступил правильно, герцог, - поддержал меня Галтар. - То, что сделал этот человек, непростительно.
        - И все же это моя земля! И я должен был решать, как с ним поступить! - в голосе юноши впервые за все время знакомства зазвучали повелительные нотки. Думаю, они подействовали бы на многих, но не на меня.
        Тук. Тук. Тук.
        - Вы… слышали? - тихо спросил герцог, и вся наша четверка повернула головы в сторону входа в трактир.
        Тук. Тук. Тук.
        В полной тишине «мертвого» зала этот размеренный стук в дверь звучал жутко.
        Тук. Тук. Тук.
        - Кажется, у нас гость. Не будем заставлять его ждать за дверью.
        Глава 4. Гость
        Тук. Тук. Тук.
        Холодок пробежал по телу, и судя по всему, не только у меня, но и у всех присутствующих. Дыра в моей ладони, оставленная Поларисом, пульсировала, порождая онемение, которое дошло уже до кисти. Моя рука теперь ощущалась чужеродной.
        Тук. Тук. Тук.
        - Кажется, у нас гость. Не будем заставлять его ждать, - сказал я и сделал шаг по направлению к двери.
        - Постойте, господин Элард! - воскликнул юный герцог. - Может… Может нам не стоит открывать её?
        - Я разберусь, - бросил я ему, отметив про себя, что мне не помешали бы сейчас флаконы с кровью Акиры. Если сюда пожаловал не кто иной, как один из посланников Пустоты, это чревато большой схваткой.
        Тук. Тук. Тук.
        - Иду, иду! - крикнул я. - По голове себе постучи.
        - Мастер, я может чего-то не понимаю, - высказалась Рейна, когда я оказался совсем близко от двери. - Но, насколько я помню, дверь закрыли снаружи. Зачем ему стучаться?
        - Хороший вопрос. Заодно и спрошу.
        По-видимому, таинственный гость убрал засов или что там закрывало дверь с противоположной стороны, потому как стоило мне потянуть ручку на себя, как та отворилась.
        Передо мной предстало существо в белом балахоне, напоминающем робу священника или монаха. Оно было высоким, почти на голову выше меня, с костлявыми пальцами, длинными седыми волосами и лысиной на макушке. Но больше всего в существе пугало лицо. Словно кто-то взял чужое и надел как маску, но только чуток переборщил с натяжением кожи, отчего лицо казалось сильно растянутым.
        Жуткая тварь, от которой мороз по коже шел.
        - Здравствуйте…
        - До свидания… - ответил я и захлопнул дверь, бросая взгляд на своих спутников. Герцог и Галтар белы, как мел, а вот Рейна, особо не церемонясь, достала из-под барной стойки, на которой лежало тело трактирщика, бутылку и налила себе бокал выпивки.
        Тук. Тук. Тук.
        - И почему это чудо-юдо не может просто свалить… - пробормотал я, а затем вновь открыл дверь, несмотря на ярые протесты людей.
        - Здравствуйте… - существо попыталось нам улыбнуться, но его черные глаза едва ли излучали лучи добра. - Я бы хотел поговорить.
        - А если мы не хотим разговаривать? - лишь сейчас я обратил внимание на одну деталь: за дверью стоит настолько кромешный мрак, словно там вообще ничего нет. Не видно ни огоньков в окнах домов, ни звезд на небе.
        - Это в ваших же интересах, Элард. Кажется, так ты себя называешь?
        Я нахмурился. Откуда эта тварь может знать, как меня зовут?
        - Понятия не имею, откуда ты знаешь мое имя, но желаю валить отсюда подобру-поздорову, пока я не разозлился и не начал стрелять. У меня сегодня был дерьмовый день, и ввязываться в сражение с сущностью вроде тебя мне не хочется.
        За моей спиной в качестве поддержки возник Страшила, всем своим видом говоря что-то вроде: «Только сунься, и я тебе голову откушу! И возможно, не только голову!». Но мой миньон Пустого мало волновал, тот на Хищную Тень даже не смотрел.
        - Я вовсе не собираюсь драться. По правде говоря, я вообще не большой любитель прямых столкновений.
        - И именно поэтому подговорил трактирщика нас отравить.
        - Каюсь, было дело, - не стал отрицать он. - Так может впустите меня, и мы обсудим?
        - Да нам и так нормально. Правда? - обратился я к своим товарищам, и они тут же согласно закивали. Все, кроме Рейны. У Гарпии было свое мнение на данный счет.
        - Да пусть заходит. Ну оторвет он головы этим людям, нам-то какое дело? - скучающим тоном сказала девушка. Её, кажется, больше интересовало вино в своем бокале, чем наш странный гость.
        - Госпожа Рейна… Не надо так шутить… - охнул Антарус.
        - И все же вы меня впустите, Элард.
        - И это ещё почему? - в моей руке появился теневой кинжал.
        - Потому что я, знаю откуда вы пришли. Знаю про Аридель и его бога, что из раза в раз приносит жертвы, знаю про Драм’Ту-ур и сражение с вампирской богиней, зовущей себя Алая Фломелия.
        С каждым произнесенным словом я лишь сильнее удивлялся этой осведомленности.
        - Так что, я могу войти? Обещаю вести себя хорошо.
        - Входи, - принял я решение. - Но только попробуй сделать что-нибудь, и сильно пожалеешь.
        - Нисколько не сомневаюсь, - отозвался Пустой и зашел в помещение. Свет фонарей сразу же словно стал тусклее.
        - НЕТ! Господин Элард! НЕТ! - закричал герцог, а Галтар выхватил меч.
        - Не стоит так нервничать. Я обещал вести себя хорошо, а Пустые держат свое слово. Я даже принес подарок этому мальчику, - прежде, чем кто-либо из нас успел отреагировать, гость возник рядом с Антарусом и протянул ему что-то. - Вот, возьми.
        Пустой отступил, а мне открылось, что именно он вручил юноше: три человеческих глаза, насаженных на деревянную палочку. Герцог так и застыл, бледный как мел, удерживая «подарок».
        - Просто объедение, - отметил Пустой. - Не так вкусно, как души, но лучше, чем ничего. - И после сказанного он потерял к людям какой-либо интерес.
        - Герцог, дайте сюда эту… гадость… разожмите пальцы… да… вот так…
        Пустой тем временем вытолкнул мертвого солдата из-за стола и занял его место.
        - Присаживайтесь, - жестом указал он.
        - Я постою.
        - Ну, как хотите, - безразлично отозвался он.
        - Так что ты хочешь?
        - Попробовать договориться. Меня называют Альорр, я один из пяти посланников Пустоты. Мы пришли в этот мир для того, чтобы сделать его своим. Поглотить все, чем он является, каждого обитателя, каждый клочок земли. Все согласно Договору.
        - А мне какое дело до ваших хотелок?
        - Самое прямое. Такие как ты, Защитники, не принадлежат этому миру. Ваши души уже должны быть отправлены в Очистительную Спираль, но Колодец Душ вырывает их оттуда. И какими бы вкусными они не были, они не входят в Договор, и являются скорее дополнением к банкету. Дополнением, от которого мы можем и отказаться.
        - Ты говоришь, что я могу просто уйти? Покинуть этот мир? - я едва смог сдержать смешок.
        - Именно так. Мой брат Нуорр часто бывает в мирах далеко за пределами Границы и мог бы выступить в качестве провожатого.
        - К чему такая щедрость?
        - К тому, что тебе, впрочем, как и ей, - безжизненный взгляд Пустого переместился с меня на Рейну. - тут не место. Вы пришли из другого времени, и это… вызывает определенные трудности для всех нас.
        - Как ты узнал, что мы из будущего? И как вообще способен знать о том, что настанет через тысячи лет?
        - Как… - он задумался. - Вероятно, ты не очень понимаешь, что из себя представляет Пустота. - Существо наклонилось и пошарило в кармане у одного из мертвых воинов, пока не извлекло оттуда медный кругляш. - Почти у любой силы существует антипод, - он крутанул монетку, зажатую между тонкими кривыми пальцами, - Свет и Тьма противопоставляются друг другу. Они опасны друг для друга, отсюда и их противостояние. Таков закон. Но у любого правила есть исключения. Знаешь ли, что противопоставляется Пустоте?
        - Ничего?
        Пустой усмехнулся.
        - Я ожидал, что ты ответишь «что-то», подразумевая материальный объект. У Пустоты есть противовес, но он не противопоставляется. Как можно противопоставить Пустоте хоть что-то? Эта сила называется Вечность. Вечность и Пустота как две стороны одной монеты. Неразделимы и всегда идут рядом. Как не крути, но мы неразделимы друг от друга. Вечность порождает саму жизнь и Время, Пустота это поглощает и «перемалывает». Мы создаем идеальный баланс Смерти и Рождения. И это очень сказывается на… многом.
        Пустой сделал небольшую паузу, а затем продолжил.
        - Я знаю, что вам двоим тут не место, потому что наблюдал за схваткой между тобой и богиней вампиров в том, что вы называете Прорывом Пустоты. Для Пустых время движется… иначе. Прошлое, будущее… Они имеют значение только в контексте ВАШЕЙ мультивселенной. Я помню это, потому что моя память проследовала из будущего этого мира в прошлое, вслед за вами.
        - Это… сложно представить.
        - Понимаю. Это действительно так.
        - Получается, что вы существуете во всей временной линии одновременно? Знаете, что было и будет…
        - Нет, - покачал он головой. - Это была бы очень удобная способность, но, к сожалению, все не так просто. Эта сила не наша. Она принадлежит нашей сестре - Вечности. А Вечность, она… скажем так, крайне неоднозначная личность. И она вольна поступать так, как захочет сама. Сегодня я могу быть в самом начале эпохи становления мира, когда Отец строил Башню и возводил Границу, а завтра - в периоде упадка, когда была сдвинута нулевая ось, и сотни миров были выжжены в одно мгновение… а впрочем не будем об этом. Вам об этом знать не обязательно.
        Пустой вновь взял короткую паузу.
        - Но, мы - это мы, и раз Вечность решила, что мы должны существовать в конкретном промежутке времени, значит так оно и должно быть. Мы не способны сделать что-то вопреки её планам. А вот вы двое… Вас тут быть не должно, - в очередной раз повторил он.
        - Боитесь, что мы напортачим?
        - Страх нам не ведом, - возразил он. - И все же, раз я сейчас тут и ощущаю возмущение Времени, значит мне нужно что-то предпринять. И раз тут именно я, а не кто-то из моих братьев и сестер, значит, Вечность хочет, чтобы все было решено тихо. Захоти она вашей смерти, то послала бы Зольорра или Йольорру.
        - Значит, ты предлагаешь нам просто уйти? Покинуть этот мир вместе… с твоим братом?
        - Именно так. Отступить и не вмешиваться. Пусть все идет так, как должно.
        - А если мы откажемся?
        - Станете пищей для нас, как и все прочие. Исход этого мира уже предрешен. Он был решен в тот момент, когда Отец отдал нам его в качестве оплаты Договора. Так каков будет ваш ответ, господин Элард?
        Наверное, в другой ситуации, я бы принял его предложение. Я не герой и едва ли обязан отдать жизнь за чужой мир, но все же… Чесити, Рокс, Талия, Эстель, Лейла… Пока я тут, у меня ещё есть шанс их спасти. К тому же, я и так знаю, каким должно быть мое решение.
        Я ещё не встретил Керрас, а значит рано мне бежать с корабля.
        - Боюсь, я вынужден отказаться.
        - Как жаль, - покачал Пустой головой, и свет ламп стал совсем тусклым, отчего помещение погрузилось в полумрак. - А я так надеялся на продуктивный диалог. И что же мне делать в такой ситуации? - он продолжал сидеть за столом, а его длинный палец с черным когтем настукивал по столешнице какую-то одному ему известную мелодию. - Убить вас прямо сейчас? Ждать, когда Вечность лучше сформулирует собственные желания? Ну, а ты что скажешь? - последние слова были обращены не ко мне, а к мертвому воину, сидящему рядом с Пустым. Внезапно мертвец дернулся и поднял голову, уставившись на нас двумя огромными черными провалами на месте глаз. А вслед за одним мертвецом превращаться стали и другие, обращаясь в порождений Пустоты.
        - Встаньте за меня, герцог! - крикнул Галтар, встав в боевую стойку и стараясь защитить юношу.
        - Это ты зря, - покачал я головой, окидывая скучающим взглядом полную комнату нежити. - Вот перебью их и займусь тобой.
        - Как вам будет угодно, - усмехнулся Альорр, продолжая как ни в чем не бывало восседать за столом. Пустые тем временем бросились на нас.
        - Страшила, Рейна, защищайте тех двоих! Остальных я возьму на себя.
        Я взмахнул теневым кинжалом, и голова первого попавшегося на пути Пустого отделилась от тела. Он даже не успел вытащить оружие из ножен. Я пнул стоящий рядом стол, и он сбил с ног сразу четверых противников, которые только-только успели подняться. Бросаю кинжал, и тот пробил череп другому воину. Кое-кто попытался подобраться ко мне со спины, но я спеленал вражеские ноги теневыми щупальцами.
        - Пользуешься помощью Тени? Как избито, - фыркнул Альорр, продолжая только наблюдать и не спеша вступать в схватку самолично.
        Пустые были очень слабыми противниками. Да, они гораздо сильнее простых людей, и обычным оружием их было не убить, но нас, судя по всему, это не касалось. Те Пустые, которых я поразил теневыми клинками, больше не поднимались. И для этого даже не обязательно было сносить голову. Достаточно было просто нанести серьезные повреждения телу.
        Перепрыгнув через тело одного Пустого, я оказался перед двумя другими. Один успел замахнуться оружием, второй нет, но это ничего им не дало. Моя ловкость на изумительном уровне с двумя плюсами! Я действовал настолько быстро, что в пылу схватки мне казалось, что кто-то включил слоумо-режим. Враги успевали только поднимать руки для замаха, а я за это же время наносил несколько смертельных ударов и переключался на следующего противника.
        Внезапным сюрпризом оказалась летящая табуретка, которую бросил один из Пустых. Я играючи перехватил её в воздухе и швырнул обратно с удвоенной силой, сбив Пустого с ног, а в следующую секунду оказался рядом и добил его одним ударом кинжала в грудь.
        Схватка закончилась буквально через две минуты после её начала. В комнате не осталось никого, кто пытался сражаться. Телами Пустых был усеян весь зал трактира. Особенно много их было неподалеку от Рейны и Страшилы. Видимо, Пустые в первую очередь попытались добраться именно до людей, а не до нас, но в итоге превратились в фарш. В буквальном смысле. Когти Страшилы и туманные клинки девушки-дракона нарезали врагов на сотни маленьких кусочков.
        - Ну вот и все. А теперь пора… - я перевел взгляд на стол, за которым и должен был сидеть Альорр, но посланник Пустоты бесследно исчез. - Где он?! Вы видели, куда он делся?! - крикнул я своим спутникам, но судя по реакции никто не заметил, когда и как именно ушел последний, и самый опасный враг. - Да чтоб вас! Страшила, обойди тут все!
        Пока миньон занимался осмотром внутренних помещений, я метнулся к распахнутой двери, ведущей на улицу, но, вглядываясь в сумрак, окружающий таверну, ничего не увидел. Лишь один беспросветный мрак.
        - Куда же ты делся, ублюдок?.. - пробормотал я, возвращаясь к товарищам. Юного герцога всего трясло от страха, да и Галтар выглядел не лучше. Они были на грани того, чтобы сойти с ума от осознания того факта, что только что встретились с одним из пятерки.
        - Господин Элард… Это правда был… правда…
        - Думаю, да, - ответил ему, а сам поглядывал на светильники вокруг. Пламя в них было тусклым, комната по-прежнему погружена в полутьму. И это мне жуть как не нравилось. Словно оказался в фильме ужасов.
        Только хрен из меня жертва получится.
        Я открыл пространственный карман и извлек оттуда факел, который лежал там ещё со времен второго похода в канализацию.
        - Рейна, - обратился я к девушке, и мне даже не пришлось уточнять, что именно я хочу. Она просто протянула руку, которая покрылась синей чешуей, и в её ладони вспыхнул небольшой огонек, которым она подожгла факел.
        - Тусклое пламя, - поморщился я, глядя на факел. Но другого у меня не было.
        - Господин Элард, вы же не собираетесь выйти на улицу?
        - Именно это и собираюсь сделать. Нужно разведать обстановку и понять, что происходит. Оставаться тут надолго и ждать рассвета мы не можем. Я выйду убедиться, что путь свободен, после чего вернусь за вами. А пока Страшила и Рейна за вами присмотрят.
        - Можете на меня положиться, Мастер.
        - Р-р-р-р-р-р! - отозвался миньон. Кажется, это были первые звуки, которые он издал за все время. Разумность этой штуки уже начинает напрягать даже меня.
        - Я быстро, - бросил я им и сделал шаг на улицу. Стоило пройти несколько метров, как тьма буквально окутала меня. Даже дверной проем, ведущий в таверну, исчез, а звуки голосов товарищей становились все тише и тише, пока совсем не исчезли.
        Я остался один на один с неизвестностью.
        - Если думаешь меня таким напугать, то разочарую. Плохо стараешься… - пробормотал я и продолжил путь.
        Глава 5. Рассвет
        - Темно, как в заднице, - пробормотал я, поглядывая по сторонам. Тьма так плотно клубилась вокруг, что казалось, ещё немного, и она целиком и полностью поглотит меня. Единственным препятствием для неё оставался факел в моих руках, но он словно тускнел с каждой минутой.
        Я извлек из пространственного кармана демонический мушкет, сразу почувствовав себя гораздо увереннее. Жар, источаемый пламенем Инферно, заставлял огонь в факеле гореть ярче.
        Наконец я заметил впереди бредущую фигуру.
        - Эй! - окрикнул я человека, и тот остановился, после чего нехотя начал поворачивать голову. - Мля…
        Разумеется, у этого пузатого господина не оказалось глаз. Пустой ухмыльнулся, сделал шаг в мою сторону, а в следующую секунду превратился в горстку пепла. Мушкет не подвел, впрочем, как всегда, но теперь нужно потратить немного времени на перезарядку.
        Вскоре показался небольшой одноэтажный домик с соломенной крышей, что вызвало во мне что-то вроде облегчения. В какой-то миг мне показалось, что я буду плутать во тьме до скончания века. Оказавшись возле дома, я подошел к двери и постучал несколько раз, но ответа не получил.
        Идею попытаться вломиться в дом я сразу откинул, в этом нет ни малейшего смысла. Вместо этого я повернул налево, не успел пройти и двадцати шагов, как из мрака показалась каменная стена еще одного строения. Отлично!
        Двери в этот двухэтажный дом оказались открыты, но внутри царил такой же мрак, как и снаружи. И никаких признаков жизни.
        - Заглядывать или не заглядывать? Конечно, валить отсюда нахрен! - захлопнул я дверь и пошел прочь. Тут мне роялей не найти, а значит и нечего пытаться лезть на рожон. Лишь неприятностей на свою пятую точку найду.
        Факел уже стал совсем тусклым, так что я решил, что лучше вернуться, после чего попытаться прорваться к выходу из городка. Если мы останемся тут слишком долго, то ничего хорошего с нами не случится. В этом я даже не сомневался.
        Оказавшись перед дверью таверны, я постучал.
        - Это я, открывайте!
        Не прошло и полминуты, как по ту сторону что-то загрохотало, и открылся проход. В помещении стало совсем темно. Пустота продолжала активно высасывать свет.
        - Господин Элард, мы очень волновались! - охнул герцог. - Вас очень долго не было…
        - Каким-то Пустым так просто со мной не справиться, - ухмыльнулся я. - Нам надо уходить, пока лампы окончательно не потухли.
        - Да, нужно, - поддержал мое решение Галтар.
        - А что, если это… не только тут? Что если весь мир…
        - Отставить панику! - фыркнул я. - Я ещё не встретил Керрас, а значит мы отсюда выберемся.
        Странно, но я в эти слова сам верил, и почему-то вспоминался мужик, что перед каждой битвой твердил, что видел свою смерть, и та случится не сегодня.
        - Рейна, я иду первым, герцог и Галтар за мной, ты замыкаешь, все ясно?
        - Разумеется, Мастер! - кивнула девушка-драккас и взяла со стены одну из масляных ламп. Что удивительно, та в её руках стала гореть гораздо ярче. - Я прикрою их спины.
        - Умничка.
        В этот раз мы покинули таверну уже в полном составе.
        - Мне не нравится, что мы оставляем наших людей… так… - тихо произнес герцог.
        - А мы и не оставляем, - ответил я ему и, вскинув мушкет в левой руке, выстрелил. Огненный шар адского пламени врезался в крышу здания, заставив её вспыхнуть и озарить окружающую тьму.
        - Ох…
        - Красиво, - тихо сказала Рейна, равнодушно смотря на огоньки.
        - Не задерживаемся, - бросил ей я, и мы продолжили путь. Несмотря на то, что пожар был очень крупным, уже через десять минут пути он полностью растворился в окружающем нас мраке.
        - Надо добраться до конюшен! - сказал нам Галтар, и я не стал спорить, хотя мало верил в то, что коней мы обнаружим в целости и сохранности. Так и получилось. Коней разорвали на кусочки, но пока никаких признаков того, кто именно это сделал.
        - А может, вы призовете коней? Ну… как тогда… - предложил герцог.
        - Боюсь, это так не работает. Я могу сделать коня только из Страшилы. Слишком сложная теневая конструкция, - немного подумав, ответил я.
        - Мастер, кажется, у нас гости! - предупредила нас Рейна. И действительно, стоило нам покинуть конюшню, как из во мраке стали проступать фигуры. Множество фигур. Целая армия…
        - Дерьмо… Страшила! - почти сразу рядом с нами появилась Хищная Тень, довольно оскалив острые зубы. - Прикрывай герцога и Галтара.
        Приказ расстроил моего миньона. Тот наверняка ожидал, что я прикажу нашинковать противников, но в этом пока что не было ни малейшей необходимости. Для такой толпы у меня было другое оружие.
        - Оружие Легиона.
        Сотни полыхающих инфернальным огнем мушкетов возникли в воздухе, заставив Антаруса пораженно охнуть. Что сказать, в ночи Оружие Легиона и впрямь смотрелось очень красиво.
        - Бах!
        Десять мушкетов выстрелили одновременно, озаряя мрак сияющими вспышками и превращая мчащихся на нас Пустых в угольки.
        - Бах!
        - Бах!
        - Бах!
        Мушкеты стреляли и стреляли, расчищая нам дорогу. Из-за пламени впереди я не мог понять, остался ли кто из врагов, но продолжал стрелять, превращая все вокруг в пыль.
        Сильно сомневаюсь, что в этом городке остался кто-нибудь живой помимо нас, так что нет смысла сдерживаться. Герцог зажал уши и втянул голову в плечи. Грохот стреляющих мушкетов оглушал, особенно в абсолютной тишине мрака, где каждый звук был подобен грому.
        - Бежим! - крикнул я, указывая на одно конкретное направление. Там, как мне казалось, находился один из выездов из городка.
        «ОРУЖИЕ ЛЕГИОНА. Уровень 9 = .> Уровень 10»
        «Количество демонических мушкетов: 140 = .> 150»
        «Мощность каждого из мушкетов повышена на 10 %»
        «Доступен режим смены огня мушкета»
        «Затраты маны 270»
        Какой приятный, однако, сюрприз. Но разбираться с тем, что теперь могут делать мушкеты, не было времени, так что мы просто бежали, пока мои орудия уничтожали все вокруг.
        - Быстро! - торопил я союзников и вздохнул с облегчением, лишь когда впереди показались ворота. Бах, и они разлетелись в щепки, открывая нам путь к побегу.
        Лишь оказавшись по ту сторону забора, мы выдохнули с облегчением. Рано, как по мне, но тем не менее. Этот мрак меня напрягал. Уж лучше толпы оживших мертвецов, как в Прорыве Пустоты, чем то, что было тут. И пугает не столько неизвестность, сколько то, что это место пытается поглотить тебя, растворить в себе. Тебе остается цепляться за единственный небольшой огонек, что едва-едва рассеивает мрак.
        - Как по мне, мы зря убегали. Пустые слабы, мы легко бы с ними справились, - а вот Рейна, кажется, этого не понимала. Хотя ей нравятся битвы, и она явно не насытилась после схватки в таверне. Девушка хотела большего.
        Я решил проигнорировать это высказывание, окинув взглядом окружающее пространство, которое мало чем отличалось от того, что видели в деревне. Одна сплошная кромешная тьма.
        Эх… А я-то надеялся, что за пределами городских стен будет лучше.
        - Смотрите, там что-то есть… - внезапно указал в сторону Галтар. Я опустил факел и прищурил глаза.
        Действительно, странно, что я сам не заметил этого. Вдали сияла белоснежная точка, словно звезда. Она раскалывала тьму, и кажется, с каждой минутой становилась только ярче, но я не торопился бросаться к неё навстречу. Мы понятия не имели, что это может быть.
        То, что было едва заметной точкой, росло и становилось все больше.
        - Это люди! - охнул герцог Антарус, увидев группу всадников.
        - Ага…
        Возглавлял её мужчина в белоснежном одеянии, держащий над головой сияющий белым светом посох. Именно его мы и видели вдали.
        Заметив нас, мужчина с посохом взмахнул рукой, и нас озарил сияющий свет, от которого все внутренности закипели. Страшила, спрятавшийся в нашей тени, просто испарился, а сам я тщательно пытался делать вид, что все нормально.
        К счастью, продлилось это недолго.
        - Это люди! - послышался возглас со стороны всадников. - Простые люди!
        Свет не исчез полностью, но по крайней мере прошла боль, и я смог вздохнуть с облегчением.
        «Что случилось?!» - послышался в голове яростный возглас.
        «С пробуждением, красно солнышко», - так же мысленно ответил я, ощутив, как пробудилась богиня вампиров. И проснулась она определенно не с той ноги. - «Я потом тебе все объясню, а сейчас просто наблюдай».
        Фломелии не очень понравилось такое обращение, но мне было совершенно плевать. Сейчас нужно было разобраться, что это за люди, и откуда они пришли.
        Всадники, несмотря на то, что определили нас как людей, все ещё держали определенную дистанцию.
        - Кто будете? - обратились к нам, и вперед вышел юноша.
        - Я Герцог Антарус Двенадцатый, правитель Крондольна! - с гордостью ответил паренек, выйдя вперед.
        Всадники от этого явно опешили и переглянулись, а тем временем кто-то спрыгнул с коня и быстрым шагом направился к нам.
        - Герцог! Мы же вас и отправились искать!
        - Дерьмо! - воскликнул я, застыв с отвисшей челюстью. - Ты же… Ты…
        Говоривший недоуменно уставился на меня и погладил рукой пышную бороду.
        - Мы знакомы?
        Перед нами стоял никто иной как «Золотник». Тот самый гном, с которым мы столкнулись в канализации, и который только и делал, что повторял лишь одно «золото».
        - Нет… Не думаю… Ты похож на одного моего знакомого, - в конце концов вымолвил я. Не мог же я ляпнуть, что встречал его в далеком будущем, и что он пытался стащить мои штаны.
        Что вообще за чертовщина тут происходит?!
        Гном вновь заговорил с герцогом, и из этого разговора стало ясно, что они знакомы. Герцог отправился на обход своих земель, а затем прибывший в город белый священник, тот, что сейчас стоял с посохом и гербом АрхиВладыки на белых одеждах, почувствовал, что земель неподалеку коснулась Пустота. Недолго думая, гном, которого звали Ронаш, собрал воинов и в сопровождении священника отправился по следу герцога.
        Тип со светящейся палкой мне не нравился. И не только потому, что его сила запросто могла меня поджарить. Было в его бегающих глазках что-то отталкивающее.
        «Мне он тоже не нравится» - прочитала мои мысли Фло.
        «Эй, подслушивать не хорошо»
        «Ты слишком громко думаешь». - фыркнула она в ответ. - «Так ты объяснишь мне, что происходит?»
        «Если коротко…. Мы в прошлом…»
        - Ага… Это многое объясняет… - хмыкнула женщина, появляясь перед моими глазами. Её, разумеется, видел только я.
        «Ты не выглядишь изумленной»
        - Сталкивалась с вещами более странными, - ответила она, оглядываясь по сторонам. - Это так же объясняет, почему чувствую себя.
        «Себя в смысле…»
        - Да. Я же богиня, не забыл? Правда в этот временной период совсем молодая…
        «Только не говори, что хочешь попытаться с собой связаться».
        - Не говорю, - игриво усмехнулась она.
        «Да ну? И что гипотетически будет, если ты свяжешься с собой?»
        - Для тебя… ничего хорошего. Скорее всего, я поглощу сама себя. Вберу воспоминания о будущем, и мы с тобой тут не окажемся. Возможно, мы вообще никогда не встретимся.
        «Такой вариант не годится. Я не хочу стирать себя из истории»
        - Зануда!
        «Сама такая! И можешь что-нибудь на себя накинуть? Это сбивает с толку».
        - Пра-а-авда? - Фло разгуливала передо мной в чем мать родила, виляя филейной частью. - А что, тебя это заводит? - женщина повернулась ко мне спиной и демонстративно нагнулась.
        Я в ответ лишь закатил глаза и отвернулся.
        Пока я вел внутренний монолог, священник стал готовить какой-то обряд. Мы с Рейной, или я один, хрен поймешь, интересно это девушке или нет, с любопытством наблюдали за процессом, попутно надеясь, что нас с Фло это не прикончит.
        Не прикончило.
        В какой-то момент я ощутил жар на коже, но он был не таким сильным, как в первый раз, а затем я с удивлением стал замечать, что окружающий нас мрак стал отступать, а далеко на востоке появились первые лучи солнца.
        Думаю, на этом моменте можно было перевести дух.
        В хреновое времечко мы попали. В очень хреновое. Одно дело, когда ты можешь прикончить кучку нежити, и совсем другое - та херня, которая поглощала тебя медленно, но крайне настойчиво.
        После обряда священник пошел отдыхать, а солдаты вошли в город, чтобы попытаться отыскать живых.
        - Господин Элард, вы нам поможете? - попросил Антарус, и я не смог отказать. Все-равно мы не уберемся отсюда раньше, чем герцог прикажет.
        Но после первого часа поисков мы нашли только прячущихся по углам Пустых. Мы с Рейной занимались их зачисткой, чем заработали восхищения солдат и одновременно с этим раздражение священника. Он благоразумно помалкивал, но почти все время я ощущал его сверлящий взор.
        И все же удача нам улыбнулась. В какой-то момент один из солдат обнаружил закрытый вход в подвал и позвал меня, опасаясь, что там может прятаться нежить. Но в подвале мы нашли десяток детишек и нескольких женщин, которых тут же отправили наверх.
        Они рыдали от счастья, благодарили герцога, который чувствовал себя не в своей тарелке, а я отправился на развалины таверны и минут десять рылся там, пока не обнаружил целую бутылку вина. Судя по этикетке, дорогого.
        - Если будете пить, мне тоже налейте, Мастер, - попросила Рейна и протянула невесть откуда взявшийся бокал. Усмехнувшись, я наполнил его и протянул девушке. Почти одновременно с этим вернулась Фло, все такая же обнаженная. Богиня вампиров уселась на обломки, и в её руках возник аналогичный моему бокал.
        - Что? - спросила она, заметив мой взгляд. - Мне тоже нельзя с вами посидеть? Я не только кровь люблю, от хорошего вина я никогда не откажусь.
        - Рейна.
        - Да, Мастер?
        - О чем ты думаешь?
        - В смысле? Я не понимаю вопроса.
        - Да в прямом. Мы попали в гребаное прошлое, а я все ещё понятия не имею, что ты обо всем этом думаешь.
        - А я и не думаю, - ответила она, сделав глоток. - Я просто принимаю ситуацию такой, какая она есть. К тому же я просто Оруженосец. Это вы Защитник, с проблемами разбираться вам, а не мне. Я просто на подхвате.
        - Удобно устроилась, - фыркнул я, делая глоток. - Никакой ответственности.
        - Именно так.
        - А чем хочешь заняться, когда все закончится? - внезапно для самого себя спросил я. - В смысле, когда вернемся в свое время, стащим АрхиВладыку с его трона и спасем остальных.
        Внезапно лицо девушки удивленно вытянулось, но почти сразу она вернула на лицо маску безразличности.
        - Я никогда не заглядывала так далеко. У меня не то чтобы много желаний. Я всегда хотела умереть красиво, в бою. Так, чтобы о моей смерти говорили.
        - Вроде как герой?
        - Можно и так сказать. Все мое существование сводится к битвам и смерти. Многие Оруженосцы мечтают о том, чтобы биться на Арене и обрести свободу вместе со своим Мастером, но как по мне, это глупые мечты. В лучшем случае лишь несколько Оруженосцев из тех, что были избраны участвовать в Состязании, дошли до финала, а в худшем - ни одного. Проще неудачникам без особых способностей, они в итоге могут попасть в гвардии знатных домов или пополнить ряды служителей правопорядка. Но у таких нет будущего, нет возможности стать великими.
        Рейна залпом осушила остатки вина и протянула бокал для добавки.
        - Я мечтаю умереть, Мастер. Но умереть так, чтобы об этой смерти говорили ещё тысячи лет.
        - Это очень странная мечта.
        - Какая есть, - равнодушно пожала она плечами.
        - Что-то есть в этой женщине, - одобрила Фло. - Умереть так, чтобы тебя запомнили! Хах… Жаль, что я не могу с ней поспорить лично. Элард, ты же помнишь про обещанное тело?
        «После смерти АрхиВладыки»
        - Издеваешься?! Это ещё тысячи лет!
        «Ничего не могу поделать. Такой уж у нас уговор».
        - Ну ты и сволочь… - фыркнула она и растаяла в воздухе.
        - Да, я такой, - вслух подтвердил я и тоже осушил бокал.
        - Господин Элард! Вы тут?
        - А, юный Антарус, - поприветствовал я герцога. - Я бы предложил тебе выпить, но думаю, ты ещё слишком мал.
        Щеки паренька покрылись румяном, а глаза вспыхнули возмущением, но меня это нисколько не тронуло.
        - Я хотел сказать, что мы закончили. Нашли ещё нескольких выживших на окраине, но… кажется это все. Мы собираемся скоро отбывать. Вы же с нами?
        - А куда я денусь… - вздохнул я. - Куда я денусь…
        Глава 6. Крондольн
        Дорога до Крондольна была сущим унынием. Юный герцог положил глаз на Рейну, теперь в этом нет ни малейших сомнений. Думаю, стоило бы поставить точку в их отношениях, но мне было лень. Рогатая - взрослая женщина и сама способна отвергнуть ухаживания, только по какой-то причине этого не делала. В то же время едва ли самой девушке нравились эти ухаживания.
        Что там творится в голове у Рейны, пойди пойми…
        А больше ничего особо интересного и не происходило. Грязь, бесконечный лес, через который нас вел тракт. В какой-то момент я уже начал всерьез мечтать о том, чтоб нам путь преградили какие-нибудь лесные разбойники, вздумавшие похитить герцога и требовать выкуп.
        Страшила продолжал творить какую-то дичь, подкладывая дохлых грызунов белому колдуну с сияющим дрыном во время каждого привала. И каждый раз священник начинал орать, извергая проклятья и бросая на меня гневные взгляды, хотя я был совершено не при чем.
        Но как же это было весело. Это было единственное светлое пятно в нашем путешествии.
        - Господин Элард, а что вы делаете? - поинтересовался Антарус, заметив, как я начал писать в блокноте, который в свою очередь Страшила позаимствовал у кого-то из отряда.
        - Да так, книгу пишу.
        - Книгу? Про что?
        Даже Рейна, ехавшая на коне параллельно со мной, удивленно вскинула бровь, услышав ответ.
        - Да так, про попаданца. Неандерталец из каменного века попадает в тело Сталина. И теперь ему нужно переломить ход второй мировой войны и сокрушить зомби-армию Гитлера.
        - Э…. Простите… Что?
        - Я ещё не закончил! Для этого он создает особый полк бойцов, вооруженных самым продвинутым вооружением - каменными топорами, и они будут восседать на воскрешенных мамонтах! Так, наверное, её и назову… Хроника мамонтовых всадников. А затем фанатки будут писать яойную порнушку с Берией.
        - Мастер… вы не заболели? - Рейна смотрела на меня с тревогой, да и герцог выглядел озадаченным.
        - Зануды, ничего вы не понимаете в высоком искусстве.
        «А мне нравится» - мысленно поддержала меня Фло. - «Только добавь побольше секса. И меня заодно. Хочу получить свое собственное камео»
        «Я подумаю. Но вообще, думаю в этой книге для пущего реализма будет не хватать роботов-динозавров».
        «С ними секса не надо»
        «Я подумаю».
        Но вот, наконец, впереди замаячили каменные стены крупного города. Крондольн, цель нашего путешествия. Именно там я планировал сесть на корабль и отправиться в Аридель.
        В городе атмосфера была мрачной. Это чувствовалось в напряжении людей. В том, как они ходят, как смотрят. Они словно ждут, что им на голову вот-вот должно что-то упасть, но ничего не могли с этим поделать.
        И к несчастью, они были совершенно правы. Пусть полная история мне и неизвестна, но одно ясно - в войне с Пустыми этот мир проиграет. Аридель останется последним бастионом.
        - Господин Элард, вы же не против заночевать в моем поместье? - предложил Антарус.
        - Да, было бы неплохо.
        Сам городок мне не понравился. Настроение в обществе напрямую влияло на восприятие. Если Аридель по большей части был ярким и светлым, то Крондольн представал перед нами мрачным и серым. И грязным.
        О дорогах тут, судя по всему, никто особо не беспокоился, и поэтому улицы представляли собой крайне печальное зрелище. Были тропинки, по которым ходили люди, и были лужи, которые способны утянуть тебя на дно бездны, если оступишься. Буквально на моих глазах какой-то тип поскользнулся и упал в лужу.
        И утоп.
        Вру. Не утоп, но глубина у этой лужи оказалась по пояс. Как такое возможно, понятия не имею, но после увиденного приближаться к «городским озерам» я не собирался.
        Встречали воинов и герцога тоже довольно сдержанно. Кто-то из простого люда кланялся, но никаких фанфар или шествий. Большое же уважение к местному герцогу… Надо будет дать пару дурных советов перед тем, как мы отправимся в путь.
        А вот поместье, а если уж быть совсем точным, то скорее замок, окруженный собственной каменной стеной, вооруженной охраной и прочими прелестями, мне понравилось гораздо больше. Оказавшись внутри, я почувствовал себя гораздо комфортнее.
        И первым делом, разумеется, герцог распорядился накрыть столы и отпраздновать возвращение, а заодно почтить память павших. Ронаш, гном, который каким-то образом оказался в будущем в канализации Аридели, тоже с воодушевлением воспринял эту идею.
        Я тоже положительно отреагировал и с большим удовольствием отправился на пир. Антарус как обычно пытался завоевать сердце равнодушной Рейны, а я набивал живот всем, до чего могли дотянуться руки, и лишь после того, как ощутил, что больше в меня не влезет, решил закончить на сегодня. Слишком много всякого дерьма со мной происходило за последние время. Хочу провести ночь в теплой постели, не думая о том, что мне кто-то может откусить мне голову. Распрощавшись с гостями и хозяином, который явно расстроился моему уходу, направился в сторону выделенных покоев.
        - Завтра надо будет искать лодку…
        Как же приятно было лечь в кровать… Покои, которые мне выделил герцог, были просторными, которые больше подходят лорду, приехавшему в гости, чем типу, вроде меня. Я принял горячую ванну, почувствовав себя после тяжелого и скучного путешествия гораздо лучше, а затем забрался в уютную постельку, возле которой уже стоял графин, полный вина.
        Не хватало лишь сисястой девицы под боком, готовой исполнить любую мою прихоть.
        - Плохо, Антарус. Плохо! - вслух сказал я. - Надо было об этом подумать.
        Даже Рейну в постель не затащить, в данный момент она шатается не пойми где. Скорее всего, молодой герцог в очередной раз пробует к ней подкатить, но я насчет этого особо не беспокоился. Рогатая слишком холоднокровна для того, чтобы всерьез воспринимать такое. Скорее всего, для неё все это лишь игра.
        А ещё ей не слишком интересен секс, что вообще печально…
        - Не понимаю, к чему все это нытье, - промурлыкала Фломелия, материализовавшись по левую руку от меня. Разумеется, без одежды. Богиня вампиров, видимо, при жизни была фанаткой нудизма, иначе я понятия не имею, почему мне каждый раз приходится просить её одеться. - У тебя есть я.
        - ТЫ?! Ты моя галлюцинация, дорогая, - фыркнул я. - Как ты себе это представляешь? Член в руку и погнали? Так не интересно.
        - Не стоит меня недооценивать, - Фломелия облизнула губы и сместилась ближе ко мне. Она протянула руку и провела пальцами по моему члену. - Чувствуешь?
        - Да… - с удивлением отметил я.
        - Я не материальна только для других, но не для тебя. Твое тело - мое тело. Какая разница, есть ли я в комнате, если ты будешь это чувствовать?
        Девушка уселась на меня сверху, и как не удивительно, я отчетливо ощутил массу её тела.
        - Погоди… ты это серьезно сейчас? Ты решила со мной переспать?
        - А почему нет? Я давно отринула свою плоть, став чем-то большим, но сейчас, из-за тебя, я вновь узница тела. Нет ничего странного в том, что я решила вспомнить былое.
        Фломелия взяла мою руку за запястье и заставила положить руку себе на грудь.
        - Чувствуешь? - улыбаясь поинтересовалась она.
        - Да… Это просто… невероятно…
        Я ощущал упругость её груди, ощущал, как набухший сосок упирается в ладонь и тепло, источаемое телом. Я стиснул её грудь, заставив Фломелию едва слышно застонать.
        - И ты тоже ощущаешь это…
        - Разумеется. Не без твоей помощи, но да.
        - Не уверен, что это хорошая идея.
        - Ой, да брось. Ты трахнул столько девок, и даже сейчас жалеешь, что рядом не оказалось какой-нибудь миловидной служанки, а мне отказываешь?! Я ведь и обидеться могу….
        - Дело не в этом. Они настоящие, а ты… ты у меня в голове, и это… Это странно.
        - Тебе не нравится моя внешность? - нахмурилась Фло. - Так это не проблема. Я могу и так… - теперь на мне сидела вовсе не Алая Фломелия, а Чесити. - Мастер, я хочу ваш член! И прямо сейчас!
        - Не надо…
        - Нет? - Фло на миг вернула себе прежний облик, но уже через секунду превратилась в Рейну. - Мастер, я осушу вас этой ночью досуха.
        - Фло… Перестань…
        - Опять мимо? - девушка была раздосадована. - А если так?
        Теперь на мне сидела пышногрудая блондинка с прекрасными зелеными глазами, от вида которой в сердце что-то закололо.
        - Кажется, в этот раз я попала в самую точку, - ухмыльнулась Фломелия чужими губами. - А она красотка… Смотри какие сиськи. Не хуже моих. Кто она? Та часть твоего разума повреждена и разрознена. Я смогла выудить оттуда лишь этот образ, но едва ли могу понять, кем была для тебя эта женщина. Как же её звали…
        - Хватит! - прорычал я и схватил женщину за шею, собираясь сбросить с себя, но вместо этого притянул и впился губами в её.
        Эти губы…
        Эти бедра…
        Запах волос…
        Я знал каждую родинку на этом теле, и Фло этим пользовалась. Она копалась в моей памяти… Вернее, памяти другого меня, извлекая оттуда образы и чувства, которые в обычной жизни похоронены глубоко на задворках сознания.
        - Ты хочешь меня, Элард. Я чувствую, как наливается кровью твой член, - шептала она голосом другой женщины. Она продолжала меня целовать, и я не в силах был этому сопротивляться. Её пальцы ласкали член, заставляя его с каждым мгновением становится только тверже.
        Это… Это не мои чувства… Не мои эмоции… Но я едва ли мог им сопротивляться.
        Женщина нехотя оторвалась от моих губ, бросая на меня хищные взгляды, и опустилась ниже. Её горячий как адское пламя язычок коснулся уздечки и прошелся по кругу. Лишь после этого губы женщины сомкнулись на стволе.
        «Пожалуйста, перестань. Или хотя бы прими другой облик» - мысленно обратился я к ней, не в силах сказать вслух.
        «Зачем? Тебе же нравится, Элард. Я чувствую нетерпение твоего члена. Чувствую, как сильно ты хочешь эту женщину. Ты можешь обманывать других, но не себя».
        «Это вовсе не я. Это не мои воспоминания».
        «А какая разница?» - ухмыльнулась она, лаская ствол губами и язычком. И в какой-то момент она стиснула мои яйца с такой силой, что я застонал. - «Она ведь так делала?».
        «И не сказать, что мне это нравилось… Ему… ему нравилось…»
        «Каково это - быть обрывком чужой души, Элард? Каково это, делить свое прошлое с кем-то ещё?»
        «Не сильно отличается от того, в каком состоянии ты сейчас… И пожалуйста, хватит так давить яйца… Больно, что писец…».
        «Какой ты неженка…» - вздохнула она, ослабляя хватку. - «Меня тут на самом деле даже нет, ты же помнишь?»
        - Если тебя нет, то как ты собралась со мной трахаться? - вопрос был больше риторическим, ведь она уже показала, что может воздействовать на мои ощущения, но я все ещё не представлял, как это будет на практике.
        - Сейчас и узнаем.
        Она вернулась на мои бедра, и рукой направила ствол в свое влажное влагалище, томно застонав. И я действительно ощущал её лоно так, словно девушка была настоящей. Жар, влагу… Она способна играть с моим восприятием и это… пугает.
        - Да… Вот так… - протянула она, начав активно двигать бедрами, не отрываясь смотря на меня своими изумрудными глазами, и в какой-то момент мне стало все-равно. Все-равно, что она выглядит как видение из чужого прошлого, все-равно, что её на самом деле нет, и я просто дрыгаюсь на кровати со стоящим членом, лапая пустоту. Я просто полностью отдался этому моменту.
        В какой-то миг, поддавшись порыву страсти, я сбросил Фломелию с себя и навалился сверху.
        - Будь осторожен. Если ты внезапно не удержишь равновесие, то физика победит иллюзию, - предупредила она.
        - Просто помолчи, - буркнул я. - И Фло, верни себе уже свой облик.
        Усмехнувшись, богиня вампиров послушалась. Её волосы вновь стали ярко красными, глаза налились кровью, а черты лица приняли прежний вид.
        - Вот так?
        - Идеально…
        Я вошел в неё, одновременно прильнув к устам. Но, надо признать, что двигаться и одновременно держать равновесие было сложно. Чуть потеряю концентрацию и рухну на кровать, разрушив такую приятную иллюзию.
        - Давай, Элард, - шептала она. - Ты почти… Почти… А-а-ах…!
        Я рухнул рядом, расслабившись, и глаз зацепился за чуть приоткрытую дверь в покои.
        - Нет… - прошептал я, заметив, что за мной наблюдают.
        - Вот и все, Страшила. Нас спалили, это ты виноват, - обыденно-равнодушным тоном сказала Рейна, когда они вместе с моим миньоном вошли в комнату. Страшила на это ответил девушке неприличным жестом, за что получил ножнами в живот.
        - И вы… все видели? - опешив, спросил я, игнорируя ржущую позади Фломелию. Ей-то что, она невидима для окружающих.
        Страшила закивал, а затем стал изображать, как кого-то обнимает и целует.
        - Вашу… ментальную мастурбацию? Да. Кстати, может научите меня, Мастер? Я тоже хочу делать так без рук, - с невинным видом попросила Рейна.
        - А тебе-то это зачем? Мне казалось, тебя секс особо не интересует.
        - Не интересует. И это я не для себя. Заставлять других возбуждаться - вот что меня интересует.
        - Просто покажи сиськи, - буркнул я.
        - Нет, я не о том. К примеру, идет сановник, его приветствует один из воинов. И у сановника встал. Вот умора-то будет.
        - Тебе говорили, что у тебя крайне странное чувство юмора, Рейна?
        - Да. Только что.
        - Дерьмо… Это же такой позор… - решил я не продолжать этот странный разговор, но я просто не мог и представить, в каком русле он пойдет дальше.
        - Да полно вам, Мастер. Могло бы быть и хуже.
        - Например?
        - Например, еноты.
        - Э…. Чего?
        - Они самые страшные создания, каких только можно вообразить. Они способны выгрызть тебе глаза, пока ты спишь.
        - Что…?
        - А ещё они читают мысли, и способны предсказывать твои поступки. Или даже… кхм… могут управлять вами…
        - Ты не любишь енотов, Рейна?
        - Енотов? С чего вы взяли? Они самые милые и очаровательные создания на свете. Они наши друзья, - и выдала при этом настолько фальшивую и вымученную улыбку, какую могла. Я даже и не знал, что Рейна способна ТАК улыбаться.
        - Но ты ведь…
        - Я, пожалуй, пойду, - и прежде, чем я успел хоть что-то сказать, она покинула помещение.
        - Страшила, что это черт возьми сейчас было?!
        Мой миньон указал пальцем на сидящего под тумбочкой в дальнем конце коридора миниатюрного енота, сотканного из тени, после чего на пальцах стал объяснять, что Рейна, по неведомой причине, не любит, а точнее боится, эти зверьков. И Страшила этим пользуется, пугая девушку фантомными енотами.
        - Не стоило давать тебе такое имя… Ох, не стоило…. А теперь, если не можешь превратиться в сексапильную девушку, уйди. У меня… - я повернул голову и глянул на раздвинувшую стройные ножки Фломелию, призывно ласкающую себя. - У меня осталось ещё неоконченное дело…
        Глава 7. Морское путешествие
        - Да это же корыто. Оно утонет, стоит только отойти от берега, - скептически отозвалась о нашем транспортном средстве Рейна.
        - Эй! Кого ты корытом назвала, коза рогатая! - возмутился капитан судна. Вернее сказать, суденышка. Это совсем маленькая лодочка, скорее подходящая для неспешной водной прогулки недалеко от берега, чем для длительных переходов. Да и состояние этой лодочки было… крайне паршивым. Гнилье и ржавчина. Чудо, что лодка ещё не потонула.
        - Коза? - голос Рейны отдавал сталью, и пьяный красноносый капитан с деревянной ногой нервно икнул. Видимо, сообразил, что зря он обозвал деву огненного тумана, и тут же прикусил язык и стал виновато улыбаться.
        - Извините меня. госпожа, я… когда выпью… плохо слежу за языком. Но вы зря беспокоитесь, моя ласточка… она… ух! Не смотрите на её внешность. Чуть-чуть примарафетить, и она будет как новенькая.
        Насчет «как новенькая» он, конечно, загнул… Я бы эту лодочку сжег давно, и уж точно не стал бы возить на ней людей.
        - Антарус, а ты уверен, что другого корабля нет? - тихо поинтересовался я.
        - Простите, господин Элард, - герцог виновато потупил взор. Отучить бы его от этого, да времени нет. - В данный момент в Крондольне всего три десятка судов, и почти все они плывут на запад, не доходя то Трабонта. Никто не хочет рисковать, уж слишком много судов там пропадает.
        - Ага. Никто пока не возвращался, - подтвердил капитан, рыгнув так громко, что у меня уши заложило. От него несло таким ядреным перегаром, словно он пил авиационное топливо.
        - Тогда почему вы решили плыть туда? - прямо спросила у него Рейна, от взгляда которой капитану Лоло было некомфортно.
        - Знаешь, рогатая коз… красавица, в смысле, кхм…. Есть у меня мечта.
        Рейна вопросительно приподняла бровь.
        - Сдохнуть я хочу. Тьху. Не так. Не в смысле убиться, я нормальный. В смысле… кхм… Я люблю свою ласточку, она была моим первым кораблем, - одноногий капитан погладил по борту своей посудины и тут же отдернул руку, поранившись о ржавый штырь. - Тьху… Больно. Так о чем это я? Она моя любовь, ей правда осталось не так уж много ходить по воде.
        - Он только что говорил обратное, - тихо пробормотал Антарус, нахмурив брови.
        - И я хочу умереть вместе с ней.
        - Простите, господин Элард. Пусть это займет время, но я найду вам другой корабль, - покачал головой Антарус. Галтар, следующий за герцогом как тень, согласно закивал и бросил сердитый взгляд на Ронаша.
        - Ронаш, ты кого нам нашел? Ты же говорил, что это нормальный корабль, а это не пойми что!
        - Нашел кого спрашивать о лодках. Гнома! Для меня все лодки одинаковы! Плавают - значит, нормально! Не нравится - ищите корабль сами.
        - Да, да… Ты же у нас специалист по тоннелям, Ронаш.
        - И по дырам, - согласился гном, а затем залился краской поняв, как пошло это звучало.
        - Успокойтесь, - вздохнул я. - Капитан-суицидник на ржавом ведре годится. Мы берем!
        - Что?! - хором произнесла вся троица, и лишь Рейна, стоящая в сторонке, пожала плечами, словно говоря «Как хотите Мастер, мне все-равно». Даже сам капитан, услышав, что я согласен, чуть с пирса не упал.
        Я, конечно, мог послушаться Антаруса и подождать, пока нам подыщут что-нибудь получше, но я хотел как можно быстрее добраться до Аридели. Что-то внутри меня говорило, что это важно, и нужно нестись туда со всех ног. К тому же, как сказал Альорр, Пустые не намерены равнодушно относиться к тому, что я в этом времени. Ещё не хватало, чтобы в Крондольн отправилась армия Пустых.
        - Антарус, не знаю, воспримешь ли ты мои слова всерьез, но я советую тебе и тем, кто тебе близок, тоже отправиться в Аридель. Возможно, не с нами, а чуть позднее, но не оставайся тут.
        Юноша нахмурился.
        - Я не знаю когда, но всего этого не станет. И скорее всего, довольно скоро, - вполне серьезно заявил я. - И если хотите прожить подольше, перебирайтесь поближе к Аридели.
        - Спасибо большое за совет, - сдержано ответил герцог, но было видно, что его переполняли эмоции. В частности страх. - Но я не могу уйти. Эти земли - мои. Эти люди - мои. Кем я буду, если брошу их?
        Переубеждать его я даже не стал пытаться. Мое дело - дать советы, но я не в праве указывать другим, как жить. И все же стоит отметить, что ответ Антаруса был ответом мужчины, а не мальчика. Надеюсь, его судьба сложится не так мрачно, как я предполагаю.
        - Ронаш!
        - Да, герцог.
        - Ты отправишься с господином Элардом.
        - А?! Что?! - опешил гном. - Зачем?
        - Передашь прошение лорду Сайрзу. Нам нужны ещё белые священники, - ответил он Ронашу, а затем поднял взгляд на меня. - Видите, я очень серьезно отношусь к вашим словам и сделаю все, что от меня зависит, чтобы защитить людей этого города.
        - Ты молодец, - похвалил его я.
        - Так это… Когда отправляемся? - осторожно вклинился в разговор капитан.
        - Сегодня, через несколько часов, - подумал я. - Возьмем припасы и в путь.
        - Может все-таки останетесь до завтра? - голос юноши был печальным, а ещё он украдкой поглядывал на Рейну.
        - Нет, извини.
        - Тогда… - он немного растерялся, а затем быстрым шагом направился к девушке и встал на одно колено перед ней. - Госпожа Рейна, я знаю, что я ещё молод, но я так пленен вашей красотой что… Что не могу жить без вас. Я… Я… пожалуйста, будьте…
        Рейна внезапно тоже опустилась на одно колено и, вытянув руку, прижала указательный палец к его губам, не дав закончить.
        - Мне очень льстит, что вы делаете мне такое предложение, но не стоит его заканчивать, ведь оно возложит на нас обоих ответственность. Вы только что говорили о долге. Долге перед городом и людьми. У меня тоже есть долг, и даже если бы я того желала, то не смогла бы остаться.
        Она поднялась и помогла подняться герцогу, а затем произошло то, чего не ждал абсолютно никто. Рейна подалась вперед и… поцеловала его. Но это был довольно невинный и нежный поцелуй. Это все, что могла Рейна подарить парнишке.
        На этом мы и попрощались, как только герцог немного пришел в себя от такого потрясения.
        - Зачем ты это сделала? - спросил я, смотря вслед удаляющейся троице. Гном должен был вернуться через пару часов с вещами, но Антаруса и Галтара, скорее всего, мы видели в последний раз.
        - Не знаю, - кажется, Рейна и сама была слегка озадачена. - Мне показалось это правильным, Мастер. Его чувства были такими… простыми, невинными и чистыми. Какая-то частичка меня хотела бы ответить ему взаимностью, но…
        - А если я освобожу тебя? - совершенно серьезно сказал я.
        - Мастер, - вздохнула она. - Это не наше время и не наши жизни. Его чувства - это как… сон, в который он заставил меня окунуться. Почувствовать себя кем-то другим. Наверное, поэтому я и не отвергала его. Но сны заканчиваются, Мастер. Пришел конец и этому.
        - Знаешь, сегодня я узнал тебя с совершенно неожиданной стороны, - хмыкнул я. Рейна выглядела грустной и задумчивой. Не ожидал, что ухаживания какого-то парнишки окажут такой сильный удар по ней.
        - Думаю, сегодня и я сама узнала себя гораздо лучше, - после короткой паузы ответила она, все ещё смотря вслед уже давно пропавшим из вида людям.

* * *
        С подготовкой к плаванию мы разобрались довольно быстро. Все необходимое в дорогу нашлось в порту, и бегать по городу не пришлось. Нам ещё пришлось подождать гнома, которого в попутчики нам всучил Антарус. Я не возражал, потому как какая-то часть меня говорила, что все идет правильно, так как и должно идти, но стоило начать размышлять о том, чтобы остаться тут хотя бы на день, как подсознание воспринимало это в штыки.
        Нечто толкало нас по определенному пути.
        Вопрос лишь, куда он нас приведет? Если я был в этом времени и познакомился с Керрас и Ронашом, то куда делся потом? И почему гном в момент встречи говорил только «золото», а не поздоровался, как со старым другом?
        Слишком много непонятного…
        Но думаю, это вопрос времени, когда я получу ответы.
        «Вопрос времени», хех…
        Гном спешил со всех ног, и что меня позабавило, нес на горбу сумку больше, чем он сам. Когда наш капитан её увидел, то сказал, что девать эти вещи некуда. Лодка и впрямь была небольшой. Трюм её состоял всего из двух комнат, одна из которых была наполовину заполнена провиантом и хламом, а вторая была спальней всего с одной кроватью.
        - Спать придется по очереди, - сразу предупредил он. - Ну или стоя, это уж как сами захотите.
        Самым волнительным моментом было отплытие. Лодка нехотя отлипла от причала и неторопливо пошла на северо-запад, уносимая течением.
        - Герцог сказал, что мы достигнем Штормарда дня за три, это так?
        - Да, примерно. Но это если не будет проблем, а они могут быть, - пожал плечами капитан.
        Я кивнул и перевел внимание на гнома, вцепившегося в борт и бормочущего себе что-то под нос.
        - Гномы не плавают, гномы не плавают, - повторял он.
        - Научить? - спросила Рейна, слегка коснувшись плеча Ронаша, отчего тот едва не свалился в воду. А уже через несколько мгновений по реке разносились разъяренные возгласы коротышки.
        Я за всем этим наблюдал со скучающим безразличием и больше размышлял о том, что делать после того, как найду Керрас. Рассказывать ли ей о будущем или стоит умолчать и двигаться по течению? Но одно я знал точно: единственный способ вернуться в Аридель будущего - штука, торчащая у меня из груди. Надо лишь разобраться, как её зарядить.
        Тем временем пейзажи на берегах начали понемногу меняться. За время дневного пути мы то и дело замечали небольшие деревенские поселения. Один раз купающиеся дети даже помахали нам руками. Но на следующий день все изменилось.
        Поселений становилось все меньше и меньше, а те, что попадались, были опустошены. Да и капитан со странным именем Лоло ходил, словно крадучись, и поглядывал по сторонам с опаской.
        - Я чую кровь, - равнодушным тоном сообщила мне Фломелия. Богиня вампиров время от времени материализовалась и шастала по кораблю. Так и сейчас Фло сидела на носу судна, положив голову на прижатую к груди коленку.
        - Ага, - до меня тоже донеслись отголоски кровопролития.
        И чем дальше мы продвигались, тем сильнее они становились.
        - Мы в Трабонте, - предупредил нас капитан, когда солнце было в зените. - Смотрите по сторонам, тут может быть опасно.
        И насчет опасности он не шутил. Не прошло и получаса, как мы заметили на берегу несколько относительно свежих трупов, на которых пировали вороны.
        - Трупоеды, - фыркнул Ронаш. - Жаль камня нет.
        - Оставь, - сказал я ему, а самого внезапно посетила крайне интересная идея. Я призвал одного из простых теневых фантомов, а затем попробовал его изменить.
        Ронаш наблюдал за этим с опаской, Рейна с интересом. Капитан, на его счастье, решил пойти поспать, оставив управление на нас.
        - Кла-а-ас, - ухмыльнулся я, смотря на крупного черного ворона, сотканного из Тени. - Ну давай, малыш. Взмахни крыльями и лети.
        Ворон попрыгал на месте, пару раз взмахнул крыльями, поднялся в воздух и… утоп.
        - Да чтоб тебя… - досадливо поморщился я. - Столько сил потратил, и все зря.
        - Ну, это было… красиво. Наверное… - скептически сказал Рейна.
        Но сдаваться я не собирался. Учитывая, что тут такие открытые пространства, лишние глаза мне пригодятся. И если у меня нет анимуса, дающего орел-дрон, то придется сделать таковой самому.
        Вторая попытка создать ворона тоже провалилась, но получилось уже гораздо лучше. Я его сделал намного быстрее, чем первого, и пролетел он дальше, рухнув в воду у самого берега.
        - Ещё раз!
        Третья попытка оказалась самой удачной и самой быстрой. На этого ворона я потратил меньше половины минуты и думаю, что такими темпами смогу придавать Тени такую форму за считанные секунды. Главным отличие этого ворона стало то, что у него крылья были чуть больше, чем у прежних, а ещё я добавил тому третий глаз для лучшего обзора.
        - Красавец. Если не сдохнешь, как братья, назову тебя… кхм…
        - Черныш! - предложил гном.
        - Кровопийца, - предложила Фломелия.
        - Ворона, - не осталась в стороне и Рейна, но ей, кажется, было совершенно плевать, как называть этого зверя.
        Страшила, высунувшийся из Тени, тоже не остался равнодушным и на пальцах изобразил кое-что очень неприличное.
        - Нет, так я его точно не назову! - ответил я миньону, а затем вновь посмотрел на ворона. - Он будет Кеша. Скажи: «Кеша хороший!»
        - Кишки-и-и-и-и! - прокричал ворон, не на шутку удивив меня. - Кишки-и-и-и-и!
        - Ну… Сойдет… Наверное…
        Ворон попрыгал на своих черных лапках, зыркнул на нас черными глазами, а затем взмахнул крыльями и взмыл в воздух. Пролетел над толщей воды, достигнув берега, а затем развернулся и направился в нашу сторону. Поднявшись на высоту в несколько десятков метров, Кеша стал кружить над нашей лодкой, а я прикрыл глаза и попробовал увидеть то, что видит он.
        Получилось далеко не с первой попытки, да и картинка вначале была очень мутной, но «подкрутив настройки», я почувствовал себя пилотом собственного самолета.
        Сделав ещё один круг, я отправил ворона на разведку, и не сказать, что увиденное меня сильно порадовало.
        В паре километров от нас я увидел тракт, где, судя по всему, недавно произошел бой. Дорога завалена трупами, возле которых ошивался одинокий Пустой.
        Я пролетел над несколькими покинутыми и разоренными деревнями, половина из которых была сожжена до тла. Смерть и кровь властвовала на этих землях.
        Отправлять дальше Кешу не стал, да и «зона покрытия» начала сказываться. Чем дальше от меня был ворон, тем хуже я видел. Пришлось приказать ему вернуться, а затем отправить дальше по руслу реки.
        Это было очень правильным решением, потому как в нескольких километрах дальше, за поворотом, я обнаружил укрепленный лагерь людей. Миновать их не получится никак.
        - Хреново, - буркнул я, рассматривая его с высоты птичьего полета.
        - Неприятности? - улыбнулась Рейна, а в глазах появился хищный блеск.
        - Пока не знаю.
        Избежать возможной засады у нас не было никакой возможности, да и желания, если по-честному. Оставалось ждать, когда мы повернем и выйдем прямо к людям.
        - Элард, у меня есть к тебе дело, - обратилась Фло.
        - А оно подождать не может?
        - Нет, - богиня была крайне серьезной. - Я наблюдала за тем, как ты создал ворона, а затем управлял им. Я могу так же?
        - Хочешь стать птичкой?
        - Хочу обрести хоть какое-то подобие плоти. Я не говорю о полноценном сосуде, но хотя бы теневую оболочку, такую же, как твой Страшила или мои солдаты.
        Я всерьез задумался. Чисто технически я был способен на такое благодаря мастерству управления Тенями, другое дело, что поддержание Срашилы обходилось недешево, и создать фантома такого же уровня будет непросто.
        - Ты хочешь попробовать сейчас?
        - А почему нет?
        Я вымотался, создавая Кешу, но в чем-то Фло была права. Ещё один автономный боец мне может пригодится. Я создал простого теневого фантома, а затем начал менять его.
        - Дай я сама, - вмешалась в процесс Фло. - Да, вот тут побольше. Тут поменьше… Это можно убрать…
        В итоге получилась вовсе не женская версия страшилы, а нечто иное. Меньше когтей и шипов, больше женского изящества. Получилась эдакая теневая версия Фломелии, но закованная в немножко откровенную броню. Интересным решением стали два здоровенных клинка, скрывающиеся в её руках.
        - А теперь дай мне над ней контроль, - улыбнулась рыжеволосая бестия и слилась с теневым фантомом.
        - Господин Элард, что бы вы там не делали, нужно заканчивать. Там это… - начал Ронаш. - Люди. И они перекрыли реку цепью, мы не пройдем…
        - Да, я в курсе. Сейчас с этим разберемся, - бросил я ему, все свое внимание сосредоточив на обновленной Фломелии.
        Фантом открыл глаза, и те вспыхнули кроваво красным, а нежные пухлые губки растянулись в хищной усмешке, демонстрируя острые зубки. Дерьмо, а её новый облик пугает.
        - Ну и как самочувствие?
        - Просто замечательно, - её голос звучал не так, как у призрачной версии. - И я очень хочу крови.
        Глава 8. Дорога на Аридель
        - Я знаю тот герб, висящий на стенах. Это герб Горма Волколикого, узурпатора, развязавшего гражданскую войну в Тарбонте. Похоже, это он перекрыл реку, - мрачно отметил Ронаш.
        - Гом Волкозадый? Окей, не проблема, - пробормотал я, обратив внимание на гигантское знамя с оскаленной волчьей мордой, висевшее на одном из деревьев.
        - Нет, Горм Вол… ох…
        Впереди на берегу показались очертания лагеря. Баррикады, неказистый частокол, все кривое и сделанное наспех. Единственное, что было весьма основательным - металлическая сеть, перекинутая через реку и мешающая судам пройти.
        Появление нашего недокорабля, разумеется, не осталось незамеченным. За баррикадами началось шевеление, а затем на гору мусора взошел худой человек в обносках.
        - Именем его величества Горма Волколикого я приказываю вам остановиться! - высоким голосом и треснув кулаком себя в грудь воскликнул он. Все это выглядело настолько комично, насколько вообще возможно. - Вы входите на земли Тарбонта, назовитесь!
        На нос лодки поднялся капитан Лоло и, натянув фальшивую улыбку, заговорил.
        - Мы просто мирные торговцы. Плывем в Штормард.
        - Проход в Штормард закрыт! Немедленно причальте и приготовьтесь к досмотру!
        - Как только мы причалим, - мрачно высказался Ронаш, - нас прирежут и заберут все ценное.
        - Сейчас я все решу.
        - Может не надо, а?
        - Эй, хрен с горы! - крикнул я, выходя вперед. - Можешь передать своему Гомику Волкотрахарю, чтобы закатал губу и свалил подобру-поздорову. У вас есть две минуты, чтобы опустить эту цепь, иначе я вас всех там на фарш пущу!
        - Да как ты смеешь?! - послышался возмущенный ответ чуть ли не фальцетом. - Сейчас вы у меня ощутите всю… - начал было говорить выскочка, но тут же заткнулся, потому что ощутил длинные когти-лезвия на свей шее. Страшила подкрался незаметно и выплыл из Тени прямо позади мужчины. - Ой… мама… - только и успел сказать он перед тем, как из горла хлынула кровь.
        - А мне можно? - поинтересовалась жуткая версия Фломелии, обнажив острые клыки.
        - Развлекайся, - одобрил я. Вампирша взмыла в воздух, создав теневые крылья, и прыгнув приземлилась на небольшом причале. Со стороны лагеря слышались крики и вопли, полные боли и отчаяния, а наша лодочка неторопливо шла к берегу.
        Рейна была в нетерпении. Ей хотелось вступить в схватку с местными разбойниками, но «летать» она не умела, так что оставалось лишь ждать.
        Внезапно нам на борт что-то упало, и капитан Лоло испуганно подпрыгнул, едва не вывалившись за борт.
        - Расслабься, это просто чья-то рука, - равнодушно сказала Рейна и носком туфли сбросила отрубленную конечность в воду.
        - Д-Да… Всего-лишь… р-рука…
        Опасения Рейны подтвердились. Когда лодка причалила к берегу, все уже было кончено. Мои теневые миньоны повеселились на славу, устроив такую резню, которой позавидовали бы и Пустые. В тот момент, когда мы с Рейной ступили в лагерь, Фломелия впилась в горло какому-то бедняге, высасывая из него кровь.
        При моем появлении она оторвалась от пищи и облизнула темные губы. Одновременно с этим я заметил, что мана пошла в плюс. Похоже, что жертвы Фломелии компенсируют затраты маны на её поддержание.
        Страшила тем временем тыкал палкой в труп.
        - Опаздываете, - ухмыльнулась Фло, на что Рейна раздраженно фыркнула, всем своим видом показывая недовольство. Девушка была очень рассержена тем, что не успела на бойню.
        - Эй, Страшила, - крикнул я, и мой миньон поднял голову, уставившись на меня. - Обыщи тут все. Собери все ценное.
        - Господин Элард, - начал было Ронаш, но я его остановил.
        - Просто Элард. Я никому не господин, Вилкас.
        - Что? Кто? - опешил гном.
        - Просто не называй меня господином, Ронаш, - конечно, шутку коротышка не оценил.
        - Ладно… Элард. Ты… собираешься мародерить? Это же неправильно.
        - Почему? Тем более это не мародерство, а боевые трофеи. Большая разница, между прочим.
        После чего я с большим удовольствием принялся рыться в вещах местных бандитов. Судя по всему, мы были далеко не первым их «уловом», но первыми, кто оказался настолько зубастым.
        Мы нашли достаточное количество обломков лодок. По меньшей мере, десять. А чуть в стороне находилась яма для трупов, в которой сжигали тела несчастных торговцев.
        - Эй, Лоло, ты с лодки сходить не собираешься? - крикнул я, заметив, что капитан с забавным именем не покинул своего судна.
        - Нет, Элард. Мне и тут хорошо.
        - Как хочешь, - безразлично отозвался я, вернувшись к изучению находок.
        Но, к сожалению, несметными богатствами тут и не пахло. По большей части торговцы, которых грабили бандиты, везли то, что не представляло для нас большого интереса. Ну вот нахрена мне больше сотни горшков из хрусталя? Или двадцать мешков какой-то крупы, напоминающей рис?
        Самой интересной находкой стал сундук, который нашла Рейна в палатке, принадлежавшей, как нам кажется, местному главарю. Страшила хотел без меня вскрыть замок, но я это заметил и не позволил, сделав это лично.
        - Сезам, откройся, что ты там таишь?
        Таил запертый сундук какую-то ерунду. Целую кучу писем, судя по всему, с какими-то приказами. Несколько блокнотов с какими-то записями. Я уже собирался расстроиться, но тут обнаружил небольшой мешочек, который приятно звякнул, когда я его взял.
        Серебряные и медные монеты, и даже парочка золотых.
        - Деньги? - Ронаш облизнул губы, а в его глазах появился жадный блеск.
        Вот так, узнаю старого доброго «золотника».
        - Слушай, Ронаш, а можешь произнести «золото»?
        - Золото?
        - Ага, вот так.
        Это точно он! Но как он в будущем окажется в канализации, и почему не узнает меня? Столько вопросов, а задать их некому…
        - Тут ещё драгоценности, - заметила Рейна, вытащив из сундука маленькую шкатулку, а затем стала доставать оттуда драгоценности. Вначале золотую цепочку, затем несколько колец.
        - Нравится что-нибудь?
        Девушка покрутила в руках украшения, и если ей что-то и понравилось, то лицо Рейны это никак не продемонстрировало. В итоге она убрала все обратно в шкатулку и протянула ту мне.
        - Ничего не понравилось? - хмыкнул я.
        - Не мой стиль.
        Мне оставалось лишь пожать плечами. Попробую продать это кому-нибудь в Штормарде или Аридели. Деньги у нас есть, но они из будущего. Не уверен, что использовать их в этом времени - хорошая идея. Так что деньги солдат Волкозадого будут как раз кстати.
        - Может нам устроить погребения? - предложил Ронаш. - Не по-людски это как-то…
        - У нас нет времени, - покачал я головой и отправился искать, где цепь закреплена на берегу. Это было не так уж сложно, там располагалось криво сколоченное колесо, на которое та наматывалась. Покрутив его, легко было опустить цепь вниз, пропустив корабль. Но мне было лень прилагать силы, и я просто перерубил цепь, вернувшись к своим спутникам.
        Кое-что из трофеев Лоло забрал себе в качестве оплаты, но мы не возражали. Если сможет хоть немного заработать и обновить свою посудину - то пусть.

* * *
        Я проснулся и поежился от холода. Как же не хватает кого-нибудь, кто бы согрел холодными ночами. От Фло, к сожалению, особого тепла ждать не приходилось.
        - Господин Элард, вы спите?
        - Уже нет, - отозвался я и без особой радости покинул единственную на посудине каюту. - А в чем дело, Лоло?
        - Так мы это, почти прибыли.
        Я несколько раз удивленно моргнул и повернул голову в сторону носа. Судно окутывал туман, но если напрячь глаза, то можно было заметить людей на берегу. Какое-то поселение и явно живое.
        - Ещё пару часов и мы будем в Штормарде! - ухмыльнулся капитан.
        И действительно, спустя несколько часов и ещё несколько небольших жилых деревушек мы вышли к относительно крупному городу с высокими каменными стенами.
        - Не впечатляет, - высказалась Рейна, увидев пристань. Моего рогатого оруженосца крайне утомило наше трехдневное морское плавание, и даже возможное развлечение в виде разбойников в итоге прошло мимо из-за Страшилы.
        Гарпия в долгу не осталась и отомстила теневому миньону, обезглавив его, когда тот меньше всего её ждал. В ответ возрожденный страшила подложил Рейне во время отдыха дохлую ворону.
        «Чем бы слуги не тешились, лишь бы хозяина на вилы не сажали».
        - Это просто чудо, что мы доплыли, - пробормотал Ронаш, как только его ноги ступили на пирс. - Больше ноги моей не будет на корабле! Вот прям зуб даю, что не будет!
        - Не торопись давать такие обещание, - усмехнулся я.
        Штормард оказался не настолько большим городом, как показалось на первый взгляд. Тысяч пятьдесят населения, вряд ли больше. В прошлом, со слов Ронаша, он был промежуточным торговым пунктом, где моряки могли передохнуть во время длительного путешествия с севера на юг, а заодно продать часть товаров. Но после волнений в Трабонте торговля почти прекратилась.
        Та засада, на которую мы нарвались по пути, была не единственной. На следующий день пути мы нарвались на вторую, абсолютно такую же, но с одним большим «но». Она была полностью уничтожена за несколько дней до нас. Кто это сделал, Пустые или армия противника Волкозадого, понять было сложно. Задерживаться там мы не стали, продолжив путь.
        И вот Штормард. Я собирался как следует отдохнуть тут, вдоволь выспавшись в теплой и мягкой постели, а затем, набравшись сил, продолжить путешествие в Аридель. Но в итоге все это пошло прахом. Местные постоялые дворы были переполнены, отчего людям в буквальном смысле приходилось спать на улице.
        А причина этого - беженцы. Буквально толпы людей с юга, чтобы найти спасение от гражданской войны в Тарбонте и от Пустых. Их количество было так велико, что городок физически не мог их всех вместить. Даже вариант вздремнуть где-нибудь в конюшне нам никто предложить не смог.
        Поскольку спрос превышал предложение, цены выросли до каких-то безумных сумм. Даже мне, не знакомому с местной экономикой, сумма, запрошенная за три порции похлебки, показалась завышенной, а уж когда Ронаш возмутился и крикнул, что за эти деньги можно купить коня, я в этом убедился.
        С конем, кстати, тоже ничего не вышло. Мы обошли почти все местные конюшни, но никто не продавал лошадей. Видимо, придется рискнуть и воспользоваться Страшилой в качестве транспорта. В итоге ближе к закату я уже ненавидел этот город всеми фибрами души.
        Но были и плюсы. Я нашел одну небольшую лавку, где продавались разные магические штучки, и потратил почти все полученные с разбойников деньги на зелья маны.
        - Это замечательно, что вы купили столько стекляшек, Мастер, но нам все ещё негде спать.
        - Расслабься, Рогатая, я кое-что придумал…
        Вначале пришедшая в голову мысль показалась мне абсурдной, но когда дело дошло до практики, все оказалось не так плохо.
        Если не можешь найти жилище - построй его!
        Первым делом я нашел небольшой закуток между несколькими домами, попутно прогнав нескольких бродяг, устроившихся там на ночлег. Очистив площадку, я возвел из тени крышу, стены, а после занялся внутренностями. Поставил три кровати, после чего сказал спутникам устраиваться с комфортом.
        - Тут темновато, - хмыкнул Рогаш. - Но мне не привыкать.
        - Главное, что спать можно, - зевнул я и устроился на одной из коек. Поморщился и чуть изменил её структуру, сделав более мягкой. - Так лучше.
        Домик из Тени! Кто бы мог подумать, что я могу такое создать? Правда расход энергии был весьма существенным, и даже полностью отпустив Страшилу я не смог сделать траты незначительными. Моего дома должно хватить часов на восемь-девять. Как раз хватит на то, чтобы выспаться.
        Так и получилось. Мана стала заканчиваться аккурат к рассвету, когда мы стали просыпаться.
        - Мастер, а может, вы и горячую ванну соорудить сумеете? - поинтересовалась Рейна.
        - Понятия не имею, но пробовать сейчас я не стану.
        - Очень жаль.
        Потратившись и пополнив запас провизии, мы решили больше не задерживаться в Штормарде, продолжив путь в Аридель. Да, хреново, что на своих двоих, но если сможем выйти на не слишком людные участки тракта, я смогу сократить путь за счет четвероногого облика Страшилы.
        Впрочем, и этому не суждено было сбыться. Не одни мы хотели попасть в Аридель под защиту белых священников, способных испепелять Пустых. Дорога Слез, как назывался этот тракт, был полон путников, бредущих в сторону вероятного спасения.
        - Эй, - примерно через несколько часов пути я окликнул проезжающего мимо нас человека на телеге. Он окинул меня недоверчивым взглядом и что-то пробормотал себе под нос. - Есть место для трех путников?
        - Нет места, идите своей дорогой!
        - А за золотой? - для убедительности вытащил из кошеля один из золотистых кругляшей. Владелец груженой телеги сразу смягчился и нашел нам местечко. Рейна устроилась на месте рядом с возницей, это было его условие. Видимо, надеялся провести время в компании красивой девушки, а нам с гномом пришлось ютиться на небольшом выступе позади телеги. Не слишком удобно, но лучше, чем тащиться до Аридели на своих двоих.
        На привале старик немного рассказал нам о себе. О том, что он беженец из Тарбонта, и рассказал о творящихся там ужасах, часть из которых мы и так видели по пути в Штормард. А когда собирались в дальнейший путь, то неожиданно столкнулись с грабителями, по какой-то причине решившими, что мы слабая добыча. Но им повезло. Я не хотел устраивать бойню на тракте, так что они отделались синяками и разбитыми лицами. Да и если уж говорить честно, не заслужили они валятся тут с выпущенными кишками. На подобное их толкала нужда, а не злой умысел. В первую очередь их интересовала еда, а не украшения и золото.
        Ближе к закату мы подошли как раз к землям Аридели и почти сразу уперлись в столпотворение на границе. Похоже, что поток беженцев в эти земли стал таким большим, что его пришлось жестко ограничить. Были выстроены ограды, на дорогах поставлены войска. Но наибольшее впечатление на нас произвели два Сокрушителя. Огромные человекоподобные роботы, словно сошедшие из какого-то паропанка, и смотрящиеся так неестественно в реалиях этого мира. Именно такая машина и выбралась из-под земли, когда я нашел дом Керрас. И именно их я собирался использовать для атаки на АрхиВладыку.
        - Впервые вижу Сокрушителей собственными глазами, - охнул Ронаш, уставившись на нависающую над толпой махину. Та не двигалась, подобно статуе, но народ все-равно опасливо косился на них. Второй робот стоял чуть в отдалении, по другую сторону границы. - Даже не верится, что кто-то способен создать нечто такое.
        - Ага, - безразлично отозвался я. Гигантский робот был не самым удивительным, что мне доводилось видеть. Но в антураж он реально не вписывался.
        Тут наши пути с временным попутчиком разошлись. Старик отправился своей дорогой, а мы своей. Я первым же делом послал Ронаша узнать, что творится в этом месте. Тот вернулся через час с не слишком радостными новостями.
        - Все плохо, Элард. Граница с Ариделью перекрыта. Пропускают только тех, у кого есть какой-то специальный пропуск, торговцев, перевозящих большое количество провизии на продажу, и небольшое количество счастливчиков. Не больше десяти человек за день, и то только в том случае, если они могут заплатить по десять золотых монет. Безумие просто!
        - На нас троих потребуется тридцать… - хмыкнул я. Столько я заплатить мог.
        - Да, только там уже очередь из тех, кто может заплатить… Если мы приткнемся к ней, то в лучшем случае придется ждать неделю или больше.
        - А если заплатим триста? - поинтересовалась Гарпия.
        - Тогда пропустят сразу, - хмыкнул Ронаш. - А у вас так много денег?
        - Типо того, - рассеяно согласился я, обдумывая ситуацию. Мой внутренний хомяк был в жутком возмущении от такого грабежа средь бела дня. Да и сыпать направо и налево деньгами из будущего не стоило. Ладно несколько монет, но триста… нет уж.
        - У вас есть план, - сказала Рейна смотря на меня. И это был не вопрос, а утверждение.
        - Ага. Знаешь, как говорят: «настоящие герои идут в обход».
        Глава 9. Долгожданная встреча
        - Знаешь, как говорят: «настоящие герои идут в обход», - усмехнулся я.
        - Не имеет смысла идти в обход, - вздохнул Ронаш. Гном явно был раздосадован сложившейся ситуацией. Он надеялся найти в Аридели помощь для герцога, а в итоге даже попасть туда не может. Даже бумажка, которую ему дали в Крондольне, ничем не помогла. - Почти все пути перекрыты магическим барьером, но даже если мы их перейдем, нас схватят у границы и убьют на месте.
        Я, услышав это, лишь покачал головой.
        - Расслабьтесь и доверьтесь мне.
        Когда Рейна и Ронаш встали совсем рядом, я положил им руки на плечи и воспользовался Шагом в Тень. В тот же миг наша троица рухнула в иной пласт реальности.
        Рейне уже доводилось тут бывать, а вот Ронаш крайне забавно замахал руками и ногами, надув щеки.
        - Успокойся, - сказал я ему. Голос в Тени звучал странно, искаженно. Гном перестал дергаться, удивленно моргнул и завис в воздухе.
        - А мы… где?
        - В Тени. Давай за мной, след в след. Если опустишься слишком низко - умрешь.
        Тень - не самое гостеприимное место для чужаков, она рада лишь тем, кому сама подарила свою силу. То есть мне, например. А вот случайные вторженцы часто говорили о том, что это место пыталось свести их с ума. Словно чьи-то руки касались тела, чьи-то голоса шептали на ухо всякое. Но лично я никогда с таким не сталкивался.
        Теневое отражение реально мира было на первый взгляд таким, каким и должно быть. Как и раньше различия в географии имелись, но это мелочи, которые мало на что влияли. Почему так, для меня по-прежнему оставалось большой загадкой, как и все это место как таковое.
        Мы «поплыли» в сторону главного входа и вскоре заметили крайне неприятную штуку. Магический барьер, ограждающий Аридель, пронизывал и Тень. Выглядело это как ослепительная полыхающая стена, разрезающая окружающее пространство надвое. Тени, разумеется, такое грубое отношение не нравилось, но она ничего не могла поделать.
        Конструкция впечатляла и одновременно забавляла. Она и впрямь могла отгородить Аридель от проникновения теневиков, но во всем этом плане был один существенный изъян.
        Ничто не мешало нам пройти между полыхающими светом стенами на уровне главного входа в город и оказаться по ту сторону. В реальном мире между этими энергетическими стенами находятся массивные каменные ворота, пройти через которые в закрытом состоянии не выйдет, но Тень словно специально насмехалась над попытками людей реального мира устанавливать в этом месте свои правила. Кажущиеся внушительными ворота в Тени были полуразрушенными и не имели створок, так что пройти через них мог кто угодно и совершенно беспрепятственно.
        Пройдя, мы оказались на территории Аридели, но до самого города было ещё полдня пути. Найдя укромное место, чтобы покинуть свое потустороннее убежище, мы выбрались в реальный мир, после чего Ронаш ещё минут десять то ли ругался, то ли восторгался тем, что только что произошло.
        - Думаю, нам надо вести себя как можно тише, - выговорившись, предложил гном. - Мы же попали сюда незаконно, и если об этом узнают…
        - Просто веди себя нормально, а не как параноик, - фыркнула Рейна.
        - Ага, - согласился я. - Но нам правда стоит идти дальше. Чем быстрее доберемся до самого города, тем лучше.
        Земли, окружающие Аридель, заметно отличались от того, что находилось по ту сторону стены. Если остальной мир пылал, то эти земли война пока не затронула. Спустя час мы вошли в какое-то небольшое поселение, живое и относительно счастливое. По улицам бегали дети, народ не выглядел таким уж хмурым и апатичным. Единственное, что бросалось в глаза - солдаты. Их тут оказалось много, да и вообще войска были расквартированы по всей границе, как я понял.
        То и дело по дороге мы натыкались на укрепления и видели по пути ещё не мало гигантских железных истуканов, стоявших, устремив взор своих механических глаз на юг.
        Видимо, поэтому здешний народ куда оптимистичнее. Солдаты и эти гиганты внушали уверенность в том, что если враг нападет, то будет с легкостью отброшен. Ну ещё бы, смотря на эти гигантские горы металла и шестеренок, волей-неволей проникаешься верой в светлое будущее. Да и белых священников тут хватало.
        В итоге до Ариделя в этот день мы так и не добрались, решив заночевать в одной из деревушек, оказавшихся по пути. Поскольку на границе разворачивали большую часть населения, комнаты для нас нашлись, но цены гнули конские. Впрочем, не такие большие, как в Штормарде. Создавать самодельный домик этой ночью не пришлось.
        Переночевав и набравшись сил, мы продолжили путь, а спустя часа три быстрого шага впереди показались стены Аридели.
        - Наконец-то! - не сдержался я.
        Впрочем, город сильно отличался от того, что ждет его в будущем. Он был меньше, причем на несколько порядков. Не было и намека на треногу с «оком Саурона», что пылающим взглядом наблюдало за городом. Это был просто город, крупный, хорошо укрепленный, но не вызывающий какого-то трепета.
        С проходом внутрь опять возникли проблемы. Пускали туда далеко не всех, а лишь по каким-то бумагам, которых, само собой, у нас не было.
        Выход? Разумеется, Тень!
        Что примечательно, сам город тоже оказался окружен сияющей стеной, но ворота зияли своей незащищенностью. Пойди пойми, то ли это недосмотр городского управления, то ли они и не думали разрезать Тень, но так получается. Как бы то ни было, уже через десять минут мы были в городе и первым делом отправились искать себе временную базу. Ронаш сразу сказал, что вряд ли у нас получится попасть на аудиенцию сразу. Бумаги, что были у гнома, никто всерьез не воспринимал, и то ли герцог подшутил над нами, что вряд ли, то ли что-то изменилось и никто за пределами Аридели об этом не в курсе.
        Город бурлил и жил, и вот тут отчетливо ощущалась перенаселенность. Впрочем, в будущем Аридели мало что изменится. Немного погуляв по городу, я осознал, что несмотря на видимые различия, структурно город оставался прежним. В самом центре находился район знати и правительства, по окраинам - жилые и перенаселенные трущобы, которые разделялись рабочими районами с кучей фабрик и мануфактур.
        Аридель все ещё была Ариделью, только без жесткого разделения, как будет в будущем. Найти, где остановиться, оказалось так же проблематично, как и везде. Город был сильно перенаселен, постоялые дворы не сдавали комнаты на долгий срок, ну и цены само собой кусались.
        В итоге одна старушка сдала нам ужасное на вид чердачное помещение с очень низким потолком, в котором лишь гном мог чувствовать себя нормально. Вместо нормальной кровати там были соломенные тюки, но это всяко лучше, чем ночевать под открытым небом.
        Как только мы обустроились, Ронаш отправился к дворцу местного лорда, собираясь добиться аудиенции для нас троих. Его не было долго, даже слишком. Рейна успела за это время прогуляться и прикупить нам продуктов, а Фло устроила моему члену отличный призрачный минет. Думаю, дело бы зашло куда дальше, но удовольствие прервал панический крик старушки-хозяйки, которая обнаружила в своей постели дохлую мышь.
        - Страшила…
        Мой миньон довольно посмеивался, скрываясь в Тени.
        Ближе к вечеру Ронаш вернулся, но хороших новостей он не принес. Но зато смог прояснить, что именно случилось в Аридели и почему с бумагами возникли проблемы. Вот уже как неделю действовал новый указ лорда Сайрза, правителя города, о том, что отныне он сам рассылает гонцов, а не принимает их у себя. По словам Ронаша, стражник вообще поразился, что гнома пропустили, ведь у стражников приказ не пускать гонцов без особой печати дипломата Аридели.
        - Бред какой-то.
        - Как я понял, просящих помощи стало слишком много. Настолько много, что каждый день из разных концов мира приходили десятки гонцов, каждый из которых просил одного и того же: солдат и белых священников. Видимо, Сайрз решил, что хватит тратить на них время. Везде сейчас плохо, где-то просто херово, где-то полная задница.
        - Понятно, - вздохнул я, выслушав все это. - Получается, что нас не примут?
        - Почему не примут? Примут. Раз уж я смог преодолеть пограничный пост, то эти бумаги дают возможность записаться на прием. Считай это наградой за усердие, но…
        - Но?
        - Никто не знает, когда это будет. Желающих даже внутри города много, так что возможно нам придется торчать тут несколько недель в ожидании разрешения.
        - Понятно.
        - Так, стоп. Мне не нравится, как ты это сказал, - нахмурился гном. - Может мы с тобой и недавно знакомы, но я уже достаточно тебя узнал, чтобы понять - ничем хорошим такое твое спокойствие нести не может.
        - Я спокоен, потому что догадывался, что так будет. Слишком тяжело нам оказалось попасть в город.
        - Я бы поспорил. С твоими способностями…
        - Ты понял, о чем я. Дипломатов должны легко пропускать, а нас словно специально пытались завернуть и отправить прочь. И был уверен, что у дворца ничего не изменится. Так что сегодня ночью я собираюсь пробраться во дворец этого Сейрза, или как там зовут местного правителя, и найти Керрас.
        - Да ты спятил! Тебя же просто убьют! Ну да, ты способен на кое-какие фокусы, но оно того не стоит! Подумаешь, пару недель. Подождем, потерпим. Керрас сейчас самый важный человек в Аридели, возможно даже важнее самого лорда. Ты хоть понимаешь, под какой охраной её должны держать?!
        - Извини, но я не хочу прохлаждаться несколько недель в ожидании аудиенции, которая не факт что что-то мне даст. Окажусь я перед лордом, попрошу его о встрече с Керрас. Что он сделает? Да нихрена не сделает. Я для него хер с горы, и организовывать никакие встречи он не станет. В лучшем случае мягко откажет, в худшем - решит, что я какой-нибудь убийца.
        - Ты так хочешь с ней встретится, что уже и мне так кажется. Зачем тебе вообще с ней встречаться, Элард? - гном насупился и отступил. В его взгляде отчетливо читалось подозрение.
        - Если я тебе расскажу, ты все равно не поверишь.
        - Так ты даже не пытаешься меня убедить! - фыркнул гном и перевел взгляд на Рейну, сидящую на соломенном тюфяке и очищающую свой меч от грязи. - Ну хоть ты скажи ему, что он совершает глупость!
        - Мастер делает то, что считает нужным, не мне его осуждать и тем более отговаривать.
        - Вы просто невыносимы! Страшила, ну может хоть… - миньон также находился в комнате, и когда гном обратился к нему, протянул новую дохлую мышь в качестве подарка. - Ну да, ну да, я же забыл, что эта штука ненормальная.
        На «штуку» Страшила обиделся. Вот зря Ронаш оскорбил его, зря. Боюсь представить, как мой миньон ответит на такое оскорбление.
        «Только без членовредительства» - мысленно сказал ему, на что получил гаденький такой смешок.
        Как бы то ни было, на чердаке я пробыл ровно до момента, когда зашло солнце, после чего, оставив товарищей, покинул убежище и направился в сторону знатного квартала. Ронаш примерно описал, где должен находиться дворец Сайрза, и я следовал его указаниям.
        Жилые районы ночью так же бурлили жизнью. На улицах было полно людей, некоторые из которых имели самый подозрительный вид, но мне до их грязных делишек в подворотнях не было никакого дела.
        Первые трудности возникли, лишь когда я добрался до «района знати», или, как называли местные, верхнего города. После заката проход туда перекрывался целиком и полностью, а на страже стояло сразу два механических воина, но ростом чуть меньше. Получались эдакие мини-сокрушители. Окружал район очередной силовой барьер, который совершенно спокойно можно было обойти через главные ворота, услужливо уничтоженные в теневой версии мира.
        - Все как-то даже слишком легко, - сказала мне возникшая рядышком Фломелия.
        - Тьфу на тебя. Напугала! - выругался я, бросая сердитый взгляд на вампирскую богиню. Та в ответ лишь хихикнула. - Не каркай.
        - Обычно, когда слишком просто, все заканчивается недобро.
        Я и без неё это прекрасно знал, но не видел особых причин переживать. Никто кроме парочки Пустых, которых тут не жалуют, не в курсе, откуда я и что задумал. Скорее я воспринимал это точно так же, как весь путь к Аридели, словно незримая сила толкает меня вперед. И в моменты вроде этого я ощущал «правильность» происходящего.
        Дворец Сейрза находился в самом центре. Думаю, именно тут в будущем будет выстроена Арена для сражений и тренога с глазом, а пока тут просто находился относительно небольшой, но хорошо охраняемый замок. Он то мне и нужен.
        Уже привычно нырнув в Тень, я с досадой осознал, что в этот раз помощи ждать бессмысленно. Ворота в замок оказались и на той стороне закрытыми.
        - Ну вот, а ты говоришь, слишком просто. Накаркала, и мироздание решило, что пришел черед вставить мне палки в колеса.
        - Бу-бу-бу.
        Я обошел замок со всех сторон, везде натыкаясь на сияющую белую стену. Эти магические барьеры уже начали порядком доставать… Но черта-с два я так просто сдамся!
        - Ну, и какие идеи?
        - Помолчи, рыжеволосая шиза, я думаю…
        - Пф-ф-ф-ф… Было бы, чему думать. Уж я-то была в твоей голове и знаю, о чем говорю.
        Я отмахнулся от назойливой богини и вновь обратил внимание на замок.
        - А что, если мы их просто откроем? - предложила она.
        - Ага, - фыркнул я в ответ. - И как мы…?
        И тут же хлопнул себя по голове и устремился прочь из Тени. Для того, что я придумал, мне нужно было попасть в реальный мир. Пусть я и не могу попасть во дворец, но Тень может! Она уже там!
        - Кеша, настало твое время, - усмехнулся я, создавая в укромном уголке ворона-дрона, сразу отправляя его в полет и переключаясь на его зрение. Ворон сделал круг вокруг крепости, не попадая под воздействия барьера, а затем спикировал вниз, оказываясь во внутреннем дворе замка. - Кажется, вот оно.
        Мой взгляд зацепился за механизм, состоящий из каких-то поршней и рычага. Похоже, что именно он и отвечает за управление створками ворот. Используя зрения ворона, я создал теневое щупальце прямо возле панели и потянул за рычаг.
        Внутри врат что-то загудело и раздался металлический лязг, после чего створки медленно, но уверено стали расходиться в стороны. Разумеется, это вызвало тревогу, и к воротам тут же начали стягиваться охранники, но все это не имело никакого значения, ведь во двор крепости я попал через Тень. Никто так и не понял, что произошло.
        Командиры практически сразу затворили ворота и отправили прочесывать территорию солдат, но им не суждено ничего найти. Ведь я гребаный ниндзя!
        Дворец я исследовал по большей части через Тень, благо маны на это хватало, а если вдруг будет заканчиваться, то в пространственном кармане лежит ещё несколько склянок.
        - И как ты будешь тут её искать? И где гарантии, что она вообще тут?
        - Мне интересно, ты всегда была такой нудной, Фло? Ау! Больно!
        - Ты ведь в курсе, что я могу дать тебе по яйцам, и ты ничего с этим сделать не сможешь?
        - Все, был не прав! Успокойся!
        - Так-то лучше. Вот что-что, а нудной себя я называть не позволю. Безжалостной - да, сексуальной - безусловно, стервозной - пожалуй, но уж точно не нудной!
        - Говорю же, успокойся. У меня просто чутье. Чуйка говорит, что она тут.
        - Я бы твоей чуйке не слишком доверяла, но мне в принципе плевать. Просто поторопись и верни мне тело, а дальше хоть трахай свою чуйку, мне пофиг.
        Перемещаясь по замку, я освоил один хитрый трюк. Когда я натыкался на дверь, которая преграждает мне путь, то просто использовал теневое щупальце в реальном мире. Оно хватало ручку, поворачивало её, и дверь открывалась в обоих мирах, правда с небольшой задержкой.
        Пусто.
        Пусто.
        Заперто.
        Пусто.
        - Так, раз мы тут по велению чуйки, то будем слушать её.
        - Уверен? По мне это бред.
        Я сосредоточился и попробовал нащупать это ощущение «правильности», которое вело меня с момента попадания в прошлое.
        - Сейчас поиграем в экстрасенса… - сказал я, вынырнув из Тени на развилке нескольких коридоров. Людей внутри крепости почти не было, а благодаря своему экстра-восприятию я непременно услышу, если кто-то будет рядом. - Так… Сюда? Не похоже…
        Я протянул руку вначале к одному коридору, затем к другому.
        - Ты страдаешь фигней.
        - Помолчи… я сосредоточен…
        Призрачная вампирша лишь закатила глаза и растаяла в воздухе.
        - Сюда! - в итоге решил я.
        - Ну-ну…
        В Тени проворачивать это даже не пытался, так как она полностью гасила это ощущение. Невидимая сила направляла меня только в реальном мире.
        Пару раз меня чуть не обнаружила прислуга, но я продолжил следовать за чувствами, пока в итоге не оказался перед массивной дверью. Протянув руку, я повернул ручку и досадливо поморщился. Заперто.
        - Ищем другой вход?
        - Мы на месте. Чуйка об этом просто кричит.
        - И что? Будешь ломать дверь?
        - Поступлю проще, - в руке тут же возник теневой кинжал. Я осторожно просунул окутанный тьмой клинок в щель между створками и потянул вниз, разрезая замок. Что-то тихо звякнуло внутри, заставив меня поморщиться. Хорошо хоть едва слышно.
        Мы с Фло оказались в какой-то комнатушке, больше похожей на прихожую, а не на чью-то комнату, но вскоре пришло осознание, что так и есть. Это были полноценные апартаменты, а не комната. Тут была своя гостиная, своя ванная комната и прочее, но свет горел только в одной комнатке, где-то в дальнем конце коридора, ведущего из просторной гостиной.
        Припав к стенке, я покрался в сторону света, застыв прямо возле приоткрытой двери.
        - Эта штука будет работать? - послышался раздраженный женский голос, сразу показавшийся мне очень знакомым.
        Керрас! Это, вне всякого сомнения, её голос!
        Я аккуратно толкнул дверь и заглянул в комнату, не спеша врываться. И, как оказалось, очень правильно сделал.
        - Вот так поворот! - звонко рассмеялась Фломелия, и как же хорошо, что кроме меня её никто не слышал.
        Прямо на постели сидела Керрас, но вовсе не такой, какой я её помню. Она была моложе лет на десять, сейчас ей в лучшем случае слегка за двадцать. Да и застали мы её за крайне… кхм… интересным занятием. Она в постели была абсолютно голой, а в руках крутила странную продолговатую штуку.
        - Это что… типо… искусственный член? - поинтересовалась Фло.
        «Ага. И кажется механический»
        Словно подтверждая мои слова, штука в руках Керрас внезапно завибрировала, но уже через секунду перестала. Судя по тому, как девушка хмурилась, пыталась её вскрыть и посмотреть, что внутри, её «игрушка» поломалась.
        - Ого! Он вибрирует! Я тоже хочу попробовать такую!
        «У тебя нет тела»
        - И что? Когда-нибудь будет!
        «Ну вот тогда и спросишь у этой госпожи её игрушку. Мне кажется, сейчас не лучшее время, чтобы обсуждать вибраторы».
        - Обсуждать такое я всегда готова!
        - Кто тут?! - внезапно воскликнула Керрас, хватая простыню с постели и пытаясь прикрыть наготу, одновременно вскидывая свою штуку подобно кинжалу.
        - Кажется, тебя раскрыли… А я-то надеялась на небольшое представление.
        Вздохнув, мне пришлось выйти на свет подняв руки. В глазах Керрас при этом возникли тревога и ужас.
        - Н-не подходи! Я… Я… Я вооружена!
        - Да, я вижу, - не смог сдержать усмешки. - Крайне грозное оружие. Пожалуйста, не применяй его против меня. Такое я вряд ли переживу.
        Лишь в этот момент Керрас осознала, чем именно мне угрожает, смутилась и опустила припамбас.
        - Я… Я буду кричать! Немедленно убирайся, пока я не позвала охрану, и та не порубила тебя на кусочки! - её голос дрожал.
        - Послушай, Керрас. Я не причиню тебе зла, обещаю. Знаю, как все это выглядит, но нам нужно поговорить. Это очень важно.
        Глава 10. Керрас
        - Послушай, Керрас. Я не причиню тебе зла, обещаю. Знаю, как все это выглядит, но нам нужно поговорить. Это очень важно.
        Она пару мгновений удивленно таращилась на меня, а затем так завизжала, что у меня уши в трубочку начали сворачиваться. Пришлось принимать экстренные меры. Рядом с ней возникло теневое щупальце, заткнувшее девушке рот. Та в ответ начала кусать теневой отросток и бить его своим чудо-агрегатом. Выглядело это даже более нелепо, чем звучит.
        Пришлось добавить щупалец и скрутить девицу по рукам и ногам, после чего все, что ей оставалось, это воинственно на меня зыркать и грозно мычать.
        Думаю, напоминать, что девушка все еще голая, смысла особо нет? Сценка получалась прямиком из китайских порномультиков.
        - Успокоилась?
        - Мфу-фу-фу.
        - Я так и понял.
        - Знаешь, Элард, мне крайне нравится твой ход мыслей, - ухмыльнулась материализовавшаяся на краю постели Фло. - Щупальца, бедная невинная дева… мр-р-р-р… Я бы на такое посмотрела.
        «Вот сделаем тебе тело, и я такое устрою» - мысленно ответил я. Как не странно, Фломелия не обиделась, а словно всерьез стала размышлять над такой перспективой.
        Вот извращенка!
        - Сам такой, - фыркнула она, надув пухлые алые губки, и растворилась в воздухе, ну а я, закончив разговор со своей шизой, вернулся к Керрас.
        А фигурка то у неё ничего, стройная и красивая. Тряхнув головой, я выбросил все похабные мысли и ещё одним щупальцем накинул на неё простыню, скрывая наготу. Тем временем взял табурет и, поставив его возле постели девушки, уселся.
        - Ну, красавица, теперь можно и поговорить. Я сейчас уберу кляп, а ты не вздумай орать. Хорошо?
        Не дождавшись ответа, я дал мысленную команду теневому щупальцу.
        - НА-А-АСИЛ… - щупальце тут же вернулось на свое место, затыкая Керрас рот.
        - Слушай, мы кажется друг друга не поняли, - вздохнул я. - Никого я насиловать не собирался, и вообще, ты сама тут вроде как неплохо справлялась с тем вибрирующим дрыном. Так что слушай меня сюда, повторять не буду. Я сейчас снова уберу кляп, после чего мы ПОГОВОРИМ. Просто поговорим. НО если ты опять закричишь, то эти щупальца исполнят с тобой все интимные фантазии, которые только возможно. Ясно?
        Керрас ошарашено округлила глаза.
        - Я бы на её месте визжала как сучка, - рассмеялась Фломелия, которая если и появилась, то где-то за пределами моего зрения.
        «А тебя не спрашивают».
        - Все, я убираю, - сказал я Керрас, и в этот раз она повела себя гораздо лучше. Никакого ора и истерики, что уже можно было назвать существенным прогрессом.
        - Если ты пришел убить меня, то это ничегошеньки не даст! - холодно сказала она. - А если пришел овладеть мной, то… то… овладевай. Только быстрее!
        - Я что-то не поняла, она хочет, чтобы её насиловали или нет? - хмыкнула над самым ухом Фло.
        «Понятия не имею».
        - Я не убивать тебя пришел и уж точно не насиловать, - насчет первого, впрочем, я сомневался. Если я её убью, насколько сильно это изменит ход истории? У меня ведь есть шанс сломать временную линию, сделать так… Нет, я не могу этого сделать. В таком случае ни Чесити, ни Рокс, ни Талия и остальные не родятся, а следовательно я не смогу их спасти.
        - Уверен? - нахмурилась Керрас.
        - Да она ненормальная!
        «Как будто ты не такая» - мысленно фыркнул я.
        - Керрас, - начал я. - Давай начнем все с начала. Я уберу путы, дам тебе одеться, и после этого мы поговорим. Я тебе не враг, у нас довольно много общих тем.

* * *
        - Надо было её трахнуть этими щупальцами, - настаивала Фло.
        «Ты напоминаешь мне кое кого»
        - Кого же?
        «Себя самого до нашей самой первой встречи»
        - О! Жаль, что мы не узнали друг друга получше в те времена.
        «Ага… Две шизы, помешанные на крови и сексе. Дуэт мечты!»
        - Я и говорю, жаль…
        Тем временем Керрас, прикрываясь тонкой простыней, выбралась из постели, затем оделась, накинув халат на голое тело, а уже секунду спустя выхватила из тумбочки что-то отдаленно похожее на пистолет.
        - Не двигайся, это очень опасное ор… - начала она пытаться мне угрожать, но уже в следующую секунду её чудо-хреновина исчезла в Тени. Щупальце так быстро и так легко выхватило из рук девушки оружие, что я не сдержал ухмылку. - Ой…
        - Серьезно, хватит. Сколько раз надо повторять, что я не враг и не собираюсь тебе ничего сделать? Можешь просто выслушать меня? Ты же вроде как умная…
        - Х-Хорошо… - в её голосе отчетливо слышалась досада.
        - Я Элард, и я… пришел из будущего.
        Рассказ получился долгим. Даже, наверное, слишком. Я все ещё не был до конца уверен, что поступаю правильно, выкладывая знания о грядущем, но никаких неприятных ощущений при этом не следовало, а это значит, что может мне и следовало ей все рассказать?
        Гребаные проблемы путешественника во времени… Вот жилось же мне и без них спокойно, а теперь каждый свой шаг приходится обдумывать.
        - Вот так, - наконец я подытожил рассказ. - И я пришел к тебе потому, что… Сам не знаю, что делать в такой ситуации. Надеялся, что может ты сможешь мне помочь, тем более что в будущем ты называла меня «старым другом». Тогда я не понял, что это значило, но теперь все встало на свои места.
        - А о том, что эта черноволосая дрянь тебя предала, ты не сказал, - напомнила Фломелия.
        «Возможно, это все потому, что я должен был оказаться тут. В этом времени».
        - Этот рассказ… он… - Керрас провела рукой по лицу. - Вы сумасшедший, да?
        - Пха-ха-ха-ха! - задорно рассмеялась Фло.
        - Просите, Элард, или как вас там… но… какую реакцию вы ожидали после такой дикой истории? АрхиВладыка, что правит Ариделью. Бои на Арене и Защитники… Защитники… вернувшиеся с того света души… - лицо Керрас при этих словах приобрело задумчивый вид. - Да нет… Оно же… Оно же не работало!
        - О чем ты, Керрас?
        - Я… - девушка собиралась мне что-то выдать, но внезапно осеклась. - Кто вас послал? Вы шпион? Хотите выведать наши секреты? Услышали слухи и решили, что сможете…
        - Хватит! - зарычал я, вскакивая со стула. - Как мне заставить тебя поверить, что все рассказанное - правда?! Я действительно пришел из будущего!
        Не зная, что ещё такого сделать, я просто залез в пространственный карман, вытащил то, что лежало там - труп Смотрящего, и швырнул его прямиком к ногам женщины.
        - Вот! Довольна?! Один из Его слуг. Эта штука даже не человек, а слайм, который заполняет человекоподобную оболочку.
        - Мне кажется, труп - не самое лучшее, что можно предъявить в качестве доказательств, - высказала свое мнение Фло, но как оказалось, Керрас была с этим не согласна. Бросив первый взгляд, она сморщилась от омерзения, но затем, словно что-то увидев, склонилась над телом Смотрящего и, нисколько не смущаясь, стала ковыряться у него в ранах руками. - Ладно… была не права.
        - Я тебе верю, - совершенно внезапно бросила мне Керрас. - Бери его и пошли в мою мастерскую.
        - Куда? - переспросил я, но девушка уже помчалась куда-то прочь, словно и не услышав вопроса. Пришлось её нагонять.
        Тащить труп на себе я не собирался, для этого у меня есть Страшила. Уродливый черный миньон, впрочем, без особого энтузиазма воспринял мой приказ.
        - Доставить в целости и сохранности, - предупредил я, заметив, что миньон начал подумывать о том, что будет проще разделать труп и перенести его по частям. - Облажаешься - сделаю из тебя огромный разумных хер.
        Керрас же словно и не заметила пополнения в нашей компании. Она провела нас со Страшилой к… лифту? У неё в комнате имелся персональный лифт, ведущий в какое-то подземелье.
        По ощущениям мы опустились довольно глубоко, как минимум на несколько десятков метров ниже уровня земли. Когда дверь открылась, мы оказались в огромном ангаре, автоматика которого стала зажигать свет. Его размеры просто поражали, словно добрый десяток футбольных полей. И все было заставлено различными установками, приборами и станками.
        - За мной, - бросила мне Керрас и уже поспешила куда-то прочь, вниз по металлической лестнице. Мы пошли следом, пока не оказались перед небольшим зданием внутри ангара. Отперев дверь, Керрас пропустила нас внутрь и включила свет.
        Это место оказалось ещё одной мастерской, но более «личной» что ли. Тут царил рабочий бардак, валялись инструменты, на стенах висели чертежи и записки. Это немного напомнило мне тот кабинет в домике под землей, из-под которого в последствии выбрался Сокрушающий.
        - Положите его на стол, - Керрас освободила место на одном из столов, а сама водрузила себе на голову странные очки со множеством линз. Как только труп оказался на месте, Керрас начала его вскрывать, изучая внутренности. Зрелище было премерзкое, учитывая обилие зеленой слизи, заменяющей Смотрящим кровь. - Потрясающе… Просто… невероятно!
        Она продолжала копаться в нем, а я, отправив Страшилу обратно в Тень, решил немного оглядеться. Не то чтобы я понимал много во всех этих технологических штуках, но хотелось занять себя чем-нибудь, пока девушка ковыряется в потрохах чело-слайма.
        - Ничего не трогай! - крикнула она мне, не отрываясь от процесса.
        - Я просто смотрю, - безразлично отозвался я, поглядывая на непонятные, крайне кустарные устройства. Я бы не назвал их высокотехнологичными, а скорее пришедшими из стимпанка.
        Проходя мимо десятка банок, выстроенных в ряд, я вдруг остановился и столкнулся взглядом с двумя черными глазами-бусинками, наблюдающими за мной из одной из банок.
        - Да ладно, - я наклонился, рассматривая алого слайма, запертого в банке. Он был единственным слаймом, остальные банки были заполнены просто бесцветной слизью. - Доминатор…? Это… Это ты? Но…
        - Не трогай его! Это мой перспективный, но крайне проблемный проект. Я смогла модифицировать слайма, но не получается повторить этот процесс с другими.
        - Прости, дружок. Ещё увидимся и посмотрим на звезды, - усмехнулся я и оставил слайма в покое. Пусть ждет своего часа.
        Керрас тем временем буквально разбирала Смотрящего на части. Она уже вытащила все, что находилось в грудной клетке, а сейчас пробовала вскрыть трупу черепушку. Правда, не слишком удачно, ведь кости были металлическими.
        Впрочем, довольно быстро она поняла, что слишком рано пыталась начать резать металл. Череп Смотрящего состоял из нескольких элементов, скрепленных винтами, и чтобы заглянуть в черепушку, достаточно было их просто раскрутить.
        - А это ещё что за штука?.. - Керрас наконец-то смогла открутить винты и извлекла из черепной коробки механического паука, очень похожего на те, что находились в головах у жителей Аридели будущего.
        - Я тебе про неё рассказывал. Это штука есть в головах почти у всех в будущем. Она дает доступ к Системе и, наверное, что-то ещё, но я понятия не имею, что.
        - Интересно…
        Девушка вытерла слизь с рук и извлеченного устройства, после чего отправилась с ним к другому столу, где принялась его вскрывать.
        - Теперь веришь, что я из будущего?
        - Процентов на… семьдесят, - после короткой паузы ответила Керрас. - Это… существо, оно словно результат моих старых наработок, до которых полноценно не дошли руки. Я когда-то думала о том, чтобы использовать слаймов в качестве оружия, они крайне живучи и имеют весьма гибкую структуру. При правильном применении… Ауч…!
        - Осторожнее.
        - Все нормально, - морщась от боли, девушка начала бинтовать порезанный палец. - При правильном применении их можно использовать в войне с Пустыми.
        - Смотрю, ты очень много исследуешь слаймов.
        - Потому что они удивительны! Они могут жить тысячи лет, им не страшен ни жар, ни холод, и в добавок из-за особенностей пищеварения они могут есть что угодно. На них ни действуют яды!
        - Смотрю ты фанатка, - хмыкнул я, видя неподдельную увлеченность в речах девушки.
        - Ну, не то, что бы… - смутилась Керрас, бросив на меня взгляд. Кажется, это впервые, когда она на меня посмотрела с момента старта работы. - Просто я восхищаюсь их способности приспосабливаться и выживать. Нам многому стоило бы у них поучиться.
        - Например, жрать мусор, - не удержалась Фло. - Ну уж нет. Слаймами я точно восхищаться не могу.
        Керрас вернулась к разбору механического паука, ковыряясь в нем разного вида инструментами и проверяя какие-то показания.
        - Это… просто потрясающе… - заключила она, отходя от стола. - Я провела только первичные тесты, но… Это все меняет! Это… Элард, а нет возможности посмотреть на твоего паука?
        - Хочешь вскрыть мне голову? Ну уж нет…
        - Ну пожалу-у-у-уйста!
        - Нет!
        - Ох…
        - А вот представь себе такую ситуацию: о тебе ничего в будущем неизвестно, потому что Керрас пустила тебя на опыты! - зловеще расхохоталась Фломелия. - Сам же сказал, что все, что нам известно, это то, что вы знакомы. Ну вот, вы познакомились. А дальше… зловещая неизвестность!
        «В таком случае ты не вернешь себе тело и тоже подохнешь вместе со мной».
        Злорадный смех Фло тут же оборвался.
        - Значит, в будущем мы знакомы?
        - Знакомы - это сильно сказано. Встречались пару раз.
        - И я была… призраком?
        - Да.
        - Значит, колодец душ все-таки заработал… - задумчиво пробормотала она.
        - Если я правильно понял, это та штука, которая призывает Защитников в этот мир. Значит, ты уже его создала?
        - Он не работает. Вообще. Я уже почти год пытаюсь заставить его функционировать, но словно чего-то не хватает. А в книге об этом ни слова.
        - Какой книге? - нахмурился я.
        Вот тут я сделал открытие, которое поставило на место ещё один пазл головоломки. Почему эти машины и вообще таум-инженерия выглядят так инородно в этом обществе? Почему рыцари в латах соседствуют с огромными человекоподобными роботами? Когда я держал путь в Аридель, то ожидал увидеть тут гораздо более прогрессивную страну с внедренными в жизнь технологиями, но увидел тут то же самое, что и везде. Машины здесь анахронизмы. Их тут быть не должно.
        И причина этого - книга, которую мне показала Керрас. Толстая черная книга в кожаном переплете, старая, с пожелтевшей бумагой, заполненная целой кучей чертежей, схем и пояснений.
        - Откуда она у тебя?
        - Понятия не имею. Однажды нашла у себя в комнате, и до сих пор не имею ни малейшего понятия о том, кто именно её оставил. Она просто оказалась у меня на тумбочке и все.
        Керрас не была такой гениальной, какой её воспевают. Умной и талантливой - без сомнения, но лишь благодаря этой книге она стала той, кем её считает весь мир. Женщиной, создавшей бога. В течении нескольких лет она упорно разбирала все записанное в книге, пытаясь придать этому материальное воплощение. Порой удачно, порой нет. Сказывалось техническое отставание Аридели от уровня, описанного в книге. В итоге она обратилась к своему дяде, занимавшему не самую последнюю должность в правлении страны, а он смог добиться того, что девушке предоставили мастерскую и людей. А когда лорд Сайрз самолично увидел военный потенциал её разработок, то незамедлительно увеличил финансирование и предоставил Керрас все необходимое для дальнейшеё работы.
        - Но знаешь, что самое безумное, Элард?
        - Что?
        - Это мой почерк. Эта книга целиком и полностью написана моей рукой, но я точно её не писала. Мне всегда казалось это бессмыслицей, ровно до момента, пока не явился путешественник из будущего.
        - Думаешь, ты сама это написала и отправила в прошлое?
        - Возможно…
        - В таком случае эта книга парадокс. Знания, полученные из неё, существуют в бесконечном цикле. Но у цикла же должно быть начало? Откуда-то они должны были взяться?
        - А это так важно?
        - Не знаю. Но… если ты говоришь, что это твой почерк, значит ты написала её в будущем и отправила назад. Следовательно, ты нашла способ это сделать и, возможно, сможешь отправить меня обратно в будущее.
        «Фло! Мы… Мы сможем вернуться!».
        Глава 11. Колодец душ
        - Ску-у-у-ука! - сладко зевнул я, оперевшись локтями на парапет балкона. Из выделенной мной комнаты открывался превосходный вид на старую Аридель.
        - Да брось, - не согласилась со мной Фломелия. - Мы спим на мягкой постели, занимаемся всякими непотребствами и пьем дорогущее вино. Как тебе та служаночка, кстати? Она так старалась доставить тебе удовольствие этой ночью… так старалась…
        Я отмахнулся.
        Приняли нас в крепости довольно неплохо. Керрас убедила лорда Сайрза, что мы очень нужны для её исследований и вообще важные шишки, так что тот с готовностью выделил нам роскошные покои, вкусную еду и распорядился предоставлять нам все, что мы только захотим.
        И каждую ночь ко мне отправляли новых девиц, чтобы дорогому гостю хорошо спалось. Зачем это делалось, мне было не понятно, достаточно и одной в меру симпатичной служанки с приличной фигурой, но в течении последних трех недель, которые мы гостили в крепости, каждый раз приходила новая. Откуда они их только берут?
        Зато подобные ночи отлично дали понять, что Рейне и впрямь секс не интересен. Комната у нас была одна, и пока кровать была занята, девушка спокойно себе читала на кушетке. Её нисколько не смущали ни обнаженные тела, ни сладостные вздохи.
        Гарпия вообще жила по своему собственному расписанию. Просыпалась с рассветом и шла на упорные и долгие тренировки, во время которых избивала местных солдат тренировочным мечом. Затем целый час отмокала в парилке, где температура была такая, что даже самые стойкие не могли просидеть там и пары минут. А ведь таковые смельчаки находились, так как девушка-драккас не слишком переживала из-за того, что кто-то может составить ей компанию и попутно поглазеть на девичьи прелести. Но после того, как один упрямец чуть не помер, и его еле откачали, местные командиры запретили подобное. Теперь Рейна принимала ванны в гордом одиночестве.
        Я во все это не вмешивался. Гарпия может и сама о себе позаботиться.
        После приема ванны она могла часами сидеть во внутреннем саду, медитируя или просто нежась на солнышке. Затем очередные тренировки, короткая ванна и несколько часов на ночное чтение. Спала она в целом часа три-четыре, не больше.
        И я ей искренне завидовал, потому что лично мне было жутко скучно. Керрас не могла вот так сразу мне помочь. Нужны были опыты, эксперименты и расчеты, которые она проводила, но далеко не каждый день, и обычно это не занимало много времени. Час, максимум два. А остальное время я толком ничего не делал. Шатался по этому, пусть и роскошному, но унылому дворцу, пару раз выбирался в город с Ронашом, где мы напивались вдрызг и один раз даже поучаствовали в драке. Но это так, мелкие развлечения.
        Я старался особо не выделываться и вести себя потише, но после сражений на Арене, странствий по канализации, сражений с Пустыми и путешествия во времени три недели безделья скверно сказывались на моем настроении. Что-то внутри меня требовало действия, требовало надрать задницы Пятерке Пустых, а затем и АрхиВладыке.
        А приходилось трахать служанок.
        И я при этом недоволен… Со мной определенно что-то не так…
        Покачав головой, я отлип от балкона и пошел гулять по крепости. Мне тут было доступно почти все, кроме «дальних комнат», там находилась казна и покои лорда Сайрза. Вот я и гулял, ковыряясь в носу и разглядывая безвкусные картины на стенах. Время от времени в коридорах крепости можно было столкнуться с местным дворянством, которое меня терпеть не могло, ну и я отвечал им взаимностью.
        Страшила тоже… хе-хе-хе…
        Сделав круг по крепости, поглядев на целую свору разодетых дворян, ожидающих аудиенции к лорду, я показал им неприличный жест, вызвав там целую бурю эмоций, и неторопливо поплелся прочь.
        - Правда думаешь, что хорошая идея - их злить? - поинтересовалась Фло.
        - Мне плевать. Что они сделают? Выпнут нас отсюда?
        - Подсунут тебе следующей ночью красавицу весом пару центнеров, будешь знать.
        Я аж икнул от услышанного, но комментировать не стал. Только дай этой рыжей девице повод, и она найдет, чем меня уязвить. Язычок у неё острый и полный доступ к моим мозгам…
        Я уже подошел к своей комнате, как услышал, что там два женских голоса, шушукающихся о чем-то своем. Вначале я думал их шугнуть, но затем прижался к стене и прислушался. Вдруг эта парочка говорит обо мне или распускает какие-нибудь интересные слухи?
        - Нана, это что вон там торчит из-за занавески? - услышал я голос одной из служанок.
        - Это… Это одно из устройств госпожи. Она однажды забыла его в комнате, и я увидела, пока прибиралась.
        - Но оно похоже на…
        - Да-а-а-а-а… Именно!
        - О-о-о-о-о-о… Но лучше бы мужика себе нашла. Не пришлось бы такие штуки собирать.
        - Ты тише говори! - прошипела служанка. - А если услышит кто? Вылетишь отсюда.
        - Да, ты права. А почему он торчит из-за занавески?
        - Я… Я не знаю…
        - Посмотри!
        - А почему я?
        - Потому что я работаю тут на год дольше!
        Я слегка выглянул из-за дверного проема, взглянув на двух служанок, таращащихся на массивную черную темную занавеску, из-за которой выглядывал самодельный вибратор Керрас.
        - Ой! Он дернулся!
        - Да быть того не может!
        - Говорю тебе!
        - Я не хочу смотреть.
        - Посмотри, кому говорю!
        - Вот тебе надо, ты и смотри!
        Старшая служанка заворчала и направилась к занавеске. Оказавшись рядом, она протянула руку и схватилась за торчащий агрегат, в котором внезапно включилась вибрация.
        Женщина тут же отдернула руку и испуганно отпрянула, а занавеска тем временем отворилась, и оттуда показался Страшила, зловеще ухмыляясь. Служанки, увидев монстра, у которого из промежности торчит стальной агрегат, вначале обмерли от страха, а затем с криком ломанулись прочь.
        Секунду спустя они промчались мимо меня, даже не заметив, а за ними следом понесся Страшила, пугая их величественным агрегатом. Одновременно с этим в истерике на полу валялась Фло, хохоча как ненормальная.
        - Я просто обожаю эту штуку. Мне кажется, все твое чувство юмора теперь перешло к ней! - ржала она, стуча кулаком по полу.
        А вот мне было не до смеха. Страшила и впрямь проявлял крайнюю степень свободы и в последнее время устраивал все больше и больше разных мелких шалостей. Местные слуги уже поговаривают о том, что в крепости поселилось привидение, которое подкладывает дохлых мышей в кровать, ворует еду и вещи.
        Минуту спустя по коридору зашагал довольный Страшила, размахивая стальным болтом и зловеще посмеиваясь.
        - Напугал служанок?
        Тот согласно закивал.
        - Надеюсь, больше ничего? - я бросил на него хмурый взгляд.
        В ответ Страшила развел когтистыми руками словно говоря: «Да что я мог сделать? Я же добрейшей души монстр!».
        - Ага, ну как же… Помни, я разрешаю тебе заниматься тем, что ты делаешь, до тех пор, пока это не выходит за рамки. Если узнаю, что кого-то прикончил или… кхм… - я бросил косой взгляд на игрушку Керрас. - трахнул, то живо отправишься в Тень, и больше я тебя не выпущу. Создам кого-нибудь другого.
        Заворчав, Страшила собрался удалиться по своим делам, но я его остановил.
        - Отдавай. Что смотришь? Отдавай говорю, пойду верну хозяйке.
        Нехотя, Страшила отодрал механическое устройство от своего паха и протянул мне.
        - А теперь иди и не показывайся никому на глаза денек-другой. Не хочу видеть, как местная стража будет разыскивать тут монстров.
        Не став дожидаться, пока Фло отсмеется, а служанки вернутся в сопровождении стражи дворца, я быстрым шагом направился в сторону покоев Керрас, чтобы вернуть украденную вещицу, но та меня опередила. Черноволосая девица выскочила из-за поворота как чертик из табакерки, в рабочей одежде и чумазая, но едва ли это сильно портило её красоту, скорее добавляло какого-то шарма.
        - О! Элард! Я тебя и ищу! Хотела послать слуг, а что-то никого не нашла. Ну да ладно.
        Она мило улыбнулась и собиралась схватить меня за руку, утаскивая за собой, но осеклась, увидев, что находится в моей руке.
        - Ой. Это же Ричард Третий! А почему он у тебя? - она удивленно захлопала глазами.
        - Это все…
        - Ну, неважно. Взял попользоваться и ладно, надеюсь, понравилось, но стоило хотя бы предупредить. Я как раз уже два дня не могла его найти и даже думала собирать новый. Он все-равно немножко барахлит. Кстати, у Ричарда Третьего есть три режима работы! В четвертом я придумала ещё один, надо будет заняться, как освобожусь…
        Она так быстро это выпалила, что я не успел и слова вставить, так и застыв с механической палкой-трещалкой в руках. Разумеется, мимо как на зло прошла одна из многочисленных служанок.
        - Госпожа, господин, - поклонилась она нам и поспешила уйти, но на губах читалась насмешливая улыбочка.
        Им будет, что обсудить сегодня…
        - А что, если эта служанка расскажет другим, они совместят услышанное, и в итоге получится, что ты шастал тут, изображая монстра и бряцая стальным хером, - вновь заржала Фломелия, шутки которой уже начали меня немножко утомлять.
        - Пойдем уже, я хочу провести один эксперимент, и мне нужна твоя помощь для него, - сказала Керрас, после чего взяла меня за руку и потянула за собой.
        Спустя десяток минут мы уже были внизу, в её мастерской. В дневное время тут все было совершенно иначе, чем тогда, ночью. Здесь фактически находился военный объект, на котором работали десятки мастеров разного толка: кузнецов, ювелиров, инженеров и прочих работяг. Они отливали и изготавливали механические детали для Сокрушителей и работали над другими проектами.
        - Госпожа Керрас… - стоило нам выйти из лифта, как к ней подскочил какой-то седоволосой мужичок с бумагами, но девушка махнула на него рукой и коротко бросила:
        - Не сейчас, - и вновь потащила меня за собой.
        Оказавшись внутри своей личной мастерской, она облегченно перевела дух.
        - Ненавижу такие моменты, - посетовала она. - Я тут пытаюсь создать что-то новое, а у них вечно возникают проблемы с тем, что уже давно было сделано, и не раз. Нет бы сами научились их решать. Ладно, сейчас не об этом… Садись вон туда! - Керрас указала на деревянный стул, прибитый к полу, с металлическими оковами для рук и ног.
        - Только не говори, что опять…
        - Извини, но так нужно. Я должна получить доступ к этой, как ты её называешь, Системе.
        Издав протяжный уставший вздох, я опустил свою пятую точку на «электрический стул», после чего Керрас, напевая какую-то мелодичную песенку, стала застегивать на моих конечностях кандалы. Крепкие, стальные, но выбраться из них для меня было проще простого. Я в любой момент мог просто провалиться в тень, оказавшись по другую сторону мира.
        - Ох, срань… - не смог сдержаться, увидев в руках Керрас массивный «штекер».
        - Да, знаю, но так надо… - покачала она головой. - В этот раз я точно попаду, не беспокойся.
        - Не беспокоится?! - в прошлый раз она проделала в моей черепушке три дырки, прежде чем попала в паука. Хорошо, я в тот момент запасся кровью и без особого труда залечил все повреждения. По неизвестной мне причине, обычное для Защитников ускоренное восстановление сейчас не функционировало, и если бы не вампирские способности, мне бы пришлось очень и очень плохо в этом времени.
        - Я припасла для тебя немного крови, - торжественно объявила Керра, поставив на столешницу несколько пробирок с красной жидкостью. - Так что в случае чего ты умереть не должен.
        - И все же постарайся попасть в этот раз с первой попытки.
        - Приложу все усилия! - улыбнулась она, заходя мне за спину. Найдя нужную точку на моем черепе, она резко надавила, и я тут же ощутил, как острая игла пронзает голову. Я захрипел от боли и весь задрожал.
        - Так, все нормально… оно внутри. Сейчас попробую соединиться!
        Девушка убежала за пределы моего поля зрения и начала что-то щелкать.
        «Активирован режим отладки. Сохраняйте спокойствие».
        Возникла надпись перед глазами, а боль понемногу начала утихать. Перед глазами побежали и другие сообщения, но они едва ли что-то мне говорили.
        Чуть повернув голову, я увидел, что Керрас стоит возле странного круглого устройства, напоминающего чашу или чан, метра полтора в диаметре и около метра высотой. К ней тянулась целая куча кабелей, которые в свою очередь тянулись к неизвестным мне гудящим установкам.
        - Кажется… Кажется, у меня начинает что-то получаться, Элард! - голос девушки был полон восторга. - Это невероятно!
        Из странного устройства перед ней теперь исходил напоминающий неоновый свет, становящийся то голубым, то красным, то фиолетовым.
        - Что… кха… это за штука?
        - Как что?! Колодец душ! И он начал работать только благодаря тебе, можешь себе представить?! Почти трое суток, толком не спав, я занималась расшифровкой кода той штуки, что находится у тебя в голове, - сказала она, отрываясь от панели управления колодцем душ и подходя ко мне.
        - Так, стоп… Ты смогла заставить его заработать благодаря моей Системе?
        - Именно! - обрадованно охнула она, и прежде, чем я успел ответить, она уже сидела у меня на коленях, окрыленная и восторженная. - Ты просто не осознаешь, какой именно вклад внес в мою работу. Ты - этот тот фрагмент, которого мне всегда недоставало, чтобы заставить работать большую часть созданных механизмов!
        Услышав это, я нервно сглотнул, а девушка совершенно внезапно подалась вперед и припала к моим губам, наглейшим образом пользуясь моей беззащитностью и проталкивая свой язык в мой рот.
        Слюнообмен длился минуты две, и при этом я как-то и позабыл о том, что у меня в жо… простите, черепушке, находится здоровенная металлическая хреновина. Наконец Керрас отстранилась и провела кончиком язычка по пухлым губкам.
        - Извини, - смутилась она. - Это все в порыве чувств. Я обычно не такая импульсивная, но почему-то очень захотелось это сделать.
        И опять это чувство. Чувство «правильности» происходящего. Некая сила подталкивает нас друг к другу, но я пока не слишком понимаю, почему.
        - На самом деле у меня ещё много работы до полноценного завершения. Твоя Система просто поразительна, но она слишком сложна для нынешнего оборудования. Я уже смогла выделить её исходный код, но дальше мне придется добавлять функции вручную.
        Щелк. Ещё один пазл вставший на свое место.
        Керрас не создавала Систему. Керрас использовала мою в качестве основы для той, которую будут использовать АрхиВладыки и Смотрящие. Исходный код, так меня идентифицировала система во время первого прямого подключения к внутренней сети.
        Но тогда получается, что… Я один из тех, кто создал АрхиВладыку и Аридель будущего.
        - Все это не просто перемещения во времени, - тихо пробормотал я, ощущая легкую тошноту. - Это петля. Гребаная петля. Я существую в гребаной петле, и не уверен, что могу её разорвать.
        И нужно ли вообще её разрывать?
        - Ты о чем?
        - Да так, - поморщился я. - Просто до меня дошла одна вещь, важность которой я не могу осознать.
        - Ты говоришь странные вещи. Наверное, я все-таки неправильно воткнула штекер, - покачала девушка головой и, прижимаясь свой грудью к моей, выглянула за мое плечо и одним резким движением вытащила штырь из моей несчастной головы. - Вот, выпей, - она протянула руку и, не вставая с моих колен, на которых ей, видимо, уж очень понравилось, достала со столика рядом один из флаконов с кровью, вскрыла его и влила его мне в рот. - Ну как?
        - Получше, - улыбнулся я, проигнорировав системное сообщение о восстановлении части повреждений. Ничего полезного из этой пробирки я не получил. Да и что мне может дать кровь какой-нибудь простой служанки, что даже магией не владеет? Умение стирать белье?
        «Получено новое пассивное умение: Шитье. Уровень 1»
        - Э….
        - Что-то не так?
        - Да нет, все нормально, - отозвался я, смотря в большие карие глаза Керрас, пылающие жизнью.
        - Элард…
        - Да?
        - Ты положил Ричарда в свой карман? - спросила она, не отрывая от меня свой взор и вновь проведя розовым язычком по губам, словно дразня и призывая к поцелую.
        - Нет. Ты же у меня его забрала. Забыла?
        - Ах, да… забрала… - отрешенно произнесла она и опустила смущенный взор. - Получается, что это… Элард, а может мы… проведем ещё один эксперимент?
        Глава 12. "Эксперименты" Керрас
        - Элард, да ты спятил! - внезапно воскликнула Фломелия, появившаяся неподалеку. - Ты в самом деле собираешься её трахнуть?!
        «Так это не я собираюсь», - мысленно ответил ей. - «А она меня. Я, между прочим, все ещё прикован к этому сраному стулу, если ты не заметила».
        - Да какая, к демонам, разница?! Это Керрас, чтоб её! Одно дело - присунуть свой хер жопастой служанке, и совсем другое - той, на ком держится весь гребаный мир будущего!
        «По-моему, она сама не против засунуть в себя хер из будущего».
        - Грр-р-р-р-р… - зарычала вампирская богиня. - Делай, что хочешь! Придурок! Только не говори, что я тебя не предупреждала…
        Фломелия испарилась, и даже её присутствие стало почти незаметным. Обиделась? Вот-так номер… А я-то был уверен, что она одобрит. Фломелия на деле оказалась той ещё извращенкой и любительницей плотских утех.
        Керрас по-прежнему сидела у меня на коленях, словно опасаясь сделать следующий шаг. Пальчики девушки касались члена через ткань штанов, щекотали его, но дальше не заходили.
        - Керрас?
        - А? Да? - она словно вынырнула из транса и подняла взгляд на меня.
        - Ты что-то говорила об экспериментах?
        - Правда? Ну да… Говорила… - покраснела она.
        - В чем дело?
        - Сама не знаю… Это странно и совсем на меня не похоже. Обычно я рациональна, но почему-то рядом с тобой эта рациональность словно улетучивается. В день нашей первой встречи словно что-то произошло, можешь называть это искрой или любовью.
        Я поморщился.
        - Да, мне самой не нравится такое определение. Но я стала что-то чувствовать к тебе, - сказала девушка и положила ладонь мне на грудь. - Не думаю, что это прям любовь, скорее… влечение? Давай называть это так. Эти недели я старалась делать вид, что все нормально, что это мелочи, и в тоже время каждую ночь игралась с Ричардом, представляя, что это ты.
        - Серьезно? - я вскинул бровь, удивившись такому откровенному признанию.
        - Да. Я хочу тебя, Элард. Хочу, чтобы ты отодрал меня, как последнюю шлюху. И знаешь, как это бесит?
        - Пока что не вижу особых проблем. Ты женщина, я мужчина. Ты же женщина, да?
        - Разумеется, что за вопросы? - нахмурила она свои тонкие темные бровки.
        - Ну мало ли…
        - Ты вообще-то видел меня голой, или уже забыл?
        - А, ну да…
        - Я не о том, - вздохнула Керрас. - Я не хочу вдаваться в подробности, но… Однажды я решила, что буду одна. Что мне не нужны мужчины, а для удовлетворения физиологических потребностей хватит Ричарда. А затем появляешься ты и все портишь.
        - Ну извини, - буркнул я, поерзав на стуле. - Слушай, может ты меня освободишь? Не слишком комфортно сидеть, прикованным к стулу.
        - Нет!
        - Нет? Слушай…
        - Заткнись на минутку… - вздохнула она и прижала указательный палец к моим губам. - Я не договорила.
        - Ладно…
        - Мы… проведем этот… «эксперимент», то… ты должен оставаться прикован.
        - Почему? Разве не будет удобно…
        - Я не могу, слышишь? Если ты будешь свободен, то… я просто не решусь на это.
        - Керрас, если ты…
        - Я серьезно, Элард. Если ты хочешь меня, то заткнись, пожалуйста, и притворись, что ты мебель, иначе ничего не выйдет.
        - Мебель… - с тоской вздохнул я. Пассивность в постели для меня не характерна.
        - Мебель. И радуйся, что я не одеваю ведро тебе на голову.
        - Я настолько урод?
        - Да замолчи уже… Мне и так очень сложно на это пойти, - произнесла Керрас, слезая с моих колен и расстегивая свой серый рабочий комбинезон, под которым оказались только трусики. Но и те долго не задержались на бедрах красотки.
        Фигура у Керрас была хороша. Грудь примерно троечка, с большими коричневыми ареолами сосков. Была в Керрас самая щепотка южной крови, выражающаяся в темно-карих глазах и чуть более темном оттенке кожи, чем у прочих обитателей Аридели.
        - Не пялься, пожалуйста, это очень смущает.
        - Ничего не могу с собой поделать, - одарил я её самой похотливой из своих улыбок.
        Немного помешкав, девушка начала стягивать с меня штаны, освобождая из тканевого плена оружие оргазмового поражения. При виде члена Керрас облизнула пухлые губки, а руки сами собой потянулись к нему. Она сдавила его двумя руками, нажимая указательными пальцами под основание головки.
        - Ты слишком сильно давишь.
        - Да? Извини… я просто не привыкла. Он такой… теплый. Не то что Ричард.
        - Ты правда сравниваешь живой мужской член и свой вибратор?
        - Заткнись, мебель Элард.
        - Да-да, я твой стульчик. Можешь на меня присесть и отдохнуть.
        - Присяду чуть попозже, - фыркнула она. - Но тебе правда лучше замолчать, иначе я заткну тебе чем-нибудь рот. Например, Ричардом.
        - Только попробуй, - буркнул я, чем вызвал у Керрас уж очень подозрительную хитрую ухмылку. - Все, затыкаюсь…
        Вот так я и сидел, молча наблюдая, как она играется с моим достоинством. Хотя нет, это не совсем то слово, которым можно описать процесс. То, что делала Керрас, больше напоминало изучение. Он двигала рукой по-разному, наблюдая за моей реакцией, изучала бубенцы и то, как взаимодействие с ними влияет на поведение ствола. Когда на головке появилась смазка, она вначале изучила её консистенцию на ощупь, а потом слизнула язычком, проверяя вкус.
        Наблюдая за всем этим действом, я лишь сильнее убедился, что Керрас немного не от мира сего. Не уверен, что она вообще в этот момент хоть пыталась доставить мне какое-либо удовольствие.
        - А сколько мне нужно взаимодействовать с ним, чтобы появилось семя?
        - Для того, чтобы я кончил, нужно хотя бы попытаться доставить мне удовольствие.
        - У меня что… не получается?
        - Вот вообще ни на грамм.
        - Может попробовать оральные ласки? Я слышала, что это мужчинам нравится.
        - Было бы неплохо.
        - Ладно, - вздохнула она. - И ты просто стул, хватит говорить.
        - Да-да…
        - Как в той книжке было?.. Использовать язык, брать поглубже… хм… - задумчиво пробормотала она, после чего подалась вперед и коснулась ствола губами. Её горячий язычок заскользил по головке, словно стараясь изучить каждый миллиметр поверхности.
        А не так уж и плохо, на самом деле…
        Пусть Керрас делала это не слишком умело, но определенно старалась, пыаясь заглотить ствол как можно глубже. Спустя несколько минут усердных стараний чудо-стул Элард-3000 наградил Керрас высококалорийным йогуртом.
        Спустя почти минуту дегустации она, задумчиво произнесла.
        - Интересный вкус и консистенция.
        - Неужели вкусно?
        - Гадость ещё та. Не тошнотворно, но на регулярной основе я бы такое пить не стала.
        Я лишь усмехнулся, услышав это.
        - Отвязывать меня так и не собираешься?
        - Ты - стул.
        - Да, да… Сядьте на меня, пожалуйста. У меня очень удобная сидушка.
        Керрас медлила, в её глазах то и дело вспыхивало сомнение. И я действительно не понимал, в чем причина. Такое чувство, что ей неприятен сам факт, что мужчина её касается.
        В конце концов она решилась, повернулась ко мне спиной и опустилась на бедра своими сладкими и аппетитными ягодицами, которые так хочется, но не можется потрогать. Мой дружок уже подрагивал от нетерпения, но Керрас с использованием его по прямому назначению не торопилась. Прижав его к своим половым губам, она начала тереться о ствол.
        - Да… мгх… вот так… - тихо шептала она, ерзая на моих бедрах, а я в этот момент жутко хотел разорвать оковы и насадить уже эту ненормальную прелестницу на свой штык наслаждений. Можно было подумать, что девушка просто разогревается, но судя по обилию её смазки, стекающей вниз и заливающего мои гениталии, Керрас уже давно была готова.
        - Керрас, мне обычно нравятся прелюдии, но не тогда, когда я связан по рукам и ногам.
        Девушка остановилась, но ничего отвечать не стала. Просто замерла, тяжело дыша. Её тело содрогала мелкая, едва заметная дрожь.
        - Да… Ты прав… Не будем тянуть с этим…
        Керрас поднялась и развернулась ко мне лицом, после его вновь села мне на бедра, но в этот раз направляя могучий ствол в нужное место.
        - А-а-а-ах! - протяжно охнула она, зажмурившись, когда я проник в её лоно на всю глубину. - Вот… Доволен?
        В этот раз отвечать я не стал. Я же стул, забыли? Вообще, зря я, наверное, с ней говорю. Похоже, девушке реально сложно этим заниматься. Она пытается отрешиться, сделать вид, что развлекается с Ричардом, но каждый раз я разрушаю её иллюзии своими словами.
        Она начала двигаться, прикрыв глаза и положив руки мне на плечи.
        - Да… - томно шептала она, ускоряя движения бедрами.
        Спустя пару минут она издавала такие пошлые и ласкающие слух стоны, что я выкинул из головы все мысли пытаться с ней заговорить. Теперь Керрас действительно распалилась, оседлав меня как дикого жеребца. Пропала былая неловкость, её смущение и борьба с самим собой. Она полностью отдалась страсти.
        Я жалел лишь об одном: не могу её поцеловать. Все-таки изображать секс-игрушку не так уж и круто, особенно когда хочется полапать сиськи и задницу.
        - Ну и полапал бы уже, - закатила глаза появившаяся неподалеку Фло.
        «Я думал, ты обиделась».
        - Боги не обижаются, - фыркнула она. - Они запоминают и ждут удачного момента.
        «Угрожаешь?»
        Но девушка на это ответила лишь своей лукавой и жутко довольной ухмылкой.
        Оторвав взгляд от вампирской богини, в глазах которой горело уж слишком яркое неодобрение, я перевел взгляд на скачущую на моих бердах Керрас. Ей было хорошо, с губ срывались сладостные стоны, а по груди скатывались капельки пота.
        «Полапать, говоришь…»
        А почему бы и нет? Достали эти игры…
        Возле моих рук появились теневые щупальца, снявшие задвижки с оков на руках и ногах. Керрас была так поглощена процессом, что этого даже не заметила. Этим я и воспользовался.
        Высвободив руки, я резко ухватил её за упругие ягодицы и поднялся, удерживая девушку на весу. Она ошарашено округлила глаза и попыталась отпрянуть, но я не позволил, запечатав её уста поцелуем, а руки стянув теневым щупальцем у неё над головой.
        Я прошел к ближайшему столу, сбросив оттуда все ненужное с помощью другого теневого щупальца. Подобное обращение с инструментами и прочими очень важными по мнению Керрас вещами вызвали у неё целую бурю негодования, которую я подавил просто: заткнул ей рот теневым кляпом, а саму брыкающуюся барышню уложил прямо на стол.
        В глазах девушки горело возмущение, но мне было плевать.
        - Мфы-фы-фу!
        - Не понимаю, что ты там говоришь, - усмехнулся я, оказывая между бедрами лежащей на спине девушки.
        - Мфу-фы-фы-фу!
        - Слушай, красотка. По твоим правилам мы уже поиграли. Хватит, теперь играем по-моему, - усмехнулся я и коснулся рукой её груди. Девушка вздрогнула, вновь попыталась что-то сказать, но мне было не интересно. Я побыл мебелью, теперь её черед.
        Вернув член в её жаркое и трепещущее лоно, я сделал первый толчок, затем ещё один. Керрас застонала от удовольствия и выгнулась дугой, выпятив пышную грудь.
        Тут я не смог отказать себе в удовольствии и, наклонившись, ухватил губами набухший сосок и малость с ним поигрался, и лишь после этого вернулся к поступательным движениям тазом.
        Как заканчивать, я не спрашивал. Все-равно Защитники не могут иметь детей, так что я заполнил всё чрево девушки, и лишь после этого убрал кляп и развязал руки.
        - Ты мудак, Элард… - едва дыша произнесла она, все ещё лежа на спине. - Я же сказала, что… Я же говорила…
        - Можешь ударить меня, если станет лучше, - пожал я плечами, не испытывая особого раскаяния. Если уж ей был так неприятен секс по моим правилам, двинула бы мне пяткой в морду. Ноги-то я ей не связывал. Это было бы лучшее стоп-слово.
        - Не хочу, - наконец, немного отдышавшись, Керрас поднялась со стола и, слегка пошатывающейся походкой на ватных ногах направилась к колодцу душ и заглянула туда. Она почти минуту вглядывалась в омут переливающегося сияния, а затем облокотилась о край колодца и, выпятив задницу назад, раздвинула стройные ножки.
        Такая поза могла значить только одно…
        - Хочешь ещё один раунд? - слегка удивился я. Мне казалось, что девушка обидится и отправит меня к себе.
        - Да, - ответила она, призывно раздвигая половые губы пальцами левой руки. - Я хочу испытать оргазм, глядя в эту бездну душ. Хочу на мгновение слить восторг тела с бесконечностью разума. Так что да, Элард, я хочу…
        - Тебе говорили, что ты жуть какая странная?
        Но Керрас не ответила, все её внимание было сосредоточено на бездне внутри колодца.
        Глава 13. Решение
        - Угх… Да… Да… Я… Ах… Почти! - воскликнула Керрас, а затем выгнулась дугой, содрогаясь от мелкой дрожи, а вскоре обмякла. Не став засиживаться на моих бедрах, она рухнула рядом, не забыв перед этим одарить меня жарким поцелуем.
        Мы пролежали, нежась в объятьях друг друга, ещё около получаса. Кажется, я за это время даже слегка задремал.
        - Светает, - вздохнула она, бросая взгляд на окно.
        - Ага… - согласился я.
        - Мне пора.
        - Погоди, - остановил я девушку, мягко схватив за руку. - Может хватит уже этих пряток? Достало.
        - Элард… - тема девушке была крайне неприятна, она всегда всячески от неё уходила. - Я же много раз тебе уже говорила, что…
        - Ты моя женщина, и я устал прятаться, - прямо сказал я.
        Никогда не думал, что скажу что-то подобное, и уж тем более не думал, что моей избранницей окажется мать моего будущего заклятого врага. Это кажется абсурдным, но это так.
        Жизнь как она есть, чтоб её…
        Прошло три месяца с нашего первого «эксперимента», в итоге переросшего во вполне себе глубокие отношения, которые омрачались лишь одним: Керрас не собиралась афишировать нашу любовную связь. Причина оказалась банальна. Я был втянут в гребаный любовный треугольник, другим претендентом на руку и сердце девушки оказался никто иной, как лично лорд Сайрз, властитель Аридели.
        Именно он подсылал ко мне тех бесчисленных служанок. Заревновал, уважаемый, конкурента увидел. Решил с одной стороны выставить меня как жуткого бабника перед Керрас, а с другой - удовлетворить мои физиологические нужды, чтоб я не засматривался на главного инженера Аридели.
        Чертовски хитрый ублюдок, ничего не скажешь…
        И его план, скорее всего, сработал бы. Окруженный таким количеством девиц, я бы воспринимал Керрас как одну из, вот только… Это все гребаная петля, или судьба, или… это можно называть как угодно, суть не меняется. Мы должны были встретиться с Керрас и, судя по всему, то, что между нами происходит, тоже должно было случиться.
        Все эти отношения вызывали то самое чувство «правильности», которое уже давно сидит в печенках. И с этим нельзя бороться. Мы чувствовали себя словно марионетки, которых дергают за ниточки, и которые могут лишь подчиняться.
        Как отреагирует лорд, что его возлюбленная, с которой он сдувает пылинки, и которая не отвечает пока взаимностью, спит с другим, предугадать сложно. И мне даже как-то не хочется пытаться.
        - Извини. Но мне правда надо идти. Хочу поспать ещё хотя бы часа два перед тем, как возвращаться к работе.
        Досадливо вздохнув, я кивнул.
        - Страшила.
        Секунду спустя из стены показался мой миньон. Ему не нужно было объяснять, что делать. Он проводил через Тень ко мне Керрас регулярно и прекрасно знал, когда нужно сделать это снова.
        Страшила осклабился и изобразил поклон перед девушкой, на что та усмехнулась и сделала реверанс невидимым платьем, после чего взяла теневое страшилище под руку, и они оба исчезли в темном углу коридора.
        Я ещё минуту смотрел им вслед, после чего перевел взгляд на сидящую в углу хмурую Фло. Она практически каждую ночь делала одно и то же: сидела на стуле и осуждающе таращилась, не говоря ни слова. По началу это жутко раздражало, но затем я привык. Смысл стесняться того, кто постоянно видит и чувствует то же, что и ты? Вижу я её или нет - значения не имеет, она почти всегда тут.
        - Долго еще будешь на меня так смотреть?
        - Пока не получу свое тело, - как-то даже безразлично ответила она.
        - Получишь. Когда-нибудь.
        Фло на это лишь фыркнула и растаяла в воздухе.
        - Вы закончили? - донесся голос со стороны балкона, и в комнату вошла Рейна.
        - Как видишь…
        - Замечательно.
        - Ты ведь в курсе, что можешь спать у себя в комнате? - таковую больше месяца назад выделили для Гарпии по личному поручению Керрас.
        - Меня и эта кушетка вполне устраивает, - отозвалась рогатая и присела на свое ложе, расположенное у противоположной стены. - К тому же я - ваше самое лучшее алиби. Так у тебя всегда есть хороший способ избавиться от слухов, а они точно бы появились, учитывая, как вы шумите ночью. Если думаешь, что местные обитатели не замечают, что у тебя не бывает никаких ночных гостей, то сильно заблуждаешься.
        - Ладно-ладно, - примирительно я поднял руки. Девушка тем временем легла на кушетку, служащую ей постелью, и раскрыла листок бумаги, привлекший мое внимание.
        - Это что, очередная весточка от возлюбленного? - не удержался я от подколки, но Рейна никак на это не отреагировала. - Эй, ты меня слышишь?
        - Да, это письмо от Антаруса.
        - Уже третье, если мне не изменяет память.
        - Четвертое, - возразила она.
        Юный герцог по-прежнему пытается покорить сердце этой рогатой обольстительницы, и такое ощущение, что это у него начинает получаться. Что-то поменялось в девушке с момента встречи с юным герцогом Антарусом, а эти письма лишь усиливали эффект.
        - Рейна, ответь честно. Ты влюбилась в этого пацана?
        Рогатая посмотрела на меня, и я ожидал какую-то уколку в мой адрес, хотя бы пренебрежительный смешок, но она вновь перевела взгляд на письмо и тихо ответила:
        - Я не знаю. С момента нашей с ним встречи я ощущаю что-то странное, - она подняла взор к потолку, словно пыталась прислушаться к ощущениям внутри себя. - Я не знаю, любовь ли это. Я никого никогда не любила, и не понимаю это чувство. Думаю… я могу описать это как… «мне не все равно».
        Сра-а-а-а-ань!
        - Кажется, твой оруженосец немножко так сломался… - услышал я голос Фломелии.
        - Ну а я? - решил я подойти к этой ситуации с другой стороны. Может, мне стоит помочь девушке разобраться в себе. - На меня тебе все равно?
        - Нет, нас же связывает контракт Мастера и Оруженосца.
        - А если бы его не было, если бы ты была свободна? Тогда тебе было бы все равно?
        - Абсолютно. Хоть бы вас драли Пустые во все щели, я бы даже бровью не повела.
        - Кха… Ну ты даешь… - к такому ответу я готов не был.
        - А этот мальчик другой. Мне не все равно, что с ним станет, даже несмотря на то, что мы с ним не связаны. Мне радостно, когда приходит новое письмо и я узнаю, что с ним все хорошо.
        Сра-а-а-а-ань 2.0!
        Да наша Рогатая втрескалась по уши! То-то я сразу заметил что-то странное в её поведении тогда, на пристани.
        - А та речь про енотов не странное? - изумилась Фло. - Я до сих пор недоумеваю, откуда она их взяла. Я вот ни одного в этом мире не видела.
        «Ты не о том сейчас!»
        - Да подумаешь, влюбилась. Может у неё вообще материнский инстинкт проснулся?
        «Кхм…»
        - Ты же сам видел этого Антаруса. Он ещё мальчишка. Сколько ему? Пятнадцать?
        «Так может это… Рейна того? Фанатка сётакона?»
        - Пф-ф-ф-ф… - фыркнула Фло и рассмеялась, но резко оборвала смех и призадумалась. - Вот же гадкая извращенка!
        «Переплюнула тебя?» - тут уже я не сдержал гаденькой ухмылки.
        На этом тему с Антарусом я закрыл. Ну не безразличен Рейне этот парень, мне-то что с того? Пусть она и мой оруженосец, это не делает её моей собственностью.
        Повалявшись в кровати ещё с полчаса, я понял, что сон не идет, и решил вставать. Поспать я мог и потом, все-равно большую часть дня ничего не делаю. Даже всякие эксперименты, и речь про нормальные, научные, эксперименты, Керрас давно со мной не проводила. Последний раз это было недели три назад. Все, что могла, девушка из меня уже вытянула.
        В данный момент она создала свою версию Системы на базе моей и теперь проводила её тестирование. Пока что Система мало что может, но она уже эдакий драйвер, что позволяет функционировать колодцу душ и части других вещей из книги, которую Керрас, якобы, написала сама в будущем. И теперь она собиралась интегрировать её в свою самую главную разработку…
        В машину, что создала АрхиВладыку.
        Этот внушительного вида механизм находился прямо под подземной фабрикой Керрас, доступ к нему был только у нескольких человек. Как-то девушка показала мне установку, представляющую собой кучу катушек, проводов и лампочек. Это словно стимпанковский суперкомпьютер, который аккумулирует энергию и перераспределяет её между Белыми Священниками.
        Был ли у меня соблазн всё это уничтожить? Ещё какой…
        Но…
        Чутье говорило этого не делать. Все должно идти так, как идет.
        Приняв освежающую ванну, я отправился завтракать в местную столовую, где меня нашел Ронаш. Я слегка удивился, увидев гнома, поскольку он отбыл в Крондольн ещё месяца два назад вместе с несколькими белыми священниками.
        Обменявшись приветствиями, он заказал нам две большие чары пива, начав рассказывать последние новости.
        - Все хреново. Ситуация ухудшается буквально на глазах, - вздохнул он. - Тарбонта больше нет. Вообще. Полностью мертвые земли. Из-за гражданской войны никто не успел ничего предпринять, когда подтянулись основные силы Пустых.
        - Вот дерьмо, - поморщился я.
        - Крондольн на очереди. Похоже, миру приходит конец.
        Он даже не представляет, насколько прав.
        - Герцог и ещё несколько правителей соседних земель собираются объединить войска и попробовать контратаковать. Ситуация ухудшается слишком стремительно, если мы ничего не предпримем, то уже к концу года никого не останется.
        - Вот почему ты тут?
        - Да, передам письмо лорда Сайрзу от герцога. Ну и вообще… ты с нами не хочешь?
        - Отправиться на войну с Пустыми?
        - Ага.
        - Где подписать?
        - Что подписать?
        - Контракт.
        - А…
        - Неважно, - отмахнулся я. - Да, я отправлюсь с тобой, Ронаш. Там от меня будет куда больше пользы, чем тут.
        Гном обрадовался и приободрился, словно ожидая, что я единолично смогу выиграть в войну. Но долго я с ним не просидел, меня нашел мальчик-посыльный и сообщил, что Керрас ожидает меня на фабрике.
        У гнома туда доступа не было, так что пришлось распрощаться. Я бы мог легко попасть на фабрику через покои Керрас, но делать такое, особенно без неё самой, было большой глупостью, так что пришлось идти через «главный вход», расположенный неподалеку от входа в крепость.
        - Ты правда собираешься пойти на войну? - удивилась возникшая рядом Фло.
        - Ты против?
        - Нет, там же кровь. Меня скорее удивляет, что ты оставишь свою бабу. И если попробуешь сказать, что в твоей голове не проносились мысли о свадьбе, домике и всем таком, я врежу тебе по яйцам.
        - Кхм… Ничего не могу с собой поделать, - вздохнул я. - Нас тянет друг к другу. Думаю, я и впрямь влюбился.
        - Тогда зачем тебе война?
        - Потому что я не могу сидеть на месте. Ты сама не помираешь тут со скуки?
        - Я помираю со скуки, когда вы в очередной раз трахаетесь. Но да, ты прав. Тут слишком мирно и тихо.
        - Вот и я про то. Я Защитник, тот, кто должен бороться с Пустыми. И раз уж Ронаш пришел просить помощи, то не вижу причин отказывать. На поле боя от меня будет куда больше толку.
        Оказавшись внизу, я почти сразу понял, что возлюбленная вызвала меня вовсе не для каких-нибудь тестов. Тут собралась целая куча народу, включая весь свет Аридели. Даже самолично лорд Сайрз присутствовал и в данный момент о чем-то переговаривался с двумя своими советниками.
        При моем появлении он махнул мне рукой, подзывая к себе. На лице дружеская улыбка, от которой мне было тошно. Правитель Аридели был крепким мужчиной лет пятидесяти, с темными, с легкой проседью волосами и пронзительно холодными голубыми глазами.
        - А вот и Элард. Может, хоть ты знаешь, что наше юное дарование решила продемонстрировать?
        - Понятия не имею, лорд Сайрз, - я изобразил поклон, но слегка небрежный. - Но думаю, мы скоро все узнаем.
        Тем временем Керрас и её помощники проводили последние приготовления перед чем-то. И судя по тому, что большая часть проводов тянулись к колодцу душ, эта демонстрация будет связана с ним.
        Спустя около десяти минут Керрас призвала всех к тишине и начала.
        - Думаю, вы уже знаете, что я долгое время работала над новым типом оружия, который станет новым этапом в борьбе с Пустотой, - девушка сделала театральную паузу. - Белые Священники были нашим главным средством в борьбе с врагом, и теперь я представляю вам новое.
        С этими словами Керрас указала на массивный металлический ящик, напоминающий гроб, к которому было подведено множество кабелей. Она дала отмашку своим подчиненным, послышался гул электрических катушек, а из самой коробки начали доноситься странные звуки, которые я даже описать не мог.
        Затем все резко утихло, и «гроб» стал открываться, выпуская наружу того, кто был в нем заточен. Это оказался голый лысый мужчина, покрытый какой-то желеобразной субстанцией.
        Он вышел, обвел присутствующих безразличным взглядом и замер, подобно мраморному изваянию.
        - Это Смотрящий в Пустоту, искусственно созданный человек, напрямую связанный с нашим богом. Они гораздо сильнее и выносливее обычных людей, но что более важно, способны проводить силу бога напрямую. Они будут превосходить по силе Белых Священников.
        Несмотря на обещания и речи Керрас, реакция публики была неоднозначна. Люди смотрели на Смотрящего с подозрением и опасением, не было и намека на радостные возгласы.
        Лишь после того, как лорд Сайрз начал хлопать, поздравляя девушку с успехом, остальные присутствующие дворяне его поддержали.
        Затем Керрас провела небольшие испытания Смотрящего, продемонстрировав его силу и возможности, но едва ли это обрадовало людей. Девушка и сама не понимала, что именно создала. Она создала живое существо, выглядящее как человек. Не робота, не аморфного бога, а нечто человекоподобное. Хорошо, что девушке хватило ума не говорить, что под этой кожей скрывается слайм.
        Я терпеливо дожидался, пока все разойдутся, а затем как можно незаметнее проскользнул в мастерскую Керрас. Девушка сидела за своим столом, прикрыв лицо руками.
        - Не переживай.
        От моего появления она вздрогнула.
        - Тебе легко говорить… Это должен был быть триумф, но они… Почему они так на меня смотрели?
        - Ты правда не понимаешь?
        - Нет…
        - Они напуганы. Одно дело - делать шагающее ведро с болтами, а другое… - я бросил взгляд на голого лысого мужика, сидящего на стуле в краю комнаты с отсутствующим взглядом.
        - Как хорошо, что я не показала им другое…
        - Не показала что?
        Она поманила меня рукой, после чего поставила на стол стеклянную банку, внутри которой находился камень с прикрепленными проводками, один из которых тянулся к маленькому динамику.
        - Только не пугайся.
        - Привет, - внезапно заговорил он, заставив мои брови взметнуться вверх.
        Сра-а-а-ань 3.0!
        - Он разговаривает! - охнул я, и лишь мгновение спустя понял, кто именно сейчас передо мной.
        - Да. Это мой первый пробный эксперимент. Я попробовала поместить душу в сосуд.
        - В камень?
        - Во много что на самом деле. За последнюю неделю я провела сто сорок один тест, и лишь один успешный эксперимент. Похоже, что для души нужен определенный сосуд, абы что не подойдет.
        - Ты меня слышишь? - спросил я у камня.
        - И вижу. Хотя не понимаю, как, - ответил тот.
        - А мне всегда казалось, что тот чудаковатый парень, разговаривающий с камнем, немножко не в себе, - хмыкнула уже обыденно возникшая неподалеку Фло. - А теперь выходит, что камень - это Защитник?
        - Значит, вот он какой… Первый Защитник…
        - Ну, первый, технически, это ты, - не согласилась Керрас. - Без тебя не было бы и его.
        - Это мелочи, - вздохнул я. - Мне, кстати, есть, что тебе сказать.
        - Элард, слушай… - Начала Керрас, но тут же осеклась. - Сказать? Что?
        - Я собираюсь покинуть Аридель.
        - Что? - опешила она.
        - Ронаш вернулся. Говорит, что на юге хотят собрать объединенное войско, чтобы выбить Пустых из Тарбонта.
        - И ты хочешь отправиться с ними?..
        - Для того Защитники и создавались изначально, разве нет? Ты сама их создаешь для этого.
        - Да… - согласилась она. - Создаю. Хотя после твоего рассказа я уже не вижу в этом такого смысла. Они должны сражаться против Пустых, а не друг с другом. Раньше я смотрела на свои разработки с надеждой, а теперь - с безысходностью.
        - Лучше продолжай смотреть на это с надеждой. Без тебя и этих разработок никто бы не выжил. Пусть будущее не такое, каким мы хотим его видеть, но оно есть.
        - Но ты говорил про Последний цикл.
        - Я лишь говорил про то, что видел.
        - О чем ты?
        - Мы не можем изменить будущее до момента, в котором я был, но мы можем исправить все, что будет после. Ты и я. Вместе.
        - Вместе…
        - Да. Ты создашь новых Защитников, таких, какие могут сражаться. Слышал я одну фразу: изменить исход, не меняя сути. Мы попробуем сделать это.
        Девушка вышла из-за стола и прижалась ко мне, после чего одарила меня нежным поцелуем.
        - Спасибо. Ты прав… каждый из нас должен делать то, что считает верным.
        - Ты плачешь… - удивился я, увидев слезы на её лице. Я впервые видел, чтобы Керрас плакала.
        - Извини, не знаю, что на меня нашло, - отступила она и, достав из кармана платок, вытерла лицо.
        - Ты что-то хотела мне сказать?
        - Да так… Мелочи… Я… Просто не ожидала, что ты вот так покинешь меня, но я понимаю и принимаю твое решение.
        - Мы ещё будем вместе, не волнуйся, - приободрил её я. - Мы сами создадим свое будущее.
        Глава 14. Битва
        Войско выступило на рассвете. Лорд Сайрз выделил почти два десятка Сокрушающих, пять тысяч воинов и три десятка белых священников, посчитав, что очистить Тарбонт - это правое дело. Пустые уж слишком сильно подобрались к границам Аридели, если бы лорд проигнорировал этот призыв, то рисковал бы в итоге столкнуться с армией тварей в гордом одиночестве. Так что он дал столько людей и оружия, сколько смог, не оставляя при этом свой город совсем беззащитным.
        Я то и дело бросал взгляды на удаляющуюся Аридель, ощущая тоску. Пришлось даже отвесить себе смачную пощечину, чтобы немного прийти в себя.
        Что-то я совсем размяк, и мне это очень сильно не нравится. Раньше я был куда решительнее, смелее и вообще плевать хотел на всех, а теперь просто иду по течению времени, позволяя творить с собой, что захочется.
        Это бесит.
        - Теперь понимаешь, каково мне? - хмыкнула Фло. - Я тоже сижу в твоей башке и тухну! Раньше мы хотя бы трахались, а после появления этой бабы ты лишил меня даже этой маленькой радости.
        - Спать с собственной галлюцинацией - ненормально.
        - Как будто тебя можно назвать нормальным. Ты хоть понимаешь, что я вообще ничего не чувствую?
        - Вообще ничего? Я думал, что ты чувствуешь то же, что и я.
        - Нихрена! Я начинаю чувствовать лишь когда взаимодействую с тобой! Когда трогаю тебя, а ты меня, когда мы трахаемся. В такие моменты наши души взаимодействуют, а в остальное время я лишена тактильных и вкусовых ощущений.
        - Звучит хреново, - пожал я плечами. - Но могла бы быть ещё и слепой, и глухой.
        - Ну ты и мудак! Тебе насрать, да?
        - Немного.
        - Неужели так трудно давать мне возможность время от времени прогуливаться в теневой форме для разнообразия? В ней я пусть и искаженно, но тоже могу чувствовать.
        - Мне слишком сложно поддерживать вас двоих одновременно.
        - Ну так отправь этого уродца обратно в Тень! Делов-то, - фыркнула богиня. - Все-равно толку от него не так уж много.
        Ответом на предложение Фломелии совершенно внезапно для нас двоих стала рука, высунувшаяся из Тени и показавшая вампирской богине средний палец.
        - Ты не охренело, чучело теневое?! Я богиня, а ты просто полуразумный сгусток тени! - разъярилась Фломелия такому хамскому отношению со стороны Страшилы. - Стоп! Он меня видит?! И слышит?! Какого хрена он меня видит и слышит?!
        - Ты у меня спрашиваешь? - картинно удивился я.
        - Кхм… - надулась она. - Скорее всего, это из-за плотной связи с Тенью.
        Из Тени снова показалась рука, но на этот раз показывающая не средний палец, а Ричарда. Похоже, Страшила прихватил из Аридели трофей.
        - Да ну нет… - вздохнул я.
        - Пха-ха-ха-ха-ха! - заржала Фло. - Ладно, Страшила, я уже на тебя не злюсь! Нахрена ты вообще спер эту штуку?! А впрочем, не важно, не отвечай!
        - Ты опять сам с собой разговариваешь? - с моим конем поравнялся Ронаш. - Ты бы это, поаккуратнее с этим. Белые Священники все видят, подобное им не слишком нравится.
        - Да плевал я на них, - зевнул я.
        - Это ты зря, друг. Это ты зря…
        Я лишь отмахнулся. Мне и впрямь не было дела до косых взглядов служителей будущего АрхиВладыки. Пусть косятся, сколько влезет. Да и я волновал их куда меньше, чем одна из повозок в самом центре движущегося войска, где находится десяток искусственно созданных людей. Смотрящие вызвали внутри армии смешанные чувства, но никто не смел перечить указу лорда Сайрза. Если тот сказал, что Смотрящие в Пустоту будут сражаться на передовой, значит так оно и будет.
        - Ронаш.
        - М?
        - Ты собираешься участвовать в схватке?
        - Конечно! - осклабился гном. - Чтоб я отсиживался в сторонке, пока остальные дохнут?! Не-е-тушки! Я буду биться до самого конца! За этот мир, за своих двадцать детей!
        - Сколько-сколько детей?! - у меня аж челюсть отвисла от услышанного.
        - Двадцать! Ну, точнее двадцать одного. Ещё один должен родиться со дня на день.
        - Да ты прикалываешься!
        - Вовсе нет. Гномы - крайне плодовитый народ, между прочим, но вот соотношение мужчин и женщин у нас скверное. Одна баба на десять мужиков, вот таким счастливчикам, как я, и приходится клепать детишек поболее. Трудимся, так сказать, не покладая рук, для восполнения популяции.
        - Ох, не завидую я гномьим женщинам, - покачала головой услышавшая это Фло. - Двадцать родов? Уж лучше сдохнуть! Я и одного-то выносила без особого желания.
        - Стоп! - я удивленно повернул голову к Фломелии. - У тебя есть ребенок?
        - Был. Очень-очень давно. Дочь, но мне неизвестна её судьба, - судя по тону, Фло не слишком хотела затрагивать эту тему, но сам факт того, что она была матерью, меня охренеть как удивил. Впрочем, я знаю про Фломелию не так уж и много, да и она сама не горит желанием делиться со мной своей историей.
        - Не могу представить тебя с ребенком…
        - Вот и я не могла, - тихо ответила она.
        - Элард, реально, завязывай. Это выглядит очень жутко.
        - Да, извини, я порой забываюсь.
        - У него в голове живет вампирская богиня, с которой он периодически сношается. Не обращай внимания, - безразличным тоном сообщила гному Рейна.
        - Э?!
        - Рейна! - рассердился я.
        - Но это же правда, - Гарпия пожала плечами и устремила свой взор вперед. Я и раньше понятия не имел, что у неё на уме, но теперь девушка стала для меня ещё большей загадкой. И я бы действительно отпустил её к этому герцогу, пожелав всего хорошего, если бы она попросила. Но Рейна не попросит. Я почти уверен, что она будет со мной до самого конца, и даже если предложу, она вновь откажет.
        - Двадцать один ребенок, да ты отец-герой, Ронаш, - решил я сменить тему, а то нас занесло куда-то не туда.
        - А? Ну да… У гномов всегда большое семейство. Но больше всего я горжусь, что у меня аж три дочери! Три! У моего отца была всего одна, и это при том, что у меня ещё три десятка братьев.
        - Кхи-кхи-кхи… - тихонько засмеялась Фломелия, чем привлекла мое внимание. Обычно она ржет в голос, а тут так тихо и странно.
        «Ты чего?»
        - Я всегда считала фразочку «гномы-гомосеки» просто фразочкой, а теперь узнаю, что у неё есть охрененное такое обоснование.
        Тут уже и я усмехнулся.
        - Ничего смешного. Три дочери это прям у-у-ух! Знаешь, сколько женихов уже положили на них глаз?
        - И не только глаз, - продолжала хохотать Фло, на этот раз уже нормально.
        В этот момент зазвучал тревожный рог. Огромные человекоподобные роботы совершенно внезапно сняли с себя «упряжи», ведь именно они тащили за собой огромные караваны, щадя лошадей, и развернулись в одну сторону.
        - Пустые! - разнеслось среди людей.
        - Что?! Уже?! - опешил Ронаш. - Да мы как полдня покинули границу Аридели!
        - Пустым на это совершенно плевать, - вздохнул я. - Думаю, стоит готовиться к битве. Или ты испугался?
        - Вот ещё! - рассердился гном. - Не боюсь я этих тварей!
        Но его уверенность в собственных силах как ветром сдуло, потому что серое затянутое тучами небо внезапно стало кромешно черным. Словно кто-то резко решил превратить день в ночь.
        - Святые вареники! - охнул гном.
        Я спрыгнул с лошади, ставшей слишком нервной, да и не привык я сражаться верхом. Рейна последовала моему примеру. Рука девушки-дракона уже покоилась на рукояти её необычного двухклинкового меча.
        - Ну, мой коротконогий друг, если собрался драться и не хочешь сдохнуть, держись поближе ко мне или Рейне. И, думаю, тебе нужно оружие получше.
        Я вырвал у него из рук боевой топор и вручил вместо него топор, сотканный из Тени. - Это оружие должно без проблем бить Пустых не хуже, чем способности священников.
        - Правда? - не поверил он.
        - Гарантирую.
        Судя по тому, что я узнал от Фломелии, Тень была… Тенью. Тенью прежнего мира, Тенью Истинной Тьмы, продолжающей существовать, даже когда последней уже давно не существовало. И именно поэтому она способна наносить урон Пустым, как одна из полноправных хозяек мира.
        Пока Ронаш приноравливался к новому подарку, я быстренько занялся воплощением Кеши. Мне нужны глаза в небе и срочно. Через полминуты у меня на руке уже сидел массивный черный ворон, источающий едва заметную черную дымку.
        - Каждый раз смотрю, и каждый раз поражаюсь, - хмыкнул Ронаш, наблюдая за этим. Думаю, мои проделки не укрылись и от других глаз, но мне было совершенно плевать. Взмахнув крыльями, Кеша устремился в небо, и я тут же сосредоточился, пытаясь осмотреться его глазами.
        - Элард, сейчас-то ты меня выпустишь?! - тут же оживилась Фло.
        - Да, но не раньше, чем начнется битва. Еще не хватало, чтобы союзнички перепугались и нечаянно ударили по нам, посчитав, что мы заодно с врагом.
        - Но ты дашь мне тело? Да?
        - Дам, дам, только не капай мне на мозги.
        - Ты обещал, - хищно ухмыльнулась вампирская богиня, на мгновение став крайне зловещей, а затем растворилась в воздухе, готовясь к тому, чтобы материализоваться в мире. Ну а я перевел свое внимание на Кешу, парящего где-то высоко в небе.
        Я увидел поле боя с высоты птичьего полета и беззвучно выругался. Прямо к нам двигалось несколько отрядов Пустых. Один шел напролом, другие два словно пытались взять нас в клещи. Численно они нам уступали, но не стоит забывать, что каждый Пустой по силе превосходит обычных людей и способен отрывать конечности и выпускать кишки голыми руками.
        Переведя взгляд на своих союзничков, я понял что они не видят других врагов, сосредоточившись лишь на той части войска, что пытается ударить в лоб. Оставив птицу летать, я вернулся в собственное тело и быстрым темпом понесся в сторону ядра нашего войска, выискивая генерала Рокфуса.
        Он в данный момент раздавал приказы белым священникам и старшим офицерам. И судя по обрывкам услышанного, они действительно понятия не имеют о угрозе.
        Пришлось их просветить.
        - Не вмешивайтесь. Нам дали вас и этих уродцев, - он кивнул на фургон со Смотрящими в Пустоту. - …в нагрузку. Слушать, что вы там говорите, я не собираюсь.
        Он отмахнулся от нас как от мух, вернувшись к раздаче приказов своим подчиненным. На миг мне захотелось взять этого придурка за грудки, встряхнуть как следует, и если после этого он не станет слушать, открутить тому голову, но сделав глубокий вдох, я отмел эту идею. Это бессмысленно. Я тут никто, не офицер, и даже не гражданин Аридели. Какой-то непонятный гражданский без роду и племени, который зачем-то был приписан к армии. Если бы был хоть шанс, что взбучка вправит мозги эту усатому генералу, то я бы раскатал его по земле. Но черта с два так получится. Этим я лишь настрою против себя командный состав, а в условиях боя меня мгновенно запишут к врагам, а с такими разговор короткий. Эти придурки слушать меня не станут, вплоть до момента, пока не будет слишком поздно.
        - Дерьмо…
        - Кретины! - рычал Ронаш. - Они вообще понимают, что сейчас начнется?!
        - Они недооценивают противника и слишком сильно верят в силы белых священников.
        - И что нам делать?
        - Сражаться, - я чуть ли не бегом направился в сторону повозки, в которой находились Смотрящие. И уже сунулся внутрь фургона, но на моем пути возник один из солдат.
        - Без приказа генер… - начал было он, но провалился в Тень, где и должен был просидеть ближайшие минут десять. Никто из окружающих при этом и не заметил пропажу товарища.
        Запрыгнув внутрь, я окинул десяток Смотрящих взглядом, но никто из них не повернул головы в мою сторону. Они просто молча таращились друг на друга, практически не моргая. Жуткая сцена на самом деле…
        - Эй! - крикнул я им, и лишь после этого они синхронно повернули свои лысые головы в мою сторону, уставившись мертвыми, практически неживыми глазами.
        Все-таки Смотрящие будущего мне нравятся больше, они хоть повадками людей напоминают, а это… словно куклы. Не удивительно, что у войска от них мороз по коже. Я бы тоже не захотел находиться в одном помещении с кучей лысых мускулистых мужчин…
        - Вы поступаете в мое полное распоряжение! - громко объявил я, и тут же перед глазами появилось окошко.
        «Запрос на предоставления командного доступа предоставлен»
        «Примечание: Только не угробь их всех, пожалуйста»
        «Люблю тебя».
        Вторая строчка заставила меня улыбнуться, но от третьей я слегка остолбенел.
        «Люблю тебя»…
        Керрас никогда этого мне не говорила, и я в свою очередь никогда не озвучивал этого. Видимо, я из того типа мужчин, что не любят говорить о том, что чувствуют. Эти внезапные слова, появившиеся перед глазами, были подобны удару кинжала в самое сердце.
        - Ты ещё расплачься, - послышался ехидный смешок Фломелии, мгновенно вернувший меня в чувства.
        - Заткнись.
        - Да я вроде ничего и не говорил… - ответил запыхавшийся гном, догнавший меня.
        - Это я не тебе.
        - А….кхм… Ну ладно…
        - Слушать меня, господа из бразерс, - крикнул я Смотрящим, и они тут же поднялись со своих мест, воззрившись на меня немигающим взором. - На нас напал противник, и нам предстоит нанести ему сокрушительное поражение. Вопросы есть?
        Смотрящие в Пустоту не ответили. Ну ещё бы, они ведь тупы как пробки, или по крайней мере мне так сейчас казалось.
        - Нет? Вот и замечательно. Мы выступаем немедленно!
        Я повернулся к Рейне.
        - Возьмешь Страшилу, Фло и пятерых Смотрящих. Вы отразите атаку с левого фланга, я возьму на себя правый. Справишься?
        - Разумеется, Мастер.
        - Эй! А почему не я главная? - возмутилась вампирская богиня.
        - Потому что я так сказал. Или ты не хочешь в реальный мир?
        - Ладно-ладно, я буду подчиняться.
        - А мне с кем? - осведомился Ронаш.
        - С кем хочешь, - пожал я плечами.
        - Тогда я с тобой!
        - Вот и отлично, за дело! - скомандовал я всем, после чего взял оставшуюся пятерку под свое командование и быстрым шагом направился в ту сторону, с которой, как мне казалось, и должны ударить Пустые в правый фланг.
        Я сильно сомневался, что смогу легко в одиночку одолеть армию, но этого и не требовалось. Нам с Рейной нужно лишь задержать их, не дать атаке стать совсем уж внезапной, чтобы идиот-генерал успел перегруппировать войска и встретить неприятеля.
        - Стоим и ждем, - сказал я гному, попутно облачив его в теневой доспех.
        - А ты уверен, что тут кто-то есть? - засомневался Ронаш, вглядываясь в темный лес. Битва с основными силами Пустых уже началась. Слышны крики, грохот от шагов Сокрушающих, но все это там, далеко.
        - Есть. Вот как раз гости и пожаловали, - хмыкнул я, наблюдая за тем, как из-за деревьев стали выходить Пустые в полном боевом облачении. Каждый имел при себе какое-нибудь оружие: меч, копье, палицу.
        - Ох… - вздохнул Ронаш, увидев, что Пустых тут не несколько десятков, а буквально сотни. И все двигались практически бесшумно.
        Возглавлял их ни кто иной, как мой старый знакомый. Альорр собственной персоной. Такой же мерзкий и лысый, облаченный в одеяние монаха. Завидев меня, он растянул свои уродливые губы в довольной ухмылке и приказал остановиться своим воинам.
        - Элард, какой приятный сюрприз, - громко крикнул он. - Я так понимаю, ты пришел нам помешать? Помешать убить этих жалких людишек и пополнить свои ряды их телами?
        - Именно! Так что советую свалить туда, откуда вы приперлись, пока не схлопотали.
        - Боюсь, что я не могу этого сделать, - покачал он головой, словно выражая сожаление.
        - Тебе же хуже, - тут уже пришел мой черед улыбаться. Смотрящие встали в один ряд со мной, призывая сияющее оружие, наполненное силой АрхиВладыки, а я поступил проще, сразу воспользовавшись козырем.
        «Оружие Легиона»
        - Неплохо! Неплохо! - поаплодировал Альорр, смотря на сотню полыхающих огнем Инферно мушкетов. - Но я подготовился к этой встрече. - улыбка на лице Пустого стала уж слишком зловещей, а затем из-за его спины вышла женская фигура, вставшая подле него.
        - Что за… - только и смог пробормотать я. - Этого не может быть.
        Молодая девушка со светлыми волосами, облаченная в хорошо знакомый алый наряд, повторяющий очертания стройного тела. Лишь лицо заметно бледнее, чем я помню. Ну и глаза… затянутые тьмой.
        - Элард, в чем дело? - Ронаш заметил мою реакцию. - Ты её знаешь?
        - Да… Это… Это Чесити.
        Глава 15. Черный рыцарь
        Чесити смотрела прямо на меня своими черными как сама бездна глазами, по которым невозможно было понять, о чем девушка думает, и думает ли вообще.
        - Как тебе? Она так прелестна, - ухмыльнулся Пустой, заходя девушке за спину и проводя длинными когтистыми пальцами по её подбородку.
        - Хватит. Это не Чесити. Чесити ещё даже не родилась. Я понятия не имею, как именно ты сделал ЭТО, но я точно на это не куплюсь. Может ты и способен переноситься во времени или заниматься ещё какой-то хренью, но я ни за что не поверю, что Чесити оказалась в твоих руках. Если её душу и сожрали, то это сделал АрхиВладыка, а не ты.
        - Ай-яй-яй, - покачал головой Альорр. - Не веришь мне?
        - Конечно нет, я что тупой?
        - Ты смотришь на мир лишь под тем углом, который тебе доступен. Эта девочка и ваш самодельный божок, все вы в итоге будете поглощены Пустотой.
        - Хочешь сказать, что притащил её из более далекого будущего? Где вы уже сожрали АрхиВладыку и Аридель?
        Пустой улыбался, видимо надеясь, что это поселит во мне смятение и страх. Но в ответ я просто расхохотался.
        - Ну и чушь.
        - Думаешь, я лгу?
        - Даже не сомневаюсь.
        - Откуда такая уверенность?
        - С того, что я вернусь в будущее и надеру вам всем задницы. АрхиВладыка не сожрет Чесити, а вы не получите этот мир.
        - Сколько гонора, - покачал головой Альорр, а затем тихо заговорил с Чесси. - Милая моя, пора наказать твоего старого хозяина за гордыню. Действуй.
        Девушка сорвалась с места, оказываясь рядом со мной за три длинных прыжка. Её кулак устремился мне в лицо, но так и не достиг цели. Теневые щупальца перехватили руку лже-Чесити, не дав достигнуть цели.
        - Знаешь, в чем твоя ошибка, Альорр? - усмехнулся я, подойдя чуть поближе к девушке и потрепав её по волосам, несмотря на то, что в этот момент она всеми силами пыталась вцепиться мне в глотку.
        - В чем же?
        Я убрал руку от головы девушки и в следующий миг призвал теневой кинжал. Оружие без особого труда рассекло шею Чесити, отделив голову от туловища. При этом я не испытал ни малейших сомнений. Тело лже-оруженосца тут же начало разрушаться, превращаясь в черную жижу, разливающуюся на траве.
        Улыбка мигом исчезла с лица Пустого.
        - В том, что ты неправильно её воссоздал. Ты прокололся в одной такой маленькой, но крайне критичной мелочи.
        - И в чем же? - спросил он, даже не став отрицать, что сейчас передо мной была просто «кукла». Скорее всего, облик и внешность Чесити были скопированы из того момента, когда мы оказались в Поларисе.
        - Одежда.
        - Одежда?
        - Ты хоть знаешь, что это за алый костюм? Это слайм, яйцеголовый ты мой. Я бы мог поверить, что ты вернул к жизни душу Чесити, используя свою магию Пустых, но в то, что ты ещё выдал ей Доминатора? Не смешно.
        - Вот как, - задумался Пустой. - Да, и впрямь. Мне казалось, что люди очень сентиментальны, и одной лишь внешности этой женщины будет достаточно, чтобы ты потерял желание биться. В следующий раз буду умнее.
        - Ну так что, можно мне уже разносить твою армию на угольки? А то мои мушкеты так и пылают от желания устроить тут локальный армогедец. Да и мне самому хочется уже отрезать тебе голову и поглотить твою силу. Вдруг я получу какой-нибудь убер-рояль после этого?
        - Ох… Я не слишком люблю драться. Я же уже говорил об этом. Предпочитаю что-нибудь более драматичное и трагичное, чем простое битье морды. Когда молодая дева наносит удар в спину своему возлюбленному. Когда отец забивает до смерти своего сына, а затем, осознав содеянное, накладывает на себя руки. Трагедия и смерть… Так что я поступлю иначе. Я не буду с тобой биться, Элард. Будет кто-нибудь другой.
        - Ещё одна «кукла» с лицом, которое я знаю? Пф… давай хоть всех. Пошинкую на мелкие кусочки. Подобными трюками меня не пронять.
        - Трюками? О нет, в этот раз я не собираюсь использовать «трюки». Лучше преподам тебе маленький урок. Не стоит шутить с Пустотой, ведь её ответ может тебе очень и очень сильно не понравится.
        Я ощутил это прежде, чем осознал, что именно произошло. Странное чувство «единения», напоминающее нашу с Фломелией связь. А затем из темного леса вышла фигура, закованная в жуткого вида черные доспехи, от одного вида которой по спине побежали мурашки. Мне захотелось немедленно сбежать отсюда куда подальше.
        Нет. Это однозначно не фальшивка.
        - Дерьмо… - только и буркнул я, и тут же скрылся в Тени, а следом затащил туда и Ронаша в компании пятерых Смотрящих, используя щупальца.
        - Ты чего, Элард?! - охнул гном, второй раз в жизни оказавшись в теневом мире. - Кто этот тип в черных доспехах, который так тебя напугал?
        - Это я.
        - В смысле?
        - Другой я. Это… сложно объяснить. Когда-то мы были одним человеком, я был разумным обрывком его души, а теперь мы разъединены. У меня своя жизнь, у него - своя.
        - Тогда почему он здесь? Да ещё вместе с Пустым?
        - Спроси чего полегче… - буркнул я в ответ. - Технически он вообще ещё не родился. Но почему-то он тут.
        - А ты уверен, что это не… ну… как та женщина, которую ты только что убил? Копия?
        - Нет. Это оригинал. Или какая-то часть его. Мы были частью единого целого, такое просто так не подделаешь, мой коротконогий друг.
        - И что ты собираешься делать? Драться с ним?
        - Драться… Не хотелось бы. Если он так же силен, как раньше, то шансы могут быть не в мою пользу. Ладно… Мне пора. Посиди пока тут, а через пару минут тебя выкинет в реальный мир. Постарайся выбрать позицию поудобнее и сматывайся.
        - Постой!
        Но я не обратил внимание на его протесты, направился наверх, и вынырнул из Тени неподалеку от своей второй половины.
        - Привет, - решил я вначале поговорить. - Ты помнишь меня? Я Эла…Эгос. Мы с тобой…
        Но воин, закованный в черный доспех, внезапно устремился ко мне, а в его руке возник черный клинок.
        - А вот это уже хреново… - я кое-как ухитрился увернуться, при том что скорость у моего противника была просто невероятной. Он и впрямь был быстрым… даже быстрее, чем я помню. Его клинок рассек воздух, едва не снеся мне половину головы, я в ответ ударил теневым кинжалом, но тот лишь немного поцарапал броню. - Макс! Стой! Ты слышишь?! Это я, твой…
        Но противник словно не слышал моих слов. Для него я был врагом, которого нужно убить, и никак иначе. Он не сомневался и не колебался, каждое его движение было направлено на уничтожение противника.
        - Ну как хочешь… - вздохнул я и провалился в Тень, одновременно отдавая команду стрелять всем своим мушкетам. Все сто десять орудий выстрелили разом, заливая окружающее пространство огнем прямиком из Инферно.
        Все вокруг утонуло в пламени, и его света было так много, что кажется, ночь превратилась в день. Очень надеюсь, что войско обратило внимание на это внезапное светопредставление.
        Смотрящим тут делать нечего. Зря я взял их с собой.
        - Святые хлебцы! - охнул Ронаш.
        - Ты ещё тут? - удивился я.
        - А куда я денусь?
        - Тьху… Слушай команду. Бери под командование пятерку Смотрящих и идите к Рейне и Фломелии. У меня тут сейчас будет крайне жаркая битва, вас просто размажет, если останетесь.
        Отдав приказ, я ринулся наверх, а уже в следующую секунду оказался на выжженой земле, оставшейся после мощного залпа Оружия Легиона. Думаю, я впервые использовал эту способность единомоментно.
        Лес, Пустые - все превратилось в пепел. От всего их ударного отряда не осталось ничего. Даже жуткий потусторонний монах бесследно пропал, но сильно сомневаюсь, что я его прикончил. Пустые слишком живучие и изворотливые твари, чтобы так легко с ними разделаться.
        А вот мое альтер-эго в раскалившемся от пламени черном доспехе никуда не пропало. Он стоял посреди выжженого поля, смотря на меня через забрала шлема.
        - Макс, я понятия не имею, почему ты пытаешься меня прикончить, но не надо. Убив меня, ты прикончишь и кусок самого себя, забыл?
        Но он никак не отреагировал. У меня начинали закрадываться сомнения относительно того, что передо мной именно тот, кто я думаю. Нет, это не «кукла», какой была Чесити, но и не тот, кого я знаю.
        Такой же обрывок души, который Пустота смогла использовать себе на благо? Смотря на него, я ощущал отголоски эмоций: ярость, отчаяние и злость. Словно то, что стоит передо мной, это эмоции, обретшие плоть.
        Безумие. Просто гребаное безумие…
        Воин в черном встал в боевую стойку, которую я, кажется, знал. А в следующий миг на его спине возникло нечто похожее на реактивный ранец.
        Крылья Варрона, кажется, так называлась эта штука. Каким образом он ухитряется использовать способности из Арсенала в этом времени?
        - Ну давай, братец. Самое время надрать тебе задницу.
        Он устремился ко мне, набирая просто невероятное ускорение за счет реактивной тяги. Ему даже не пришлось касаться ногами земли для такого.
        Я воспользовался Тенью и попытался поймать противника теневой сетью, но неудачно. Рыцарь без особого труда разорвал путы, словно и не заметил их, после чего нанес удар черным клинком.
        Блокировать его я даже не попытался, прекрасно осознавая мощь этого оружия. И это знание дало мне ещё одно понимание: его силы крайне ограничены. Врата Тьмы - могущественная и разрушительная штука, способная убивать богов. Форма меча - базовый вариант, который позволяет лучше контролировать эту способность, не давая ей выйти из-под контроля. Но… Зачем удерживать контроль, если тобой управляет Пустота? Почему не выплеснуть эту силу единоразово и позволить ей сожрать все вокруг. Но нет, он дерется со мной мечом, не применяя других способностей, кроме крыльев, а ведь Арсенал дает широкий доступ к штукам крайне неприятным и опасным.
        Я увернулся от меча и тут же нанес удар сразу двумя кинжалами в грудь и шею.
        Не пробил, но был близок к этому.
        Не хватает силенок, чтоб его… Мы в совершенно разных весовых категориях, и в честной схватке мне у него не выиграть. А значит, нужно играть нечестно, хе-хе…
        - Ой… - и тут я пропустил удар. Но, к счастью, не меча, а всего лишь кулака. И тем не менее, легче от этого не становилось. Удар был таким сильным, что чуть ли не превратил мои внутренности в месиво, а меня самого отшвырнул на несколько десятков метров.
        «Элард, какого хрена происходит?» - услышал я голос Фломелии в голове.
        «Меня избивает моя вторая половина»
        «Что?!» - мгновение спустя богиня поняла, о чем я говорю. - «Это ни капли не смешно!»
        «А то я прямо хохочу…»
        «Я сейчас буду»
        «Сам справлюсь»
        Перевернувшись на бок, я запустил руку в пространственный карман и достал оттуда два флакона с кровью. Мне сейчас нужен очень сильный буст, иначе рискую отдать коньки.
        Влив их в рот, сразу почувствовал себя лучше. Вампирские способности - хорошая штука.
        «Можешь сказать за это спасибо мне. Благодаря этому ты можешь достигнуть уровня древних вампиров, пусть и не на очень большой промежуток времени»
        «Спасибо, моя дорогая»
        «Сарказм?»
        «Немного. Но я и впрямь твой должник»
        «Отдашь натурой».
        Черный рыцарь взмахнул клинком и устремился ко мне, не дав возможности нормально оклематься и восстановить повреждения.
        Уворот.
        Атака.
        Я почти смог пробить его броню!
        Но «почти» сейчас слишком мало, когда любой удар противника может отправить меня в новое потенциальное исекай-путешествие.
        Новый уворот и контратака. Я плясал вокруг рыцаря, то и дело пытаясь зайти со слепой зоны. Я отлично знал, где именно та находится, и старался бить именно оттуда, но и он, предчувствуя мои действия, старался не спускать с меня глаз.
        Его стойки я хорошо знал, и именно поэтому мне было гораздо проще в этом сражении.
        - Ты по-прежнему не слишком умелый мечник, - усмехнулся я, смотря на черного рыцаря. - Полагаешься исключительно на силу и скорость. Они у тебя, признаю, выдающиеся, но давненько ты не сражался с такими верткими врагами, как я.
        Впрочем, мое ожившее альтер-эго было иного мнения и настойчиво пыталось разрубить меня надвое, а мне приходилось скакать аки кузнечик по выжженой поляне, пытаясь избежать ударов.
        Уворот. Уворот. Прыжок. Удар…
        И вновь недостаточно силы, чтоб пробить эту треклятую броню.
        - Ну хватит! Устал я уже от этого!
        Я ринулся на противника, впервые за время нашей небольшой потасовки решив, что хватит играть в оборону. Он был подобен несокрушимой глыбе, но плевать, на моей стороне была сама Тень!
        Мы вместе провалились в теневой мир, и я при этом все-таки получил первое ранение от меча. Не слишком серьезное, просто царапина на боку, но клинок за этот удар ухитрился вытянуть аж десять процентов маны, что нихрена не хорошо!
        В сложившейся ситуации мне оставалось лишь одно - попытаться затянуть его на глубину. В обычной ситуации пробиться на нижние уровни Тени я бы даже не попытался, ведь это чревато и опасно, но сейчас… Почему нет?
        И почти сразу я ощутил сильное сопротивление Тени при попытке опуститься ниже. Раньше оно было для меня непреодолимым, но теперь, благодаря способности Мастер Тени, я мог сопротивляться этому.
        Рыцарь попытался поразить меня мечом в голову, но не вышло. Я тащил его на дно, и его движения при этом становились все скованнее. Ещё немного и он, возможно, был бы поглощен Тенью, растворился в ней. Что бы с ним стало, я не возьмусь сказать, но этому не суждено было случится.
        Внезапно ослепительный свет прорезал кромешную тьму и рассек Тень надвое, а в руке Рыцаря возник сияющий клинок, источающий Свет.
        - Ну не-е-ет! Его даже в этом времени не должно быть, какого?!.
        Он взмахнул им, и я едва успел оттолкнуться, пытаясь убраться подальше. Тень забурлила, и это было очень и очень недобрым знаком. Бывала уже ситуация, когда я с таким сталкивался, и чуть не сварился заживо.
        Понимая, чем это грозит, я рванул наверх, а Тень тем временем бурлила лишь сильнее. Я ощущал её боль, сравнимую с болью задницы от первого фистинга. А затем Тень в буквальном смысле взорвалась, выбрасывая на с рыцарем в реальный мир. По мне тут же ударил откат, настолько сильный, что казалось, на голову надели ведро и хорошенько так по нему постучали половником.
        Я тряхнул головой и перевел взгляд на противника, который теперь был вооружен двумя мечами: черным и золотистым. И это было плохо. Очень-очень плохо…
        Глава 16. Прощание
        Мы с противником смотрели друг на друга в течении секунд десяти, прежде чем он решил обрушить на меня всю свою нешуточную мощь. И вот как до этого дошло? Какого черта я должен драться с самим собой не на жизнь, а на смерть? И этот золотистый клинок, божественное оружие… Его однозначно не должно быть в этом времени, а значит Вечность плюет на пространственно-временной континуум и творит, что хочет…
        - Ладно, дружок, давай поиграем. Но если думаешь, что я так легко позволю себя прикончить, то…
        Досказать мне не дали. Реактивные двигатели за спиной рыцаря взвыли, и он рывком устремился ко мне.
        «Оружие Легиона»
        Мушкеты не заставили себя ждать, и я обрушил град огненных снарядов на врага. Рыцарь попробовал лавировать между ними, но снарядов было слишком много, и тогда он поступил проще: рассек их одним мощным ударом. Образовавшаяся волна Света просто смела большую часть мушкетов, а я ощутил сильную отдачу от произошедшего, словно мне в черепушку вонзили кинжал.
        «Фло, я передумал, мне нужна твоя помощь…»
        «Уже спешу» - тут же отозвалась богиня в моей голове.
        «Какое удивительное рвение…»
        «Если ты умрешь, то я тоже» - напомнила она.
        «Ну да…»
        «Выиграй пару минут, нужно подготовиться»
        «В смысле?!»
        На уточнение подробностей у меня не было времени. Рыцарь обрушил ещё одну волну Света, но на этот раз прямо на меня. К счастью, я знал, что много раз подобную штуку он вытворить не сможет.
        Я попытался уйти в Тень, но не вышло. Та была уничтожена в этом месте, и теперь должно пройти какое-то время, прежде чем она сможет восстановиться.
        - Дерьмо!
        Пришлось уворачиваться, но даже несмотря на все мои возможности и скорость полностью избежать удара не вышло. Край энергетической волны все-таки задел мою левую руку, прожарив ту до хрустящей корочки.
        В один миг я лишился одной из рабочих конечностей. Или нет?
        Пришлось израсходовать ещё один пузырек с кровью, но этого оказалось недостаточно для того, чтобы полностью излечиться. Раны, оставленные чистым Светом, это не шутка, они наносят повреждения на уровне души. Так что все, что мне сейчас оставалось, это попробовать восстановить функционирование конечности при помощи Теневого Доспеха.
        «Выиграй время» говорила она». - мысленно пробурчал я.
        «Я все слышу»
        «Да я в курсе».
        Восстановив Теневой доспех на левой руке, я попробовал использовать именно его как собственную руку, и как не странно, получилось. До полноценного контроля уровня собственной конечности было, конечно, далеко, но полагаю, что это дело практики.
        «Погодите-ка…» - осенило меня, и я едва сумел сдержать довольную ухмылку.
        В этот раз уже я ринулся в бой первым. Противник быстрый и сильный, но я быстрее. Новая волна Света, порожденная божественным оружием, но на этот раз гораздо менее сильная. Вряд ли мой оппонент способен самостоятельно использовать Свет, а значит он тратит заряд меча, а тот далеко не бесконечный.
        Я на бегу нырнул вниз, пропуская волну над головой, и тут же рывком поднялся. Удар теневым кинжалом рыцарю в грудь закономерно закончился неудачей, бронированные пластины оказались слишком крепкими. Уворот от черного клинка, и незамедлительная атака сразу в четыре точки. Как я это сумел? Да очень просто! Я создал ещё две дополнительные руки, используя Тень. Странно, что раньше до этого не догадался.
        Два удара были ложными, а два других я старался нанести в места старых ударов. Вышло! Один из кинжалов в области шеи вошел на половину, но к моему негодованию, противник этого словно и не почувствовал. Не сумев нанести из текущего положения удар ни одним из мечей, он воспользовался ногой, со всей силы нанеся удар коленом в живот.
        Такой подлянки от него я не ожидал… Теневой доспех в области удара погасил часть урона, но и сам при этом разлетелся на мелкие кусочки, а сам я отправился в непродолжительный, но болезненный полет. Рыцарь тут же устремился ко мне, обрушив оба меча мне на голову. В этот раз мне пришлось блокировать удар кинжалами. Ожидаемо теневое оружие не выдержало, разлетевшись на множество кусочков, зато это дало мне примерно полсекунды, чтобы рывком уйти в сторону и вскочить на ноги.
        - Эй, бить лежачего нечестно! - крикнул я, наблюдая за тем, как мое альтер-эго в черной броне выпрямляется и смотрит на меня сквозь забрало глухого шлема.
        «Фло, да что ты там делаешь?»
        «Я… как это сказать твоими словами… Я… Готовлю ульту. Кажется, это так называется».
        «Так бы сразу и сказала!»
        «Ну извини».
        «Так ты скоро?»
        «Я почти…»
        «Поторопись, пожалуйста!»
        «Успокойся, к тому же к тебе уже пришла помощь».
        И лишь после её слов я заметил странную тень, самостоятельно двигающуюся по земле и заходящую рыцарю за спину.
        - Эй, железный дровосек, - громко крикнул я. - И это все, что ты можешь? Как-то ты ослаб по сравнению с оригиналом. Только и можешь, что своими зубочистками махать. А где настоящая сила?
        Разумеется, он мне не ответил, но цель моя была в другом: дать возможность Страшиле напасть на него со спины. Получилось идеально. Миньон без особого труда достиг цели и напрыгнул на рыцаря со спины, нанося удар когтями в те части брони, на которых уже имелись повреждения, оставленные моими теневыми кинжалами.
        Стоять в сторонке и наблюдать за схваткой со стороны было глупым и недальновидным решением, поэтому я тоже бросился в атаку. Благодаря теневой связи мы со Страшилой отлично координировали свои действия, действуя в идеальном дуэте, но… броня рыцаря была слишком крепкой. И все же рано или поздно мы всковырнем его. Это лишь вопрос времени.
        Противник тоже это осознал и поступил так, как мы не ждали. Он внезапно активировал реактивные турбины у себя за спиной и вместо того, чтобы использовать их для своего ускорения, совершенно внезапно взмыл в воздух. Черный клинок в его руках исчез, а на его месте возникло полыхающее голубым светом копье, заряженное энергией льда.
        - Вот ублюдок… - только и смог пробормотать я, смотря на это оружие и немного радуясь тому, что ему в пару он не призвал огненное копье. Их комбинация получается крайне… взрывной. Но у этого был ещё и плюс: штука в руках одноразовая. Применив её, она уйдет на кра-а-а-айне продолжительный кулдаун. Если только Вечность что-нибудь не учудит… с неё станется.
        Рыцарь размахнулся и метнул копье прямо в мою сторону. Площадь поражения у этой штуки больше, чем я успею преодолеть за отведенное до удара время. В Тени тоже не укрыться, а значит придется принять удар.
        За секунду до встречи с копьем я максимально укрепил свой доспех, а сверху прикрылся многослойным куполом-щитом из Тени. На все это ушла добрая треть маны.
        И все-равно полноценно этого не хватило…
        Теневой щит от удара разлетелся в дребезги, во все стороны хлынула магия льда, охлаждая все вокруг словно дождь из жидкого азота. Доспех Тени и тут меня спас, приняв на себя большую часть урона, но свою дозу переохлаждения я все-таки получил.
        - Фло… - тихо прохрипел я и, слыша, как ломается замерзший теневой доспех, запустил руку в поисках флаконов с кровью.
        Пусто… Ну да..
        Остался только с маной. Его я тут же осушил, восполнив хоть часть потерь.
        Рыцарь все ещё парил в воздухе, смотря на меня сверху вниз. Он поднял руку и в ней появилось другое копье, на этот раз огненное.
        - Вначале заморозил, а теперь решил прожарить? Вот ублюдок…
        «Готово!» - резко крикнула Фломелия у меня в голове, и тут же на абсолютно черном небе стал появляться огромный алый водоворот, в центре которого раскрылся сияющий красный глаз.
        - Знакомая штука… - ухмыльнулся я, радуясь её появлению. - Правда в прошлый раз она тебе не помогла.
        «Ты сейчас серьезно?!» - рассвирепела Фло. - «Так ты радуешься моей помощи?»
        - Извини… Меня сильно потрепало.
        «Знаю, перевожу поток на тебя, а потом мне придется немного поспать».
        Я ощутил мощный толчок в груди. На мгновение показалось, что у меня случился сердечный приступ, перед глазами потемнело, но затем волна чего-то горячего хлынула по всему телу, наполняя конечности силой. Раны стали стремительно заживать. Настолько стремительно, что уже через две секунды я чувствовал себя абсолютно здоровым.
        «Режим Алого Рассвета активирован»
        «Режим Алого Рассвета: Особое боевое умение богини вампиров»
        «Временные эффекты:»
        «Характеристики: + 500 %»
        «Регенерация: +500 %»
        «Усиление способностей, манипулирующих кровью»
        «Режим Алого Рассвета будет деактивирован, когда израсходуется запас крови»
        «Запас крови: 8991»
        - О-ХРЕ-НЕТЬ! Только я не понял, что за запас крови? Моей?
        «Нет, сдохших в схватке с Пустыми солдат. Даже мертвыми они могут мне послужить. Именно этим я и занималась, пока ты развлекался. Вернулась к армии и собрала всю пролитую там кровь.
        «Запас крови: 8769»
        - Эй, я ничего не делаю, а она убывает… И довольно быстро.
        «А ты чего хотел? Алый Рассвет очень прожорлив. Его крайне тяжело использовать, и всегда нужно иметь хороший запас крови для такого».
        - Тогда не будем терять время, - ухмыльнулся я, чувствуя, что теперь я способен выиграть этот бой. Но вначале нужно как-то достать противника.
        «Просто сделай крылья, придурок»
        - Сама дура, - фыркнул я и без особого труда сумел сформировать у себя за спиной крылья из крови, которые попутно усилил тенью.
        «Видишь? Легко же».
        Взмахнув ими, я рвану вперед, а мое бронированное альтер-эго в этот момент как раз швырнуло в меня огненное копье. В руках появились кроваво-красные кинжалы с черной дымящейся кромкой, которые я создал, используя сразу две силы: вампирскую и тени.
        «Запас крови: 7169»
        Я столкнулся с копьем лоб в лоб, рассекая его надвое, и тут же устремился вперед. Позади прогремели два слегка запоздавших взрыва, но они лишь ускорили меня.
        - А вот и я! - крикнул я, с размаху нанося удар сразу двумя кинжалами. Противник заблокировал выпад золотым мечом, но в этот раз мое оружие не рассыпалось от соприкосновения с ним. Нет, они оказались на равных, пока действует Алый Рассвет.
        «Запас крови: 6332»
        Несмотря на мощность его реактивного двигателя, я отшвырнул рыцаря своей атакой. Он крутанулся в воздухе, но тут же выпрямился и устремился на меня. Мы столкнулись с ним вновь, но на этот раз мы оказались равны. Все-таки его ранец был куда мощнее моих крыльев, но зато я был маневреннее.
        Оправившись от очередного столкновения, он помчался на меня, но в последний миг я просто сложил крылья, рухнув вниз под силой тяжести, но уже через миг отрастив на Теневом Доспехе что-то вроде хвоста, обхватил ногу рыцаря и, используя инерцию, оказался у него за спиной, нанося удар.
        «Запас крови: 4360»
        В этот раз Доспех Боли не выдержал и треснул, а из открывшейся раны вместо крови стал вылетать черный песок. Рыцарь резко развернулся, едва не снеся мне голову, но я был НАМНОГО быстрее за счет временного бафа от Рассвета.
        Взмах моего короткого клинка, и кисть, сжимающая божественное оружие, отделилась, а я, пользуясь моментом, вонзил кинжал противнику в грудь. Он схватил меня оставшейся рукой за горло, и я ощутил, как трещит теневая броня от этой мощи.
        «Запас крови: 2009»
        - Ну уж нет! - зарычал я, и мы вместе рухнули вниз, врезавшись в землю на полной скорости.
        «Запас крови: 531»
        Слив оба кинжала в один кроваво-черный меч, я в полете пронзил грудь рыцаря насквозь, метя в то место, где должно быть сердце.
        «Запас крови: 0»
        «Действие Алого Рассвета завершено»
        Я лежал на земле рядом с противником, из груди которого все ещё торчало только что созданное оружие. Рыцарь больше не вставал, лежал раскинув руки и смотрел в чернеющие небеса, с которых уже пропал гигантский алый глаз.
        - Я выиграл, - наконец решительно заявил я, поднявшись на ноги и застыв перед поверженным врагом. - Довольно, бой окончен.
        Я сел рядом и положил руку ему на плечо.
        - Нам незачем сражаться друг с другом, все-таки мы когда-то были одним человеком. Может ты это и забыл, но я помню. Проклятье… - я вздохнул. - Я понятия не имею, что именно с тобой произошло. Почему в тот раз ты помог мне, а теперь пытаешься меня убить. Что эта тварь с тобой сделала, но… Но я все-равно рад был увидеться. И надеюсь, что когда мы увидимся в следующий раз, ты расскажешь мне, сколько детишек вы с Кэт заделали.
        - Я тоже… - услышал я едва слышный голос, заставивший меня вздрогнуть и повернуть голову, но к тому времени все уже было кончено. Тело рыцаря превратилось в черную пыль, как тела всех Пустых, и развеялось в воздухе, не оставив после себя ни следа.
        - Стой, я!.. - я резво вскочил на ноги, тут же ощутив сильное головокружение и приступ тошноты, но от моей половины не осталось и следа.
        Пару мгновений я смотрел в пустоту перед собой с вытянутой рукой, и лишь сделав глубокий вдох, смог отпустить нахлынувшие эмоции, обратив внимание на торчащий из земли черно-красный меч.
        Протянув руку, я коснулся его рукояти, и перед глазами возникло окошко с оповещением.
        «Прощальный подарок Алого Рассвета, тронутый Пустотой»
        Я удивленно вскинул бровь, прочитав название.
        «Меч, созданный из союза Тени, Крови и Пустоты»
        «Класс: божественное»
        «Владелец: Элард, привязанное»
        «Особые свойства:»
        «Две формы (Меч и парные кинжалы)».
        «Возможность призывать оружие, притягивать его к себе или притягиваться к нему»
        «Прощальный подарок способен впитывать кровь своих жертв, используя её для помощи владельца: усиление, излечение ран»
        «Прощальный подарок способен поглощать души, передавая их силы владельцу»
        Я вытащил меч из земли и сделал несколько пробных взмахов. Идеальный баланс, а уж аура какая… Аж мурашки по коже бегут. Затем разделил клинок на две части, превратив оружие в парные кинжалы с не менее убийственной аурой.
        - Даже удивительно, как совершенно внезапно получилось такое вот чудо-юдо, - хмыкнул я, смотря на кинжалы в своих руках. Я только что получил оружие, которое в потенциале способно сразить АрхиВладыку. Но почему же я не чувствую радости или облегчения? - Фло?
        Но вампирская богиня не ответила. Она уснула, как и в прошлый раз после применения подобной магии, а значит мне дальше придется выкручиваться одному.
        Рядом появился хромающий Страшила. Ему во время нашей небольшой схватки тоже досталось.
        - И тебе пришлось не сладко? - усмехнулся я, на что Страшила достал из собственного живота Ричарда и погрозил им черному небу. - Ладно, пойдем заканчивать эту схватку, пока Пустые ещё что-нибудь не придумали.
        Глава 17. Пленник
        Пустые побеждены, хотя вернее будет сказать, что они отступили. Теперь мы могли вздохнуть с облегчением. Небо приобрело нормальный вид, а я, опёршить спиной о ствол первого попавшегося деревца, присел и просто отдыхал, наблюдая за тем, как армия оправляется от битвы.
        Потери мы понесли серьезные и потеряли как минимум двух гигантских роботов, которые встретили основную силу неприятеля. Один из стальных гигантов лишился руки, и теперь механики, которые отвечали за их техобслуживание, пытались вернуть конечность на место.
        - Элард! - крикнул мне радостный Ронаш. Рейна неторопливо шла за гномом, держа руку на рукояти меча. - Слава богам, ты в порядке!
        Гном плюхнулся напротив меня и с довольным видом протянул полный бурдюк с какой-то жидкостью. Открутив пробку, я принюхался и поморщился.
        - Что это?
        - Гномья настойка. Обычно я её людям не даю, слишком слабые они, но ты не из таких.
        - Спасибо за доверие, - хмыкнул я и пригубил напиток.
        - Ну как? - тут же осклабился коротышка.
        - Это… кха… - у меня аж слезы на глазах проступили. - Словно авиационное топливо смешали с самым острым перцем на земле и добавили туда капельку лимона!
        Ронаш рассмеялся, а я протянул бурдюк Гарпии. Девушка тоже пригубила напиток, но при это на её лице не дрогнул ни один мускул. Распробовав напиток, она сделала ещё несколько глотков и после этого вернула бурдюк хозяину.
        - Ну ты даешь, красавица, - охнул гном. - Словно воду выпила…
        - А они сильно отличаются?
        Гнома от такого неуважения аж перекосило, но он решил не нарываться на конфликт с Гарпией.
        - Крепкая штука, Ронаш. Крепкая. Так как дела? - я кивнул в сторону войска.
        - Плохо. Мы потеряли как минимум пять сотен солдат. Ещё примерно три сотни в тяжело ранены. Почти все получили хоть какие-то ранения: кто пару царапин, а кто и конечностей лишился. Но главная потеря - пятеро священников. Это самое худшее, что только могло произойти, - вздохнул гном. - Этих ребят и так мало, а тут такое… Зато твои лысые уродцы крайне эффективно справлялись. Если пройдешься по лагерю и послушаешь разговоры, то все они будут о них. Смотрящие показали себя умелыми воинами, которым я бы поостерегся переходить дорогу.
        Дальше Ронаш рассказал, как происходил бой на других частях поля боя, как он вместе со Смотрящими помог Рейне, Страшиле и Фломелии, и как негодовал, когда двое последних внезапно покинули поле битвы. Но в целом, если бы не мы, потери войска были бы куда страшнее. Мы смогли не допустить внезапного нападения и помогли войскам перегруппироваться.
        И все же… потери были серьезными.
        Я все-таки рискнул выпить ещё глоток гномьего пойла, чувствуя, что оно немного, но расслабляет. Бьет в голову и позволяет хоть немного перестать думать о только что произошедшей битве. С ума сойти! Я дрался с самим собой… и победил того, кто уже почти сравнялся с богами.
        И все же радости особо не испытывал.
        Я понятия не имею, что с ним случилось после нашего разделения. Почему Пустота так легко смогла его призвать и заставить сражаться со мной? Что с ним происходит сейчас? Меня это и впрямь волновало, но едва ли я мог хоть что-то сделать в своем нынешнем положении. Я оказался в прошлом и понятия не имею, как вернуться в будущее, а на носу конец света с участием армады Пустых.
        Я уже собирался сделать третий глоток горлопрожигательной штуки Ронаша, но нас прервал появившийся рядом с нашей троицей немного запыхавшийся солдат.
        - Вам приказано явиться к генералу Рокфусу.
        - Обождет, - хмыкнул я, не испытывая ни малейшего желания являться на зов офицера, который проигнорировал мои предупреждения.
        - Но…
        - Пацан, - я глянул на него исподлобья. - Я только что замочил того, кто по силам не уступает пятерке Пустых. Ты всерьез думаешь, что я подорву свою жопу из-за приказа жирдяя, который проигнорировал мои предупреждение? Можешь передать своему генералу, что я не обязан являться по его первому зову, и если ему так хочется меня видеть, то пусть приходит сам.
        Сказать, что молодой солдат от такого хамского поведения удивился, это не передать и десятой части промелькнувших на его лице эмоций.
        - Не думаю, что это хорошая мысль, - покачал головой Ронаш. - Ты, конечно, молодец, но он же генерал…
        - И? - мой голос был предельно холоден. - Когда я сообщил ему о разделении армии Пустых, он сказал, что мы с вами - балласт, и что гражданских он не слушает. В таком случае и гражданские не обязаны являться по первому его требованию.
        - Ох, Элард, надеюсь, ты понимаешь, что делаешь.
        Не прошло и минуты, как к нашей троице присоединилась ещё одна мрачная фигура. Однорукий Страшила уселся рядом и с довольным видом принялся поедать ещё живого голубя.
        Откуда он только его взял?..
        Ронаш при этом сморщился, а вот Рейне было совершенно плевать. Девушка вела себя гораздо более отстраненно, чем обычно, и это не то что бы меня волновало, но как минимум бросалось в глаза. Даже и не верится, что эта малоэмоциональная, немного чокнутая рогатая девица влюбилась…
        Где-то через полчаса к нашему месту отдыха направилась небольшая делегация. Видимо, генералишка надеялся, что я передумаю, но в итоге Рокфусу пришлось таки идти ко мне самолично.
        Генерал шел не один, а в сопровождении нескольких офицеров и простых солдат, служащих своеобразной массовкой. Если он хотел впечатлить меня таким эскортом, то лучше бы заменил вояк на сексапильных красоток с грудью пятого размера.
        - Я приказал вам явиться! - сходу заявил он, повысив голос и бросив на меня раздраженный взгляд, смотря сверху вниз.
        - Генерал, кажется, я четко и ясно все сказал вашему мальчику на побегушках. Я - не ваш подчиненный. Я - балласт, который вам навязали, и не обязан слушать тупоголового генерала. Вам бы следовало извиниться передо мной и моими товарищами за то, что не оказали доверия, а не являться сюда и заявлять, что я что-то там должен.
        - Вы правы, - внезапно согласился он, но его тон… - Вот только Смотрящие в Пустоту, которых вы использовали, собственность армии. Я не давал приказа о их использовании, а это значит, что вы военный преступник, обокравший армию Аридели. А наказание в условиях военного времени всегда одно…
        - Генерал… вы меня утомили… - покачал я головой.
        - Он сошел с ума, - безразлично добавила Рейна.
        - Да как вы… - зарычал кто-то из офицеров.
        Я даже хихикнул про себя, думая, насколько это шаблонно. Хорошо, что никому из этих тупоголовых чурбанов не пришла в голову идея попытаться напасть на меня, призывая к ответу за оскорбление. Я ведь мог и не сдержаться…
        Страшила был со мной солидарен. Он пропал ещё до того, как делегация приблизилась к нам настолько, чтобы его заметить, а теперь явился во всей красе, выйдя из Тени за спиной у слишком резкого офицера и приложив острые когти к его горлу.
        А ведь я этого ему не приказывал…
        Ай-яй-яй…
        - Не надо дергаться, - предупредил я солдат, похватавшихся за оружие. - Это мой друг, и ему крайне не нравится, когда на меня повышают голос. Советую вернуть оружие на место, иначе я не гарантирую вашу безопасность.
        Я поднялся на ноги и отряхнул изрядно поизносившуюся после схватки одежду. Надо будет подштопать костюм или купить новый, когда окажемся в каком-нибудь городе с портным. Но что-то не о том я сейчас стал думать.
        - Если вы хотите признать меня преступником и судить, то… я не могу вам помешать сделать эту глупость, но в таком случае имейте в виду, - я сделал шаг на встречу к генералу. На пути у меня тут же возник один из охранников, но уже через миг я играючи отшвырнул его, освобождая путь. - Я буду защищаться, и в таком случае будет очень-очень много трупов.
        Я улыбнулся самой зловещей из своих улыбок и демонстративно поправил ворот мундира на генерале Рокфусе. Тот при этом сверлил меня встревоженным взглядом, но ему хватило мозгов не подливать масла в огонь и не пытаться проверить, блефую ли я.
        - Разумеется, подобные обвинения вам вменять не станут. Благодаря вашим действиям мы смогли значительно уменьшить потери.
        - И?
        - Кхм… Извините, что не воспринял ваши слова тогда всерьез.
        - Замечательно! - хлопнул я в ладоши, отступая от военного, и дал мысленную команду Страшиле отпустить заложника. - И если на этом все, то не могли бы вы с вашей группой поддержки оставить нас?
        - У нас есть пленник, - внезапно заявил генерал, и лицо его стало крайне мрачным. Кажется, он и сам не рад такому.
        - Пленник? Что-то я не… - и тут в голове словно лампочка зажглась. - Стоп! Пленник? Из Пустых?
        - Да… И он хочет говорить с вами…
        - Говорить? Вот дерьмо… - Пустые не говорят. Вообще. Они лишены разума в привычном понимании и обладают разумом лишь их предводители. - Хотите сказать, что прямо сейчас в лагере сидит один из пятерки?
        - Да…
        - Почему вы его не прикончили?
        - Мы… - генерал замялся, ему не хотелось этого признавать. - Мы не можем.
        - Не можете? - я удивленно вскинул бровь. - В смысле?..
        - Мы действительно не можем, - генерал вздохнул. - Ему, кажется, плевать на огонь священников. Эта тварь лишь морщится. Обычное оружие его тоже не берет.
        - Я предлагал расплющить его Сокрушителем! - вставил один из офицеров, но тут же замолк, увидев хмурый взгляд генерала. - Оно просит вас…
        - Придурки! - не сдержался я. Одна мысль о том, что они поймали одного из пятерки и при этом сразу об этом не сказали, выводила из себя. Эта тварь могла убить их всех, прежде чем я хоть что-то бы успел предпринять, но орать на генерала сейчас смысла нет. - Показывайте дорогу, чтоб вас!
        Уже через двадцать минут я был готов ко встрече тет-а-тет с врагом всего этого мира. Альорра привели в цепях, но я нисколько не сомневался, что Пустой способен от них избавиться в мгновение ока. Оставалось понять, почему он так легко соблюдает все нормы. Посланец Пустоты по-прежнему носил на себе монашескую робу, но теперь у него на голове красовалась большая широкополая соломенная шляпа. Его вел настоящий боевой отряд, состоящий из четырех священников, двух Смотрящих и двух десятков воинов, смотрящих на пленника со страхом.
        Заметив меня, Альорр довольно осклабился, продемонстрировав мелкие острые зубки, а затем занял место напротив. Для разговора нам соорудили импровизированный столик из двух ящиков и пары широких досок.
        Говорить мы должны были вдвоем, но генерал и его свита находились поблизости. Правда, они благоразумно соблюдали дистанцию, не желая оказываться к этому монстру слишком близко.
        - Элард, наконец-то. Ты не очень-то торопился.
        - Ну уж извини. Сказать по правде, я удивлен увидеть тут твою мерзкую харю. Разве ты не должен был сбежать, поджав хвост, после того как мы вас разгромили?
        - Поджать хвост? Как грубо, - покачал головой Альорр. - Мы хозяева этого мира, Элард. Не люди. Вы - наше пшеничное поле, которое мы засеяли. Мы позволили вам вырасти, а теперь пришло время собирать урожай.
        - Души?
        - Именно. Отец, согласно Договору, отдал нам этот мир в качестве оплаты за посредничество. Каждый его житель - это наш урожай, который мы вольны собрать в любой момент. В нем так много жизни лишь потому, что мы позволили этому случиться. А ваша… война, - он фыркнул, - это словно восстание овец на ферме. Сегодняшняя победа - лишь легкий укус фермера, не более.
        - Если считаешь меня овечкой, советую дважды подумать, - теперь уже мой черед фыркать. Молниеносным движением я достал новенький кинжал и вонзил его в столешницу. - Я скорее волк в овечьей шкуре.
        Да, тупая бравада и излишний пафос, но просто не смог удержаться. К тому же я надеялся на то, что кинжал произведет на Пустого впечатление. Это оружие практически божественного уровня, так что вполне способно убить и посланника Пустоты.
        - А вот это опасная штука, - Альорр смерил кинжал пристальным взглядом черных глаз. - Но ей меня не убить, если ты надеешься на это. Лишь развоплотишь на время эту оболочку, не более.
        Пустой либо отменно блефовал, либо действительно не испытывал ни малейшего страха перед моим новоприобретенным оружием. Очень уж хотелось пустить его в ход, но я пока что сдерживался.
        - Не боишься смерти, значит?
        - Бояться «смерти» можно, только если ты существуешь в круговороте жизни и смерти, - не согласился он.
        - А ты не существуешь?
        - Я часть Пустоты, как и все остальные её дети. Мы неразрывно связаны, и то, что находится перед тобой, скорее… аватар. Не первозданная сущность, а лишь управляемый сосуд. Благодаря Вечности мы существуем вне времени, мы куда большее, чем способен представить твой ограниченный разум, Защитник.
        - Ещё будут бахвальства? - я демонстративно зевнул и прочистил ухо мизинцем.
        - Это факты, а не бахвальство, - кажется, я слегка задел самолюбие этого существа.
        - Как скажешь, - отмахнулся я, решив, что пора перейти к делу и выяснить пару беспокоящих меня вещей. - Лучше ответь мне, как вы это провернули?
        - Что именно? - Альорр изобразил невинную ухмылку, но учитывая уродливость его морды и острые зубы, вышло скверно.
        - Каким образом ты притащил сюда ЕГО?
        - Ох, Элард. Ты, кажется, не понимаешь одной простой вещи: и ты, и он, вы оба принадлежите нам. Он продал нам свою душу и твою заодно.
        - Да пошел ты.
        - Можешь отрицать это сколько угодно, но вы оба принадлежите нам. Это факт. И когда ты умрешь, то твоя душа будет принадлежать нам, и уж в этот раз мы убедимся, что ты не ускользнешь.
        Как же мне хотелось перерезать этой твари глотку, аж рука невольно поглаживала рукоять второго кинжала, что лежал у меня на коленях.
        - Я надеялся, что когда ты воссоединишься с другим собой, то увижу драму, но вы не дотянули. Жаль-жаль… может, стоило призвать тебя самого? - он нехорошо прищурил глаза. - Тебя из будущего, когда ты уже будешь принадлежать нам?
        Я невольно дернул щекой.
        - Элард из будущего убивает Эларда из прошлого. Хотя… в таком случае не будет парадокса? Ах, не важно, все-равно Вечность все погасит.
        «Он блефует» - говорил я себе в этот момент. - «Нельзя покупаться на такие глупые провокации. Если бы он мог так поступить, то так бы и сделал».
        - Зачем ты сдался? Думаешь, поверю, что ты не мог сбежать?
        Но на этом вопросе болтливость собеседника как-то резко исчезла, он довольно оскалился, но не проронил ни слова.
        Эта тварь что-то задумала, а значит надо её прикончить.
        Поднявшись из-за стола, я медленно вытащил кинжал из столешницы и одним быстрым движением совершил выпад.
        - Стойте! - послышался возглас, заставивший меня остановиться в последний миг. Острие кинжала уперлось в грудь Альорру, но тот даже не шелохнулся. - Вы не можете его убить!
        Я повернул голову и увидел, что генерал Рокфус приблизился к нам.
        - Это ещё с какой стати?
        - Я связался с Ариделью. Нам приказано доставить пленника в крепость Арлак.
        - Мне на это плевать.
        - Но это прямое распоряжение госпожи Керрас!
        - Дерьмо… - тихо буркнул я, отступая на шаг. - Керрас хочет, чтобы эту тварь доставили в крепость Арлак?
        - Именно так.
        - Это её личное распоряжение? - уточнил я.
        - Лорда Сайрза, но в первую очередь этого желала госпожа. Она уверена, что это может сильно помочь нам в войне с Пустыми.
        - Дерьмо… - повторил я.
        Мог бы я пойти наперекор воли Керрас? Да легко… Но правильно ли это было? Вдруг и его плен, и его доставка в Арлак - это все часть естественной хронологии, и я должен просто отступить? Я не ощущал сейчас ни «правильности», ни «сопротивления».
        Альорр сидел, довольно ухмыляясь, скорее всего прекрасно зная, что так будет, а у меня по спине, при виде его оскала, пробежал неприятный холодок.
        Глава 18. Арлак
        Крепость Арлак располагается примерно в четырех днях пути от места схватки с Пустыми, и каждый из этих дней мы постоянно ожидали какой-то гадости: нового нападения или того, что наш пленник, которого постоянно сторожило не меньше трех десятков воинов, среди которых обязательно было несколько белых священников или Смотрящих, устроит побег с массовыми убийствами.
        Я тоже старался по возможности не упускать повозку с Альорром из виду. Нельзя позволить этому монстру что-нибудь устроить.
        - И почему они просто не прикончат эту тварь? - ворчал Ронаш, который старался держаться ко мне поближе.
        - Я задаюсь тем же вопросом, - вздохнул я. Если бы генерал не сказал, что это Керрас хочет, чтобы этого монстра доставили в крепость, то я бы лично прикончил Пустого на месте, избавив нас всех от головной боли.
        Но главным испытанием для нашей армии во время доставки «груза» стали вовсе не Пустые, а местность. На исходе третьего дня мы уткнулись в широкую реку, через которую должен был пролегать мост, вот только какой-то кретин из Тарбонта решил, что не дело, когда такая важная постройка мозолит глаза, и разрушил её.
        Поэтому нам пришлось потратить кучу времени на то, чтобы суметь переправить войска. Поступили, впрочем, довольно просто. Сокрушающие без особых проблем способны форсировать водную преграду, поэтому их выстроили в ряд, используя как опоры для временного моста, а на их могучие плечи легли сделанные на скорую руку деревянные помосты. По ним мы понемногу и переправились, но такой способ переправки войск занял у нас почти сутки.
        И вот спустя ещё день, примерно в полдень, на горизонте показались могучие стены крепости Арлак. Насколько я мог судить из рассказов Ронаша, это четвертая по размерам крепость в мире, лишь немного уступающая павшей Драм’Ту-ур.
        О том, что прибудут войска с пленным пустым, крепость была предупреждена, и нас уже встречали, а также подготовили все для содержания Альорра. В крепости оказались вполне приличные казематы, которые полностью освободили, чтобы содержать там только одного единственного заключенного.
        Одно из зданий в крепости привлекло мое внимание. Это был храм, совсем новенький, возведенный чуть ли не с месяц назад, и там даже проводились службы, а солдаты приходили просить у АрхиВладыки защиты.
        Ради интереса я, разумеется, прогулялся по помещению и немного задержался возле алтаря. Пока никто не видит, я положил на него руку и попробовал включить взаимодействие.
        «Малый алтарь. Уровень 9»
        «Уровень благодати: 700\5000»
        «Взаимодействие невозможно, недостаточно прав».
        - Интересно, - хмыкнул я. Насколько я мог судить, в сердце алтаря находился специальный аккумулирующий механизм, который передавал энергию в Аридель через незримый взгляду пролом реальности.
        Засиживаться в храме не стал, лишь мысленно подумал о том, что может стоит попробовать поставить собственный алтарь и связаться с Аннигиляцией. Я же вроде бы все ещё её жрец, пусть и оказался в прошлом. Думаю, помощь богини разрушения окажется не лишней.
        Сказано - сделано. Побродив по крепости, я смог найти относительно спокойное местечко и собрать все необходимо для алтаря.
        - Ладненько, - хмыкнул я, конструируя из деревяшек «домик». Посмотрев на эту кривую и покосившуюся постройку, я удовлетворенно хмыкнул. - Попробуем!
        «Создание Алтаря»
        «Создание Алтаря невозможно. Чтобы использовать полный функционал Системы АрхиВладыки, подключитесь к основной сети и подтвердите уровень доступа».
        - Чтоб тебя! - выругался я, хмуря поглядывая на свою поделку. Почти два часа потратил на какую-то ерунду, чтобы получить нихрена. Впрочем, можно было сразу догадаться, что ничего не выйдет, ведь для того, чтобы притащить в этот мир целого бога Башни, да ещё и воплотить его, нужно потратить кучу сил, и для моей скромной тушки такое явный перебор.
        Разломав домик, я решил больше не возвращаться к теме Темного Инквизитора. Не получилось у меня отыгрывать эту роль, ну и черт с ней, зато прогрессия Теневого Ассасина у меня идет более чем гладко. Даже интересно, есть ли у моих способностей какой-нибудь предел развития? К примеру, девяносто девятый? Или после этого происходит метаморфоза способностей? Или открываются новые подклассы? Вопросов куча, но моя прогрессия сейчас сильно застопорилась, и дальше будет только сложнее. Гринди или сдохни.
        Никаких особых условий мне в крепости не выделили: дали койку в одной из казарм на сорок рыл - будь благодарен. А вот Рейне повезло больше: ей выделили постель в комнате обслуги, и судя по всему, кто-то даже попытался нагрузить драккаску работой. После того, как она прилюдно выпорола вначале главную служанку, а затем какого-то офицера, вставшего на её защиту, к рогатой больше не лезли. Да и ко мне тоже.
        Почти каждый в крепости считал меня Избранником Башни, воином из другого мира, что должен сражаться со злом, а ещё тем, кто может отдавать прямые приказы Смотрящим. Это создавало нам с Рейной, а заодно и с Ронашем, определенную репутацию. Неоднозначную, но все же репутацию. Любого другого на месте Рейны признали бы дезертиром и просто казнили бы, но рогатой подобная выходка сошла с рук. Тем более слухи о теневом монстре, который играючи может вспороть горло своими когтями по моему приказу, очень быстро расползлись по крепости.
        Скрывать Страшилу после того, как он встал на мою защиту во время обвинений генерала Рокфуса меня в военных преступлениях, смысла не было. Его видели больше десятка человек.
        И Страшила этим теперь пользовался…
        Уже через два дня после нашего прибытия генерал разыскал меня на площади крепости и вручил… «это». «Это» - копия Ричарда, только вырезанная из дерева. Зачем мне это вручил генерал, да ещё прилюдно, я понял далеко не сразу.
        - Сделайте уже что-нибудь, Элард! - завопил он. - Ваша тварь меня достала! Она каждый день подкладывает мне эти штуки в кровать!
        - А мне зачем знать о ваших отношениях? - удивленно моргнул я, возвращая деревяшку владельцу. Похоже, у Страшилы появился талант резчика по дереву. Правда какой-то… х*евый талант…
        Генерал что-то побухтел, грозясь тем, что однажды он поймает этого монстра и воздаст ему по заслугам, на что я пожелал ему удачи.
        - Зачем Страшиле вообще вырезать эти штуки? - нахмурился Ронаш, который частенько крутился вокруг меня.
        - А я почем знаю? Но его любовь к продолговатым предметам и желание их всем демонстрировать и впрямь напрягает.
        «Может, ты в душе просто эксгибиционист?» - послышался в голове сонный голос пробудившейся Фломелии.
        «С пробуждением, красно солнышко. И я никакой не эксгибиционист».
        «Ну, я не солнышко, но все-равно спасибо… Я пропустила что-то интересное?»
        Я коротко пересказал богине о том, что произошло, и о Пустом томящемся в подземелье. Но богиня лишь мысленно пожала плечами и сказала совершенно простую и очевидную вещь:
        «Либо иди и прикончи его, либо выкини из головы, пока не настанет задница».
        «Хороший совет»
        «Обращайся».
        Богиня вновь зевнула, а затем опять отправилась спать, бросив напоследок:
        «Если понадоблюсь - буди, а пока мне нужно восстановить силы».
        Закончив разговор с Фломелией, я отправился проверять нашего заключенного. Я делал это три раза в день: с рассветом, в обед и перед сном. Делал я это обычно один, потому что у Рейны по расписанию была тренировка, а Ронаш желал быть как можно дальше от этого чудовища. Впрочем, каждый раз я видел одно и то же: Пустой сидел в дальнем углу своей камеры и улыбался мне зловещей улыбкой.
        - Господин, - остановил меня один из стражников, когда я уже собрался было уходить. - Я хочу вам кое-что сказать о пленнике…
        - Слушаю.
        - Он… Он кормит крыс своим мясом.
        - В смысле? - нахмурился я.
        - В прямом. Отрывает кусочки плоти и бросает их словно крошки к норам.
        - Вот дерьмо… А вы пробовали что-то с этим сделать?
        - Конечно! Мы сообщили генералу, но тот лишь отмахнулся. Даже если заделать норы, грызуны прогрызут новые, а запретить этому чудовищу делать то, что он делает, мы не в состоянии. Но я надеялся, что может вы…
        - Я подумаю над этим.
        Слова солдата меня тоже напрягли, да и вообще атмосфера в казематах была давящей и пугающей, словно я оказался в каком-то фильме ужасов, и на меня вот-вот должны напасть монстры.
        И что я мог сделать в такой ситуации? Попробовать что ли сделать теневую кошку, которая будет охотится на мышей? А вообще… это ведь крайне интересная мысль…
        Но перед этим я решил поговорить с генералом Рокфусом на этот счет, но тот ожидаемо лишь развел руками. Они уже попытались один раз заделать норы, но на следующий день те вновь были разрыты. Люди и так не хотят приближаться к этому существу, заделывать тропы грызунов каждый день - это чересчур.
        - Мы посыпали яда, надеюсь, это поможет, а теперь, с вашего позволения, у нас много дел. - Генерал собирался ещё что-то сказать, но почувствовал легкий толчок по своей ноге и опустил взгляд. Из его собственной тени росла уродливая когтистая лапа, сжимающая деревянную игрушку.
        - Кажется, он хочет, чтобы вы приняли этот подарок, - я едва сдерживал улыбку.
        - Ох… Это невыносимо! Я тебе устрою, тварь! - начал ругаться генерал, и Страшила временно отступил, но лишь для того, чтобы нанести новый удар, да такой, что не ожидал ни я, ни генерал.
        Следующим утром, когда крепость начала просыпаться, прямо на центральной площади появилась неказистая палатка торговца. Фактически первая палатка торговца, потому что на территории крепости торговля запрещена. Если кому-то из солдат нужно было что-то прикупить, то за стенами находилась небольшая деревня.
        - Элард, ты должен это увидеть, - Ронаш чуть ли не за руку меня притащил к лавке, и сказать, что я охренел, это вообще не передать моих эмоций. Страшила продавал поделки из дерева, которых были десятки, если не сотни. Тут имелись деревянные аналоги Ричарда, но вместе с тем стояли и разнообразные фигурки. Какие-то юмористические, какие-то дико пошлые.
        - СТОП! Это что, я?! - все ещё дремлющая Фломелия уловила мою встревоженность и проснулась.
        Действительно, в первом ряду находилось несколько деревянных фигурок с обнаженной Фломелии в жутко пошлых позах. А ещё была пара фигурок Рейны, одну из которых собирался купить солдат, но при появлении Гарпии как-то резко передумал. Драккаска неторопливо прошла вдоль прилавка, взяла собственную фигурку и внимательно осмотрела.
        - Восемьдесят процентов дохода за продажу- мои, - коротко сказала она Страшиле и просто ушла.
        - Я тоже хочу долю! - встрепенулась Фло. - Скажи ему, что я хочу долю!
        Страшила, обслуживающий клиентов, успел показать призрачной вампирской богини неприличный жест.
        - Ах ты, гаденыш… Вот я получу свое тело, и тогда держись. Я твои деревянные писюны засуну тебе во все имеющиеся отверстия, а может ещё и проделаю парочку новых.
        И я даже не уверен, что удивляло меня больше: тот факт, что Страшила успел наделать кучу качественных поделок из дерева, или то, что они пользовались огромным спросом. Крайне детализированные фигурки с обнаженными девушками зашли на ура. Страшила в данный момент набивал свой карман вполне реальными деньгами.
        - Что тут происходит?! - солдаты при появлении генерала тут же дрогнули и стали отходить в стороны, пропуская командира. Тот, увидев деревянное непотребство, покрылся красными пятнами от гнева. Казалось, ещё немного, и из ушей пар пойдет. - Это возмутительно! Торговля на территории крепости запрещена! Я…
        Страшила ловко перескочил через прилавок и припал на одно колено, пряча за спиной что-то. Генерал нахмурился, а затем Страшила преподнес ему подарок. Не тот, что подложил раньше. На этот раз это была фигурка.
        Чибиковатая фигурка генерала, который обнимал массивный деревянный фаллос.
        - Ах ты! - зарычал генерал. - Взять его! Взять! Схватить мерзавца!
        Страшила не растерялся и поступил по-умному: он просто скрылся в тени, оставив подарок генералу, но при этом не забыл и про торговый прилавок, который вместе со всем содержимым рухнул в Тень.
        - Элард, что это, во имя всех богов, только что было? - спросил меня Ронаш, на что я лишь развел руками.
        - Понятия не имею, но Страшила, кажется, сегодня неплохо заработал, - до прихода генерала он успел распродать часть товара.
        - Эм… это…
        - Что?
        - А ты не мог бы у него попросить и для меня такое?
        - Деревянный член?
        - Тьфу! Нет! Я имею в виду фигурку красотки! Лучше гномихи, чтоб была квадратная, как я, а сиськи во! - он руками изобразил пятый, а то и более размер.
        - Я ему скажу, но ничего не обещаю, - пожал я плечами.
        Тем временем генерал обратил внимание на мою скромную персону, и я поспешил скрыться с его глаз, пока он из-за этой мелкой обиды не решит выплеснуть злость на меня. И тем не менее, Страшиле я был благодарен.
        Прямо сейчас мы ожидали двух вещей: появления союзнических войск, чтобы одним огромным войском ударить по засевшим в Тарбонте Пустым, и прибытия Керрас, которая самолично хотела посмотреть на пленника. Кажется, он должен продвинуть её исследования, и лишь поэтому та тварь все ещё находится в камере.
        Страшила же своими выкрутасами хоть немного развлекал нас всех, отвлекая от рутины. Если бы не он, то я бы умер тут со скуки. А ведь тут даже хуже, чем в Аридели, там хоть была Керрас и служанки, которых подсылал лорд Сайрз, а здесь… Где-то в деревушке был захудалый бордель, но учитывая пополнения в крепости, очередь туда уже расписана на несколько недель вперед. Спрос сейчас гораздо выше, чем предложение.
        А Фло, как на зло, все ещё не восстановилась…
        К счастью, генерал Рокфус не стал особо поднимать шумиху насчет случившегося, впрочем, Страшила на этом не успокоился. Он вновь открыл свою торговую точку, правда уже за пределами городских стен. Лично я этого не видел, но по разговорам весь товар был скуплен за несколько часов.
        Думаю, стоит стребовать с моего дорогого миньона долю, ведь его поддержание поглощает мою ману. К счастью, моя нынешняя регенерация магии с лихвой покрывает эти затраты, но стребовать все-равно стоит.
        Я уже собирался пойти в город и поискать лавку Страшилы, но тут меня за штанину кто-то дернул. Опустив взгляд, я увидел торчащую из Тени когтистую лапу.
        - Вот ты где, уродец, я как раз собирался…
        Но он не дал мне договорить, просто поманил пальцем, а затем Тень заскользила куда-то в сторону конюшен. Нахмурившись, я пошел следом. Страшила завел меня в какой-то глухой тупик и покинул теневое убежище возле маленького выпотрошенного трупика с разорванным брюхом.
        Это был местный кот.
        - Серьезно? Кот? Ладно птички, но это…
        Страшила помотал головой.
        - Не ты?
        Утвердительный кивок.
        Теперь я нахмурился ещё сильнее.
        Опустившись над телом домашнего животного, я создал теневую палочку и приоткрыл свежую рану. Судя по тому, что кровь ещё не полностью свернулась, его убили не так уж давно.
        - Если ты захотел меня развлечь детективным расследованием, где я буду искать убийцу местного кота, то огорчу. Мне такое не слишком интересно.
        Я уже собрался встать и уйти, но Страшила настойчиво пытался обратить мое внимание на животное. Вздохнув, я все-таки решил посмотреть на тело внимательнее, и тут меня осенило.
        - Да нет… - буркнул я. Судя по ране, коту не разрезали брюхо ножом, скорее словно что-то вырвалось из него подобно пришельцу из одного старого фильма. - Дерьмо…
        Оставалось лишь узнать, что именно вырвалось из брюха кота. Крыса-нежить или что-то похуже?
        По спине как-то невольно пробежал холодок, но от мыслей меня отвлек звук рога, разнесшегося по крепости.
        Неужели это Керрас прибыла?
        Глава 19. Поларис
        Прибытие Керрас выглядело весьма впечатляюще, потому что она путешествовала не как все люди, а на Сокрушающем. Точнее, на какой-то его новой разновидности, которая больше всего похожа на блюдце с шестью ногами. Благодаря такой необычной конструкции эта штуковина могла перемещаться очень быстро. Получался эдакий ходячий танк.
        Ронаш, когда увидел это необычное средство передвижения, удивленно присвистнул, да и я был того же мнения.
        - Хочу на таком прокатиться, - усмехнулся я.
        Модернизированный Сокрушающий из-за габаритов не мог пройти через крепостные ворота, поэтому Керрас встречали снаружи. Шагоход опустился на землю и открыл люк в свое нутро. Первым оттуда вышла пара охранников, и лишь затем спустилась красивая черноволосая женщина в длинном закрытом платье.
        Мы с Керрас не виделись каких-то несколько недель, но я уже соскучился и не мог оторвать от красотки взгляда. Она меня пока не заметила и приказывала солдатам разгружать свои вещи, а я тем временем сосредоточился на её спутнице - блондинке в необычном облегающем доспехе, подчеркивающем фигуру. Она держалась близко к Керрас, но при этом внимательно оглядывала окрестности. В какой-то момент мы даже встретились взглядом, но уже через несколько мгновений она сосредоточилась на остальных.
        Охранница, которую приставил лорд Сайрз? Возможно…
        Сама Керрас меня ещё не заметила, да и я не спешил с теплой встречей. Все-таки наши отношения должны быть тайными. В случае чего могу навестить её ночью, используя Тень.
        Так что я просто отошел в сторонку и терпеливо ждал, когда закончится разгрузка шестилапого танка. В какой-то момент Керрас все-таки взглянула на меня, улыбнулась одними глазами, а затем продолжила заниматься своими делами, ругая солдат за нерасторопность. Они случайно уронили один из ящиков, за что накосячивший солдат получил подзатыльник от блондинки-рыцаря, сопровождающей главного инженера Аридели. Подзатыльник был таким мощным, что бедняга едва не сломал себе шею. Другие после такого стали гораздо аккуратнее относиться к вещам Керрас.
        Когда с разгрузкой было покончено, Керрас вместе с генералом Рокфусом и ещё несколькими старшими офицерами крепости уединились для каких-то обсуждений, и меня, разумеется, не пригласили. Я бы мог подслушать их, прояви я определенное желание, но не видел в этом никакого смысла.
        Лишь спустя часов пять или шесть после того, как Керрас прибыла, меня нашли и сообщили, что ученая хочет меня видеть. Я, впрочем, туда отправился далеко не сразу, выдержав небольшую паузу. Раз уж она заставила меня так долго ждать, то теперь пусть и сама меня немного подождет.
        Для исследований моей пассии выделили целый подземный этаж, аккурат над темницами, располагающимися уровнем ниже. Прямо сейчас инженеры, что прибыли вместе с Керрас, занимались сбором её оборудования, а сама девушка раздавала указания. Боевая блонди все также держалась поблизости, не выпуская Керрас из поля зрения.
        - Элард! - улыбнулась она мне, когда я подошел. - Рада тебя видеть.
        Керрас обняла меня и поцеловала в щеку, сделав наше приветствие дружеским, но не более.
        - Я тоже. Не ожидал, что мы увидимся так скоро.
        - Да…
        - Даже удивительно, что лорд Сайрз выпустил тебя за пределы дворца.
        - Я не могла упустить такого шанса. Вы же смогли взять Пустого в плен! Это… просто невероятное событие!
        - Да… невероятное… - кисло согласился я.
        - Кажется, ты недоволен, - нахмурилась она.
        - Сказать честно?
        - Разумеется.
        - Он сам сдался. Если бы не твое заявление о том, что он тебе нужен, я бы его прикончил. Эта тварь опасна. Я понятия не имею почему, он сдался, но это не предвещает ничего хорошего.
        - Элард… Ты же понимаешь, что стоит на кону? Он мне нужен для своих исследований. Обычные Пустые - это не то. Мне доставляли их, но мне для прорыва не хватает того, кто стоит выше их.
        - Ладно-ладно, я понял, - вздохнул я. - Кстати, представишь меня своей подружке?
        Блондинка стояла в паре шагов от нас и буквально сверлила меня своими голубыми глазами. В близи она была весьма симпатичной, хотя по мне немного скуластой.
        - Ох, да, прости. Надо было сразу это сделать. - опомнилась Керрас, хлопнув себя по лбу. - Это Мирна, она… - моя пассия набрала воздуха в грудь и сказала это с гордостью. - Первый полноценный Защитник. Героическая душа, которой я смогла дать тело.
        - Рада познакомиться, - Мирна протянула мне руку, чтобы её пожать. - Значит, вот кому я обязана своему появлению.
        - Ага. Прикольный доспех. Делали на заказ?
        - Шел комплектом, - пожала она плечами.
        - Твой класс?
        - Воин. По доспеху не видно?
        - Мало ли, у меня вот тоже есть доспех, - я хлопнул себя по груди, одновременно используя Теневой Доспех. Но уже через пару секунд его отозвал. - Но я вообще теневой ассасин, так что доспех ещё ни о чем не говорит.
        - Извини. Я ведь впервые встречаю такого же, как я сама. Да и вообще, вся эта Система с подклассами и прочим… Я все ещё осваиваюсь и пока не очень понимаю, на что стоит обращать внимание.
        - Все не так уж и сложно. Я объясню, если что-то непонятно.
        - Буду благодарна, - лучезарно улыбнулась блондинка.
        Мне захотелось отправить ей приглашение в группу, но я себя одернул. При этом возникло ощущение «неправильности», которое я не чувствовал уже много недель. Да и логика подсказывала, что это был бы крайне необдуманный поступок, ведь у этой женщины своя, более простая версия Системы, созданная на основе моей. Если я приглашу её в группу, то она получит много плюшек, но тогда её Системе придется обновиться. Чем это чревато, я не возьмусь судить.
        - Мирна прибыла сюда в качестве моего охранника, лишь так лорд Сайрз разрешил мне покинуть Аридель. Заодно это отличная возможность испытать её способности, так сказать, в поле.
        - Это здорово, Керрас. Серьезно. То, что появились Защитники, многое может изменить, - сказал я, но мы оба знали, что это все часть естественного порядка вещей. Мир падет, рано или поздно, и мы ничего не сможем с этим сделать. Даже удивительно, как Керрас не теряет надежды и продолжает прилагать усилия для победы, даже зная, что все это бессмысленно. Я отправился на войну лишь для того, чтобы развеять скуку и стать сильнее, убивая Пустых.
        - Рада это слышать, - улыбнулась она. - Кстати, я должна тебе кое-что показать.
        Керрас поманила меня рукой к одному из открываемых рабочими деревянных ящиков. Пусть её научные штучки меня не слишком волновали, но то, что оказалось внутри этой коробки, заставило по спине пробежать мурашки.
        - Чтоб меня…
        - Знаешь, что это?
        - Конечно…
        Как можно забыть штуку, способную создавать Прорывы Пустоты? Внутри ящика лежал «еж» со множеством черных игл, торчащих в разные стороны. Не очень понимаю, зачем было придавать этому устройству такую форму, но видимо, так нужно.
        - Я пока ещё не заставила её работать, но судя по твоей реакции, это временно. Вытащите её, - последние слова она адресовала рабочим, которым пришлось приложить определенные усилия, чтобы достать Поларис и при этом не поранится. - Туда! Установите его туда!
        Рабочие перетащили установку на специальную платформу, от которой во все стороны тянулись провода.
        - Значит, оно пока не работает?
        - Я думала, что проблема в Системе, но нет. Она функционирует нормально, проблема в чем-то другом. Мне опять недостает какого-то важного компонента, и я понятия не имею, какого именно. Именно поэтому, когда пришли известия о том, что вам удалось захватить не просто Пустого, а одного из Пятерки, я решила, что это может быть оно самое. Поларис открывает путь в Пустоту, создает её прорыв, и возможно он не работает как раз потому, что не хватает чего-то от Пустых. Сердца, например.
        - Интересная мысль, - кивнул я и порадовался, что не прикончил тварь на месте. Если бы Керрас не смогла создать рабочий поларис, то вся хронология пошла бы к чертям. Может, именно поэтому Альорр и сдался? Он, в какой-то мере, тоже заложник нынешней хронологии.
        Черт… От этих игр со временем голова кругом идет.
        Керрас не хотела затягивать это дело, так что начало работы было решено провести прямо сегодня. К делу мы приступили примерно через три часа, когда вся аппаратура была подключена и настроена. Мирна, десяток солдат и несколько священников доставили Пустого в лабораторию.
        Когда нога этого чудовища переступила через порог, источники света тут же стали тусклее, и просторное помещение поглотил полумрак. Но охранники, да и я сам, никак на это не отреагировали. Это было нормальным явлением для подобного существа. Его присутствие искажало реальность, поэтому нет ничего удивительного в том, что лампы стали светить слабее. Вот если на улице день станет ночью - тогда возникнут проблемы, а пока это уровень дешевых фокусов.
        - Сколько почестей для такой скромной фигуры, как я, - рассмеялся Альорр, окидывая присутствующих своими черными глазами.
        - Он изменился, - отметила Рейна, также участвующая во всем этом.
        - Да… - поморщился я. Тут девушка была совершенно права, Альорр изменился после своего заключения. Пока он находился за решеткой, не выходя на свет, это было не так заметно, но сейчас я четко это понимал. Он стал лишаться человеческих черт. Его кожа словно надулась и обвисла, придавая Пустому ещё больше уродства. Спина сгорбилась, а руки слегка удлинились.
        - На кресло его, - приказала Керрас, стараясь не выказывать страха, но от меня не укрылось, что на её лбу проступил пот. Жуткая потусторонняя аура буквально заполнила комнату, сдавливая грудь. А вместе с аурой пришел и смрад гниения и смерти, исходящий от Альорра.
        Пустой не сопротивлялся, я бы даже сказал, что он с готовностью занял свое место и нисколько не возражал, когда его худощавые руки и ноги пристегивали к металлическому креслу.
        Керрас сделала шаг к существу, но я схватил её за локоть.
        - Не приближайся к нему, - совершенно серьезно сказал я. - Пусть все сделают другие, а ты держи дистанцию.
        Керрас хотела возразить, но затем вздохнула и согласилась, начав раздавать указания издалека. А дальше началась крайне неприятная и длительная процедура. К Пустому подключали разные датчики и устройства, некоторые из которых вживляли прямо ему в мозг. На наших глазах ему вскрывали для этого череп, а Альорр лишь усмехался и насвистывал какую-то песенку.
        - Ты не чувствуешь боль? - не удержался я от вопроса.
        - А что есть боль? - философски поинтересовался он. - Импульсы в мозг, не более. Импульсы живого существа, а едва ли меня можно назвать живым. У меня есть кровь, у меня даже может биться сердце, но это лишь потому, что в такой форме проще присутствовать в этом мире. Чувствую ли я то, что вы называете болью? Да. Есть ли мне до этого какое-то дело? Сами догадайтесь.
        С Альорром старались не разговаривать, и вообще в помещении во время всего процесса стояла гробовая тишина. Кажется, присутствующие люди даже дышать старались тише, а я невольно поглаживал рукоять новоприобретенного кинжала, что покоился у меня на поясе.
        Возились с Пустым долго, кажется, целую вечность, но итог был не слишком оптимистичным. В итоге спустя часов пять кропотливой работы, проведения множества тестов, у Керрас так и не получилось запустить Поларис.
        Моя черноволосая пассия крайне переживала на этот счет, а когда она наконец отдала приказ закончить на сегодня, понимая, что люди устали и не могут больше выдерживать воздействие этого существа на окружение, просто рухнула на стул, прикрыв лицо рукой.
        - Ты как? - поинтересовался я, дождавшись, когда Мирна и охрана уведет Пустого обратно в камеру.
        - Справлюсь, - отозвалась она.
        - Не беспокойся, ты ещё сможешь заставить эту штуку работать.
        - Да, знаю… - вздохнула она и улыбнулась мне.
        - В любом случае, ты хорошо поработала. Пустой у нас в руках, и пусть на это уйдет время, но все получится. Я гарантирую, ведь я самолично использовал эту штуковину, - в очередной раз я приободрил её. - Хочешь что-нибудь?
        - Только тебя.

* * *
        Керрас задрожала, впившись пальцами в мои плечи и сладко застонала от нахлынувшего оргазма. Она ещё несколько секунд рефлекторно двигала бедрами, а затем мягко опустилась мне на грудь, тяжело дыша.
        - Не думала, что всего за несколько недель так соскучусь по твоему члену… - прошептала она, целуя мою грудь и шею.
        - И Ричард не спасает?
        - Оригинал лучше, - хмыкнула она. - Зачем ты ушел, Элард?
        - Я же уже отвечал.
        - Да… отвечал… - вздохнула она.
        - Ты хочешь о чем-то поговорить? - догадался я по её многозначительным взглядам.
        - Хочу. И не хочу одновременно.
        - Так хочешь или не хочешь?
        - Я… кхм… - она замолчала, уткнувшись лбом мне в грудь, и так пролежала почти минуту, не решаясь поднять взор. - Это первые мои серьезные отношения, Элард. И я счастлива. Я влюблена, у меня столько фантазий о том, как мы заживем вдвоем. Как будем заниматься чудесным сексом каждую ночь, а временами ещё и утром. Как я рожу тебе двоих, а может даже троих прелестных детишек. Как я… - казалось, что она хочет перечислить бесчисленное множество всего, но в итоге она лишь заплакала. - Но я вижу лишь безысходность. У нас не будет ни дома, ни семьи.
        Я стиснул зубы.
        - Все, что у нас с тобой есть, это текущий краткий миг, - подытожила она.
        Я обнял её, покрепче прижав к себе.
        - Мы что-нибудь сделаем, Керрас. Я что-нибудь сделаю. Разве мы не это решили? Приложим все силы, чтобы изменить будущее.
        - Да, - кивнула она, высвободившись из моих рук и присев на край кровати. По её щекам все ещё текли слезы, а я не знал, как её можно утешить. Керрас умрет, став частью АрхиВладыки, а я… неизвестно, что будет со мной и Рейной. Мне хотелось сказать, что все будет хорошо, что мы можем переписать историю этой эпохи, что Пустые будут сокрушены, а мы с ней заживем счастливо и умрем в один день. Но это будет ложью, а я не хотел ей врать.
        Все, что я мог в данный момент, это быть рядом и держать её за руку.
        - Он заговорил со мной, Элард.
        - Кто? - не сразу понял я о чем говорит девушка.
        - АрхиВладыка. После того как я подключила нашего бога из машины к Системе и синхронизировала его, он… заговорил со мной. Не сразу, а где-то спустя неделю, но это произошло. Это пугает, Элард. Когда я услышала его голос впервые, то испугалась. Я знала, что однажды это случится, но все-равно не была готова.
        - И… Что он сказал?
        - Назвал меня мамой. Он был… словно ребенок, желающий внимания.
        - И что ты сделала?
        - Я… Ох… давай не будем об этом. Мне все ещё тяжело с этим смириться. Я даже не уверена, что он сейчас не смотрит на то, чем мы занимаемся. Ведь он… бог. Он разумное скопление силы, которое только обретает форму.
        - Так может, тебе просто постараться его вылепить?
        Она повернула голову и удивленно посмотрела на меня, а в её потухшем взоре появился живой блеск.
        - Вылепить? Но…
        - Ты все время говорила, что хочешь что-то изменить. Это твой шанс. Возможно, у тебя ничего не выйдет, а может, если ты дашь ему достаточно материнской любви, то он станет… лучше.
        - Я никогда о таком не думала, - Керрас выглядела озадаченной, в её взгляде загорелся огонек надежды. - Если я буду относится к нему, как любящая мать, то возможно, у меня и впрямь есть шанс. У нас есть шанс!
        - Вот это дух, - улыбнулся я.
        Я хотел сказать ей что-то ещё, но внезапно кто-то застучал в дверь спальни. Керрас подпрыгнула, да и я сам тоже. Пусть мы и не в Аридели, но нельзя допустить, чтобы по крепости пошли слухи о том, что Керрас спит со мной.
        - Прячься, - бросила она мне, вытирая слезы и накидывая на себя халат.
        Выругавшись, я метнулся в дальний угол и укрылся теневым покровом. Теперь, чтобы меня увидеть, им понадобятся прямые солнечные лучи.
        Стук стал только настойчивее.
        - Да иду я, иду. Кого там ещё пустые принесли?
        На пороге оказалась Мирна в боевом облачении и с мрачным лицом.
        - Простите, что беспокою, но это срочно, - сказала она своей госпоже, а сама при этом решительно шагнула внутрь и оглянула комнату.
        - Что случилось?
        - Все, кто сегодня контактировал с Пустым, и кто конвоировал его из темницы, а также все члены караула мертвы. Все, кроме меня.
        - Что?
        - Даже белые священники. Их… - блондинка на секунду прикрыла рот рукой. - Я опасалась, что с вами может случится что-нибудь.
        - Погоди, стой… - Керрас повело и она отступила на шаг. - А Альорр?
        - Он все ещё находится под стражей в своей камере. Я лично проверила.
        - Ох…
        - Думаю, стоит предупредить господина Эларда. Он случайно не тут?
        - Тут? Что за вздор, - фыркнула Керрас, правда врала она не слишком умело. - С чего ты вообще это взяла?
        - Да так… - хмыкнула Миндра. - Как бы то ни было, нам стоит его найти и сообщить об этом.
        Глава 20. Ночной террор
        Я терпеливо дождался, когда Керрас и Мирна покинут комнату, а затем отправился следом за ними. Известия, которые принесла блонди-защитник, меня слегка обеспокоили. На полпути я опомнился, вернулся в комнату Керрас и забрал свои вещи, валяющиеся на полу.
        Может, именно поэтому Мирна спросила про меня, когда оглядывала комнату? Увидела вещи и решила, что Керрас спрятала меня под кроватью или в шкафу. Если это так, то ситуация скверная. Мы долгое время ухитрялись скрывать свои близкие отношения, но кажется, этому наступает конец.
        Очень надеюсь, она не станет ни с кем делиться своими подозрениями.
        Как бы то ни было, сейчас не лучшее время для размышлений о делах сердечных. Я оделся прямо в Тени и, сделав небольшой круг по коридору, появился неподалеку от женщин, прямо за поворотом, а уже через десяток ударов сердца они вышли прямо на меня.
        - Элард? - кажется, Мирна была удивлена.
        - Да? Что-то случилось?
        Она мгновение удивленно смотрела на меня и даже бросила взгляд назад, видимо обдумывая, мог ли я каким-то образом обойти их, но уже через секунду тряхнула головой.
        - Да, нам нужно спешить…
        Дела и впрямь были хуже некуда, и это ещё мягко сказано. Во время ужина одному из солдат стало плохо, он прошел несколько метров, а затем блеванул кровавой рвотой. Он скончался от сильной кровопотери прежде, чем успели позвать лекаря.
        Не прошло и получаса, как ситуация повторилась ещё с двумя бойцами, а ещё через час количество умерших достигло десяти человек. Потребовалось какое-то время, чтобы сложить дважды два и понять, что погибли ровно те, кто накануне отводил Пустого на эксперименты Керрас.
        Когда это пошли проверять, то оказалось, что двое охранников заключенного тоже мертвы. Выблевали всю свою кровь. А сам Альорр тихо хихикал у себя в камере.
        Сейчас Пустого никто не сторожил. Никто не осмеливался спуститься вниз, опасаясь повторить участь погибших.
        - Дерьмо… - вздохнул я, проводя рукой по лицу. - Надо с этим разобраться.
        - Разобраться? В смысле? - опешила Керрас, но я уже быстрым шагом направился в сторону прохода в казематы. Спустившись на три этажа под землю, я оказался перед запертым тюремным блоком. Ключа у меня не было, но едва ли это проблема. Я создал ключ из Тени, который идеально подходил к любому обычному замку.
        - А вот явился и храбрый Защитник, - рассмеялся Альорр, смотря на меня из мрака. Я отпер камеру тем же теневым ключом и смело шагнул внутрь. За ночь Пустой стал ещё уродливее, еще больше потеряв человеческий вид. - Мне тут, знаешь ли, одиноко. Раньше неподалеку была компания, а сейчас и той нет. Никто не спускается и не навещает бедного Альорра.
        Зарычав, я схватил это омерзительное создание за горло и впечатал в стену. Его плоть при этом выделяла какую-то омерзительно пахнущую слизь, но в тот момент я не ощущал ни капли брезгливости, Лишь злость.
        Второй рукой я уже сжимал черно-красный кинжал, способный прикончить даже подобную тварь.
        - В чем дело, Элард? Я тебя чем-то расстроил? Я-то думал, что мы с тобой друзья… Ты каждый день приходишь меня навестить, а тут внезапно рукоприкладство… Ай-яй-яй… Неужели, ты хочешь меня убить? Бедного беззащитного пленника…
        - Именно это я и собираюсь сделать. Я понятия не имею, что ты задумал, но пора положить всему этому конец.
        Кинжал пришел в движение, и я почти вонзил оружие в сердце Пустого, но остановил острие в дюйме от него из-за всего лишь одного его слова.
        - Поларис.
        - Что?
        - Поларис, Элард, Поларис. Твоя женщина так и не смогла заставить его работать. Вы так близки к этому прорыву, но одновременно так далеки от него. Какая печаль.
        - Сволочь… Плевать я хотел на Поларис.
        - Правда? А ты хорошо подумал, говоря такое? - существо подалось вперед. Его лицо оплыло, глаза вылезали из орбит, и казалось, сейчас они вообще вывалятся. - Если не будет Полариса, то тебя не отправят на его поиски. Ты не станешь жрецом, ты не станешь ядром для Прорыва Пустоты, ты умрешь уже во втором бою на Арене вместе со своей глупой светловолосой помощницей.
        - Она закончит Поларис и без твоей помощи, - фыркнул я, но Пустой лишь рассмеялся.
        - Не закончит. Я сижу в этой камере как раз потому, что ваша Керрас должна создать Поларис, но остальные - не важны. И именно поэтому ты и не убьешь меня, Элард. Ведь тогда ты не окажешься тут и сломаешь временную петлю. Вот и все.
        Я отступил.
        Внутри клокотала ярость, а чувство «правильности» говорило, что я не мог его убить. Что он должен сидеть в этой камере и оставаться объектом опытов вплоть до момента, пока эта машина не будет завершена.
        Альорр прекрасно об этом знал и смеялся мне в лицо.
        - Знаешь, что самое приятное в такой ситуации? До момента, когда будет завершен Поларис, пройдет ещё очень много времени. Погибнет ещё очень-очень много людей… - он добавил в голос фальшивого сожаления. - Возможно даже все. Солдаты, священники, кухарки и слуги. Они будут умирать один за другим, но ты позволишь этому случиться, Элард.
        Я стиснул рукоять кинжала с такой силой, что побелели пальцы.
        - Не слушай его, - на пороге камеры стояла Мирна. - Он лишь провоцирует тебя.
        Её слова немного привели меня в чувства. Она права. Это существо играет со мной, провоцирует на то, чтобы я его прикончил. Чтобы я сломал текущую хронологию. Вопрос лишь зачем?
        - Я не буду играть по твоим правилам, - тихо, чтобы услышал только он, произнес я, убирая руку от рукояти кинжала. - Эти люди и так мертвы, просто ещё не знают об этом.
        «Будущее важнее прошлого» - внезапно произнесла у меня в голове Фломелия. И с этим я никак не мог поспорить. Я начал слишком сживаться с этой эпохой, забывая, что я не могу ничего изменить. Я должен дать бой пустым и АрхиВладыке там, в будущем, а не тут.
        Помедлив немного, я покинул камеру, не забыв закрыть темницу на замок, а сверху поставил ещё один, сотканный из Тени, и лишь после этого направился к выходу в сопровождении Мирны.
        - Где Керрас? - спросил я у своей спутницы.
        - Вместе с генералом Рокфусом и его людьми, - отозвалась она.
        - Хорошо, - кивнул ей. Мы почти поднялись на поверхность, когда девушка совершенно внезапно схватила меня за руку. - Что?
        - Ты в курсе, что Керрас выходит замуж за лорда Сайрза?
        Это известие было для меня не просто как ведро холодной воды, вылитой на голову, а скорее как внезапная ледяная глыба, переломившая хребет.
        - Значит, она тебе не сказала, - задумчиво хмыкнула Мирна. - Он отпустил её сюда лишь после того, как она согласилась стать его женой. Как я понимаю, лорд давно ухаживал за ней, но она не отвечала ему взаимностью.
        - Меня это не касается, - постарался я сказать так, словно это было правдой, и высвободил руку, собираясь пойти дальше.
        - Вот как? Но вы же с ней спите.
        - Значит, ты все-таки видела мои вещи… - вздохнул я.
        - Вещи? Какие вещи? - блондинка удивленно захлопала глазами.
        - Которые я ос… Стоп. Если ты не видела вещи, то как узнала про нас с ней?
        - Да это же очевидно. Вы смотрите друг на друга как деревенская парочка влюбленных, каждую ночь кувыркающаяся на сеновале и думающая, что о вас никто не знает. Но о ваших похождения в курсе вся деревня.
        - Это действительно настолько очевидно? - в этот момент я почувствовал себя полным идиотом.
        - Тем, у кого есть глаза? Конечно.
        - Черт…
        «Слушай, а ты уверен, что сейчас самое время обсуждать такое?» - Фло не слишком радовалась относительно моего внезапного романа. - «У нас тут люди умирают. Не то что бы мне было до этого какое-то дело, но какой-то уж слишком быстрый у вас переход между горой трупов и тем, что твоя баба решила выйти за другого».
        «Как будто тебя кто-то спрашивал» - мысленно огрызнулся я.
        «Элард, я понимаю, что это у тебя первые относительно серьезные отношения, но посмотри правде в глаза. Она в итоге умрет в прошлом, а её душу сожрет ею же созданный божок. У вас не будет «долго и счастливо», и даже она это понимает».
        - Элард, - Мирна махнула рукой пере моими глазами.
        - Да?
        - Ты словно отключился.
        - Извини, у меня произошел небольшой внутренний диалог с живущей во мне богиней.
        - А мне казалось, что внутренняя богиня живет только в женщинах. Ты почувствовал свою женственность и решил сменить пол?
        - Ага, но живущую во мне лесбиянку этим не убить, - фыркнул я.
        - Ладно, неважно, - вздохнула блондинка. - Я обычно не лезу в личные отношения, мне плевать, кто с кем спит, но подобное ничем хорошим не кончится. Если лорд Сайрз узнает, что ты трахаешь его невесту, то я не возьмусь предсказать, как он отреагирует. Но если это тебя утешит, я сама не собираюсь ни о чем говорить. Можете продолжать ваши встречи, но потом не говори, что я не предупреждала.
        Мирна первой покинула подземелье, а следом уже пошел я. Все эти любовные сопли меня жутко раздражали, ведь в подобных ситуация простых выборов нет. Одно дело - свернуть шею какому-нибудь ублюдку или оторвать голову Пустому, а другое - как быть со своей женщиной.
        - Чувствую себя героем мылодраммы, - фыркнул я.
        - Мастер, - не успел я пройти и пары десятков шагов, как на пути возникла Рейна. Я в последнее время мало видел своего оруженосца и вообще понятия не имею, чем она занимается.
        - Да, в чем дело?
        - Вот.
        Она подняла свой меч, на который было насажено нечто ещё живое и извивающееся. Странное мерзкое создание, напоминающеее тушканчика-мутанта с десятью лапами, покрытого кучей раковых опухолей. Существо издавало мерзкие звуки и воняло.
        Точно так же, как Пустой…
        - Я недавно наткнулась на это создание и посчитала нужным его показать. Судя по тому, как от меня шарахались люди, оно не типично для этих мест.
        - Надо срочно показать его Керрас.
        Уже через полчаса мы находились в лаборатории, и моя возлюбленная в фартуке мясника и перчатках разделывала пойманную Гарпией зверушку, а я, Рейна и Мирна терпеливо ждали. Солдаты после случившегося вообще наотрез отказывались спускаться под землю.
        - Удивительно… - вздохнула Керрас, отступая. Даже будучи перепачканной в крови, она была очень красива, и мне тяжело было оторвать от неё взгляд. - Я не понимаю, как это создание ещё живо. Мне кажется, что это крыса… Сильно измененная, но крыса.
        - Крыса… - задумчиво произнес я. - Охрана мне говорила, что Пустой подкармливает крыс своей плотью, но никто не мог ничего с этим сделать.
        - Значит, это наш пленник превратил крыс в нечто подобное… - задумалась Керрас, разглядывая существо на своем столе. - Но с какой целью?
        - Чтобы всех нас убить, - фыркнула Мирна. - Разве не очевидно?
        - Тогда просто убейте его, делов-то, - безразлично пожала плечами Рейна.
        - Мы не можем его убить, - синхронно сказали мы с Керрас, после чего переглянулись и улыбнулись друг другу.
        - Мы должны завершить Поларис. Это важно, - прояснила девушка, и я согласно кивнул.
        - Поларис сможет сделать Защитников сильнее. Мы сможем создавать управляемые Прорывы Пустоты, где Защитники будут усиливать свои навыки и учиться сражаться с Пустыми на «своей территории», так сказать.
        - И что нам делать в такой ситуации? - вздохнула Мирна. - Мы же понятия не имеем, сколько именно таких тварей тут бродит.
        - В первую очередь стоит проверить запасы провианта и воды, - высказалась Рейна. - Нужно каким-то образом защитить их от паразитов, а тем временем устроим охоту на них.
        - Да, я могу попробовать создать теневых котов или что-то похожее, чтобы они патрулировали территорию и выискивали крыс, которых коснулась хворь.
        Сказано - сделано.
        Керрас отправилась в свою комнату, а ей компанию составила Мирна. И пусть я не верил, что Пустой попробует навредить моей возлюбленной, будет лучше, если рядом с ней кто-нибудь будет.
        А у меня пока ещё была работа.
        Я вернулся в свою комнату и уселся на пол, а через несколько секунд неподалеку возникла Фломелия в крайне откровенном наряде, который больше открывал чем скрывал. Она вообще любила щеголять в неглиже или вообще нагишом, демонстрируя свои прелести единственному зрителю.
        - Радуйся этому, - хмыкнула она, в очередной раз прочитав мои мысли. - Что плохого в красивом женском теле?
        - Дело не в теле, а в уместности.
        - Красота всегда уместна.
        - Ну-ну…
        - Что?
        - Думаешь, я забыл, как меня пригласили на совещание лорда Сайрза? И что ты там устроила, тоже помнишь?
        - Да брось, просто маленькая шалость. Меня же все-равно никто не увидел.
        - Ты забралась на его стол и, раздвинув ноги, начала мастурбировать, - напомнил я. - И впрямь очень маленькая шалость.
        - Да брось, ты говоришь так, словно тебе не понравилось, - ухмыльнулась она. - Ты ведь очень возбудился от этого зрелища, и оставшуюся часть заседания я тебе делала очень-очень приятно.
        - Да-а-а-а… Особенно меня «радовало», что большая часть присутствующих была морщинистыми жирными стариками, - но стоит отдать Фло должное, ртом работать она умела.
        - Ну ещё бы, - ухмыльнулась она и облизнула пухлые алые губки. - И я бы даже не против…
        - Извини, у меня дела.
        Вампирша тут же надулась и стала сверлить меня взглядом, но это дело привычное. Она таким частенько занималась, так что я уже привык и научился не обращать на это внимание.
        Первым делом я сформировал перед собой «лужицу» концентрированной Тени, после чего принялся руками, как скульптор, придавать ей форму.
        - Это… кошка?
        - Ну… вроде…
        - Не очень-то похожа, - покачала головой Фло, расхаживая передо мной в ещё более откровенном, хотя казалось, это невозможно, наряде.
        Я поджал губы, смотря на собственную поделку, после чего махнул рукой разрушая связи. Заново!
        Что-то получилось у меня где-то на четвертой попытке, когда я решил подойти к проблеме немного иначе. Зачем я вообще пытаюсь сделать кошку? Кошка не пролезет в норы крыс. Нужен кто-то относительно маленький, но опасный, вроде хорька или куницы. Но что-то с этим типом зверей у меня не ладилось. Кажется, даже ворона было сделать на порядок проще.
        И тогда меня осенило.
        - Это… что?
        - Это мой «идеальный» хищник. Тебе что-то не нравится?
        - Я просто не понимаю, как ты вообще это придумал. Эта штука выглядит… жутко.
        - Ага, это крипожук.
        - Крипо?
        - От Крипово, Creep. Жутко, знаешь?
        - Да… Я уже поняла…
        Перед нами было странное создание, напоминающее жука, но размером с хорька. У этой твари были жуткие жвала, которые способны перемалывать кости, и передние лапы-клинки как у богомола. Эта штука, как мне кажется, даже способна убивать ничего не подозревающих людей.
        - Так что думаешь?
        - Лучше бы ты сделал кошку… Они хотя бы милые.
        - Зато мой крипожук эффективен. Он способен превратить отродий Пустоты в мясной фарш.
        - Только боюсь, как бы твоего крипожука самого за отродье пустоты не приняли…
        Фломелия как в воду глядела. Всего я создал четырех крипожуков, на большее не хватило маны, и отправил их в свободное плавание выслеживать местных крыс. Итог, впрочем, оказался не очень хорошим. Уже через несколько часов весь небольшой гарнизон крепости (большую часть солдат после трагедии перевели за её пределы), был поднят по тревоге, и они в течении целого часа носились за несчастным крипожуком, который просто выполнял свою работу.
        К тому времени, когда я узнал о происходящем, погоня была уже в самом разгаре, и я получил целую кучу нелестных слов от генерала Рокфуса и коменданта крепости. Но, несмотря на такую бурную реакцию, в этих воплях было слышно и облегчение. Кто-то что-то делает, а не просто сидит на заднице.
        Я уже собрался было вернуться к себе или даже попробовать выцепить момент, чтобы уединиться с Керрас, но тут прибежал какой-то запыхавшийся солдат с криком о том, что они нашли гнездо жуков.
        - Какое ещё гнездо? - я бросил на Фло недоуменный взгляд, на что её призрачный, видимый только мне образ пожал плечами. Она тоже понятия не имела, о чем говорит солдат.
        «Гнездо» было найдено на крыше в западном крыле, и именно туда я и направился в сопровождении небольшой горстки трясущихся от страха бойцов. Забрался в мансарду, где было так низко, что даже выпрямиться нельзя, и посмеиваясь пошел искать гнездо жуков.
        - Будет забавно, если это кажется какой-нибудь пчелиный улей, - ухмыльнулась возникшая рядом Фло. - Готова даже поставить что-нибудь неприличное на это.
        - Ты только о неприличном и говоришь в последнее время.
        - Потому что я только о неприличном и думаю в последнее время. Я женщина, которая требует ласки и внимания, но его из всех мужчин вокруг можешь дать только ты.
        Мы протиснулись через узкий переход, возникший из-за широкой печной трубы, выходящей прямо посреди мансарды, и застыл, уставившись на нечто ненормальное. То, чего тут определенно не должно быть.
        - Ладно, беру свои слова назад, это не улей, - нахмурилась Фломелия.
        Жуки тут были совершенно не причем. Скорее уж это работа Пустого.
        В конце мансарды находилось что-то напоминающее огромный кокон из плоти, от которого во все стороны расходились живые ростки.
        - Не улей… - подтвердил я. - Но тогда что?
        Глава 21. Ужас Арлака
        - Дела… - протянул я, рассматривая странный кокон из плоти. - Рейна, тащи огнемет. Надо спалить эту хренотень, пока из неё что-нибудь не вылупилось.
        - Огнемет? - Гарпия, идущая чуть позади, с легким недоумением бросила на меня взгляд. - Вы хотите, чтобы я помочилась на неё огненной струей?
        - А ты так умеешь? - тут уже пришел мой черед удивляться. Рейна ведь дева огненного тумана, так что не исключено, что такое вполне возможно.
        - Не знаю. Никогда не пробовала.
        «Какие разговоры у вас интересные…» - промурлыкала Фломелия у меня в голове.
        - Ладно, - я выбросил этот маленький диалог из головы и переключился на непонятную штуковину, которая оказалась перед нами: огромный кокон из плоти, отростки от которого захватили часть крыши. - Надо решать, что с этим делать. А сделать что-нибудь нужно обязательно.
        Самое логичное и правильное решение - сжечь, но как провернуть такое в крепости, да ещё в таком труднодоступном месте, большой вопрос. Может, порубить кокон своими кинжалами?
        - Нет, Страшила, рубить Ричардом мы эту штуку не будем, - мой миньон, пару мгновений назад вынырнувший из Тени, вооруженный своим странным оружием, тут же приуныл.
        - Что там у вас? - послышался оклик из узкого перехода.
        - Стой там, - попросил я Керрас, но девушка все-равно протиснулась и тут же охнула.
        - Да, не самая приятное зре…
        - А ну отдай! А я-то все гадала, куда он делся! - возмутилась Керрас, тотчас отняв у Страшилы украденную ранее вещь.
        - Серьезно? Тебя сейчас больше волнует секс-игрушка, а не вот эта гадость?
        - Это… нечто никуда не сбежит, а вот твой питомец вполне может, - возмущенно хмыкнула она и лишь после этого обратила большее внимание на странную находку перед собой. - Боги… ну и гадость… Хочу её вскрыть и посмотреть, что внутри.
        - Нисколько не сомневаюсь в этом, но лучше будет от неё избавиться.
        - Жаль… Но ты прав. Сейчас не то время и не то место. Гарнизон и так в ужасе, а мои исследования должны продолжаться.
        Я кивнул и вооружился обоими кинжалами, но, мгновение подумав, слил их в меч.
        - Ну-с… Посмотрим, что у тебя внутри.
        Я прицелился в самый центр кокона и нанес прямой колющий удар, надеясь поразить то, что возможно находится внутри. Этот меч, чисто теоретически, способен убить даже бога, что уж говорить о каких-то Пустых.
        - Ой…
        - Ой? - синхронно спросили и Керрас и Рейна.
        - Назад! - я толкнул их обеих в Тень, спасая от внезапной угрозы.
        Я ошибся. Просчитался. И очень-очень сильно.
        Внутри не было ничего живого. Точнее, я ожидал, что там развивается какой-нибудь монстр, может даже самолично один из Пустых, но в итоге получил лишь черную тягучую жижу, напоминающую нефть, которая в миг разлилась по полу. В нос ударила жуткая вонь, от которой заслезились глаза, но это как оказалось было не самым худшим. Черная жижа оказалась крайне токсичной. Если бы я не создал себе теневую ступеньку, мог остаться без ног. Страшила, который слишком смело встретил угрозу, лишился их, а затем и вовсе рухнул в жидкость, растворяясь в ней как сахарная вата в воде.
        - Дерьмо! Дерьмо! Дерьмо! - запричитал я, смотря, как содержимое кокона разливается по полу и начинает прожигать доски. Смрад при этом стоял такой сильный, что у меня начала кружиться голова
        Надо выбираться и срочно!
        Создав ещё несколько теневых ступенек, опирающихся на стены, а не пол, я оттолкнулся и со всей силы врезался в крышу, ломая кровлю. Удар был жесткий, зато я оказался на улице и смог вздохнуть с облегчением.
        «Фло, вытащи Керрас и Рейну из Тени», - приказал я, и рядом со мной тут же возникла теневая, сексуальная и одновременно жуткая версия богини вампиров. Я бы поручил это Страшиле, но он пал смертью храбрых, и ближайшие несколько часов я не смогу его воплотить.
        - Будет исполнено, - отозвалась она потусторонним голосом, ухмыльнувшись и продемонстрировав свои острые зубки. Через мгновение она скрылась в Тени, а я смотрю через дыру в кровле на разлившуюся по полу лужу и пустой кокон.
        Зло выругавшись, я сиганул с крыши, но тут же зацепился за уступ созданным теневым отростком, выбил окно этажом ниже и залетел внутрь. Сразу же бросил взгляд на потолок и поморщился. Все мои опасения подтверждаются: эта дрянь просачивается вниз словно кислота. Но хуже всего то, что в данной ситуации я понятия не имею, что делать.
        - Элард, что тут происходит?! - в конце коридора появилась Мирна.
        - Не подходи ближе! - крикнул я ей в ответ, отступая подальше от плавящегося потолка. Через несколько секунд первая смердящая капля упала на пол, а следом черная жижа полилась тонкими струйками то тут, то там.
        - Это ещё что за дрянь? - поморщилась блондинка, зажимая нос рукой.
        - Хотел бы я знать… Но скажу тебе, что прикасаться к ней нельзя ни в коем случае. Эта жидкость словно кислота, разъедает все.
        - Поняла, - кивнула Мирна. - Уже есть какие-нибудь идеи?
        - Только одна: надо закрыть область поражения. Нельзя подпускать людей к пораженной области.
        - Поняла, сообщу генералу Рокфусу. А где Керрас? Она ушла за тобой.
        - Она в безопасности. Её должны будут привести вниз, на первый этаж.
        Мирна кивнула и умчалась прочь, спеша доложить о случившемся, а я все таращился на образующуюся передо мной лужу, которая уже начала пробиваться на этаж ниже. Эта дрянь же такими темпами расплавит крепость сверху до низу!
        Осознав, что ничего сделать тут в данный момент не могу, я помчался к лестнице и спустился вначале на первый этаж, а затем побежал в сторону казематов. Меньше, чем через пять минут я оказался перед камерой единственного в данный момент заключенного.
        Альорр держался в тени, не выходя на свет, и меня это устраивало. С каждой новой нашей встречей он становился все уродливее и отвратительнее.
        - Что происходит? Что ты устроил?! - потребовал я ответов, но получил лишь мерзкое хихикание.
        - Я? Я все это время просидел в этой маленькой клетке, и ты это прекрасно знаешь.
        - Что за дрянь сейчас льется с крыши?!
        - Ничего не знаю. Я просто покорный пленник, который сидит в этой камере и ждет своего часа.
        Мне захотелось открыть камеру, войти внутрь и хорошенько врезать этому отродью Пустоты, но сумел сдержаться. В этом не было ни малейшего смысла. Пытки и угрозы не работали на Пустом, ведь в отличие от нас он не мог полноценно умереть.
        Зло цокнув языком, я направился на улицу, решив больше не тратить время на это чудовище. От него я точно ничего не дождусь, лишь время потрачу. Снаружи меня уже ждали Рейна, Керрас и Ронаш, которого я не видел уже больше суток.
        - Солдаты отправились перекрывать проходы к той жидкости, - сообщила мне Рейна.
        - Эх… надо было взять образцы… - покачала головой Керрас. У неё на уме только её исследования.
        - Ещё успеется, - хмыкнул я, после чего отправился проверять, что там делают солдаты. К тому времени таинственная жидкость уже просочилась на третий этаж, и оставалось всего два: в крепости было всего пять этажей, не считая подземных.
        Кто-то из «умников» попытался разбавить жидкость водой, но не преуспел в этом деле, а затем и от меня ему прилетело. Мы же понятия не имеем, с чем столкнулись. Вдруг химическая реакция с водой повысит едкость или вызовет какую другую реакцию. Например, взрыв.
        Примерно через полчаса жидкость просочилась до первого этажа, и, к нашему удивлению, там и замерла, не став стекать в подвальные помещения, чего опасались все. К тому времени все крыло крепости было перекрыто, а генерал Рокфус отправил солдат прочесывать другие помещения в поисках чего-то похожего, но в этом не преуспели.
        В итоге Рокфус был вынужден дать на откуп непонятной кислоте все западное крыло. Все входы и выходы туда были перекрыты, а доступ был разрешен только с непосредственного разрешения его или коменданта крепости. Атмосфера в Арлаке и прилегающей деревне нагнеталась с каждой минутой.
        Керрас продолжала свои исследования, правда теперь Альорра к ней доставляли всего лишь двое: я и Мирна. А смерти тем временем продолжались. Уже через несколько дней в её лаборатории не осталось никого. Все её помощники были мертвы. Каждый день десятки людей, что находились в крепости, умирали в муках.
        В конце концов общим решением Рокфуса и коменданта, имени которого я не знал, было решено, что на ночь крепость будет покинута. В ней не должно оставаться не единой живой души. Если бы не прямой приказ, то Рокфус давно бы приказал увести людей как можно дальше.
        Сразу после второй ночи, когда крепость обезлюдела, храм АрхиВладыки, находившийся на территории, был осквернен. Алтарь разломан, а на нем нашли тело священнослужителя, изуродованного и выпотрошенного.
        Простой люд, узнав об этом, начал покидать свои дома и уходить прочь, чувствуя растущее за стенами зло. Зло, которое по ночам уже стало выходить за пределы крепости.
        И все это привело к логичному результату.
        - Мы покидаем Арлак, - заявил Рокфус.
        - Вы не можете! Наши исследования… - начала было возражать ему Керрас.
        - В Бездну ваши исследования! Вы не понимаете, что происходит?! Люди мрут как мухи! Сегодня в деревне, не в крепости, погибло восемь человек, среди которых двое детей!
        - Но мы должны продолжать, это слишком важно…
        - Даже понимая, что это так, я ничего не могу поделать. Если я сегодня не отдам приказ на отход, то поднимется мятеж. Солдаты готовы драться с врагом, которого видят и которого можно разить мечом, но то, что вы притащили в Арлак… это Зло. Чистое зло, с которым невозможно драться. Даже белые священники бессильны.
        Мирна пыталась убедить генерала Рокфуса передумать, но все было бесполезно. Так или иначе, воины сегодня уйдут. Но Керрас уходить не хотела.
        - Я не уйду! - твердо настаивала она на своем, в очередной раз ковыряясь в настройках Полариса и не желая меня слушать. - Он нас не убьет.
        - Ты этого не знаешь, - возражал я. - Он хочет изменить хронологию.
        - И тем не менее, не меняет.
        - Мне тебя связать и усадить на коня? - на полном серьезе спросил я.
        - Можешь, но сразу предупреждаю: я буду брыкаться. Элард, ты как никто понимаешь, насколько важно мое исследование. Поларис - это ключ к нашему будущему, я чувствую. Возможно, с помощью него ты и вернешься в свое время, ведь для Пустоты оно бежит совершенно иначе.
        Она вздохнула и убрала с лица непослушный локон.
        - Послушай… Дай мне ещё день, хорошо? Мне кажется, я нашла разгадку, но мне нужно ещё совсем немного времени.
        - Если завтра к полудню ты не успеешь закончить, я прикончу Альорра и мы уйдем. Договорились?
        - Да, - на полном серьезе ответила Керрас.
        - Замечательно.
        - Элард, я хочу тебе кое-что сказать. Это…
        - Этот ублюдок уходит прямо сейчас! - Мирна буквально ворвалась в лабораторию. - Трусы!
        - Ожидаемо, - вздохнул я. У меня была надежда, что Мирна убедит солдат задержаться ещё хотя бы на сутки, но видимо, не судьба. - Ты что-то хотела мне сказать? - обратил я внимание на Керрас.
        - Нет, ничего, - покачала она головой, немного потупив взор, после чего поспешила вернуться к работе.
        - Ещё какие трусы, - фыркнул Ронаш топавший за Мирной. - Никакого понятия воинской чести.
        - Меня больше удивляет, что они не попытались Керрас с собой взять.
        - Они попытались, - хмыкнула Мирна. - Точнее… Генерал Рокфус отобрал горстку смельчаков, решивших отправиться в крепость и привести её, но я их побила. Вряд ли кто-то ещё отважится прийти - слишком страшно. Даже белые священники не заходят сюда.
        - Завтра мы тоже уходим, - сообщил я Мирне, и она определенно обрадовалась этому известию, пусть внешне и не показала.
        - Но эту ночь мы проведем здесь. - внезапно высказалась моя черноволосая возлюбленная.
        - Стоп… Что?! Ну уж нет!
        - Это не обсуждается, - покачала она головой. - Ты поставил мне ультиматум, вот и я тебе ставлю встречный. Мы уходим завтра в полдень, но вплоть до этого времени мы останемся тут, в лаборатории.
        - Мне это не нравится, - охнул гном.
        - А кто-то сетовал на трусов, трус, - укольнула его Рейна, которой, кажется, было совершенно плевать, где ночевать.
        - Мне тоже не нравится это, - согласилась Мирна. - Я не хочу оставаться тут после захода солнца.
        - Но мы останемся, Мирна, - совершенно серьезно заявила Керрас. - Это не обсуждается. Я за оставшиеся сутки должна заставить Поларис работать, так что потрачу каждую свою минуту на него. Мы забаррикадируемся тут, подготовимся и будем держать оборону до рассвета. К тому времени я, скорее всего, закончу. К тому же чего мне бояться, когда рядом со мной такие могущественные Защитники и целых семь Смотрящих в Пустоту?
        - И боевой гном! - тут же вставил Ронаш.
        - И боевой гном.
        «А про меня, Страшилу и рогатую все забыли» - вздохнула Фло. - «Думаю, эта тварь из Пустоты устроит нам прощальную вечеринку».
        «Даже не сомневаюсь».
        «Звучит так, словно ты этому рад».
        «Разумеется, ведь у меня будет отличный повод его прикончить».
        Глава 22. И вновь Прорыв
        К моменту заката солнца деревушка у крепости Арлак полностью опустела. Солдаты ушли, а вместе с ними свои дома покинули и местные жители, не желая оставаться рядом со злом, что поселилось в каменных стенах. Только наша небольшая, но крайне чокнутая компания осталась в этом гиблом месте, решив провести тут ночь.
        А я, ещё более чокнутый, по просьбе Керрас отправился за образцами той черной дряни из западного крыла. Там, к слову, меня ждал крайне неприятный сюрприз: этой жижи словно стало больше. Она заливала весь пол первого этажа толстым слоем. Откуда её столько - вопрос хороший, но Пустой, сидящий в камере, вряд ли на него даст ответ.
        С пробой я вернулся в подвал, после чего мы надежно забаррикадировались, а Керрас продолжила заниматься завершением Полариса. Кто бы мог подумать, что эта машина будет стоить стольких жизней…
        Что она делала с этой жидкостью, как и полагается такому парню, как я, не имел не малейшего понятия, но это было немного интересно, потому что та реагировала на воздействия. И реагировала странно. После одного из опытов она собралась в плотный шарик, который чхать хотел на гравитацию и просто парил в центре пробирки.
        - Керрас, знаю, что сейчас не лучший момент, но я хотел с тобой перекинуться парой слов.
        - Да, сейчас… Я запущу в работу одну из машин, и у меня появится немного времени на отдых - вздохнула она, вытирая пот со лба. Девушка себя не щадила и носилась по всей лаборатории, постоянно что-то настраивая, подкручивая и переключая. Обычно этим занимались её помощники, но сейчас все приходилось делать самостоятельно. - Так что ты хотел?
        Мы отошли чуть в сторонку. Не то что бы остальные были не в курсе наших отношений, но мне не хотелось обсуждать это на публике.
        - Ты согласилась на предложение лорда Сайрза? - прямо спросил я, и Керрас тут же помрачнела. Её губы дрогнули, а взгляд стал печальным.
        - Да. Прости, что не сказала. Я хотела, но… все никак не могла выбрать подходящий для этого момент. Да и… я не знала, как ты отреагируешь. На самом деле я и так слишком долго с этим тянула, Элард. Лорд Сайрз был добр ко мне и с готовностью откликался на мои просьбы. Да и я уже давно смирилась с тем, что однажды мне придется выйти за него.
        Керрас шмыгнула носом и внезапно заплакала, уткнувшись лицом мне в грудь. Это было так внезапно, что я даже растерялся на пару секунд, но быстро взял себя в руки и крепко обнял её, поглаживая по голове.
        На душе от сложившейся ситуации кошки скребли. Хотелось взять Керрас в охапку и забрать с собой. Куда-нибудь. Но мы оба заложники прошлого. Мне нужно вернуться в будущее, одолеть АрхиВладыку и спасти всех, а ей… ей пасть жертвой собственного детища.
        - Керрас. Я обещаю, у нас с тобой будет будущее. Возможно, через тысячи и тысячи лет, но я найду способ нам быть вместе, - тихо произнес я, подкоркой чувствуя, как от соплей Фломелия закатывает глаза и что-то бурчит.
        - Спасибо, - улыбнулась она и, оторвавшись от моей груди, подняла глаза. - Это все, что я хотела услышать. И мне тоже есть, что тебе сказать…
        - Внимательно слушаю.
        - У нас ещё минут… десять. Ну хорошо… двадцать. После чего я должна буду вернуться к работе.
        - А пока мы не вернулись к работе… - я уже понял, на что она намекает, но не мог не подразнить возлюбленную.
        - Я хочу тебя, Элард, - прошептала она и облизнула губы. Её глаза все ещё были покрасневшими от слез, но в них я видел теплоту и любовь.
        - Уверена? Мы тут не одни… - Я окинул взглядом помещение. Оно, конечно, было большим, но открытым. Мы с девушкой могли зайти за ящики и скрыться от глаз, но всем и так будет понятно, чем мы там заняты. - А на поверхности возможно уже бродят Пустые.
        - Возможно сегодня наша последняя ночь. Когда я вернусь в Аридель, то выйду замуж, и все закончится. Мы с тобой больше…
        Я не дал ей договорить, впившись в её нежные губы, а уже через несколько секунд увлек её прочь от чужих глаз.
        Двадцать минут… не так уж и много… лучше поторопиться…

* * *
        За двадцать минут мы, разумеется, не уложились, отчего нашим друзьям довольно долго пришлось слушать сладостные охи и ахи.
        - С облегчением, Мастер, - равнодушно сказала мне Рейна, зевнув. Для неё наши с Керрас игрища были привычным делом.
        - Спасибо, наверное… - хмыкнул я.
        - Надеюсь, мы не слишком шумели, - сказала Керрас, поправляя помятое платье и возвращаясь к работе.
        - Вы… - хотел было сказать что-то Ронаш, но передумал. Он вообще выглядел мрачным и недовольным, словно собирался выпить, пришел в таверну и обнаружил, что выпивка кончилась.
        - А где Мирна? - нахмурился я, заметив отсутствие одного из наших членов компании. Ронаш и Рейна при этом как-то странно переглянулись. - Что?
        «Проверь Тень» - усмехнулась у меня в голове Фло. Такой ответ меня несколько удивил, но я открыл окно в Тень и заглянул в иную прослойку реальности.
        И… мягко говоря, удивился.
        Обнаженная блондинка-Защитник предавалась плотской страсти со Страшилой. Такое мне и в бредовом сне не могло прийти. Я даже на пару секунд вынырнул из Тени, бросив полный недоумения взгляд на остальных. А ещё мне стало понятно, почему у гнома такой кислый вид.
        Не удержавшись, я вновь заглянул в Тень и едва не присвистнул. То ли Мирна была такой любительницей экспериментов, то ли Страшила такой изобретательный, то ли все вместе. Все тело Мирны оплетали теневые щупальца, растущие прямо из Страшилы. Они сжимали её прелести, залезали во всякие места, но кажется, той это даже нравилось. Я бы ещё посмотрел, но Страшила помахал мне рукой, говоря, что я тут лишний.
        - Намек понят, хех…
        Мирна вернулась в реальный мир спустя примерно час, довольная и словно похорошевшая. Керрас к тому времени уже проводила свои эксперименты, а я то и дело поглядывал на дверь, ожидая нападение какой-нибудь пакости.
        Заметив наши косые взгляды, Мирна сделала невинный вид.
        - Что? Не только же вам можно развлекаться, - очаровательно улыбнулась она, хотя у меня перед глазами все ещё ярко стояла картина, как она с упоением сосала одно из теневых щупалец… - Я давно хотела проверить чувствительность этого тела, но с этой работой телохранителем не было возможности. Мы вообще возможно сегодня все умрем, так что могла я хоть напоследок развлечься?
        Следом за Мирной из тени вышел Страшила и присел рядом с ней, прижимаясь к ноге женщины.
        - А тут у меня выбор, знаете ли, небольшой: либо гном, либо рогатая. Гном не в моем вкусе, не люблю бородатых коротышек, а Рейне, судя по всему, секс в принципе не интересен. Так что пришлось брать монстра. Элард, если выберемся отсюда, одолжишь мне его на недельку-две?
        - Ладно… - усмехнулся я и пожал плечами. - Но с тебя десяток бутылок с маной. Он - прожорливый.
        - Договорились! - Мирна чуть ладони не потирала от предвкушения хорошей сделки, а мне начало казаться, что я продешевил.
        Но наше обсуждение резко сошло на нет, потому что Керрас внезапно вскрикнула и отпрянула от Полариса, потому что тот чуть было не пронзил девушку насквозь одним из шипов.
        - Эй! Ты в порядке?! - я уже был тут как тут и с опаской поглядывал на оживший механизм. Его шипы то удлинялись, то сокращались, создавая эффект пульсации. Это было одновременно жутко и завораживающе.
        А ведь если подумать, я впервые вижу эту штуку во включенном состоянии.
        - У тебя получилось, да? Скажи, что у тебя получилось, - спросил я, не сводя взгляда с машины.
        - У меня получилось… - подтвердила девушка. - Это оказалось одновременно просто и сложно. Та жидкость, которую ты собрал. Это все благодаря ей… Она и была тем компонентом, которого не хватало… Хотя я и понятия не имею, что это вообще такое.
        - Неважно, главное, что ты смогла активировать Поларис.
        - И… что теперь? - задал крайне логичный вопрос Ронаш, с опаской смотрящий на эту шипастую звезду.
        - Понятия не имею, - ответила Керрас. - Я его собрала, но не знаю принципа её работы.
        - Замечательно… - сквозь зубы процедил я. Поларис был активен, и ни у кого из нас не было ни малейшего понятия о том, что делать дальше. Возможно, мне стоило подключиться к нему через Систему, но я опасался подходить, помятуя, с какой скоростью машина атакует своими шипами.
        Кто вообще придумал эту странную конструкцию для Полариса?…
        - Что-то не так, - голос Мирны звучал напряженно. От былого воодушевления не осталось ни следа. Прислушавшись к ощущениям, я почувствовал странное нарастающее давление, словно воздух вокруг в один миг пятикратно увеличил массу.
        - А что, если та черная дрянь польется сюда? - внезапно предположил Ронаш, заставив всех нас покоситься на него. - Что? Мы же тут окажемся как на ладони и не сможем выбраться.
        Крайне жуткое предположение… Я с легкостью представил, как этот подвал наполняется черной кислотой, и все внутри похолодело. Из такого места даже с помощью Тени будет проблематично выбраться, учитывая, что все проходы мы забаррикадировали.
        Сфера продолжала «пульсировать», выдвигая и втягивая свои иглы, даже не думая прекращать.
        - Ладно, - сделал я глубокий вдох и решительно шагнул к Поларису. Я уже имел дело с этой штукой, попробую пожертвовать собой, но установить с ней контакт.
        Стоило протянуть руку, как один из шипов пронзил то же место, что и раньше. Я поморщился от боли, но крови при этом не было. Шип не пронзил ладонь насквозь, а словно растворился в реальности.
        «Синхронизация Полариса с ядром»
        «Синхронизация прошла успешно»
        «Запущен тестовый режим Прорыва Пустоты»
        «Прорыв будет активирован через 5…»
        «4…»
        «3…»
        «2…»
        «1…»
        - Дерьмо!.. - только и смог выругаться я, ведь никакой кнопки выхода не увидел. Я-то надеялся, наоборот, отключить эту хреновину, а она активировалась.
        - В чем дело? - нахмурилась Керрас.
        - Готовьтесь, народ, сейчас нас затянет в Прорыв Пустоты…
        - А это «сейчас» когда наступит? - осторожно поинтересовалась Мирна спустя примерно минуту.
        - Скорее всего, уже наступило, - хмыкнул я. Вопреки ожиданиям остальных, не произошло никакой вспышки или другого «светопредставления». Даже помещение ни капли не изменилось, но это было нормально. Когда я с Чесити и Рокс впервые угодил в Прорыв Пустоты, тоже нихрена не понял. - Думаю, мы уже там.
        Я попробовал вновь взаимодействовать с Поларисом, который все ещё держал меня за руку своим шипом.
        «Поларис стабилен»
        «Во время работы Полариса все Защитники, подключенные к Системе, способны получать опыт классов и подклассов, уничтожая Пустых».
        «Для выхода из Прорыва Пустоты уничтожьте главную цель».
        - Что это? - внезапно спросила Мирна, перед глазами которой, видимо, возникло похожее окошко.
        - Это, дорогая моя любительница тентаклей, хорошая и плохая новость вместе взятые, - вздохнул я, проигнорировав сердитый взгляд Мирны, которой не слишком понравилось, что я в открытую рассказал о её фетише. - Если коротко, отсидеться в подвале у нас не выйдет. Придется выбираться наружу, и там нас может ждать что угодно. Прорыв Пустоты легко перекраивает реальность как хочет, и нас запросто может ждать целая армия пустых. И пока мы не убьем их босса, отсюда не выберемся.
        - Надеюсь, это были плохие новости? - Мирна поджала губы и скрестила руки на груди.
        - Ну да. Плохие. А хорошие: мне только что развязали руки, - тут я не смог скрыть довольную ухмылку, а рука уже поглаживала рукоять кинжала на поясе. - Босс пустых скорее всего Альорр, и даже если он сейчас выбрался из своей темницы, я собираюсь его найти и прикончить. Пора поставить жирную точку в нашем с ним противостоянии.
        Я дал мысленный приказ Смотрящим, послушно сидящим возле стены, начать разбирать завал, давая мне проход. Спустя пару минут дверь была разблокирована, и один из Смотрящих её отворил.
        - Вы останетесь здесь! - приказал я, окинув взглядом всех собравшихся. Мирна собиралась возразить, но бросила взгляд на Керрас и передумала. Ей поручили охранять нашу изобретательницу.
        - Уверен, что справишься? - вместо этого спросила она.
        - Да. У меня с этим гадом старые счеты. Пришла пора поквитаться. Рейна, ты со мной?
        - Разумеется, Мастер. - эта дракаска не считала нужным отсиживаться, когда можно было устроить бойню.
        В итоге мы выступили в четвером: Я, Страшила, Рейна и Фло, оставив Керрас на попечении Мирны, Ронаша и семерых Смотрящих. Она не должна пострадать сегодня, ведь я видел её в будущем как часть АрхиВладыки, а значит Пустота не получит её душу.
        Смотрящие стали закрывать за нами дверь, а я подготовился к бою, достав кинжалы. Фломелия и Страшила пошли вперед, так как ничем особо не рисковали. В случае чего я лишусь их на несколько часов, после чего смогу призвать заново.
        - Имей в виду, Алый Рассвет я не смогу использовать, - сообщила мне Фло. - У меня не было возможности запастись кровью для него.
        - Понятно, - кивнул я. - Значит сражаемся без тяжелой артиллерии.
        Коридор, по которому мы шли, разительно отличался от того, который должен был тут быть: он стал шире, выше и едва ли походил на узкие подземные ходы.
        - Соберись, Элард, ты ядро. Ты центр мироздания! - говорил я себе, вспоминая то, что знаю об Прорыве.
        - А вот это правильно, - одобрила Фло. - Именно твое подсознание решает, каким будет это место и насколько оно будет опасным.
        - Ещё бы я знал, как управлять этим… - вздохнул я. Одно понимал точно: мир не перестраивается у меня на глазах. Я не мог захотеть, чтобы все вокруг стало другим, но возможно он мог меняться где-то там, за пределами зрения. Это звучало логично. Раз этим местом управляло подсознание, то сложно менять то, что находится перед твоим взором.
        - У нас гости, - доложила Фло, и тут же из тьмы коридора на нас поперли Пустые. Они не сильно отличались от тех, которые были во время моего первого посещения Прорыва Пустоты. Похожие на людей, но без глаз. На некоторых даже одежды не было, что уж говорить про оружие. Зато их было много. Навскидку в коридор забежало по меньшей мере несколько сотен пустых, для которых тут явно было слишком тесно. Они толкались и перли на нас одной массивной живой массой.
        Увидев это, я лишь присвистнул.
        - Оружие Легиона!
        Первый же залп прикончил сразу несколько десятков пустых, превратив их в горстку пыли, ну а дальше в дело вступили мои спутники, начав крошить супостатов похлеще, чем мясорубка. Особенно отличалась в этом Фломелия, которая использовала Тень куда более ловко, чем Страшила. Она была самим воплощением смерти, рассекая Пустых множеством теневых клинков, вылезаюших из самых разных, порой неожиданных, мест.
        И если парочка теневых созданий действовали по принципу мясорубки, прорубая себе путь, то Рейна действовала иначе. Она шла неторопливо, рассекая Пустых точными и меткими ударами с поразительной грацией и элегантностью, не совершая при этом ни единого лишнего движения. Каждый её удар нес смерть оказавшемуся на пути противнику.
        А я… Я прохлаждался, наблюдая за всем этим со стороны. В случае чего я был готов дать залп из инфернальных мушкетов.
        «Подкласс: Повелитель Тени. Уровень 67 =.> Уровень 68»
        А вот и приятный бонус от местной системы прокачки. Опыт с каждым уровне капал все медленнее, но этого и стоило ожидать. Не могу же я сходу получить девять тысяч девятьсот девяносто девятый уровень! Хотя у меня нет уверенности, что такое возможно. Скорее уж максимальный уровень Системы - девятьсот девяносто девятый. Но точно не просто девяносто девятый, потому что пожиратель плоти после слияния с Фломелией вырос до сто двадцать четвертого.
        «Может хватит уже играть в математику?!» - прозвучал в голове голос раздраженной Фло. Она могла читать мои мысли и отвечать, даже будучи в материальной форме, а вот я её - нет. Это на самом деле раздражало.
        «Не дорос ты ещё до моих мыслей» - усмехнулась она, продолжая резать Пустых на тонкие ломтики. И все же мне пришлось тоже поучаствовать. В какой-то момент мои теневые миньоны упустили нескольких, и я прикончил их, воспользовавшись кинжалами.
        Сопротивление было тщетным, несмотря на существенное численное превосходство мы продвигались. Медленно, но продвигались, и каждый уничтоженный Пустой - это опыт и мой шаг к левелапу.
        Спустя час непрерывной битвы я получил шестьдесят девятый уровень Повелителя Тени, а в качестве бонусов повысил регенерацию маны на 20 %. Я думал, что мои проблемы с маной оказались решены, но очень рано. Врагов тут было не просто много. Мне порой казалось, что их гораздо больше, чем было во время падения Драм’Ту-ура, и все они перли одним сплошным потоком. Не было возможности перевести дух и хоть немного восстановить силы. Склянок с маной и кровью у меня было не так уж и много, а расход энергии оказался слишком большим. Такими темпами к финальному боссу у меня полностью опустеет запас.
        Существенного увеличения эти 20 % не дали, учитывая, что они идут от изначального уровня регенерации маны, а не того, что сейчас. И все же это лучше, чем ничего. А вот если выпадет увеличение регенерации маны на какое-то конкретное значение, это будет прям очень хорошо.
        - Там свет, - обратила внимание Рейна, вытирая клинок своего меча. Драккаска за время схватки не воспользовалась ни одной способностью.
        - А вот это хорошие новости, - усмехнулся я. - Надоела уже эта темень.
        Мы вышли на просторный балкон, на котором, при желании, могла поместиться не одна сотня человек. Вид оттуда открывался просто крышесносный: огромная каменистая пустыня, уходящая до самого горизонта. Но куда более впечатляющим было место, где мы находились. Неимоверное по размерам строение, оценить которые с нашей позиции не представлялось возможным, но одно можно было сказать точно: эта самая огромная постройка, что я когда-либо видел.
        Сколько в ней этажей? Сто? Двести? Тысяча?!
        От одного только взгляда вниз начинала кружится голова.
        - Официально заявляю: понятия не имею, где мы находимся, - выдохнул я. А ведь надеялся, что мое подсознание выберет местечко попроще, чтобы с легкостью можно было добраться до босса и настучать ему по голове, попутно хапнув очередную плюшку. Не поверю, что за него мне ничего не дадут!
        - Я знаю, где мы находимся, - Фло выглядела немного недовольной.
        - Правда? И где же?
        - Это Башня Богов.
        Глава 23. Башня
        - Башня Богов? - хмыкнул я и с легким сомнением бросил взгляд на раскинувшуюся далеко внизу пустыню. - Ты уверена насчет этого?
        - Более-менее, - ответила Фломелия. - Я сама никогда тут не бывала, но… это сложно объяснить. Такие как мы, достигнув божественности, просто знаем, как она выглядит, ведь для многих из нас это конечный пункт. Любое малое божество в итоге мечтает когда-нибудь бросить вызов одному из богов Башни и войти в Совет двухсот.
        - Ты тоже?
        - Когда-то давно хотела. Но в своем развитии я свернула немного не туда, став хаотическим божеством.
        - Это ещё что такое?
        - Так обычно называют обезличенных божеств. У меня не было нормального сосуда, как у Богов Башни или АрхиВладыки в будущем. Такие боги становятся похожи скорее на силы природы. Они без сомнения сильны, но слишком поглощены собой, и разум отходит на второй план. Это тупиковая ветвь развития силы бога, но некоторые находят из неё выход. Например, Шуб-Ниггурат использует аватаров, становящихся проводником силы.
        - Ну… спасибо за пояснение, - демонстративно зевнул я, отворачиваясь от пустынного пейзажа. - Но почему пустынная башня? Почему из всех мест в мире было создано именно это?
        - Это вопрос не ко мне, - пожала плечами Фло. - Ты тут ядро, именно вокруг тебя формируется мир.
        - Ладно, плевать… - сердито выдохнул я, обдумывая, что делать дальше. - Нам надо найти Альорра, если, конечно, он является боссом этого места, получить плюшку и со спокойной душой вернуться домой.
        - Плюшку… плюшку… вы слишком много думаете о еде, Мастер, - отметила Рейна. Ине поймешь, пошутила она или говорила серьезно. Я бросил на неё укоризненный взгляд и направился прочь с балкона. Прохлаждаться тут нет смысла. - Думаю, нам нужно наверх. На самую вершину!
        - Почему? - удивилась Фло.
        - Ну так боссы всегда ждут на самой верхней точке. Ну или в самой нижней, но так как мы сейчас не где-нибудь в подземелье, а в башне, то логично, что враг будет ждать нас воооон там! - я специально указал наверх.
        Спутницы мою уверенность не разделяли, но мне эти мысли казались логичными, и раз я в какой-то мере могу контролировать этот мир, то Альорр непременно должен быть там.
        Вернувшись в недра гигантской Башни, мы занялись её покорением, отбиваясь от целых орд Пустых. Их было действительно много, но в целом они ничего не могли нам противопоставить, лишь немножко задержать. Но я был не против, ведь они приносили мне опыт и делали сильнее. С каждым убитым Пустым я оказывался на шаг ближе к тому, чтобы дать бой АрхиВладыке.
        Но приятным было то, что я при этом вообще ничего не делал. Фло, Рейна и Страшила прекрасно обходились и без моего участия. Шаг за шагом мы зачищали Башню богов от нашествия Пустых, время от времени делая остановки.
        «Подкласс: Повелитель Тени. Уровень 69 =.> Уровень 70»
        «Доступны Модификаторы»
        «Открыта новая активная способность: Теневое Искажение»
        «Тень касается реального мира, позволяя Повелителю Тени влиять на реальность вокруг себя».
        «Затраты маны: 100\минуту»
        Прочитав оповещение, я удивленно присвистнул. Затраты у новой способности внушительные, да ещё и описание едва ли помогало понять, как именно она будет функционировать. Нужно проверять, однозначно!
        Но вначале модификаторы.
        Пробежавшись глазами по списку, я вновь довольно ухмыльнулся, наткнувшись взглядом на «повышение регенерации маны на 10 единиц». На моей памяти это было самым большим модификатором по увеличению регенерации за все время. Обычно давали по 1 - 2 единицы, и проигнорировать этот щедрый десяток я, разумеется, не мог.
        Выбрав модификатор, я открыл собственный статус и удовлетворенно кивнул.
        «Имя: Элард»
        «Тип: Защитник»
        «Здоровье: Нормально»
        «Запас маны: 1766\1982»
        «Регенерация маны: 111.2\ч»
        «Благодать 11\140»
        «Суточный лимит благодари: 550»
        «Сегодня осталось: 500»
        «Характеристики: (+25 % за дем. кровь)
        «Сила: Изумительная++»
        «Восприятие: Изумительное»
        «Выносливость: Изумительная++»
        «Ловкость: Изумительная++»
        «Интеллект: Низкий»
        «Мудрость: Очень Низкая»
        «Характер: Мудак»
        «Класс: Ассасин»
        «Подкласс: Повелитель Тени» ур 70
        Подкласс: Рабовладелец. Ур 12
        Подкласс: Темный Инквизитор Ур 5.
        Подкласс: Пожиратель плоти Ур124.
        Темный Инквизитор на фоне Повелителя Тени и Пожирателя плоти выглядит вообще печально. Было время, когда я делал на этот подкласс огромную ставку, но уж слишком расточительным он оказался. Для восстановления Благодати нужно постоянно приносить Аннигиляции дары, а это в свою очередь крайне затратно в плане финансов, к тому же прокачка способностей на порядок более сложная, чем в Повелителе Тени. Лишь одну способность я мог применять относительно свободно: Дезинтегрирующий кулак, но это чревато весьма серьезным разрушениями. Остальные же способности в основном были дебаффами, которые можно использовать только в условиях боя.
        Будь у меня большое количество боев один на один и огромный запас денег, чтобы спускать тонну хлама на алтарь Аннигиляции, я бы смог поднять этот подкласс и сделать его действительно полезным, но сейчас об этом нет смысла думать.
        Я уже собрался подняться и продолжить битву, как вдруг вспомнил о том, что у новой версии Системы есть ещё одна вкладка - Навыки!
        Там, впрочем, не так уж много всего поменялось. Разве что пункт «Два оружия» поднялся с шестого уровня до пятнадцатого. Это вроде как дает ещё какие-то способности, но по большей части это какая-то ерунда, которой я не буду пользоваться. Но затем я увидел то, что не замечал раньше. Список большой, и этот пункт всегда терялся на фоне остальных.
        «Прислужники. Уровень 81»
        «Прислужник - слуги, миньоны и другие существа, непосредственно связанные с вами узами подчинения и бьющиеся на вашей стороне»
        «Урон прислужников увеличен на 25 %»
        «Затраты на поддержание существования прислужников уменьшены на 29 %»
        «Скорость прислужников увеличена на 27 %»
        И обо всем это я даже не был в курсе. Впрочем, особо роли это не играло. Никаких активных способностей конкретно этот навык не давал, но пассивных бонусов он отвалил прилично. Похоже, за каждый уровень способности мои прислужники получали повышение на 1 % одной из указанных характеристик.
        Не найдя тут больше ничего полезного, мы продолжили сражение, поднимаясь этаж за этажом. С усиленной регенерацией я даже немного увеличил штат своих солдат, призвав ещё дополнительно двух простых теневых воинов. Толку от них было не так уж и много, большую часть работы все равно делала остальная троица.
        Временами на этажах попадались местные «боссы». В принципе ничего особенного. Они могли выглядеть по-разному и имели совершенно разный тип атак, но, в сущности, большой угрозы не представляли.
        Первым был гигантский паук, который плевался кислотной паутиной. Страшила в этой схватке потерял руку, но это не страшно. Восстановить конечность было легче легкого. Тогда же полегли и два простых теневых воина, пав смертью храбрых в первые же минуты схватки.
        Вторым был гигантский рыцарь, словно сошедший прямиком из какого-то хардкорного слешера страны восходящего солнца. Он размахивал мечом длиной метров десять и был облачен в чертовски прочную броню, которую не могли пробить ни Страшила, ни Фло. Тут уже мне пришлось включиться в дело.
        Итого два ноль в нашу пользу.
        Впереди, судя по всему, должно было быть ещё много таких боссов, но я этому был даже рад. Уж очень хорошо поднималась полоска опыта после победы над ними.
        «Подкласс: Повелитель Тени. Уровень 71 =.> Уровень 72»
        И опять модификатор на регенерацию маны.
        «Регенерация маны: 119.5\ч»
        Неплохо-неплохо!
        Все-таки какая же классная штука этот Прорыв Пустоты. Это же идеальное место для повышения сил Защитников.
        Но главную вещь я чуть было не пропустил. Во время очередного выбора модификатора я случайно заглянул во вкладку, где находилась та штука, что создавала хроносдвиг.
        - Вот дерьмо…
        - Что-то не так? - спросила Рейна, делая глоток из фляги с водой.
        - Ага…
        «Идет накопление заряда для совершения хроносдвига»
        «Текущий уровень заряда: 0,000000003412»
        - Хроносдвиг… Он восстанавливает уровень энергии.
        Фло и Рейна тут же оживились.
        - Но очень медленно. Такими темпами нам придется проторчать тут не одну сотню лет. И тем не менее, теперь я знаю, как можно зарядить эту штуку!
        Устройство заряжается, когда мы уничтожаем Пустых, причем чем сильнее Пустой, тем больше энергии получает устройство для хроносдвига.
        С каждым новым этажом схватки становились лишь ожесточеннее, и это было нам на руку. Больше и сильнее враги - больше энергии. Стало гораздо меньше простых Пустых, и теперь большую часть рядовых врагов представляли рыцари Пустоты. Они уже были вооружены, действовали слаженно и носили какую-никакую броню. Среди них даже попадались командиры, благодаря которым нас даже один раз удалось застать врасплох.
        Я наблюдал со стороны за сражением, ковыряясь в носу, как вдруг из прохода, который мы уже считали зачищенным, выступил отряд из полусотни рыл, ринувшийся прямо на меня. Пришлось в экстренном порядке хвататься за оружие и получать новую порцию опыта.
        Третьим боссом оказалась странная многолапая хреновина, предпочитающая большую часть времени отсиживаться на потолке. Битва с ней вышла не то что бы сложной, скорее утомительной в плане времени. Мне приходилось использовать Оружие Легиона, чтобы её сбрасывать вниз, и то она порой демонстрировала чудеса проворства с такими-то габаритами.
        Но в итоге и она стала жертвой моего слаженного отряда.
        Как не странно, главным врагом в покорении этой башни стали вовсе не боссы и Пустые, а лестницы! Гребаные, сука, лестницы! Вначале на этаже нужно было их найти, словно создатель этого здания специально хотел, чтобы гости при подъеме на новый этаж вначале внимательно изучили прошлый. Да и планировка у Башни не сильно отличалась от какого-нибудь заковыристого лабиринта. Тут можно было бродить днями, если бы не небольшие птицы-разведчики из Тени, которые летели вперед и обновляли интерактивную карту. Это заметно ускорило процесс, да и Пустым было сложно расправиться с мелкими и юркими крылатыми созданиями, хоть они и пытались.
        Но лестницы я возненавидел не за их поиск, а за то, что казалось, между этажами расстояние равное нескольким небоскребам. Словно локация выше погружалась во время подъема, и пока загрузка не завершится, мы не поднимемся.
        - Надо научится летать… - тяжело выдохнул я, когда мы поднялись на новый этаж. В этот раз подъем занял минут двадцать, не меньше! - отращу себе крылья и как сраная феечка воспарю к вершине башни…
        - Это всего лишь лестница, Мастер, - безразлично отметила Рейна, на лице которой не проступило ни капли пота. - Возможно, вам стоит активнее заниматься спортом.
        - Хватит прохлаждаться. Надо поскорее добраться до самого верха.
        - А я думала, мы не торопимся, - хмыкнула Рейна.
        - Я не хочу, чтобы пострадала Керрас, так что чем быстрее мы выберемся отсюда, тем спокойнее я буду. Лучше вернемся сюда, когда будет больше сил и времени. Поларис завершен, мы можем открывать Прорывы Пустоты, когда нам это удобно.
        Четвертым боссом оказалась «сиамская хреновина»: две здоровенные уродливые туши, соединенные вместе. Но несмотря на габариты, тварь была очень быстрая да ещё и атакующая магией. Вернее, одна из пловин атаковала в ближнем бою, а вторая прикрывала её мощными магическими атаками.
        Но в итоге и они пали от наших рук, а мы продолжили подъем.
        «Текущий уровень заряда: 0,000000004997»
        Босс.
        Босс.
        Босс…
        И лестницы! Бесконечные, мать его, лестницы!
        «Текущий уровень заряда: 0,000000012419»
        Спустя казавшийся бесконечный подъем, мы совершенно неожиданно оказались на самом вершине Башни. Я даже немного оторопел, когда вместо нового бесконечного лабиринта перед глазами оказался невероятного размера зал с троном в самом центре.
        - А вот и финальный босс, - с капелькой облегчения высказал я, заметив одинокую фигуру, восседающую на троне.
        Альорр собственной персоной. Выглядел Пустой просто ужасно. Его кожа свисала лоскутами, лицо оплыло и покрылось гнойниками. Про слизь, которая текла у него из всех щелей и уже образовала на полу целую лужу, даже говорить не хочется.
        - Милое местечко, - осклабился Пустой. - Вот уж не думал, что смогу самолично побывать тут, за что стоит вас поблагодарить.
        - Больно нужна твоя благодарность, - фыркнул я.
        Альорр усмехнулся, после чего попытался занять горделивое положение на троне и громко произнес.
        - Славные герои, вы преодолели все трудности и покорили эту башню. Одолели всех владык демонов и теперь заслужили награду!
        - Дай догадаюсь, эта награда - смерть? - зевнув поинтересовался я.
        - Да. Неужели это так предсказуемо? - Альорр, кажется, был немного раздосадован.
        - Даже не представляешь насколько.
        - Тогда прошу прощения. Не ожидал, что окажусь настолько предсказуемым. И все же вас и правда тут ждет смерть. Твоя роль в этой истории сыграна, Элард. Дальше она может обойтись и без тебя. Но, если тебя утешит, роль Керрас ещё не окончена, и она покинет это место живой.
        - Закончил? - мрачно осведомился я.
        - Думаю, да.
        - Отлично, пора отрезать твою вонючую башку, - фыркнул я и воспользовался Теневым шагом, выскакивая из тени трона. Прощальный подарок Алого Рассвета вонзился в шею Пустого и без какого-либо сопротивления рассек его плоть и кости. Голова Альорра отделилась от тела, покатившись по полу.
        - Как-то слишком просто, не находите? - хмыкнула Фломелия, подходя к трону и смотря недоверчивым взглядом на отсеченную голову.
        - Эй, - я ткнул острием кинжала в плечо безголового трупа, проверяя, не притворяется ли он.
        Рейна подошла к голове, склонилась над ней и окинула своем привычно-безразличным взглядом.
        - Кажется, он сдох, - в итоге пожала она плечами и, нисколько не стесняясь, пнула голову в сторону.
        Я тем временем отступил от трона и осмотрелся. Мне категорически не нравилось внезапное затишье. Если я действительно прикончил Альорра, то почему мы все ещё в Прорыве Пустоты?
        Внезапно голова Альорра стала таять, а следом за ей тоже самое стало происходить и с телом Пустого. Оно плавилось и растекалось, превращаясь в черную вонючую лужицу.
        - Назад! - крикнул я остальным, чувствуя недоброе.
        Из образовавшейся лужи стало что-то выбираться. Странное белое чудовище, угловатое, высокое и худощавое. Выбравшись из черной лужи, оно открыло странные глаза, словно сделанные из жидкого металла, внутри которого вращаются спирали.
        - А вот и финальный босс…
        Глава 24. Вечность
        - Альорр, ты как-то изменился. Поменял прическу? - поинтересовался я у нового противника.
        - Не думаю, что сейчас лучшее время для шуток, - укорила меня Фломелия, не сводя своих алых глаз с монстра. - Это существо сильное…
        Тем временем белесый тощий уродец смотрел на нас своими серебряными спиральными глазами, от взгляда которых становилось немного так некомфортно.
        - Альорр отыграл свою роль, - сообщил нам монстр, делая несколько шагов нам навстречу.
        - Если ты не Альорр, то кто?
        - Я Вершитель Вечности. Я пришел, чтобы закончить твой путь, Защитник Элард.
        - Да вы с Альорром прям сговорились: «твоя роль сыграна», «твой путь окончен». Я сам решу, когда можно будет отправляться на покой.
        Услышав мои слова, существо осклабилось и совершило внезапный рывок вперед так быстро, что на долю секунды оно превратилось в размытый силуэт. Его когти чуть было не вспороли мне горло, но хрен там плавал! У меня сейчас слишком большие статы, чтобы так просто пасть смертью храбрых в схватке с этим тощим уродцем.
        Я отклонился назад и одновременно с этим контратаковал, вонзая Прощальный подарок существу в шею. Кажется, Вершитель этого не ожидал. И тут произошло то, отчего можно было «поехать кукухой»: время пошло вспять. Через несколько мгновений мы уже стояли на прежних местах, смотря друг на друга.
        - Какого…? - удивленно пробормотал я. - Мы ведь только что…
        Не говоря больше ни слова, я решил в этот раз атаковать сам, чтобы убедиться, что произошедшее несколько секунд назад не было галлюцинацией. Вершитель встретил меня довольной ухмылкой, которую я сразу же попытался стереть. Увернувшись от когтей, я одним клинком отсек Вершителю правую кисть, а второй кинжал вонзил монстру в грудь, пронзая сердце.
        А в следующий миг мы вновь стоим друг напротив друга.
        - Эй?! Какого хрена?! Что за принц персии?! Я тебя прикончил! Дважды! Хватит отматывать время вспять!
        - Элард, не будь слишком безрассуден. У этого существа над нами неоспоримое преимущество. Он может нивелировать любую свою ошибку, в отличие от нас.
        Я недовольно цокнул языком. В этом Фло была совершенно права, а я теперь понятия не имел, как победить этого монстра. Он управляет временем! Что я могу противопоставить против него?
        - Оружие легиона! - призвал я демонические мушкеты и тут же дал залп из всех орудий, желая превратить это существо в пыль. Но огненные шары, достигнув цели, стали возвращаться обратно в мушкеты, пока Оружие Легиона не испарилось, словно я его и не призывал. - Дерьмо… неприятная у него способность…
        - Не думаю, что он способен делать это бесконечно. У любой силы есть свой предел, - хмыкнула Рейна.
        - Согласна, - кивнула Фло.
        - Ну, попытка не пытка, - вздохнул я.
        В этот раз мы атаковали вчетвером. Вариант с использованием Оружием Легиона я отверг, потому что истраченная на призыв мана при откате времени мне не возвращалась. Сотня единиц маны улетела в трубу.
        Фломелия атаковала сверху, а Рейна со Страшилой попытались зайти с флангов, лишь я атаковал в лоб, но в этот раз монстр не стал подставляться. Он перехватил голой рукой меч Рейны, вызвав у драккаски секундное удивление, а Страшилу отбросило на несколько десятков метров ударом ноги.
        И все же мы его достали: Фло вонзила теневой клинок Вершителю в спину, а я - в грудь. Итог остался прежним: он просто откатил время назад.
        Так повторялось больше десятка раз. Мы никак не могли нанести существу смертельный удар, такой, чтобы убил его раньше, чем он успеет использовать свои способности.
        - Это начинает доставать, - буркнул я.
        - Согласна, - кивнула Рейна.
        - Эй, Вершитель, чего тебе вообще от нас надо? - крикнул я ему.
        - Завершить петлю. Твоя роль сыграна, Элард, дальнейшее твое существование не желательно для нашей хронологии.
        - «Вашей» хронологии. Плевать я на неё хотел. И на тебя. И на Вечность. И на Пустоту!
        - Это не имеет значения, - ответил мне Вершитель, но сделал это, находясь буквально в полуметре от меня. Я даже не успел заметить, когда он успел оказаться тут. - Твой путь закончится здесь. Это предрешено.
        В следующий миг его рука пробила мне грудь. Все произошло слишком стремительно, я не успел среагировать.
        - Элард! - испуганно воскликнула Фломелия, но в следующий миг исчезла, словно её стерли из реальности. То же самое произошло и со Страшилой. Осталась лишь одна Рейна, но она застыла, словно статуя, смотря куда-то перед собой неморгающим взором.
        Вершитель вытащил руку из моей груди, и я рухнул на землю, заливая все кровью, не в силах сделать и вдоха.
        «Фло! Фло ты тут?»
        Но в ответ тишина.
        - Рей-кха-на… - прохрипел я, но она по-прежнему оставалась живой статуей.
        - Тебе никто не поможет, Элард, - сказало существо, наблюдая за мной своими холодными серебряно-спиральными глазами.
        - Да пошел ты нахер…. - прохрипел я и активировал пространственный карман. Там ещё должны были остаться несколько склянок с кровью. Но стоило мне вытащить одну, как та тут же исчезла у меня из рук. Когда я перевел взгляд на Вершителя, то увидел её у него в руках.
        - Со временем бесполезно сражаться. Я могу остановить его, повернуть вспять или ускорить.
        Он отошел к Рейне и коснулся её бледной щеки.
        - Могу превратить её в старуху, - на моих глазах драккаска начала стареть и покрываться морщинами.
        - Хватит! Не трожь её! - зарычал я. - Тебе же нужен я, а не она. Она не важна для истории.
        - Да, так и есть, - согласился Вершитель, поворачиваясь ко мне. Рейна тем временем вернула себе прежний облик, отчего я облегченно выдохнул. - Мне нужен ты.
        Подойдя ко мне, существо схватило меня за шею и играючи подняло. Мои руки рефлекторно потянулись к кинжалам, но тех не оказалось рядом.
        - Бесполезно, - покачало головой существо. - Хватит сопротивляться, Элард. Ты не сможешь никого спасти, как бы не старался. Ты не герой. Ты просто фрагмент души другого человека, который по какой-то странной причине обрел самосознание.
        Я попытался освободиться, ударить его, но Вершитель был словно сделан из гранита.
        - А как тебе такое… - я не забыл, что могу призывать свое оружие, и в следующий миг почувствовал его рукоять у себя в ладони. Но уже через удар сердца его там не было.
        - Бесполезно, - повторил Вершитель. - Я контролирую само время.
        Контролирует время… И что мне против этого противопоставить?..
        - А я… - кряхтя говорю ему. - Я контролирую этот мир.
        На его уродливом угловатом лице появилась усмешка, но она была тут же стерта.
        - Врата Тьмы…
        Он не ожидал, что в моей ладони появится небольшая черная сфера, отросток которой с легкостью пронзил грудь Вершителя. Он выпустил меня и отшатнулся. Черный луч, выходящий из сферы, отсек ему руку и часть грудной клетки.
        Я вновь оказался на полу, но в моей руке все ещё находилась готовая к бою черная сфера. Как она вообще тут взялась? В какой-то миг я осознал, что могу её призвать, и она с готовностью откликнулась на призыв.
        - Это неправильно, - заговорил Вершитель отступая. - Так не должно быть.
        - Говорю же, плевал я на твои правила, - рот полон крови, в груди дыра, но я победно ухмылялся. Только что Вершитель лишился руки и по какой-то причине не может восстановиться.
        В этот раз пробирка с кровью, которую я поспешил достать из пространственного кармана, никуда не делась. Я выпил содержимое и сразу почувствовал, как стало легче. Рана стала затягиваться, но учитывая её размер, вряд ли за время боя сумею полностью восстановиться. Да и крови для такого маловато.
        Но, по крайней мере, теперь я могу сражаться.
        Не слишком устойчиво стоя на ногах, я выпрямился, все ещё удерживая черную сферу в руке.
        - Нравится сюрприз, да?
        - Ты не победил, Элард, - ответил мне Вершитель, а затем из-за его спины вышла его точная копия, только целая. А затем ещё одна. И ещё… Их было тут не меньше нескольких десятков. - То, что Пустота решила тебе чуточку подыграть, ничего не изменит.
        Копии ринулись на меня всем скопом, да так быстро, что большей части их движений я и не видел. Когти одного порвали мне плечо, но я тут же ответил Вратами Тьмы. Черный луч сферы ударил прямо в голову копии Вершителя, рассекая ту напополам, и тут же рассек ещё двоих. Луч практически не имел предела по дальности и его атаки были такими быстрыми, что даже Вершитель не мог увернуться.
        Одним взмахом я смог перерубить пополам сразу четверых, но их было слишком много. Когти одного вырвали кусок мяса с бока, а второй выбил мне глаз, значительно сузив поле зрения.
        Такими темпами мне придет конец.
        Осознавая это, я попытался вырваться из окружения, параллельно пытаясь обдумать тактику боя. Как ни посмотри, ситуация - полная задница. Но я не собирался так просто подыхать. Этот тип, кем бы он ни был, не АрхиВладыка. Да и игры со временем прекратились в тот момент, когда я сумел призвать Врата Тьмы.
        Проклятье… у меня дежа-вю, только в этот раз противник гораздо-гораздо опаснее. От этих клонов не получается лениво отмахиваться. Одна ошибка, и они меня разорвут.
        Стоп!
        Мысль буквально осенила меня. Раз я смог использовать тут Врата Тьмы, то может смогу использовать что-то ещё?
        Осклабившись, я отбросил кинжал и громко крикнул, формируя в голове образ.
        - Ледяное копье Унаха!
        В следующий миг я ощутил леденящий холод, исходивший от древка белоснежного копья, появившегося в руке. В этом мире удивительно легко использовать подобные штуки.
        Атаковать им кого-то из окружающих меня я не стал. Вместо этого со всей силы ударил копьем в пол, одновременно окружая себя Теневым коконом. Адский холод распространился вокруг меня, превращая Теневую защиту в лед.
        Ударом ноги я разломал преграду и в очередной раз довольно ухмыльнулся, окинув взглядом поле боя. Все вокруг было превращено в лед.
        - Как тебе это?! - победоносно крикнул я, смотря на окружающих меня ледяных статуй.
        - Как тебе это? - повторил однорукий Вершитель, стоящий в отдалении. Подняв указательный палец вверх, он сделал им круговое движение, и вот все враги и лед вокруг меня исчезли. Один лишь однорукий Вершитель смотрел на меня с легким интересом.
        - Ладно… ты меня почти уделал. Не дал порадоваться победой.
        Сфера все ещё была у меня в руках, а точнее парила в паре сантиметров от ладони. Прикасаться к ней кожей я не рисковал, ведь Врата Тьмы - это концентрированная Пустота, способная поглощать все, что встанет у неё на пути. Против неё не работают ни броня, ни энергетические щиты. Магию она поглощает с особым удовольствием, и чем больше поглотит, тем сильнее станет.
        - Как ты это делаешь? Как подчиняешь себе Пустоту, при этом сражаясь против неё?
        - Ты меня об этом спрашиваешь? - чуть было не рассмеялся я ему в лицо. - Спроси, что полегче… Я просто сражаюсь, а рояли сами меня находят!
        Вершитель больше не атаковал меня, продолжая смотреть своими странными глазами.
        - Так что, мы продолжаем сражаться? У меня все ещё целы руки и ноги, хотя вот с глазом небольшие проблемы.
        - Минуту, - ответил мне Вершитель и… повернулся ко мне спиной.
        Атаковать или нет? Думаю, я могу прикончить его вратами быстрее, чем…
        Рядом с Вершителем появилась огромная серебряная лужа, из которой вышла женщина. Она была в высоту как минимум метра три, худая, облаченная в белоснежное, но немного странное платье, такое же угловатое, как облик Вершителя. Её волосы были цвета серебра, а глаза словно из ртути, внутри которой, как и у моего противника, располагались спиральные зрачки.
        Мощь, исходившая от неё, превосходила все, что я когда-либо чувствовал. От давления силы у меня подогнулись ноги, и я просто рухнул на колени, отчаянно борясь со слабеющим телом, чтобы не распластаться на полу.
        Вершитель склонил колени перед ней, и этого для меня было достаточно, чтобы понять: кем бы не была эта дама-переросток, она большая шишка.
        Женщина окинула пространство вокруг скучающим взором.
        - Репродукция Башни Богов? Довольно точная, по крайней мере визуально.
        Она грациозной, женственной походкой прошла к трону, все ещё стоящему неподалеку, взмахом руки стерла из реальности черное пятно, оставшееся от Альорра, и опустилась на престол.
        - Подойди сюда, человек.
        Не было сомнений, что это было сказано мне. Я попытался встать, но не смог. Давление все ещё прижимало меня к земле, да и раны ощущались из-за этого куда болезненнее.
        Заметив, что я не спешу приближаться, женщина закатила глаза и щелкнула пальцами. Удивительно, но после этого мне мгновенно стало легче. Оглянув себя, оказалось, что все до единой раны исчезли, но вместе с этим пропала и черная сфера.
        И это плохо. Не факт, что у меня получится призвать Врата второй раз.
        - Ты так и будешь там стоять? - осведомилась она.
        Давление никуда не пропало, но исцеление ран по крайней мере позволяло мне стоять и передвигать ноги. Не слишком быстро, но относительно уверенно.
        Спустя пару минут я смог доковылять до трона, но на колени вставать и не думал.
        - Ты знаешь, кто я?
        - Какая-то могущественная самовлюбленная фифа, - буркнул я. Мои слова очень возмутили Вершителя, но лицо женщины осталось бесстрастным.
        - Я Вечность. Точнее её материальное воплощение. Можно назвать это тело аватаром, который может общаться с существами вроде вас. Как я понимаю, у вас тут возникла маленькая проблема… - задумчиво произнесла она и перевела взгляд чуть в сторону. В тот же миг на этом месте появился самолично Альорр. Выглядел Пустой, к счастью для меня, почти так же, как в момент нашей самой первой встречи, а не как оплывший гниющий кусок плоти.
        Альорр бросил на меня недовольный взгляд, но почти сразу натянул на лицо «дружелюбную» ухмылку и повернулся к женщине, сидящей на троне.
        - Раз все участники собрались, то теперь можно обсудить сложившуюся ситуацию. Альорр, почему Пустота вначале просит меня помочь в закрытии петли, а затем препятствует этому?
        - Возникло небольшое недоразумение, - ответил Пустой. - Голод не участвует в поглощении этого мира, и в данной ситуации не должен был вмешиваться.
        Голод? Это он про Врата Тьмы?
        - Вы же должны понимать, - продолжил Альорр. - Все, что он хочет - это поглощать. Он просачивается в любую лазейку, которую может найти. В данном случае он воспользовался лазейкой, объединяющей его и Дитя Пустоты.
        - Это крайне прискорбный прецедент. И такое не должно повториться.
        - Не повторится. Баланс превыше всего.
        - Баланс превыше всего, - повторила женщина и перевела взгляд на меня. - Теперь же мне нужно решить, что делать с тобой, Элард.
        - Его роль сыграна, - вмешался Альорр. - Больше он не нужен. Петля закрыта, его дальнейшие существование лишь создаст новые временные искажения.
        - Не тебе судить о ролях и временных искажениях, - сказала Вечность, даже не смотря на Пустого, заставив того прикусить язык. - Это моя прерогатива.
        - Прошу прощения.
        - Его роль сыграна лишь в рамках «вашей» петли, в рамках того, что доступно вам. Я же вижу тысячи исходов событий. Его смерти, его победы, его потери. И лишь мне решать, какой из исходов будет верным. Скажи мне, Элард, чего ты хочешь?
        - Вернуться назад, в будущее, и всех спасти, - незамедлительно ответил я. Перед моими глазами тут же предстала картина моего возвращения. Словно я нынешний оказываюсь на месте меня, выходящего на бой с АрхиВладыкой.
        И я проиграл…
        Время обернулось вспять, я вновь оказался за несколько минут до начала схватки, аккурат во время взрыва ариделевской треноги.
        Но итог был тот же.
        Я повторял эту схватку из раза в раз, и так больше сотни попыток, но ни одна не окончилась успехом. Даже наличие Прощального подарка Алого Рассвета ничего не изменило.
        Все погибали, и я в том числе.
        - Дерьмо… - я рухнул на колени перед Вечностью. Мне потребовалось немного времени, чтобы осознать, что я вновь нахожусь в тронном зале. Увиденное казалось таким реальным…
        - Ты правда хочешь вернуться? - повторила она свой вопрос. - Я могу отправить тебя туда, но все закончится так, как ты видел. Могут поменяться незначительные детали, но итог будет один - тебе не победить его.
        - Тогда… Тогда… Я убью его тут. Пока он слаб и…
        - Я не могу этого позволить. Само наличие временной петли доставило мне много проблем, и раз уж она существует, то я собираюсь её замкнуть и оставить, как есть. Слишком много сил было потрачено на её стабилизацию, чтобы позволить тебе её разрушить.
        - И что мне тогда делать? Просто сдаться? Позволить Альорру меня прикончить?
        - Это один из вариантов. На самом деле в Пустоте нет ничего страшного. Это место, которое уравнивает всех. Место, в котором души очищаются от груза и обретают покой. Может ты этого на самом деле хочешь?
        - Вот ещё, - фыркнул я. - Я собираюсь всех спасти. Чесити, Роксану, Талию, Лейлу, даже этого идиота Акиру!
        - Да будет так, - кивнула она и вновь посмотрела на Альорра. - Его роль ещё не окончена.
        - Так нельзя! Он наш! Наш! И мы решаем, когда его душа будет у нас, а не Баланс!
        - Ты можешь идти, Элард, - сказала мне Вечность, заморозив во времени Альорра. - Сыграй свою роль достойно.
        - Непременно, - улыбнулся я ей и даже не удержался, и проявил вежливость, поклонившись. На губах женщины тут же мелькнула едва заметная мягкая улыбка. - Но можно один вопрос? Если это правда петля, то… этот разговор у нас уже был? Была эта схватка, было появление Альорра, было…
        - Да. Все это уже было. Тысячи и тысячи раз, и будет происходить до самого конца. Но, за пределами петли, у тебя тоже есть будущее. Если ты правильно выберешь свой путь.
        - Спасибо. Это все, что я хотел услышать, - улыбнулся я и пошел прочь от трона.
        С каждым моим шагом мир вокруг все сильнее преображался. Исчезал величественный зал Башни Богов, а ему на смену приходила неказистая старая каменная кладка.
        «Прорыв Пустоты Завершен»
        «Вы вернулись в реальный мир»
        - Мастер? - удивленно заморгала Рейна, оглядываясь по сторонам. - Где мы?
        - В Арлаке. Мы вернулись из Прорыва Пустоты.
        - Вернулись? - рядом со мной возникла Фломелия. - Ничего не понимаю… Секунду назад мы сражались с тем белым уродцем, а сейчас стоим тут. Что произошло?
        - Можно сказать, что мы победили, - пожал я плечами. - Я потом вам как-нибудь расскажу, что там произошло.
        А пока я должен сообщить радостные вести Керрас.
        Мы оказались на третьем этаже восточного крыла, и на спуск вниз ушло буквально пара минут. Я был готов целовать местные лестницы, вспоминая те, что были в Башне.
        Но оказавшись в подвале, я на мгновение замер. Дверь в лабораторию, которая должна быть закрыта и забаррикадирована, оказалась выломана.
        - Керрас! - крикнул я, врываясь внутрь и испуганно уставившись на поле боя. На полу валялись тела разорванных на куски Смотрящих в Пустоту, но ни намека на то, с кем именно они дрались. - Керрас! Это я!
        Но никакого ответа.
        Внутри все похолодело.
        Нет! Нет! Нет! Она не может тут погибнуть! Не может!
        - Мастер! Сюда! - крикнула Рейна, и я бросился к ней.
        Прислонившись к стенке и сжимая в посиневших пальцах топор, лежал Ронаш. Его грудь была разорвана, под ним уже образовалась большая лужа крови.
        - Ронаш, - присел я рядом с ним. - Эй, очнись…
        Удивительно, но гном был ещё жив, но с такими ранами ненадолго.
        - Прости… Я… - тихо зашептал он. - Я… бился… прости…
        - Проклятье! Ты не можешь тут умереть! А как же «золото»? Как же похищение моих штанов?!
        Но все это не имело никакого значения. Ронаш доживал свои последние минуты. Удивительно, как он вообще протянул до моего возвращения с такими-то ранами.
        - Мы не сможем ему помочь, - с прискорбием сказала Рейна. - Ему нужен очень могущественный лекарь.
        - Лекарь… Да где мы найдем этого сраного лекаря?! - зарычал я.
        - Ему не нужен лекарь, - рядом со мной присела Фломелия. - Ведь у вас есть я.
        - Ты можешь ему помочь? Исцелить его?
        - Исцелить? - она снисходительно улыбнулась. - Нет. Но я могу обратить его.
        - Стой… ты… сделаешь из него вампира?
        - В данной ситуации это единственный выход.
        - Но…Черт…
        - Быстрее принимай решение, Элард. Я могу обратить его, лишь пока он жив.
        - Ладно… делай… - кивнул я, думая лишь о том, что должен найти Керрас.
        Глава 25. Шесть лет спустя
        У нас получилось спасти Ронаша от неминуемой смерти, обратив его в вампира. Спорное решение, но теперь понятно, каким образом гному удалось дожить до момента встречи со мной, и почему он жил именно в канализации. Это, впрочем, не объясняет его странную манеру говорить…
        Главное, что он жив.
        Но найти Керрас в тот день у нас не получилось. Впрочем, как и на следующий. Я несколько недель обшаривал окрестности Арлака, но не нашел ни следа своей возлюбленной. В итоге мы отправились обратно в Аридель, но и там никто ничего не знал о её судьбе.
        Я не остановился и продолжил свои поиски, намереваясь перевернуть в этом мире каждый камень, если придется. И это принесло свои плоды.
        Полтора года, именно столько времени мне понадобилось. Все то время, которое я тратил на поиски, Керрас и Мирна вполне себе тихо и спокойно жили в городке Холькарим. В тот момент, когда я увидел этот город и услышал его название, то рассмеялся, почувствовав себя полнейшим кретином. Полтора года поисков, а все это время Керрас была не так уж и далеко.
        Но увиденное меня, мягко говоря, озадачило. Керрас нянчила младенца, а Мирна ей всячески в этом помогала.
        Ребенок? Откуда? Кто отец? Я им быть не мог… наверное… Защитники же не могут иметь детей, как мне говорили. Но… в то же время я не раз слышал, что чемпионы Арены ими обзаводились, и именно так в мире появлялись зверолюди, драккасы, темные эльфы… Может, оказавшись в этом времени, я каким-то образом сумел… Ох черт-черт-черт…
        Че-е-е-ерт! А те служанки, которых ко мне присылал лорд Сайрз? Я ведь думал, что… ох… А если сейчас по Аридели разгуливает целая куча моих спиногрызов?..
        Нет-нет-нет… Не думать об этом!
        Отцом может быть кто угодно! Это даже может быть не её ребенок, она его просто нашла или взяла…
        Как бы то ни было, обнаружив Керрас, я решил, что должен все выяснить и взять на себя ответственность, если придется. Я немедля отправился в Холькарим, но стоило мне переступить границу города, как я почувствовал, что внутренности скручивает тугим узлом.
        С каждым шагом мне становилось все труднее идти. Чувство «неправильности» не просто мягко указывало, оно говорило, что мне тут не место, и чем сильнее я упорствовал, тем больнее мне становилось.
        В общей сложности я смог проделать не больше нескольких десятков метров, в конце концов рухнув на землю от нестерпимой боли. Я несколько минут корчился, стараясь продолжать ползти к дому Керрас, но когда в глазах начало темнеть, понял, что быстрее сдохну на этой дороге, чем доберусь туда.
        Пришлось отступить, но не мог же я просто сказать «окей» и пойти по своим делам. Нет! Я должен с ней связаться!
        Если я не могу идти лично, пусть пойдет Страшила. Но и тут меня ждал провал. Стоило миньону пройти несколько шагов по дороге к дому Керрас, как он просто развоплотился. Растаял в воздухе, словно и не было его.
        Попробовал пройти через Тень - и тут неудача. Оказавшись в изнанке мира, я увидел перед собой гигантскую стену, уходящую в самые глубины Тени.
        - Хватит, Элард, - мягко сказала Фло, положив мне руку на плечо. - Тебе не позволят, ты же сам это понимаешь.
        Я понимал. Теперь мне стало понятно, что значит идти наперекор Вечности. Все её слова о «выборе пути» были лишь красивыми и бессмысленными словами. Не было у меня никогда никакого выбора. Она мягко подталкивала меня к нужным решениям. Впервые я решил пойти наперекор плану Вечности и четко осознал, что не способен на это.
        - Я должен её предупредить… Должен сказать, что случится в этом городе…
        - Ты и так ей говорил. Возможно, она приняла свою судьбу, и нам стоит сделать то же самое?
        Тем же днем я решил написать Керрас письмо, но даже тут не волен был писать то, что хочу. Руку скручивала судорога, а перо просто выпадало каждый раз, когда я хотел написать что-то, неугодное Вечности. В итоге я написал лишь, что мне её не хватает, и я рад, что у неё все хорошо.
        Отправив его, я покинул окрестности Холькарима, отправившись в Аридель. Фло была совершенно права: мне не изменить судьбу. Нужно двигаться вперед, в будущее, и искать выход для нас всех.
        Благодаря открытиям Керрас, мы смогли отбить Тарбонт и даже перешли в контрнаступление. Сотни Защитников и тысячи Смотрящих были созданы на основе технологий, что Керрас оставила после себя. Не было новых открытий, новых изобретений, но то, что она уже успела реализовать, использовалось и развивалось её последователями.
        Война с Пустотой набирала обороты. Мы побеждали и проигрывали, бились что есть сил. Как-то незаметно я стал генералом, в подчинении которого оказалось десять тысяч человек и несколько десятков Защитников. Впрочем, такой безответственный тип как я, мало что понимающий в тактике, в итоге свалил всю основную работу на тех, кто в этом больше всего понимал, а сам дрался в первых рядах.
        Незаметно минуло ещё четыре с половиной года.
        Все это время я продолжал тайно следить за Керрас с помощью Кеши. Я видел, как рос её сын, видел, как она радовалась его первым шагам и успехам. Она была счастлива, а я был счастлив смотреть за ней и жалел, что не могу быть частью всего этого.
        - Элард! Ты опять просто пялишься в никуда! - воскликнул Ронаш, по-хамски вваливаясь в мои покои. Я моргнул, отключаясь от того, что видиит теневой ворон, и вернулся на балкон, с которого открывался прекрасный вид на многотысячную армию за стенами крепости Молд’Туур. С каждым днем людей становилось только больше, ведь всего через пару дней мы собираемся дать генеральное сражение Пустоте. Враг собирал силы и собрался нанести по нам удар, но мы были к этому готовы.
        - Хочу и пялюсь, - буркнул я. - И чего ты вламываешься ко мне, как к себе домой? Вдруг я с бабой тут кувыркаюсь?
        - Нет, я по пути видел Шаннис, так что ты должен был быть один.
        Шаннис - Защитница с аппетитной упругой задницей и крупной грудью. С этой смуглой черноволосой кошкодевушкой мы время от времени проводим ночи, но на этом наши отношения как-то и заканчивались. Она приходила, приятно проводила со мной время, а затем уходила, не собираясь оставаться до рассвета.
        И нас обоих такие отношения более чем устраивали.
        Я раздраженно фыркнул, отмахиваясь от гнома.
        - Но вообще я тут скорее из-за Рейны.
        Драккаска, развалившаяся на кушетке, оторвала взгляд от книги в своих руках и хмуро взглянула на Ронаша, отчего тот даже попятился.
        - Тут это… Антарус Нительреймский прибыл и…
        Рейна в тот же миг подскочила с кушетки, бросая книгу на пол и ломанулась к шкафу с одеждой, едва не сбив оказавшегося на пути гнома с ног, на ходу раздеваясь. Без какого-либо смущения Рейна стянула с себя рубашку и короткую юбку и стала вытаскивать из шкафа платья.
        - Мастер! - воскликнула она. - Мне нужен ваш совет! Это или вот это?
        Она стала прикладывать к своему обнаженному телу то одно платье, то другое.
        - Голубое, - немного подумав, решил я. - Голубой подходит твоим глазам. А на этом зеленом слишком много рюшечек, тебе не слишком идет.
        Оглянув оба платье внимательным взглядом, Рейна согласно кивнула и принялась наряжаться, а я без особого интереса вновь вернулся к созерцанию видов.
        «Любо-о-о-о-оф-ф-ф!» - рассмеялась в моей голове Фло. Её крайне забавляли перемены в Рейне, когда дело касалось её возлюбленного.
        «Ты просто завидуешь»
        «Да брось. Было бы чему завидовать. Эта парочка вряд ли дальше поцелуев зашла».
        Я улыбнулся, после чего вздохнул и тоже пошел что-нибудь накинуть. Надо поприветствовать Антаруса лично, и делать это в одних только панталонах как-то не очень красиво. Натянув штаны и накинув куртку на голый торс, я вместе с Рейной спустился вниз.
        Антарус нашелся в одном из залов для гостей, который сейчас был переоборудован в командный пункт. В центре стоял огромный стол с картой местности и кучей фигурок, которыми обозначались взводы.
        - Господин Элард! Рейна! - воскликнул юноша и ухмыльнулся.
        За эти шесть лет он сильно изменился. Из паренька он превратился в крепкого мужчину на полголовы выше меня. Его левую щеку пересекал глубокий шрам, который он получил года два назад во время одной из битв. Этот парень за годы пережил не одно сражение, но не потерял былой положительной энергетики.
        Рейна при виде его улыбнулась, а в её взгляде возникла не характерная для неё теплота. Не сдержавшись, она бросилась ему в объятия, и он прижал её к себе. Кажется, Антарус хотел её поцеловать, но одернул себя и отстранил девушку.
        «Вот не могу понять, они то ли милые, то ли такие глупые…»
        «Они странные» - мысленно хмыкнул я, отвечая Фло.
        «Прямо как дети или персонажи возвышено-слащавого романа. Мне, глядя на них, так и хочется взвыть: Да потрахайтесь вы уже наконец!».
        Их отношения были такими вот уже несколько лет. Ходьба за ручки, милые беседы и неловкие невинные поцелуи на прощание. Я не раз предлагал Рейне ночевать у него, если ей хочется, но она отвергала это. Можно сказать, что её устраивало нынешнее положение вещей, но что-то я сомневаюсь.
        Как бы то ни было, в чужие отношения я лезть не собирался. Нравится им играть в романтику - да пожалуйста.
        - Я привел с собой пятьдесят тысяч человек, - с гордостью объявил Антарус, а я чуть было не присвистнул. Это почти треть имеющейся у нас армии. В итоге наше войско достигает уже больше двухсот тысяч, но и враг стянул огромные силы.
        - Это хорошо, - улыбнулся я, похлопав ему по плечу.
        Я подошел к карте и окинул её быстрым взглядом.
        - По нашим предположениям Пустые будут тут примерно через несколько дней. Мы собираемся встретить их… - я начал коротко расписывать предстоящую тактику сражения, но держал в голове мысль, что все может пойти по одному месту. Антарус слушал внимательно, попутно задавал вопросы, на которые мне приходилось искать ответы. Не я расписывал эту тактику, а лишь заучил, чтобы с умным видом её пересказывать. Для меня было достаточно знать общие черты предстоящей обороны и контратаки.
        - Неплохой план, - одобрил Анатарус. - Не все предусматривающий, но относительно сбалансированный и универсальный.
        - Рад, что тебе нравится.
        - Хотя я бы кое-что все-таки доработал. Например… - он уже собрался начать объяснять, что именно, но тут же одернул себя. - Прошу прощения. Думаю, это было немного невежливо.
        - Да нет, все нормально. Просто рассказывать это мне - впустую тратить время. Я позову Вернона, он занимался его разработкой, а не я.
        - Кхм… тогда ещё раз прошу прощения.
        - Да брось, - отмахнулся я.
        - Господин Элард, есть одно дело… - он бросил смущенный взгляд на стоящую неподалеку Рейну, после чего решительно посмотрел на меня. - Я бы хотел попросить у вас руку и сердце Рейны.
        От этой просьбы я остолбенел, удивленно вытаращив глаза на парня, который смущенно улыбался. Рейна была в не меньшем шоке чем я. Кажется, я впервые видел, как округлились её раскосые глаза, превратившись в два голубых блюдца.
        - Слушай… вроде как ты у неё должен спрашивать разрешение, а не у меня…
        Мы с Антарусом оба посмотрели на Рейну. Та по-прежнему стояла с ошалелым видом. Но, вопреки ожиданием, она не бросилась ему на шею с радостным криком «Да». Она отступила на шаг, а когда Антарус хотел приблизится взмахом руки, заполнила комнату туманом.
        - Рейна, чтоб тебя! - выругался я, руками пытаясь разогнать белую пелену, заполнившию комнату.
        - Почему она…?
        - Не беспокойся раньше времени, парень. Я с ней поговорю…
        «Элард-сваха» - рассмеялась Фломелия.
        «Утихни» - беззлобно отозвался я.
        Рейна обнаружилась в наших покоях. Она сидела на кушетке, прижимая колени к груди.
        - Ну и что это было? Тебе вроде как хотели предложение сделать, а ты сбежала. Паренек, конечно, временами туповат, и не догадался отвести меня в сторонку, задавая этот вопрос, но он точно не заслужил такой реакции.
        - Он… обиделся на меня?
        - Не знаю. Вряд ли. Скорее всего он расстроен твоим поведением, но это не конец света. Ты в любой момент можешь пойти к нему и сказать «прости».
        - Могу? - недоверчиво уточнила она.
        - Разумеется.
        - И… я действительно могу… выйти за него?
        - Если ты этого хочешь.
        - Хочу ли я… - задумчиво пробормотала она и помрачнела.
        - В чем дело? - вздохнул я, понимая, что настал черед серьезного разговора. - Что у тебя на уме?
        - Я не заслуживаю счастья. Я не заслуживаю любви, которую пытается дать мне Антарус. Он такой добрый, такой внимательный… но… я не могу дать ему то, чего он заслуживает. Я… Я Гарпия. Рабыня, выращенная лишь с одной целью: красиво сдохнуть на Арене. Вся моя жизнь была подготовкой к этому моменту. И сама мысль о том, чтобы стать чьей-то женой… быть любимой… я так не могу… Не в этом мое предназначение.
        Я вздохнул, едва сдержавшись, чтобы не закатить глаза. Терпеть не могу подобные разговоры по душам.
        - Предназначение… - фыркнул я. - А сама ты что хочешь?
        - Я… Чтобы Антарус был счастлив. Но он не будет, когда лучше меня узнает. Я холодная, меня мало интересуют вещи, которыми занимаются люди в постели. Такая, как я, ему не нужна.
        - Давай это он будет решать, а не ты. И, ты так и не ответила на вопрос. Чего хочешь ТЫ. Именно ты.
        - Я же только что ответила, чтобы Антарус…
        - Забудь про Антаруса, чтоб тебя, - вздохнул я. - Чего хочешь именно ТЫ.
        Я впервые за долгие годы использовал Приказ на Рейне.
        - Хочу быть его женой. Хочу, чтобы он был рядом со мной. Хочу заниматься с ним непристойными вещами, хоть и не слишком понимаю, что в них все находят.
        - Это все, что я хотел услышать, - вздохнул я и открыл перед собой окошко статуса, находя там вкладу с рабами.
        - Стойте, Мастер! - я удивленно взглянул на Рейну. - Не делайте этого.
        - Почему? Мы же с тобой уже это обсуждали давным-давно. Я даю тебе свободу и свое благословение. Любитесь во все места.
        - Нет! - решительно заявила она, вскакивая с кушетки.
        - Рейна…
        - Мастер. Если вы сейчас дадите мне свободу, я потеряю часть своих сил и стану менее полезной. Я хочу остаться вашей рабыней по крайней мере до конца этой битвы.
        Я смерил её внимательным взглядом, после чего вздохнул и закрыл видимое только мне окошко, так и не нажав подтверждения освобождения рабыни. Лениво мне вести войну с тараканами в её голове. После битвы освобожу её и пинком отправлю в объятия Антаруса, и пусть сами разбираются, что, куда и как вставляется.
        «А пока она ещё твоя… Мы бы с тобой могли научить её некоторым полезным вещам» - заговорчески начала Фломелия, появившись рядом с девушкой в крайне вульгарном наряде и с плеткой в руках. Разумеется, Рейна при этом ничего не видела.
        «Ну уж нет, сами пусть учатся» - вздохнул я.
        У меня ещё много дел перед предстоящей битвой.

* * *
        - Их много… - мрачно отметила Фломелия, стоя рядом со мной в материальной теневой форме. Сексуальная и смертоносная. Мы стояли на одном из самых высоких наблюдательных постов, и я бы может даже немного залюбовался вампирской богиней, если бы не огромная армада, надвигающаяся на нас с запада.
        Это напоминало приближающийся штормовой фронт: затянутые тьмой небеса застилали почти весь горизонт, и с каждой минутой они приближались все ближе и ближе.
        - Это будет хорошая битва, - прорычал стоящий неподалеку Ронаш. Гном, ставший вампиром, ещё не в полной мере себя контролировал, но благодаря моему присмотру «вампирский кризис», когда от крови с сносит голову, он преодолел.
        - Но лучше бы нам её избежать… - вздохнул я. Может мрак и скрывал нам армию Пустых, но не было никаких сомнений в том, что она просто огромна. На нашей стороне больше пяти десятков Сокрушающих и две тысячи Смотрящих в Пустоту, но не было никаких сомнений в том, что этого мало.
        - Не в этот раз, - не согласилась со мной Фло.
        - Не в этот раз, - кивнул я. - Это будет бойня.
        Неподалеку от лестницы, ведущей вниз, стояла Рейна, то и дело бросая взволнованные взгляды куда-то в сторону войска. Видимо, беспокоилась за Антаруса который собирался сражаться, пусть и не в первых рядах.
        - С ним все будет хорошо, - приободрил я девушку, на что та молча кивнула, но в взгляде все еще мелькали искорки волнения. - Он может за себя постоять. Ну, или я могу…
        - Нет, - твердо заявила она. - Я ваш Оруженосец и не оставлю своего Мастера перед битвой.
        - Как хочешь, - я уже понял, что спорить по этому поводу с Рейной нет смысла. Она слишком упряма, если вбила себе в голову, что служение - это её долг, то будет следовать ему до конца. После битвы я её освобожу, и пусть она будет счастлива.
        Тем временем враг подходил все ближе, словно огромное черное цунами, готовое обрушится на нас.
        Когда до столкновения оставалось пара километров, зазвучал первый рог. Заработали катапульты и баллисты, обрушивая на головы Пустых огненный дождь. Пламя частично рассеивало мрак, благодаря чему можно было заметить тысячи и тысячи Пустых, надвигающихся на нас.
        - Думаю, и мне стоит вмешаться, - мне не нравилось отсиживаться, но я понимал, что там, внизу, я многого не сделаю. Ну убью сотню-другую Пустых, но этого мало. Тут, на вершине одной из смотровых башен, от меня куда больше толку, как бы странно это не казалось. - Оружие Легиона!
        Три сотни мушкетов возникли в небе надо мной, полыхая инфернальным пламенем, готовые устроить ад на земле. Нацелив их на орды Пустых, я выстрелил, превращая целый участок земли в выжженую пустошь, которая тут же была поглощена чернотой.
        - Я ещё не закончил, - мушкеты пропали, но на их месте появилась новые, которые сразу же дали общий залп из всех орудий.
        - Оружие Легиона!
        - Оружие Легиона!
        - Оружие Легиона!
        - Оружие Легиона!
        - Оружие Легиона!
        Я раз за разом применял способность, и это не слишком благосклонно сказывалось на моем магическом запасе. Мои четыре с гаком тысячи маны при таком расходе улетали за считанные минуты.
        Жаль, что приходилось Оружие Легиона призывать по одному, без возможности призвать сразу несколько тысяч мушкетов за раз, но даже так темп стрельбы был весьма бодрым и куда более эффективным, чем та сотня баллист, которые были построены для этого сражения.
        И все же… Этого было мало… Тьма словно и не замечала наших усилий, затягивая «повреждения» прямо на глазах.
        - Элард…
        - Да знаю я…
        Фло бросила мне флакон с маной, которых рядом имелся целый ящик. Сегодня я должен был быть Боевой Огненной Турелью Элард-3000! Залпом выпив не самое приятное на вкус зелье, чем-то отдававшее рыбьем жиром, я почувствовал, как по телу растекается энергия. Полоска маны стремительно пошла вверх, а я продолжил каст Оружия Легиона.
        Прозвучал второй рог, и я, припоминая, что он значит, сместил огонь ближе к «тылу» противника, чтобы не задеть готовых вступить в схватку союзников. Вперед вышли Сокрушающие. Они вскинули руки и хлопнули в ладоши, и это выглядело очень эпично, ведь эти гиганты сейчас проводили через себя огромное количество энергии от белых священников. Каждый из них засиял, отправляя вперед ослепительную волну.
        Со стороны это смотрелось словно сошлись два цунами: Света и Тьмы. Они схлестнулись и боролись несколько минут, но в итоге победила Пустота. Свет померк, а темный фронт продолжил свое наступление, пусть и не так быстро, как минуту назад.
        Все ещё источающие сияние Сокрушающие решительно ринулись во тьму, разгоняя её мрак своим сиянием и обрушивая всю свою мощь на орды Пустых. Я наблюдал за этим, не прекращая вести огонь по Пустым, что пока не успели вступить в схватку.
        Минута…
        Вторая…
        Минус банка с маной…
        Третья…
        - А вот и первый, - с легкой досадой сказала Фло, и ей не нужно было уточнять, о чем именно она говорит. Один из гигантов пал. Я отчетливо видел, как Пустые обступили его со всех сторон, задавив одной лишь живой силой. Но Сокрушающий сражался до самого конца.
        Прозвучал третий рог, а значит пришло время выступать пехоте. Стройные ряды воинов с сияющим оружием решительно шагнули навстречу врагу, что обходил Сокрушающих. На данном этапе воины при поддержке белых священников и Смотрящих добивали тех Пустых, кто обошел Сокрушающих. Машины должны были принять на себя основной удар, дробя строй врага, если строем можно назвать нескончаемый поток орды, лезущей друг другу по головам.
        Щитовики приняли на себя удар разрозненных групп Пустых, насаживая их на копья.
        - Думаю, и мне пора, - хищно ухмыльнулась Фломелия, подходя к краю башни. Рядом с ней появился Страшила, тоже жутко довольный. Он вскинул руку над головой, сжимая в когтистых пальцах Ричарда.
        - О да! За Ричарда! - расхохоталась Фло и спрыгнула вниз. Страшила скрылся за ней.
        Уже через минуту они оба оказались на поле боя, а за их спинами возникла группа теневых солдат. Теперь я мог создавать самую настоящую теневую армию! Уа-ха-ха! Сто пятьдесят седьмой уровень Повелителя Тени - это вам не шутка! В данный момент при достаточном количестве маны я мог создавать больше сотни теневых воинов, каждый из которых был силен так же, как Страшила в момент его создания.
        «Веселитесь» - мысленно пожелал я удачи Фло, продолжая обстреливать Пустых из мушкетов. Дело это было крайне скучным, зато отсюда открывался шикарный вид на поле боя.
        Отряд Теней вступил в схватку, придя на помощь одному из отрядов людей, которому пришлось тяжелее всего. В этот момент я чувствовал себя игроком в какую-нибудь стратегию, где я указываю место, куда нужно двигаться отряду, и тот в быстром темпе отправляется выполнять приказ.
        - Ронаш!
        - Лови! - гном ловко бросил мне новую склянку с маной. Чувствую, что к концу битвы меня будет тошнить от этой жидкости. Это ведь жизнь, а не игра, так что тут этими флаконами можно вусмерть упиться. Или приспичит в самый неподходящий момент справить нужду…
        Полоска маны поползла вверх, и я вновь переключился на артобстрел, а тем временем пало ещё два Сокрушающих. Каждый из них, погибая, взрывался, озаряя тьму яркой вспышкой, выжигающей Пустых вокруг себя. Мрак разрывали все новые и новые вспышки.
        - Слишком быстро, - пробормотал я, наблюдая, как враг уничтожает все новые машины. С момента начала схватки не прошло и получаса, а мы уже успели потерять десятерых, и в ближайшие минут пять такими темпами потеряем ещё столько же.
        Одновременно с этим на воинов хлынула первая крупная волна врага. Из-за их спин по Пустым ударили мощные струи белого пламени. Белые священники знали свое дело. А вот мои теневые рыцари просто врубились в ряды врагов, кроша их на мелкие кусочки. Им не нужна поддержка жрецов АрхиВладыки для того, чтобы сражаться.
        Тогда же с неба стали бить побеги молний, выжигая Пустых. Это в схватку включились Защитники с подклассом магов. Те, кто были воинами, и так сражались в первых рядах наравне с простыми людьми.
        Прошло ещё полчаса. От банок с маной меня уже начинало тошнить, но к радости или худу, стрелять по Пустым больше не было никакого смысла. Прозвучал новый гул рога, и он не внушал ничего хорошего. Это был приказ отступать. Функционировало всего три Сокрушителя, но и им осталось не долго. Половина воинов, бившихся в первых рядах, пали, остальные держали оборону, но ещё немного, и их просто сомнут.
        Тем временем остальные воины, находящиеся в крепости, уже готовились отбивать штурм. Белые священники возводили магический барьер, что должен был сдержать орду врага, но у меня почему-то на душе было дурное предчувствие.

* * *
        Керрас отложила стирку и вытерла проступивший пот тыльной стороной ладони, бросив взгляд на развешивающую белье Мирну. Без помощи этой женщины Керрас вряд ли бы смогла начать новую жизнь в этом месте. И пусть оно было не идеально, но что-то в глубине души говорило ей, что это правильно.
        Она поступила плохо с Элардом, бросив его, так ничего и не рассказав. А как она могла? Как она могла сказать ему, что ждет от него ребенка? И не просто ребенка, а сосуд АрхиВладыки.
        Керрас помнила тот день, когда узнала, что носит дитя, и мягкий голос бога, которого она создала. Он хотел быть человеком. Хотел стать полноценным и познать любовь. Вначале это её напугало. Одна лишь мысль, что ребенок, которого она вынашивала, стал сосудом сверхъестественной сущности, сводила её с ума, но в какой-то момент пришло понимание, что АрхиВладыка тоже её ребенок. Да, он был чем-то большим, чем она, но несмотря на это оставался таким же наивным.
        А ещё это был её шанс. Шанс изменить его. Шанс создать будущее, в котором все будут живы.
        «Я воспитаю его. Выращу хорошим сыном и достойным человеком, а когда он вознесется, то спасет нас всех», - решила она тогда. Но это решение также несло и в себе трудности. Первое - лорд Сайрз. Как он отреагирует, узнав о её беременности? Второе - сам ребенок. Подходящее ли место Аридель для его воспитания? Что если кто-нибудь узнает о том, кем именно он является?
        Очень долго она размышляла, что делать, пока в конце концов не решила бежать. Внезапное пленение Пустого из Пятерки оказалось удачной возможностью для этого. Она хотела предложить Эларду сбежать вместе, но… что-то остановило её. Понимание, что её возлюбленный не сможет смотреть на малыша, как на сына. Элард будет знать, кто он такой, и всегда будет видеть в него врага.
        В итоге Мирна помогла Керрас сбежать и поселиться в этом маленьком городке Холькарим. Тут никто не знал, кто она такая, все принимали её за беженку с юга, что потеряла мужа на войне.
        Матиасу, так она назвала своего сына, завтра исполнится пять лет, и женщина раздумывала над тем, какой бы сюрприз ему подготовить. Мирна уже приготовила подарки, но Керрас хотела подарить их как-нибудь по-особому.
        Мальчик рос здоровым, крепким и очень любознательным. Почти ничто не выдавало в нем воплощение божества. Но время от времени он мог говорить странные вещи или творить чудеса, но делал он это не со зла, а по незнанию. И все же из-за того, что порой соскальзывало с его уст, местные мальчика не слишком жаловали. Особенно местный священник.
        Вздохнув, Керрас выжала воду из последней вещи и протянула её своей подруге.
        - Ты какая-то мрачная, - заметила Мирна.
        - Сама не знаю, в чем дело. На душе как-то неспокойно, - ответила Керрас, выливая воду из тазика.
        - Да, - кивнула Мирна. - С юга вести нехорошие идут.
        - Жалеешь, что не там?
        - Немного, - Мирна грустно улыбнулась. - Я же Защитник, помнишь? Но я должна тебе помочь.
        - Спасибо, - Керрас была искренне благодарна этой женщине за все.
        - Ты дала мне новую жизнь, моя помощь - это меньшее, чем я могу тебя отблагодарить.
        Керрас собиралась сказать что-то в ответ, но вопрос тут же вылетел у неё из головы.
        - Матиас, где он?
        - Был где-то тут… - нахмурилась Мирна, оглядываясь по сторонам. Мальчик ещё пару минут назад носился где-то неподалеку, а теперь от него и след простыл. - Матиас!
        - Матиас!
        Женщины принялись кричать, но мальчик не отзывался. Сердце Керрас сжалось. Она не понимала, почему, но в глубине души зародился страх и тревога. Первым делом Керрас бросилась проверять дом. Она внимательно оглядела первый и второй этажи, даже заглянула в мастерскую, которую обычно держала закрытой, но не обнаружила там сына.
        - Матиас!
        Страх и волнение охватили её с такой силой, что у женщины чуть было не подкосились ноги.
        - Не нашла? - спросила Мирна, когда они встретились на крыльце.
        - Нет.
        - В сарае тоже нет.
        - Я проверю в городе, а ты сходи на озеро. Может, ему стало жарко, и он решил искупаться? - Керрас и сама в это не верила.
        - Ты слишком сильно волнуешься, - попыталась улыбнуться Мирна. - С ним все хорошо.
        - Да, но я все-равно хочу его найти.
        - Конечно.
        Мирна направилась к озеру, а Керрас чуть ли не бегом побежала в сторону Холькарима. Её дом находился на окраине города, в двух километрах от ближайших домов. Она только вошла в город, но сразу поняла, что-то не так. На соседней улице было какое-то столпотворение. Слышны были крики какой-то женщины и голос местного священника.
        Внутри все похолодело.
        Керрас бросилась туда, буквально расталкивая людей и обмерла.
        Матиас лежал на тротуаре, а в его груди торчал простой кухонный нож.
        - Что?…
        Окружающие только сейчас заметили её и невольно расступились. Ноги Керрас подкосились. Она упала на колени, склонившись над сыном. Дрожащими руками она взяла его за руку и ощутила холод.
        Матиас был мертв.
        - Это была случайность, - мягко сказал священник, в глазах которого не было ни намека на сожаление. Кто-то смотрел на мертвого ребенка с безразличием, кто-то - с явным облегчением. - Он решил поиграть с ножом и случайно упал на него.
        - Что…? - Керрас казалось, что она вот-вот сойдет с ума от горя. - Что вы такие говорите?
        Окинув взглядом толпу, она остановилась на женщине Анрид, на руках которой была заметна кровь. Её всю трясло, а взгляд казался слегка сумасшедшим.
        - Это ты… - поняла Керрас. - Ты убила моего сына!
        Зарычав, она бросилась на женщину, но путь ей преградил Дарин, её муж. Он ударил Керрас кулаком в лицо, разбивая той губы и нос.
        - Не смей подходить к моей жене, ведьма! - зарычал он. - Это была случайность, тебе сказали. Никто не будет скучать по твоему выродку. А хочешь искать справедливости - вперед. Каждый тут подтвердит, что это была случайность!
        Керрас ещё раз посмотрела на этих людей. Они неуверенно переминались и переглядывались, но она даже не сомневалась, что так оно и будет. Для них она была чужаком, «ведьмой» с юга, не говоря о грязных слухах, что ходили про неё и Мирну.
        - Его душа с нашим богом, - сказал священник, поднимая руку к небесам.
        Керрас смотрела на них, слушала их слова и… внезапно рассмеялась.
        Глупые людишки понятия не имели, что только что совершили. На что обрекли этот мир и самих себя… Из-за своей глупости, из-за своего страха.
        Вытерев рукой кровь с лица, Керрас, едва сдерживая слезы, склонилась над мальчиком и поцеловала его в лоб.
        - Прости меня. Прости свою мать за то, что не смогла тебя защитить. Не смогла вырастить и воспитать таким, каким ты и должен был быть.
        В тот же миг мальчик открыл глаза, в которых вспыхнуло золотое пламя…

* * *
        - Пшел нахрен! - рыкнул я, пинком сбрасывая одного из Пустых с крепостной стены, и тут же отрубил голову второму, подобравшемуся слишком близко. Рейна тоже рубила врагов направо и налево, прикрывая мне спину. Пустые лезли отовсюду, крепостные стены для них не были такой уж большой преградой, существа без души совершенно спокойно взбирались по ним. Войска отступили за стену, не сумев повернуть ход сражения в свою пользу. Врагов было слишком много. Казалось, что Пустым нет конца. Они шли и шли, и скольких бы мы не убили, на смену одному появлялось пятеро.
        Я, Страшила и Фломелия метались по стене туда-сюда, стараясь быть там, где мы наиболее нужны. Это выматывало, но что поделать. Остальных теневых воинов я равномерно разместил по всему периметру и благодаря ним мог легко понять, где сейчас нужен больше всего.
        С самой высокой точки крепости Защитники с магическими классами обрушивали на врага массовые заклинания, но лично я почти не ощущал от них эффекта.
        Бой длился уже несколько часов, и вряд ли закончится очень скоро.
        Рейна прикончила очередного Пустого, снеся ему голову, и сбросила тело со стены вниз. Я тут же указал ей на другого, собирающегося ударить одного из воинов в спину, и вдруг осекся.
        Кеша, которого я оставил наблюдать за Холькаримом, оповестил меня о том, что что-то случилось.
        - Не сейчас, - фыркнул я и, совершив рывок, рассек пополам сразу пятерых Пустых. Но Кеша был настойчив. - Чтоб тебя…. Рейна, прикрой.
        Я мысленно дотянулся до ворона, попытавшись увидеть мир его глазами.
        Ворон показывал мне улицы Холькарима с приличной высоты, и тем не менее я без труда видел все, что происходило внизу. Мальчик, сын Керрас, заговорил с какой-то женщиной. Слово за слово, и та внезапно отступила, словно услышала что-то шокирующее. А затем она закричала, бросилась к прилавку торговца зеленью рядом, который в тот момент нарезал что-то, выхватила у него нож и… вонзила его мальчику в грудь.
        - Нет… - тихо пробормотал я, вспоминая виденную ранее картину прошлого. Ту самую, что видел на полотне в канализации.
        - В чем дело, Мастер?!
        - Я должен уйти! - крикнул я ей в ответ и уже начал создавать что-то вроде огромной теневой виверны, которую можно было использовать для полетов.
        - Что?! - опешила девушка, уставившись на меня так, словно я её предал. - Мы не можем! Мы должны сражаться! Мы должны помочь Антарусу!
        - Но… - собрался было возразить я, но тут же заметил, что время начало замедлять свой ход. Воины, Пустые, Рейна… Все начало двигаться гораздо медленнее, пока окончательно не остановилось, а вместе с этим исчезли и звуки боя. - Что за?…
        - Привет, Элард, - на бойнице стены сидела Вечность, правда в этот раз я не ощущал того давления, как в момент первой встречи. Её ртутные глаза, внутри которых вращались спирали, смотрели прямо на меня, и внутри от этого все переворачивалось. Она видела меня насквозь, видела мою суть, мое прошлое и будущее.
        - Пришел черед сделать выбор, - тихо продолжила она.
        - Выбор? - я нервно сглотнул.
        - Да, тот самый, о котором я тебе говорила. Это перепутье, которое выберет конец для этой петли.
        - Точка невозврата, значит? - криво усмехнулся я, а вот её губы не выражали эмоций. Невозможно было понять, что на уме у этой высшей сущности. - А точка сохранения предусмотрена?
        Она молчала, продолжая смотреть прямо на меня, словно чего-то ожидая.
        - Что будет, если я уйду?
        - Они умрут. Все умрут. Битва будет проиграна.
        - А если я останусь?
        - Кому-то удастся спастись.
        Из её ответа самым логичным вариантом было остаться тут и продолжать сражаться. Даже если я приложу все силы, то не смогу быстро достигнуть Холькарима. Мне потребуется полчаса, может час для этого. Да даже окажись я там, что я смогу сделать?
        - Мой ответ должен быть очевиден, так почему ты ставишь передо мной этот выбор? - спросил я.
        Но она продолжала молчать.
        Что-то тянуло меня в Холькарим. Логика говорила, что мне нужно остаться и сражаться, отбить эту атаку Пустых, как бы тяжело это ни было, но сердце… Оно кричало, что мне нужно уйти. Оставить этих людей и уйти.
        - Тебе говорили, что ты та её сука?..
        Краешки губ Вечности тронула едва заметная улыбка, а затем она пропала. Время тут же вернуло привычный ход, и битва возобновилась.
        «Делай свой выбор, Защитник» - прозвучал в голове голос, но я был на сто процентов уверен, что он не принадлежал Фло.
        - Я должен идти, Рейна. Если я не уйду, то все будет зря… - сказал я, до конца не осознавая, что именно имею в виду. Просто в голове крутилась одна мысль: если я не уйду сейчас, все будет зря.
        - Антарус… Мы должны взять его с собой!
        - Он не уйдет, - вздохнул я. - Да и времени мало. Ценна каждая минута.
        - Я… Я не могу уйти, Мастер.
        - Если останешься, то погибнешь.
        - Это не имеет значения. Я не могу его тут бросить.
        - Понимаю, - вздохнул я и, открыв окошко статуса, выбрал в подменю «Рабы» Рейну и нажал «Освободить». - Благословляю вас двоих.
        - Увидимся в следующей жизни, Мастер, - сказала она, тепло улыбнувшись мне на прощание.
        - Увидимся, - ответил я ей, и Гарпия, не медля больше не секунды, сиганула со стены во внутреннюю часть крепости, намереваясь отыскать там своего возлюбленного и оставаться с ним до самого конца.
        - А я… - начал было Ронаш.
        - А ты со мной, - я ухватил гнома за ворот и буквально забросил на только что созданную виверну, после чего забрался на неё сам. Насчет Фло и Страшилы я не переживал, они останутся и будут сражаться столько, сколько смогут. - Держись крепче.
        Виверна взмахнула крыльями и устремилась в небо, Ронаш при этом в ужасе завопил, а затем, когда мой крылатый питомец взял высоту и выровнялся, затараторил что-то вроде: «Гномы не рождены для такого!».
        Все время полета я размышлял о том, не совершил ли я ошибку, бросив остальных. Пусть в одиночку я и не смог бы выиграть эту битву, но мог бы сделать хоть что-нибудь, а вместо этого я сбежал и бросил людей, которых мне доверили. Разве так поступают генералы?
        Но мысль о том, что если я сейчас не уйду, все будет зря, не оставляла меня, заставляя лететь в Холькарим.
        - Быстрее… Быстрее…
        Виверна летела так быстро как могла, но мне все-равно этого казалось недостаточно.
        Наконец впереди показался Холькарим. В тот момент над городом что-то происходило. Примерно в километре над ним завис шар из света, но приближаться к нему было плохой идеей. Я направил своего зверя вниз, влетев в город и внутренне похолодев.
        В нем не было ни одного живого человека. Люди просто лежали на улицах, не подавая признаков жизни, но мне на этих трусливых людишек было плевать. В тот момент меня волновала лишь Керрас.
        Она нашлась на том же месте, где часом ранее убили её сына. Она лежала на земле с залитым кровью лицом, но при этом на теле не было ни единой раны. Тела мальчика рядом с ней не было, лишь окровавленный нож, которым его убили.
        - Это… Керрас? - охнул Ронаш, но я не обратил на его слова никакого внимания.
        Опустившись на колени перед своей возлюбленной, я взял ей на руки и прижал к себе. Я знал, что так случится. Знал, что АрхиВладыка в итоге сожрет её душу. Знал, что его земное воплощение убьют люди, но не думал, что это будет ЕЁ сын.
        - Зачем ты так с ней? - спросил я, задрав голову и посмотрев на шар света в небе. - Она твоя мать. Зачем ты сожрал её душу?
        - Элард! - послышался возглас со стороны, и я увидел, как к нам бежит слегка запыхавшаяся Мирна. Увидев мертвецов вокруг и бездыханную Керрас на моих руках, у женщины едва не подогнулись ноги, а на глазах проступили слезы. - Нет! Нет! Нет…
        Мне было больно, даже несмотря на то, что я встречался с её призраком в будущем. Мне было больно от осознания трагизма и нелепости этой ситуации.
        - Это не конец, - сказал я, смотря на бледное лицо моей возлюбленной. - Это не конец. Я тебе обещаю…
        Шар света в небе внезапно вспыхнул ярче обычного, а затем пришел в движение, уносясь вдаль с невероятной скоростью, затягивая в себя тысячи и тысячи огоньков поменьше.
        - Что он делает?… - Ронаш нервно сглотнул.
        - Ест, - безразлично ответил я и пошел прочь из этого города с телом любимой на руках. Мирна ещё несколько мгновений смотрела шару вслед, после чего засеменила следом.
        - А почему мы ещё живы?
        - Думаю, это потому, что мы Защитники, а Ронаш стал вампиром.
        Гном ухмыльнулся, продемонстрировав клыки.
        - Вот как…
        Мы пришли домой к Керрас. Тот самый дом, который я обнаружил в канализации в далеком будущем. Дом, который словно застыл во времени. Все тут было абсолютно таким, каким я помнил.
        - Элард, думаю, мне стоит извиниться за то, что мы…
        - Не нужно. Я понимаю, почему она так поступила. Мне больно, но я понимаю.
        Я положил тело Керрас на кушетку и отступил. Мне нужно было её похоронить или… Дерьмо… голова как в тумане. Я не знал, что делать дальше. Не знал, что вообще тут делаю. Я бросил своих людей в битве и пришел сюда лишь за тем, чтобы увидеть свою возлюбленную мертвой?!
        Меня затошнило, но я подавил этот позыв.
        - Это ещё не конец… Не конец! - твердо заявил я. Меня разрывал изнутри гнев. Я злился на Вечность, злился на Пустых, злился на самого себя.
        - Элард, - рука Мирны мягко коснулась моего плеча. Я бросил на неё вопросительный взгляд и увидел запечатанный конверт в руках у женщины.
        - Что это?
        - Она написала это письмо несколько месяцев назад. Сказала, что, если что-то случится с ней, передать его тебе.
        Мне потребовалось невероятное усилие, чтобы скрыть дрожь в руке, когда я взял это письмо. Мне было страшно его открывать, и все же я должен был.
        Дорогой Элард.
        Если ты читаешь это письмо, значит, что у меня ничего не получилось, и в данный момент меня нет среди живых. Прости, что так поступила с тобой. Прости, что бросила тебя, так ничего и не сказав о Матиасе. Я испугалась. Не знала, как ты отреагируешь на это.
        - Дура, - шмыгнув носом и вытирая выступившие слезы, прошептал я.
        Ты говорил, что АрхиВладыка обретет человеческое воплощение, а затем его предадут и убьют люди, боящиеся того, кто он такой. Я думала, что, сбежав из Аридели, спрятавшись в каком-нибудь тихом месте, смогу избежать такой участи. Смогу воспитать его хорошим человеком, таким же могучим и добрым, как и его отец.
        Но, раз ты читаешь это письмо, значит я просчиталась. Что-то произошло, и твое будущее становится реальностью.
        Мы не способны уйти от своей судьбы и изменить мое настоящее, но… возможно я нашла способ изменить твое настоящее. В моей мастерской ты найдешь Поларис, он может показаться точно таким же, какой я создала в Арлаке, но это не так. Это более совершенная его версия, и она - наш ключ к победе в войне с Пустотой.
        В его подставке есть секретное отделение, в котором я записала все, что тебе нужно знать. Это будет не просто, но… Даже будучи мертвой, я не собираюсь сдаваться. Надеюсь, что и ты не собираешься.
        - Ни за что!
        Думаю, ты сейчас говоришь что-то вроде «Ни за что» или «Я никогда не сдаюсь». Ты не из тех, кто пасует перед трудностями. Предупрежу: мой план рискованный и тебе, скорее всего, придется пройти через нечто худшее, чем смерть, чтобы все удалось, но я верю, что ты справишься.
        Ещё раз прости, что все получилось именно так.
        Хотела бы я все изменить, но от судьбы, видимо, действительно не уйдешь.
        Я буду вечно любить тебя.
        Твоя Керрас.
        Я пробегал глазами по строчкам раз за разом, вчитываясь в каждую букву. В каждый росчерк пера.
        - Элард?..
        Я не ответил. Вместо этого чуть ли не бегом поднялся на второй этаж и зашел в мастерскую Керрас. Та выглядела так же, как и в тот момент, когда я впервые тут оказался. В самом её центре находился Поларис. Черная звезда со множеством торчащих в разные стороны игл. Но в данный момент меня интересовала не она. Осмотрев постамент, на который она была водружена, я уже через минуту нашел потайной отсек, в котором Керрас оставила для меня инструкции. Она не слишком его прятала.
        Это была небольшая записная книжка, которая умещалась в ладони. Тяжело было поверить, что план спасения был таким маленьким и тонким. Открыв её, я начал читать, но уже после пары страниц удивленно посмотрел на стоящую рядом Мирну.
        - Ты… знаешь о том, что тут написано?
        - Немного. Но не все. Керрас предпочитала работать над этим в одиночку.
        - То, что она задумала - это… Безумие! - воскликнул я, продолжая читать. С каждой новой строчкой я все сильнее убеждался, что Керрас была немного не в себе, когда это писала. Самоубийственный план, шанс на успех которого не более пары процентов. Никто в здравом уме на такое не пошел бы. Никто, кроме человека, которому больше нечего было терять.
        Человеку вроде меня.
        «Фло, что ты думаешь?» - спросил я, и вампирская богиня появилась передо мной в призрачной форме.
        - Неужели тебя внезапно заинтересовало мое мнение?
        «Мне оно всегда важно».
        - Ну-ну, - скептически хмыкнула она, сделав круг вокруг Полариса. - Зачем спрашивать меня о мнении, если ты и так все решил? Или, если я сейчас встану в позу и скажу, что все это бред, и что я на такое не подписывалась, то ты скажешь «Хорошо» и не сделаешь так, как написано в этой записной книжке?
        Я промолчал.
        - То-то и оно, - вздохнула она. - Ты пилот, а я просто пассажир. Делай, что считаешь нужным, только не забывай, что ты не один.
        - Что происходит, Элард? - нахмурился Ронаш.
        - Мне надо уйти.
        - Отлично, пойдем.
        - Нет. МНЕ надо уйти, Ронаш. Думаю… пришло время тебе кое-что узнать.

* * *
        - Я похороню её со всеми почестями, - сказал Ронаш, наблюдая за тем, как я медленно подхожу к Поларису. Позади меня завершала последние приготовления Мирна. Защитница решила отправиться со мной, не видя смысла оставаться тут. Ронаш тоже желал этого, несмотря на самоубийственность данной затеи, но у него была другая роль.
        - Сделать бы запасов побольше, - недовольно проворчала Мирна.
        - Сколько бы мы не заготовили, этого все-равно будет мало, - усмехнулся я. - Не передумала?
        - Вот ещё.
        Я кивнул и протянул руку к Поларису. Тут же перед глазами возникло окошко активации устройства, и я нажал подтверждение. Мою ладонь пронзила одна из игл, заставив меня поморщиться, а в следующую секунду я оказался посреди черноты.
        Такое уже со мной случалось, и в прошлый раз все закончилось не очень хорошо. Но, в этот раз я мог нормально двигаться и говорить, в отличие от прошлого, когда меня попросту парализовало.
        - Эй? Есть тут кто-нибудь? - крикнул я, и в следующий миг передо мной появился незнакомец в черном деловом костюме-тройке, с бледной кожей и черными как сама бездна глазами.
        - Приветствую, - улыбнулся он мне, но от этой улыбки мурашки бежали по коже. - Кто вечно стоит на страже?
        - Тот, кто никогда не спит, - машинально ответил я. Однажды мне уже задавали этот вопрос, но я так и не смог дать на него ответ, тем самым ускорив начало конца Аридели будущего.
        Незнакомец кивнул и, развернувшись, исчез во мраке, а я вернулся в мастерскую Керрас. Шип покинул мою ладонь, а между нами открылся черный разлом, ведущий в неизвестность.
        - Вот и все, - тихо вздохнул я, понимая, что пришел конец моим временным приключениям. Там, куда я иду, время течет иначе, если оно вообще существует. - Спасибо за все, Ронаш. Однажды мы встретимся, не сомневайся.
        - Я буду ждать, - ухмыльнулся гном.
        Я бросил взгляд на Мирну, и та утвердительно кивнула, говоря таким образом, что тоже готова.
        - Тогда… вперед. Будущее в моих руках.
        Я сделал шаг в разлом и тут же почувствовал, как время замедляет свой ход. Вечность в третий раз снизошла до личного визита, но в этот раз я лишь чувствовал её, будучи не способен пошевелиться.
        «Выбор сделан» - зазвенел её голос в голове.
        А затем я ощутил прикосновение высшей сущности. Перед глазами стали меняться картины настоящего и грядущего. Последствия выбора, сделанного мною только что.
        Я видел Рейну и Антаруса, сражающихся с полчищами Пустых плечом к плечу до тех пор, пока над крепостью не появился сияющий шар. Воины думали, что пришло спасение, но бог вместо того, чтобы сокрушить врагов, коснулся души каждого из выживших, поглотив их.
        Тела Рейны и Антаруса, лишенные душ, так и остались на поле боя, тянущиеся друг к другу.
        АрхиВладыка не пощадил никого. Он посетил каждый город, каждую деревню, пожирая души людей. Была горстка счастливчиков, которые избежали этой участи спрятавшись в горах, но они лишь отсрочили свой конец, а не предотвратили его.
        И в последнюю очередь бог пришел в Аридель.
        Я видел, как он шел по тронному залу в обличии юноши с сияющими волосами, как он сбросил с трона тело лорда Сайрза и сам его занял. Почти столетие он проведет в полном одиночестве, в мертвом городе, и лишь спустя сотню лет, используя технологии Керрас, раздвинет границы своего купола на несколько городов, в каждом из которых появится девяносто девять семей, что будут должны возродить жизнь в этом мире.
        Мир стал таким, каким должен был стать.
        И тогда я понял, почему Вечность дала мне такой странный выбор. Я ничего не мог изменить, оставшись на поле боя. Она была права: выжили бы некоторые. Счастливчики, что нашли бы убежище где-нибудь в горах или других труднодоступных местах, но в итоге Пустота добралась бы и до них. Моих сил было недостаточно, чтобы спасти всех.
        Образы стали пропадать, а время возобновило свой ход.
        Я понятия не имею, зачем Вечность решила показать мне это. Возможно, чтобы я больше не сомневался в правильности своего поступка.
        - Это не конец. Все только начинается.
        Глава 26. Конец петли
        Я шагнул и оказался по ту сторону Прорыва Пустоты.
        - Золото… - пробормотал гном, таращащийся на нас ошалелым взглядом. Я едва смог сдержать довольную ухмылку, увидев его перепуганную рожу.
        - Ага, золото, - подтвердил я.
        - Значит… Это все-таки ты… - услышав знакомый голос, гном облегченно выдохнул. - Может, теперь ты мне объяснишь, зачем я последние несколько лет повторял лишь одно слово? Мне в какой-то миг стало казаться, что я вообще разучился говорить, чтоб тебя!
        - Так было нужно, - пожал я плечами.
        - Ты и в прошлый раз так мне сказал…
        - Мы не опоздали? - поинтересовался я, деактивируя теневой шлем и открывая лицо.
        - Золот… тьху… Нет. Но я все-таки надеялся, что вы прибудете раньше.
        - Хорошо, тогда нам нужно поспешить… - вздохнул я.
        Какая-то часть меня все ещё испытывала легкое волнение относительно возвращения, но оно было не таким сильным, каким я ожидал.
        Я вернулся в Аридель спустя тысячи лет бесчисленных сражений, чтобы всех спасти.
        - Как же тут воняет… - протянула Мирна, тоже убирая с лица защиту.
        - Ну извините… - нахмурился гном.
        - Как же это классно…
        От этого заявления Ронаш округлил глаза, вытаращившись на Защитницу.
        - Не обращай внимания, - сказал я ему. - Мы несколько тысячелетий были там, где нет ни вкусов, ни запахов.
        - И… стоило оно того? Вы добились желаемого?
        - Да, - ухмыльнулся я и утвердительно кивнул.
        Ронаш довел нас до ближайшего выхода из канализации.
        - Дальше я не могу. Я ж нежить, а сейчас солнечный день, - виновато поморщился он.
        - Ничего, - похлопал по плечу этого коротышку. - Мы разберемся.
        Когда мы с Мирной поднялись на поверхность, то тут же «прилипли» к земле, прикрывая глаза.
        - Как же оно жжет… - пробормотала она.
        - Ага… - согласился я.
        Все это происходило прямо посреди улицы, и прямо сейчас на нас таращились сотни людей, но мне было как-то плевать на этот счет. Мы не видели дневного света очень и очень давно, так что нужно некоторое время, чтобы привыкнуть.
        У нас на это ушло минут двадцать…
        Глаза при этом жутко слезились, но кое-как мы теперь могли разбирать дорогу.
        - Туда! - резко заявила Мирна, хватая меня за руку и буквально затаскивая в ближайшую таверну. Там она, не церемонясь, сбросила какого-то мужичка с лавки и отняла его кружку с элем, залпом её осушив. - Кла-а-а-ас!
        Мне захотелось напомнить ей, что у нас ещё куча дел, но смотря, с какой жадностью подруга глотает напиток, у меня самого пересохло во рту. Так что я тоже «позаимствовал» кружку у одного из посетителей. А когда местные обитатели решили, что терпеть такое хамство они не намерены, появился Страшила, и вопросы мгновенно отпали сами собой.
        - Как же классно… Сейчас бы ещё свиных ребрышек… и… - Мирна начала перечислять, что бы ей сейчас больше всего хотелось, и от этого списка даже у меня слюнки потекли. А пока женщина довольствовалась мелким перекусом, ходя от стола к столу и хватая то, что, по её мнению, выглядело аппетитно.
        - Все, хватит, - пришлось её немного затормозить, а то она съест всё имеющееся в лавке съестное. Мирна закинула в рот кусок вяленого мяса, запила его другим отобранным элем и довольно похлопала по животу.
        - Эй, трактирщик, - я бросил полноватому мужчине золотую монету и пошел на выход.
        - Что это за монета?! Это не… - я уже не слышал. Перекусив немного, мы с Мирной вновь вышли на улицу и огляделись уже немного попривыкшими к свету глазам.
        - Так много людей, даже не верится, - вздохнула она. - Мы так долго бродили по темным коридорам, что теперь это место кажется странным.
        - Да… - подтвердил я. - Но все они умрут к концу дня, если мы ничего не сделаем. АрхиВладыка сожрет их души.
        - Элард, - тепло произнесла Мирна, прижавшись к моему плечу. - Не верится, что мы вернулись… Мне часто снились сны, в которых мы возвращались, но я уже давно потеряла надежду что мы вернемся. А ты?
        - Я знал, что мы вернемся. Иначе весь наш путь не имел бы смысла и цели.
        Керрас не смогла придумать, как вернуть нас обратно в будущее, но этого, как оказалось, и не требовалось. Благодаря телу Защитника я не старел. Я мог прожить тысячи и тысячи лет, становясь сильнее, и все ради того, чтобы вернуться в это время, в этот день и час.
        Так и получилось. На это и был рассчет Керрас. План, который она составила, был безумием как раз поэтому. Я должен был прожить в Прорыве Пустоты не одну тысячу лет, и едва ли это время можно назвать тихим и спокойным. Все это время мы с Мирной сражались, выживали и побеждали. Прокладывали путь через Пустоту.
        И вот итог:
        «Имя: Элард»
        «Тип: Темный Божественный Защитник»
        «Здоровье: Нормально»
        «Запас маны: 192766\192766»
        «Регенерация маны: 12191.2\ч»
        «Благодать 0\140»
        «Суточный лимит благодари: 550»
        «Сегодня осталось: 500»
        «Характеристики: (+25 % за Дем. Кровь)
        «Сила: Изумительная+++++»
        «Восприятие: Изумительное+++++»
        «Выносливость: Изумительная+++++»
        «Ловкость: Изумительная+++++»
        «Интелект: Высокий»
        «Мудрость: Низкая»
        «Характер: Героический мудак»
        «Класс: Ассасин»
        «Подкласс: Повелитель Тени». Уровень 9999
        Подкласс: Рабовладелец. Уровень 12
        Подкласс: Темный Инквизитор. Уровень 5.
        Подкласс: Пожиратель плоти. Уровень 761.
        Думаю, мой текущий уровень настолько велик, что я по силе не уступаю некоторым богам. И пришло время проверить, так ли это, на практике.
        - И куда теперь? Попробуем отыскать твоих близких?
        - Нет. Как бы мне не хотелось сейчас вмешаться, лучше всего будет пока не высовываться. Разве тебе не знаком принцип, что Главные Герои должны появляться в самый последний момент, чтобы «спасти день»?
        Мирна странно на меня посмотрела и рассмеялась.
        - Что?
        - Да нет, ничего. Просто меня не перестает удивлять твое отношение к этому.
        Я лишь пожал плечами.
        Немного разведав настроения и окружающую обстановку в городе, я понял, что времени все-таки не так мало, как могло показаться. До схватки с АрхиВладыкой и того проигрыша оставалось где-то пара дней. Больше, чем я ожидал.
        Пройдясь по Аридели, такой знакомой, но такой далекой после всего пережитого, я решил все-таки взглянуть на дом Сорас, но с небольшого расстояния.
        Из Тени я наблюдал за тем, как пытается тренироваться Чесити, за вечно хмурой Рокс, за Рейной.
        И за собой. Вот он я, молодой и глупый, верящий, что мы можем победить бога текущими силами. Сама наивность…
        «Только не расплачься. Терпеть не могу сантименты» - буркнула Фло. - «И ещё, лучше не приближайся слишком сильно. Не забыл, что внутри твоей старой тушки скрывается другая вампирская богиня?»
        «Типо ты можешь себя почувствовать?»
        «Или почувствовать возмущения Тени. Лучше уйди и не подходи к себе слишком близко, а то ещё вызовем парадокс и взорвем вселенную».
        «Было бы забавно».
        И все же я не воспринял это предупреждение серьезно.
        В конце концов старый Элард отправился в канализацию, чтобы найти хранилище Сокрушающих, и я направился за ним. Разумеется, держа приличную дистанцию.
        Я не вмешивался. Все случилось, как и в прошлый раз. Он подключился и встретился с Керрас. В тот момент я ещё не знал ни кто она, ни что нас будет связывать. Я думал, что она принимает меня за кого-то другого. Что это просто сбой программы, но теперь-то я знаю истину.
        Дождавшись, когда мое старое я закончит разговор с Керрас и покинет автоматизированную фабрику, которая уже не одну сотню лет просто спала, я прошел по мосту, пока не оказался перед точкой доступа.
        - Что-ж… поехали, - поморщился я, втыкая штекер себе в мозг.
        Я уже успел забыть, что значит напрямую подключаться к виртуальной сети Аридели. Мое сознание рассыпалось на множество осколков, которые затем вновь собрались в единое целое.
        Боль исчезла в мгновение ока, и вот я уже стою на парящей над виртуальной проекцией Аридели платформе, посреди которой стоит Керрас.
        Кажется, она плакала, но при моем появлении вздрогнула и повернула голову. Её лицо просияло при виде меня, а на губах появилась улыбка.
        - Я долго ждала тебя, старый друг.
        Не говоря ни слова, я направился к ней, собираясь заключить её в объятиях. Я обхватил её руками и прижал к груди, и Керрас, не выдержав, заплакала.
        - Тихо… все хорошо… - шептал я, поглаживая её по голове. В этом, цифровом мире она была реальна. Я ощущал тепло её тела, запах её волос.
        - Прости меня, Элард. Прости. Прости, что заставила тебя пройти через все это и… - она продолжала говорить и говорить. А я лишь кивал, продолжая гладить её волосы.
        - Ну, успокоилась? - поинтересовался я, заметив, что её слезы немного подсохли.
        - Да, - она вновь улыбнулась и я, мягко взяв её за подбородок, поцеловал. Не помню, сколько мы так стояли в объятиях друг друга, но кажется, что вечность.
        - Кхем-кхем, - прервал нас «вежливый» кашель. Оторвавшись друг от друга, мы устремили свои взоры на крайне недовольную Фломелию, которая тоже проникла в виртуальное пространство вместе со мной. - Не хочу вас прерывать, но у нас ещё куча дел.
        - Фломелия? - удивленно спросила Керрас.
        - А кто ещё?
        - Впервые вижу тебя. Ты такая… красивая.
        От внезапного комплимента вампирская богиня округлила свои алые глаза и покраснела.
        - С-Спасибо… От этого мужлана подобных слов не дождешься.
        Фло только что… смутилась? Никогда не видел её такой. Злой- да, страстной - частенько, стервозной - не без этого, но смущающейся - никогда.
        «Заткнись!» - обиженно фыркнула она, в моей голове.
        Нехотя я выпустил Керрас из своих объятий.
        - Нам о стольком нужно поговорить.
        - И мы поговорим, - кивнула она, печально смотря на мое лицо. - Но вначале нам нужен план.

* * *
        Мы с Мирной без особого труда попали на трибуну Арены как обычные зрители, дожидаясь начала основного действа. Я не до конца представлял, как будет лучше мне вмешаться. С одной стороны, все должно идти своим чередом, как было изначально. А с другой - я не мог допустить, чтобы мои близкие погибли тут.
        - Это варварство… - фыркнула Мирна, наблюдая за всем этим. - Защитники должны сражаться с Пустотой, а не друг с другом!
        - Мне это говорить бессмысленно, - пожал я плечами. - Враг вон-там, - я указал на треногу, на вершине которой восседал АрхиВладыка. - Так… вот-вот начнется, приготовься.

* * *
        АрхиВладыка поднял руку и коснулся раненой щеки, после чего посмотрел на кровь на своих пальцах, и тут его затрясло. Вначале Мастер подумал, что это гнев, но очень быстро пришло осознание что нет.
        Это был страх.
        АрхиВладыка впервые за все время боя посмотрел своими сияющими глазами именно на Мастера. Небо загрохотало, глубоко под землей что-то пришло в движение, а сама Арена начала разрушаться.
        Бог протянул руку, и в его ладони возник шар ослепительного света, целясь в Мастера.
        - Мастер, бегите! - крикнула Чесити, и с ужасом поняла, что словно парализовала. В тот момент она не думала ни о чем другом, кроме как о нем.
        «Я не могу позволить ему умереть!»
        Бросившись к нему, девушка что есть силы толкнула Эларда с линии огня. В следующий миг она ощутила нестерпимый жар, ударивший в спину, который через миг сменился спасительной прохладой.
        «Я умерла, да?»
        Девушка с легкой неохотой разлепила глаза, пытаясь понять, что произошло, и жива ли она вообще, но внезапно осознала, что вокруг неё вовсе не иной мир, а Тень.
        - Что? - пробормотала она, закрутив головой. Чесити даже не успела понять, когда именно Мастер успел её туда затянуть. Запрокинув голову и посмотрев наверх, она увидела, что схватка все ещё продолжается. Арена разрушалась, происходило что-то непонятное и от того более жуткое.
        Кто-то тронул Чесити за плечо, отчего та вздрогнула и отшатнулась, попытавшись врезать подкравшемуся врагу, но это оказалась… Альми? Чесити глазам не могла поверить. Оруженосец Акиры, которая погибла буквально пару минут назад на её глазах.
        - Альми? Но ты же…
        - Ты знаешь, что происходит?
        - Нет…
        - Плохо…
        - Как ты выжила?
        - Мы сами не знаем. Просто в какой-то момент оказались тут, а там, сверху, дрался кто-то другой.
        - В смысле, другой?
        - Они выглядели как мы, но это были не мы, - слова девушки-кошки ещё сильнее запутали Чесити.
        - А Акира?
        Альми указала чуть в сторону, и Чесити заметила, как черноволосый юноша отчаянно пытается пробиться через Теневую преграду и вернуться в реальный мир. Мгновение помедлив, Чесити тоже попыталась вернуться, но ничего не вышло. Тень прочно держала их внутри своих границ, не собираясь выпускать.
        - МА-А-А-А-АСТЕР!
        - Он тебя не услышит, - покачала головой Альми.
        - МА-А-А-А-АСТЕР! МА-А-А-А-АСТЕР!
        - Да хватит орать уже, - буркнула оказавшаяся рядом Рокс.
        - О, и ты тут?! А Рейна?
        - Нет, она вон там.
        - МА-А-А-А-АСТЕР!
        - Да не ори ты. Говорю же, что он тебя не услышит. Что бы там наверху не происходило, мы не в силах на это повлиять.

* * *
        Арена рушилась и перестраивалась, готовясь устроить Последний Цикл. Если я все правильно понимал, то она была своеобразным усилителем, который позволял АрхиВладыке поглотить души разом. Эдакая огромная антенна…
        - Нам ещё не пора вмешаться? - в голосе Мирны звучала обеспокоенность. - Он убил почти всех, и уже начал поглощать души. Если мы не поторопимся, то он закончит раньше, чем мы сможем хоть что-то предпринять.
        - Рано, Мирна. Рано… Нельзя менять привычный ход вещей. Нам нужно, не меняя событий, изменить их исход.
        Я наблюдал за тем, как к прошлому мне подходит Рейна. Как Гриша передает ей устройство для Хроносдвига, и я его активирую. Вспышка.
        - Вот теперь пора! - ухмыльнулся я, вскакивая с места, которое лишь каким-то чудом уцелело, и бросился вниз, извлекая из Пространственного кармана Поларис. Он был моим козырем. - Прошу прощения, но я вынужден прервать твою трапезу! - громко крикнул я, оказываясь в самом центре арены.
        АрхиВладыка, переполненный силой, попытался отмахнуться от меня, ударив мощной энергетической волной по площади, и для меня прошлого это было бы смертельно, но сейчас я отразил атаку с невообразимой легкостью.
        - Думаешь, я несколько тысячелетий занимался фармом только ради того, чтобы тут сдохнуть? Хрен тебе!
        Я активировал Поларис, и тотчас мир вокруг начал меняться. Арену затягивало в Прорыв Пустоты, и даже АрхиВладыка со всей его мощью не мог этому помешать. Поток душ, устремившихся к нему, иссяк, и он посмотрел на меня испепеляющим взглядом.
        Рядом со мной грузно приземлился механический паук размером с крупную собаку. Мирна вскинула оружие, готовясь вступить в схватку, но этого не требовалось. Вместо того, чтобы напасть, паук спроецировал рядом с нами голограмму Керрас.
        - Элард, - зазвучал её голос из динамика. - Послушай. Я не осмелилась сказать тебе, но… Я должна. АрхиВладыка, Матиас, он…
        - Я знаю, - тихо прервал я её. - Я знаю. Но это не меняет того, что пора этому порочному кругу закончится… Я сделаю, что должен…
        - Элард…
        - Мирна, - обратился я к спутнице. - Не вмешивайся, я должен сделать это сам…
        Она кивнула, а на лице отразилась скорбь. Не мудрено, Мирна держала Матиаса на руках, видела, как он растет, и была ему второй матерью. Отчасти поэтому я и не хотел, чтобы она вмешивалась.
        Тем временем бог опустился ниже, на высоту всего несколько метров над землей. Наши взгляды встретились, но теперь меня таким не пронять. В его руке появился сияющий клинок, а я вооружился парными кинжалами, ставшими за все эти годы почти что продолжением тела.
        Рывок…
        Мы столкнулись с ним как два потока, Свет и Тень, порождая выброс огромного количества энергии. Зарычав, он попытался обрушить на меня всю свою мощь. И стоит отдать должное, он был неописуемо силен. Несмотря на то, что мы не дали ему поглотить все души Аридели, он превосходил меня по силам, несмотря на весь фарм.
        Но силы это ещё не все. Он сейчас был как качок, который десять лет тягал штанги, но при этом никогда не дрался. Силы много, но при этом ни малейшего понимания, как ею правильно пользоваться.
        Я без особого труда смог избежать его атаки, и тут же произвел ответную.
        - Оружие Легиона!
        Три тысячи мушкетов, каждый из которых был заряжен разными типами сил, Светом, Тьмой и Пустотой, разом открыли огонь. АрхиВладыка принял этот удар грудью, видимо посчитав, что ничто не способно причинить ему вред, но просчитался.
        Этим залпом я спустил его с небес, но рано было радоваться. Все это просто царапины. Таким его не одолеть…
        Рывком поднявшись, с пафосом и эпичностью распылив окружающие бога каменные обломки, АрхиВладыка вскинул руку, и вокруг него появились сотни сияющих шаров, которые подобно тысячам огненных нитей зигзагами устремились ко мне.
        Увернуться от них было нереально: они самонаводились. Я несколько раз менял позицию, использовал теневой шаг, но это оказалось бессмысленно. Пришлось применить маленькую хитрость: остановившись, я в последний миг заменил себя на теневого фантома, который и принял весь удар на себя. Тем временем мой противник решил заспамить все этой неприятной и проблемной атакой, да ещё и с высоты.
        «Фло, все готово?»
        «Конечно, можешь приступать»
        - Абсолютный Алый Рассвет!
        И без того черное небо, порождаемое Прорывом Пустоты, стало ещё темнее, а секундой спустя на нем появился огромный алый глаз. А затем ещё один. И ещё. Сотни огромных жутких глаз таращились на АрхиВладыку, сковывая его силы.
        Взревев, он выплеснул в мир такое огромное количество силы, что, если бы мы не были в Прорыве Пустоты, эта атака стерла бы Аридель с лица земли. Чтобы выдержать её, мне пришлось создать многоуровневую теневую защиту в виде купола.
        Атака буквально выжгла теневой купол, и я, пользуясь его «кулдауном», так как вряд ли он мог совершать одну за другой, устремился к богу, но тут враг меня удивил. Он появился прямо перед куполом, и я вылетел к нему навстречу.
        С невероятной быстротой он схватил меня за горло и закричал:
        - ТЫ НЕ ПОМЕШАЕШЬ МНЕ СПАСТИ ЭТОТ МИР!
        Спасти мир?.. Значит, вот как ты это видишь?
        Меня защищал теневой доспех, но от той силы, которая исходила от бога, он уже стал покрываться трещинами. Ещё несколько мгновений, и он просто сломает мне шею как тростинку.
        Я и сам не понял, как выхватил один из парных кинжалов, ставших уже чуть ли не продолжением руки, и ударил им бога в самое сердце.
        Кинжал пронзил ему грудь, а его могучая рука, держащая меня за горло, слегка ослабила хватку. Он все ещё держал меня, но теперь не пытался причинить боль или убить.
        Он был в ужасе. И в этом страхе приближающейся смерти все то напускное величие и равнодушие треснули, как стеклянная маска, распадаясь на осколки и демонстрируя то, кем на самом деле было это божественное существо.
        АрхиВладыка опустил глаза на свою грудь, взглянув на рану. Кажется, он словно не верил, что это вообще возможно. Никто за все те тысячи лет с момента, когда он перестал быть человеком, не мог его ранить.
        - Прости, Матиас, но все это должно закончится, - сказал я ему. Он окончательно разжал пальцы, отпуская меня, и рухнул на колени, трясущейся рукой ощупывая рукоятку оружия.
        - Больно… - прошептал он, а из его глаз полились слезы. - Больно…
        - Я понимаю, - я положил руки ему на плечи. Пусть он и выглядел грозным мужчиной, но я знал правду. Он оставался все тем же маленьким ребенком. Ребенком, который взял на себя бремя целого мира и нес его, как мог. - Понимаю… Скоро это пройдет.
        - Люди… Я хотел их всех спасти… Спасти человечество… Спасти мир… - шептал он, продолжая рыдать. - Я же… все делал правильно? Я был сильным… был жестоким… все ради того, чтобы спасти их… Но мама… Мама смотрела на мен, я как на чудовище… Она боялась меня… Как те люди… Презирала меня.
        - Я тебя не боюсь, сынок, - сказал я, и он удивленно посмотрел на меня, словно увидел впервые. - Я тебя не презираю. Ты делал все, что мог, чтобы сохранить этот мир. И я горжусь тобой. Но пришла пора отпустить это. Сбросить ношу со своих плеч…
        С каждым моим словом Матиас менялся, превращаясь в того маленького пятилетнего мальчика, что рос под присмотром двух женщин в городке Холькарим.
        Я заключил маленького ребенка в своих объятиях, ощущая исходящий от него жар и силу. Рядом с нами появился робот-паук, спроецировавший рядом с нами Керрас. Её образ опустился на колени рядом с нами, и она дрожащей рукой коснулась плеча мальчика.
        И тем не менее он почувствовал её присутствие, повернув голову.
        - Я не презираю тебя, Матиас.
        Продолжая удерживать в руках умирающего сына, я отпустил Тень. Один за другим в реальный мир стали возвращаться те, кого я знал. Чесити, Рокс, Акира и его Оруженосцы, Кадвар. Они появлялись один за другим и с молчанием наблюдали за концом божества.
        - Я… так устал…
        - Отдыхай. Ты заслужил покой. Остальное я возьму на себя, - тихо прошептал я. - И прости, что не стал тебе таким отцом, которого ты заслужил…
        Матиас закрыл глаза, и я ощутил, как его тело стало легче. Оно распадалось, пока не осталось совершенно ничего. Лишь огоньки, которые уже через несколько мгновений испарились, словно их и не было.
        - У Вечности скверное чувство юмора… - тихо прошептал я, сидя перед лежащим на земле кинжалом.
        - Элард. У нас не было другого выбора, - сказала мне Керрас. На её лице была боль, но она как никто понимала, что это нужно было сделать. И все же мы только что убили собственное дитя. Каким бы монстром он не стал, его создали мы.
        - Давай поскорее покончим с этим, - меня всего трясло, но я держал себя в руках. Я сделал только части работы.
        - Мастер… это… правда вы? - рядом со мной оказалась Чесити. Такой же, какой я её помнил. Для неё прошло всего-ничего, а для меня тысячи и тысячи лет. Тысячи лет сражений, боли и превозмоганий.
        - Иди сюда, Мелкая, - ухмыльнулся я и, схватив её за ворот кожаной куртки, притянул к себе, заключая в объятиях. - Ро-о-окс, иди обниматься!
        Девушка-кошка показала мне в ответ крайне неприличный жест, но я лишь улыбнулся от этого ещё шире.
        Все вокруг улыбались. Он думали, что победили, что свергли тирана, и это действительно было так, но… В то же время для меня он был сыном, которого я так и не узнал.
        - Мастер… А вы не могли бы не щупать мой зад у всех на виду… - тихо сказала Чесити, уткнувшись лбом мне в грудь.
        - Прости, я очень соскучился по твоей жопке.
        - Элард-сан! - воскликнул Акира, восхищенный битвой. - Это было невероятно! Просто невероятно! Как?!.. Как вы смогли?!.. Да ещё и в одиночку…
        - Это очень и очень долгая история, но я расскажу её вам как-нибудь после. Ох, кстати, да, это Мирна, - представил я остальным свою спутницу.
        - Рада со всеми вами познакомиться, - поклонилась она.
        - Кхем-кхем… - напомнила о себе Керрас вежливым кашлем. Пришлось перестать лапать Мелкую.
        - Все закончилось? Ну и славно… - рядом со мной появился Гриша, сдирая с лица грим. Он мастерски сыграл умирающего. Чтобы решить вопрос с ним, мне пришлось накануне перехватить пингвина и рассказать ему все. Как не странно, тот вообще не выказал ни малейшего удивления насчет этого. - Да и мне, наверное, пора…
        Гриша вздохнул он и протянул лапу.
        - Что?
        - Жду устройство для Хроносдвига назад. Мне пора, Элард. Свое дело я сделал.
        - Так, стоп… я не понимаю… - нахмурился я, но просьбу уже начал выполнять, вытаскивая полностью заряженный прибор из своей груди.
        - А если так? - второй лапой Гриша извлек из кармана какую-то книжицу и помахал ею перед нами.
        - Это же мой дневник! - воскликнула голографическая Керрас. - Тот самый, который я нашла…
        - Это ты его туда положил… - осенило меня. - Ты часть всей этой петли!
        - Да. Причем довольно важная часть, - подтвердил Гриша, наконец приняв у меня из рук устройство для Хроносдвига и помещая его в себя. - Сейчас я доставлю эту книжку, а затем вернусь на месяц назад, чтобы оказаться в канализации, немного там пошастать, затем напиться и оказаться в темнице.
        - Дерьмо… И сколько раз ты это переживаешь?
        - Больше, чем ты можешь вообразить.
        - И этот момент ты тоже уже переживал?
        - Ага. Не все повторяется один в один, разумеется, но в целом канва истории не меняется. Вы проигрываете, ты отправляешься в прошлое и возвращаешься, вручая мне заряженный прибор, и все повторяется. Вновь и вновь.
        - Как ты ещё не свихнулся…
        - Кто знает, - усмехнулся пингвин. - Может, я уже просто этого не знаю. Как бы то ни было, мне пора. Приятно было вас всех видеть… в который раз. Надеюсь, вы выкарабкаетесь из той задницы, которая на вас надвигается.
        Не собираясь устраивать долгие прощания, Гриша активировал Хроносдвиг, перемещаясь в далекое прошлое. Я ещё несколько мгновений смотрел на пустое место, размышляя о том, каково же этому парню так жить. Он не просто оказался в «дне сурка» длинною в месяц, он даже не способен что-то изменить тут. Вечность не позволит.
        - Элард, у нас мало времени, ты же помнишь? - сказала мне Керрас, и я кивнул.

* * *
        Я чуть ли не бежал за роботом-пауком, указывающем мне дорогу в стальных лабиринтах под Ареной Аридели. Без проводника тут можно было блуждать и блуждать.
        Времени действительно было мало. Судя по тому, что говорила Керрас, после того, как Матиаса не стало, окружающий Аридель барьер, защищающий от Пустоты, начал сжиматься. Если мы это не остановим, то в конце концов Пустота поглотит город. Мы словно окажемся внутри Прорыва, но только на тех условиях, которые выставит Пустота. У простых людей не будет и шанса там выжить.
        Паук остановился возле массивной металлической двери, которая нехотя начала открываться. За ней находилось просторное помещение, в котором были тысячи и тысячи проводов, а в самом центре было что-то вроде трона, к которому они тянулись. Вокруг трона были расположены древние контрольные панели.
        - Все готово? - спросила Керрас, но спрашивала она не меня.
        - Почти, - отозвался кто-то, а затем из-за одной из панелей управления выглянула уже знакомая мне морда.
        - Ты!
        - Ты! - синхронно воскликнули мы.
        Неверим, тот самый одноглазый старикан, который в свое время отправил меня за Поларисом, а когда я эту миссию с треском провалил, попытался меня ликвидировать.
        - Какого хрена этот придурок тут делает? - тут же завопил одноглазый, а чуть в стороне, из-за другой панели управления, показалась ещё одна знакомая морда. Бывший глава дома Роксаны, который приковал девушку к стулу и подключил к её черепушке кабель. При виде меня он нервно сглотнул и поспешил спрятаться.
        - Какого хрена я тут делаю? - изумился я такой наглости. - Это я должен спрашивать, что ты тут забыл?
        - Он мне помогает, - прояснила Керрас. - У этих машин есть серьезные ограничения. Много зон в Аридели, куда они не могут войти без специальной команды. Мне нужен был… «человек в поле».
        - А тогда с чего это он пытался меня убить?
        Керрас тоже удивилась, услышав это, переведя крайне заинтересованный взгляд на Неверима, требуя объяснений.
        - Да я откуда знал, кто он такой? Я и сейчас не знаю. Просто мясо для Арены. Я подумал использовать его для получения вот этой штуки, - он сделал шаг вперед и крайне ловко выхватил у меня из рук Поларис. Но судя по реакции Керрас, ему можно было доверять. В какой-то мере…
        - А у самого, значит, кишка тонка была доставать его?
        - Там обитала довольно сильная нежить, а мне, знаешь ли, рисковать не хотелось, - пробурчал он, направившись к постаменту возле одного из старых компьютеров, и водрузил Поларис на него. Звезда тут же пришла в движение, едва не поразив мужчину иглами, но тот вовремя отступил. - Какая злючая штука…
        - Оставим прошлое в прошлом, - объявила Керрас. - Сейчас главное другое. Все ли готово?
        - Мы ждали только это, - ответил Неверим и тут же переместился к консоли, начав что-то нажимать на этом древнем компьютере. Внутри механизмов что-то загудело, а «трон» заискрил и теперь больше напоминал электрический стул.
        - Только не говори, что мне сейчас нужно будет сесть на эту штуку.
        - Да, - подтвердила Керрас.
        Вздохнув, я подошел к трону, оглянул его хмурым взглядом, увидел здоровенный шип у изголовья, который должен пробить мне черепушку в очередной раз, и поморщился, представляя, как это будет. Не самая приятная процедура…
        Я уже собирался сесть в кресло, как внезапно меня окликнула Керрас.
        - Элард, послушай… Это резервная система управления Ариделью, и она создавалась Матиасом с расчетом на себя, а не на таких, как ты.
        - И что это значит? Если я туда сяду, то умру героической смертью?
        - Я не знаю. Ты напрямую подключишься ко всей системе, сольешься с ней. Твое тело может просто не выдержать нагрузки.
        - Расслабься. Я не просто так несколько тысяч лет фармил экспу. Я прошел слишком долгий путь, чтобы сдохнуть. Кому как, но я собираюсь жить долго и счастливо! - ухмыльнувшись, я уселся на стул поудобнее и прикрыл глаза. - Давай, запускай свой ржавую железку.
        В этот раз все было не так, как обычно.
        Боль была, даже очень сильная, но вместо того, чтобы пройти, я ощутил, как нечто вторглось в мой разум. Боль, сожаления, страх, любовь, героизм… всего этого было так много, что казалось, мой разум сейчас просто взорвется.
        - Элард! Слушай мой голос!
        - Фло?! Я…
        - Сосредоточься на моем голосе! Представь, что есть только я. Сосредоточься на нем.
        С трудом, но мне удалось это сделать. Отрешиться от нахлынувших эмоций, и они стали отступать.
        - Что это было?
        - Души. Все механизмы работают на энергии душ, и сейчас они проходят через тебя. Просто не сосредотачивайся на них, сосредотачивайся на себе. Ты должен помнить, кто ты есть, иначе потеряешься в них, утратив свою личность.
        - Вот дерьмо… И он?…
        - Да, Матиас каждый день существовал в этом. Чувствовал их боль, страдания… Не мудрено, что он стал таким. После поглощения души надо омыть, очистить от личностей, но он держал их тут. Поразительно… Их гораздо больше, чем должно быть…
        - В смысле?
        - В смысле, их тут сотни миллионов! Я бы даже сказала, миллиарды!
        - Чего?!
        - Он выжимал из них почти все соки, но ключевое тут «почти». Элард, он действительно спасал людей. Поглощал их души, использовал как топливо все, что мог, не повреждая сути, и отправлял в хранилище. Весь этот город - одно гигантское хранилище….
        - Это значит, что мы сможем их вернуть! Рейну, Антаруса, всех!
        - Вполне возможно. Для душ нужны сосуды, но в городе есть все необходимое. Мы можем давать им такие же тела, как у Защитников.
        Осознание этого шокировало. Все, кто пал в Аридели, или чьи души поглотило божество… Мы можем вернуть к жизни их всех. Или по крайней мере некоторых.
        «ОПАСНОСТЬ! ОПАСНОСТЬ! ОПАСНОСТЬ!»
        «ОПАСНОСТЬ! ОПАСНОСТЬ! ОПАСНОСТЬ!»
        «ОПАСНОСТЬ! ОПАСНОСТЬ! ОПАСНОСТЬ!»
        «ОПАСНОСТЬ! ОПАСНОСТЬ! ОПАСНОСТЬ!»
        Перед глазами возникла тревожная надпись, и я попытался разобраться, что происходит. В данный момент я просто висел в абсолютном ничто, просто разум в пустоте, но в следующую секунду я стал собой.
        Я возник над Ариделью, которая казалась реальной, а не той проекцией, которую я видел в цифровом мире. И я её чувствовал. Аридель стала частью меня, а я - частью Аридели. Каково чувствовать себя городом? Странно.
        Оглядевшись, я понял, что именно происходит, и почему система бьет тревогу. Со всех сторон к Аридели двигались волны черноты. Пустота собиралась покончить с нашим жалким сопротивлением одним махом.
        Мне казалось, что все те маленькие фермерские городки, окружающие Аридель, будут уничтожены, но я с удивлением обнаружил что там нет никого. Ни единого жителя.
        Вот чьи души поглощал Матиас. Жителей окраин, тех, кто не смог бы добраться до города. Возможно, это была особенность системы поглощения, но, как бы то ни было, Пустота получит лишь бездушные оболочки и строения, но не души.
        - Ты молодец, Матиас. Весь в мать, - усмехнулся я, поднимая руки.
        Секретные шлюзы, расставленные по разным частям города, принялись открываться, выпуская армию Сокрушающих. Сотни древних боевых машин образовали круг вокруг города, хлопнули в ладони, запуская последовательность, и тут же раскинули руки в стороны, создавая защитное поле. Волна Пустоты наткнулась на него, попробовала смять барьер, но у неё не вышло.
        - Элард, времени мало. Нужно действовать! - услышал я голос Керрас.
        - Да знаю я, - буркнул я.
        Пришло время приступить ко второй части плана всеобщего спасения.
        Если мы не можем победить Пустоту, то почему бы просто не… сбежать? Да, звучит бредово, сбежать целым городом в пятьдесят миллионов жителей, но что нам остается?
        Проблема лишь в том, что так просто из этого места не сбежать, даже если очень хочется. Мы словно оказались в туманном лесу, полном волков. Пока мы будем искать выход, нас съедят.
        Поэтому нам нужен маяк. То, что укажет путь.
        И установкой этого маяка я и занимался. Тысячи лет плутаний по Прорыву Пустоты, чтобы найти путь в мир, где у неё нет власти. Безумный и рискованный шаг, но оно того стоило.
        Барьер выиграет нам немного времени, но так что пора приниматься за дело. Город задрожал. Было слышно, как внутри него пришли в движения древние механизмы.
        - Да нет! Быть не может! - удивленно воскликнула Фломелия, которая так же, как и я, парила над Ариделью, но не могла ни на что воздействовать без дозволения. Контроль над городом был у меня.
        Город поднимался благодаря сотням гигантских механических ног, скрытых и раньше не использовавшихся. Картина была настолько впечатляющей, что захватывала дух. Кто вообще в здравом уме мог такое придумать?
        - Охренеть… Теперь мы можем бегать!
        - Лучше бы летать…
        - Всему свое время.
        Теперь я сосредоточился на Поларисе, активируя его. Нужно было создать Прорыв Пустоты достаточного размера, чтобы в него прошел город целиком.
        - Элард, - вновь я услышал голос Керрас. - Ничего не выходит. Поларису не хватает энергии на такой большой разрыв. Решение есть, но оно тебе не понравится.
        Я поморщился. Решением в такой ситуации могло быть только одно - поглощение душ. Поглотить жизни части горожан, как это делал Матиас, получив с них энергию. Проблема в том, что я понятия не имею, как это делать. То, что делал Матиас, было крайне сложно, ведь он очищал души, и я не уверен, что смогу сделать так же. С большей вероятностью я просто переработаю их целиком.
        - Мы можем поступить иначе, - не согласилась Фло. - Мы можем использовать души из Хранилища.
        - Это ещё хуже.
        - Элард, - совершенно серьезно сказала Фломелия. - Так или иначе, но придется чем-то пожертвовать. К тому жене все души в хорошем состоянии. Хватает тех, кто выжат настолько, что если поместить эту душу в сосуд, мы получим в лучшем случае умственно отсталого, а в худшем… это будет просто овощь не способный ни на что.
        - Ты хочешь отделить такие души от остальных?
        - Да, я попробую. Они отдадут свои силы, чтобы выжили другие, и сами обретут долгожданный покой. Разве это так плохо?
        Тяжелый выбор, но она права. Не так просто будет разорвать этот порочный круг и выбраться из этого мира.
        Барьер начал покрываться трещинами. Я видел, как Сокрушающие оставляли на земле глубокие борозды. Пустота сминала барьер, очень скоро он рухнет.
        Как только Фло начала перерабатывать души в энергию, я ощутил поток невероятной силы. Это было невероятным чувством. Сила! Чистейшая и безграничная! В тот миг мне казалось, что я могу взмахом руки уничтожить Пустоту. Бежать? Ха! Да я…
        - Элард! Поларис!
        Я осекся, возвращая себе трезвость мышления. Эйфория от собственного могущества начала проходить, и я, переборов себя, направил поток силы в механизм. Тот вбирал энергию словно черная дыра.
        А затем прямо рядом с городом, на границе с барьером, стали появляться гигантские разломы прямо в воздухе.
        Вот он, путь!
        Город пришел в движение впервые за всю свою длинную историю. Он шел медленно, не очень уверенно, но с каждой секундой все ближе.
        - Давай, малышка. Ты справишься.
        Трещины становились все больше и шире, пока в конце концов не стали такими большими чтобы туда могла пройти Аридель. И город двигался прямо туда.
        Что нас ждало там, во тьме?
        Битва. Ведь Пустые так просто не захотят отдавать лакомый кусочек.
        И надежда. Ведь даже после самой темной ночи наступает рассвет.
        Мы пройдем этот путь и построим свое будущее.
        Эпилог
        Рейна открыла глаза и взглянула на незнакомый потолок. Все казалось ей странным, словно сон. Тело было одеревенелым, а в голове словно туман. Девушка попыталась вспомнить, что было накануне и едва не подскочила с кровати.
        Битва! Она помнила битву!
        - Антарус! - лишь сейчас она заметила, что её наготу скрывает лишь тонкая простынь.
        - Спокойно, Рейна, - рядом с ней появилась Керрас. Она немного изменилась с их последней встречи, но не узнать её Рейна не могла. - Ты можешь быть немного дезориентирована, но в твоей ситуации это нормально.
        - Что?… Что происходит?… Где мы?
        Рейна оглядела странную белую комната с минимумом мебели, без одной из стен. Она была словно одной из секций большого помещения.
        - Спокойнее, - повторила Керрас, присаживаясь на край кровати. - Что последнее ты помнишь?
        - Битву. Мы с Антарусом сражались спина к спине с Пустыми. Мастер улетел, а затем… в небе появился шар света. Мы думали, что это помощь, а после темнота… Антарус! Где Антарус?
        - Он ещё «не готов».
        - В смысле?
        - Его сосуд ещё не до конца сформирован, но если все будет хорошо, завтра вы уже встретитесь.
        - Сосуд? О чем ты?
        - Рейна, вы… умерли.
        - Что?
        - Матиас… АрхиВладыка поглотил ваши души, а Элард вернул вас к жизни. К сожалению, за тысячи лет от ваших тел ничего не осталось, но мы смогли создать вам новые. Каждый день мы возвращаем к жизни все новых и новых людей.
        - Значит… Антарус жив, - Рейна ощутила, как с её плеч упал тяжкий груз. - Я могу его увидеть?
        - Да, если можешь стоять.
        - Я могу, - твердо сказала драккаска, выбираясь из постели, но тут же ощутила слабость в ногах. Это тело было таким мягким и хрупким по сравнению с прошлым, но Рейна не сомневалась, что путем тренировок сможет вернуть себе прежнюю форму.
        В качестве временной одежды Керрас выдала Рейне просторную сорочку. Хотя ради того, чтобы увидеть Антаруса, Рейна могла пройти голышом даже по центральной площади.
        Как и подумалось, комната Рейны оказалась одной из огороженных зон просторного помещения, в каждой из которых стояли кровати и были люди. В одной из них Рейна с удивлением обнаружила Роксану. Девушка сидела у постели какого-то незнакомого мужчины, держала его за руку и… улыбалась. Рейне не доводилось прежде видеть эту девушку-кошку улыбающейся.
        - Кто это с ней?
        - Как я поняла, её прежний хозяин.
        - Понятно, - Рейна кивнула и выкинула девушку из головы. Все, что было для неё сейчас важно, это Антарус.
        По пути Керрас немного ввела девушку в курс того, что произошло с момента расставания с Элардом. О том, как Аридель обзавелась ногами и отправилась в Прорыв Пустоты. О том, как они около месяца обороняли город от нападений, пока не оказались в другом мире. Рейна не до конца понимала, как Элард и Керрас сумели использовать Прорыв Пустоты для перемещения между мирами, но это не имело значения. Главное - они победили.
        Они спустились на несколько этажей вниз, пока не оказались в огромном помещении, где находились несколько сотен капсул, каждая из которых была занята кем-то. К Керрас тут же подошел какой-то мужчина и начал о чем-то с ней говорить, но та быстро дала ему понять, что сейчас занята.
        - Как их много.
        - Увы, но этого мало. Слишком мало. Мы можем выращивать не больше двух сотен сосудов за раз, - вздохнула Керрас. Она выглядела уставшей, но счастливой. - Тех, кого надо вернуть, миллионы и миллионы. Со временем мы расширимся, но я не уверена, что мы когда-либо сможем вернуть всех. В первую очередь мы возвращаем детей и тех, кого Элард захотел вернуть в первую очередь.
        - И как Мастер со всем этим справляется?
        - Ему тяжело, но хватает тех, кто хочет ему помочь. Он не один, и это главное. И мы, кстати, поженились.
        Рейна удивленно вскинула бровь. Мастер взял кого-то в жены? Бред какой-то.
        - Не стоит так удивляться. В итоге у него сейчас пять жен. Помимо меня есть ещё Мирна, Чесити, Талия и Эстелинда.
        - А вот это уже больше похоже на Мастера, - кивнула девушка. - И вас это устраивает?
        - Делить мужчину ещё с четырьмя? Вот ещё. Ладно ещё с Мирной, мы с ней почти как сестры, но с остальными… Это сложно, но надо же наградить его за все страдания. Пусть развлекается. Посмотрим, как он через годик-другой взвоет, - зловеще рассмеялась Керрас. - Сюда.
        Керрас подвела Рейну к одной из камер, представляющих собой металлическую капсулу с прозрачным стеклом на лицевой стороне. Внутри находился человек, но Рейна не узнавала в нем Антаруса. Черты его лица были слишком сглажены, были безликими и аморфными.
        - Ты уверена, что это он? - нахмурившись спросила Драккаска.
        Керрас поднесла руку к маленькой панели рядом с капсулой и через пару секунд ответила.
        - Да. Это его сосуд.
        - Он не похож.
        - Ты тоже не была. В него ещё не поместили душу. Лишь на этом этапе начинается подгонка внешности и физических данных.
        - Вот как… А когда его душу поместят внутрь?
        - Как только завершится формирование внутренних органов. Часа через четыре, если все будет нормально. А завтра он уже сможет покинуть капсулу.
        Рейна пару мгновений задумчиво смотрела на своего возлюбленного, после чего кивнула.
        - Я могу остаться тут?
        - Не думаю, что это хорошая идея, - вздохнула Керрас, но затем утвердительно кивнула. - Я распоряжусь, чтобы тебе принесли поесть.
        - Благодарю, - кивнула Рейна, присаживаясь на пол и прижимаясь к капсуле.
        Она будет ждать.
        Будет присутствовать при его пробуждении и скажет, что станет его женой.

* * *
        Мы сидели на вершине одного из самых высоких зданий города, с которого открывался просто невероятный вид. Аридель разрасталась. Далеко за пределами города можно было увидеть дым от новеньких деревень.
        Прошло всего несколько месяцев с момента, как мы попали в этот мир, но сколько всего сделано. Мы основали сразу с десяток поселений разного размера, но самое трудное впереди. Припасы заканчивались, и нам нужна провизия, иначе люди начнут голодать. К счастью, тут уже имелась разумная цивилизация, не слишком развитая, но это не важно. Мы договорились с ними о взаимовыгодном сотрудничестве и на какое-то время решили проблемы с едой, а там уже должны на полную мощность заработать фермы.
        - Мне будет тебя не хватать, Фло, - вздохнул я, смотря на прекрасную рыжеволосую женщину. Теперь Фломелия обладала вполне себе крепким и достаточно сильным телом, что выдерживало её божественную суть. Этого добиться было сложно, но мы смогли. А уже через пару недель после этого она заявила, что уходит.
        - Просила же, чтобы ты так меня не называл, - беззлобно буркнула она.
        - Уверена, что не хочешь остаться? Мне бы пригодилась твоя помощь.
        - И стать твоей шестой женой? Вот уж нет. Я провела в твоей голове слишком много времени, пора пожить и собственной жизнью. А ты продолжай тут играть в прогрессора и градостроителя.
        Я кивнул. Как бы грустно мне не было с ней прощаться, но она права.
        - Мы ещё когда-нибудь увидимся?
        - Конечно, - усмехнулась она. - Вселенная гораздо меньше, чем может показаться на первый взгляд.
        Она подошла ко мне и страстно поцеловала. Но долго это не продлилось. Вскоре она отпустила меня и отступила.
        - Ещё увидимся, Элард, - махнула она мне рукой и исчезла в Тени.
        - Увидимся, - вздохнул я, бросив взгляд на поднимающееся вдали солнце.
        Начинался новый день. Такой же трудный, как и предыдущий, но не вызывающий сомнений, что мы справимся.
        - Ма-а-а-астер! Вы где?! - послышался возглас Мелкой этажом ниже. - Ма-а-а-а-астер! Там Талия взяла мою…
        - Может и мне сбежать? - рассмеялся я. И как Керрас не отговорила меня от идиотской идеи взять себе пять жен? Я с этими дамами свихнусь… - Что-ж… пора за работу.
        Жизнь продолжается….
        Конец.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к