Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Агафонов Антон / Порабощенные Пустотой: " №03 Защитник Поневоле Или Ассасин С Того Света " - читать онлайн

Сохранить .
Защитник поневоле или ассасин с того света №3 Антон Романович Агафонов
        Порабощенные Пустотой #3
        Карты раскрыты. АрхиВладыка готовится запустить последний цикл, и единственный способ остаться в живых для всех - убить бога. Но хватит ли у Защитников на это сил? Время покажет…
        Глава 1. Скучные будни
        

* * *
        - Как убить бога?
        Аннигиляция от такого внезапного вопроса округлила глаза, после чего её фантомное изображение, сидевшее на небольшом алтаре, свалилось на пол и удивленно воззрилось на меня.
        - Жрец, ты это… мы с тобой ещё не в таких близких отношениях, чтобы обсуждать подобное, - наконец, богиня пришла в себя от слишком неожиданного вопроса. Она поднялась на ноги, демонстративно отряхнулась и скрестила руки на груди, бросив укоризненный взгляд.
        Я сидел в позе лотоса перед алтарем, дожидаясь ответа.
        - Я серьезно.
        - А я нет? - фыркнула девушка, сделав круг вокруг алтаря. - Зачем ты вообще спрашиваешь?! Ты хоть представляешь, как это выглядит?!
        - Ох… - вздохнул я, потерев подбородок. - Хорошо, сейчас я все объясню.
        Рассказ затянулся. Пришлось пересказать Аннигиляции все последние события, связанные с Пустотой и АрхиВладыкой. У меня были опасения, что легкомысленная богиня сочтет эту историю скучной и затянутой, но она слушала с большим вниманием.
        - Получается… Этот бог хочет сожрать души всех обитателей этого мира?
        - Почти всех, - поправил я. - Он соберет примерно две сотни людей для того, чтобы в будущем возродить общество.
        - Плохо… - раздосадованно сказала Аннигиляция. - Будь у вас я, полная сил, то с легкостью открутила бы голову этому вашему АрхиВладыке.
        - А что останавливает?
        - Если все, что ты рассказал, правда, то ваш мир находится во владениях Пустоты. Удивительно, как она ещё полностью не поглотила его. Скорее всего, дело в этом вашем боге, но тогда… Ты правда уверен, что убивать его - хорошая мысль?
        - Предлагаешь просто дать ему осуществить задуманное?
        - В таком случае вы спасете хоть кого-то, - пожала она плечами. Не похоже, чтобы богиню особо волновали смерти миллионов людей, но это не удивительно. Она же божественное создание, вряд ли её должна волновать судьба смертных. - Думаю, этот ваш бог - единственный, кто стоит между вами и Пустотой, и силу он черпает из душ его поданных. По мне это крайне грубый метод, у которого есть куча недостатков, но раз это дает ему возможность оберегать ваш мир, то какое я имею право судить?
        - Значит, ты мне не поможешь?
        - Я этого не говорила. Ты же мой Первый Жрец! Как я могу просто взять и проигнорировать просьбу? Тем более от меня для этого почти ничего не требуется. Но с тебя должок. Большой-большой-пребольшой должок.
        - Что ты хочешь?
        - Торт. Торт весом в тонну!
        - Стоп… Тонну? Да где я его достану?!
        - Не мои проблемы! - фыркнула богиня. - Чтоб завтра был торт, и все тут. Если не достанешь, то я обижусь, и разбирайтесь сами. Не получишь от меня никакой помощи и никакой благодати, сколько бы пироженок ты мне в дар не принес.
        - Хорошо… будет тебе торт…
        - Вот и славно, - заулыбалась она, забираясь на алтарь. Тот был совсем маленьким, и наверное, если бы богиня была материальной, то сломался бы под её весом. - Убить бога одновременно просто и сложно. Боги отличаются от простых смертных. Если им пронзить грудь или оторвать голову, то они не умрут. Их тело состоит из Света, и тот просто восстановит повреждение.
        - Как с тобой во время битвы на Арене? - вспомнил я.
        - Да, почти, - подтвердила Аннигиляция. - Но это работает только если боги сражаются со смертными. Слышал выражение «Магия смертных не работает на бессмертных»?
        - Нет.
        - Теперь слышал. И это так. Обычные колдуны не способны причинить богам большого вреда, но все меняется, когда боги начинают сражаться друг с другом, или когда используются артефакты, содержащие Божественный Свет. Только не путай его с тем Светом, который используют маги-целители или паладины. Сравнивать их, это все равно что сравнивать тортик и тесто. Понятное сравнение?
        - Кажется, да. Магия целителей - это несовершенный Свет? Его основа.
        - Грубо говоря, да. Ещё можно использовать Тьму, но опять же, её концентрация и сила должна быть сопоставима божественному Свету, иначе ничего не выйдет. Вам нужен артефакт соответствующей силы или достаточно сильный бог. Тогда у вас появится шанс.
        - А ты? Ты не подойдешь?
        - В нынешнем виде? Не смеши меня. Тут я аватар бога, а не полноценный бог. Вряд ли бы АрхиВладыка позволял гулять куче жрецов вокруг, если бы боялся, что кто-нибудь из них сможет его убить. Понимаешь, о чем я?
        - Да, понимаю, - вздохнул я. - Тогда это очень сильно все осложняет.
        - Извини. Хотела бы помочь тебе чем-нибудь ещё, но…
        - Разберусь, - отмахнулся я, вставая на ноги и потягиваясь. - Бог он или нет, но я прикончу этого ублюдка.
        - Как старшая и мудрая богиня, я бы посоветовала тебе ещё раз хорошенько все взвесить и решить, стоит ли вообще ввязываться в это дело. Станет ли благом его убийство?

* * *
        Разговор с Аннигиляцией меня не порадовал. Божественный артефакт или полноценный бог… Не тот аватар, которого могут призвать жрецы, а именно настоящий, во плоти.
        - Гадство…
        От мыслей о предстоящем звездеце у меня уже начинала болеть голова, и единственным желанием сейчас было надраться в соленый огурчик и найти какую-нибудь тугую дырку для приятного время препровождения.
        - Маа-а-а-астер!
        Нет… Не эту!
        - Стойте, Мастер, вы куда?!
        - В окно, не видишь что ли?! - крикнул я Чесити и выпрыгнул на улицу из удачно оказавшегося рядом окна.
        - Ма-а-а-астер! Дурак! Стойте! - послышалось мне вслед, но я уже оказался внизу и поспешил завернуть за угол, скрываясь от глаз оруженосца.
        В последнее время Мелкая стала уж слишком прилипчивой и ревнивой, аж раздражает. Но конкретно в данной ситуации мне просто захотелось её подразнить. Пусть побурчит, грозно потопает ножкой и начнет понимать, что я кот свободный, гуляю и сплю, с кем хочу.
        - Ма-а-а-астер!
        Её внезапный возглас со спины был подобен грому среди ясного неба. Чесити облачилась в свой симбиотический доспех из Доминатора, тоже спрыгнула из окна второго этажа и уже неслась за мной.
        - Поймала! - воскликнула она и подобно несущемуся поезду сбила меня с ног, выбивая из легких воздух.
        - Угх… Мелкая…. Да ты охренела! - справедливо возмутился я таким неподобающим отношением к своей персоне. Чесити в ответ рассмеялась и стиснула в меня объятьях, от которых затрещали кости. - Дышать… нечем…
        - Ой…! Простите, Мастер! Я не специально!
        - Ага… кха-кха… Так я тебе и поверил… - откашлялся я, когда она наконец ослабила хватку. У её доспеха просто невероятные физические возможности, и это слегка пугает.
        - Так странно быть сильнее Мастера, - рассмеялась девушка, а затем наклонилась и коснулась своими губами моих. Её поцелуй был нежным, но одновременно очень настойчивым и набирающий обороты с каждой секундой. Чесси уже постучалась мне в зубки своим язычком и запустила руку в мои штаны, недвусмысленно давая понять, что не намерена ограничиваться одними лишь поцелуями.
        - Мелкая… мы вообще-то на улице… - напомнил я. Да, мы находились на заднем дворе поместья, но и в особняке дома Сорас в последнее время стало слишком людно. Вероятность того, что никто не увидит, чем мы тут занимаемся, была почти нулевой. А впрочем… какая нахрен разница, все равно скоро все сдохнем!
        - Кхем-Кхем…
        Лишь эта попытка привлечь к себе внимание заставила нас с Чесити оторваться друг от друга и перевести взгляд на возвышающуюся над нами девушку.
        - Извините, что прерываю, - сказала она как обычно вежливо, но слегка холодно. - Но я должна с вами поговорить.
        Альми. Одна из оруженосцев Акиры - странного азиатского паренька, который вбил себе в голову, что должен стать Героем Справедливости или что-то в таком духе.
        На вид Альми было чуть больше двадцати. Симпатичная, голубоглазая и светловолосая девушка-кошка. Обычно она носила полный латный доспех и ростовой щит, но в этот раз она была одета в легкое голубенькое платье.
        - Так и будете валяться? - сердито спросила она.
        Мы с Чесси переглянулись.
        - Альми, я должен сказать тебе одну вещь, - ухмыльнулся я.
        - Какую? - она нахмурилась чуть больше обычного.
        - У тебя очень милые трусики в полосочку. Акира подарил?
        Щеки кошки вспыхнули красным, и она тут же отпрыгнула назад, стараясь опустить подол платья как можно ниже.
        - Извращенец… - буркнула она.
        - Сама виновата, - Чесити показала гостье язычок. - И вообще, если хотела соблазнить Мастера, то нужно было подходить без трусиков.
        - Соблазнить?! Да я не…. - вспыхнула девушка, но тут же взяла себя в руки. Альми была на удивление уравновешенной и умела держать эмоции в узде. - Это правда очень важно.
        Чесити, издав разочарованный вздох, слезла с меня и, протянув руку, помогла подняться, после чего направилась на кухню, чтобы сказать Лейле заварить чаю. А я пригласил гостью в гостиную.
        Сейчас в доме было на удивление тихо. Рокс исчезла в неизвестном направлении, но я решил пока её не разыскивать. Дам её денек прийти в себя, после чего уже займусь ей. Эстель находилась в своих апартаментах и продолжала заниматься переводом текстов. Талия со своим ублюдком-братом ушла заниматься какими-то официальными делами дома. Где сейчас носились воин из прошлого, пингвин и его ручной человек, я не имел ни малейшего понятия.
        Я жестом пригласил Альми присесть, после чего поинтересовался:
        - Как прошли похороны?
        - Хорошо, - её лицо дрогнуло, но лишь на мгновение. - Мог бы и сам прийти. Тебе отправляли приглашение.
        - Без обид, Альми, но я почти не знал Соню.
        - И тем не менее, думаю, тебе бы стоило прийти. Как бы нам не было неприятно это признавать, но мы у тебя в долгу. Без твоей помощи и улучшения Системы АрхиВладыки нам вряд ли удалось бы выбраться из Разрыва.
        Пока Альми это говорила, в гостиную вошла Лейла с подносом и чашками горячего чая, поклонилась нам и покинула комнату. Тут же объявилась и Чесити, решившая погреть уши, но я отправил её на задний двор практиковаться и изучать возможности своего нового костюма. Разумеется, этот приказ встретил целую бурю возмущения, так что пришлось подкрепить его магией подчинения.
        А то эта рабыня в последнее время уж слишком многое стала себе позволять.
        - Рад был помочь, - улыбнулся я, не став указывать на то, что без крови Акиры тоже вряд ли смог бы хоть что-то сделать. У меня просто не хватило бы маны объединиться со своим прежним «я» и одолеть Фломелию. - Так что ты хотела от меня? Укорить, что я не пришел на похороны Сони, или сказать спасибо?
        - Все вместе и одновременно ни то, ни другое, - сказала девушка, сделав маленький глоток из чашки. - Мне нужна твоя помощь.
        - Пока что не слышу, в чем мой интерес, - со скучающим видом произнес я.
        - Не ты ли всего три дня назад говорил, что собираешься убить АрхиВладыку? - напомнила она.
        - Ты предлагаешь сделку?
        - Ничего я не предлагаю, - устало вздохнула девушка, опустив взгляд на столешницу. - Буду говорить прямо. Акира… он плох.
        - Мне казалось, Грейс и другие лекари могут разобраться с его ранами? - эта новость была для меня слегка неожиданной.
        - Раны тела - да, но…
        - Вот же бесхребетный мудак… - протянул я, сообразив, о чем именно пытается сказать мне девушка.
        - Не говори так! - в её голосе сквозила угроза.
        - Или что?
        Ей очень хотелось сказать что-нибудь едкое, гадкое или встать, развернуться и уйти, но, как я уже сказал, из всех оруженосцев Акиры самой уравновешенной была именно моя собеседница. Она смогла сдержать эмоции, чем прибавила себе пару очков в моих глазах.
        - Что ты хочешь?
        - А если скажу, что тебя.
        Она замерла, а я рассмеялся, но так, чтобы она до конца не поняла, шучу я или говорю абсолютно серьезно.
        - Я готова ради Акиры на все. Я рабыня, не хозяйка ни своей жизни, ни даже своему телу.
        - Красивый ответ, - одобрил я.
        - Мне нечего вам предложить, господин Элард, - честно призналась Альми. - Но я все-равно прошу помочь ему. Сразу после похорон он заперся в своей комнате и не хочет никого видеть.
        - Может просто стоит дать ему время?
        - Уже прошло два дня. До следующей схватки осталась неделя, господин Элард. Я… я искренне боюсь, что он потерял свой боевой дух и не сможет оправиться от горя.
        - И что ты от меня конкретно хочешь? Чтобы я пришел в ваш дом, схватил его за шкирку и набил морду?
        - Если это поможет ему прийти в себя - да.
        - Ты ставишь меня в очень трудное положение, хвостатая, - буркнул я, запрокинув голову, и уставился в потолок. - Я дам тебе знать, когда решу. Но пока что не понимаю, почему глава твоего дома ничего не предпринимает.
        - У главы моего дома куча других проблем. Вчера произошел взрыв на одной из фабрик, принадлежащих дому Аркелис. Поговаривают, что это дело рук банды горлорезов. Они перебили охрану фабрики, перерезав им глотки, после чего устроили взрыв.
        - Хреново, - буркнул я.
        - Это ещё мягко сказано. Если проигрыш в Состязании станет не более чем небольшим огорчением, то потеря фабрики - очень сильный удар по авторитету дома. В данный момент глава просто не понимает, насколько серьезно состояние Акиры.
        Девушка поднялась с дивана, после чего поправила платье и поклонилась.
        - Надеюсь, вы согласитесь, господин Элард. Если вы поможете Акире, мы найдем способ отплатить вам.
        - Выход найдешь сама, - махнул я рукой, прогоняя её прочь, а сам помассировал пальцами переносицу. Только этого мне ещё не хватало… Акира, чисто технически, мой враг. Но, с другой стороны, если мы выступим против АрхиВладыки, то он может стать весьма могучим союзником. - Раздражает…..
        Разговоры о смерти Сони заставили меня вновь вспомнить о Фломелии.
        Я открыл пространственный карман и извлек из него небольшой флакончик с красной жидкостью. Кровь богини вампиров… Насколько могущественным я могу стать, если выпью её?
        Мой внутренний плюшко-роялехап кричал о том, что это шанс стать полноценным главным героем исекая, а вот логика и опыт подсказывали, что пить её - большая ошибка. Кровь для вампиров - это источник жизни, сама их суть, и я все ещё отлично помнил, что Фломелия могла контролировать других вампиров. Лишать их разума и управлять, как марионетками.
        Что если частица её души все ещё заключена в этой крови?
        Что если, выпив её, я стану просто сосудом для высшей сущности?
        В тот раз я смог её убить только благодаря Свету, но теперь….
        - Не сегодня, - покачал я головой и убрал склянку обратно в пространственный карман. Приберегу её до лучших времен.

* * *
        - Это ещё что такое? - слегка опешил я, заходя в собственную комнату. Прямо на полу сидела светловолосая девушка и игралась с небольшим огоньком, который скакал у неё по ладоням. Пламя то вспыхивало у неё на пальцах, то перетекало к запястьям.
        Девушка была так увлечена играми с магией, что не сразу заметила моё появление.
        - Что ты тут делаешь? - спросил я, удивленно воззрившись на Марго, одну из сотрудниц игорного клуба, которая ещё и оказывала услуги интимного характера. Марго и её темноволосую подружку я тогда снял для Чесити незадолго до появления Разрыва Пустоты.
        - Ох, простите пожалуйста, господин Элард, - заметив меня, девушка тут же потушила пламя, но с пола не поднялась, все так же сидя на коленях. - Чесити сказала, что не против, если я подожду вас тут.
        - Подождешь меня? Зачем? - видимо, я слишком туго соображаю сегодня.
        - Ой! Блин! Мастер! - мне в спину едва не влетела Чесити. - Бездна! Вы испортили сюрприз…!
        - Сюрприз?
        Тем временем мелкая протолкнулась через меня, подскочила к Марго и повязала девушке на голову ленточку словно на подарок.
        - Та-да-а-а-а! - торжественно объявила Чесити.
        - Так…. Я чего-то не понял или я чего-то не понял? Ты мне хочешь её подарить?
        - Ну… типо… да… - слегка замялась она. Видимо, ожидала совершенно другой реакции.
        - Мелкая… - почти прорычал я, прикрывая глаза.
        - Что…? Мастер… ну давайте её оставим…Она хорошая! Очень-очень хорошая! Я сама буду о ней заботится!
        Сама Марго при этом сделала большие глазки и согласно закивала.
        - Это человек, а не бездомный котенок, - вздохнул я, смотря на девиц. Услышав это, Марго немного потупила взор. До неё словно только что дошло, что слова Чесити звучат по меньшей мере странно, если не сказать оскорбительно.
        - Позвольте мне сказать, господин Элард, - обратилась ко мне Марго, сбросив с головы ненужный глупый бант и поднявшись на ноги.
        - Ну говори.
        - Я действительно хочу остаться.
        - Зачем?
        - Из-за этого, - она протянула руку, и на её ладони вновь вспыхнул маленький огонек. - Вы хоть представляете, что это?!
        - Магия, - равнодушно ответил я.
        - Именно! Магия! С ней рождаются! Лишь в редких случаях те, кого отдали в школу оруженосцев, обретают магические способности, но опять же, это бывает в детстве! Если вы выгоните меня, то я лишусь этого, я же права?
        - Скорее всего, - подтвердил я. Этот вопрос мы уже обсуждали и даже провели эксперимент, выгнав Фруня из группы. Вместе с выходом он лишился Системы, а с ней и новых возможностей.
        - Я не хочу становиться обычной.
        - Ты шлюха, - напомнил я.
        - Мастер, как грубо! - возмутилась Чесити, но я жестом велел ей заткнуться.
        - Да, я шлюха, - подтвердила Марго. - И уже много лет. Думаете, мне это нравится, господин Элард? Думаете, именно такой жизни я хотела? Мой отец был заядлым игроком. Когда моя мать заболела, то у него не нашлось ни рольда, чтобы заплатить за лечение! А когда она умерла, он отдал меня за долги в бордель. Ясно?!
        - Ой… - тихо охнула Чесити, опустившись на кровать.
        - Мне нужно ещё семь лет, чтобы отработать оставшуюся часть долга. Семь лет… - на её глазах навернулись слезы, но она тут же их вытерла. - И даже когда этот день настанет, мне некуда будет идти. Не будет того места, где мне будут рады. Я видела достаточно женщин, которые покидали те стены, но затем возвращались назад спустя пару дней или месяцев.
        Она замолчала, смотря мне прямо в глаза.
        - Я так не хочу.
        - Ты ведь понимаешь, что если я соглашусь, то ты, скорее всего, умрешь.
        - Мы все когда-нибудь умрем, господин Элард, - тихо, почти шепотом, сказала Марго. - И пусть лучше я умру молодой со струящейся по телу магией, чем старой шлюхой, хозяин которой решил, что платить лекарю за лечение венерической болячки слишком дорого.
        - Мне нравится твоя решительность, - одобрил я. - Женщина, готовая зубами вцепиться в предоставленную возможность.
        - Да, это про меня! Я готова на все, господин Элард! - с этими словами она одним легким движением рук сбросила с себя платье, после чего весьма эротично провела пальцами вначале по губам, а затем и по груди, попутно стрельнув глазками.
        - Ой! Мы что, трахаться будем?! - опомнилась Чесити и начала стаскивать с себя одежду, но так торопилась, что свалилась с кровати и стукнулась головой об пол. - Я…. В порядке… ауч… Спасибо, что спросили….
        Тем временем Марго сделала шаг вперед, практически прижимаясь ко мне, а её рука прикоснулась к самому сокровенному, вызвав там весьма бурную реакцию.
        - Вы не пожалеете, если согласитесь… - томно произнесла она, закусив нижнюю губу.
        Вот же хитрая! Такую амбициозную даму подпускать к себе крайне опасно.
        Но с другой стороны….
        Она подалась вперед, почти касаясь моих губ своими, и в этот момент в дверь постучались, а затем, не дождавшись ответа, на пороге комнаты появилась Лейла. Служанка застыла, удивленно округлив глаза.
        - Либо присоединяйся, либо свали, - раздраженно буркнул я. - Вариант с «посмотрю» не принимается. Только активное участие!
        - Что? Ой… нет… я… - она тряхнула головой. - У нас гости.
        - Что?! Опять?! Если это не ансамбль жриц любви, желающих устроить оргию, мне не интересно. Пусть валят и приходят в другое время.
        - Я серьезно, господин Элард. Это… важно… кхм…
        - Да чтоб вас! - выругался я, оглядывая обнаженных девушек. - Так, я скоро. Настрой не теряйте! Можете поласкать друг дружку или что вы там делаете для разогрева. Я скоро.
        Лейла поспешила уйти, а я, выругавшись по поводу очередного облома, направился вниз. К моему удивлению, гость обнаружился не в гостиной, как это обычно бывает, а на пороге поместья.
        Это был уже немолодой худощавый господин в черном костюме и солнцезащитных очках. Бледный, жилистый и почему-то слегка жутковатый.
        - Ты ещё что за бледный хер с горы? - сходу спросил я.
        При моем появлении его губы растянулись в кривую усмешку, а правая рука скрылась во внутренней части пиджака, чтобы через секунду достать оттуда желтый конверт с восковой гербовой печатью и позолоченной ленточкой.
        - Это ещё что? - спросил я, но гость уже успел развернуться и пойти прочь. - Эй! Я с тобой разговариваю!
        Не долго думая, я вскрыл конверт и вернулся в дом.
        - Что там, господин Элард? - с легкой опаской поинтересовалась горничная. Видимо, ей, как и мне, не понравился тот странный тип.
        Я достал из конверта послание и пробежался по нему глазами.
        - Что-что… - буркнул я. - Рудольф Холл приглашает меня на сегодняшний званый вечер.
        Глава 2. Званый вечер
        - Просто замечательно! Там ты его и прикончишь! - объявил Винсент, старший брат Талии - глава дома Сорас и по совместительству самый конченный ублюдок из известных мне. - Велю тебе сделать это как глава дома! - с этими словами он наполнил бокал вина.
        Как же мне хотелось прикончить этого придурка. Оторвать этому гаду голову и засунуть её в самый засранный сортир города.
        - Пожалуйста, не дергайтесь, господин Элард, - попросила Лейла, снимая мерки. В приглашении говорилось о том, что нужно прийти в парадном костюме, но у меня такого не было. К счастью, мы с Винсентом были схожей комплекции, и он с барского плеча отдал один из ненужных костюмов. Именно его сейчас Лейла собиралась подшить.
        - Извини.
        - Не смей извиняться перед служанкой! - фыркнул он. - Она прислуга.
        - Слушай, мудила, прикуси язык, а? - тут уже не выдержал я. - Чихать я хотел, глава дома ты или кто. Не смей с ней так разговаривать.
        - Ты забываешься, Защитник. Ты такая же моя собственность, как и она, - напомнил он мне с довольной усмешкой. - Я могу…
        - Винсент, Элард, пожалуйста, - вмешалась в наш спор Талия. - Успокойтесь.
        Девушка облачилась в красивое зеленое платье с корсетом, подчеркивающим грудь, и уложила волосы в модную прическу. Драгоценностей она не носила, видимо из-за того, что почти все пришлось продать из-за долгов брата.
        Винсент окинул меня сердитым взглядом, но решил сдержаться. Все-таки остатки мозгов у него есть, раз решил не провоцировать меня перед таким ответственным моментом. Все-таки я, как-никак, иду разгребать ЕГО дерьмо, а не свое.
        - Почему на тебе платье? - не понял я.
        В приглашении было сказано, что на званый вечер Холла приглашены глава дома Сорас и его Защитник.
        - Потому что я иду с вами, господин Элард.
        - Стоп! Нет! Ты со мной не идешь, со мной идет этот…
        - Ну уж нет. Пока на мне висит долг, я к Холлу и близко не подойду, - отмахнулся Винсент. - Он возможно ещё не знает, что я вернулся в город, и просто так показываться ему на глаза не собираюсь.
        - Ты драматизируешь, - фыркнул. - Вряд ли он знает тебя в лицо.
        - Не недооценивай Холла, - сейчас был тот момент, когда Винсент был удивительно серьезен. - Он ничего не забывает. Вообще. Говорят, он помнит все, что когда-либо видел или слышал. И именно поэтому с ним так тяжело иметь дело. Так что пусть едет сестра, тем более она не против.
        - Я против. Последний раз, когда я сунулся к Холлу, все обернулось…. Кхм… не слишком хорошо.
        - И кто в этом виноват? - напомнил Винстент. - Впрочем, мне все равно. Я хочу, чтобы эта проблема была решена как можно скорее. Ясно?
        Глава дома демонстративно допил бокал с выпивкой, после чего собрался налить ещё, но подумал мгновение, взял бутылку и вместе с ней покинул гостиную, направившись к себе в комнату.
        - Господин Элард прав, - поддержала меня закончившая с мерками Лейла. - Вам не нужно идти.
        - Я сама могу за себя решить, - рассердилась Талия. - И если я говорю, что иду, то я иду. И мне не нужно ваше одобрение, понятно?
        Она гордо вздернула нос и, развернувшись, ушла прочь.
        - Кажется, вы её разозлили, - тихо вставила Марго, которая устроилась в креслице с книгой в руках. Это была какая-то книга по магии, которую девушка выпросила у Эстелинды. Похоже, новая обитательница поместья всерьез решила стать магом.
        - Не страшно. И раз уж ты тут, что можешь рассказать о своем старом боссе?
        - Холле? - при упоминании его имени девушка нервно сглотнула. - Не уверена, что могу быть вам полезна в этом вопросе. То, что я работала в заведении, принадлежащем ему, ещё не значит, что я с ним знакома.
        - Пусть так, но ни за что не поверю, что среди девчонок вашего борделя не ходили какие-нибудь слухи или вроде того.
        - Ну… - она замялась. - Есть парочка.
        - Я слушаю.
        - Кхм…
        - Марго, я разрешил тебе остаться, но если мне придется вытаскивать из тебя информацию словно клещами, то могу и передумать.
        - Простите… - она отложила книгу и задумалась. - Я видела господина Холла всего один… нет, все-таки два раза. Он не любит показываться на людях. Но слухи среди девочек и впрямь ходят, хотя старшие и стараются их пресекать. Если услышат что-то, то можно получить плетью.
        - Переходи к сути.
        - Да, простите. Я слышала не так уж много, девочки обычно шепчутся о других клиентах, а не о боссе. О Холле не говорят, потому что нечего. Я ни разу не слышала, чтобы он брал себе кого-то из своих работниц.
        - Он что из… этих?
        - Возможно. Но однажды кто-то обронил, что интимная близость ему не интересна. А все потому, что…. Кхм…. У него там ничего нет.
        - Несчастный случай?
        - Кто знает… Но я бы не слишком доверяла подобным слухам. Но то, что я не знала никого, кто на самом деле проводил бы с ним время - факт. Ещё… с ним постоянно присутствуют его телохранители. Всего их три, и, судя по всему, именно один из них принес вам приглашение.
        - Интересно…. Что-нибудь ещё?
        - Вроде нет. Как я говорила, он мало времени проводит в клубе, полагаясь на своих заместителей.
        - Ясно, - вздохнул я. Надеялся получить от девушки больше информации, но видимо не судьба. - Значит, нам нужен план «Б».

* * *
        Размеренный стук колес успокаивал и вгонял в сон. Предстоящая встреча с Рудольфом Холлом меня не слишком волновала. Какой бы крупной шишкой в местном криминальном мире он не был, после богини вампиров и Пустых вряд ли он чем-то способен меня напугать или поразить.
        Единственное что мешало полностью расслабиться: присутствие Талии. Девушка задумчиво смотрела в окно, время от времени касаясь пальцами ярко алых губ.
        - Если волнуешься, то ещё не поздно все переиграть, - предложил я. - Можешь остаться в карете, и возница отвезет тебя назад в поместье.
        - И я зря потратила несколько часов на наряд, макияж и прическу? Нет уж, господин Элард.
        - Хорошо, тогда просто постарайся держаться как можно ближе.
        - Постараюсь. Знаете, господин Элард, это очень мило, что вы волнуетесь обо мне.
        Тут уже пришел мой черед изображать «цундере» и демонстративно отворачиваться к окну.
        - Когда мы вас только призвали, я думала, что совершила самую огромную ошибку в жизни. Вы были просто… невыносимы! Грубый, невоспитанный мужлан.
        - А разве я сейчас не такой?
        - Лишь отчасти, - улыбнулась девушка. - То, как вы заступились перед Винсентом несколько дней назад, и сегодня… это… Ох… Да, вы бываете очень грубым, но вы хороший человек.
        - Очень многие с тобой не согласятся, - хмыкнул я.
        - Как вам будет угодно, - не стала она спорить.
        А я внезапно понял, что это тот редкий момент, когда мы можем нормально поговорить наедине. Раньше либо Лейла оказывалась рядом и мешала, либо Мелкая крутилась под ногами.
        Но оказалось, что нам особо не о чем говорить. Если Чесси могла часами не затыкаться, Рокс предпочитала молчать, а Лейла и Эстель умели сами найти темы для разговоров, то вот с Талией как-то общение не задавалось. Она большую часть дороги молча смотрела в окно, и мне приходилось делать то же самое.
        - Знаешь, ты очень красивая, - совершенно внезапно сказал я.
        Девушка словно оплеуху получила. Повернула голову и удивленно округлила глаза.
        - Услышать такое от вас… это…
        - Мило?
        - Неожиданно. Вы редко говорите комплименты. По крайней мере, я такого от вас почти не слышала.
        - Радуйся! Но на деле это просто один из способов затащить тебя в койку.
        - Это на вас куда больше похоже, - засмеялась девушка, а затем карету немного тряхануло, и наш транспорт резко остановился. Снаружи послышался какой-то шум, и я уже собирался призвать теневой клинок, но тут дверь распахнулась, и на пороге появился тот самый мужчин, который чуть ранее принес приглашение.
        Он молча оглянул вначале меня, затем Талию. Приподняв шляпу, он поприветствовал нас и следом протянул мне какую-то бумагу.
        «Я вас отвезу»
        Было написано там.
        Убедившись, что мы прочли, этот странный господин улыбнулся нам, продемонстрировав свои серебряные зубы, и захлопнул дверь кареты.
        - Что это было? - спросила непонимающая Талия.
        - Хороший вопрос….
        Я пока решил ничего не предпринимать, но на всякий случай приготовился.
        Тем временем карета вновь тронулась, проехала примерно квартал, после чего остановилась у какого-то складского помещения. Послышались чьи-то недовольные возгласы, а затем дверь крупного каменного склада распахнулась, и карета заехала внутрь.
        Я ожидал, что мы остановимся, и нас куда-то поведут, но… все оказалось куда страннее. Карета не остановилась и даже не затормозила, а мы выехали на длинную мощеную дорогу, по обоим сторонам которой располагались фонари.
        Лишь спустя несколько минут карета начала тормозить, после чего остановилась у огромного роскошного особняка. Дверь распахнулась, и нас жестом пригласил выйти какой-то напомаженный слуга с необычайно хмурым лицом.
        Я первым покинул транспорт и огляделся. Мы с Талией находились перед входом огромного трехэтажного особняка, который превосходил по размерам поместье Талии раз эдак в пять. Но особняк тут был не самым примечательным. Дом располагался на огромной зеленой поляне, а вдали, если приглядеться, находился лес.
        Это место мне почему-то напомнило тот самый домик в канализации. Я могу поклясться, что территорию Аридели мы не покидали, а значит мы оказались в отдельном измерении или что-то вроде того.
        - Кажется, мы не в Аридели, - хмыкнул я.
        - Да… - согласилась Талия, когда я помог ей выйти из кареты. Её пышное платье не очень хорошо подходило для передвижения через узкие пространства. - Я слышала, что некоторые богачи могут позволить себе создавать особые измерения, но обычно это какая-нибудь маленькая комнатка, в которую может попасть только владелец. Никогда не думала, что кто-то мог создать нечто настолько огромное. Оно же должно постоянно подпитываться маной. Откуда у них столько магии?!
        Талия, судя по сбивчивой и восторженной речи, была очень удивлена подобной ситуацией.
        А вот слуге было абсолютно плевать, удивлены мы или наделали в штаны. Он смотрел на нас абсолютно безразличным пустым взглядом.
        - Госпожа Талия Сорас, её Защитник Элард, - произнес он. - Добро пожаловать в поместье господина Холла. Прошу следовать за мной.
        Не дожидаясь нашего ответа, мужчина направился в сторону широкой белоснежной лестницы с колоннами по бокам, ведущей к главному входу.
        - Помнишь, о чем мы говорили? - поинтересовался я у Талии.
        - ….
        - Держись рядом, - вздохнул я.
        - А, вы об этом, господин Элард. Не волнуйтесь, я могу за себя постоять.
        Я окинул девушку скептическим взглядом, а она сделала вид, что этого не заметила.
        Слуга тем временем отворил перед нами дверь, и я мгновенно прочувствовал разницу между домом Сорас и каким-то непонятным бандитом, который держит в ежовых рукавицах Нижний город. Этот тип не просто был богат, он буквально купался в золоте.
        Золотые светильники, роскошный интерьер, стоимость которого скорее всего превышала сумму, которую можно выручить за поместье дома Сорас. Даже Талия от вида всей этой роскоши нервно сглотнула.
        - А мы точно сейчас идем на званый вечер местного преступника, а не к кому-то из глав Верховных домов? - с легкой опаской уточнила она. - Потому что, смотря на все это, я перестаю верить, что это просто какой-то бандит.
        - Скорее уж теневой кардинал…
        Теперь я стал понимать, почему Винсент так сильно переживал из-за долга. Если Рудольф Холл был именно тем, о ком я подумал, то все могло повернуться очень плохо. У этого типа вполне хватило бы денег нанять прошлых чемпионов для собственной охраны.
        Тем временем слуга вел нас по длинному, почти бесконечному коридору, освещенному магическими светильниками. Интерьер, несмотря на свою дороговизну, мне не нравился. Уж слишком мрачный и многовато бордового в коврах и гобеленах на стенах.
        - Тут есть другие слуги? - поинтересовался я, но наш «проводник» наглейшим образом нас проигнорировал. И в этот момент у меня в голове что-то перещелкнуло. Я вспомнил, у кого ещё наблюдал такое поведение - у Смотрящих. Они тоже вели себя похожим образом. Но у слуги Холла я не заметил ни намека на татуировки.
        - Странный он, - шепнула мне Талия.
        - Ага… как и все это место. Того и глядишь из-за угла выскочит какой-нибудь Пустой.
        - Господин Элард! - бурно отреагировала Талия. - Не пугайте так! Мне тут и впрямь не по себе.
        - Сюда, - сказал слуга, отворяя дверь в просторную комнату, в центре которой располагался длинный вытянутый стол, полный всевозможных явств, одного взгляда на которых хватило, чтоб в животе заурчало.
        «Мы на месте. Можешь действовать», - мысленно открыл я групповой чат и отправил сообщение.
        «Приказ получен. Действую», - спустя пару секунд пришел ответ.
        За столом сидело пятеро человек: две женщины и трое мужчин. Один во главе, двое других парами.
        - Госпожа Талия из дома Сорас и защитник дома Сорас, Элард, прибыли, господин, - представил нас слуга, после чего раскланялся и быстрым шагом покинул помещение.
        - Добро пожаловать, - поприветствовал нас мужчина, восседающий во главе стола. Он был одет в роскошный серый костюм с золотыми запонками и выглядел молодо, я не дал бы ему больше двадцати пяти. Гладковыбритое лицо, аккуратно уложенные золотистые волосы, волевой подбородок, ярко-голубые глаза. - Я Рудольф Холл, хозяин этого чудесного поместья. Позвольте представить вам остальных членов нашего маленького вечера. Это…
        - Я знаю, - неожиданно заговорила Талия и сделала реверанс. - Рада вас видеть, господин Симирис.
        Симирис… что-то знакомое…
        Точно, это ведь один из сильнейших домов в Аридели. Один из «большой тройки», которая никогда не покидала список Верховных Домов.
        - И я рад видеть вас, госпожа Сорас. Последний раз я видел вас, когда вы были совсем крошкой. Очень жаль ваших родителей. Примите соболезнования, - глава дома Симирис был именно таким, каким я и представляю себе немолодых, слегка зажравшихся аристократов- полноватый и увешанный целой кучей золотых украшений.
        Рядом с ним же сидела молодая грудастая красотка в достаточно откровенном наряде, по сравнению с которым платье Талии было воплощением целомудрия. Жена? Любовница? Подозреваю, что второе. Хотя… кто их знает… Но одно я мог сказать точно: красится она не умела, и в данный момент её макияж был настолько вычурным и отталкивающим, что у меня было дикое желание плеснуть в неё ведром воды. Или на худой конец смыть в канализацию, где она бы нашла связку шариков и пошла охотится на детишек.
        - Что вы, - улыбнулась Талия. - Это было давно. Мы уже смирились с потерей.
        - Милый, представь меня! - прощебетала та самая грудастая дамочка.
        - Ах, да. Это моя семнадцатая супруга, Таньяна.
        Семнадцатая?! Ну этот мужик и дает…
        - Очень приятно, - с легким придыханием сказала она.
        - Очень рад, что вы знакомы, - улыбнулся Рудольф Холл, после чего повернул голову ко второй паре гостей.
        Вторая парочка отличалась от первой довольно сильно. Они были одеты в строгие костюмы, чем-то напоминающие военную форму, и не имели никаких украшений. Оба не молоды, у обоих темные, практически черные волосы, но выглядели на порядок лучше Симириса. Мужчина подкачен, женщина тоже не ощущалась слабой и хрупкой.
        - Это господин Хатур Рас и его очаровательная сестра Виона. Они, как и вы, Элард, были раньше Защитниками и сражались за дом Ромарим пятнадцать лет назад.
        - Оба? - удивился я.
        - Мы близнецы, - прояснил Хатур. - Единственные Защитники, что пришли в этот мир парой.
        - Не единственные, - поправил его Холл. - Примерно… триста двадцать семь лет назад один из домов защищала супружеская пара. Впрочем, их участь была довольно печальной. Они дошли до полуфинала, где жену убили, а безутешный муж в порыве гнева убил соперника, но на следующий день наложил на себя руки. Трагическая история.
        - Действительно, - подтвердила Виола. Лица обоих близнецов были словно из камня, не единой эмоции. Этим они мне напоминали Смотрящих. И если на лице Симириса я легко видел раздражение и усталость, а его семнадцатая жена размышляла, можно ли сьесть ещё одно пирожное, то вот о чем думали близнецы, оставалось загадкой.
        - В данный момент Хатур и Виона управляют собственным домом.
        - Совсем небольшим, - махнул рукой Симирис так, словно говорил о сущей ерунде, но не похоже, что это хоть как-то задело близнецов.
        «Командир. У меня проблемы»
        «Что ещё?»
        «Главный вход под наблюдением. Незаметно не попасть. Другого найти не удается».
        «А окна?»
        «Ага, ты видел высоту?! Они почти три метра! С моими ластами я… Плевать. Сам разберусь. Гриша. Конец связи»
        Возможно, брать с собой пингвина все-таки было не самым умным решением… Но больше некого. Он единственный со своими габаритами мог спрятаться в карете так, чтоб его никто не мог найти.
        Я перестал читать текст, и лишь в этот момент заметил, что Холл крайне странно на меня смотрит. Настороженно, с прищуром, словно пытается что-то понять.
        - Что-то не так? - прямо спросил я.
        - Нет, - пожал он плечами. - Прошу за стол, мы ждали только вас.
        Ещё интересно зачем… но думаю, мы это скоро узнаем.
        Мы заняли место вместе со всеми. Атмосфера тут царила та ещё. Столовая была помещена в полумрак, помещение освещало всего несколько тусклых магических светильников, имитирующих пламя, а за спиной у хозяина поместья располагался большой каменный камин, тепло от которого расходилось по всей комнате.
        Я оглянул гору еды, наваленную перед нами, и первым делом потянулся к куриным ножкам. Талия при этом одарила меня осуждающим взглядом, но от всех этих явств в желудке уже урчало.
        Откусив кусок от ножки и прожевав мясо, я бросил взгляд на севшего во главе стола Холла. Мне он не нравился. Да мне вообще мало кто нравится, если у этого «кто-то» нет хотя бы третьего размера груди и стройных ножек.
        - Так зачем мы здесь? - прямо спросил я.
        - Вначале я хочу узнать, знаете ли вы, кто я такой?
        - Ну да. Ты мужик без яиц.
        Таньяна, услышав это, подавилась пирожным, её супруг просто крякнул, а близнецы синхронно повернули ко мне свои головы. Даже Талия округлила глаза и каблуком надавила мне на сапог, пытаясь заставить одуматься.
        Один лишь хозяин дома, к которому и было адресовано оскорбление, никак на это не отреагировал. В помещении повисла неловкая тишина, и длилась она довольно долго. Но в конце концов губы Холла растянулись в улыбке.
        - Наслышан о вашем остром языке, Элард. И все же постарайтесь держать подобные реплики при себе, находясь у меня дома. Вы тут лишь гость.
        - Именно, - я взмахнул куриной ножкой на манер волшебной палочки, после чего швырнул её прямо на тарелку главе дома. С моими показателями ловкости и восприятия сделать это было проще простого.
        - Господин Элард, что вы творите?! - испугалась Талия.
        И в тот же момент я заметил какое-то движение справа. Буквально в паре метров от меня возник тот самый немой бледный тип. Я даже и не заметил, откуда он взялся. Только его не было, и вот он уже тут.
        - Хватит! - воскликнул хозяин поместья, и его мрачный слуга замер. - Ты свободен.
        Тот поклонился и покинул помещение. На этот раз через дверь, а я лишь убедился, что мне не показалось. Этот тип появился из воздуха, так как дверь в столовую закрыл за собой слуга, и я бы услышал, если бы та открылась.
        «Будь острожен. Тут ходит очень странный тип. Он появляется и исчезает из воздуха», - отправил я сообщение своему пернатому шпиону.
        «Принял. Буду на стороже. Операция по проникновению прошла успешно. Конец связи».
        Коротко и по делу.
        - Прошу прощения моего слугу, он порой бывает излишне… заботлив.
        - Что вы, господин Холл, господин Элард бывает слишком груб. Прошу его простить, - заговорила вместо меня Талия, а затем уже шепотом сказала мне. - Мы здесь, чтобы решить вопрос с долгами Винсента, а вовсе не для того, чтобы устраивать сцену. Пожалуйста, во имя АрхиВладыки, держите себя в руках!
        Но я пропустил её слова мимо ушей.
        - Что ж, полагаю, что будет лучше для нас всех считать эту ситуацию маленьким недоразумением, - примирительно сказал Холл. Таньяна согласно закивала, а её супруг, вытащив из кармана шелковый платок, вытер проступивший на лбу пот.
        - Не стоит, - продолжил я гнуть свою линию. - Знаю, что у вас, в высшем обществе, принято вертеть хвостом и все такое, но мне плевать. Это вы нас пригласили несмотря на то, что у меня не очень-то много времени. Каждый час, каждая минута важна для предстоящей схватки на Арене. И уж извините, что у меня нет желания фальшиво улыбаться и вести светские беседы. Так что давайте перейдем к делу. Скажите уже, что вам, знатным ублюдкам, надо?
        Талия была очень недовольна моим поступком, но в этот раз не стала возражать.
        - Аппетит пропал… - прощебетала грудастая дамочка, отодвигая от себя тарелку с недоеденным пирожным.
        - А мне казалось, что это именно дом Сорас добивается встречи, - не согласился Холл. - Несколько дней назад я потерял одно очень важное для себя место. Я говорю про игорный клуб, где произошел Прорыв Пустоты как раз в тот момент, когда Защитник в сопровождении двух своих оруженосцев заявился туда. Здание разрушено, почти все сотрудники мертвы… - доброжелательность полностью пропала с его лица. - Общий урон оценивается примерно в двенадцать миллионов рольдов, и это не считая репутационные потери. Но если подводить итоги, включая долги Винсента Сорас, долг одной из работниц, которая в данный момент находится у вас в поместье, и причиненные разрушения, то общий долг дома Сорас составляет двенадцать миллионов четырнадцать тысяч сто двадцать один рольд.
        У Талии от озвученной суммы упала челюсть.
        - У нас… у нас нет таких денег.
        - Разумеется нет, иначе бы ваш брат выплатил свой долг. Очень жаль, что его сегодня нет среди нас.
        Я пока молчал, обдумывая его слова. Повесить на нас колоссальный долг? Наглый ход, но в то же время говорящий об очень многом. Этому типу определенно было что-то нужно, иначе он бы не приглашал нас сюда и не пугал подобными цифрами.
        - Как я уже сказал, хватит ходить вокруг да около. Что хотите?
        - Не так уж и много. Хочу предложить вам работу, как раз под стать вашим навыкам и способностям.
        - А если я скажу нет?
        - Что-ж… в таком случае я поступлю вот так.
        Он щелкнул пальцами, и у меня перед глазами появилось сообщение.
        «Активирован протокол безопасности 77-12b-04»
        «Происходит деактивация Системы АрхиВладыки»
        «Внимание! Команда рассчитана на Систему версии 5.7.2 и ниже. Ваша версия Системы: 12.1.2»
        «Вы уверены, что хотите задействовать протокол безопасности 77-12b-04?»
        Без доли сомнения я выбрал вариант «Нет».
        - Удивлены? - ухмыльнулся Холл. - Вот так легко я могу превратить Защитника в обычного человека.
        Теперь мне стало намного интереснее, кем именно является этот тип. Насколько мне было известно, такой трюк умели проворачивать только Смотрящие.
        - Немного, - подыграл я, едва сдерживая ехидный смешок. Похоже, он и впрямь думает, что заблокировал мои способности. Теперь он считает меня слабым, не представляющим угрозы, и очень зря.
        И…. Как бы не хотелось это признавать, но кое в чем Винсент был прав. Этому типу нужно пустить пулю промеж глаз, пока он не вытащил из рукава ещё какой-нибудь трюк. Но пока я решил поиграть по его правилам и посмотреть, чего именно он хочет.
        - Так что за работа? - поинтересовался я, а мысли были заняты чем-то аморфным. Подсознание обратило на что-то внимание, но у разума пока что не получалось это осмыслить.
        «Тень»…
        Точно! Тень!
        У этого ублюдка не было тени….
        Глава 3. Талия
        - Так что за работа? - повторил я свой вопрос, продолжая обдумывать сложившуюся ситуацию. Рудольф Холл был вовсе не мелким преступником, как мне казалось раньше. Этот тип был полноценным главой преступного мира, и далеко не обычным. Полное отсутствие тени лишь сильнее это подчеркивало.
        - Ничего сложного. Более того, она выгодна и вам, - ответил Холл.
        - Пока не услышал никакой конкретики.
        - Харрис Унрольд, глава дома Унрольд.
        - Что с ним?
        - Убейте его.
        - Погодите! Мы не можем сделать такое! - вмешалась Талия, но тут же сомкнула губы, не в силах выдавить из себя больше не звука. Похоже, Холл был способен делать все то же самое, что и Смотрящие.
        - Попрошу не перебивать, госпожа Сорас.
        В глазах Талии мелькнул страх. Она никогда прежде не сталкивалась с подобным.
        - Уважаемый господин Холл, - начал я говорить таким тоном, чтобы было непонятно, серьезно я или издеваюсь. - Не могли бы вы перестать затыкать рот моей госпоже.
        Его лицо осталось бесстрастным, но Талия тут же облегченно выдохнула и провела кончиком языка по губам.
        - Так на чем мы остановились? - продолжил он. - Ах, да. Харрис Унрольд. Я хочу, чтобы вы его убили. Желательно с огоньком и взрывами, как вы это умеете. И, тем более, Унрольд присвоил то, что принадлежит вам.
        Он сделал паузу, словно ожидая, когда мы поймем, о чем речь. Что такого Унрольд мог заполучить, что принадлежит нам?
        - Роксана, - я стиснул зубы. Я думал, кошке просто нужно проветрится. Пусть на связь она не выходила, но Система показывала, что она жива и здорова, так что я особо не волновался. Да и отправить сообщение, если что-то случилось, она смогла бы. Для этого не нужен ни рот, ни руки.
        - Да. В данный момент она находится в их особняке.
        - Вы знаете, зачем она ему?
        - Да, но это не имеет особого значения. Убейте Унрольда, и тогда, так и быть, я спишу ваш долг.
        - А если я откажусь? - скрестил я руки на груди и с вызовом посмотрел на мужчину.
        - Тогда вы тут умрете.

* * *
        - Как вы думаете, он и впрямь мог нас убить? - тихо поинтересовалась Талия, когда мы вышли из поместья Холла и оказались на улице.
        - Кто знает, - пожал я плечами. - Вполне возможно.
        - После его слов… честно… я думала, что вы нападете на него.
        - И я бы так и сделал, не будь тебя рядом, - слегка слукавил я. Талия была лишь одной из причин, почему я решил пока не устраивать прямой конфронтации. Холл явно непростой тип. Кто знает, какие еще способности он прячет. Нет, если прямо выступать против такого, то лучше хорошо подготовиться. Второй же причиной является то, что меня хочет использовать человек, который может пригласить на званый вечер главу одного из сильнейших домов Ариделя. Мне хотелось узнать, почему он выбрал для своей работы Защитника почти нищего дома. - Вначале я хочу разобраться в том, что происходит, не делая опрометчивых действий.
        - Это на вас не похоже, господин Элард. Обычно вы… ну… слишком импульсивны.
        - Не без этого. И если бы нас просто напали, то я бы разобрался со всеми, не думая о последствиях. Но тут что-то затевается, что-то очень масштабное, и я чертовски хочу узнать, что именно. Так что пока никаких необдуманных и поспешных действий.
        По днищу постучали, и я тут же приоткрыл дверь кареты, помогая Грише забраться внутрь.
        - Задание выполнено, командир, - торжественно объявил пингвин, ударив себя крылом в грудь. Нормальные пингвины вряд ли могли проворачивать подобное действие, но Гриша мог. У него даже пальцы имелись. Небольшие, когтистые, но имелись.
        - Так что ты смог выяснить?
        - Не так много, времени почти не было. Неужели нельзя было посидеть там подольше?
        - Мы могли бы, но господин Элард слишком нагло себя вел. Полностью следуя этикету, мы бы провели там гораздо больше времени, - укорила меня Талия.
        И в этом действительно была моя вина. Но что поделать, я не слишком люблю подобные мероприятия. От всех этих фальшивых улыбок мне становится тошно.
        - Что сделано, то сделано, - отмахнулся я от всех претензий. - Переходи к сути.
        - Ладно. Хотите хорошие новости или плохие?
        - Мне не нравится такая постановка вопроса. Что случилось?
        - Да ничего особенного. Я хотел проникнуть туда по-тихому, как Сем Фишер или ниндзя с техникой невидимости, но… я гребаный пингвин.
        - Тебя заметили?
        - Нет. Там вообще не было людей. Это, кстати, очень странно. Ни одной живой души, даже типа-телепорта, о котором ты говорил, я так и не увидел, но я не о том хотел сказать. Шатаясь там, я нашел кабинет этого типа. Он оказался заперт магическим замком, и я решил вскрыть его.
        - Надеюсь, не взрывом?
        - Кислотой. Взрыв бы вы почувствовали. Но у меня ещё была пара трюков под крылом.
        - Плохо. Я надеялся, что он так и не узнает, что мы там были. И что нашел?
        - Много всего интересного, но одновременно ничего. Там была огромная карта Аридели, к которой был подключен артефакт, проецирующий изображение. Повозившись с ним, у меня получилось его включить, но… я мало что понял. Больше всего это походило на план боевых действий. Куча разных пометок, маршрутов и не только, но обозначения мне ни о чем не говорили.
        - Военная карта, говоришь…
        - Мне так показалось, но с таким же успехом это могла быть просто карта со всеми его притонами и прочими злачными местами.
        - Но….? - заметил я сомнения в его голосе.
        - Слишком много там всего. Это сложный, многоуровневый план, учитывающий различные ситуации. Но если все, что сказал Срунь, правда, то я бы назвал это планом зачистки.
        - О чем он, господин Элард? - спросила Талия. Мы с Гришей переглянулись, после чего я решил, что время пришло.
        - Я сейчас кое-что расскажу…
        Я коротко изложил Талии то, что по словам Фруня сейчас происходит. О том, что раньше АрхиВладыка устраивал каждые пятьдесят лет кровавые восстания, которые жестко подавлялись, и души убитых он использовал для пополнения собственных сил. Но сейчас все изменилось. Его силы почти истощились, и он намерен убить всех в Аридели.
        - Бросьте, господин Элард, - рассмеялась девушка, но в глазах мелькнул страх. Она надеялась, что я шучу. Как бы я хотел, чтобы так оно и было. - АрхиВладыка наш бог. Он… Боги….
        Талии от осознания услышанного стало плохо. Казалось, что она сейчас выпрыгнет из кареты или потеряет сознание.
        - Спокойнее, - я взял её за руку и заглянул в глаза. - Дыши медленнее. Да. Вот так.
        Она начала успокаиваться.
        - Господин Элард…. Этого же не может быть. АрхиВладыка не может этого сделать.
        - Он уже такое проделывал, - прояснил Гриша. - Говорящий камень Сруня рассказал, что он уже проделывал такое несколько раз. Но вам особо бояться нечего.
        - Не понимаю….
        - Ты участвуешь в Состязании, - напомнил я Талии. - Дом Сорас стал одним из девяносто девяти домов. Если верить тому же Камню, то он законсервирует вас и брата на несколько лет, после чего вернет обратно в Аридель, где вы начнете восстанавливать людскую популяцию.
        Она побледнела, после чего прикрыла лицо руками. Мне казалось, что она расплачется, но девушка смогла сдержать эмоции.
        - А Лейла? А леди Эстелинда? А вы?
        - Насчет Защитников понятия не имею, но вряд ли. Мы расходный материал, особенно сильные души. Эдакий десерт. Подозреваю, что раньше у нас была какая-то другая функция, но это все в прошлом. Что же до Лейлы и Эстель, боюсь, прогноз неутешительный. Скорее всего им тоже конец. В живых останутся только молодые и крепкие представители домов.
        - Боги… И что же нам делать? Что если мы покинем Аридель? Уедем к самому фронтиру?
        - Не поможет, - покачал я головой. - Фрунь сказал, что безопасных мест не будет. Он убьет всех.
        - И… что же нам делать? У вас же есть какой-то план, господин Элард?
        Я ухмыльнулся.
        - Разумеется. Мы убьем АрхиВладыку раньше, чем он убьет нас.
        Глаза Талии расширились от шока. Она была шокирована тем, насколько амбициозный план мы задумали. Убить АрхиВладыку? Вряд ли об это помышлял хоть кто-то. И в этом не было ничего удивительного, ведь Смотрящие с легкостью могли стирать память, парализовывать людей и делать прочие вещи для контроля. Ни у них, ни у АрхиВладыки не было причин бояться восстания или убийц.
        - Это безумие, господин Элард! У вас ничего не выйдет!
        - Да я ему то же самое говорю! - хмыкнул Гриша. - Но все мы умрем рано или поздно, и раз насчет «рано» вопрос решенный, то почему бы не уйти с огоньком. Этот всевластный ублюдок решил прикончить нас всех, у нас нет выбора, кроме как ответить ему тем же!
        - Вы все просто сумасшедшие….
        - Не волнуйся, крошка, у нас есть план! - заявил Гриша, и за такое хамское отношение получил от меня щелчок по клюву. - Эй! Командир! Ты чего?!
        - За словами следи. Если кому и можно так обращаться к Талии, так только мне.
        - Ну так бы сразу и сказал, гребаный Король Гарема. Мне вот тоже бабу хочется! Но я хочу помясистее, и чтоб сиськи десятого размера. Чтоб я прям утонул в них. Наша леди, при всем уважении, больно костлявая.
        - А вы, господин Гриша, вообще пингвин! - возмутилась девушка, но это немного разрядило обстановку. Она успокоилась и взяла себя в руки. - Так что вы планируете? Должна же я знать, какая роль отведена мне.
        - Никакая, - пожал я плечами. - Просто делай все как обычно, а в остальном положись на нас.
        - Но… я же так не могу! Особенно после вашего рассказа!
        - Все схвачено, - гордо объявил Пингвин. - Мы разберемся. Честно! Может мы с командиром и слегка отбитые ребята, но помирать от рук вашего бога не собираемся. Подорвем его к херам! Уа-ха-ха-ха!
        - В смысле?
        - В прямом. Во время следующего Состязания, прямо во время схватки мы заминируем его крепость и подорвем опоры его «очка».
        - И… все…? - нахмурилась она. - Может я и не очень смыслю в военном деле, но вам самим этот план не кажется абсурдным? Вы понимаете, СКОЛЬКО пороха понадобится для такого?
        - А кто сказал про порох? - довольно уточнил Гриша. - С вами пингвин, способный подорвать полгорода, если захочет. Я сделаю такую мощную взрывчатку, что этому ублюдку не поздоровится!
        - К тому же, это лишь малая часть плана, - добавил я. - Он включает в себя несколько этапов, и взрыв - только один из них. Я говорил с Аннигиляцией, и богиня сомневается, что убить бога будет просто. Нам нужно оружие божественного уровня.
        - Божественного? - удивилась Талия. - Я о таком не слышала. Существуют магические, но божественные? Где такое достать…?
        - В том-то и дело, что мы не знаем, - тут мой оптимизм немного поубавился. - Эстелинда, которая кое-что понимает в магии, пообещала поспрашивать, но вряд ли мы сможем его найти. АрхиВладыка правит этим миром уже тысячи лет, он не стал бы оставлять оружие, способное причинить ему вред.
        - Тогда… как вы собираетесь его убить? - нахмурилась девушка.
        - Бить, пока он не сдохнет, - весьма грубо объяснил Гриша.
        - Но вы же говорили, что не можете убить его простыми методами…
        - Не совсем, - я покачал головой. - Представь себе, что бог - это маг. Маг может колдовать, пока у него есть мана, но стоит той кончится, как он превращается в обычного человека. С богами та же история. Да, они могущественны, но лишь до момента, пока у них есть силы. Тело богов состоит из материализованного Света, из энергии, что имитирует плоть. И когда бога ранят простым оружием, ему приходится тратить силы на восстановление тела.
        - И сколько же ран вам надо ему нанести?
        - Много… - вздохнул я. - Слишком много… И именно поэтому мне понадобится помощь. Я собираюсь объединиться с другими Защитниками. Возможно, вместе мы сможем что-нибудь ему противопоставить.
        - Вряд ли вам поверят. Даже я не верю. Точнее… я не хочу верить, но понимаю, что вам, господин Элард, нет смысла мне лгать. Но другие не поверят. Это я могу гарантировать. Решат, что вы ведете какую-то игру.
        - Как минимум два союзника у меня есть. Акира и Кадвар из дома Йорлам. Хотя насчет последнего я не уверен на сто процентов.
        - Этого все равно слишком мало. Элард, это самоубийство! - в этот раз она настолько разволновалась, что не назвала меня господином, хотя обычно всегда придерживалась этикета в нашем общении. - Вас убьют.
        - Я и так мертв, - пожал я плечами. - Как и другие Защитники. И в скором времени умрут почти все, кого я знаю в этом мире. К тому же…. Кто сказал, что это все части нашего плана? Хе-хе-хе…

* * *
        Вечер остался позади, но голова все ещё гудела от мыслей. Пусть я заверил Талию в том, что у меня есть ещё планы, это было ложью. Взорвать крепость АрхиВладыки и надеяться, что это его ослабит - все, на что меня хватило.
        Я потянулся, наслаждаясь горячей водой. Все-таки горячая ванна - это просто замечательная штука под конец трудного дня.
        В то, что мы сможем достать божественное оружие, я не верил. Если такое и имелось, то только у АрхиВладыки. Попробовать проникнуть туда?
        Идея была интересной и смелой, но опасной. В крепость АрхиВладыки пускали только Смотрящих. Ни один простой человек попасть туда не мог. Воспользоваться Тенью? Теоретически это может сработать, но никаких гарантий. Андриан, демонолог из дома Лорса, от слуги которого я получил своё Оружие Легиона, уже один раз чуть не поджарил меня, когда я там спрятался. Вполне возможно, что у Смотрящих есть какая-то защита от такого проникновения, как например в храмах богов.
        И все же… надо попробовать.
        А ещё была одна вещь, которая не давала мне покоя. То место - Прорыв Пустоты. Мне нужно было попасть туда снова. Теперь мне стало понятно, зачем тому странному одноглазому деду так был нужен Поларис. Да я и сам теперь отчаянно желал его заполучить. После проведенного там времени я стал гораздо сильнее, появился какой-никакой реген маны. Пусть не очень большой, но сам факт его наличия невероятно радовал.
        - Я его достану! - решил я.
        Дам хороший подзатыльник Акире, верну домой Блохастую, попутно выяснив, почему Холл так желает убить Унрольда, а затем загружусь взрывчаткой и попробую пробиться прямиком к тому месту, где раньше находился дом.
        Кстати о Блохастой…
        Я первый раз за последние дни решил ей написать. Стоило сделать это раньше, но её взгляд во время нашей последней встречи… Что-то в нем было… Что-то, что заставило меня оставить её в покое.
        «Блохастая. Ты тут?»
        Тишина.
        «Рокс. Я серьезно. Мы беспокоимся».
        Тот же результат.
        «Я знаю, что ты у Унрольдов»
        И вновь ничего.
        «Не знаю, что с тобой случилось в Прорыве, но отпуск можешь считать законченным. Завтра я приду за тобой, и если ты там сидишь, просто меня игнорируя, то готовь свою задницу. Отхлещу розгами».
        Ничего…
        Во мне уже начало проявляться беспокойство, но я его подавил. Рокс сама напросилась. Понятия не имею, что ей взбрело в голову, когда она убегала, но пусть считает нынешний плен, если она и впрямь в плену, наказанием за этот опрометчивый поступок.
        Завтра. Все завтра!
        Осторожный стук в дверь прервал мои мысли.
        - Да, чего надо? - устало буркнул я, после чего дверь медленно, даже слишком медленно на мой взгляд, открылась, и на пороге появилась Талия. Она сменила свой роскошный вечерний наряд на простенький домашний халат.
        - Простите если помешала, - она робко улыбнулась и покраснела.
        - Все нормально, - тряхнул я головой, прогоняя сонливость. День был тяжелым, и скорее всего, просиди я ванной ещё минут десять, то окончательно разомлел бы и уснул. - Если ты хотела помыться, то я сейчас освобожу ванну.
        - Нет, не стоит, - поспешила она меня остановить, присев на край ванной и положив руку на мое плечо. Её халат при этом слегка раскрылся, продемонстрировав кусочек её изящной фигуры. - Вы же не будете против если я… к вам присоединюсь?
        - Я… - судя по всему, мое мнение на этот счет Талию мало интересовало, потому что она крайне резво сбросила халат и забралась в воду, усевшись прямо напротив меня.
        Девушка прижала колени к груди, положила на них голову, уставилась на меня. Талия вся налилась краской и выглядела очень забавно, больше напоминая нашкодившего ребенка, ожидающего наказание, чем женщину, собирающуюся соблазнить мужчину. Видимо, девушка устала ждать, когда я наконец склоню её к интимной близости, и решила действовать. Но с решительностью у неё все ещё были проблемы…
        - Значит… составишь мне компанию?
        - Ага… - робко подтвердила она.
        - Если ты так боишься или не хочешь, то нам не обязательно этим заниматься.
        - А? - она удивленно посмотрела на меня и тряхнула головой. - Да нет… все не так… Просто…. У Великих домов есть такая традиция, скорее всего, вы слышали, когда Защитник и глава дома устраивают акт единения тел и душ. Это должно укрепить связь Защитника с его домом.
        - Так ты уже не глава дома, а с Винсентом я спать не собираюсь.
        - В этом нет необходимости. Когда получаются ситуации, вроде этой, глава дома вместо себя отправляет свою дочь или жену. Ближайшего члена семьи.
        - Это глупые традиции, - отмахнулся я.
        - Вы очень странный, господин Элард. Вам это говорили?
        - Постоянно.
        - Просто… я полагала, что все это будет происходить немного иначе… Что вы будете наглым и грубым. Что стоит мне оказаться рядом обнаженной, как вы… ну… будете настойчивым. Возьмете меня силой…
        - А ты этого хочешь? - усмехнулся я, заставив её покраснеть ещё сильнее. От смущения Талия прикрыла лицо руками. - Слушай, Талия. Я не фанат насилия над женщинами. Предпочитаю, чтобы со мной они получали удовольствие, а не психологические травмы. И повторю, если ты сама этого не хочешь, то я ничего делать не собираюсь. И вообще… пойду-ка я.
        Я уже собирался выбраться из ванны, как Талия вдруг воскликнула:
        - Стойте! Я… Я хочу. Правда хочу…!
        Талия закусила нижнюю губу, пару мгновений смотря на меня в нерешительности, а затем переместилась на противоположную часть ванны. Она прижалась к моей груди спиной и замерла в нерешительности, когда я заключил её в своих объятьях.
        Теперь Талия Сорас была целиком и полностью в моей власти.
        Я провел пальцами по её подбородку, заставляя девушку запрокинуть голову. Она очень мило приоткрыла ротик, заглядывая мне в глаза. Утопая в них, я поддался порыву и поцеловал её. Талия не сопротивлялась и отвечала на мою нежность, и все-таки я ощущал её напряжение и волнение.
        - Наверное, я просто ужасно целуюсь… - робко улыбнулась она, когда я отстранился.
        - Вовсе нет. Всего лишь как боров, у которого в зубах застряла жвачка.
        - Господин Элард! - картинно возмутилась она, но уже через миг рассмеялась. - Вы просто невыносимы.
        - Видимо, это во мне девушкам и нравятся, - я почесал подбородок, покрывшийся легкой щетиной.
        - Будьте со мной нежным, хорошо? - попросила она.
        Это прозвучало словно фразочка из какой-нибудь мелодрамы, но я не стал с этим спорить. Нежно так нежно…
        Вначале я провел пальцами по её колену, ощутив, как участилось дыхание Талии. Она неотрывно следила за моей рукой, словно боялась того, что я могу ей сделать. Второй рукой я коснулся её левой груди.
        От неожиданности девушка охнула, а её сердечко застучало быстрее. Грудь у Талии была не такой большой, как у Эстелинды, но и не такой мелкой, как у Чесси. Идеальный размер. Я нежно сдавил пальцами её сосок, крупный, темный и с большим ореолом, и девушка ответила мне протяжным, томным стоном.
        Мои пальцы, касающиеся коленки девушки, заскользили вниз, скрывшись под водой, и уже через пару ударов сердца коснулись её нежного бутона. Талия инстинктивно попыталась закрыться, но вовремя одумалась, позволив мне делать с ней все, что заблагорассудится.
        Я ласкал её, стараясь, чтобы девушка получала максимум удовольствия. И судя по тому, как громче становились её стоны, а по телу пробегала все более сильная дрожь, у меня это неплохо получалось.
        Тот случай, когда я не торопился, позволяя девушке буквально таять в моих руках. С её губ то и дело срывались сладкие стоны. Она запрокинула голову от наслаждения, и я тут же впился губами в её нежные уста. Талия ответила жарким, сладостным поцелуем, а я решил поиграть с её дырочкой.
        - Нет! - внезапно воскликнула она, когда я уже собирался войти в неё пальцами. Реакция Талии была чересчур бурной, я бы даже сказал, неадекватной, но, кажется, она и сама это поняла. - Нет… - уже гораздо спокойнее повторила она. - Не сейчас, господин Элард. Если вы хотите побывать там, то нам стоит дождаться постели.
        - В таком случае, не вижу причин откладывать это знаменательное событие.
        Не прошло и пяти минут, как мы уже лежали в постели Талии. Я покрывал её тело поцелуями, впивался губами в соски, вызывая у девушки целую бурю восторгов.
        Возбуждение буквально пьянило её, и это опьянение невольно передавалось и мне. В конце концов Талия повалила меня на спину и оказалась сверху. Мой член оказался зажат между её половых губ, и Талия, смотря полным похоти взглядом, начала медленно двигать тазом. Девушка не позволяла мне войти в её лоно, лишь дразнила и терлась, уперев руки мне в грудь.
        Но, разумеется, долго это продолжаться не могло. Мы оба уже были давно готовы, и как-то даже слишком затянули прелюдию. В конце концов, она остановилась, коснулась моего члена и направила его по правильной траектории.
        - Угх… А-а-а-ах! - воскликнула она, когда я вошел, и тут же рухнула мне на грудь, тяжело дыша. Прижимая её к себе, я сделал несколько медленных, но уверенных толчков, и лишь в этот момент заметил странность.
        Талия плакала.
        Я с удивлением взглянул в её лицо и через мгновение почувствовал запах. Очень знакомый сладкий запах, от которого во рту прибавилось слюны.
        Кровь…
        Девушка приподнялась, не размыкая связи, и я заметил совсем немного крови у основания своего детородного органа.
        - Талия, погоди… ты что… девственница?
        Она грустно улыбнулась и вытерла слезы.
        - Да… Извините… Наверное, стоило вам об этом сказать…
        - Если тебе очень больно, то мы можем остановиться, - предложил я.
        - Нет! - шмыгнув носом, заявила девушка, и положила указательный палец мне на губы. - Лейла говорила, что больно только в самом начале. Если немного перетерпеть, то станет приятно.
        С этими словами она начала неторопливо двигать тазом. Немного неуклюже, сказывалась неопытность, но у неё внизу было так влажно и узко, что каждое её движение было сущим наслаждением. Опыт же придет. Если не помрем, она ещё многому научится.
        Мы все ускоряли темп, и у девушки начинало получаться все лучше. Её бедра двигались все быстрее, а ощущения становились все ярче. Она стонала, выгибала спинку, царапала ногтями мои плечи в порыве страсти.
        - Элард… Элард… я… я… я сейчас… Ах!
        Понимая, что она кончает, я тоже перестал себя сдерживать, исторгнув из себя семя. И вот на этом этапе случилось нечто, чего ни я, ни, наверное, Талия, не могли предсказать.
        Она сквиртнула…
        Выплеснула не очень большое, но достаточное для понимания случившегося, количество жидкости, залив своими выделениями мой лобок, а вместе с ним и простыню подо мной.
        - Ох… что это…? - девушка ещё сама не до конца поняла, что именно случилось. - Я что… опи… описа…
        - Тс-с-с-с, - я притянул её к себе, прижимая к груди. - Все нормально. Ты не описалась. Ну… точнее да, но не совсем… это сложно…
        - Ох… - дрожь пробежала по всему её телу, и она все ещё рефлекторно, едва заметно, пыталась делать поступательные движения. - Я не хотела… стыдно-то как…
        - Расслабься, - заглянул я ей в глаза и поцеловал. - Такое случается. И пусть далеко не со всеми, но… в этом нет ничего плохого. Просто особенность твоего тела.
        - Вы не сердитесь?
        - А у меня есть причина сердится? - картинно удивился я. - Мне даже интересно, сколько ещё жидкости ты способна из себя исторгнуть.
        От этих слов и без того раскрасневшаяся девушка стала совсем красной. Сама мысль о том, что случилось, скорее всего, её жутко смущала, но в глазах все ещё горело желание. То, что сейчас между нами произошло, ей понравилось, в этом не было ни малейших сомнений.
        - Сколько ещё…? - она робко изобразила задумчивость. - Я думаю, мы сможем это узнать только опытным путем.
        - Люблю эксперименты!
        Глава 4. Координация и внутренние разборки
        «Отношения с Талией Сорас перешли на новый уровень»
        «Узы, связывающие вас с домом Сорас, укреплены»
        «Текущий статус отношений с Талией Сорас: Любовники»
        «Добавлены новые модификаторы:»
        «Максимальный запас маны повышен на 10 %»
        «Скорость восстановления маны повышена на 15 %»
        «Скорость развития способностей увеличена на 10 %»
        «Внимание! Модификаторы отношений остаются активными лишь во время существования данных отношений»
        Я когда это прочитал, очень зло выругался. А мне-то ещё казалось странным, с чего вдруг существует традиция, по которой кто-то из старших членов дома и Защитник обязательно должны переспать. А вот он ответ! Прямо перед глазами!
        И ладно модификаторы, влияющие на ману, это пусть и полезно, но не так критично, а вот последний модификатор, ускоряющий мою прокачку на десять процентов - это то, чего мне очень не хватало. Появись он у меня сразу, то я бы на данный момент был гораздо сильнее.
        Но сейчас уже нет смысла об этом переживать. Любопытно, что помимо отношений с Талией, у меня уже имелись отношения и с другими людьми. Под это была выделена целая вкладка, на которую я раньше не обращал внимания. Точнее, не обращал внимания после апгрейда Системы. Я могу с уверенностью сказать, что до него этой вкладки не было.
        «Текущий статус отношений с Эстелиндой Троув: Любовники(доминант)»
        «Добавлены новые модификаторы:»
        «Получение удовольствия при использовании цепей и плеток повышено на 10 %»
        «Сила магических способностей повышена на 10 %»
        «Скорость восстановления маны повышена на 10 %»
        Плетки и цепи? Кхех…
        «Текущий статус отношений с Чесити: секс-рабство\боевое рабство»
        «Текущий статус отношений с Роксаной: боевое-рабство»
        «Текущий статус отношений с Лейлой: дружба»
        «Текущий статус отношений с Марго: добровольное подчинение»
        И никаких модификаторов. Печально. Единственные, кто одарил меня ими, были Талия и Эстелинда. Видимо потому, что они относятся к знатным домам. И пусть Эстель не входит в круг старших домов, модификаторы все равно прилагаются.
        Иными словами, романсить всех попавшихся на пути тянок смысла нет. Если только из знатных.
        Пока я размышлял о новых функциях Системы и том, что возможно я еще чего-то интересного не знаю, проснулась Талия. Она оторвала голову от моей груди и, сладко зевнув, потерла руками слипающиеся глаза.
        - Вы уже проснулись, господин Элард…
        - Может хватит уже этого «господин».
        Услышав просьбу, девушка нахмурилась.
        - Тогда… просто Элард? - робко уточнила она.
        - Другое дело, - улыбнулся я.
        В лучах утреннего солнца, пробивающихся через окно, Талия была просто прекрасной. Стройная фигурка, красивая грудь, милое, почти невинное личико. Обычно девушка казалась мне слегка печальной, но сейчас она буквально источала радость подобно раскрывшемуся бутону цветка.
        Залюбовавшись этой очаровательной женщиной, я притянул её к себе и поцеловал, а она словно только этого и ждала.
        Мы лежали в обнимку и целовались минут десять, не желая прерываться ни на миг. Талия за это время успела разгорячиться и осторожно, словно боясь сделать больно или неприятно, ласкала меня своей рукой.
        В конце концов она отстранилась и посмотрела на меня сверху вниз.
        - Ты чего? - удивился я.
        - Я хочу кое-что попробовать.
        Я удивленно вздернул правую бровь, Талия тем временем отстранилась чуть дальше, а затем склонилась над прибавившем в размере «нефритовом жезле», ну или «палке-вставлялке», кому как больше нравится. Девушка собиралась коснуться его губами, но так и застыла в нерешительности.
        - Господ…. - одернула она сама себя и бросила на меня смущенный взгляд. - Элард… Мне очень хочется сделать вам приятно, и говорят, что такое мужчинам нравится, но я раньше никогда не делала чего-то подобного. И я… я начинаю….
        Получалось… так себе. После того, что вытворяла ротиком Эстель, первый опыт Талии был совсем неумелым, но она старалась. И пусть это не самый лучший минет, который мне делали в жизни, но, наверное, самый искренний.
        Определенно хорошее начало дня.

* * *
        Из-за Талии пришлось немного задержаться, но не очень долго. Ещё слишком много дел надо уладить, а время не резиновое.
        Довольная и полностью удовлетворенная Талия, оказавшись у лестницы сделала настоящее безумство - запрыгнула на перила и съехала вниз, весело смеясь. А уже там, внизу, ловко приземлившись, она закружилась и едва не налетела на вошедшую в холл Лейлу.
        - Кажется, у кого-то сегодня очень хорошее настроение, - улыбнулась служанка, и счастливая Талия одарила её милыми объятьями, после чего чуть ли не вприпрыжку ускакала в сторону кухни.
        - Мы не слишком шумели? - поинтересовался я, спустившись на первый этаж следом.
        - Ну… - слегка замялась Лейла, потупив взгляд. - Не больше, чем обычно. Винсент вряд ли слышал, у него в комнате стоит очень хороший магический артефакт подавления шума. Что же до остальных… то… кхм…
        - Все ясно, - мнение остальных меня не слишком волновало. Сплю, с кем захочу, и если кто-то будет против, то пусть затыкает уши. Единственный, чье мнение меня хоть немного волновало - Винсент. Этот самодур вполне мог закатить сцену.
        - Если вы голодны, завтрак уже накрыт.
        - Спасибо.
        Я прошел вслед за Талией в столовую, и там меня ждал небольшой сюрприз. Сегодня дома собрались практически все его новые обитатели, даже Мол, воин из далекого прошлого, которого мы каким-то невероятным образом вытащили в наш мир. Я до сих пор не слишком понимал, как нам удалось это провернуть.
        Столовая представляла собой просторную, хорошо освещенную в это время дня комнату с большим вытянутым столом в центре, за которым могла одновременно сидеть как минимум человек тридцать. За ним сейчас находились практически все обитатели поместья кроме Роксаны, Винсента и Лейлы.
        - Утречка, командир! - Гриша отдал честь крылом, остальные тоже поприветствовали меня кивком, и лишь Мелкая одарила настолько ненавидящим и сердитым взглядом, что меня аж пробрало.
        - С добрым утром, Ма-а-а-астер, - протянула она и уткнулась взглядом в тарелку. Но уже через секунду отодвинула её от себя. - Аппетит пропал.
        Теперь уже пришел мой черед сердится.
        - Ай-яй-яй-яй! Мастер! Больно… - заныла девушка, когда я ухватил её за щеку и потянул.
        - А ну хватит дуться. Ишь, ревновать вздумала.
        - Отпустите….
        Я так и поступил, после чего плюхнулся пятой точкой на один из свободных стульев. Чесити уже поубавила свой пыл и теперь потирала раскрасневшуюся щеку.
        - Я сейчас, - стоило мне сесть, как Марго вышла из-за стола и принесла тарелку с моей порцией. - Вот, господин Элард. Вам должно это понравится.
        - Это Марго приготовила, - сказала Эстелинда, сидящая в дальнем конце стола. - У неё оказывается есть не только магические, но и кулинарные таланты.
        - Ну что вы, госпожа Эстелинда. Вы мне льстите.
        - Элард, - обратилась темная эльфийка ко мне. - Ты не против, если я временно возьму твою новую служанку под свое крыло? Она делает по-настоящему удивительные успехи в магии. Настоящее молодое дарование.
        - Хочешь сделать её своей ученицей?
        - Ученица - это сильно сказано. Я не такая уж могущественная волшебница, да и мои силы по большей части не годятся для боя. Но я смогу научить её лучше контролировать внутренние потоки.
        - Хорошо, - не стал возражать я. - А что там с переводом дневника?
        - Я все ещё им занимаюсь, но пока ничего нового. И у меня нет уверенности в том, что я смогу узнать что-то ещё. Но Фрунь сказал, что ты собираешься отправиться в канализацию за какой-то вещью.
        - Да, - не стал скрывать своих планов. - Поларис ещё там, где-то внизу. И если мы его заполучим, то сможем открывать Прорывы Пустоты.
        - Мастер… Может ну его? Прорывы эти и все такое…. Мы и первый раз едва в живых остались.
        - Ты просто не хочешь в канализацию, - фыркнул я, и по глазам Чесити понял, что так оно и есть. - Поларис - это наш ключ. Ключ к прошлому и нашему будущему.
        - Я согласна с Элардом в этом вопросе, - поддержала меня Эстель. - Если вы смогли перенести сюда Мольдера, то вполне возможно мы сможем перенести сюда и кого-то ещё. Того, кто знает, как именно появился АрхиВладыка, и как его одолеть.
        - Если у вас получится, то я бы хотел попросить перенести сюда леди Альтиру, - попросил Мол.
        - Я постараюсь, но ничего не обещаю, - ответил ему. - Так, план на сегодня такой. Мол, Гриша и Фрунь, вы занимаетесь подготовкой. Найдите какие только сможете карты канализации двадцатого рабочего района. Знаю, что информации будет немного, но приложите все силы. В остальном продолжайте заниматься взрывчаткой. Добудьте и сделайте её столько, сколько сможете.
        - Будет сделано, командир. Часть запасов уже скинули в подвал. Взрывчатка пока не готова, но поосторожнее там, если не хотите подорваться. Шутка. Наверное. Нет, вообще я серьезно. Сейчас там только компоненты, но в скором времени будут и полноценные взрывные устройства.
        - Я думаю, что среди нас самоубийц нет, - усмехнулся я. - И все будут соблюдать осторожность, да?
        - Я туда даже не пойду.
        - Разумеется.
        - Как вам будет угодно.
        - Хорошо, - подытожил я. - С этим разобрались. До следующей схватки у нас неделя. Семь дней, дамы и господа. Нет времени прохлаждаться. Через два дня мы должны попытаться проникнуть в канализацию. Кровь из носа, чтобы с этим разобрались. Дальше… - Я перевел взгляд на эльфийку и её новую помощницу. - Эстелинда, натаскай Марго так хорошо, как только сможешь. Надеюсь, она сможет выучить хотя бы несколько боевых заклинаний.
        - Я смогу! - заявила «трофейная» блондинка, нисколько не сомневаясь в собственном успехе.
        - Хороший настрой, одобряю, - ухмыльнулся я.
        - Я испепелю твоих врагов. Превращу их в горстку пепла! - со зловещей усмешкой заявила бывшая работница эскорт услуг.
        - Охотно верю, - поддержал я её стремление.
        - Элард, я бы хотела отправиться с вами, - внезапно заявила Эстель.
        - Куда? - не сразу понял я.
        - В канализацию. Я хочу собственными глазами увидеть те гравюры, о которых ты говорил. Посмотреть на описанные в дневнике механизмы. Возможно… если я окажусь там сама, то смогу понять больше.
        - Я подумаю над этим, - пообещал ей.
        В этот раз в канализацию мы отправимся куда более подготовленными и с дополнительными картами, а не только той, что дал одноглазый дед. Плюс у нас будет взрывчатка. Очень. Много. Взрывчатки!
        - Так… Кто там у нас остался? - решил я завершить наше небольшое собрание и уже преступить к еде, которая стояла под носом и манила сочными ароматами.
        - Мастер! Я! Я! Я осталась! - воскликнула Чесити.
        - Так ты же вроде дуешься, - хмыкнул я, скрестив руки на груди. - Не хочу видеть твою кислую мину весь день, так что остаешься тренироваться в гордом одиночестве.
        - Э!? Мастер! Я не дуюсь, видите? - она ухватила указательными пальцами уголки рта и растянула их, изображая улыбку. - Фы-ы-ы-ыдыте?
        - Ладно-ладно, - сдался я. - Но если увижу хоть намек на недовольную гримасу, то отправишься домой, ясно?
        Девушка часто закивала, а я уже подумал, что совершил ошибку.
        - Кстати, Эстель, - опомнился я. - Лови.
        Эльфийка не сразу поняла, о чем я говорю, но когда у неё перед глазами появилось сообщение о приглашении в группу и получении апгрейда для Системы АрхиВладыки, то её алые глаза удивленно округлились.
        - Это… то, о чем я думаю….?
        - Да. Теперь ты тоже владеешь Системой, как и другие оруженосцы. Думаю, вам с Марго так будет проще работать и постигать искусство магии.
        - Хорошо, - согласилась Эстелинда.
        - Ну, вроде все. Сейчас я добью порцию и отправлюсь по делам.
        - А я? - внезапно поинтересовалась Талия, которую, несмотря на присутствие, к членам «команды» я не относил. - Гос… Элард. Это касается и меня… Я тоже хочу помочь. Пожалуйста.
        Мне очень захотелось как обычно съязвить, но сдержался. При всем моем уважении к Талии, она вряд ли могла бы нам хоть чем-то помочь. И все же…
        - Ты тоже лови.
        В отличие от Эстель, исполняющая обязанности главы дома сдержала эмоции.
        - Не знаю, что за класс даст тебе Система, но попробуй это развить. А теперь все свободны, хочу уже нормально поесть.
        Как только я раздал поручения, то наконец-то смог заняться набиванием желудка. Заботливая Марго принесла мне большую кружку пенного пива, после чего, убедившись, что у меня всего достаточно, пошла следом за своей учительницей.
        Вот так незаметно все и разошлись, оставив меня… в компании Чесити.
        - Маа-а-а-астер. Ма-а-а-а-астер!
        - Чего тебе?
        - А кто лучше в постели? Я, леди Эстелинда или госпожа Талия?
        - Мелкая… я тебя сейчас придушу…
        - Но мне правда интересно…
        Ну уж нет. Я в эту ловушку не попадусь!
        Разумеется, Эстелинда лучше. У неё огромный жизненный опыт и не менее огромные сиськи. У других девушек по сравнению с темной эльфийку нет ни шанса на победу. Но Чесити об этом говорить, разумеется, не стоит.
        Откуда-то из другой части особняка послышался звон разбитой посуды, а затем крики.
        Винсент… Ни дня без проблем…
        Так и не успев доесть, я отодвинул тарелку и поднялся из-за стола, отправившись смотреть, что черт побери там происходит.
        - Да как ты смеешь угрожать мне в моем собственном доме, сука?!
        - Что тут, мать его происходит?! - воскликнул я, заходя в гостиную. В данный момент там находились трое: Винсент, Лейла и Марго. В руках последней разгоралось пламя, а Винсент вооружился кочергой, что переворачивают угли в камине. Служанка же стояла чуть в стороне и пыталась успокоить этих двоих, но выходило неважно. Винсент вообще не воспринимал слова Лейлы, а Марго чувствовала уверенность и силы за счет магии.
        - Отлично! - воскликнул глава дома Сорас при моем появлении. - Вышвырни эту дрянь отсюда сейчас же! Пока я не вонзил эту железку ей в сердце!
        - Попробуй, - с вызовом произнесла Марго, и пламя в её руках вспыхнуло ярче.
        - Опусти эту палку, - сказал я, но не увидел хоть какой-то реакции со стороны главы дома. Пришлось применить силу. Я вытащил из пространственного кармана трофейный демонический мушкет, наглым образом украденный у демона Барбатоса, и приставил ствол оружия прямо к голове Винсента. - Повторять я не собираюсь.
        - Ты с ума сошел, Защитник?! Я глава дома! Ты хоть понимаешь, что всех вас ждет, если я….
        Щелк.
        Я не выстрелил. Пока. Это был лишь предохранитель, и я всего лишь привел оружие в боевую готовность. Теперь мушкет выстрелит, стоит мне нажать на спусковой крючок.
        Но этого щелчка оказалось достаточно, чтобы Винсент побледнел. Как бы он не пыжился, он все-таки был трусом. Зря я сразу не решился на него надавить.
        - Ладно. Спокойнее, - уже без былой злости сказал он, отбрасывая кочергу. - Если ты меня убьешь, то вам всем конец. Смотрящие и АрхиВладыка….
        - Хватит, - сказал я тихо, но крайне проникновенно. После чего обратился к присутствующим девушкам. - Выйдете на пару минут, мне с главой дома надо хорошенько так потолковать.
        Лейла с Марго переглянулись, а затем подчинились, несмотря на тихий и не очень разборчивый протест Винсента.
        - Слушай сюда и не перебивай, - я опустил мушкет и схватил его за горло. - Ты заварил кашу, которую расхлебывать приходится другим, и ещё смеешь что-то вякать? Я понятия не имею, что произошло между вами тремя, и мне по большому счету насрать.
        - Эта сука ударила мен…
        - Ты слышал, что я сказал? Мне. Насрать. И не стоит так её называть, особенно в моем присутствии, а то рука может дернуться, - дуло мушкета уперлось ему в промежность.
        Винсент попытался сохранить достоинство, но ему становилось это все сложнее и сложнее. Он не хотел умирать, и едва ли я в этот момент блефовал. Раньше, когда я не знал о Последнем Цикле, я не хотел прямой конфронтации внутри дома Сорас, так как понятия не имел, к чему это приведет, но… если АрхиВладыка решил всех убить, то играть по правилам Смотрящих больше нет смысла. Тем более, как показал опыт с Холлом, новая версия Системы могла игнорировать команды для устаревших версий.
        Теперь я мог пуститься во все тяжкие с минимальными последствиями. И будь я проклят, если буду просто так смотреть на выходки этого ублюдка.
        - Скажу тебе прямо, Винсент. Мы не поладили и вряд ли поладим. Я терпеть не могу самовлюбленных амеб, которые из себя ничего не представляют, и способных поднять руку только на беззащитную девушку. Думаешь, я забыл, что ты сделал с Лейлой? Я все помню. Эти дни я смотрел на твое поведение сквозь пальцы, но теперь этому пришел конец. Я ставлю тебе ультиматум. Завтра утром ты вместе с Талией отправишься к Смотрящим и… - я сделал театральную паузу. - там ты передашь ей полномочия главы дома и откажешься от всех притязаний.
        - Да пошел ты! Чтобы я отказался от наследства собственной семьи?! Да лучше сдохнуть прямо сейчас. Я хозяин этого дома! Пон…
        Я отвесил ему хорошую, крепкую пощечину, так что глава дома упал на пол с разбитым носом. Лишь каким-то чудом я не выбил ему зубы, а ведь мог бы.
        - Ты не понял. Это не просьба. Это ультиматум. Теперь я устанавливаю порядки в этом доме, а не ты. Хочешь жаловаться Смотрящим - вперед. От Холла это тебя не спасет. Можешь выгнать Талию и Лейлу из дома, можешь отказаться от участия в Состязании. Мне плевать на собственную жизнь. Я уже мертв, дружок. Просто задержался в вашем мирке ненадолго. Что же до твоей сестры, то дом Аркелис задолжал мне одну услугу, и если нужно будет, я стребую с них долг. Они найдут место для одной знатной леди и её служанки.
        С домом Аркелис я, разумеется, блефовал. Но тем больше у меня причин взяться за Акиру и привести его в чувства.
        - Ты останешься один, Винсент. Совершенно один в пустом особняке, и никто тебя не защитит, когда придут люди Холла.
        - Ублюдок…!
        - Да, я такой, - оскалился я. - У тебя срок до завтра. Если ты этого не сделаешь, то я буду считать, что ты меня не понял. И возможно я убью тебя сам, а тело спрячу в подвале. Смотрящим потребуется время на то, чтобы понять, что ты не сбежал, а сдох, но к тому времени, когда они это поймут, все это станет неважно. Талия, Лейла, Эстель…. Никто из них не будет замешан в твоей смерти. Лишь один, самодовольный, наглый Защитник, которому плевать на свою жизнь.
        Я замолчал и почти минуту нависал над Винсентом, надавив ботинком на грудь. Затем убрал мушкет в пространственный карман и отошел в сторону, позволив тому подняться.
        - Ты за это заплатишь.
        - Не нужно пустых угроз. Ты это сделаешь или умрешь. Я разберусь с долгами, а ты передашь бразды правления Талии. Будет так и только так.
        Он ничего не ответил, лишь зло сплюнул кровь на пол и быстрым шагом покинул гостиную.
        - Хорошая речь, командир.
        Я повернул голову и увидел, как из-за дивана выбирается Гриша.
        - А ты что тут делаешь?
        - Подстраховать хотел, - ответил пингвин, хотя меня больше удивило то, как он оказался тут, при этом оставшись незамеченным. Этот вопрос я и озвучил.
        - Так я боевой стелс-пингвин-разведчик-сапер! Незаметность - мое второе имя. И вообще, командир, а давай я этому сукиному сыну толчок заминирую. Представь себе: он идет погадить, садится, а его очко в этот момент делает БУМ, и он улетает на орбиту на реактивной тяге!
        - Не стоит. Он поступит правильно.
        - Или сдохнет.
        - Или сдохнет, - подтвердил я.
        - И это… толчок я все-таки заминирую, так, на случай важных переговоров. Гы-гы.
        Глава 5. Академия Оруженосцев
        Сегодня по плану у меня было посетить два места: сначала поместье Аркелис, где я собирался разобраться с проблемами Акиры, а затем уже заняться поисками Роксаны у Унрольдов.
        Устав наблюдать за видом из окна повозки, решил попробовать отправить Рокс ещё одно сообщение. На этот раз точно последнее.
        «Блохастая, можешь и дальше молчать, если хочешь, но через пару часов я приду к тебе с розгами, и тогда ты уже точно будешь кричать. Я серьезно».
        Но ни через минуту, ни через десять Рокс не ответила.
        От данного факта я ощутил легкий укол беспокойства, но тут же его отогнал. Признавать, что я волнуюсь за девушку, не хотелось.
        В попытках выкинуть это из головы, я обратил внимание на пыхтящую напротив Чесити.
        - Ты чем это занята? - я только сейчас заметил, что Мелкая сидела в позе лотоса, соединив ладони у самой груди. Если присмотреться, то можно заметить, что между ними что-то едва заметно светится.
        - Тренируюсь. Не отвлекайте меня, пожалуйста, Мастер, это очень сложно… - удивительно серьезным тоном сказала девушка, и на её лбу проступила капелька пота. Как бы странно это не выглядело, но Чесити, похоже, действительно тренировалась в чем-то магическом.
        - Фу-у-ух… - наконец выдохнула она и вытерла пот тыльной стороной ладони. - После того, как Марго всерьез занялась магией, я решила, что тоже хочу. У меня же есть Дар, но я его почти не развиваю. Эстелинда научила меня этому упражнению. Я создаю две петли потоков, в верхней части туловища и в нижней, заставляя энергию курсировать кругами, и тем самым укрепляю потоки и увеличиваю их проводимость.
        Я удивленно уставился на неё. Думаю, сейчас Чесити сказала самую сложную мысль за все наше знакомство. И, кажется, она действительно понимает, о чем говорит.
        - И ты сможешь подзаряжать меня быстрее?
        - Не только, Мастер. Кажется, я начинаю понимать, как сделать так, чтоб враг взрывался при ударе!
        Я недоверчиво выгнул бровь, одарив девушку полным скепсиса взглядом.
        - Не надо так смотреть, Мастер. Эстелинда уверена, что я действительно так смогу. Когда-нибудь… Проводники - это весьма могущественный класс ближнего боя. При должной практике я могу быть очень сильной!
        - У тебя было девятнадцать лет практики, - напомнил я данный факт. Она почти всю свою жизнь провела в Академии Оруженосцев и тренировалась, чтобы отдать свою жизнь на Арене.
        - Пф-ф-ф-ф… - фыркнула девушка в ответ.
        - Что?
        - В Академии до меня никому не было никакого дела. Вы, Мастер, при всем уважении, понятия не имеете, что из себя представляет это место. Вы хоть знаете, за какую сумму меня купила госпожа Талия?
        - Нет. Никогда не интересовался.
        - Пятьсот рольдов.
        - Нормальная цена, - пожал я плечами, но этим я, кажется, задел девушку.
        - Нет. Не нормальная. Это цена даже не первого класса, а третьего. Ниже только те, у кого вообще нет каких-либо особых способностей. Проводник - редкий подкласс, но не в положительном смысле. В Академии не было ни одного наставника, кто работал бы с такими, как я. Меня не знали, как учить, и по этой причине приравняли к «мусору» и тренировали как «мусор».
        - Жестоко. Наставники, видимо, совсем идиоты, раз решили погубить твой потенциал только по той причине, что не знали, как учить.
        - Их тоже можно понять, - неожиданно вступилась за Академию девушка. - Им в первую очередь важно подготовить Оруженосцев, которые будут выступать на Арене, а мои способности больше годятся для поддержки. В лучшем случае я бы через несколько лет выпустилась и стала бы… кто знает… Оруженосцев часто берут в стражи правопорядка, или в чернорабочие на службе у Смотрящих, охрану какого-нибудь дома. Стала бы кем-нибудь. Зачем им тратить силы и время на такую, как я? Мне нашлось место в доме Сорас лишь по той причине, что вы не могли самостоятельно восстанавливать ману.
        - Я бы насчет последнего особо не радовался. У Оруженосцев на Арене жизнь короткая.
        - Зато в ней есть смысл. Цель! Я благодарна вам за это, Мастер. Если через неделю мы умрем, то мне не о чем будет жалеть.
        - Ты перегибаешь с пафосом, Мелкая, - усмехнулся я.
        - Правда?
        - Ага. Если бы у меня был пафосометр, то он бы сейчас зашкаливал.
        Чесити смутилась, но была рада, что выговорилась.
        - Слушай, а ведь у меня ещё один свободный слот под оруженосца есть, - вспомнил я.
        - Но… - нахмурилась Чесси. - Разве вы не сделаете Оруженосцем Марго, раз она теперь боевая колдунья?
        - А зачем? - мой вопрос поставил девушку в тупик. Пришлось прояснить. - Она ведь с нами добровольно. Превращать свободного человека в раба смысла не вижу. Даже если она сама не против стать такой.
        - Значит, она останется свободной?
        - Ты расстроилась? Мелкая, если хочешь, я могу даровать тебе свободу.
        - Даже не думайте об этом! - крайне бурно отреагировала девушка. - Я - ваша! И только ваша! И буду ваша до своего последнего вздоха! И если вы это сделаете, то я вас ударю! Очень сильно ударю!
        - Ух как страшно, - засмеялся я. - Ну хорошо. Поступай как знаешь. Просто говорю, что если вдруг ты решишь, что не хочешь оставаться рабыней, то я тебя отпущу.
        - Это очень щедрое предложение, Мастер. Но сам его факт для меня оскорбителен, - возмутилась Чесити, по какой-то причине копируя мимику Талии.
        - Как бы то ни было, наш разговор напомнил мне об очень важной вещи - Академии Оруженосцев. Нужно наведаться туда на днях и взять кого-нибудь.
        - Мастер… Вы ведь помните, что у нас не так уж много денег? В лучшем случае вы купите кого-то близкого по уровню ко мне, может чуть сильнее. Хорошие Оруженосцы стоят от десяти тысяч рольдов, а отличные - от сотни тысяч.
        - Забудь о деньгах, Мелкая. Нам предстоит серьезное дело, и чем больше силы мы соберем, тем лучше. Я хочу добыть самого сильного Оруженосца в Академии.
        - Самый сильный это Пэй Гон, но он уже сражается за дом Ромарим. Что же до остальных… Возможно, Гарпию ещё никто не взял.
        - Гарпию?
        - А, это мы так её называем. Её настоящее имя… сейчас… Рейна, кажется. Та ещё стерва, считающая всех вокруг отбросами. Но она действительно сильная. Третья по силе, если быть точным.
        - Если она такая сильная, то почему ещё остается в Академии?
        - Потому что она надменная и самовлюбленная стерва, я же сказала. Она с самого своего появления в Академии считала себя лучше других и всеми силами пыталась это показать.
        - Издевалась над тобой? - догадался я.
        - Кхм…
        - Ага, я так и понял.
        - Мастер, вы же не собираетесь взять её третьим Оруженосцем?
        - Мелкая, нам с тобой предстоит сразиться с АрхиВладыкой. Ты всерьез думаешь, что сейчас самое время для личных разборок? Если она оруженосец и при этом свободна, то почему бы и не попробовать. Вопрос лишь в том, где взять денег. Раз она третья по силе, то и обойдется нам в сотни тысяч.
        - Не обойдется, - без намека на радость сказала Чесити. - Вы… правы, Мастер. Личное отношение не имеет значения. Гарпия… не будет стоить дорого. Точнее, она будет стоить много, но не столько, сколько должна. Примерно за неделю до того, как госпожа Талия меня купила, Рейна устроила небольшую потасовку. И закончилось это тем, что она напала на Смотрящего.
        Я присвистнул. Да у этой бабы есть яйца.
        Даже если она будет страшна как черт, я её возьму.
        - Итогом стало то, что Гарпию отстранили от Состязания, - продолжила Чесити. - Это значит, что даже если она станет чьим-то оруженосцем, то не сможет использовать Систему АрхиВладыки.
        - Звучит как приговор.
        - Так и есть, - кивнула Чесити. - Это такой позор, что сложно описать словами, а ещё колоссальные убытки для ректора Академии. Все силы, вложенные в её тренировки, усиление природных способностей - все это теперь не имеет значения. И когда это случилось, я очень-очень радовалась.
        - Может за то время, что ты была со мной, её простили? Убедили Смотрящих передумать.
        - Не-а! Смотрящие не меняют решений. Если они «забраковали» оруженосца, то всё. Таких оруженосцев даже в нормальный дом не возьмут. Максимум грязная работа на государственной службе. Хи-хи-хи… - судя по ехидной моське Мелкая в данный момент ярко представляла как её обидчица чистит общественные туалеты.
        - Гарпия, значит…. Как думаешь, сколько она будет стоить?
        - Тысяч пять, как мне кажется. Может больше. Академия не может запросить совсем низкую стоимость, учитывая, сколько времени и сил было потрачено на её подготовку, но за пять тысяч её никто не возьмет, тем более с репутацией «забракованной».
        - Понятно…
        Если бы не Акира и Роксана, то я бы уже сейчас приказал кучеру ехать к Академии. Гарпия была для меня просто идеальным вариантом. Достаточно сильная, но не слишком дорогая. Для любого другого Защитника она была бы бесполезна, ведь они не смогли бы раскрыть её потенциал, но не я. Моя Система способна игнорировать команды старых версий, а это значит, что скорее всего я смогу сделать её полноценным Оруженосцем даже с клеймом «забракованной».
        - Мастер…
        - Что?
        - А может лучше парня, а?
        - Не, Мелкая. Если уж вокруг меня начал собираться гарем из милашек, то надо продолжать. И вообще… - я задумался, вспоминая карту города. - В Бездну! Мы едем в Академию прямо сейчас!
        - ЧТО?! - Чесити чуть не свалилась с сиденья.
        - Что слышала. У меня от разговоров об этой Гарпии на неё образовался дикий стояк, и теперь я не успокоюсь, пока на неё не посмотрю. Акира с Рокси подождут пару часов, к тому же нам по пути. Из Района Силы мы попадем в Район Левой Руки, где и должен находится особняк дома Аркелис. А оттуда спустимся в Район раскаяния, где сейчас и живет Унрольд.
        Тут же, повинуясь порыву, я открыл окно и дал новые инструкции возничему.
        Мелкая не была в восторге от моей идеи. Пусть она и сказала, что готова оставить разногласия в прошлом, но сказать и сделать - это две совершенно разные вещи. Похоже, её приводила в бешенство одна только мысль, что они с Гарпией могут начать жить под одной крышей, и… вполне возможно… ещё делить постель. Да, я бы тоже на её месте злился. Но мне было не до деликатностей.
        Мне нужны солдаты. И с этим были определенные проблемы. Несмотря на кажущуюся простоту, я не мог просто раскидывать приглашения всем желающим. Точнее мог, но какой в этом смысл? В боевой группу, которую я мог создать, можно пригласить шестнадцать человек, половина из этих мест уже заняты. Талия стала восьмой. Акиру и его подруг я уже исключил оттуда, именно поэтому Альми и пришлось приходить лично, а не отправлять сообщение. Но я не питал особых надежд на «новеньких». Даже если они обретут какие-то силы, то у них уйдет много времени на то, чтобы научиться ими управлять. Марго, несмотря на эффектность, сейчас способна скорее показывать фокусы с огнем, чем наносить реальный ущерб. Им нужно было время, чтобы раскрыться, а его-то как раз у нас и не было.
        Кстати о раскрытии…
        Я отвлекся от собственных мыслей и открыл окошко с информацией о членах группы. Информация о классах и подклассах «новеньких» проявляется не сразу. Возможно, это вызвано тем, что Системе нужно время для того, чтобы подобрать подходящее.
        Ну и что тут у нас….
        «Имя: Эстелинда Троув»
        «Раса: Темный эльф»
        «Класс: Колдун»
        «Подкласс: Чернокнижник»
        «Чернокнижники - темные маги, специализирующиеся на проклятьях. Их способности могут ослабить или убить жертву. Так же способны использовать магию крови, но уступают в искусности кровавым магам».
        Неплохо, но не думаю, что её навыки смогут нам чем-то помочь. Магия смертных почти не действует на бессмертных. И все же… может я ещё придумаю, как можно использовать её силы.
        «Имя: Талия Сорас»
        «Раса: Человек»
        «Класс: Жрец»
        «Подкласс: (Не присвоен. Жрец не прошел инициацию ни у одного из богов)
        А вот это оказалось как очень интересным открытием, так и неожиданным. Талия - жрец? Но это крайне специфический и сложный класс, к которому нужен особый подход. Для начала, ей нужно будет подыскать место для алтаря и выбрать бога, которому она станет поклоняться, а дальше, путем подношений, накапливать благодать.
        А дальше все будет зависеть исключительно от её талантов и выбранного бога.

* * *
        Спустя больше получаса после смены маршрута карета поднялась в район Разума, где располагалась Академия Оруженосцев. В этом районе также находились главные офисы Смотрящих, где завтра Талия и Винсент должны будут оформить передачу главенства дома. Знал бы, что в итоге попадем сюда, то взял бы эту парочку с собой, чтобы у последнего не было времени передумать или сообразить, как выкрутиться.
        Винсент мог попробовать сбежать, но найти его будет нетрудно. Эстель перед нашим с Чесити отъездом поставила на него магическую метку, и в случае побега я легко его выслежу.
        Карета тем временем проехала мимо магической академии, в которой ещё в молодости, училась Эстелинда. Несмотря на название, ничего особо волшебного в ней я не заметил. Просто крупное учебное заведение в несколько корпусов. Красивое - да, без сомнения, ведь над фасадом работали лучшие ремесленники, но уж слишком обыденное. С таким же успехом это мог быть какой-нибудь дом правительства или школа дворян. Где гигантские башни? Где волшебство и маги в забавных костюмах?
        У входа в академию стояла группа студентов в строгих серых одеждах с зелеными вставками, немного напоминающих военную форму. Никаких мантий и остроконечных шляп. На проехавшую мимо карету они не обратили никакого внимания.
        - Ску-у-у-ука… - протянул я.
        Хотя чего ещё я мог ждать? Здешние маги это… отдельная история. По какой-то причине местные колдуны довольно слабы, и о том, чтобы обрушивать на недругов огненные смерчи, не может быть и речи. Их силы были ограниченными, и лишь Система АрхиВладыки могла раскрыть истинный потенциал способностей.
        Академия осталась позади, и мы стали проезжать мимо целой вереницы серых невзрачных построек без окон. Одни были крупными, другие - не очень, но суть одна: просто каменные коробки.
        У Смотрящих на редкость дерьмовый архитектурный вкус.
        Ещё десять минут неторопливой езды, и карета остановилась. Возница стукнул по крыше, оповещая пассажиров, что мы прибыли на место.
        Академия Оруженосцев больше всего походила на крепость. Да ей, по сути, и являлась. Гигантские каменные стены, окружающие периметр, целая куча охраны как снаружи, так и внутри.
        - И ты тут жила? - хмыкнул я, окидывая взглядом огромное строение.
        - Да, Мастер.
        - Тяжело было?
        - По-разному, - неопределенно ответила Чесити. Всем видом она показывала, что не очень хочет вспоминать о том времени. Да и идти внутрь девушка тоже не горела желанием.
        - Если хочешь, можешь подождать меня в карете.
        - Ну уж нет! - возмутилась она.
        - Как хочешь, - я пожал плечами и пошел вперед.
        На входе стояло несколько охранников, но на меня они даже не взглянули, и я беспрепятственно вошел в закрытый внутренний двор. Там охраны оказалось гораздо больше, но они тут скорее выполняли роль декоративной мебели, чем были по-настоящему нужны. Но, скорее всего, на крестьян эта толпа здоровых мужиков в боевых облачениях производила впечатление.
        - Куда нам? - спросил я Мелкую.
        - Туда, - она указала на одну из дверей. - Там находятся кабинеты старших наставников и ректора. Они и осуществляют продажи Оруженосцев.
        Я кивнул, и мы пошли в нужном направлении. Примерно на полпути к двери к нам подошел один из местных обитателей. Он был облачен в серый костюм, напоминающий тот, что был у студентов, но с вставками красной ткани вместо зеленой.
        Быстро поняв, что именно нам нужно, он повел нас прямиком к ректору. Именно он продавал Оруженосцам домам, что участвуют в Состязании.
        Ректор оказался немолодым полноватым мужчиной, но одного лишь взгляда было достаточно, чтобы понять - он был крепким малым, и большая часть его полноты - мускулы. Одет он был в точно такой же серо-алый костюм, только с украшенным воротником и манжетами. Взгляд доброжелательный, но холодный. При моем появлении ректор натянул фальшивую дружелюбную улыбку и поднялся из-за стола.
        - Защитник Элард, какой приятный сюрприз.
        - Вы меня знаете? - слегка удивился я.
        - Я знаю всех Защитников и их оруженосцев, - при этих словах он бросил слегка брезгливый взгляд на Чесити, стоящую чуть позади меня. - И признаться, мне очень стыдно, что вам попался такой экземпляр. Госпожа Талия Сорас представила мне весьма специфический список требований к кандидатам, и к сожалению, Чесити подходила по ним лучше всех. Но вы не представляете, как обливается кровью мое сердце, когда я вижу, что на Арене от неё больше вреда, чем пользы.
        Мелкая, услышав такое в свой адрес, побледнела и потупила взор.
        - И я очень рад, что вы пришли к нам снова. Если вы решите разорвать с ней контракт, то мы выкупим её за… Семьдесят процентов изначальной цены.
        - Если она такая бездарность, то зачем её выкупать? - поинтересовался я, скрестив руки на груди.
        - Состязание - это возможность показать лучших из лучших. Это «лицо» Академии Оруженосцев. Мы не можем запрещать Защитникам выходить на Арену со второсортными оруженосцами, но едва ли нам это нравится.
        «Мастер… Вы же не продадите меня назад?»
        Пришло сообщение от Мелкой, и я едва сдержал раздраженный вздох. Отвечать на него не стал и продолжил разговор.
        - Я не собираюсь её продавать, но меня интересует покупка нового.
        - Ох! Это хорошо! Очень хорошо! Я бы даже сказал замечательно! - оживился ректор. - Самых лучших уже разобрали, но у нас ещё хватает достойных кандидатов на самые разные финансовые возможности. Как насчет…
        - Гарпия. Меня интересует Гарпия.
        - Рейна? - на ректора словно ведро с холодной водой вылили. - Не уверен, что это хорошая идея… Керрас! - он опустился на стул, прикрывая лицо рукой, после чего вытащил из ящика стола нечто, напоминающее телефонную трубку. - Пришли Тарвита сюда.
        Уже через минуту в помещение вошел крупный темный эльф, на голову выше меня, облаченный в легкий боевой доспех.
        - Тарвит, это Защитник Элард из дома Сорас. Он хочет купить Гарпию.
        - Гарпию? - округлил глаза эльф. - Но мы же… сняли её с торгов.
        - Мы не имеем право отказать Защитнику в желании купить Оруженосца, если тот ещё не продан, - сказал ему ректор, после чего уже обратился ко мне. - Гарпию официально не рекомендовали никому, и раз вы о ней осведомлены, значит знаете и о том, что она не получит доступа к Системе, даже став оруженосцем?
        - Осведомлен, - подтвердил я.
        - Надеюсь, вы понимаете, что делаете. Её цена составляет десять тысяч рольдов, и это очень дешево. Имей она доступ к Системе, цена бы составила порядка двухсот тысяч.
        - Пять, - и бровью не повел я.
        - Это не смешно, Защитник. В её обучение и тренировки вложены огромные средства, пять тысяч не покроют их. Даже десяти будет мало, но больше мы вряд ли сможем выручить.
        - Пять, - стоял я на своем.
        - Максимум можем сбросить до девяти.
        - Бросьте, ректор. Мы с вами прекрасно знаем, что пять тысяч за раба-оруженосца вне Состязаний - это запредельная сумма. Ни один вменяемый знатный дом не выложит таких денег за раба без доступа к Системе, пусть и очень хорошего.
        - Её можно использовать как личного телохранителя, - не согласился он со мной. - На таких всегда есть спрос.
        - Но не за десять тысяч рольдов. К тому же, как я понял, у неё проблемы с дисциплиной. Вы правда думаете, что кому-то нужен такой ненадежный телохранитель?
        - А вы умеете торговаться, Защитник. Шесть тысяч и по рукам. За пять, увы, не смогу продать, как бы вы меня не уговаривали.
        Шесть… много…
        - Хорошо, - в итоге согласился я.
        Раньше я не мог бы этого позволить, но поход в игорный дом принес свои плоды. После того, как мы вернулись в реальный мир из Пролома, Гриша наткнулся на остатки денежного хранилища и прихватил с собой чуть больше пятнадцати тысяч рольдов в пространственном кармане. Больше половины этих денег ушло на подготовку взрывчатки и прочих вещей, но другая половина была при мне.
        - Тарвит, где сейчас Гарпия?
        - Кхм… в карцере.
        - Керрас! Что на этот раз?!
        - Она попыталась поджечь казарму.
        Судя по всему, этих двоих не смущало, что я стою рядом и все это слышу.
        - Вы уверены, что хотите её?
        - После всех этих попыток меня отговорить - на все сто.
        - Как вам будет угодно. Тарвит, приведи Рейну сюда, и мы заключим контракт.
        Темный эльф кивнул, но я поспешил его остановить.
        - Могу я пойти с ним? Заодно осмотрюсь. Интересно, как вы тут живете.
        - Обычно мы не позволяем чужакам бывать на территории Академии, - довольно жестко сообщил нам ректор.
        - Но? Если я попрошу, вы позволите?
        - Да. У Защитников есть определенные привилегии.
        - Замечательно! Тарвит, веди!
        Эльф бросил на ректора осуждающий взгляд, после чего жестом показал, чтобы мы следовали за ним.
        По пути эльф не проронил ни слова, да и Чесити после слов ректора словно воды в рот набрала. Она что, и впрямь в какой-то момент решила, что я продам её обратно?
        Академия Оруженосцев внутри была именно такой, какой я её и представлял. Все очень сурово, бедно и не ново. И я говорю не о каких-то декоративных элементах, а о бытовых вещах. Даже деревянный переход на высоте второго этажа, на который нас вывел эльф, и с которого открывался отличный вид на одну из тренировочных площадок под открытым небом, выглядел старым и явно нуждался в ремонте.
        На площадке несколько десятков оруженосцев сейчас тренировались, отрабатывая удары по манекенам. Между ними ходило несколько наставников, следивших за правильностью движений. Тем, кто плохо старался или делал неправильно, доставалось палками.
        Жестоко, но тут тренировали воинов, и побои должны были учить их терпеть боль.
        Мы миновали эту зону и вышли к следующей аналогичного размера, только тут располагалась довольно мудреная и сложная полоса препятствий, требующая больших физических сил и ловкости. Особенно меня удивили деревянные колеса с торчащими бревнами. Они довольно быстро вращались и должны были сбивать не слишком ловких бойцов с тонкого помоста, расположенного на высоте в два метра.
        И думаете там были маты? Ща-а-а-ас….
        Даже на бревнах не было никакой обивки. Оруженосец, сбитый этой штукой, падал на землю, рискуя сломать себе что-нибудь.
        - Вон на той штуке можно шею сломать, - озвучил я свои мысли.
        Эльф безразлично взглянул на то, о чем я говорю.
        - И ломают. Примерно один из пятидесяти умирает после неудачного падения, трое из десяти упавших получают переломы. Но раз они умирают из-за такой ерунды, то не достойны зваться Оруженосцами.
        - Жестоко.
        - Это полоса препятствий второго уровня. Сюда не допускают совсем слабых. Но травмы все-равно случаются.
        - А есть полоса сложнее?
        - Да. Там используются реальные боевые ловушки. Одно неверное движение, и смерть. Но на неё пускают только самых подготовленных. За все двадцать лет моей службы умерли там только трое, но раны получают почти все.
        - Ты сам её проходил?
        - Разумеется. Все наставники раньше были Оруженосцами и участвовали в битве на Арене.
        - Ого. А Гарпия её проходила?
        - Да. И она единственная за последние пять лет, кто не пострадал там.
        Я однозначно её хочу!
        Мы спустились по лестнице к полосе препятствий, но прошли мимо. В данный момент её подготавливали к работе. Чуть в стороне я уже видел наставников и десяток молодых парней и девчонок, которым предстояло пройти её. Мне было бы интересно посмотреть, что у них получится, но время играло против меня.
        - Сюда, - наставник провел нас к какой-то странной штуке, больше всего походившей на подвешенный на деревянных опорах металлический ящик.
        Чесити при виде его вжала голову в плечи и смотрела на эту штуку с нескрываемым ужасом.
        - Что это? - спросил я.
        - Карцер. Туда помещают провинившегося, после чего наполняют ящик водой, оставляя лишь небольшое пространство для дыхания.
        - И долго там держат?
        - День-два, редко три. Для особо провинившихся - четыре. В этой штуке невозможно спать, а ещё провинившихся не кормят. Зато, побывав там однажды, уже не хочешь бывать вновь.
        С этими словами темный эльф повернул рычаг, заставляя металлический ящик наклонится под углом. А затем повернул вентиль, расположенный снизу. Там было что-то вроде герметичного люка. Стоило люку распахнуться, как оттуда тут же полилась вода не первой свежести, и я только в этот момент понял, что пленники гроба вынуждены справлять нужду прямо туда.
        Жуткое местечко…
        А вместе с водой на землю выбросило и человеческое тело. А, нет… я ошибся… девушка оказалась вовсе не человеком.
        Рейна была представительницей до сели не виданной мною расы. На голове у неё были длинные рога, выходящие из верха лба и тянувшиеся прямо к затылку. На плечах и позвоночнике была полоска синей чешуи, переходящая в крупный хвост, напоминающий хвост ящера. В остальном она выглядела как человек, и её лицо было довольно милым. Бледная, почти белая кожа, узкий разрез глаз, напоминающий азиатский, небольшие пухленькие губки. Это как-то не вязалось с образом, который мне описывали. Я почему-то представлял себе двухметровую бой-бабу с мускулами больше, чем у меня, а эта дамочка была примерно моего роста, со стройным телом и не очень большой грудью. Последнюю я мог легко рассмотреть по причине того, что на девушке не было никакой одежды, но прикрыться она даже не пыталась.
        В данный момент девушка кашляла и морщилась от солнца, пытаясь прикрыть глаза руками.
        - А это точно она? - я с сомнением посмотрел на Гарпию. - Как-то она не выглядит воином, стоящим двести тысяч рольдов.
        - Никакой ошибки, - безэмоционально ответил эльф, даже не смотря на обнаженную девицу, сидящую в дурно пахнущей луже.
        Хмыкнув, я присел на корточки, стараясь быть с девушкой на одном уровне.
        - Ну привет, бледна дева, ты значит, Гарпия….
        Но уже в следующую секунду я повалился на землю, схватившись за разбитый нос.
        - Мастер! - спохватилась Мелкая.
        - Ах ты дрянь, - воскликнул наставник и ударил Гарпию палкой. Та огрызнулась, но ничем не ответила, стойко принимая удар палкой по спине. - Да как ты смеешь…
        - Хватит! Керрас… - выругался я, зажимая разбитый нос.
        - Мастер, ваше…
        - Я в порядке! - кровотечение уже остановилось. - Какого хрена ты меня ударила?
        - Гарпия. Никто меня так не называет. Никто, - в её взгляде блеснула сталь. Да эта девица поехавшая!
        Но мой «стояк» на неё от этого лишь стал тверже. Я такое поведение с её стороны воспринимал как вызов. А ещё мне очень нравились её рожки.
        - Я твой новый хозяин.
        Девушка подняла на меня удивленный взгляд.
        - Ты… Защитник? - раздражение с её лица сошло на нет. Она смотрела на меня со смесью призрения и интереса. Любопытное сочетание эмоций.
        - Да. И… - я отправил ей приглашение в группу.
        «Вы пытаетесь пригласить в группу нового участника»
        «Внимание! Вы не можете взять в группу выбранного субъекта!»
        «Причина: Протокол блокировки 722-Б80»
        «Версия Системы субъекта 5.7.2»
        «Желаете попробовать обойти устаревшие протоколы блокировки?
        Разумеется хочу!
        «Протокол блокировки успешно снят»
        Гарпия тут же уставилась перед собой, видя окошко с приглашением в группу. Она протянула руку, словно собираясь нажать на кнопку, но я тут же отозвал окно.
        Я попробовал пригласить её в отряд сейчас лишь по одной причине: мне нужно было убедиться, что новая версия Системы может игнорировать приказы и протоколы старой.
        И это было так.
        Последний гвоздь в крышку «гроба» старой Системы. Мне не нужно бояться Смотрящих, они не смогут повлиять на мою Систему.
        - Что это…? - начала спрашивать она, да и наставник, судя по всему, заметил её странное поведение, но не понял, что именно случилось.
        - Мне она нравится. Мы её берем, но можно её помыть и дать какую-нибудь одежду?
        Тарвит смерил подозрительным взглядом вначале Гарпию, затем меня, после чего распорядился одному из Оруженосцев, что крутился неподалеку. Уже через пару минут им принесли несколько ведер холодной воды. Мытье происходило прямо посреди внутреннего двора с полосой препятствий, под взгляды десятков пар глаз.
        Ну и порядки тут…
        Если бы она меня не ударила, то я бы вступился. Убедил бы наставника дать ей помыться уединенно, но она разбила мой нос. Так что хренушки! До сих пор побаливает.
        - Закончила? - спросил Тарвит. Девушка а ответила ему холодным, убийственным взглядом. - Я так и думал. Держи.
        Это была не одежда. Просто кусок ткани с дырками для рук и головы, словно взяли мешок и проделали в нем отверстия.
        - Где моя одежда?
        - Она НЕ твоя. Она принадлежит Академии Оруженосцев. Если твой новый хозяин захочет, то купит тебе другую.
        - Мне нужна моя, - настойчиво произнесла она.
        - С этим не ко мне. Пусть твой новый хозяин с ректором договаривается. А теперь идемте, у меня и без тебя дел хватает.
        Гарпия слегка удивила меня своим безразличием. За то время, пока мы возвращались обратно к кабинету ректора, она не проронила ни единого слова, хотя я ожидал, что она попробует расспросить про окно, но Рейна упорно делала вид, что ничего не произошло.
        Умница.
        А ещё она демонстративно не обращала внимания на Чесити, чем, кажется, очень раздражала моего оруженосца.
        - Что-то вы долго, - этими словами встретил нас ректор Академии. - Уже успели оценить состояние рабыни?
        - Да, оно…
        - Я хочу получить назад свои вещи, - вклинилась в разговор Гарпия, наглейшим образом потребовав вернуть то, что, как она считала, принадлежит ей.
        - Они не твои. Они принадлежат Академии, и в данный момент стоят больше, чем ты сама.
        - Для вас они бесполезны. Их создавали с моей кровью, и никто другой не сможет ими пользоваться.
        - Что происходит? - устав стоять в сторонке, вступил я в диалог. - О каких вещах речь?
        Гарпия впервые с момента знакомства посмотрела мне в глаза. Они у неё были голубые, как две маленькие льдинки.
        - Мой меч и мое платье, - пояснила Рейна. - Они мне нужны. Если хочешь, чтобы я сражалась, верни мне их.
        Я повернулся к ректору, тот ответил мне уставшим взглядом.
        А дальше начались новые торги…
        В итоге помимо шести тысяч за Рейну я был вынужден отдать ещё полторы за её вещи.
        - Надеюсь, оно того стоило… - вздохнул я, отсчитывая всю сумму. В это время Тарвит ходил за её пожитками. Как только он вернулся, Гарпия без намека на стеснение сбросила с себя грязный кусок ткани и облачилась в белоснежное платье с длинными, даже чересчур, рукавами и широкими разрезами на бедрах. В нем эта рогатая девица смотрелась очень утонченно и грациозно. Само воплощение женственности.
        Растрепанные черные волосы она собрала в пучок, а свой меч закрепила на поясе платья. После чего на её лице появилось что-то отдаленно похожее на удовлетворенную улыбку.
        - Вот ваш контракт. Как делать привязку, вам, думаю, объяснять не нужно?
        - Нет. Не нужно.
        Стоит отдать Гарпии должное. Всю болезненную часть процесса привязки раба она выдержала стойко. С её уст не сорвалось ни звука, чем не могли похвастаться ни Чесити, ни Рокс.
        - Поздравляю с приобретением. Надеюсь, вы о нем не пожалеете.
        - Я тоже…
        Девушка закончила приводить себя в порядок, хотя, как по мне, ей все ещё не хватало нормального душа. Остатки неприятного запашка все ещё можно было учуять.
        - Мастер, я Рейна, ваш новый оруженосец, - почти официально представилась она и даже сделала небольшой поклон.
        - Элард. Надеюсь, мы с тобой сработаемся.
        
        Глава 6. "Гарпия"
        Мы покинули Академию Оруженосцев практически сразу после того, как была завершена привязка оруженосца. Теперь Рейна официально была моей собственностью, но особой радости по этому поводу не испытывала.
        Это меня немного смущало. Я смотрел на лицо этой рогатой цыпочки в бело-синем платье и никак не мог понять, что именно творится у неё в голове.
        - Рейна, - обратился я к ней. - Это Чесити. Хотя, возможно, вы уже знакомы.
        Гарпия окинула взглядом стоящую рядом Мелкую и демонстративно отвернулась.
        - Мне незачем запоминать имя этой женщины. Если я не запомнила её раньше, значит она не достойна, чтобы её запоминали.
        - Ах ты…! - Мелкая буквально побагровела от ярости. - Если бы я не рассказала Мастеру о тебе, то ты бы так и сидела в том ящике!
        - Если это единственное, чем можешь похвастаться, то ты ещё безнадежнее, чем я думала.
        - Дрянь… - тут Чесити уже не выдержала. - Доминатор!
        Странный слайм, которого мы нашли в канализации, выпрыгнул из сумки и вцепился своими щупальцами в облачение девушки. Не прошло и пяти ударов сердца, как Чесити уже была облачена в свой боевой симбиотический доспех.
        Я отошел в сторонку, решив пока не встревать. Не то чтобы мне очень хотелось, чтобы мои барышни повыдирали друг дружке волосы, но это неплохая возможность глянуть, на что способна новенькая.
        Если Гарпия и удивилась трансформации девушки, то не показала это. Ни единый мускул не дрогнул на её лице.
        Чесси ударила первой, и надо признать, очень быстро. Воздух вокруг хлопнул в момент старта. Кулак Чесити был направлен прямо в лицо Гарпии, а та в свою очередь даже не попыталась встать в боевую стойку.
        Лишь в последний миг Рейна сместилась в сторону и, словно танцуя, закружилась, пропуская девушку мимо себя. Но простым уходом от атаки все не закончилось, Рейна тут же контратаковала, нанеся Чесити удар ножнами в живот. Мелкую от этого удара скрючило пополам, и она как колобок покатилась по мостовой.
        Но этого было недостаточно, чтобы хоть немного остудить голову блондинки. Напротив, это её лишь распалило. Чесити выпрямилась, держась за живот, и вновь ринулась в атаку, попытавшись сделать подсечку и повалить Гарпию на землю.
        Не вышло.
        Рейна подпрыгнула за миг до этого и ещё ухитрилась отвесить Чесити пощечину с помощью хвоста.
        Лишь после этого Мелкая решила схватиться за меч, висящий на поясе. Рейна же по-прежнему использовала лишь ножны, и судя по всему, не спешила обнажать свой клинок.
        - Доставай меч! - потребовала Чесси.
        - Для такой слабачки, как ты, мне достаточно и ножен, - холодно отозвалась противница.
        Зарычав, Чесити бросилась в атаку, а я всерьез стал размышлять насчет того, чтобы это закончить. Рейна была на голову сильнее и опытнее Мелкой, даже когда последняя применяет свою слаймовую броню.
        Звеньк. Звеньк.
        Гарпия играючи отбивалась от выпадов Чесити. Кажется, ещё немного, и Рейна начнет зевать. Её лицо демонстрировало лишь скуку, и этим только сильнее бесило Мелкую.
        Звеньк. Звеньк. Звеньк.
        В какой-то момент Гарпии надоело играться, и она одним легким взмахом ножен выбила оружие из рук девушки, и то взмыло в воздух.
        И тут произошло самое неожиданное. Чесити не растерялась из-за потери и тут же нанесла Рейне удар кулаком в живот. Одновременно с этим произошла вспышка и громкий хлопок, напоминающий небольшой взрыв.
        Чесити применила взрывной кулак…
        Но результат оказался вовсе не таким, на какой она рассчитывала. Рейна даже не шелохнулась. В месте удара одежда Гарпии была разорвана и слегка обожжена, но не было ни намека на рану. Вместо неё под одеждой у девушки находилась прочная голубоватая чешуя, которая, видимо, и поглотила всю силу взрыва.
        Чесси была ошарашена таким поворотом событий, и это стало её ошибкой. Рейна нанесла удар ножнами девушке по шее, отчего у той подогнулись ноги, и она упала на мостовую.
        Чешуя на месте разорванной одежды Гарпии вначале поменяла цвет на телесный, а затем и вовсе исчезла, превратившись в обычную кожу. Я слегка опасался, что это разозлит рогатую, вспоминая, с каким остервенением она отстаивала возвращение своих вещей, но сейчас её это не очень волновало.
        - Она жива, - сказала мне Гарпия. - Я била не в полную силу. А она не так плоха, как я думала. Не успей я вовремя среагировать, все могло бы обернуться для меня весьма… неприятно. И все же, таким слабакам не место на Арене. Они своим присутствием оскверняют это место.
        - Су-у-у-ука….! - зарычала Чесити, приходя в себя и поднимаясь на ноги. Она ударила кулаком по мостовой, раскалывая камень. - Я тебя прикончу….! Я… Я не слабачка…! Я… Я!
        - Можешь сколько угодно это повторять, девочка, но правдой оно от этого не станет.
        И тут Чесити продемонстрировала нечто новое. Прожилки на её симбиотическом доспехе начали светиться, и довольно ярко, а затем от тела пошел пар. Очень-очень много пара. Словно она выскочила из бани на ледяной мороз.
        «Внимание! Ваш оруженосец использует нестабильную способность. Это может привести к серьезным и возможно необратимым травмам»
        «Отменить действие?»
        Разумеется «Да». Ещё не хватало, чтобы Чесити покалечилась.
        Пар тут же исчез, свет пропал, а Доминатор вернулся в исходное состояние.
        «Ваш Оруженосец открыл новую активную способность: «Ярость Берсерка»».
        «Использование и активное применение данной способности позволяет Оруженосцу открыть новый подкласс: «Берсерк»».
        Новый подкласс? ЧЕГО?! В смысле новый подкласс?! Мне же говорили, что у Оруженосцев может быть только один подкласс, и это никак не изменить. Как так получилось, что Система только что мне выдала подобное сообщение… Точно… Система… Возможно, это последствия действия обновленной Системы.
        - Я… Я не проиграла… - Чесити сидела на коленях и чуть ли не рыдала. - Не… проиграла… Я… Я… Я не бесполезна…
        - Я бы посоветовала вам сдать её обратно в Академию. Нет смысла таскать с собой этот хнычущ…
        - Заткнись, - я холодно прервал Рейну. - Ещё хоть слово, и я прикажу тебе затолкать твой меч прямо в задницу. Мне плевать, насколько ты хороша, и как много стоишь, но теперь советую очень хорошо подбирать слова.
        В её взгляде сверкнули зловещие огоньки, а рот уже приоткрылся, собираясь изречь какую-нибудь колкость, но видимо, она поняла по лицу, что я не блефую. Если бы она сейчас ляпнула что-то, я бы это приказал и дал Чесити посмотреть, как эта стерва насаживает себя на собственный меч.
        - Прошу меня простить, - после долгой паузы сказала девушка. - Я была несколько не сдержана. Этого больше не повторится, Мастер.
        - Очень на это надеюсь. А теперь живо в карету.
        Та послушалась, оставив нас с Чесити наедине.
        - Ну, Мелкая, ты в порядке?
        - Зря вы меня остановили, Мастер. Я бы… Я бы ей… - шмыгнула она носом.
        - Вытри слезы, это её только радует.
        - Да… Вы правы…
        - Ты не бесполезная, Мелкая, - потрепал я её по волосам. - Доставучая, проблемная, но не бесполезная.
        - Правда…? - она взглянула на меня широко распахнув глаза.
        - Конечно. Или ты знаешь другую девушку, которая делает мне минет во время поездок по городу?
        - Э?! М-Мастер…! Я же…
        - Я шучу, расслабься. Не поддавайся на её провокации. Лучше пусти злость в тренировки и покажи, что она не права. Мне тут пришло оповещение о том, что открылась новая способность, и что, используя её, ты можешь открыть новый подкласс.
        - П-Правда?! - воскликнула девушка, перестав реветь, и полезла в свой статус. - Ой… Новая способность… Я и впрямь могу получить новый подкласс…
        - Видишь? Не все так плохо. Ты ещё утрешь ей нос, но судя по всему, эта способность вредит телу, используй вдумчиво и осторожно. Если ты надорвешься, то не сможешь сражаться, когда придет время.
        - Хорошо… я поняла…
        - Ну вот и славно, - улыбнулся я.
        - Мастер… А вы не станете говорить мне что-то вроде «подружись с ней»? - спросила Чесити.
        - А ты меня послушаешь?
        - ….
        - То-то и оно. Не хотите ладить - ваше дело, но я не собираюсь смотреть на ваши разборки. Имей в виду.

* * *
        Чесити почти не пострадала за бой, что даже странно. Больше всего досталось её гордости, а вовсе не телу. Как только мы оказались внутри кареты, то Мелкая села рядом со мной. Новенькая сидела напротив.
        - Твоя одежда, - кивнул я на крупную дыру в области живота девушки. - Тебе словно все-равно, хотя совсем недавно ты готова была горло перегрызть за неё.
        Гарпия опустила взгляд, потрогала пальцами ткань в месте разрыва, после чего потеряла к своему платью интерес.
        - К вечеру восстановится, - безразлично ответила она. - Мой меч и мое платье - часть меня. В них мои кровь и плоть. К примеру, в клинок моего меча были добавлена пыль из моих рогов и немного чешуи. Платье на семьдесят процентов состоит из моих волос, а в краску для узора добавили мою кровь.
        Услышав это, я удивленно вскинул бровь.
        - Ты это сейчас серьезно?
        - Полностью.
        - Зачем?
        - Затем, чтобы раскрыть мой потенциал, разумеется. Они часть меня и легко взаимодействуют с моими силами. К примеру, платье способно восстанавливаться, его лишь надо подпитывать маной. Я ответила на ваш вопрос, Мастер?
        - Можно сказать и так.
        Девушка не была настроена со мной говорить, поэтому после моего ответа прикрыла глаза и притворилась спящей, а я полез в её статус. Интересно же посмотреть, что за «Гарпию» мне всучили за семь с лишнем тысяч рольдов.
        «Имя: Рейна»
        «Тип: Раб-Оруженосец (влад. Элард)»
        «Здоровье: Хорошее»
        «Запас маны: 1920\1920»
        «Характеристики:
        «Сила: Изумительная(+)»
        «Восприятие: Изумительная(+)»
        «Выносливость: Изумительная»
        «Ловкость: Изумительная(+)»
        «Интелект: Высокий»
        «Мудрость: Высокая»
        Класс: Воин
        Подкласс: Метаморф*. Уровень 35
        Подкласс: Дева Огненного Тумана**. Уровень 68.
        *Подкласс Метаморф получен благодаря особенностям расы дракасс.
        ** Подкласс Дева огненного тумана - гибридный магический подкласс, полученный благодаря сочетанию подклассов Дева огня и Дева тумана.
        Доступные способности:
        Ветка Метаморф(дракон):
        Частичная трансформация. Уровень 55. - Позволяет изменять части тела, приближая себя к настоящему дракону.
        Ветка Тумана:
        СКРЫВАЮЩИЙ ТУМАН. Уровень 37. - Позволяет Деве тумана скрыться от врагов.
        МЕЧ ТУМАНА. Уровень 29. - Туман обволакивает клинок меча Девы тумана, не позволяя врагу увидеть длину и размер оружия. Оружие, окутанное туманом, способно деформироваться, изменять размеры и иметь особые свойства.
        Меч тумана может быть скомбинирован с другими способностями, такими как Ядовитый туман.
        ПРИЗРАКИ ТУМАНА. Уровень 22. - Позволяет Деве тумана создавать собственные туманные копии. Копии не могут атаковать.
        ТЫСЯЧА ТУМАННЫХ КЛИНКОВ. Уровень 15. - Дева тумана создает из тумана копии своего оружия, заставляя их атаковать врага. Лишь 10 % из сотканных из тумана клинков имеют материальную форму, остальные иллюзорны.
        ЯДОВИТЫЙ ТУМАН. Уровень 12. - туман отравляет всех живых существ, кроме Девы тумана, что его вдыхают. Ядовитый туман способен вызвать галлюцинации, удушье, паралич, дезориентацию и смерть. Сила эффектов зависит от уровня способности и сопротивляемости жертвы.
        Ветка Огня:
        ОГНЕННОЕ КАСАНИЕ. Уровень 35 - пламя дракона пылает в груди у Девы огня, и она пропускает его через свои руки, заставляя чешую на руках пылать и наносить огромный огненный урон.
        ДЫХАНИЕ ДРАКОНА. Уровень 33. - Позволяет деве огня обратится к спящей крови предков и исторгнуть из горла пламя.
        МЕЧ ОГНЯ. Уровень 28. - Огонь обволакивает клинок меча, заставляя его пылать голубым пламенем.
        ОГНЕННЫЙ ХЛЫСТ. Уровень 12. - с руки Девы Огня срывается поток пламени, превращенный в хлыст.
        ОГНЕННАЯ ЛОВУШКА. Уровень 9. - Дева огня сбрасывает одну из чешуек, запечатывая в ней силу огня. Спустя какое-то время или по приказу Девы огня чешуйка высвобождает силу, создавая взрыв.
        Комбинированная ветка:
        ОГНЕННЫЙ ТУМАН. Уровень 25. - Призвав скрывающий туман, Дева огненного тумана способна изменить его свойство и поджечь, испепеляя всех врагов, оказавшихся внутри.
        Пассивные:
        Кровь дракона - тому, в ком течет кровь дракона, не страшны огонь и яды. Любое пламя и яды ниже божественного уровня не способны причинить вреда.
        Я читал этот огромный перечень её способностей и тихо офигевал. Теперь мне становилось понятно, почему её изначальная цена была в районе двухсот тысяч рольдов. Эта барышня по силам почти не уступала Защитникам, и что-то мне подсказывает, что если бы она была со мной во время первых двух схваток, то проблем с другими Защитниками вообще не возникло бы.
        Уровень её подклассов и способностей меня поражал. Сколько же времени и сил было потрачено на её тренировки?
        - Мастер, - через несколько минут она обратилась ко мне. - Я должна задать вам вопрос. Как я могу пользоваться Системой? Смотрящие внесли меня в черный список, и я не могла больше стать оруженосцем.
        - Тебе дать красивый ответ или честный? - немного подумав, уточнил я.
        Она недоуменно приподняла правую тонкую бровь.
        - А если я выберу красивый?
        - Тогда я расскажу тебе душещипательную историю о том, как совершил подвиг, самолично закрыв прорыв пустоты, и АрхиВладыка был так этим впечатлен, что пригласил меня к себе во дворец и дал на выбор одно желание. И я, вспомнив все истории, что рассказывала мне Чесити о такой прекрасной леди, как ты, взмолился: «О, АрхиВладыка! Прости Рейну за тот поступок и позволь ей сражаться на Арене!» И АрхиВладыка, пустив гордую мужскую слезу, исполнил мое желание.
        Девушка пару мгновений смотрела на меня, не моргая.
        - А правда…? - осторожно поинтересовалась она.
        - Ну… У нас дома живет говорящий пингвин по имени Гриша, он любит подкладывать взрывчатку в туалеты и превращать любые продукты питания в говно. Но с какого-то перепугу у него версия Системы намного превосходит текущую, и это позволяет класть болт и на Смотрящих, и на их правила.
        - Мне больше понравился красивый вариант, - хмыкнула Чесити. - А во дворце АрхиВладыка закатывал пирушку?
        - Разумеется. И мы с тобой там набухлись в хламину, а затем Марго голой танцевала на столе.
        - У-у-у-у….
        - Пингвин? - отошла от легко ступора Гарпия. - Вы правда думаете, что я в это поверю?
        - Да плевать мне, во что ты будешь верить, Рогатая. Кстати, привыкай. Я редко к своим обращаюсь по имени. Это - Мелкая, - я указал на Чесити. - Чуть позже поедем возвращать Блохастую с передержки. Будешь агриться на Рогатую так же, как на слово на букву «Г», мы с тобой не поладим.
        - Пока у меня будет возможность сражаться на Арене, я перетерплю, - её лицо вновь приобрело безразличный вид.
        - Кстати, насчет этого… - я переглянулся с Чесити.
        «Мастер, может не надо ей пока рассказывать?»
        Прислала та сообщение.
        - У меня для тебя есть хорошая и плохая новости, - взвесив все за и против, я решил, что стоит ввести новенькую в курс дел. Все-равно она никуда не денется. - Хорошая: на Арене ты и впрямь выступишь.
        - А плохая? - нахмурилась она, ощущая подвох.
        - Мы убьем АрхиВладыку.
        Дальше я попробовал описать девушке всю сложившуюся ситуацию. Поведал о Последнем цикле, и что если мы не прикончим нашего славного бога-властителя, то он прикончит всех в Аридели и за его пределами.
        Реакция Гарпии… да не было реакции. Она несколько раз моргнула, после чего просто отвернулась к окну.
        - Ничего не скажешь?
        - Нет.
        Похоже, она не поверила ни единому моему слову, но пытаться переубедить её сейчас - впустую тратить силы. Может, когда она познакомится с Гришей, то поймет, что все те безумные вещи, которые я ей рассказал, реальны.

* * *
        Поместье дома Аркелис было огромным, одним из самых впечатляющих из тех, что мне доводилось видеть. Больше, наверное, был только дом таинственного теневого правителя второго рабочего района Аридели.
        Выбравшись из кареты, я окинул взглядом здоровенный каменный забор и присвистнул. На входе мы столкнулись с хорошо вооруженной охраной, но стоило представиться, как нас тут же пропустили.
        - Вас ожидают, - сказали нам, но провожать не стали. Внутри охраны оказалось не меньше.
        - Тут красиво, - отметила Чесити, поглядывая по сторонам. - Столько зелени вокруг. А ещё статуи красивые.
        - Ага, особенно вон та, - указал я на статую, изображающую уже хорошо знакомую мне «богиню похоти и разврата» Эделин. Так ли было это на самом деле, я не выяснил, но её изображения встречал в Аридели неоднократно.
        - Ма-астер…. Вы неисправимы…
        - Вам нравится большая грудь? - поинтересовалась идущая рядом Гарпия.
        - Думаю, почти любому мужику нравятся большие и сочные сиськи, - обобщил я.
        - Вот как, - на этом Рогатая завершила диалог. Я так и не понял, зачем она это спрашивала.
        Впереди показался главный вход поместья, к которому вели сразу две закругленные мраморные лестницы. По правой уже спускалась Альми, и в этот раз она уже была облачена не в симпатичное платьишко, а в свой обычный рыцарский доспех.
        - Господин Элард, очень рада, что вы… - Альми запнулась, уставившись на идущую рядом со мной Рейну. - Гарпия…?
        - Дерьмо…
        Рейна не стала церемониться с «обидчицей» и тут же сделала молниеносный выпад вперед, нанося колющий удар мечом, правда в ножнах. Доспешница отреагировала так же быстро, успев заслониться щитом, но сила удара все-равно была настолько велика, что кошку отбросило метра на два.
        К нам тут же бросились находящиеся поблизости стражи поместья.
        - Рогатая, хватит! - крикнул я, используя приказ.
        - Все нормально! - громко воскликнула Альми, подбежавшим охранникам. Те переглянулись, но убедившись, что конфликт закончился, стали расходиться или делали видимость, что собираются расходится. - Я и забыла, насколько сильно ты не любила это прозвище.
        - А в Академии ты бы ни за что не посмела назвать меня так, глядя в глаза, - холодно ответила Рейна, закрепляя ножны на поясе.
        - Господин Элард, почему она с вами? Рейну отстранили от Состязаний. Она не может быть Оружен… - судя по тому, как Альми застыла с открытым ртом, её осенило. - Вы пригласили её в группу?
        - Не только. Она мой Оруженосец. И благодаря обновленной Системе я могу игнорировать директивы Смотрящих.
        И, возможно, я теперь даже могу лично убивать Защитников, игнорируя запрет. Это озвучивать вслух не стал, но проверить на практике не помешает.
        Давно я не вспоминал Адриана…. Хе-хе-хе…
        - В таком случае я могу вас только поздравить, - лицо Альми едва ли выражало радость, скорее озабоченность. - Га…Рейна очень сильна.
        - Что-то не так? - спросил я, заметил определенную странность в её поведении.
        - Нет все н… кхм… Я так не могу, - её реакция была очень странной. Она прикрыла глаза и приложила руку ко лбу. - Господин Элард, вы уже видели, с кем будете драться?
        - Нет, а там что…. Дерьмо…
        Я буду драться с Акирой. Это был вопрос времени, так что ничего удивительного, что рано или поздно мы бы сошлись на Арене.
        - Да, - подтвердила она. - В следующем бою мы будем вынуждены драться друг с другом.
        - Буду рада отсечь твою голову, - впервые с момента знакомства на губах Гарпии возникла настоящая ухмылка. Жутковато…
        - Никто никому не собирается ничего отсекать, - вмешался я. - Это ничего не меняет, если вы мне поможете.
        - У тебя уже есть план?
        - Что-то вроде того, но говорить о нем сейчас не имеет смысла. Вначале нужно разобраться с Акирой.
        - Верно, - поддержала меня кошка. - Следуйте за мной.
        Мы прошли в главный холл поместья, после чего Альми провела нас в гостевую комнату.
        - Подождите здесь. Возможно, он сам спустится.
        Гостиная дома Аркелис впечатляла. Она была больше раза в три, чем комната в доме Сорас, и роскошнее раз в десять. Но от этого напускного лоска мне почему-то становилось тошно. Пусть у Талии дома и не было позолоченных подсвечников, огромных картин, написанных известными мастерами и прочего роскошного барахла, но там было куда душевнее, чем здесь.
        Альми вернулась буквально через две минуты, мрачная как туча.
        - Он не хочет выходить. Говорит, что просит у вас прощения, но не может прямо сейчас вас принять…
        - Вот поганец…Ну раз так, значит придется мне подняться наверх и…
        Наш разговор прервало появление вошедшей в гостиную женщины, от вида которой у меня слегка упала челюсть.
        Есть такая категория женщин, которых называют «милфы». Пышногрудые секс-бомбы за тридцать. Они уже не так молоды, но благодаря вычурной сексапильности и опытности способны дать фору в сто очков восемнадцатилетним зазнобам.
        И именно такой была вошедшая в комнату женщина. Длинные каштановые волосы, пышная грудь размера пятого, не меньше, пухлые губки, словно подкаченные силиконом, но не так чтобы это было уродливо. Даже аристократическая родинка над верхней губой имелась.
        Внешность секс-бомбы дополнял и наряд. Хотя нет, «нарядом» называть её одежду было неправильно. Ночнушка. Сексуальная шелковая ночнушка с о-очень глубоким вырезом.
        Она с легким удивлением оглянула гостей и мило улыбнулась, даже не смутившись своего не слишком подобающего вида.
        - Альми, прелесть моя, почему ты не предупредила, что у нас гости?
        - Простите, госпожа, это друзья Акиры. Они пришли проверить, как у него дела.
        - Друзья - это хорошо, - ещё шире улыбнулась женщина и сосредоточила взгляд на мне. И отчетливо увидел в нем похотливые искорки…
        Будь я героем хентая, окружающие сами собой бы рассосались по каким-нибудь только им ведомым делам, а мы бы с этой барышней остались бы наедине. Ну а что было бы дальше, объяснять, думаю смысла нет…
        - Мастер! У вас встал!
        - Тебе кажется, Мелкая.
        - Нет. Правда! Он, аж выпирает.
        - Говорю, тебе кажется.
        - Нет, не кажется, - поддержала Чесси Гарпия и, наклонившись, ткнула меня в пах указательным пальцем.
        - Эй! - возмутился я.
        - Твердо. Так что она права.
        - Кхм…
        И все бы хорошо, но вся эта сцена происходила прямо на глазах хозяйки дома. И её это, судя по всему, ни капли не смущало. Напротив, она, кажется, стреляла в меня своими глазками. А вот наблюдавшая за этим же Альми налилась пунцой и всеми силами старалась делать вид, что не смотрит туда же, куда и остальные девушки.
        - Господин Элард, да как вы можете?! - наконец поборола смущение Альми. - Это госпожа Джерелин Аркелис, супруга главы дома.
        Видимо, Альми думала, что известие о замужестве охладит мой пыл, только хрен там плавал. Эта дамочка буквально пожирала меня взглядом, и я в ответ делал то же самое.
        - А можете сделать «а-ра-ра»?
        - А-ра-ра? - не поняла она.
        - Произнесите «А-ра-ра, господин Защитник».
        - А-ра-ра, господин Защитник, - насмешливо и слегка томно произнесла женщина, а затем провела указательным пальцем по своей груди. - Вы просите делать очень неприличные вещи… Мне это нравится…
        - Ой! Стояк Мастера стал только больше!
        - Господин Элард! - не могла уняться Альми.
        - Не стоит так кричать, Альми. У молодых столько необузданной сексуальной энергии…
        - Госпожа… Вы же замужем!
        - И? - она впервые сбросила маску доброжелательности и хмуро посмотрела на девушку. - Я в браке пятнадцать лет, мой муж меняет любовниц пять раз в год, и многих из них я знаю. С одной, например, вечером я собираюсь пить чай на званом ужине. И что с того?
        Альми онемела от удивления, услышав такой ответ.
        - Ладно, молодежь, веселитесь, - Джерелин Аркелис махнула нам рукой и, виляя бедрами, направилась прочь из гостиной. - Если вдруг что-то понадобится, что угодно, я буду в оранжерее.
        - Ну и женщина… - ахнул я, смотря ей вслед.
        Изредка попадаются подобные красотки, которых ты просто хочешь и ничего не можешь с этим сделать. И дело бывает даже не в красоте, а в чем-то другом. Неуловимом. Ауре, феромонах…
        И вот она была одной из таких.
        - Господин Элард, - напомнила о цели нашего визита Альми. - Акира. Вы должны ему помочь.
        - Ах да… Акира… - вздохнул я. - Ну пошли. Но только мы с тобой. Мелкая и Рогатая останутся тут.
        - Почему?! - возмутилась Чесити.
        - Потому что это будет мужской разговор, разговор двух бро, и женщинам там не место…
        Гордо выпятив подбородок и выгнув грудь колесом, я покинул комнату, услышав позади едва слышные голоса.
        - А он всегда такой?
        - Мастер? Да… Зато с ним не соскучишься!
        Глава 7. Драка
        Альми провела меня на второй этаж. Стоило нам свернуть в правое крыло особняка, как я остановился и схватил её за руку.
        - Господин Элард? - удивилась она моему поступку.
        - Слушай, скажу тебе кое-что важное. Я пока не знаю, в каком именно состоянии Акира, но почти уверен, что вряд ли смогу решить эту проблему в одиночку.
        - Вы хотите, чтобы я что-то сделала?
        - Не только ты, но и Грейс.
        - Я слушаю, - сказала Альми, и я отпустил её руку.
        - После того, как мы с Акирой закончим, я хочу, чтобы вы с Грейс пошли и от души поскакали на его члене.
        - ЧТО?! - выражение лица девушки тяжело передать словами. На нем отразились и смущение, и возмущение, и злость. - Да как вы…
        - Дай мне договорить, иначе я свалю и разбирайся со всем сама, - сказал я с абсолютно каменным лицом.
        Альми собиралась возмутиться, но смогла сдержать эмоции и прикусила язык. Умничка.
        - Хорошо, я слушаю, но… все же… как мне кажется… наша личная жизнь вас не касается.
        - Ты сама меня сюда притащила, так что завязывай с этим нравоучительным тоном, - фыркнул я и сделал небольшую паузу, удостоверившись, что девушка готова слушать. - Из-за смерти Сони ему сейчас хреново, он на грани того, чтобы сломаться или уже сломался. Такое случается. И я не могу его винить. Человек, который бьет себя кулаком в грудь и твердит, что хочет стать героем справедливости, это… кхм… отбитый на голову отаку. Он был не готов к тому, что творится в этом мире.
        - А вы? Вы были готовы?
        Провокационный вопрос.
        - Больше да, чем нет. Я, как недавно выяснил, тоже хлебнул свою порцию дерьма в прошлом, - задумался я, проведя рукой по своим волосам, но переводить тему на собственные проблемы с самоиндентификацией не собирался. - Но сейчас не обо мне речь. Ему нужна поддержка, компания, понимаешь?
        - Так мы с Грейс всегда рядом.
        - Не такого рода, - вздохнул я.
        - Он сказал, что возьмет нас в жены, и уже тогда…
        Я остановил её, положив палец на её пухлые губки.
        - Меньше его слушай. Я серьезно. Он молодой парень, и я готов поставить миллион рольдов (если бы он у меня был), на то, что у него тоже играют гормоны. Керрас, да я у вас дома меньше получаса, а уже заработал стояк! Понятия не имею, что он там себе вбил в голову. Может это психологическая травма или ещё чего, но это надо ломать.
        - Может, это вы, господин Элард, слишком развращены? - не согласилась Альми.
        - Может, - не стал с ней спорить. - Но у меня нет проблем с мотивацией, и когда придет время, я сделаю, что должен. Акира ещё пацан со своей кучей проблем, и поверь моему опыту, в такой ситуации нет ничего лучше, чем узкая влажная дырка.
        - Кхм… - она покраснела. - А если он не захочет?
        - Так постарайтесь, чтоб захотел, - пожал я плечами. - Ему нужна разгрузка, как физическая, так и эмоциональная. «Режим девственника» накануне глобального пи***ца - не лучшее решение проблемы.
        - А Грейс обязательно….?
        - Можешь сделать все сама. Но учитывая его упертость, вдвоем у вас больше шансов сломить его оборону, - усмехнулся я. - Главное оденьте что-нибудь посексуальнее, а дальше секс-марафон до рассвета. И снова, и снова, и снова, пока все лишние мысли не вылетят у него из головы. Посоветовал бы ещё выпивку, но… не уверен, что в данный момент это то, что нужно.
        - Хорошо… я… обдумаю ваши слова. Посоветуюсь с Грейс, и мы примем решение.
        - Не затягивайте. Да и хуже от ваших действий не будет.
        Мы продолжили идти, и судя по задумчивому выражению лица кошки, она серьезно обдумывала услышанное.
        С Акиры должок. Тоже мне «герой девственной справедливости».
        Мы свернули за угол и увидели в конце коридора сидящую на подоконнике Грейс. При нашем появлении она спрыгнула на пол и поправила платьишко.
        - Господин Элард, - поприветствовала она меня.
        - Ну хоть не «мусор», - буркнул я. - Он там? - указал я на дверь.
        - Да, - подтвердила Альми.
        - Замечательно. Вы свободны.
        - Мы будем неподалеку, если пон…
        - Стоп! Никаких неподалеку. Вы идёте вниз и развлекаете Мелкую с Рогатой. Или займитесь ещё чем-нибудь, мне все равно. Не хочу, чтобы вы лезли в наши разборки.
        Девушкам такой вариант событий не очень понравился, но как будто мне было до этого дело.
        Я дождался момента, когда они уйдут, после чего ещё минуту постоял, просто уставившись в дверь и собираясь с мыслями. Психолог из меня тот ещё, да и деликатность мне не свойственна.
        Был ли у меня план, как поставить Акире мозги на место?
        Конечно, нет.
        Хе-хе….
        - Акира, это Элард. Открывай, надо поговорить.
        Тишина.
        - Слушай. Вариант «меня нет дома» не сработает. Я знаю, что ты там и слышишь меня. Отвечай, или я выламываю дверь.
        - Уходите, Элард-сан, я просто хочу немного побыть один.
        - Засунь в жопу своего «сана». Твои девчонки беспокоятся. Настолько, что мне пришлось припереться сюда, а ведь мы с тобой вроде как враги.
        - Скажите им, что я в порядке. Мне просто… нужна пара дней. Пара дней.
        В его голосе была слышна усталость и тоска. Похоже, у него и впрямь депрессия. Ну раз он не хочет по-хорошему, придется по-плохому…
        Я от души пнул дверь, выбивая её из петель и, засунув руки в карманы, прошел внутрь.
        - Тоска… - выдал я, смотря на комнату, в которой царил полумрак.
        Первым делом подошел к окну, не церемонясь распахнул шторы и открыл окно, впуская в комнату свежий воздух.
        - Другое дело, - лишь после этого я повернулся и взглянул на сидящего в постели Акиру. Бледного, с темными кругами под глазами. - Хреново выглядишь.
        - Я в порядке… - как мантру повторял он.
        - Нихрена ты не в порядке, - фыркнул я и пристроил свой зад в одно из кресел. - Соня умерла. Тебе плохо. Я понимаю.
        - Пожалуйста, перестаньте, Элард-сан. Идите домой. Я сам со всем справлюсь.
        - Ты винишь себя в её смерти?
        Тишина.
        - Думаешь, что был слишком слаб?
        Он громко сглотнул слюну, а на глазах появились слезы.
        В самую точку. Как предсказуемо.
        - Скажете… что в этом нет моей вины? - тихо, почти сипло прошептал паренек. - Что я…. что я…. сделал все, что мог?
        - А ты этого хочешь? Хочешь, чтобы кто-то пришел и утешил тебя? Какой-нибудь мудрый наставник, который всего парой слов был способен заставить поверить в собственные силы?
        - А? - он поднял на меня полный удивления взгляд.
        - Хочешь, чтобы я сказал, что ты ни в чем не виноват? - вновь повторил я вопрос.
        - Я… не…
        - Не мямли. Я тебя не понимаю, - холодно произнес я. Не слишком громко, но таким тоном, чтобы пробирало. Мне бы в театральных постановках участвовать, а не на Арене сражаться.
        Акира опустил взгляд, и я понял, что упускаю момент. Мои слова расшевелили его, но это временный эффект. Он вот-вот закроется, и тогда вывести его из равновесия будет гораздо сложнее.
        - Ты виноват, Акира.
        Он вздрогнул.
        - Ты виноват во всем. Виноват в собственной слабости. Виноват в смерти Сони. Если бы не я, вы бы все сгинули в Прорыве Пустоты.
        Акира весь сжался и обхватил плечи руками.
        Неужели я надавил слишком сильно?
        - Выживают сильнейшие, Акира. Говорить «я стану героем» и «быть героем» - это совершенно разные вещи, - уже чуть мягче, но все ещё достаточно твердо сказал я. - Ты потерял одну из своих девушек, но у тебя осталось ещё две, и они беспокоятся.
        - Пожалуйста, хватит… Уйдите, Элард-сан… Просто уйдите…
        Да, он закрывается… Дерьмо…
        - Ты ведь понимаешь, что АрхиВладыка собирается всех убить? У нас сколько, два месяца времени? До финала осталось всего четыре боя, включая наш. И тогда ВСЕ умрут. Не только ты и я, но и твои оруженосцы. Слуги этого дома. Все, кого ты знал.
        Он не ответил, просто прижал колени к груди и уставился в одну точку на кровати.
        - Ты жалок, - продолжал я давить. Жестокий я человек, но на деликатность у меня не было ни времени, ни специального образования. И либо я сейчас его «починю», либо сломаю к чертям. - Тебе никогда не стать героем справедливости. Жалкий недомерок, не более того.
        Я поднялся с кресла и демонстративно отряхнул одежду.
        - Мне противно находится в одной комнате с таким ничтожеством как ты.
        - Хватит….
        - Не нравится слушать? Так заставь меня прекратить. Встань с кровати, посмотри мне прямо в глаза и скажи проваливать из своего дома. Или все, на что тебя хватает, это сидеть в четырех стенах и просто жалеть себя?
        Я надеялся, что это его спровоцирует, но мимо… Акира даже не поднял взгляда.
        Дерьмо…
        - Что-ж… Раз ты сдался, то, наверное, не против, если я заберу то, что тебе теперь не нужно? - не хотел использовать этот мудацкий, немного штампованный ход, но у меня кончались идеи. Следующим этапом было просто набить ему морду, плюнув на все провокации. - Альми и Грейс… Интересно, а какие они в постели?
        - Не надо так говорить, Элард-сан… - тихо пробормотал Акира. Теперь в его голосе была слышна пусть едва уловимая, но злость. - Я знаю, что вы пытаетесь сделать, но это не сработает.
        Но это работало. Отлично!
        А теперь пусть он вцепится в эту злость, пусть она толкнет его вперед.
        - Не говорить? Думаешь, это пустой треп? Хе-хе-хе… - я изобразил самую надменную и паскудную из возможных усмешек. Настоящий карикатурный злодей какой-нибудь манги. - Я забираю их с собой, и этой же ночью во всех деталях изучу то, что скрывается в трусиках у твоих кошечек. Диаметры их дырочек, и сколько они смогут вместить.
        Акиру всего затрясло.
        Неужели выдаваемая мной наигранная чушь и впрямь работает?
        - Думаю, что Альми будет очень сдержанной в постели. Будет до последнего сдерживать стоны, а вот Грейс… м-м-м-м… она будет с самого начала стонать как последняя сучка, высунув язычок. Хе-хе-хе…. А когда я с ними наиграюсь…
        Акира вскочил с кровати невероятно быстро. Я лишь уловил едва заметное движение перед собой, а в следующий миг он уже стоял в полный рост с невероятно яростным взглядом.
        Кажется, я угодил в самую точку.
        - Вы дьявол…
        - Ну уж точно не анг…
        Акира внезапно сделал стремительный рывок вперед, а комнату осветило множество электрических разрядов, ослепивших меня на долю секунды. Все, что я успел сделать, это закрыться руками, выставив блок. Его кулак был подобен не просто молоту, а сраному товарному поезду. В момент удара мои ноги оторвались от земли, и я устремился прямо в противоположную от юноши сторону, пролетев дверь и вылетая в окно. То самое, на подоконнике которого раньше сидела Грейс.
        Меня вышвырнуло во двор поместья Аркелис, где я собственной тушкой снес какой-то декоративный куст и кубарем прокатился по земле. Остановил мой полет не очень удачно попавшийся на пути горшок с растением.
        Вот какого хрена во доре растение в горшке?! Чуть голову об него не проломил. Да, моя голова оказалась куда прочнее керамики, и все же один из осколков рассек мне лоб. Царапина, но крови многовато…
        Дерьмо… какого хрена сейчас произошло?
        Разве его не должно было скрутить при нападении на меня…? В этом и состоял мой план. Разозлить его и вынудить устроить дуэль, в которой, может быть, я бы дал ему победить. Но планы меняются… обновленная Система, видимо, полностью игнорирует запрет на сражения между Защитниками.
        Я поднялся на ноги и бросил взгляд на разбитое окно второго этажа. Там уже стоял Акира, сжимая в руке одноручный меч. По оружию, да и по всему телу юноши пробегали яркие электрические разряды молний.
        - Похоже, он настроен серьезно, - усмехнулся я, прикидывая, есть ли у меня шансы в прямом столкновении. Акира силен, этого не отнять, но и я знатно подкачался в Прорыве Пустоты. В общей сложности я поднял двадцать уровней Повелителя Тени за победу над Пустыми и убийство Фломелии.
        Акира спрыгнул во двор, вскинул руку, и в тот же миг с его пальцев сорвалось боевое заклинание. Десятки мелких энергетических зарядов устремились в моем направлении.
        Три.
        Два.
        Один.
        Сейчас!
        Я нырнул в тень, и магический удар пришелся на пустое место, образовав там небольшую воронку. Вряд ли подобное понравится хозяевам дома, мне остается порадоваться, что дом не мой.
        Я вынырнул из Тени чуть в стороне, аккурат рядом с одной из статуй развратной богини. Оперся на неё спиной, скрестив руки на груди и крикнул Акире.
        - Эй, пацан! Слабо! Очень слабо! Если ты думаешь, что сможешь победить меня таким трюком, то глубоко заблуждаешься.
        Новый залп, и в этот раз Акира вложил в атаку куда больше магии, чем раньше. Да парнишка разошелся не на шутку! От количества зарядов слепило глаза.
        Я вновь скрылся в Тени, а магия Акиры уничтожила не только статую, но и все вокруг неё. Парень прошел несколько метров, оглядываясь и пытаясь понять, куда я делся. Его тело при этом продолжало сверкать как новогодняя елка, через которую пропускают разряд в миллион вольт.
        В этот раз я вынырнул из Тени прямо перед ним, так, чтобы нас разделяло не больше десяти метров.
        - Я не отдам их вам! - твердо сказал он, смотря на меня исподлобья.
        - Вопрос в другом, хватит ли у тебя сил, чтобы защитить их, если я решу их забрать, - вновь изобразил я злодейскую ухмылку.
        Молнии на его мече засверкали ярче обычного.
        Тем временем в поместье уже сообразили, что что-то не так, и во двор выбежали Оруженосцы, как мои, так и Акиры. Ещё и охрана поместья объявилась, но, судя по всему, пока что вмешиваться в разборки Защитников они не собирались. По крайней мере, без прямого приказа.
        - Мастер! У вас кровь! - услышал я возглас Чесити.
        - Акира! - а это уже Альми. - Господин Элард, что вы творите?!
        - Рогатая, займи их на время. Мелкая, ты тоже. Мы с Акирой должны разобраться во всем по-мужски.
        - Я не позволю! - фыркнула Альми, бросившись к нам, но Рейна встала у неё на пути.

* * *
        - Приказ есть приказ, - безразлично высказалась Гарпия, встав на пути у вражеского оруженосца.
        Альми тут же схватилась за свой любимый щит, а в свободную руку взяла меч.
        - С дороги! - потребовала Альми.
        - А ты заставь, - на губах Рейны возникла едва заметная самодовольная ухмылка. Кошку всегда раздражала эта улыбка. Гарпия всегда считала себя лучше и сильнее других, и даже сейчас смотрела на всех сверху вниз.
        Зарычав, Альми бросилась в бой, используя «Таран Щита», одно из своих умений. Она превратилась в живой таран, который сносит все на своем пути.
        Гарпия даже не попыталась остановить Кошку, просто отошла в сторонку, пропуская её, но одновременно с этим подставляя меч в ножнах противнице под ноги.
        Альми запнулась и кубарем покатилась по земле, но тут же, используя инерцию тела, вскочила на ноги, встав в боевую стойку.
        - Если это все, что ты умеешь, мне жаль твоего Мастера. Ты и в Академии была бездарностью. Удивительно, как тебя вообще допустили до Состязаний.
        - Сейчас я тебе покажу…

* * *
        Пока Оруженосцы заняты друг другом, мы с Акирой могли спокойно продолжить наши разборки.
        - Давай, пацан, покажи, насколько ты силен, - усмехнулся я. - В прошлый раз ты поставил мне неприятное, нечестное условие. Вот теперь мое: если ты проиграешь, я заберу твоих оруженосцев. Такому куску дерьма, как ты, они не нужны. Победишь, я извинюсь за причиненные неудобства.
        - А если я потребую ваших, Элард-сан? - сквозь зубы процедил он.
        - Слишком жирно тебе будет, пацан. Если ты поставишь такое условие, мне придется тебя убить.
        Акира вскинул руку, собираясь ударить магией вновь, но мне надоело убегать и прятаться. В этот раз я пошел в контрнаступление. Из земли резко выскользнули теневые щупальца, скрутившие руку парня и мешая творить заклинание.
        Новый трюк, которому я научился после поднятия уровня Повелителя Тени. И не единственный трюк, надо сказать… хе-хе-хе…
        Впрочем, радость моя оказалась преждевременной. Молнии ударили в щупальце, буквально сжигая его. Но я и не надеялся на большой успех, план был в совершенно другом.
        «Теневой Фантом»
        «Теневой Шаг»
        «Теневой Доспех».
        Акира все-таки ударил магией, но он попал не по мне, а по теневой копии, которую я оставил, а сам тем временем появился у него со спины и, подскочив, от души врезал ему слева.
        Акира пошатнулся, но тут же ударил меня молнией. Было бы больно, но я предусмотрительно использовал теневой доспех, и он принял большую часть удара.
        Бах!
        Ещё один удар прямо в морду наглому японцу.
        На этот раз он пошатнулся и упал, но даже из такого положения ухитрился ударить мечом, рассекая мою броню.
        Царапина.
        Я даже не почувствовал, а вот ему досталось. Нос расквашен, в глазах ярость.
        - Сдаешься? - спросил я, доставая из пространственного кармана припасенный мушкет. - Или мне превратить тебя в горстку радиоактивной пыли?
        - Грр-а-а-а-ар! - словно дикий зверь зарычал парень, бросившись на меня. Он использовал магию, чтобы оттолкнуться от земли, и налетел на меня. Я выронил мушкет, а он лишился меча.
        Видимо, придется все решать на кулаках…

* * *
        - Кья-я-я-я-я-я! - кричала Грейс, бившись в истерике. Чесити сидела прямо на ней, без труда скрутив руки целительницы за спиной одной рукой, а второй наглейшим образом щекотала бока жертвы. - Нее-е-е-ет! Хватит! Я больше не могу! Кья-я-я-я-я!
        - Хватит уже, - сказала Рейна. - Они закончили.
        - Да, - поддержала её Альми. - Им нужно оказать первую помощь.
        Чесити посмотрела на девушек и не смогла скрыть довольной ухмылки. На лице Рейны красовался весьма броский синяк. Впрочем, это было мелочью, потому что Альми выглядела куда более потрепанной.
        - Эх… а мне только стало весело, - вздохнула Чесси, отпуская кошку и переводя взгляд на Мастера.
        Элард и Акира стояли друг напротив друга и едва стояли на ногах. Они обменивались ударами, как простые люди, не используя способности и не пытаясь уворачиваться, словно соревнуясь, кто упадет первым.

* * *
        Я сплюнул кровь и бросил взгляд на противника. Все лицо Акиры заплыло, он видел лишь одним левым глазом. Парнишка еле стоял на ногах, но сдаваться не собирался. И… как бы мне не хотелось это признавать, но я в данный момент выглядел не лучше.
        Он сделал неуверенный шаг вперед, замахнулся и ударил.
        Я бы мог увернуться. Это было бы сложно, но я мог бы.
        Но не стал.
        Пора…
        Его кулак врезал мне прямо в челюсть и ноги окончательно перестали меня держать. Я рухнул на землю, раскинув руки в сторону.
        - Сдаюсь, пацан. Ты победил, - тихо выдыхаю я.
        Акира ещё пару мгновений стоял надо мной с занесенным кулаком, а затем рухнул рядом. Прям лицом в землю. Я уже забеспокоился, но вскоре парнишка очухался и тоже перевернулся на спину.
        - Я… победил… - тихо прошептал он. - Я… победил… я… защитил их…
        - Ага, защитил… - подтвердил я. - И думаю, они будут тебе очень благодарны за это….
        - Вы ведь не дрались всерьез, Элард-сан… Не использовали те летающие пушки…
        - Мне кажется, ты тоже показал далеко не все, что умеешь, - усмехнулся я.
        - Почему вы такой неприятный тип, Элард-сан? Зачем было меня провоцировать?
        - Но тебе же лучше? Выпустил пар?
        - Да… - с неохотой признал он. - Мне…. Лучше. Со смертью Сони я… словно забыл, за что сражаюсь. Забыл, что мне ещё есть, что защищать. И от одной мысли, что я их потеряю, мне казалось, что я схожу с ума. Я не хотел их потерять…
        - Да… твои девчонки молодцы, - подтвердил я. - Не то что мои раздолбайки…
        - Ну и что вы тут устроили?! - послышался сердитый голос. Приподняв голову, я увидел сексапильную хозяйку дома, сердито смотрящую на нас. - Разрушили половину двора, выбили окно!
        - Прошу прощения, мэм! - простонал я.
        - Это моя вина, госпожа Аркелис…
        - Ох, - покачала она головой, и взгляд её смягчился. - Сколько же в вас, юнцах, энергии. Лучше бы тратили её на куда более приятные занятия, чем мордобой. Тут столько прекрасных дам, которым нужно внимание, а вы лишь о себе и думаете.
        Мы с Акирой переглянулись и рассмеялись.
        - Мэм! - крикнул я.
        - Да?
        - А у вас есть выпивка? Нам с другом срочно нужно выпить…
        Глава 8. Наконец-то дошли….
        Поместье Аркелис в этот день мы так и не покинули…
        Все планы по поводу вызволения из «плена» Роксаны разбились о заплывшие морды. Чтобы хоть немного прийти в норму, у нас с Акирой ушло несколько часов. Сейчас отек спал, но лицо все ещё слегка побаливало.
        Технически у меня была возможность прийти в норму уже сейчас: нужно было просто выпить крови, но этот поступок был бы плевком на нашу с Акирой драку. Если я и решу поправить здоровье таким способом, то точно не у него в гостях.
        В данный момент мы расположились в одной из комнат досуга, где гости поместья могли отдохнуть, вкусить дорогого вина и просто отдохнуть. Мы с Акирой сидели друг напротив друга, я на диване, он на кресле. У меня на коленях уже дрыхла Мелкая, бессовестно пуская слюни на мою ногу.
        Грейс ушла спать примерно полчаса назад, сославшись на усталость. Альми с Гарпией о чем-то тихо шептались в сторонке, и их беседа не выглядела беседой двух подруг, уж слишком хмурыми и серьезными были их лица, но и бить друг другу морды они вроде не собирались.
        - Элард-с… Элард, - исправился Акира. - Я отплачу за сегодняшнее… Обещаю.
        - Лучше бы мы и дальше говорили о всякой ерунде, - вздохнул я, поглаживая волосы Чесити. Та чуть-чуть заворочалась, поджимая ноги, но так и не проснулась. А может вообще притворяется, наслаждаясь тем, что я чешу её глупую голову? - Отплатишь за что? За то, что я тебя оскорбил и набил морду?
        - За то, что напомнили, что мне ещё есть что защищать, - с совершенно серьезным лицом сказал паренек. - Я… слишком погрузился в себя… В какой-то миг мне стало казаться, что будет лучше, если я просто отстранюсь. Выйду на Арену один и просто дам себя убить….
        - Ну ты и идиот, - хмыкнул я.
        - Возможно, так и есть, Элард. Так у вас есть план, как одолеть АрхиВладыку?
        - План - это сильно сказано. Мы просто собираемся надрать ему задницу.
        - Вот так просто? - удивился он. - Он же может полностью лишить нас сил.
        - С обновленной версией системы - нет. Старые правила не действуют.
        - Вы уверены?
        - Процентов на восемьдесят. Я уже сталкивался с одним типом, который со Смотрящими на «ты». Полагаю, что он тоже часть местной системы контроля, только «подпольной». Он попытался лишить меня сил, но не смог. К тому же… ты помнишь, что мы набили друг другу морды?
        - Разумеется, помню, - Акира рефлекторно потрогал лицо рукой. - До сих пор болит…
        - А ты вообще помнишь, что мы не можем причинять друг другу вред?
        Парень собирался что-то сказать, но тут же замолк на полуслове и так и застыл, почти полминуты молча взирая на меня с открытым ртом.
        - Понял, да?
        - Да… - подтвердил Акира.
        - Старые правила больше не действуют на нас, - повторил я. - С большой уверенностью могу сказать, что АрхиВладыка не сможет лишить нас сил.
        - Понимаю…
        - Если так хочется меня отблагодарить, то помоги мне собрать силы. Дом Сорас - мелкий и не слишком примечательный дом, вряд ли кто-то станет нас слушать. Но ты представляешь дом Аркелис, один из правящих домов, у вас есть влияние и деньги. Попробуй встретиться с другими Защитниками и убедить их выступить против АрхиВладыки.
        - А вы сами?
        - Ты на мое лицо посмотри. Думаешь, с таким типом захотят вести дела? Решат, что я хочу всех подставить.
        - Понимаю… Я и сам был к вам предвзят, Элард. И прошу у вас за это прощения. Я сделаю то, что вы просите, хотя не уверен, что получится. Все-таки мы соперники.
        - Но попытаться стоит, согласен?
        - Да. Мы не можем сдаться, когда на кону стоят миллионы жизней.
        - Вот это дух! - улыбнулся я.
        Тем временем я заметил, как Альми что-то сказала Рейне, после чего поднялась с места и направилась к Акире. Кошка шепнула ему что-то на ухо, вызвав у парня целую бурю эмоций на лице.
        - Стой, погоди, я сейчас не могу… - но девушка была самим воплощением настойчивости и чуть ли не за руку потащила его за собой. - Альми, ты чего…?
        - Повеселитесь там! - крикнул я им вслед и рассмеялся. Выждав минуту, со своего места поднялась Рейна и заняла место Акиры, положив одну ножку на другу.
        - А у вас какие планы, Мастер? - поинтересовалась она, прищурив и без того узкие глазки.
        - Догадалась, да?
        - Если вам интересно мое мнение, то это опрометчивый шаг. Вступать в связь с женщиной из другого дома, да еще и с супругой главы?..
        - Я очень ценю твое мнение, Рогатая, - я осторожно выскользнул из цепкой хватки Чесити, подложив под её голову подушку. - Но как мне жить и как сдохнуть, буду решать сам. Присмотришь за Мелкой?
        В ответ Гарпия лишь раздраженно дернула плечом, и я решил, что это значит «Да».
        Поместье опустело, на глаза не попался ни один слуга.
        Мне же лучше.
        Справедливо решив, что стоит искать хозяйскую спальню на втором этаже, я поднялся по лестнице, а дальше стал идти на звук музыки. Где-то в левом крыле особняка играла ласкающая слух мелодия, воспроизводимая, судя по всему, каким-то артефактом.
        Туда я и направился.
        Дверь в комнату, откуда доносилась музыка, была слегка приоткрыла, и этой щели было достаточно, чтобы заглянуть внутрь.
        Как и предполагал, это оказалась спальня. Сексуальная темноволосая женщина сидела за туалетным столиком и готовилась ко сну. Она расчесывала свои длинные шелковистые волосы, наслаждаясь играющей музыкой.
        Я толкнул дверь, но вламываться внутрь не спешил. Застыл на пороге.
        Джерелин заметила мое отражение в зеркале, и на её пухлых губах появилась озорная улыбка. Отложив расческу, она поднялась из-за столика и повернулась ко мне, поманив рукой.
        Такое предложение я отклонить не мог.
        - Не будем ходить вокруг да около, - улыбнулась она, сбрасывая с себя ночнушку. - Мы же оба знаем, зачем вы пришли, господин Защитник.
        - Обожаю такую прямолинейность.
        - А-ра-ра…

* * *
        Эта женщина просто нечто!
        Настолько чувственная, страстная и ненасытная, что захватывает дух.
        - А ты хороша…. - протянул я, пытаясь восстановить дыхание после не слишком короткого марафона. А этой темноволосой бестии все мало, даже сейчас её ручка вновь приводит меня в боевую готовность.
        - И ты не так плох, - промурлыкала она мне на ухо. - И, как я погляжу, все ещё не выдохся.
        - Пара минут на отдых, и я весь твой! - пообещал я.
        Но пышногрудая красотка не собиралась ждать и уже через пару секунд заглотила мой ствол по самые яйца.
        - Ух….

* * *
        Светало…
        Я чувствовал себя выжатым, как лимон….
        Сколько времени мы занимались сексом? Шесть часов? Восемь? Уверен, если бы у меня ещё оставались силы, то эта дамочка ещё от души попрыгала бы на мне.
        И её муж после таких бурных ночей ещё ухитряется гулять на стороне?
        - Как самочувствие? - поинтересовалась она, нежно целуя в губы.
        Почему-то я ожидал увидеть по утру страшную немолодую женщину без косметики, которой в пору на голову одевать пакет, но нет. Сейчас она была так же хороша и соблазнительна, как накануне.
        - Чувствую, что ты опустошила мои яйца целиком и полностью… - честно признался я. - Обычно это девушки после ночи со мной лежат без сил, а тут с точностью да наоборот. Ты переплюнула даже двухсотлетнюю темную эльфийку… Да кто ты такая, Джерелин Аркелис?
        Услышав вопрос, женщина одарила меня полным похоти и желания взглядом, облизнула пухлые губки и, склонившись, нежно шепнула на ушко.
        - Мой дедушка был самым настоящим инкубом.
        - Погоди, так ты не…
        - Не человек, - усмехнулась она, отстраняясь. - И мне в данный момент… восемьдесят четыре года.
        - Вот дерьмо… - охнул я.
        - Только попробуй ляпнуть что-то вроде «я только что переспал со старухой».
        - И в мыслях не было, - улыбнулся я ей.
        - У меня нет рогов и хвоста, но демоническая кровь дает о себе знать. В постели я ненасытна, и это… создает проблемы.
        - Ты затрахала своего мужа?
        - В самую точку, - рассмеялась она. - Когда он был молод, все было чудесно. Но с возрастом он просто не выдерживал моего ритма и стал искать что-то попроще, полегче. Тех дам, кому достаточно и пяти-десяти минут близости. Ведь когда с ним я, то просто не могу остановиться. Кровь берет верх. В последние годы он всерьез опасается, что умрет во время любовных утех со мной.
        - Не очень-то хорошо звучит.
        - Не забивай голову. Ещё не хватало, чтобы меня начали жалеть. Этим я хотела сказать, чтобы ты не слишком волновался о моем муже. Мы уже давно смотрим на постельные игрища друг друга сквозь пальцы.
        - Но если он нас сейчас застукает, будет не очень хорошо?
        - Да. Но этого не случится. Он вернется домой только завтра вечером. У него слишком много дел, а в этот день недели он обычно навещает леди Блаф. Так что если задержишься ещё на денек в гостях, то не пожалеешь об этом.
        - Очень бы хотелось, честно, но… слишком много дел. Но ещё на разок меня может хватить…
        - Нисколько не сомневалась, - томно произнесла Джерелин, облизываясь.

* * *
        И вот время уже подходило к обеду. За дверью я время от времени слышал какие-то подозрительные шорохи. И ради интереса даже решил отправить Мелкой сообщение.
        «Кыш от двери!»
        Тут же послышался какой-то грохот и шум.
        Черт… а ведь в точку попал…
        Вылезать из постели не хотелось, но надо. Роксана все ещё у Унрольдов, да и с главой того дома мне нужно было что-то делать, ведь Холл хочет его смерти. Хватит прохлаждаться, пора и за дело браться.
        Но грех не воспользоваться сложившейся ситуацией…
        - Джерелин, что можешь мне рассказать о Харрисе Унрольде и его доме?
        Женщина приподняла голову и удивленно посмотрела на меня слегка заспанными глазами.
        - А зачем тебе?
        - Есть у меня одно дело к нему, но хотелось бы обладать большей информацией. Поможешь?
        - После сегодняшней ночи… все что угодно, - она поднялась и потянулась, после чего выскользнула из постели, наполнила бокалы вином и протянула мне один из них. Для выпивки было рановато, но отказываться не стал.
        - Харрис Унрольд весьма хитрый жук, и иначе быть не может. Его дом веками контролировал все денежные потоки Аридели, а затем что-то случилось, и он попал в немилость Смотрящим и АрхиВладыке. Это случилось лет двадцать назад, если мне не изменяет память. С тех пор их дом сильно сдал. Многие дома отказались иметь с ними дело, даже в Состязаниях не принимали участие. Но в этом году ситуация изменилась, раз их выбрали. Впрочем, после твоей победы, это уже не играет роли. Все их надежды на то, чтобы стать одним из великих домов Аридели, рухнули.
        - Нет мыслей, зачем им может понадобиться Оруженосец?
        - Оруженосец? - удивилась она.
        - Да. На следующий день после проигрыша они заявились ко мне и попытались убедить продать им Рокси, которую я получил как трофей.
        Джерелин задумалась, и надо сказать, в своей задумчивости была очень сексуальна.
        - Хотела бы тебе помочь, но я правда мало что знаю. Унрольды последние несколько лет почти не появляются на торжественных мероприятиях, даже когда их зовут. Живут затворниками, и все же некоторые слухи до меня доходили.
        - Я внимательно слушаю, - улыбнулся я ей обворожительной улыбкой.
        - Ничего конкретного. Просто ходили слухи, что они уж очень интересовались технологиями Смотрящих. Искали любую информацию о них, любые книги, что затрагивали эти темы. Вряд ли они смогли найти много, ведь это запрещенные знания. Смотрящие часто смотрят на подобный интерес сквозь пальцы, но лишь до определенного момента. Что бы не задумал Унрольд, он сейчас на грани того, чтобы оказаться в зоне внимания Смотрящих. Я лишь не понимаю, зачем ему это.
        - Интересная информация, спасибо, - поблагодарил я её.
        - Пустое. Не думаю, что сообщила что-нибудь хоть мало-мальски важное.
        - Кто знает…. Кто знает…
        - Но послушай моего совета. Харрис Унрольд очень хитер, и не стоит верить ни единому его слову. Этот человек пообещает и скажет тебе что угодно, лишь бы получить желаемое. Все их семейство такое

* * *
        Поместье Унрольдов больше напоминало крепость. Огромные каменные стены, которые словно были созданы для того, чтобы обороняться от нападения орд врагов. И если такой уровень безопасности был понятен в Академии Оруженосцев, то зачем так укрепляться простому знатному дому - непонятно. Даже у дома Аркелис фортификация была на куда менее впечатляющем уровне.
        Ворота, ведущие к поместью, были огромными словно въезд в какой-нибудь небольшой городок. Перед ними стояло несколько скучающего вида охранников в полном обмундировании, которым даже лавочек не полагалось.
        Мне их почти жалко.
        Почти.
        Остановившись перед воротами в компании своих оруженосцев, я окинул их хмурым взглядом, и громко сообщил.
        - Я Элард, Защитник дома Сорас, хотел бы встретится с Харрисом Унрольдом.
        Я ожидал, что охранники засуетятся или хоть как-то отреагируют, но они смотрели на меня словно на какого-то бродягу, который пришел требовать встречи с королем.
        Бесит.
        - Вы меня слышали?
        - Господин не принимает посетителей.
        - Да плевать мне, принимает он или нет. Я хочу его видеть. Пусть кто-нибудь идет и сообщит ему, что пришел Защитник дома Сорас.
        - Господин не принимает посетителей, - повторил рослый охранник, выше меня почти на две головы. И чем таких кормят? Протеином для лошадей? - Все вопросы обсуждайте с его секретарем.
        Он сделал шаг вперед и буквально навис надо мной.
        - Попрошу вас уйти, иначе мы будем вынуждены применить силу.
        - Мелкая, ты это слышала?
        - Да, Мастер. Кажется, они не воспринимают нас всерьез.
        - Весьма опрометчиво с их стороны, - совершенно внезапно поддержала меня Гарпия.
        - Слушай сюда, анаболиковый импотент, либо ты сейчас идешь и докладываешь своему господину о нашем визите, либо я проламываю твоей головой во-о-о-он те ворота.
        Стоит отдать здоровяку должное, действовал он быстро и решительно.
        Услышав угрозу, он тут же попытался выхватить оружие, но едва ли простой человек способен сражаться на равных с Защитником. Я перехватил его руку в запястье, не позволив вытащить меч.
        - Что-ж… если у меня не получилось по-хорошему, то придется по-плохому.
        Я не стал бить, просто хорошенько толкнул охранника поместья, и не моя вина, что он оказался таким легким, что его отшвырнуло к самым воротам и крепко приложило о них.
        Больше он не встал.
        «Чем больше шкаф, тем громче он падает» - вспомнил я поговорку.
        После секундного замешательства другие охранники немедленно забили тревогу. Зазвучала сирена, а на нас набросились стражники.
        - Вперед, мои цепные бабоньки! - воскликнул я, указывая пальцем на ворота.
        Мелкая тут же облачилась в симбиотическую броню, а вот Рейна бросила на меня хмурый взгляд.
        - Пожалуй, оставлю это без комментариев, - бросила она, также выходя вперед.
        Мне даже не пришлось напрягаться. Чесити за счет большой физической силы и скорости без труда раскидывала столпившихся солдат. Впрочем, один из них чуть не располовинил девушке голову. Спасло то, что Чесити оступилась.
        «Заметка на будущее, надо удвоить тренировки с уклонением».
        А вот Рейна была просто загляденьем. Сразу чувствовалась разница в способностях. Она прошла через солдат, как нож сквозь масло. Взмах - кто-то упал, второй - и ещё один боец обездвижен. Ни одного лишнего движения, ни единого опасного момента. Она подпускала на достаточно близкое расстояние лишь тогда, когда точно знала, что может вывести противника из строя.
        Её движения были больше похожи на танец. Красивый, изящный и смертоносный…. Если бы она била не ножнами, а обнаженным мечом, то тут была бы кровавая баня.
        - И та-а-а-ак… счет пять-двенадцать в пользу Рогатой. Мелкая, плохо стараешься. Тебе чуть голову не оттяпали.
        - Что?! - возмутилась она. - Ма-а-а-астер!
        - Мастер прав, - согласилась Рейна, явно довольная оценкой своих способностей.
        Эти слова явно задели Чесити, но в данный момент меня мало волновало её душевное состояние. Если не хочет быть боевой рабыней, пусть так и скажет. А уж если хочет мне помогать, то пусть соответствует.
        - Открывайте ворота! - крикнул я тем, кто находился по ту сторону. - Я хочу видеть ваше… Дерьмо…!
        Я заметил над воротами какую-то вспышку, а дальше тело действовало само, и это возможно нас и спасло. Я просто затянул себя, девушек, и избитых охранников в Тень, а в следующий миг вся площадка перед поместьем утонула в огне.
        Да что за сумасшедшая тут охрана?!
        Они только что чуть не сожгли заживо своих!
        Хорошо, что на двадцатом уровне навыка «Шаг в Тень» я могу захватывать с собой всех вокруг, даже не касаясь. Фактически, я создавал воронку с радиусом до десяти метров.
        Я: «Как только вынырнем, от мага нужно избавляться. Он на вас»
        Чесити: «Как на нас? Он же высоко! Мы не достанем»
        Рейна: «Подбросишь меня, дальше я все сделаю сама»
        Я: «Тогда решили».
        Чесити: «Мастер! А вы что будете делать?!»
        Я: «Вынесу ворота, что же ещё».
        Почти минута ожидания, и пламя начало угасать.
        «Дезинтегрирующий кулак»
        Десять…
        Девять…
        Восемь….
        Ещё рано…
        Семь…
        Шесть…
        Сейчас!
        Я выталкиваю нашу троицу из Тени, оставляя в ней только раненых охранников поместья. Пусть ещё поплавают там пару минут, а мы пока разберемся с остальными.
        Пять….
        Чесити оглядывается, в поисках Рейны, но та уже рядом.
        Четыре…
        Чесси сцепляет пальцы в замок и подставляет руки девушке под ногу. Молодчинка!
        Три…
        Рейна устремляется в воздух, поднимаясь на высоту стены и даже немного выше.
        Два…
        Что там происходит, я уже не вижу. Кулак дошел до критической точки, и вот-вот начнется стадия «расплавления».
        Один!
        Удар.
        Я ударил по воротам, что есть силы. Энергия хлынула вперед, врезаясь в металл и просто превращая его в пыль. То, что осталось от двери, ударной волной вынесло во двор. При ударе я почувствовал всплеск магии. Возможно, ворота были защищены какими-то чарами, но видимо, сила моей способности оказалась куда больше.
        По ту сторону нас уже ждали.
        Целая небольшая армия выстроилась в стройные ряды, готовая дать отпор наглым вторженцам. Но меня это не испугало, и я смело вышел вперед.
        Шмяк.
        Рядом со мной на землю рухнул какой-то мужчина. Да рухнул так, что при ударе был слышен крайне неприятный хруст. Девчонки, кажется, переусердствовали, когда разбирались с магом. С другой стороны, маг остается магом, даже будучи раненым. Тут лучше перебдеть, чем прожариться до хрустящей корочки.
        Парой секунд спустя рядом приземлилась Чесити, а за ней спустилась и Гарпия, встав чуть позади меня.
        - Ну что, господа похитители, или вы сейчас тащите ко мне своего господина и моего похищенного оруженосца, или я начинаю надирать задницы. Выбор за вами.
        Но, кажется, охрана уже все для себя решила.
        Черт… а так хотелось все решить миром.
        Хотя… нет. Тут я лукавлю. Хорошую драку я люблю.
        - Рейна, прикрывай Мелкую, - сказал я, подкрепив слова приказом. Гарпия в ответ на это дернула щекой, чувствуя укол раздражения, но промолчала. - А теперь начнем вечеринку!
        Глава 9. Два на два
        - Отец, на поместье напали.
        - Смотрящие? - по спине у мужчины пробежали мурашки. Рано. Слишком рано! Он трясущейся рукой достал из кармана платок и вытер проступивший на лбу пот.
        - Нет, - ответил светловолосый юноша, одетый в обычный дворянский костюм с позолоченными пуговицами и ярко красным поясом. - Кажется… Это Защитник дома Сорас.
        - Уверен? - Харрис Унрольд обернулся и взглянул на сына уже совершенно другими взглядом.
        - Почти.
        - В таком случае ещё не все потерянно. Нужно разобраться с ним как можно быстрее. Если Смотрящие узнают о том, чем мы тут занимаемся, то нам конец. Всем нам, понимаешь?
        - Разумеется. Я разберусь, отец.
        - Линда, помоги ему, - приказал глава дома рыжеволосой колдунье в корсете и широкополой шляпе. - С нынешними силами мы не оставим от этого человека и следа.
        Защитник дома Сорас не слишком силен. Харрис уже видел два его боя, и тем не менее чувство опасности его не покидало. Он предпочел бы не доходить до прямого столкновения, но сейчас нельзя было прерываться. Ставки слишком велики. Мужчина понятия не имел, как отреагирует Элард на то, что сделали с Роксаной.
        Глава дома перевел взгляд на прикованную к металлическому стулу женщину-оруженосца. От её рук к специальному артефакту тянулись трубки, по которым в кровь впрыскивались необходимые вещества. Но самая толстая трубка, больше напоминавшая высоковольтный кабель, соединялась с основанием черепа девушки.

* * *
        Я окинул взглядом двор поместья Унрольдов и тихо присвистнул. Народу тут собралось очень много. По меньше мере сотня человек, и все хорошо вооружены. Выстроились в стройные ряды и готовы взяться за нас всерьез.
        - Мелкая, - сказал я, - вытяни руку.
        - Зачем? - спросила она, но приказ выполнила. В следующий миг одно из теневых щупалец выскользнуло из земли, оплелось вокруг руки Чесити и резко расширилось, превращаясь в ростовой щит, закрывающий большую часть её тела. - Уооох! Мастер…! Почему вы раньше его не сделали?!
        - Тебе на зло. Головой не крути, к бою готовься, - бросил я.
        Ещё одна новая возможность.
        На двадцатом уровне Клинка Тени способность трансформировалась в Оружие Тени, и теперь я мог призывать не только кинжалы, но и другие разновидности оружия: мечи, топоры, копья и даже щиты.
        - А теперь вперед! - скомандовал я, и Чесити с боевым возгласом бросилась в атаку.
        Благодаря усиливающим действиям симбиотический брони она намного превосходила по силам простых людей. Девушка словно поезд врезалась в строй, используя щит как таран, отбрасывая людей в стороны.
        За ней двигалась Рейна, повинуясь моему приказу и прикрывая спину Чесити. Несмотря на то, что они не ладили, их атака выглядела довольно слаженно. Я тоже решил, что хватит мне прохлаждаться, и вступил в схватку.
        Нырять в Тень не стал, вместо этого воспользовался Теневым Шагом, мгновенно переместившись за спины солдатам, и первым же ударом подсек ногу ближайшему. Тот закричал и повалился на землю, а его товарищи ещё не успели осознать, что враг у них в тылу.
        Я старался быть «мягким», насколько это возможно, все-таки парни просто выполняли свою работу, но и церемонится с теми, кто намерен меня убить, я не собирался. Все, что могу - не бить по жизненно важным органам…
        Чесити только что размозжила кому-то голову щитом…
        И ведь вроде говорил, что попробуем обойтись без крови…
        Следуя примеру Мелкой, Рейна тоже взялась за дело серьезно и обнажила свой клинок, а точнее два клинка. Её меч оказался очень странным, словно взяли два тонких меча и соединили, выставив друг за другом. Он должен был быть тяжелым и неудобным, но Рейну, судя по её движениям, подобные вещи не волновали.
        Прежде чем солдаты опомнились, я успел подрезать четырех. Один лишился руки, второй - пальцев и получил сильное ранение бедра, третий… лучше не буду говорить, как подставился он.
        Я туда не целил.
        Случайно получилось.
        Пинком ноги я оттолкнул от себя тяжелого латника. Его отбросило сразу на пару метров, и своей тушей он погреб под собой сразу двоих союзников. Неожиданно в схватку вступил боевой маг. Он появился из ниоткуда и ударил меня молнией.
        Электрический разряд заставил тело выгнуться дугой. Мышцы скрутило судорогой, и я едва не рухнул на землю. И самое хреновое, это был не сильный поражающий удар, а продолжительный электрический разряд, поджаривающий меня изнутри.
        Будь я нормальным человеком, то скорее всего уже бы сдох, но хрен там плавал!
        «Шаг в Тень»
        Вместо того, чтобы упасть на землю, я оказался в Тени. Тело ещё сводило судорогой, но я быстро приходил в себя. Подняв голову, я увидел мага. Какой-то мужик лет тридцати, ничего примечательного. Он закрутил головой, пытаясь понять, куда я делся, но, так никого и не обнаружив, переключил внимание на девушек.
        Зря…
        Я вынырнул из Тени прямо перед ним. Мужчина инстинктивно отшатнулся, его пальцы уже начали сплетать боевое заклинание, но не успели. Первый теневой кинжал разрубил его кость пополам, а второй вонзился в предплечье, чуть не отрубая руку.
        Теперь маг не опасен.
        Внезапно массивный двуручный молот обрушился на меня со спины. Я заметил это, но слишком поздно. Удар пришелся не по голове, а по плечу, отчего там что-то громко и неприятно хрустнуло. Рука не отнялась, но теперь её подвижность оставляла желать лучшего.
        Все-таки Мелкая с Рейной поступают верно. Противников слишком много, и если сдерживаться, то это чревато…
        Отбросив теневой кинжал, который тут же растворился в воздухе, я выхватил из пространственного кармана демонический мушкет и нацелил его на латника с молотом. Увидев широкое дуло у своего лица, тот побледнел, глаза его расширились от ужаса, он отшатнулся и отбросил молот, словно пытаясь показать, что сдается.
        Но…
        Он сломал мое гребанное плечо…!
        Резко отпрыгнув назад, даже не смотря, что там за спиной, я нажал на курок. Раскаленный огненный шар вырвался из мушкета и угодил латнику прямо в грудь, расплавляя доспехи и прожигая воина насквозь.
        А затем произошла детонация.
        Жахнуло знатно! Воина разорвало на куски. Осколки доспехов, часть которых вообще расплавилась, разлетелись в разные стороны. И в этот момент вражеский строй дрогнул. Охранники поместья всего за пару минут потеряли как минимум пару десятков солдат, а на нас при этом почти ни царапины.
        Подобное деморализует.
        Несколько солдат прямо на моих глазах драпали через разбитые ворота, побросав оружие. Ну и правильно. Я и так не особо понимаю, на что они надеялись, вступая с нами в прямое столкновение. Защитники и их Оруженосцы слишком сильно отличаются от обычных людей.
        Мелкая тем временем устала полагаться на один только щит и подхватила с земли здоровенную двуручную булаву, начав орудовать ей словно легким одноручным мечом. Надо ли говорить, что против такого у охранников поместья не было и шанса. Она расшвыривала рыцарей, закованных в тяжелую броню, словно те ничего не весили.
        Мне уже стало, казаться что мы сломили сопротивление дома Унрольдов, как они внезапно переломили ход событий. Я собирался ударить одного из воинов, оказавшегося поблизости, но налетел на невидимую стену, появившуюся прямо перед лицом.
        - Какого…?
        Лишь отступив, я понял, что барьер создавался десятком источающих магию прямоугольных листочков бумаги. Это была какая-то незнакомая разновидность магии, и пока что я не понимал, чего именно стоит от неё ждать.
        Внезапно эти листы вспыхнули ярким пламенем и разлетелись в стороны, а в следующую секунду я почувствовал опасность как в тот раз, когда на меня напал воин с молотом.
        Тень. Это все Тень. Именно она предупреждает меня об опасности с тыла, но обдумывать внезапное открытие времени не было. Я попытался резко развернуться, попутно отпрыгивая, и это спасло меня от удара одноручным клинком.
        Какой-то белобрысый молодой парнишка, одетый в серый дворянский наряд, подобрался ко мне почти незаметно. Если бы не предупреждение Тени, я бы схлопотал удар в спину.
        Парнишка оказался шустрым и очень умелым. Черт, да он почти сравнялся со мной по скорости, что казалось невероятным. Поняв, что промазал, он не отступил, а сделал ещё один выпад, попытавшись меня достать. Я ушел влево, пропуская клинок рядом с собой, но пропустил другую атаку…
        Во второй руке у белобрысого ничего не было, и я как-то рефлекторно игнорировал её. Зря, потому как увернувшись, я подставился, и паренек взмахом руки прилепил мне на грудь один из тех листочков, что я видел ранее.
        Но этот листок бумаги не создавал барьер. Это была гребаная бомба!
        А что делают бомбы?
        Правильно!
        Взрываются, сука!
        Листок неожиданно вспыхнул, и в следующий миг я ощутил такой сильный удар в грудь, смешанный с жаром, что меня отшвырнуло на несколько метров.
        Жив!
        Дерьмо…
        Я жив…!
        Но болит страшно.
        На грудь словно раскаленного воска налили, дышать больно, но бывало и хуже. Бросив взгляд на свою грудную клетку, поморщился. Там сейчас красовался очень крупный и болезненный ожог. А ещё, кажется, у меня сломано несколько ребер.
        Упал я рядом с чьей-то отрубленной рукой. Кажется, Рейна постаралась. Подняв чужую конечность, я сдавил её, выливая содержимое себе в рот.
        «Запас маны: 112 =.> 181»
        Сразу стало лучше. Мана немного восполнилась, боль стала уходить, а мышцы налились силой.
        Сейчас я этому мудозвону устрою!
        Я рывком поднялся на ноги и первым же делом бросил один из созданных теневых кинжалов. Юркий парнишка видимо знал, что отражать теневое оружие - плохая затея, поэтому прыжком ушел в сторону. Больше он своими волшебными листочками не отвечал.
        А может, это и не он ими колдовал?
        Мысль эта практически сразу нашла свое подтверждение, потому как справа на меня внезапно обрушился целый «град» этих волшебных писулек. По меньшей мере десятка два. Один из углов этих бумажек пылал, придавая им реактивное ускорение.
        Недолго думая, я ушел в Тень, а листы бумаги, врезавшись в землю, устроили десятки мелких взрывов на том месте.
        Когда я вернулся в реальный мир, на поле боя практически никого не осталось. Из солдат кто-то погиб, а кто-то разбежался. Несколько выживших утаскивали раненых в сторону выхода из поместья. Врагов осталось только двое: тот самый белобрысый парень с мечом и рыжеволосая фигуристая красотка в широкополой шляпе и очень тугом корсете.
        - О! Я тебя знаю, - указал я на последнюю. - Ты же Сиськи!
        - Что?! - воскликнула она. - Я не Сиськи. Я Линда!
        - Вы знакомы? - поинтересовалась Рейна, подходя ко мне.
        - Да, Мастер, вы знакомы?! - задала тот же вопрос Мелкая.
        - Мне предлагали её в качестве оруженосца в обмен на Рокс.
        В руках у рыжеволосой были те самые листочки, которые меня уже начинали немного раздражать. Значит, мое предположение подтвердилось, и колдовала она, а не парень.
        - Трое против двоих, - крикнул я ему. - Вы, похоже, сильная парочка, но все-равно проиграете. Я хочу видеть Харриса Унрольда! И если вы сейчас же не отдадите мне моего оруженосца, то я тут камня на камне не оставлю!
        И я бы мог это осуществить. Если бы я не знал, что внутри Роксана, разнес бы это поместье на камушки, используя Оружие Легиона. Да и не хочется пока светить перед этими людьми одним из своих козырей.
        - Мы понятия не имеем, о чем вы говорите, Защитник дома Сорас, - крикнул парень, горделиво вздернув подбородок. - Вы вторглись на нашу землю, и мы с Линдой собираемся заставить вас пожалеть об этом.
        - Смелое заявление, - усмехнулся я. - Вы ведь понимаете, что два простых человека не способны справиться с теми, у кого есть Система?
        - А кто сказал, что у нас её нет? - на губах Линды возникла наглая ухмылка.
        Что? О чем они, черт побери, говорят? Блеф?
        - Мастер, с вашего позволения я возьму на себя ту женщину, - указала Рейна на рыжую колдунью. - Если мы их разделим, так будет проще.
        - Согласен. Тогда Беляш мой, Сиськи - твои.
        - А я?! - воскликнула Мелкая.
        - А ты будешь прикрывать нам спину, вдруг кто-нибудь нападет.
        - Стоять на стрёме? - хмуро уточнила Чесити. - Серьезно, Мастер?
        - Зря иронизируешь. Вполне возможно, что где-то скрывается третий. Не хотелось бы получить удар в спину.
        - Но я хочу драться… - взмолилась она, но я был непреклонен.
        «Теневой шаг»
        В следующий миг я переместился прямо за спину белобрысому, но для него это сюрпризом не стало. Даже не попытавшись заблокировать удар, он отпрыгнул и тут же попытался контратаковать.
        В тот же момент я воспользовался не слишком честным трюком, призвав теневое щупальце. Оно оплело ногу парня, и тот чуть не повалился на землю.
        Ключевое слово «чуть».
        Во время падения он как-то уж слишком неправильно для обычного человека извернулся и перерубил оружием теневую сущность, освобождаясь. Тут же сделав кувырок вперед, он едва не пронзил мне голову резким выпадом в прыжке. Его клинок чиркнул мне по щеке, оставляя небольшую ранку под глазом.
        А вот это было опасно!
        Перехватив его руку в запястье, я от души собрался врезать ему коленом в живот, но парень опять проявил какие-то неимоверные чудеса гибкости. Он подпрыгнул, прижимая ноги к груди, и встретил мое колено подошвами обуви. Мой удар дал ему достаточное ускорение, чтобы вырваться из моей хватки, попутно ещё нанеся мне удар ногой в грудь.
        Я пошатнулся, но не упал. Немного поджившие благодаря крови ожоги от удара снова дали о себе знать.

* * *
        Рейна бросила на женщину брезгливый взгляд, и та это заметила.
        - Зря вы заявились в наш дом, - бросила рыжеволосая колдунья. - Вы не уйдете отсюда живыми.
        Гарпия никак не отреагировала на эти слова. Слишком часто она слышала пустые бахвальства со стороны слабаков, и это всегда её очень раздражало. Слова не имеют значения, важна лишь сила.
        Линды хмуро посмотрела на Оруженосца дома Сорас, видимо ожидая, что та скажет хоть что-нибудь.
        - Ты меня игнорируешь?
        Рейна даже не смотрела на женщину. Она прикрыла глаза и попыталась почувствовать окружающий мир. Воздух, колышащийся траву, земляной гул, идущий из самых недр Аридели.
        - Не игнорируй меня, рогатая сука! - не сдержалась колдунья, и с её пальцев сорвались десятки горящих листов.
        «Достигнув цели, они взорвутся» - подумала Гарпия. - «Значит, я не дам им достигнуть цели».
        Рейна не попыталась убежать, вместо этого она обнажила свой меч и выставила его перед собой под небольшим углом, взявшись за рукоятку двумя руками, а затем открыла свои раскосые глаза, в которых вспыхнуло голубое пламя.
        «Четвертая стойка тумана, тысяча туманных клинков»
        В тот же миг её меч окутал туман. Он клубился и стремительно расползался по округе, полностью растворяя в себе окружающий мир.

* * *
        - Эй, ты! - крикнула Чесити, и молодой черноволосый, которому на вид было не больше шестнадцати, юноша, одетый в простой кожаный доспех, испуганно вздрогнул. Он просто застыл, стоя на четвереньках и боясь повернуться. - Эй, я к тебе обращаюсь. - мрачно повторила Чесити, и лишь после этого тот обернулся.
        - Д-да….?
        - Ты сбежать пытаешься?
        - Э… я… да…
        - Ну уж нет. Ты мне нужен.
        - Я?!
        - Ты! Ты! Ты видишь тут ещё кого-то, кроме себя?
        Парень попытался оглядеться, но в итоге лишь испуганно попятился, осознав, что вокруг были лишь трупы товарищей.
        - Видишь, ты один, - Чесити развела руками. - Так, слушай сюда. Я хочу жрать!
        - Ж-Жрать? Н-но… они же… - юноша попытался указать на все ещё сражающихся людей, но Чесити лишь отмахнулась.
        - Они сами разберутся. Если не хотят давать мне сражаться, то я отправлюсь на поиски еды. Давай, поднимай свою задницу и веди меня к хавчику, а то возьму вот этот молот, - Чесити специально одной рукой взмахнула здоровенным двуручным молотом, способным в щепки разбить деревянный щит. - И засуну тебе его в задницу.
        - Э…?
        - Я не шучу, - Чесити приблизилась к юноше и сделала самые безумные глаза, на какие только была способна. - Либо еда, либо проверяем, насколько глубоко можно засунуть молот в человека.
        - Х…Хорошо….
        Глава 10. Дева огненного тумана и клоны
        Паренек разорвал дистанцию, а затем резко бросился вбок, намереваясь обойти меня с фланга. Глупо с его стороны, ведь мне всего-то и нужно, что обер…
        И тут произошло то, чего я ожидать не мог. Парень внезапно стал нечетким, а в следующий миг его стало трое. Один пошел в лобовую атаку, а две его точных копии попытались ударить с боков.
        Это ещё что за теневое дзюцу?!
        Только один из них настоящий? Или они все?
        Очень быстро я понял, что каждый из этой троицы клонов вполне себе материален. Того, что атаковал в лоб, я оттолкнул от себя рукой, одновременно блокируя удар того, что заходил справа. А вот «левый» смог вспороть мне бок. Не слишком сильно, так как я успел отклониться в последний момент, но весьма ощутимо.
        «Теневой доспех»
        Меня тут же окутала Тень, создавая теневой покров, не позволивший клону нанести удар снова. Я отбросил от себя парней, прикидывая, какую тактику теперь лучше использовать. Планировалось, что я буду драться один на один, но ситуация резко вышла из-под контроля.
        Я истратил уже почти всю ману. Нужно воспользоваться моментом и разобраться с этим шустрым парнем. Для меня он один из самых худших возможных противников: быстрый и юркий.
        «Теневой шаг»
        В тот же миг я переместился за спину ближайшему противнику, искренне надеясь, что тот не превратится в бревно. Белобрысый отреагировал поразительно быстро: развернулся и попытался ударить меня в незащищенное горло кинжалом, но промахнулся.
        И я вновь его подловил.
        Перехватив его запястье, использовал способность, ветку которой я очень зря не развивал.
        «Кара Плоти»
        Парень закричал и попытался высвободится, и я ему не мешал. Это было ни к чему, ведь способность уже сработала. Рука противника стремительно покрывалась отвратительными гнойными волдырями.
        - Ну как? Выкусил?! - злорадно осклабился я. - Теперь с такими болячками тебе ни одна баба не даст!
        Все-таки способности Темного Инквизитора крайне полезны и сильны, но их прокачка - это отдельный вид геморроя. Для начала надо пополнить уровень благодати у алтаря, затем использовать способности в бою. Ту же Кару Плоти возможно применить только на ком-то. И так как она завязана на ветке жреца, а не ассасина, то опыт за убийства почти туда не капает.
        Но деморализовать паренька не получилось. Он и его копии вновь ринулись в атаку, игнорируя полученную рану.
        - Ну, подходите, сукины дети…
        Тактика у них была очень похожей на предыдущую. Один атакует в лоб, два других обходят с боков. Кому-то да повезет.
        А вот хрена-с два!
        Я в очередной раз призвал теневые щупальца, заставив того, что атаковал в центре, запнуться. Это даст мне секунду, максимум две. Теперь вторая парочка.
        «Теневой фантом»
        «Шаг в Тень»
        Белобрысые ударили одновременно, разрезая клинками мою копию. Та, получив урон, тут же рассеялась, превратившись в ничто, я тем временем находился в Тени. Там же восстановил запас маны, выпив склянку с зельем, и тут же вынырнул прямо за спину первого клона.
        - Сюрприз!
        Клинок вошел ему в лопатку, пронзая сердце.
        Теперь либо он растворится, так как был клоном, либо упадет замертво, а остальные исчезнут, если был настоящим.
        Но… не произошло ни того, ни другого.
        Получивший смертельное ранение юноша стал нечетким, а затем разделился. Их совершенно внезапно стало два, каждый из которых попытался меня достать.
        - Вот же дерьмо….
        Я отпрыгнул, оглядывая уже четырех одинаковых юнцов.
        Какого хрена тут происходит?! Это что, если я убиваю одного, их становится два?! Да кто черт побери этот парень?! Он не Защитник, но его силы определенно не уступают моим.
        И что выходит? Если я убью кого-то из них, то это создаст ещё одну копию? Он же не может копировать себя бесконечно? Или может…?

* * *
        Линда в один миг оказалась окружена непроглядным густым туманом. Неподалеку с Защитником Элардом сражался Лео Унрольд, наследник дома, но с появлением тумана их схватка все затихала, пока окончательно не затерялась в тумане.
        Теперь колдунья не слышала ничего. Ни схватки, ни голосов. Лишь абсолютная, давящая тишина, прерываемая звуком дыхания женщины и стуком её собственного сердца.
        - Если ты думаешь, что сможешь напугать меня своими фокусами, то ошибаешься! - крикнула она в пустоту, и услышала тихий, едва заметный смешок. Он был словно порыв ветра. Такой же неуловимый.
        Зло цокнув языком, девушка подбросила свои листки, которые тут же вспыхнули и ведомые магией устремились во все стороны. Десятки взрывов прогремели вокруг, но… их практически сразу поглотил туман, отчего до девушки донеслись лишь едва слышные хлопки.
        - И это все, на что способна твоя магия? - поинтересовался тихий женский голос, а затем Линда увидела, как из тумана вышла та самая рогатая женщина, которую ей нужно было убить.
        «Дура! Получи!»
        С руки колдуньи тут же сорвались листы, с невероятной скоростью устремившиеся прямо к противнице. Они врезались в женскую фигуру, и Линда уже готова была праздновать легкую победу, но… фигура оказалась не материальной и просто превратилась в белый дым.
        - Что…?
        Зловещий хохот пронесся по белому туману, заставив Линду испуганно поежиться.
        «Нет! Я не проиграю этой стерве!»
        «Я вернусь к поместью, где нет тумана, и для того, чтобы сражаться, ей придется покинуть свое укрытие».
        Линда едва сдерживала победоносную улыбку.
        Колдунья не оборачивалась, следовательно поместье Унрольдов находилось у неё за спиной. Значит достаточно просто идти назад.
        Так она и поступила, начав пятиться назад и держа наготове магические листы.
        Шаг.
        Два.
        Пять.
        Десять.
        Двадцать…
        Сорок….
        Сто….
        Линда все пятилась и пятилась, но никак не могла дойти ни до ступенек, ни до перил, ограждающих поместье. Вокруг была одна сплошная бесконечная белая мгла.
        Это пугало.
        В конце концов колдунья не выдержала. Ей казалось, что из тумана на неё смотрят тысячи голодных глаз, только и ждущих, когда она ослабит бдительность.
        Резко развернувшись на сто восемьдесят градусов, девушка побежала, ожидая что вот-вот выскочит к стене поместья или даже парадному входу, но… ничего.
        Она бежала уже почти минуту, но вокруг не было ни намека на выход.
        - Ты не сбежишь, - прошептал шепот чуть ли не на самое ухо. Линда резко обернулась, бросая один из листов, который вспыхнул ярким пламенем, выжигая пространство перед колдуньей.
        Ничего.
        Туман немного отступил, но затем снова стал стягиваться, и, казалось, стал только гуще.
        - ГДЕ ТЫ?! ПОКАЖИСЬ!
        Зловещий смешок вновь пробежался по мгле, но женщина больше не показывалась.
        «Она играется со мной! Эта сука играется со мной!»
        Зарычав от ярости, Линда создала перед собой несколько магических барьеров, используя свои талисманы, а затем заставила их вращаться, превращая защиту в нечто напоминающее вентиляторы.
        «Я просто разгоню этот туман! Развею его!»
        Магические щиты закружились вокруг колдуньи, создавая вихрь, и это начало работать. Туман начал отступать.
        - Да! Я не проиграю такой, как ты!
        - Ты правда так думаешь? - из тумана вновь вышла женская фигура, смотрящая на Линду холодными голубыми глазами, больше похожими на кристаллики льда.
        - Все, что ты можешь - лишь пугать меня! - бросила колдунья, гордо выпятив подбородок и пышную грудь. - Твой туман хорошо дезоорентирует, признаю. Но это все, что ты можешь. Стоит ему развеяться, и ты моя! Я от тебя и мокрого места не оставлю!
        - Сколько напыщенной самонадеянности, - тихо произнесла рогатая противница, абсолютно не тронутая пылкой речью колдуньи. - А что ты будешь делать, если я сделаю так?
        Девушка взмахнула своим странным двухклинковым мечом, и в следующий миг вся сложная конструкция, которую выстроила Линда, была уничтожена.
        - Что…?! - остолбенела колдунья, глядя на лежащие повсюду уничтоженные талисманы. Листы бумаги были проткнуты десятками туманных мечей.
        - И что ты будешь делать теперь?
        Испуганно отступив, Линда швырнула в сторону противницы несколько листов бумаги, но те не преодолели и половины расстояния, будучи разрубленными на две половинки. Сама рогатая хозяйка тумана при этом не сделала ни единого движения.
        - Все?
        «Как?! Как это вообще возможно?! Теперь у меня есть Система АрхиВладыки! Моя магия сильна, как никогда, но… почему я не могу её победить?!»
        - Нет… Я покажу тебе что такое моя ярость!
        У Линды не осталось больше талисманов, но те, что лежали вокруг, несмотря на уничтожение основного контура заклинания, их ещё можно было использовать, пусть и не так, как изначально задумывалось.
        - Я тебя сожгу! - воскликнула Линда, и тут же все талисманы вокруг вспыхнули алым пламенем, которое разрасталось и становилось все больше.
        Рогатая удивленно приподняла одну бровь, оказываясь отрезанной от тумана.
        - ГОРИ! ГОРИ! ГОРИ!
        Пламя все разрасталось. В какой-то момент Линда из-за жара и высоты пламени перестала видеть женщину.
        «В этот раз она не сбежит!»
        Пламя поднялось так высоко, что казалось достает до самого неба. Ничто живое не способно выжить в таких условиях.
        В конце концов из-за усталости ноги колдуньи подкосились, и она упала на землю, весело хохоча.
        «Такая могучая и такая глупая»
        «Я выиграла! Я!»
        «Сдохни, сука. Сгори! Пусть от тебя не останется даже пепла…»
        - И это правда все? - внезапный вопрос заставил Линду вздрогнуть и поднять глаза. Пламя стало оседать. Неподалеку стояла её противница. Её кожа была словно покрыта чешуей, и сама она при этом была невредима. Даже одежда не почернела, лишь изменила свой цвет на голубой, в цвет чешуи.
        - Как….? Это… невозможно….
        - Ты хотела бороться со мной пламенем? - в голосе противницы сквозила насмешка. - Я и есть пламя. Я дева огненного тумана.
        Она подошла совсем близко, а у Линды не было сил даже чтобы бежать.
        - Хочешь, я покажу тебе что такое настоящее пламя?
        - Нет…
        Губы женщины растянулись в довольной усмешке. Она взмахнула своим странным мечом, и в следующий миг туман, струящийся между клинками, вспыхнул голубым огнем, а в след за ним стал воспламеняться и туман, окружающий их.
        Невыносимый жар обдал Линду со всех сторон, выжигая кислород и не давая ей дышать.
        - Нет… кха-кха… пожалуйста… нет… Я… - взмолилась колдунья, но посмотрев на холодные ледяные глаза поняла, что не стоит ждать сочувствия. Противница была словно стихия, а стихия не щадит никого…

* * *
        Клоны и впрямь размножались с удивительной и крайне неприятной быстротой. Со мной уже дралось больше десятка белобрысых юнцов с кинжалами, но было во всем этом и кое-что позитивное. Кажется, каждая новая копия была чуть слабее предыдущей, отчего я кое-как ухитрялся отбиваться от них всех, несмотря на их хорошую координацию.
        Они атаковали со всех сторон, но меня выручала Тень, которую я активно использовал.
        «ОРУЖИЕ ТЕНИ. Уровень 29 = .> Уровень 30»
        Не отвлекаться!
        На тридцатом точно должны были дать какую-нибудь полезную «плюшку», но если отвлекусь - мне крышка.
        Я ногой ударил одного парня, попутно отбивая удар второго и вспарывая кишки третьему. Последний рухнул на землю, схватившись за живот, а в следующий миг их стало уже двое, и на обоих ни царапины.
        Читерская, крайне читерская способность….
        - Хочу! - воскликнул я и впился зубами в руку первого попавшегося клона.
        «ВАМПИРИЗМ.Уровень 9 = .> Уровень 10»
        А вот и ещё одна плюшка!
        «Запас маны: 72 = .>119»
        «Получены новые способности….»
        Все-таки сработало! Черт… жалко посмотреть не могу, вдруг что полезное…
        Новый выпад, во время которого я сделал сальто, эпично разбивая лицо одному из клонов ботинком.
        Бой затягивается…
        Я начинаю уставать…
        Скорее всего, деление у этого типа тоже тратит силы и ману, но кого кондратий хватит первым?
        Надо заканчивать…
        Оружие Легиона? Разом ударить по всем клонам несколько раз? Плохой план, вряд ли я смогу сделать это так, чтобы не задеть поместье. Если я такой атакой нечаянно убью Рокс, будет очень обидно.
        Тогда…
        - Воплощение бога!
        Прямо передо мной вспыхнул яркий свет, заставивший клонов отступить и прикрывать глаза руками. Прямо посреди двора поместья Унрольд возникла Аннигиляция.
        - О! Жрец, - улыбнулась она мне. - Неужели ты решил показать мне этот мир…
        В следующий миг кинжал одного из блондинов вспорол богине горло. Из раны потоком хлынула сияющая кровь. Девушка захрипела, схватилась за рану, но не упала.
        - Жре-е-е-е-ец! - зарычала она, бросив на меня испепеляющий взгляд.
        - А я что?! Это все он…
        Богиню затрясло от злости. Уже второй раз я призывал её прямо во время боя, и она первым же делом получала смертельную рану. В прошлый раз Защитник дома Унрольда в буквальном смысле вышиб ей мозги.
        Аннигиляция сделала глубокий вдох, прикрыла глаза, и её тело тут же рассыпалось на тысячу сияющих частичек, а затем собралось заново в более зрелую форму.
        Один из клонов тут же напал на неё, не давая до конца материализоваться, на что богиня играючи перехватила его голову массивной золотой рукавицей и раздавила череп.
        - И у тебя с этим возникли проблемы, жрец? - фыркнула она, отбрасывая бездыханное тело. - Да они же…
        Аннигиляция осеклась, увидев, как труп вдруг исчез, а вместо него появилось сразу двое живых врагов.
        - Слабаки? Ну да. Крайне настырные и живучие слабаки, - буркнул я и отразил выпад сразу трех. Остальные сконцентрировали свое внимание на богине.
        Девушка изящно сломала позвоночник одному, и тут же ударом кулака распылила верхнюю половину ещё одного клона. Оба тут же раздвоились.
        - Ты прав, жрец… Крайне-крайне-крайне доставучие слабаки…! - богиня зарычала, размахнулась и ударила ближайшего клона, но с одним небольшим «НО». Она использовала продвинутую версию Дезинтегрирующего Кулака.
        В итог примерно треть левого крыла поместья Унрольдов была уничтожена вместе с половиной клонов. Этот удар стоил почти треть моего запаса Благодати, но… это того стоило.
        - Не появляются. Интересненько… - задумалась богиня, и это действительно было так. Количество клонов сократилось ровно на половину. Выходит, чтобы их победить, достаточно уничтожить их так, чтоб ничего не осталось? Это будет сложно… - Замечательно! Сейчас я….!
        - Стой! - поспешил я её притормозить. Она ведь тут камня на камне не оставит! - Ты и так дел натворила! В этом здании заложник, которого я должен спасти, а не убить.
        - Так чего ты сразу не сказал, тупой жрец? Впрочем….
        «Среди них нет настоящего» - внезапно зазвучал у меня в голове голос богини, и я чуть было не оглох. Она говорила так громко, что казалось, у меня мозг завибрировал.
        - А потише нельзя….? - пробормотал я.
        «Слишком? Извини. Не так уж часто я общаюсь таким образом»
        - Да… так получше… - тряхнул я головой и прочистил ухо мизинцем, попутно ускользая от кинжалов двух клонов. Их скорость со смертью товарищей не увеличилась, что было показательным.
        «Я хотела сказать, что никто из них не настоящий. Это какой-то очень сложный вид иллюзий, обретающий плоть. Они не люди».
        - Ты уверена?
        - Я бог! - в этот раз она крикнула уже в слух.
        - Ладно, беру свои слова назад.
        «Ты же можешь в Тени прятаться? Найди настоящего, вряд ли он где-то далеко. А я их отвлеку».
        Ничего не ответив, я нырнул в Тень и, задрав голову, стал наблюдать за схваткой между богиней и клонами, которых становилось больше после каждой её атаки.
        Все-таки стоило поменяться с Гарпией. Пусть бы лучше она занималась иллюзионистом, а я бы спокойно оприходовал Сиськи. Хороший план. Мне нравится.
        Хотелось расслабиться и насладиться схваткой со стороны, но благодать убывала быстрее, чем хотелось бы, и восстановить зельями её было нельзя. Ну вот почему нельзя придумать какие-нибудь ритуальные убийства в честь богини?
        Ладно, не отвлекаться….
        И как мне найти этого придурка?
        Рейна вон уже закончила и дожидалась своего Мастера в сторонке, даже не думая вмешиваться.
        Вот чешуйчатая чертовка….
        Но приказывать ей помочь богине смысла не видел. Та и так прекрасно справлялась, тем более Рейна свою работу выполнила. А вот куда делась Мелкая оставалось загадкой. Оставил её прикрывать тыл, но её поблизости не оказалось.
        - Дерьмо….
        Я почти минуту следил за схваткой, попутно оглядывая окрестности, но так никого и не увидел. Если этот тип правда настолько крутой иллюзионист, что создает копии, которые почти как настоящие, то скорее всего он прячется за какой-нибудь иллюзией.
        Может, принял облик горшка?
        Или цветочной вазы?
        Или камешка?
        Как же мне его найти…?
        Решение нашлось совершенно внезапно, и я бы даже сказал, что исходило оно не от меня. Словно сама Тень шепнула мне.
        - Обратить внимание на Тени? Хм… Попробую…
        Дело казалось невыполнимым. Слишком сложным, но в данный момент на моей стороне была сама Тень. Она прекрасно знала, что я ищу, и указала мне направление.
        Не прошло и десяти ударов сердца, как я заметил тень, у которой не было источника. Невидимка стоял на балконе второго этажа, откуда открывался прекрасный вид на схватку. Если бы Аннигиляция врезала чуть правее, то его бы тоже задело. Повезло паршивцу….
        Раньше бы я не смог попасть на второй этаж, слишком глубокий слой Тени, но теперь, когда мой подкласс значительно вырос, я бы мог спустится и ниже. Так что я совершенно незаметно проплыл к балкону и уже там покинул свое потустороннее убежище.
        Парень действительно отбрасывал тень, но при этом сам оставался скрыт.
        - Попался, - ухмыльнулся я и ударил кулаком.
        Иллюзия тотчас развеялась, и парень рухнул на пятую точку, схватившись за поврежденное лицо. Он попытался вскочить и, следуя примеру клонов, атаковать меня парными кинжалами, но… он был слабаком.
        Его движения были раз в пять медленнее, чем движения копий. Захоти я и смог бы несколько раз его ударить, прежде чем тот нанес бы свой первый удар.
        - Серьезно? - поинтересовался я, без труда перехватив его руку и вопросительно выгнув бровь.
        Вторая была свободна, и он попытался меня ударить ей, но вышло уж очень паршиво. Я просто дернул его на себя, и паренек выронил второй кинжал. А затем я подставил подножку и, навалившись сверху, играючи сломал ему руку.
        Парень закричал, забился в истерике, но ничего не смог сделать.
        - Отзови своих копий, иначе я сломаю тебе шею.
        Он что-то промямлил, но из-за соплей понять оказалось сложно. Подозреваю, что оскорбления.
        «Познай боль»
        Я в один миг усилил все болевые ощущения парня на четверть, и ведь эта способность суммируется до четырех раз. Я сдавил его сломанную руку и немного её подергал, отчего тот беззвучно захрипел и задергался.
        - Не люблю пытки. Но также я не люблю повторять второй раз. Отзови их.
        Я бросил взгляд назад, где разворачивалась схватка Аннигиляции и клонов и ухмыльнулся. Наконец до него дошло, что лучше слушаться меня.
        Многочисленные клоны, которых богиня наплодила столько, что хватит на пять футбольных команд, стали пропадать один за другим.
        - Ну вот и славно. А теперь я хочу знать, кто ты такой, и откуда такие интересные силы?
        Но паренек едва был в сознании. Видимо, с познанием боли я все-таки переборщил.
        - Отпусти его!
        Я поднял глаза и увидел, как на балкон выходит Харрис Унрольд собственной персоной. В руках у этого пожилого толстячка находилось хорошо знакомое мне ружье, которым в свое время орудовал Защитник дома Унрольд, бывший мастер Роксаны.
        Как жаль, что оно к трофеям не относилось…
        - Отпусти моего сына! - повторил он. Лицо мужчины обливалось потом, а сам он был красным, как рак. Его руки дрожали, а глаза нервно бегали.
        - А если нет? Выстрелишь в меня?
        - Не раздумывая, - пробормотал он.
        - Хех…
        Глава 11. Унрольд
        - Отпусти моего сына, иначе я проделаю дыру в твоей голове! - повторил Харрис Унрольд, держа в руках ту самую винтовку, которая раньше принадлежала защитнику его дома.
        Я замер, бросив на него хмурый взгляд. Руки у мужчины дрожали, но он действительно мог выстрелить. Умереть от шальной пули? Вот ещё…
        Я отпустил белобрысого паренька, но самостоятельно он сейчас подняться не мог. Просто стонал и хрипел от боли, корчась на полу.
        - Ублюдок! Да как ты мог такое с ним сотворить…? - руки мужчины напряглись.
        Выстрелит или не выстрелит?
        Выстрелил.
        Пуля угодила мне прямо в грудь, отчего я должен был повалиться на землю, истекая кровью, но… слишком уж понравилось мне использовать трюк с подменой. Я слукавил. Пуля угодила не в мою грудь, а в грудь копии, созданной из Тени. Сам я к тому времени уже успел оказаться по другую сторону мира и выскочить прямо за спиной Унрольда.
        Мужчина удивленно округлил глаза, увидев, как мой образ просто растаял в воздухе, а в следующий миг получил от меня кулаком справа. Я сдерживался, чтобы случайно не сломать ему шею, но даже так силы удара хватило, чтобы толстяк кубарем покатился по земле, выронив винтовку.
        Оружие я поймал в воздухе и тут же бегло осмотрел.
        Хорошая штука, и раньше, скорее всего, могла бы пригодится. Но сейчас смысла от неё не так уж и много. И все же это не повод игнорировать такую вещь!
        Винтовка отправилась в пространственный карман, а я сконцентрировал свое внимание на хозяине дома. Он пытался подняться, но ноги почти не держали мужчину.
        Видимо, я перестарался.
        - Ну, дратути, господин Харрис Унрольд, похититель людей и не слишком гостеприимный хозяин.
        - Что вам надо? - почти выплюнул он, сверля меня ненавидящим взглядом.
        - Да брось, - фыркнул я, присаживаясь на корточки рядом с ним. - Ты прекрасно знаешь, почему мы тут. Рок-са-на.
        - Ваша рабыня? Я не имею ни малейшего понятия…
        Хлоп.
        Я отвесил ему щелбан по лбу. Опять же не сильный, но голова у мужчины качнулась как маятник. Он едва не рухнул на пол без сознания, но в последний миг смог удержаться.
        - Вот что я тебе скажу. Будешь мне врать, и я сделаю с тобой очень много плохих вещей. Или… не с тобой. - Я демонстративно перевел взгляд на все ещё корчащегося неподалеку белобрысого паренька-иллюзиониста.
        - Мне повторить вопрос?
        - Я… - Унрольд собрался сказать что-то, но тут же прикрыл рот. - В подвале. Она в подвале.
        - Ну вот! Другое дело! - ухмыльнулся я и, ухватив хозяина дома за ворот костюма, рывком поставил на ноги.
        - У вас тут все нормально? - на перилах балкона возникла Аннигиляция. - Эти клоны просто пропали. Ты разобрался с источником?
        - Да, вон он валяется, - указал я на паренька. - Спасибо за помощь, а теперь тебе пора.
        - Мне? Но я ведь только….
        Богиня просто растаяла в воздухе, поскольку я отключил способность «Аватар бога». Думаю, это было крайне грубо с моей стороны, но Благодати после схватки осталось не так уж и много, и я бы предпочел потратить её на применение Дезинтегрирующего кулака, а не на прохлаждающуюся богиню.
        Следом за Анни на балконе появилась и Рейна. И если первая громко объявила о своем появлении, то моя новая рогатая спутница просто возникла из ниоткуда. В какой-то момент я просто заметил её стоящей рядом со выходом с балкона.
        - Что с той рыжей? - поинтересовался я.
        - Прожарилась до хрустящей корочки, - улыбнулась Гарпия, изобразив крайне жуткую гримасу. В этот момент я даже порадовался, что она на моей стороне.
        - Веди нас к ней, - приказал я Унрольду, толкая его по направлению к выходу с балкона.
        - Мой сын… - начал было он, но я остановил.
        - Плевать мне на него. Надо было думать о детях до того, как украл мою собственность.
        Унрольд все ещё неважно держался на ногах, но я крепко держал мужчину за воротник, не давая упасть. Он нехотя вел нас, время от времени бормоча себе что-то под нос.
        - Вы за это заплатите… Вы пожалеете, что… - и все в таком духе.
        - И что ты сделаешь? - меня даже заинтересовало это. - Бросишь против нас кого-то ещё? Подчиненные у тебя так себе.
        - Полные ничтожества, - подтвердила Рейна.
        - Смотрящие… - начал было говорить Харрис, но я просто рассмеялся.
        - Вперед. Давай. Беги к ним и рассказывай. Они быстро выяснят, что я был в своем праве, придя сюда и потребовав вернуть своего оруженосца.
        Дальше мужчина шел молча, не проронив ни слова.
        Поместье выглядело не совсем так, как я представлял. Несмотря на то, что Унрольдов охраняла мощная гвардия, внутри дом выглядел пустым и почти заброшенным. Минимум утвари, пустые коридоры. В паре мест я замечал на стенах следы от некогда висевших здесь картин. Видимо, дом Унрольдов переживает не лучшие времена.
        Мы спустились на первый этаж и прошли в противоположное от разрушенного крыло. Затем Унрольд остановился у какой-то совершенно обычной на вид стены.
        - В чем дело? - поинтересовался я.
        Он поморщился, пару раз переступил с ноги на ногу, и лишь после этого повернул небольшой магический светильник вверх ногами. По ту сторону стены что-то громко щелкнуло, и перед нами отворился тайный проход.
        - Ого. Впечатляет. Если бы ты сам не вышел к нам, то пришлось бы постараться, чтобы отыскать эту комнату, - усмехнулся я. - Рейна.
        Девушка, раздраженно дернув плечом, исполнила приказ и вошла первой. Стоило ей сделать шаг, как в помещении зажегся свет, а перед нашими глазами предстал механический подъемник. Точно такой же, какой используют в местном аналоге метрополитена.
        - Как интересно, - задумчиво произнесла моя спутница.
        - Куда он ведет? - спросил я у нашего «пленника».
        - В заброшенную станцию техновозов.
        Услышать это было неожиданно. Насколько я знал, техновозы, что использовались для передвижения по подземельям города, находились в собственности у Смотрящих, и никто не смел ими пользоваться.
        - Как это возможно? - поинтересовался я, но Унрольд ответил что-то не очень внятное. Он повернул рычаг, и кабина подъемника открылась, пропуская нас внутрь.
        Уже внутри хозяин поместья повернул другой рычаг, и мы поехали вниз. Если подъемники в местном метро спускались и поднимались очень плавно, с минимальной вибрацией, то у этого были явные проблемы с функциональностью. Кабину трясло так, что казалось ещё немного, и мы рухнем в шахту.
        - А разве должно так трясти?
        - Он старый. Мы не можем нормально поддерживать его функциональность. Часть запчастей для ремонта достать попросту невозможно, приходится изготавливать самим. И не всегда они идеальны.
        - Это многое объясняет.
        Несмотря на тряску, спустились мы без проблем. Гарпия вновь пошла первой, разведывая дорогу, а уже следом вышел я.
        Унрольд не обманул. Мы действительно оказались в заброшенном транспортном узле. Без труда угадывались уже знакомые характерные черты архитектурного стиля. Больше всего это место походило на классическую станцию метро. Длинное вытянутое помещение, по правому краю которого проходили пути техновоза. Сама же транспортная капсула отсутствовала. Слева же находилось несколько технических помещений.
        Тут все было очень древним настолько, что много где виднелись деревянные и каменные укрепления. Это место всячески пытались сохранить, но при этом пускать сюда посторонних было нельзя. Подозреваю, что тут работали лишь самые преданные Унрольду люди.
        В дальнем конце комнаты располагалось какое-то оборудование, за которым работали два человека. Но мое внимание привлекла сидящая на металлическом стуле Роксана. Её руки и ноги были крепко связаны, а она сама находилась без сознания. Из её рук тянулись тонкие трубки к какому-то механизму, от вида которых у меня все внутри забурлило.
        Кажется, я даже ощутил укол вины.
        Я считал, что она просто хотела меня позлить, и поэтому не слишком торопился.
        - Рокс! - крикнул я, когда мы подошли совсем близко. - Блохастая! А ну отвечай! - использовал я Приказ. Девушка при этом едва заметно шевельнулась, но её глаза оставались закрытыми.
        - Она вас не слышит, - раздраженно буркнул Унрольд.
        Двое людей, заметив нас, опасливо попятились. Такое чувство, что они потянулись за спрятанным где-то рядом оружием, но Унрольд строго взглянул на них и покачал головой.
        - Что вы с ней сделали? - потребовал я ответа. - И советую очень внимательно подбирать слова.
        Рейна тем временем скептически оглянула девушку, обошла стул и махнула мне рукой, подзывая к себе.
        - Что? - буркнул я, отпуская мужчину и заглядывая Роксане за спину. Прямо в основание черепа кошки был вставлен толстый кабель, уходящий куда-то в стену. - Что за херней вы тут занимаетесь?!
        - Послушайте, - Унрольд поправил костюм и начал говорить спокойно, словно пытаясь донести до нас одну мысль. - Вы не понимаете всю важность того, чем мы тут занимаемся.
        - Да, я не хрена не понимаю. И это единственная причина, почему я ещё не оторвал тебе голову за увиденное. Освободите её.
        - Это невозможно. В данный момент…
        В моей руке появился теневой клинок.
        - Я не люблю повторять.
        - Вперед. Убейте меня, - внезапно сказал Унрольд, гордо выпятив грудь. - Если вы это сделаете, то она умрет. Только я могу отключить от системы без последствий.
        - Так делай.
        - Я не могу. Не сейчас! Мы… мы слишком близки к цели! Послушайте… я… - он прикрыл глаза, а его лицо нервно дергалось. Кажется, он сейчас пытался для себя что-то решить. - То, что я скажу вам, покажется бредом. Но это абсолютно серьезно. АрхиВладыка собирается всех убить. Сейчас мы находится на границе Последнего Цикла. Как только завершатся Состязания, он убьет всех жителей Аридели и её окрестностей, оставив лишь горстку избранных, которые в будущем возродят город.
        - Мы и так в курсе, - безразлично пожал я плечами.
        От того, с какой скукой и обыденностью я это сказал, лицо мужчины перекосило.
        - Что…? Вы…? Вы знаете?!
        - Да, не так давно выяснили это. Но это не объясняет той херни, что вы сделали с Роксаной.
        - Мы… Мы пытаемся взломать Систему АрхиВладыки.
        - А вот это уже интереснее. Продолжай.
        - Это место обнаружил ещё мой прапрадед. Вначале он и представить не мог, насколько важным и меняющим мир станет это открытие. Когда-то давно тут была одна из станций техновозов, но из-за завала её закрыли. Почему Смотрящие решили не восстанавливать её, мы не знаем. Заброшенная ветка техновозов сама по себе не имеет большой ценности. Если бы прадед сообщил о находке Смотрящим, то они либо конфисковали бы землю, либо обрушили бы свод. И разумеется, о том, чтобы построить техновоз и использовать его, так же речи не могло быть. Прапрадед использовал это место как складское помещение для особо ценных вещей. В те времена все тут было заставлено ящиками с рольдами.
        - А можно ближе к сути?
        - Все изменил мой прадед, - продолжил Унрольд. - Ещё с детства он был очарован этим местом. А еще он увлекался тауминженерией несмотря на то, что это запрещенное искусство. И именно он обнаружил вот это, - мужчина отошел к стене, к которой и тянулся тот самый кабель, выходящий из головы Роксаны. Убрав панель, он обнажил часть механизма, очень похожего на те, что нам уже доводилось видеть в канализации, но сейчас перед нами был какой-то пункт управления. На это указывали кнопки, рычажки и множество датчиков. - Это один из контрольных узлов Системы, через которые проходит огромное количество данных.
        Мужчина отошел от стены и вернулся к сидящей на стуле девушке.
        - Поколениями семья Унрольдов занималась изучением тауминженерии, и вот к чему мы пришли сейчас.
        - Пока что я ничего не поняла, - со скучающим видом заявила Рейна.
        Мужчина поморщился, бросив на неё злой взгляд.
        - Мы занимались тем, что пытались расшифровать данные. Кое-что у нас получилось, но это лишь крупицы из того, что течет там. И все же это открыло нам глаза. АрхиВладыка не такой, каким мы его считали. Все люди, живущие в Аридели - это его пища. Мы живем, и каждый из нас отдает частичку своей души ему, но когда мы умираем, то он получает её всю. Раз в примерно тысячу лет ему приходится убивать всех. Почему - мы так до конца и не поняли, но факт в том, что это происходило уже несколько раз. Возможно, дело в Прорывах Пустоты. Помимо того, что случился недавно, было ещё несколько десятков только за последние пять лет, но все они происходили на границе и были очень небольшими.
        - Главный наш прорыв случился в тот момент, когда наш дом избрали для участия в Состязании, - продолжал свой рассказ Унрольд. - Рич, наш Защитник, согласился поучаствовать в эксперименте по прямому подключению к Системе. Результат был просто взрывной. Благодаря тому, что он узнал, мы продвинулись в исследованиях за считанные дни гораздо дальше, чем все мои предки за десятилетия! Мы даже смогли превратить простых людей в протозащитников, в самодостаточных оруженосцев. Мой сын и Лидия получили способности, благодаря которым смогли сражаться почти на равных с вами! Но смерть Рича все испортила. Без него мы вернулись к тому, с чего начали.
        - Кажется, теперь я начинаю понимать, зачем вам так понадобилась Роксана.
        - Она была его оруженосцем, - подтвердил Унрольд. - Она подключена к Системе и имеет те же параметры подключения, что и Рич. В данный момент мы через неё способны влиять на очень многое: создавать протозащитников, ограниченно влиять на систему. Вполне возможно, что в будущем мы сможем даже получить полный контроль.
        - А Роксана?
        - К сожалению, нам она нужна. Прошу. Она наш живой интерфейс, через который мы и воздействуем на Систему.
        - Найдите кого-то другого. Вы теперь можете создавать своих Защитников.
        - Все не так просто, - покачал головой Унрольд. - Для полноценного подключения нужен тот, кого Система признала изначально. До Линды был ещё один человек, который успешно прошел инициацию, и мы собирались вернуть вам Роксану, чтобы не создавать такую ситуацию, какая произошла, но его мозг просто не выдержал. Система обладает встроенной системой Защиты, и для подключения нужен тот, кого она признала.
        Я задумчиво оглядел Роксану, затем часть тауминженерной машины в стене и покачал головой. Это было крайне интересное открытие, которое стоило изучить повнимательнее, но я пришел сюда спасать Роксану. Оставлять её служить живым интерфейсом я не собирался.
        - Роксану придется отключить.
        - Вы что, не слышали, что я сказал? Мы…
        Я жестом заставил его заткнуться.
        - Не обсуждается. Ты сейчас же её отключишь и будешь молиться АрхиВладыке, чтобы с ней все было в порядке, иначе я подвешу тебя за мошонку на флюгере поместья. А затем подготовишь все, что нужно для подключения другого человека.
        - Что? Кого?
        - Меня.
        - Мастер, мне кажется, это не самая лучшая идея, - не поддержала мою инициативу Рейна.
        - Это уже я сам решу, что хорошая, а что не очень идея. Ты останешься тут и прикончишь их всех, если они сделают что-то не так. Справишься?
        - Разумеется. Повешу за мошонки, как вы и хотели.
        - Умничка, - я вновь посмотрел на Унрольда. - Так это возможно?
        - Нам придется изменить конфигурацию под нового пользователя, но… да… думаю, что это возможно.
        - Замечательно, - ухмыльнулся я. - Очень хочется посмотреть, что у этой малышки «под капотом».
        Глава 12. Цифровой мир
        - И все-таки я считаю, что это очень плохая и опасная идея, - сдержанно выказывала свое неодобрение Гарпия. Она стояла чуть в сторонке, постоянно держа в поле зрения Унрольда и его помощников.
        Роксану отключили от странного устройства и уложили на кровать. Девушка пока что так в себя и не пришла, но Унрольд всячески заверял меня в том, что все нормально, и что она проспит ещё как минимум несколько часов.
        И вот, наконец, я занял место Роксаны на стуле. Помощники Унрольда начали подключать к моим рукам несколько тонких темных трубок, вид которых не внушал ничего хорошего. Все это время у меня в голове крутился вопрос: нахрена я вообще это делаю?
        Любопытство? Что будет, если я подключусь к той же Системе, что и Смотрящие? А если я при этом просто поджарю свои мозги? А это было вполне возможно….
        Любой здравомыслящий человек сразу же отринул бы мысль о подключении к странной машине, но я видимо совсем сошел с ума. Ну серьезно, какой ещё отбитый на голову отморозок решит запихнуть себе в голову силовой кабель, при этом вообще не зная, каким будет результат?
        Правильно - псих, которому не дорога собственная жизнь.
        Но, чисто гипотетически, попади я в недра Системы, вдруг я смог бы накрутить себе читерских способностей или даже пнуть АрхиВладыку по яйцам? Веры в такой исход было немного, но будь я проклят, если не попробую такое провернуть.
        - Что будет, когда меня подключат? - поинтересовался я.
        - Сложно сказать, - поморщился Унрольд, занимаясь настройкой одного из приборов, который был подключен ко мне. - Мы не знаем, что именно видела Роксана. Рич же… Он говорил, что мало что помнил. Словно после отключения от машины его память о пребывании там стиралась.
        - Занятно… - хмыкнул я.
        - А теперь… нам нужно подключить кабель.
        Хрень в руках Унрольда выглядела стремно и напоминала кабели из «Матрицы». Эдакий острый штекер, который должен войти в череп и подключиться к «пауку», находящемуся в голове у каждого жители Аридели.
        - Делай… - поморщился я.
        - Будет больно. Очень. Мы уже начали вводить обезболивающие, но это лишь смягчит боль и не позволит умереть от болевого шока, - предупредил Унрольд.
        - К боли я привык.
        - Тогда я начинаю, - Унрольд выглядел не очень радостным тому, что я занял место Роксаны. Судя по тому, как он косо поглядывал на стоящую над душой Рейну, глава дома всерьез переживал, что та его прикончит.
        Мое тело полностью зафиксировали, включая голову. Её удерживали специальные фиксаторы.
        А затем стало больно.
        Это была не самая страшная боль, которую мне доводилось испытывать, но она определенно была в ТОПе. Мне в буквальном смысле сверлили череп без наркоза. И несмотря на то, что Унрольд говорил про какое-то обезболивание, никакого смягчения я не ощутил.
        Меня трясло, казалось, что я вот-вот провалюсь во мрак небытия, но другие препараты не позволяли мне отключиться. Так что я просто беззвучно стонал, отсчитывая секунды.
        Облегчение пришло внезапно.
        Боль просто исчезла, а вместе с ней и все другие ощущения. Разум же, напротив, очистился.
        «Подключение к внутренней Системе»
        «Проверка уровня допуска»
        «Статус: Защитник»
        «Одобрено»
        В следующий миг я оказался в пустом белоснежном помещении. Просто куб, шагов десять в ширину.
        - Интере-е-е-е-есно… - протянул я, оглядываясь. Тут и впрямь ничего не было. Ни дверей, ни окон, ни мебели.
        Затем я посмотрел на себя. Выглядел я совершенно не так как должен был. Руки бледные и словно источают легкую черную дымку. На пальцах не очень длинные, но крайне острые когти, которыми легко можно было бы вскрыть кому-нибудь глотку. Ощупав лицо, я слегка расслабился. Оно было нормальным.
        Подошел к ближайшей стене и, протянув руку, коснулся её.
        Ничего.
        А я-то надеялся, что появится какое-нибудь окошко и предложит какое-либо действие. Но нет. Я оказался в ловушке и теперь понятия не имею, что делать дальше. Скорее всего, Рич и Роксана так же оказывались тут, но мне неизвестно, сумели ли они продвинуться дальше.
        - Ну хорошо…
        Мне в голову не пришло ничего лучше, чем ударить преграду в надежде, что она просто разлетится в дребезги. Эффект оказался… необычным. Стена вздрогнула, пошла рябью, но тут же вернулась в исходное состояние.
        «Нарушение целостности блока»
        «Целостность восстановлена»
        Возникли надписи перед глазами, но никакого пояснения о том, что за блоки, не последовало. Я вновь врезал по стене, но уже сильнее. Впрочем, результат оказался точно таким же.
        «Нарушение целостности блока»
        «Целостность восстановлена»
        - Я выбраться хочу! - громко крикнул я, не ожидая какого-либо ответа, но, тем не менее, получил его.
        «Запрос на выход из блока»
        «Проверка уровня допуска: Защитник»
        «Корректировка. Обнаружен исходный код»
        «ДОБРО ПОЖАЛОВАТЬ ДОМОЙ, ИСТОК»
        - Чего…? - не успел я удивиться странной надписи, которая была выделена совершенно иным цветом и шрифтом, как стена впереди просто исчезла, открывая путь куда-то в пустоту. Впереди возникла сияющая дорожка, уводящая вдаль, и судя по всему, именно на неё мне и нужно было ступить. - Ла-а-адно…
        Чуть помедлив, я сделал шаг, и тут же дорога увлекла меня за собой. Она уносила меня прочь с огромной скоростью, но при этом я не чувствовал каких-либо перегрузок или ветра.
        Мне потребовалось несколько секунд, чтобы прийти в себя и понять, что именно случилось, но к тому моменту дорога уже унесла меня далеко от блока, в котором я появился.
        Теперь у меня появилась возможность осмотреться, и… тут, оказывается, было на что посмотреть.
        Я оказался перед гигантской цифровой проекцией Аридели, которая была увеличена раза в два-три. По всему городу были разбросаны «кубы». Большая их часть была кристально белой, но встречались синие. Кое-где мне удалось заметить красные и оранжевые, но их буквально по пальцам можно было пересчитать.
        - Стоять! - крикнул я, и дорога подчинилась, остановив свое движение. - Я хочу вернуться немного назад.
        Меня тут же повело обратно. Не прошло и минуты, как я вернулся к блоку, из которого вышел.
        Он был белым только изнутри, снаружи же его окрас был ярко красным.
        - Интересно, - хмыкнул я и приказал дорожке создать развилку. Она подчинилась, и я смог обойти свою «темницу». Оказалось, что рядом находилось ещё несколько ячеек, но их цвета отличались. Только моя была красной. Три ближайших были белыми, а ещё две - оранжевыми. - Очень интересно…
        Я подошел к ближайшей оранжевой ячейке и коснулся её. Перед глазами тут же всплыло сообщение.
        «Имя: Рейна»
        «Тип: Раб-Оруженосец (влад. Элард)»
        «Здоровье: Хорошее»
        «Запас маны: 1920\1920»
        «Характеристики:
        «Сила: Изумительная(+)»
        «Восприятие: Изумительная(+)»
        «Выносливость: Изумительная»
        «Ловкость: Изумительная(+)»
        «Интелект: Высокий»
        «Мудрость: Высокая»
        Класс: Воин
        Подкласс: Метаморф*. Уровень 35
        Подкласс: Дева Огненного Тумана**. Уровень 68.
        Выходит, что этот блок - Рейна?
        Тогда остальные….
        Понемногу до меня начало доходить: каждый блок, который я видел - это человек. Красные - Защитники, оранжевые - оруженосцы, а белые - простые люди. Синие же… Смотрящие, ну разумеется.
        Я вознамерился проверить это и направился на поиски синих кубов по дороге, которую уже стал лучше контролировать. Мне не нужно было отдавать ей команды голосом, достаточно было просто пожелать, и она сама несла меня куда надо, создавая путь там, где его не было.
        В какой-то момент мне вообще стало казаться, что я лечу.
        - Попался! - ухмыльнулся я, заметив синий блок. Дорога привела меня к нему всего за несколько ударов сердца. Оказавшись перед ним, я протянул руку и коснулся поверхности.
        «Идентификационный номер: 992111-02»
        «Тип: Смотрящий»
        «Ранг: 2»
        Ага… Информация о Смотрящих была крайне скудной. Даже никаких характеристик, которые имелись и у простых людей.
        - А что, если я попробую сделать так? - я не смог сдержать злорадную ухмылку.
        «Попытаться получить контроль на единицей: 992111-02?»
        Я уже собирался подтвердить действие, как позади раздался голос.
        - Я бы не советовала этого делать.
        Отдернув руку, я резко развернулся и увидел перед собой парящую голографическую женщину. Она была облачена в длинное закрытое светлое платье, точный цвет которого можно было лишь угадывать, так как голограмма была полупрозрачной и отдавала синевой.
        - Если ты попробуешь взять под контроль Смотрящего, то Он узнает.
        - Он? АрхиВладыка?
        Женщина кивнула.
        - Сейчас ты невидим для системы, но если попробуешь вести себя тут как дома, то ничего хорошего не получится.
        Она приблизилась и опустилась на мой уровень, при этом под её ногами появилась точно такая же дорога, как у меня, а сама девушка обрела «плоть». Ей было за тридцать. У неё было симпатичное лицо со множеством веснушек, длинные темно-каштановые волосы и печальные карие глаза.
        - Кто ты?
        - Каждый живущий в Аридели знает мое имя.
        - Керрас… - прошептал я.
        Женщина печально улыбнулась, потупив взгляд.
        - Мы уже встречались, - припомнил я. - Хотя теперь я не уверен, что это была ты. Холькарим, подземный мертвый город. Там была женщина в темной мантии, источающей тьму.
        - Это была не я, а моя тень. Проекция, другими словами, - реакция женщины показалась мне странной. При словах «мы уже встречались» она вздрогнула и удивленно воззрилась на меня, но стоило сказать про Холькарим, как её взгляд словно потух, и про проекцию она говорила со странной мрачной обреченностью. - Я не знаю, зачем Он туда её поставил, видимо хотел, чтобы частичка меня всегда была в том месте…
        - Что это за место? - раз уж я оказался тут, да ещё с самой Керрас, которую постоянно поминают все жители Аридели, то грех этим не воспользоваться.
        - Это… Система АрхиВладыки, переведенная в удобный тебе пласт восприятия. Он не самый удобный, но раз ты видишь это место таким, значит твоему разуму проще его так воспринимать.
        - Значит, ты та самая знаменитая Керрас. Первая жена АрхиВладыки…
        - Я не его жена, я его… думаю, можно назвать это матерью, - ответила она.
        Это был вопрос на проверку, та ли она на самом деле, за кого себя выдает. Из полученной ранее информации выходило, что по какой-то причине воспоминание о Керрас трансформировалось.
        - Ты создала его?
        Женщина сдержано кивнула.
        - Недалеко от Холькарима мы нашли особую область с ограничением на допуск. Там находился дом и мастерская, внутри которой я обнаружил Поларис - устройство, что создавало Прорывы Пустоты. Что это было за место?
        - А, я кажется поняла. - облегченно улыбнулась Керрас. - Ты хочешь проверить, та ли я, за кого себя выдаю? Это место было таким же «воспоминанием», как и Холькарим, только чуть более личным. Именно там АрхиВладыка впервые и появился на свет.
        - Теперь его уже нет. Огромный робот уничтожил его.
        - Да, один из Сокрушающих.
        - Тоже твоя работа?
        - По большей части. Смотрящие и Сокрушающие были созданы для войны с Пустыми. Я придумала их конструкцию, но собирали их уже люди Элимора.
        - Смотрящие подчиняются АрхиВладыке, но… Сокрушающий напал на него. Я видел это своими глазами.
        - Смотрящие являются неотъемлемой частью Системы. Сокрушающие же были созданы гораздо раньше. Они главная ударная сила, которая должна была проходить через войска Пустых. Когда они создавались, ни Системы, ни Защитников ещё не было. Позднее я подключила Сокрушающих к общей сети, но в ограниченном режиме. Тот, которого ты пробудил, сразу вошел в боевой режим, а АрхиВладыка… Сейчас он не так уж сильно отличается от Пустых, против которых и был рожден бороться.
        - Это потому, что он поглощает души?
        Женщина утвердительно кивнула.
        - Его силы почти на исходе, Ему нужна подпитка, поэтому Он уже инициализировал Последний Цикл. Как только все приготовления будут завершены, все жители Аридели погибнут, а их души будут поглощены. Он использует эту силу, чтобы отбросить Пустоту и восстановить целостность защиты, но это будет лишь очередная отсрочка.
        - О чем ты?
        - После каждого Последнего Цикла границы защищенной территории сжимаются. Сейчас существует лишь Аридель и несколько десятков мелких поселений, а во время прошлого цикла помимо столицы было несколько крупных городов, в которых жили миллионы людей.
        - Такими темпами после этого цикла Пустые окажутся буквально в шаге от Аридели.
        - Так и будет. По моим расчетам, этот цикл сократит радиус окружающей Аридель территории втрое. А после следующего останется ТОЛЬКО Аридель. Территории для ведения сельского хозяйства не останется.
        - И что АрхиВладыка намерен с этим делать? По твоим словам, Аридели не станет спустя три цикла.
        - Ничего. Он…. - женщина замолчала. - Думаю, можно сказать, что он устал. Он за тысячу лет не проронил ни слова, а его мысли для меня уже давно загадка. Думаю, он просто ждет своего конца.
        - Я собираюсь его убить, - не уверен, что мне стоило это говорить, но почему-то у меня при разговоре с этой женщиной возникло чувство, что мы давно знакомы, и что она на моей стороне. Иначе бы она не стала предупреждать о том, что если я возьму под контроль Смотрящего, то АрхиВладыка об этом узнает.
        - Я знаю.
        - Знаешь? - а вот тут уже пришел черед удивляться мне.
        - Да. Думаю, это можно назвать злой шуткой судьбы, - она криво усмехнулась, а взгляд стал печальным.
        - Я не понимаю…
        - И не должен. Но однажды поймешь. Прости, я не имею права касаться этой темы, так как не знаю последствий своих слов. Могу лишь сказать тебе: действуй, как собирался.
        Я нахмурился.
        - Что будет, если я его убью? Защита, что ограждает Аридель, исчезнет?
        - Не сразу, но да. Не буду тебя обнадеживать и говорить, что после Его смерти все станет хорошо. Нет, все станет плохо. Очень плохо. Ничто не будет сдерживать Пустоту, и она придет за тем, что по праву принадлежит ей.
        - Значит, мне придется выбирать из плохой и очень плохой концовки? Если я не убью АрхиВладыку, то этот мир просуществует ещё сотни лет, продолжая угасать, или мы окажется с Пустыми лицом к лицу прямо сейчас и все-равно умрем, только гораздо быстрее?
        - Верно.
        - Но ведь раньше вы боролись! Сражались! - Керрас говорила с невероятной обреченностью, и именно это меня злило. - Создали Защитников для того, чтобы противостоять Пустоте! Я отказываюсь верить, что все закончится вот так!
        - Ты не меняешься, - улыбнулась она, а на глазах женщины проступили слезы, которые она тут же вытерла.
        - Что?
        - Нет, ничего. Возможно, из этой ситуации и есть выход, но его сможешь найти только ты. Моя роль давно сыграна, я лишь призрак, запертый в Системе. Но ты - другое дело.
        Она подошла ко мне и… обняла.
        - Как бы я хотела тебе помочь, старый друг. Рассказать все, что знаю, но не могу, - прошептала она, прижимаясь ко мне. Я ощущал её слезы на моей шее. И даже если они не были настоящими, то таковыми казались. - Могу лишь пожелать тебе удачи и понадеяться, что ты осуществишь задуманное.
        Она наконец выпустила меня из своих объятий и отступила на шаг.
        - Кое-чем я все-так помогу тебе, но после этого тебе сразу нужно уходить. Он узнает, что я сделала, и не уверена, как именно отреагирует.
        Женщина протянула руку и коснулась моей груди.
        «Передача пакета данных начата»
        «Передача: 2 %»
        «Передача: 19 %»
        «Передача: 41 %»
        «Передача: 87 %»
        «Передача завершена»
        Стоило высветится последней надписи, как я ощутил волну, пробежавшую по окружающему пространству. Синий куб Смотрящего, расположенный рядом, совершенно внезапно вспыхнул и начал движение, устремившись прочь.
        - Вот и все, - печально сказала она. - Тебе нужно идти. Он знает, где вы находитесь. Смотрящие уже в пути.
        - Дерьмо…
        - Прощай, Элард, - женщина сделала шаг вперед и поцеловала меня в щеку. - Удачи. Поступай так, как считаешь верным, и никого не слушай. Возможно, таким образом ты изберешь тот путь, который был закрыт для нас.
        «Соединение разорвано»
        Глава 13. Управляющие
        - Исходный код… - тихо пробормотал Рудольф Холл, смотря в только ему видимую точку перед собой. Сидящие неподалеку люди не вмешивались и ничего не спрашивали, терпеливо дожидаясь, когда хозяин дома сам к ним обратится.
        Наконец Холл моргнул и перевел взгляд на сидящих справа от него близнецов. Хатур и Виона Рас, бывшие чемпионы Арены, которые теперь основали собственный дом и работают наемниками, выполняя особо сложные заказы.
        Сегодня они были единственными гостями в этом доме.
        - Но это невозможно. Откуда? Как? - Рудольф бросил быстрый взгляд на гостей, а затем пригубил вино из кубка, стоящего рядом.
        Холл был одним из Управляющих, которых еще называют Тенями АрхиВладыки. Каждый из них был создан самолично богом, и каждый наделен огромными возможностями. В древние времена они были наместниками, управляющими городами и отдающими приказы Смотрящим. Часто их глазами смотрели именно Управляющие. В прошлом их было больше тридцати, но к нынешнему моменту осталось всего пятеро.
        Каждый на своем месте, каждый занят важной работой во имя общей цели.
        И Холл был не исключением. Он управлял рабочими районами, контролировал преступность, решал мелкие проблемы, на которые остальные Управляющие не обратили бы внимания, а также создавал и координировал бунты и протесты во время Чисток.
        Холл попробовал сделать запрос «наверх», но ответа не получил. АрхиВладыка, готовясь к Последнему Циклу, впал в спячку, и теперь он пробудится, лишь когда все приготовления будут завершены. Во власти Управляющих было разбудить его, но это могло нарушить работу систем.
        Нет, пойти на это Рудольф не мог.
        - Что-то не так, господин Холл? - спросила Виона.
        - Можно сказать и так… - вздохнул хозяин дома, откинувшись на своем кресле.
        Теперь в том, что Унрольды получили доступ к одному из узлов Системы АрхиВладыки, не оставалось сомнений. Холл и раньше об этом догадывался, и именно поэтому поручил Защитнику-должнику устранить потенциальную проблему. Имея доступ к узлу, Унрольд пусть и не был способен помешать Последнему Циклу, но вполне мог бы создать определенные неудобства.
        Но все вышло из-под контроля….
        Исходный код…
        Неужели Элард из дома Сорас обладает Исходным кодом?
        Невозможно!
        Но… даже если допустить, что так оно и есть, что это меняет? Ничего. Лишь создает дополнительные проблемы.
        Холл прикрыл глаза и отдал необходимые команды Смотрящим. Те незамедлительно выступили к поместью Унрольда, а сам Управляющий вновь обратил внимание на гостей.
        - Для вас есть работа.
        - Да, господин, - отозвался Хатур, сложив руки в замок на столе перед собой. Его сестра приготовилась внимательно слушать.
        - Вы помните Защитника дома Сорас, который присутствовал на недавнем званом ужине?
        - Разумеется.
        - Его нужно убить.
        Близнецы переглянулись.
        - Не нам оспаривать ваши приказы, - осторожно начала Виона. - Но разве это не против правил Состязаний - убивать Защитников?
        - Последний цикл запущен, нет смысла следовать обычному ритуалу, - Холл понимал, что не все Управляющие оценят его самодеятельность, но не считал нужным советоваться с ними. Больше всего будет недоволен Тралл, ведь именно он отвечает за Состязания, но гнева брата Холл не боялся. - Я уже отправил Смотрящих, но возможны трудности.
        - Трудности? У Смотрящих? - удивленно вздернул бровь Хатур. - Разве они не способны полностью подавить способности Системы?
        - Тут не обычный случай. Возможно, виной Исходный код, но я не уверен.
        - Исходный код? - спросила Виона, но в ответ Холл лишь раздраженно махнул рукой.
        - Это вас не касается.
        Спорить близнецы не осмелились.
        - Просто сделайте это. Убьете Защитника дома Сорас и его оруженосцев. Затем устраните Унрольдов. Всех. Поместье тоже уничтожьте. Не оставьте от него камня на камне. И сделать это надо быстро. Ясно?
        - Да, господин.
        Близнецы не стали задерживаться и поспешили выполнять отданный приказ, а Холл запрокинул голову и уставился в потолок, размышляя над ситуацией. Исходный код? Он присутствовал только у самых первых Защитников, созданных матерью, и в последствии был серьезно переписан АрхиВладыкой. Ныне он сохранился только у Управляющих и никак не мог появиться у Защитника.
        - Что происходит? - спросил Рудольф в пустоту.
        Возможно, АрхиВладыка знал ответ на этот вопрос, но теперь вплоть до финала Состязаний он будет спать, готовясь к тому, чтобы вобрать в себя души всех разумных. Ему нельзя мешать.

* * *
        Я открыл глаза и не сразу смог сфокусировать взгляд. Картинка плыла, вокруг кто-то суетился, но я никак не мог разобрать, кто именно. Голова жутко болела, полностью лишая меня возможности нормально мыслить.
        - Мастер, вы в порядке?
        Кажется, это был голос Рейны.
        Холодный и безразличный.
        - Не трогайте его. Удивительно, что он вообще пришел в себя сразу после отключения от Системы, - а это, кажется, был Унрольд.
        - Если он превратится в пускающую слюни тушу, то же самое я сделаю и с вами, - все тем же безразличным тоном донесла до сведения мужчин дева огненного тумана. И судя по тому, как кто-то из помощников Унрольда охнул, они прониклись угрозой.
        - Я… - попытался сказать я, но челюсть не слушалась. - Я….
        Как же хреново, почти как после наркоза или самой хардкорной пьянки в жизни. Но, думаю, что после того, как мне в череп засунули здоровый штырь - это нормально.
        - Отвжте…
        - Что?
        - Твжте…
        - Думаю, Мастер просит, чтобы его развязали.
        - Это не самая хорошая идея…
        Но Рейна оказалась очень хорошим подручным. Стоило ей понять, что именно я прошу, как она это немедленно выполнила.
        Звяк.
        Я ощутил, как одна из моих рук обрела подвижность. Я толком не смог рассмотреть, что произошло, но подозреваю, что мой оруженосец просто перерубила оковы.
        Дрожащей, налитой свинцом рукой я залез в пространственный карман и достал одну из пробирок с кровью, крайне неумело вскрыл её и выпил содержимое. Боль сразу стала отступать. Я несколько раз моргнул, и наконец смог сфокусировать взгляд.
        - Не нужно было… - вздохнул Унрольд. - Если бы попросили, я бы мог просто его развязать.
        - Я просила. Вы не согласились.
        - Рейна… - хрипло произнес я, но гораздо более уверенно, чем раньше.
        - Да, Мастер.
        - Сломай ему ногу.
        - Что? - Унрольд округлил глаза. - Не нужно… Господин Защитник не в…
        Рейна умеет беспрекословно выполнять приказы. Да, характер у неё тот ещё, и инициативностью она не страдает, но, когда я что-то просил, она делала, не задавая вопросов.
        Гарпия тут де подошла к старику и одним точным ударом ножен сломала ему ногу. Унрольд рухнул на пол, завопив от боли и с ужасом взирая на торчащую из ноги кость. Я-то думал, что перелом будет закрытым, но Рейна перестаралась.
        - А-А-А-А-А-А-А! Нога! Моя нога!
        - Остальным тоже? - спросила Рейна, указывая на помощников главы дома.
        Я мазнул все ещё не слишком хорошо видящем взглядом по присутствующим и отрицательно мотнул головой. Ногу я ему сломал за то, что сделали с Роксаной. Теперь, когда я на себе прочувствовал все прелести проведенной процедуры, то не испытывал никакого сострадания к валяющемуся на полу старику.
        - Помогите ему, а то кровью истечет, - бросил я помощникам и начал освобождать вторую руку. Освободится от фиксаторов головы мне помогла Рейна, не без прямого приказа, разумеется.
        А вот с тем, чтобы встать, у меня возникли проблемы. Первая попытка закончилась тем, что я едва не рухнул плашмя. Хорошо, что успел схватиться за подлокотник стула и просто осел на пол.
        Пришлось откупорить ещё одну пробирку с кровью. Лишь после этого я почувствовал в себе достаточно сил, чтобы твердо стоять на ногах. Голова все ещё слегка «плыла», но в целом я был почти в норме. Мне бы хотя бы час, и окончательно приду в норму.
        - Как все прошло? - спросила Рейна.
        - Стёмно. Я встретился с Керрас, которая общалась со мной так, словно мы старые друзья. Полагаю, у этой бабы крыша поехала.
        Узкие глаза девушки-дракона широко распахнулись, да и помогающие Унрольду помощники при таких откровениях стали коситься на меня.
        - Вы не шутите, Мастер?
        - О таких вещах не шутят. Из хороших новостей: я узнал нечто полезное для наших планов. Охрененно полезное, если она не обманула. Из плохих…. сюда топают Смотрящие.
        - ЧТО?! - воскликнул Унрольд, дернувшись слишком сильно, но тут же захрипел от вспышки острой боли.
        - Да, конец вашей лавочке. Извините, - на самом деле мне было совсем не жаль. - Но своими действиями я вызвал какую-то тревогу, и по ваши души придут Смотрящие. А мы, - я бросил красноречивый взгляд на Рейну, - пожалуй свалим.
        - Нет! Стойте! Нас же…
        - Не мои проблемы, - сказал я, подходя к Роксане. Девушка к тому моменту уже пришла в себя, но даже не могла нормально сфокусировать взгляд. Я с легкостью взял её на руки. - Держись крепче, Блохастая.
        При этих словах она попыталась меня оттолкнуть, даже ударить, но в её движениях не было ни капли силы. Все-равно что младенец.
        - Не дрыгайся, - буркнул я, прижимая девушку покрепче к себе. Она что-то пробурчала себе под нос и успокоилась.
        - Стойте! - крикнул нам в след Унрольд. - Не бросайте нас! Мы же…
        Но к тому времени я уже зашел в подъемник с Рокси на руках, а Рейна повернула рубильник, запустив подъем.
        - За нами правда идут Смотрящие? - спросила Гарпия, нежно, почти с любовью касаясь рукоятки меча.
        - Да.
        Она кивнула, удовлетворившись ответом, и едва заметно улыбнулась. Кажется, у неё есть свои счеты к слугам АрхиВладыки, и она даже рада возможности поквитаться.
        - Не слишком радуйся. Не хочу с ними связываться. Лучше попробуем смыться раньше, чем они явятся. Только Мелкую отыщем…
        С поиском Чесити проблем не возникло. Если Мелкая пропадала, то искать её надо было там, где хранилась еда, то есть в столовой. Так и получилось…
        - Ещё…! - буркнула девушка, а затем послышалось довольное чавканье.
        - Ну и что тут происходит? - спросил я, смотря на действо, творящееся в столовой.
        Чесси разлеглась на полу, а над ней склонился какой-то молодой дрожащий парнишка, скармливающий девушке колбаски, словно это был виноград или вроде того. При моем вопросе парень вздрогнул, чуть ли не отпрыгнув, а Мелкая звучно отрыгнула.
        - Ма-а-а-астер! Помоги-и-и-и-ите! Меня пыта-а-а-а-ают! - заохала девушка, а парень, который её кормил, побледнел и осел на пол. - Я больше не могу есть… а он все меня кормит и кормит…. Уа-а-а-а-а….
        Я смотрел на все это с каменной миной, понятия не имея, как это вообще можно комментировать.
        - Мы слышали, как ты сама просила дать ещё, - высказалась Рейна.
        - Это все обман! Нет! В меня больше не влезает! Ма-а-а-астер мне пло-о-о-о-охо!
        - Вставай, мы уходим.
        - Я не могу-у-у-у…. - протянула Мелкая. - Возьмите меня на ручки….
        - Керрас… - вздохнул я. - Рейна.
        - Ни слова больше, - бросила Гарпия и подошла к Чесси.
        - Чего тебе? - насупилась Мелкая, но тут же рассержено завопила. Рейна не собиралась церемонится, просто ухватила девушку за ступню и играючи потащила за собой. Чесити при этом задергалась, но даже с броней из слайма перевес силы оказался не на её стороне. - Стой! Стой! Хватит! Я могу! Я могу идти! - наконец сдалась Чесити, когда Рейна протащила её уже через весь коридор и почти выволокла на улицу.
        Но, похоже, мы слишком медленно делали ноги, потому что на территорию поместья уже вошли четверо Смотрящих. Их голубые одежды были видны издалека.
        - Это Смотрящие? - перестала капризничать Чесити.
        - Ага, и приперлись они по наши души.
        - И что будем делать?
        - Попробуем уйти через Тень, - сказал я и попытался применить групповой Шаг в Тень, но тут случился большой облом. Земля под нашими ногами почернела, и мы уже начали проваливаться на иную сторону реальности, но почти сразу тень и исчезла.
        Система функционировала нормально, просто нечто не давало нам улизнуть. Вступать в прямую схватку со Смотрящими мне не хотелось, ведь я понятия не имел, во что это выльется. Слишком рано прямо выступать против АрхиВладыки. Мы ещё не готовы.
        - Дерьмо…! Мелкая, Рокс на тебе, - я передал хмурящейся девушке раненую.
        - Но Мастер, я тоже хочу сражаться! Я же могу…
        - Надо, чтобы кто-то присмотрел за Блохастой. И кроме тебя некому, - сказал я и направился прямиком к Смотрящим.
        - Повзрослей, - бросила Рейна, последовав за мной.
        Чесити лишь оставалось зло кусать локти.
        Меня нестабильное поведение оруженосца начало уже порядком доставать. Ведет себя как капризный ребенок, требующий внимания. И что с этим делать, не имею ни малейшего понятия.
        Пока у меня появилась свободная половина минуты, я залез в собственные характеристики чтобы узнать, что именно я получил от своего прошлого противника. Глупо ввязываться в бой, не зная, что у тебя припасено в кармане.
        «Открыта новая активная способность: Мираж. Уровень 1»
        «Мираж - вы способны создавать точную копию предмета или живого существа».
        «Внимание! Мираж не имеет физического воплощения и не способен наносить урон».
        «Время существования Миража: 2 минуты»
        «Затраты маны: 2 в мин(баз) + размер объекта + движение (если есть)»
        «Открыта новая активная способность: Полог невидимости. Уровень 1»
        «Полог невидимости - скрывает вас от глаз врага»
        «Полог развеивается при проведении атаки или активного действия»
        «Невидимость может нарушаться при передвижении»
        «Затраты маны: 10 в минуту»
        Неплохо, хотя я надеялся, что получу полноценный подкласс и смогу создавать собственные копии как тот парень. Но видимо не судьба. Как я уже понял, если я не получил способности при первом употреблении крови, то при новых попытках лишь залечу раны и восстановлю ману. Нельзя «фармить» кровь у одного человека, пытаясь заполучить его силы.
        К моменту, как я закончил изучать полученные способности, оказался прямо перед Смотрящими.
        - Господа, - я улыбнулся и демонстративно поднял руки над головой. - Все это простое недоразумение. Господин Унрольд подло похитил моего оруженосца, и я лишь пришел его вернуть.
        Но Смотрящие не намерены были разговаривать.
        «Активирован протокол безопасности 77-12b-04»
        «Происходит деактивация Системы АрхиВладыки»
        «Внимание! Команда рассчитана Систему версии 5.7.2 и ниже. Ваша версия Системы: 12.1.2»
        «Вы уверены, что хотите задействовать протокол безопасности 77-12b-04?»
        Опять тот же трюк? Увы, со мной он не сработает.
        Смотрящие, не проронив ни слова, выставили перед собой руки, и в тот же миг я использовал одновременно Мираж и Полог невидимости, а уже через мгновение в мою копию что-то ударило. Пространство в этом месте схлопнулось, создавая небольшой вакуумный взрыв, словно эта способность вырвала кусок пространства. Но моя копия все ещё стояла на прежнем месте, что отличало её от Теневого Фантома. Тот при получении урона разрушался, а Мираж - нет.
        Смотрящие пришли не просто наказать меня, а убить.
        Плохо….

* * *
        - Он способен обходить блок Системы? - Холл, наблюдавший глазами Смотрящих, нахмурился. Это было очень плохо. Именно этого он и опасался, отдавая приказ на устранение. В Исходный код не были включены многие системы безопасности на уровне ядра Системы. В таком случае Смотрящие могут не справится, но на этот случай он уже приготовил запасной план.
        Управляющий прикрыл глаза и взял под контроль одного из Смотрящих, находящихся достаточно близко от дома Лорса. Насколько он помнил, у Защитника этого дома был личный конфликт с Элардом. Возможно, стоит попробовать привлечь его на свою сторону.
        Глава 14. Внезапные открытия
        - Эй! - возмутился я такой прямолинейности врагов. - А как же Состязания? Вы что, просто пришли меня прикончить?!
        Смотрящие не ответили, они лишь повторили то, что я видел раньше. Сразу в нескольких местах воздух схлопнулся, вырывая кусок пространства. Досталось одному небольшому деревцу, часть кроны которого просто исчезла без следа.
        Но так просто им меня не одолеть. Я играючи увернулся от всех дистанционных атак.
        «Рейна! Используй туман, как во время своей схватки!»
        Я отдал приказ, и оруженосец тут же исполнила мою команду. Во все стороны от неё разошелся густой туман, за считанные мгновения полностью скрывший нас из поля зрения врага.
        Но мой «хороший» план тут же дал серьезную осечку. В Тени я по-прежнему не мог спрятаться, что-то мешало перешагнуть грань между ней и этим миром. Скорее всего, какая-то особая способность Смотрящих. Находясь тут, я был так же слеп, как и враги.
        - Сделано, - голос Рейны заставил меня вздрогнуть, а затем облегченно выдохнуть. Гарпия подошла бесшумно. Казалось, даже туман не дрогнул от её движения.
        - Ага… только теперь ни мы их не видим, ни они нас….
        - Они там, - Рейна указала вперед. Видимо, она действительно отлично видела врагов. - Никогда этого не делала, но попробую…
        Девушка задумалась, а затем протянула руку и коснулась двумя пальцами моего лба.
        «Получен временный эффект: Глаз Тумана»
        «Время действия: 30 минут»
        - Надо же, получилось, - улыбнулась она краешками губ. - Никогда не пробовала это на других.
        Я пару раз моргнул и осмотрелся. Теперь туман не казался таким уж жутким. Я видел сквозь него и без особого труда угадывал очертания особняка, деревьев и прочих объектов. И разумеется, я прекрасно видел четверку Смотрящих, оглядывающихся по сторонам.
        - Мы их видим, а они нас нет. Удобно, - злорадно оскалился я.
        - Можем вскрыть им глотки быстрее, чем они осознают, что случилось, - подтвердила Гарпия.
        Я взглянул на девушку и неожиданно для самого себя понял, что не могу оторвать от неё взгляд. В этом непроглядном тумане, струящемся по её платью, она была особенно очаровательна. Этот тонкий разрез глаз, иссиня-черные волосы и голубые кристаллики в глазах…
        Будь я помоложе и поглупее, наверное, решил бы, что влюбился, но факт остается фактом - за те полтора дня, что я её знаю, Рейна запала мне в душу. Да, с характером, но надежная и четко следующая приказам, в отличие от Мелкой и Роксаны.
        Она была так близко, что я не сдержался и привлек её к себе. Рейна удивленно посмотрела на меня, а в следующий миг мои губы коснулись её.
        Я ощутил легкое замешательство девушки и уже было ожидал, что она отреагирует крайне жестко на подобное. Ударит меня под ребра или вообще схватится за меч, но она ответила на поцелуй, и даже первая постучалась язычком мне в зубы.
        Целовалась она просто прекрасно, и если бы не ситуация, то я не спешил бы разрывать поцелуй.
        - Я тебя хочу, - тихо прошептал я, все ещё прижимая девушку к себе. Она, услышав эти слова, заглянула мне в глаза. При этом ни один мускул не дрогнул на её бледном лице. Голубые раскосые глаза смотрели с легким интересом, но не очень понятно, каким именно. О чем сейчас думала эта рогатая красотка, для меня оставалось загадкой.
        - Хорошо, - ответила она, проведя языком по своей верхней губе. От этого жеста мне захотелось вновь прильнуть к её губам, но сдержался. Меня в тот момент больше удивило, с каким равнодушием она это произнесла.
        - Хорошо? Вот так просто?
        - Да, - все тем же ровным тоном ответила Рейна. - Я ваша собственность. И если вы говорите, что желаете мое тело, то я должна лишь спросить, в какой позе.
        Такой ответ мне не понравился. Все очарование момента в миг улетучилось.
        - А ты сама? - решил я спросить прямо. - Я тебя как мужчина привлекаю? Только ответь честно, знаю ты, с это можешь.
        - Нет. Впрочем, меня вообще никто не привлекает в том смысле, какой вы вкладываете в эти слова, Мастер. Ни мужчины, ни женщины.
        - Погоди, ты… асексуальна?
        - Можно сказать и так. Я способна получать удовольствие при сексе, если вас это интересует, но сам процесс не вызывает у меня какого-либо трепета или желания.
        Сказать, что я охренел - это не передать даже тысячной доли моих эмоций в данный момент. Я застыл, удивленно таращась на девушку, пытаясь переварить услышанное и придумать ответ.
        - А что же приносит тебе удовольствие?
        - Битва, - на лице Гарпии появилась зловещая усмешка, которую я никогда прежде не видел. - Кровь, льющаяся из ран. Меч, пронзающий плоть противника. То, как он корчится в муках с распотрошенным как рыба брюхом, а глаза стекленеют вместе с уходящей жизнью… Это приносит мне удовольствие.
        Да она психопатка!
        - Мастер, в данный момент мы как раз посреди битвы. Если вы не собираетесь исполнить желаемое прямо здесь и сейчас, то предлагаю отложить этот вопрос на потом.
        - А, да… Дерьмо… - из-за поцелуя я совсем забыл, что где-то рядом находится четверка Смотрящих. Скорее всего, к ним уже идет подкрепление.
        Я перевел взгляд на противников, которые тщетно пытались найти нас и разогнать туман. Они несколько раз применили свои дистанционные вакуумные способности, пытаясь уничтожить туман вокруг себя, но тот словно не замечал старания Смотрящих. Один из слуг АрхиВладыки попытался создать вокруг своих товарищей мощный ураганный вихрь, который по всей логике должен был развеять туман, но это вызывало у Гарпии лишь зловещую усмешку. Её забавляло, как эти могущественные стражи Аридели, при появлении которых простые люди трясутся в страхе, беспомощны словно младенцы.
        - Они смогут развеять туман?
        - Таким способом - нет. То, что вокруг нас, не просто туман. Это иной мир, наслаивающийся на нашу реальность. Почти как Тень, которую используете вы, Мастер. Они могут пытаться разогнать её, уничтожить, но у них ничего не получится. Чтобы выбраться из тумана, им потребуется нечто куда более могущественное чем то, что они демонстрируют.
        Мы не спешили бросаться в атаку, наблюдая за Смотрящими с безопасного расстояния.
        - Они разделяются, - заметила Рейна, и я согласно кивнул. Смотрящие разделились на пары и направились в противоположные стороны.
        - Тогда я возьму тех двух, а ты оставшихся?
        - Будет сделано, - согласилась девушка. Она сделала шаг назад, а в следующий миг туман окутал её, скрывая с моих глаз, несмотря на все ещё активный эффект Глаза Тумана.
        Я быстрым шагом направился в сторону избранной мной пары, заодно проверив, насколько функционируют другие теневые способности. Я не мог скрыться в Тени, но все ещё был способен призвать оружие или создать теневые щупальца.
        Уже неплохо!
        Я шел, особо не скрываясь. Туман был слишком густым, и если бы не особая способность Рейны, то я был бы слеп, как мои потенциальные жертвы. Вторую парочку я так же видел, но при этом сама Рейна оставалась для меня скрытой.
        - Не отвлекайся, Элард! - сказал я сам себе, вооружившись теневыми кинжалами.
        Я подобрался к Смотрящим со спины и первым делом метнул один из кинжалов, не рискнув приближаться слишком близко. Пусть я и не в их поле зрения, но я не рассчитывал, что они будут легкой добычей.
        Так и получилось.
        Когда до цели оставалось чуть больше метра, Смотрящий резко развернулся и отразил теневой кинжал копьем, возникшим из воздуха. Его оружие было соткано из голубой энергии, и судя по увиденному, могло без труда отразить даже атаки оружия Тени.
        Второй Смотрящий также вскинул руку и ударил вакуумной атакой по тому месту, откуда прилетел кинжал. Но безрезультатно, я рывком ушел в сторону и побежал. Да и первый, отбив удар, не стал стоять столбом, а обрушил на это место целую магическую бурю, от которой раскалился воздух.
        - Мимо, - ухмыльнулся я, доставая из пространственного кармана инфернальный мушкет. Я уже успел запитать его маной, и теперь он был готов к новому выстрелу.
        Бах!
        Сгусток адского пламени ударил Смотрящего прямо в грудь, и по идее должен был убить лысоголового, но хрен там плавал. Его плоть разорвало на кусочки чуть ли не до внутренних органов, но он поднялся, как ни в чем не бывало.
        Смотрящие - не люди, теперь никаких сомнений в этом не оставалось. Их кости были сделаны из металла, а внутренности выглядели странно. Я не доктор, но моих скромных знаний было достаточно, чтобы понять, что внутри человека такого быть не должно.
        Пористые ткани, слизь вместо крови…
        - Да что вы, поглоти вас Бездна, такое?!
        А вот мышечная ткань по цвету и форме мне что-то жутко напоминала, но я никак не мог вспомнить, что именно, а стоять и размышлять над этим времени не было. Раненый Смотрящий воздел руки к небесам, и над головой что-то крайне нехорошо звякнуло.
        Я запрокинул голову и увидел формирующийся на высоте в пару метров огромный воздушный шар. Смотря на эту штуку, чуйка шепнула, что стоит сматываться, пока не случилось нечто плохое.
        Я на полной скорости рванул прочь, а шар тем временем становился все больше и больше, пока взорвался, и это был сильный взрыв.
        ЧЕРТОВСКИ СИЛЬНЫЙ ВЗРЫВ!
        Несмотря на все попытки уйти подальше, меня снесло, словно соломку на ветру, и я даже не мог при этом нырнуть в Тень. Уже в полете я сгруппировался и воспользовался теневыми щупальцами, которые поймали меня и смогли удержать. Но приземление все-равно вышло жестким…
        Голова гудела, мир кружился, но валяться и неторопливо приходить в себя я позволить не мог. Перевернувшись на бок, а затем начав подниматься, я понял, что открыт. Взрыв оказался достаточно мощным, чтобы разогнать туман. Не полностью, и тот сейчас стремился заполнить пустоты, но на это уйдет минута, а может и чуть больше. А пока что я находился со Смотрящими лицом к лицу.
        - А вы, ребята, крепкие и сильные… - вздохнул я. - Но я тоже, знаете ли, не слабак…
        Они вскинули руки одновременно, но итог уже был известен.
        «Мираж»
        «Полог невидимости»
        Я ушел в сторону, позволяя им атаковать копию, но на этот трюк они второй раз не купились и стали планомерно атаковать близлежащее пространство, надеясь, что я сделаю ошибку.
        - Оружие Легиона! - хватит уже прятать свой козырь.
        За спиной тут же стали материализоваться демонические мушкеты. Этим я демаскировал себя, но мне уже было плевать.
        - Бах! Бах! Бах! Бах! - затараторил я, изображая руками выстрелами. Выглядит это, наверное, глупо со стороны, но только не в том случае, если у тебя за спиной больше сотни орудий прямиком из Инферно!
        Смотрящие буквально утонули в огне. Да и сам я не видел, что именно там происходило, продолжая посылать в супостатов один снаряд за другим. Из-за взрывов, каменной пыли и дыма я давно не видел врагов, но продолжал стрелять и стрелял до тех пор, пока не отстрелял как минимум половину мушкетов, оставив вторую на тот случай, если враг все ещё будет жив. К моему удивлению, так и оказалось.
        Оба Смотрящих все ещё были живы, но едва ли способны были сражаться. Самый целый смог сохранить одну руку и часть ноги, второго вообще разорвало пополам. На обоих почти не осталось кожи, а внутренние органы вываливались наружу, превращаясь во что-то желеобразное.
        И тут до меня дошло, с чем именно я видел схожесть.
        Доспех Чесити.
        Смотрящие это… Слаймы?! Серьезно?!
        Это открытие шокировало, но не так сильно, как то, что Рейна асексуальна. С последним уж лучше бы она мне пощечину зарядила, чем ответила полным равнодушием.
        Но теперь становится понятно, откуда у неё такой дрянной характер по мнению многих.
        Один из Смотрящих при моем приближении швырнул в меня созданный из синей энергии метательный кинжал. Я без труда его отбил своим теневым кинжалом и тут же отправил его в полет. Тот вонзился в глазницу металлического черепа, и Смотрящий погиб.
        Второй почти не шевелился, но на всякий случай я повторил с ним то же самое.
        «Подкласс: Повелитель Тени. Уровень 27 =.> 29»
        Тут же оповестила меня Система, щедро отсыпав опыта за победу над могучим врагом. Жаль, что это действует только на класс Повелителя Тени, остальные же усиливаются по старинке, с помощью повышения уровня способностей.
        «Выберите модификатор:»
        «Повышение маны на 30 единиц»
        «Усиление способностей подкласса «Повелитель Тени» на 10 %»
        «Усиление способностей подкласса «Рабовладелец» на 10 %»
        «Регенерация маны +1\ч»
        «Выберите модификатор:»
        «Повышение маны на 10 %»
        «Усиление способностей подкласса «Повелитель Тени» на 10 %»
        «Усиление способностей подкласса «Темный Инквизитор» на 10 %»
        «Способности подкласса «Повелитель Тени» расходуют на 10 % меньше маны»
        Я получил сразу два уровня способностей, так и что в этот раз и модификаторы выбираю два раза. Хм… И вот так сходу сложно решить, что именно стоит брать. Если раньше я бы не задумываясь взял повышение максимального запаса маны и регенерацию, то теперь уже не уверен, что это такая хорошая идея. Благодаря сражению с Пустыми в Прорыве Пустоты, я частично разобрался с дефектом, и сейчас мой максимальный запас энергии равнялся 561 единице, а регенерация маны на уровне 10 в час.
        Почесав затылок, я решил, что хватит исправлять свою кривоватую тушку, и выбрал второй пункт, повысив силу используемых способностей основного подкласса на десять процентов. Аналогично поступил и со вторым модификатором, и в итоге за считанные секунды все мои способности Тени стали на двадцать процентов сильнее.
        Разобравшись с модификаторами, я перевел взгляд на мертвых Смотрящих, решив рассмотреть их чуть внимательнее, и сразу заметил несколько крайне любопытных вещей. Не только их скелет было неорганическим. Под слоем измененной слаймовой плоти, которая вместе со смертью этих существ превратилась в «кисель», оказалось весьма много таум-механизмов, выглядящих слегка примитивно, но на деле настолько сложных, что оставалось поражаться, как оно вообще работают.
        - Получается, вы что-то вроде слаймов-терминаторов, которые маскируются под людей? - спросил я у мертвого Смотрящего.
        Крепкие парни, стоит отдать им должное. Я разрядил по меньшей мере пятьдесят мушкетов, и этого было бы достаточно, чтобы уничтожить целую армию, но эти парни выдержали, а металлические кости вообще не пострадали, словно были сделаны из адамантина.
        Адамантиновые кости…
        Неразрушимый скелет….
        Хм…
        В голове возникла абсолютно идиотская, бредовая идея.
        - А почему бы и нет? - усмехнулся я, поднимая валяющуюся неподалеку руку Смотрящего, затем призвал Теневой кинжал и попробовал нанести удар. Клинок, окутанный тьмой, без труда рассек плоть, но вот с костью у него возникли проблемы. На металлической поверхности осталась лишь едва заметная царапина.
        Это точно какой-то необычный металл…
        Хочу!
        Ухмыльнувшись, я запихнул отрубленную руку в пространственный карман. Затем начал запихивать туда и остальное, пока не получился «полный комплект». В итоге пространственный карман оказался заполнен на девяносто пять процентов, но меня это не очень волновало. Я вообще использую его только для хранения склянок и трофейного мушкета.
        Закончив с этим, я быстрым шагом направился в сторону второй парочки, точнее того, что от них осталось. Проблем со Смотрящими у Рейны не возникло. Прямо сейчас она сидела перед двумя трупами, из которых торчало разное туманное оружие. Копья, мечи, топоры, и все это соткано из тумана.
        - Разобралась? - вопрос, разумеется, был больше риторическим, но не задать его просто не смог. Гарпия выглядела раздраженной или по крайней мере недовольной.
        - Да.
        - Не похоже, чтобы ты была этому рада, - хмыкнул я.
        - Они не боятся смерти. Они вообще ничего не чувствуют. Просто разумные куклы. Какое может быть удовольствие от уничтожения чего-то бездушного? - она зло плюнула на тело одного из Смотрящих. Её взгляд выражал максимально возможное презрение. Девушка извлекла меч из ножен и замахнулась, собираясь отрубить голову одному из мертвых Смотрящих, но тут её рука упала на землю, все ещё сжимая рукоять меча.
        Девушка моргнула и, не издав ни звука, перевела взгляд с мертвеца на хлещущую из раны кровь.

* * *
        - Быстрее! - кричал Унрольд, вместе со всеми пытаясь упаковать самое ценное. - Быстрее, говорю! Нам нужно уходить, прежде чем сюда зайдут Смотрящие. Если попадемся им на глаза, нам конец!
        Руки старика дрожали. Все планы отправились в Бездну к Керрас! Теперь все, что ему оставалось, это бежать из Аридели прямиком к фронтиру и надеяться там пережить грядущую бурю.
        Надежды было мало, но и изменить ничего он уже не мог.
        - Шумно тут у вас, - внезапно раздавшийся голос заставил Харриса Унрольда выронить один из аппаратов и пораженно уставиться на гостя. От подъемника к Унрольду направлялся седой одноглазый старик в грязной одежде. Гость извлек из кармана сигару и прикурил её от вспыхнувшего на большом пальце огонька.
        - Неверим…?
        Старик оскалился, обнажив желтые зубы.
        - Он самый. Давно не виделись.
        - Что тебе нужно? - Унрольд нахмурился. В прошлом, ещё до начала Состязания, они работали вместе, но из-за внутренних разногласий их пути разошлись.
        - Кажется, у тебя проблемы. Смотрящие явились по твою душу. Как чуть раньше явились и по мою. И я подумал: «Нев, старина, может протянешь руку помощи старому другу?». И вот я тут.
        - Ни за что не поверю, что ты решил мне помочь по доброте душевной.
        - Ну разумеется не по доброте, - улыбка на лице Неверима растянулась почти до ушей. - Мне нужна твоя помощь в одном… деле.
        Глава 15. Кругом враги
        В миг, когда рука Рейны оказалась отсечена от тела, я застыл. Мозг ещё не успел переварить произошедшее, а тело уже действовало само. Я рванул к ней и схватил прежде, чем девушка успела упасть на землю.
        Что-то блеснуло совсем близко с моим лицом, но я в тот момент выкинул все лишние мысли из головы.
        «Шаг в Тень»
        В этот раз сработало. Незримая сила, мешавшая мне скрыться, исчезла вместе со смертью Смотрящих. Но расслабляться не стоит, в любой момент могут появиться новые слуги АрхиВладыки.
        «Моя рука»
        Пришло сообщение от Гарпии, и я втянул в тень отрубленную конечность.
        «Что ты собралась делать?» - спросил я через сообщение, но Рейна не ответила. Она просто забрала у меня свою руку и попыталась приделать её на место. К моему удивлению, у девушки это получилось, правда она тут же была вынуждена зафиксировать руку на животе с помощью пояса. В предстоящем бое девушке придется сражаться одной рукой.
        Осталось понять, кто наш враг.
        Я задрал голову и посмотрел наверх, пытаясь увидеть противника, но безрезультатно. Весь двор поместья отлично просматривался из Тени, но мы ни я, ни Рейна не видели ни единого признака врага.
        «Я пойду первым» - сообщил ей я. - «Тебя выбросит в реальный мир через минуту. Попробуем застать ублюдка врасплох».
        Девушка кивнула, а я отправился наверх.
        Из Тени вышел резко, тут же облачившись в Доспех Тени. Надеюсь, он сможет защитить меня от внезапной, невидимой атаки. И это оказалось мудрым решением, потому что стоило мне оказаться в реальном мире, как я тоже едва не лишился руки.
        Нечто оплелось вокруг конечности.
        Нити!
        Тонкие, едва заметные глазу нити!
        Они сомкнулись на моем предплечье и тут же натянулись, да с такой силой, что теневая броня пошла трещинами. Выхватив кинжал, я молниеносным движением оборвал их и постарался разорвать дистанцию, но не тут-то было.
        Новые нити возникли буквально из ниоткуда. Одна оплела мне руку, вторая обмоталась вокруг ноги, не давая мне сбежать.
        Тень! Срочно в Тень!
        Но мне так и не суждено было скрыться в своем убежище. Третья нить оплелась вокруг шеи и потянула меня куда-то вверх. Пока я пытался рассечь её, четвертая вновь взяла в заложники правую руку.
        Приплыли…
        Прежде чем я успел опомнится, я был в буквальном смысле распят нитями. Броня пока держалась, но нити тянули мои конечности в разные стороны с такой силой, что казалось ещё чуть-чуть, и я лишусь рук и ног.
        - А я рассчитывала, что ты сильнее, - послышался знакомый женский голос за спиной, а затем меня развернуло, словно марионетку. Передо мной стояла черноволосая женщина в строгом костюме, которую я уже однажды видел у Холла в гостях. Тоже Защитница, но уже бывшая. Когда-то давно она участвовала в Состязании вместе с братом и победила. - Господин Холл приказал тебя убить, и я считала, что раз так, то ты опасен, но пока что - жалкое зрелище. Те парящие пушки впечатляют, но в остальном…
        Жалкое зрелище, значит….?
        А как тебе… вот это!
        Апчхи!
        Я использовал против неё самое секретное из своих умений! Огненные сопли! Спасибо за это демону с инфернальным туницитом, от которого я и подхватил эту хворь. Первое время эта инфернальная болячка доставляла проблемы, но сейчас я более-менее с ней освоился.
        Огненные сопли попали женщине на одежду, заставив её закричать и отшатнуться в попытках потушить разгорающийся пожар. У неё это получилось, но для одежды пламя оказалось губительным, и моему взору открылась правая сторона её небольшой треугольной груди с острым торчащим соском.
        Немного подпаленная, правда… но это мелочи.
        - Милые сиськи, жалко, что поджаренные! - хохотнул я. - В следующий раз стоит одевать огнеупорный лифчик!
        Женщина из-за пламени и моих оскорблений на какой-то миг потеряла концентрацию, чем я и воспользовался. Нити немного ослабли, и я сбросил доспех Тени, подобно змее, сбрасывающей чешую. На доли секунды я освободился от нитей, и этого было достаточно, чтобы резко прыгнуть вперед и от души ударить женщину прямо в лицо кулаком.
        А в следующую секунду ударили уже меня. Нечто стремительное вырвалось из земли и нанесло сокрушительный удар мне в грудь, выбивая воздух из легких и подбрасывая меня на несколько метров в воздух.
        - Ты в порядке?! - уже летя, услышал я взволнованный возглас, но обращен он был не ко мне. Прямо из земли рядом с женщиной появился мужчина в такой же как у противницы одежде.
        Так и знал, что братишка крутится где-то поблизости… И судя по каменной глыбе, резко выросшей у меня под ногами, и тому, как именно этот ублюдок появился, он что-то вроде геоманта. Маг, управляющий землей.
        Неприятный противник…
        Теперь стало понятно, почему я не видел женщину в Тени. Её укрывал брат.
        - Неплохо! - крикнул я им, приземляясь на ноги в десятке метров в стороне и сплевывая кровь. Этот удар сломал мне несколько ребер.
        - Я же говорила, что разберусь с ним сама, - фыркнула женщина. Как же там её звали?.. Вина? Виона… кажется. А брат…. Хатур? Вроде так.
        - Винишко-тян и Хачапури! - громко окликнул я их. - С этого момента буду именовать вас так.
        Женщина взмахнула рукой, и в тот же миг сотни, если не тысячи почти незримых нитей возникли за её спиной. Они закружились, а затем часть из них заскользили по плечу Вионы, залатывая прореху в одежде.
        - Неплохо, - одобрил я и поднял большой палец вверх. - Хотя я бы предпочел, чтобы ты совсем сбросила верх. Больше сисек богу сисек! Или как-то так…
        - Не смей так разговаривать с моей сестрой! - зарычал Хатур, и в тот же миг прямо у меня под ногами возникло несколько десятков каменных шипов. Я едва успел отпрыгнуть, уворачиваясь от них.
        - Сильно! А как вам вот это! - в воздухе все ещё парили оставшиеся мушкеты. Раньше я не решался их использовать, опасаясь оказаться в зоне поражения, но сейчас, разорвав дистанцию, линия огня была открыта. - Бах! Бах! Бах!
        Мушкеты загрохотали, поднимая в воздух землю и дым. На какое-то время я потерял врагов из виду, но без тумана Рейны, который стал исчезать, как только девушка оказалась в Тени, это продлилось меньше десяти секунд.
        - Вот же засранцы…. - выругался я, увидев на месте обстрела не обезображенные трупы врагов, а здоровенное каменное «яйцо». Похоже, что эта парочка Защитников прямо сейчас скрывается внутри.
        - Бах! Бах! Бах!
        Я сделал ещё несколько выстрелов, после которых у меня осталось всего двенадцать мушкетов, и недовольно цокнул языком. «Яйцо» продолжало возвышаться посреди двора поместья. Все, чего я добился, это небольшие трещины на камне.
        - Мастер! Отойдите! - рядом со мной совершенно внезапно появилась Чесити, держа в руках каменную колонну, которую она, видимо, отломала от дома, и со всего размаху врезала ей по «яйцу».
        Итог был… ожидаем. Колонна рассыпалась на множество обломков, встретившись с более прочным материалам, а сама Мелкая смачно врезалась лицом в землю.
        - Ты что делаешь? - нахмурившись спросил я.
        - Ой-ей-ей… - Мелкая неуверенно поднялась на ноги, тряся головой. - Хотела помочь. Ох… какая прочная штука.
        Девушка размахнулась и со всей дури врезала по камню кулаком, но тут же сморщилась от боли и затрясла ушибленной рукой.
        - Я тебе что приказывал? Смотреть за Блохастой.
        - Да все с ней в порядке, - фыркнула Мелкая, указывая в сторону поместья. Прищурившись, я увидел стоящую на своих ногах Роксану. Девушка оперлась спиной о стену и наблюдала за нами. - А вам моя помощь будет кста…
        - Осторожно! - воскликнул я, увидев, как на шее девушки смыкаются нити. Стоит Вионе потянуть за них, и Чесити лишится головы.
        Я создал из Тени кинжал, но понимал, что опоздаю, но тут на помощь пришла внезапно появившаяся Рейна. Похоже, время её пребывания в Тени вышло. Гарпия молниеносным движением отсекла нити прежде, чем те причинили Мелкой вред.
        - Спасибо, - облегченно выдохнул я.
        - Зря благодарите, Мастер. Возможно, спасать её было большой ошибкой. Взяли бы кого-нибудь более способного на её место.
        - Гр-р-р-р! - зарычала Чесити и уже собиралась набросится на спасительницу с кулаками, но увидев мой хмурый взгляд, взяла себя в руки. - Я не бесполезна! Вот увидите! Я…
        Что именно сделает, Чесити сказать не усела, потому что камень рядом с нами внезапно пошел трещинами и стал меняться. Мы поспешили отбежать на безопасное расстояние и вовремя, потому что камень превратился в огромную человекоподобную фигуру без головы. Здоровенный, метров семь-восемь в высоту, каменный голем.
        Чего-то подобного я и боялся, когда узнал, что противник геомант.
        - Рейна! - крикнул я, и Гарпия без промедлений начала создавать вокруг нас непроглядный туман. - Мелкая, держись рядом со мной!
        - Д-Да!
        «Доспех Тени»
        «Доспех Тени»
        Дважды я использовал способность: один раз на себе, другой раз на Чесити, которая теперь больше напоминала здоровенного черного рыцаря. И это было странно, потому что Доспех Тени на мне выглядел совершенно иначе. А вот как бы он выглядел на Рейне, узнать не вышло. Гарпия растворилась в тумане сразу, как тот окружил нас.
        Несмотря на эффект туманного зрения, я все-равно не мог увидеть, где именно прячется девушка. Зато мог различить огромную фигуру каменного голема. Гигант взмахнул рукой и обрушил кулак на землю, устроив небольшое локальное землетрясение.
        - Мелкая, держи! - крикнул я и вновь воспользовался способностями Тени. В одной руке у девушки возник массивный двуручный клинок, источающий тьму, а во второй - ростовой щит, закрывающий девушку с головы до пят. Выглядела Чесити в новой броньке очень угрожающе.
        Надеюсь, и в деле она себя покажет хорошо.
        - Уо-о-о-о-о-о! Ма-а-а-а-астер! Я вас обожаю! Это… Это…
        - Не отвлекайся! Ты атакуй в лоб, я буду прикрывать.
        - Д-Да! - воскликнула девушка и с боевым ревом устремилась прямиком к голему. Я шел следом, надеясь, что… Впереди что-то блеснуло, и у меня не оставалось сомнений в том, что именно.
        Нити.
        Множество нитей кружило на нашем пути. Почти невидимые, но не для меня. Я прыгнул, оттолкнулся от плеча Чесити, перепрыгивая девушку, и взмахом теневых клинков рассек их, открывая для оруженосца путь.
        Виона тут же попыталась оплести ими меня, но теперь я представлял, с чем имею дело, и знал, как с этим бороться.
        «Теневой фантом»
        Нити оплелись вокруг призрачной фигуры, а я, воспользовавшись открывшей возможностью, отсек их. Фантома, впрочем, это не спасло. Нити были очень острыми и с легкостью могли убить незащищенного броней человека.
        Наконец из тумана выступил гигант и с размаху ударил по нам своим огромным кулаком. Я успел уйти вовремя, а моя любимейшая блондинистая дура вместо того, чтобы последовать моему примеру, приняла удар на щит. Ноги от удара у Чесити подогнулись, а по земле во все стороны разошлись трещины, но, к моему удивлению, она устояла. Видимо, помогли усиливающие возможности доспеха Тени в сочетании с доспехом Доминатора.
        - Отвали! - зарычала Чесити и резко выпрямилась, откидывая руку гиганта. Тот отшатнулся, но почти сразу попытался ударить по девушке вновь.
        Нет, пора вмешаться. Один удар она выдержала, но если он будет бить так раз за разом, то от неё и мокрого места не останется. Ещё в замахе я сделал два выстрела из оставшихся демонических мушкетов.
        Раскаленные снаряды попали голему в руку где-то в область локтя и сбили удар, но не более. По каменной коже пошли трещинки, но они были слишком тонкими, чтобы говорить о серьезном уроне.
        Нити опять появились рядом с Чесити, и разумеется, Мелкая этого даже не заметила, но вмешиваться мне не пришлось. Туман рядом с оруженосцем внезапно ожил, и нити перерубило несколько туманных клинков.
        - Не могу найти ту женщину, - Гарпия появилась так же внезапно, как и в прошлый раз. Было стойкое чувство, что туман был частью её, а она - частью тумана. - Они либо под землей, либо внутри этой штуки.
        В тот же миг по голему ударило сразу несколько десятков туманных мечей, но ни один не смог пробить каменную скорлупу.
        - С нитями сможешь разобраться?
        - Да. Не дам им до вас добраться, но с гигантом ничего сделать не смогу.
        Я кивнул, и в тот же миг одна из нитей появилась перед лицом Рейны, отсекая часть её головы. Но… передо мной оказалась не настоящая Гарпия, а лишь её туманный образ.
        Мелкая тем временем бросилась в атаку. Крутанувшись вокруг своей оси, она нанесла мощный рубящий удар по ноге каменного гиганта, оставляя на нем глубокую зарубку.
        Плохо… Я надеялся, что этот гигантский черный меч сможет перерубить голему, и маны в него вложил кучу, но нет. Сообразив, что его чуть было не лишили конечности, голем наотмашь ударил Мелкую. Чесити выставила перед собой щит, но промахнулась с весовой категорией, и её отшвырнуло метров на десять минимум.
        Мда…
        Видимо, зря надеялся, что она разберется с гигантом. Придется самому.
        У меня оставалось ещё десять мушкетов, и я первым делом сделал три выстрела, целясь уже не в руку, а в что-то вроде глаза, находившееся прямо в верхней части грудной клетки голема.
        Голем словно почувствовал, куда именно я целю, и прикрыл уязвимую точку руками.
        Бесполезно… Мощности демонических мушкетов недостаточно, чтобы его расковырять.
        И как же тогда мне разобраться с этой штукой?
        Я вспомнил, что за Восприятие с пометкой плюс я получил одну любопытную способность, но в прошлом мне было не до неё.
        «ИСТИННОЕ ЗРЕНИЕ»
        В тот же миг мир вокруг меня изменился. Все стало каким-то серым и блеклым, словно кто-то у меня в голове включил черно-белый фильтр. Одновременно с этим мана стала понемногу убывать, напоминая, что способность крайне прожорливая.
        Я взглянул на гиганта и увидел его совершенно иначе. Теперь каменная оболочка казалась серой и размытой, но прямо по её поверхности проходили сияющие линии, тянувшиеся прямо к «глазу».
        - Ага… - пробормотал я, смотря на это создание уже иначе.
        Я теперь видел не только его уязвимости, но словно смотрел насквозь. Рейна была права, Виона и Хатур находятся внутри. Виона где-то на уровне живота, а брат чуть выше, прямо у глаза.
        Поразительная способность… и какого хрена я раньше её не использовал?!
        Так же я стал лучше различать и нити, которыми управляла Виона, и благодаря этому меня ими уже не застигнуть врасплох.
        Пока я осваивался с новой способностью, Чесити успела оклематься и вновь ринулась в схватку. Гигант размахнулся и ударил по девушке кулаком, но та в последний момент ушла влево, полоснув чудовищу по руке теневым клинком. Итогом этого стал отрубленный каменный мизинец.
        - Ура! - торжественно завопила Мелкая, но тут же схлопотала ответку. Голем топнул, и во все стороны от него из земли «выстрелили» сотни каменных шипов. Девушка подставила под удар щит и в очередной раз отправилась в непродолжительный полет.
        Я, смотря на это, лишь покачал головой. Крылья ей что ли сделать? Мысль была интересной, но вряд ли в ближайшее время у меня получится такое провернуть - слишком сложно, но в будущем, может быть.
        Шипы почти сразу стали разрушаться, теряя энергетический каркас, а я вступил в схватку. Все препятствия на пути миновал, используя Тень, и вынырнул из укрытия лишь оказавшись прямо за спиной у голема.
        В моей руке возник теневой клинок, и я ударил им в первую же попавшуюся трещину на ноге. Вначале мне показалось, что ничего не произошло. Голем почувствовал урон и начал разворачиваться, но тут связанные с местом удара линии вспыхнули гораздо ярче, чем обычно, и гигант стал заваливаться. Раненая нога стала буквально рассыпаться под собственным весом. Создание геоманта с грохотом повалилось на землю и всеми силами пыталось подняться. Нога начала восстанавливаться, но медленно.
        - Хе-хе-хе… - не смог я сдержать злорадный смех.
        Я запрыгнул ему на спину, собираясь добраться до мягкой сердцевины, но мне помешали нити. В этот раз их было действительно много, и мне пришлось отступить. Перерезать все и при этом не угодить в ловушку вряд ли бы получилось, ведь нити росли прямиком из каменной шкуры голема.
        Его нога почти восстановилась, и времени оставалось все меньше.
        - Мастер! Вы круты! - воскликнула Мелкая, которая уже оклемалась после очередного полета.
        - Мелкая! Бей сюда! - раз уж она оказалась рядом, то стоит проверить одну теорию. Я указал оруженосцу на точку, где располагалась одна из линий уязвимости. Мелкая со всей дури врезала мечом в указанное место и… ничего.
        Она попала точно в цель, но линии при ударе не вспыхнули, как от моих действий, а значит, нанести «критический» удар могу только я.
        Голем зашевелился и начал пытаться подняться, а раз так, то самое время вновь лишить его ног.
        «Враг!»
        Внезапно пришло сообщение от Рейны, и прежде, чем мы с Мелкой успели сообразить, что оно вообще значит, неподалеку я заметил вспышку.
        - Мастер! - Чесити тоже это заметила и встала в защитную стойку, закрываясь щитом. Я спрятался за могучей тушкой девушки, позволяя ей принять удар на себя.
        Прямо перед щитом произошел достаточно мощный взрыв, и нас окатило волной жара, но девушка выдержала.
        - Ай-яй-яй-яй-яй… - забормотала она. - Рука онемела…
        Я вышел из-за спины девушки и посмотрел в направление, где видел вспышку в первый раз. Очень скоро я заметил вышагивающую из тумана фигуру. Красная кожа, забавная зеленая одежда, рога…
        - Вот дерьмо….
        Барбатос. Демон-охотник, которого ранил Акира и прикончил я. Сейчас тот был живее всех живых, и в руках держал точно такой же мушкет, с каким в свое время явился по мою душу, но только в этот раз рядом с ним было три демонических пса.
        - Только этого мне ещё не хватало…
        Глава 16. Все на одного
        Барбатос выглядел в точности так же, как при нашей последней встрече. Странный зеленый костюм с подтяжками, красная кожа и уродская козлиная бородка, которая в сочетании с острыми чертами лица вызвала ещё большую неприязнь.
        При виде меня губы исчадья Инферно растянулись в хищной улыбке, демонстрируя множество маленьких острых зубов. Он выглядел так же нелепо, как и раньше, но чуйка предупреждала, что не стоит относиться к нему легкомысленно. В прошлую нашу встречу меня спас Акира, но в этот раз придется разбираться с этим типом самостоятельно.
        Псы у ног Барбатоса уставились на меня своими горящими алыми глазами и зарычали. Эти зверюги были очень крупными, без шерсти, с огромными пастями со множеством кривых, но очень острых зубов.
        - Вот мы и встретились снова, господин Элард из дома Сорас, - отсалютовал мне демон, опуская мушкет, но учитывая, что во время последней нашей встречи я засадил ему в глаз теневой кинжал, вряд ли это было хорошим знаком. - Хотелось бы мне устроить настоящую охоту на вас, но, к сожалению, сегодня у вас слишком много противников.
        Он покачал головой и цокнул языком, словно был сильно раздосадован данным фактом.
        Голем зашевелился, пытаясь встать, и в этих потугах со всей дури ударил по земле. В тот же миг вокруг него выросло множество каменных шипов, и мне пришлось искать спасение в Тени, утаскивая за собой Чесси.
        У меня была надежда на то, что каменный голем и демон подерутся, но мои ожидания не оправдались. Они лишь бросили друг на друга взгляды, а затем начали осматриваться. Но уже через несколько секунд рядом с демоном появился Адриан, Защитник дома Лорса, и что-то сказал. Из-за того, что до Тени не доходили звуки, я так и не услышал разговора, зато мне хватило увиденного.
        Рядом с Адрианом появилась хорошо знакомая женщина-рыцарь вместе с тощим магом. И эта бронированная бой-баба вытащила из напоясной сумки маленький флакон.
        Вот дерьмо!
        «Мелкая! Наверх! Срочно!»
        Я отправил в чат сообщение и потянул девушку за собой.
        Понятия не имею, что это за магия, но, когда я в прошлый раз с ней столкнулся, меня в Тени чуть не прожарило до хрустящей корочки. Если сейчас же не выберемся, то все может повториться.
        Адриан уже взял флакон, откупорил его и капнул на землю.
        Тень забурлила, как и в прошлый раз, но к этому моменту мы уже находились на границе. Не таясь, мы с Чесити выскочили прямо перед демоном, демонологом и его подпевалами.
        - Ты… - только и успел пробормотать блондинчик, все ещё держа в руках флакон, а в следующий миг его рожа превратилась в месиво, а он сам отправился в продолжительный полет от удара моего кулака.
        К сожалению, Защитника так просто не убьешь, но на короткий промежуток времени я вывел его из игры. Тощий маг испуганно завизжал фальцетом, наводя меня на мысли, что ему отчекрыжили бубенчики, ибо в гареме только у хозяина должны быть яйца. Ну или Адриану нравятся женственные мальчики.
        Латентный парпидос, что с него взять?
        Роза, кажется, так звали эту «гориллу» в латах, зарычала как дикий зверь и схватилась за висящий у неё за спиной массивный двуручный молот, который на вскидку весил столько же, сколько она сама.
        - Мастер! - крикнула Чесити, вставая на пути у страшного оружия. Молот столкнулся со щитом, и последний разлетелся на кусочки. Тем не менее, силу удара он погасил, пусть и ценою собственной «жизни». Мелкая тоже устояла на ногах, хоть и пропахала ногами две борозды длинною чуть больше метра.
        - Эй! Чухундра! - крикнул я, бросив в рыцаршу один из теневых кинжалов. Целился в голову, но та оказалась проворной и сместилась в сторону, отчего оружие попало ей в плечо. Доспех был зачарованным, так что даже теневое оружие не смогло достать достаточно глубоко, но даже так кровь этой суке я пустил.
        Демон тем временем не вмешивался, с какой-то злорадной насмешкой наблюдая за схваткой рядом и гладя одного из псов. А вот тощий маг отсиживаться в сторонке не стал и ударил меня разрядом молнии прямо в грудь. Броня Тени выдержала, но меня сбило с ног.
        - А вот это ты зря, евнух! - фыркнул я, рывком поднимаясь на ноги.
        В тот момент я ещё не понимал почему демон не спешит вступать в схватку, но очень быстро понял. Роза вскинула молот над головой и громко выкрикнула:
        - Небесное кольцо!
        Над ней возникло что-то напоминающее сияющий нимб, который внезапно начал расти и увеличиваться в диаметре, пока не окинул собой значительную часть территории двора.
        Демон поспешил отойти на безопасное расстояние, а вот мы с Чесити немного промедлили, за что немедленно и поплатились. На нас обрушился сияющий дождь, свет которого пробивался даже сквозь закрытые веки.
        Я закричал, а кровь внутри меня буквально закипела, выжигая внутренние органы.
        «Шаг в Тень!»
        «Шаг в Тень!»
        «Шаг в Тень!»
        Бесполезно….
        Все закончилось так же внезапно, как и началось. Когда открыл глаза, то понял, что нахожусь все там же, во дворе перед поместьем Унрольда. Чесити была рядом, и тоже в порядке. Немного растерянная, девушка часто моргала и терла глаза. Но на ней не было Доспеха Тени.
        Я тут же бросил взгляд на свои руки и понял, что моя броня тоже исчезла без следа, как и оружие.
        «Клинок Тени»
        В моей руке начало формироваться теневой оружие, но оно тут же рассеялось, слегка опалив мне руку.
        - Какого…?
        - Удивлен? - Роза самодовольно улыбалась. - Я стала Старшим Светлым Паладином и теперь с легкостью могу нейтрализовывать твою нечистивую магию, прячущийся в Тенях. Теперь ты не сможешь ни прятаться, ни использовать свои темные силы!
        Вот же лицемерка! Сама трахает демонолога, а я при этом «нечистый».
        - Да пошла ты, сука! Бах! - крикнул я, но тут же осознал, что мушкетов больше нет. Огромный сияющий круг в небесах полностью стирал все «темное». Барбатос же отошел на достаточное расстояние и в данный момент сидел на обломках какой-то статуи в полутора сотнях метрах от нас.
        Голем тем временем тоже окончательно пришел в себя и грузными шагами направился в нашу сторону. Мы с Мелкой оказались окружены врагами и лишены приличной доли сил. Рейна была где-то поблизости, скрываясь в том, что оставалось от тумана, но я не уверен, что она сможет перевернуть баланс сил в нашу пользу. Это кольцо не только разрушало Тень и инфернальные способности, но ещё и развеивало туман Гарпии.
        «Эта штука в небе нейтрализует мой туман»
        Сообщила Рейна через чат, словно читая мысли. Ни туманные клинки, ни туманные фантомы там не работают.
        «Ожидай удачного момента» - посоветовал ей я.
        - Ну и кого это ты евнухом обозвал?! - разъяренно завопил, хотя точнее будет сказать запищал, тощий маг, выходя вперед, и взмахнул посохом. С него сорвались десятки ослепительных магических снарядов, устремившиеся в нас.
        К счастью, точность у мага была так себе. Со своей ловкостью я увернулся, а вот Мелкая приняла один из ударов грудью. Тот сбил её с ног, а на симбиотической броне появился глубокий ожог. Все-таки её броня была органической и плохо справлялась с высокими температурами.
        - Мфое лифо! - послышался истошный крик откуда-то из-за спины Розы, а затем показался Адриан. От былой красоты не осталось и следа. Нос сломан и теперь свернут на бок, часть зубов отсутствует. - Мфое префрафное лифо! Как фы могфли?! Я уфью фас!
        - Что ты там бормочешь, хлебушек? - крикнул я ему, попутно обдумывая, что могу использовать. Как ни посмотри, у них во всем преимущество. Будь у меня доступ к способностям, можно было бы побарахтаться и наподдать этим ублюдкам, но с нынешними раскладом нам конец.
        А это значит… надо драпать.
        - Драпаем! - крикнул я, и Мелкая, в этот раз не став тупить, бросилась за мной.
        - Фтоять!
        Нам нужно лишь покинуть пределы круга света, и там уже я смогу использовать способности, но в который раз все получается совершенно не так, как я надеялся. Голем взмахнул кулаком, ударив по земле, и прямо у нас на пути выросла массивная каменная стена, перекрывая путь к отступлению.
        Я уже бросился бежать параллельно стене, но, сделав несколько шагов, остановился, перехватывая Мелкую под руку.
        Нити. Я не заметил, когда именно они появились, но теперь те преграждали нам путь. Разрезать их простым оружием я даже не стал пытаться.
        - Дерьмо!
        - Вы в ловушке! - воскликнула Роза. - Мы должны убить тебя, Защитник дома Сорас! И если…
        - А хуй в зубы не хотите? - сплюнул я им под ноги.
        Лицо рыцарши от такого высказывания аж перекосило.
        - Мастер, я вас защищу! - воскликнула Мелкая, выходя вперед, но даже с силой костюма у неё не было ни шанса, что нам тут же и продемонстрировали. Из земли прямо перед ней выросла вытянутая каменная глыба, наносящая девушке удар в живот и вбивая её в каменную стену позади. Чесити оказалась зажата между камнями. Сплевывая кровь и крича как дикий зверь, она колотила по камню кулаками, но откалывала лишь мелкие куски.
        Голем остановился неподалеку, а затем раскрылся, выпуская наружу мужчину и женщину. Близнецы выглядели слегка утомленными. Видимо, схватка со мной им тяжело давалась, но в глазах уже читалась победа.
        - Браво! - зааплодировал я. - Довольны собой? Трусливые сукины дети, способные победить меня, только полностью лишив способностей.
        Тут я лукавил, способности Инквизитора у меня ещё активны, но я спустил большую часть благодати на призыв Аннигиляции, и вновь призвать на помощь богиню уже не мог. В лучшем случае проведу Дезинтегрирующий удар разок. Но одним ударом всех не вынесешь…
        «Я в ловушке»
        Внезапно пришло сообщение от Рейны.
        «Я попыталась атаковать их со спины, но стоило мне войти в круг, как туман рассеялся. Новый я создать не смогла. И почти сразу меня заперли в каменном коконе. Я постараюсь выбраться, но на этой уйдет время».
        Я скосил взгляд и в отдалении действительно заметил торчащие из земли каменные глыбы, и я точно помнил, что раньше их там не было.
        Хатур проследил за моим взглядом и довольно ухмыльнулся.
        - Проблемная женщина, - бросил он. - Как и ты сам, Элард. Мы предлагаем тебе сделку.
        - Сделку? Думаю, вы и сами прекрасно знаете, куда её можете засунуть.
        - С ним бесполезно договариваться, - бросила Роза той парочке. - Проще сразу убить.
        Хатур на это кивнул, и тем не менее продолжил.
        - Вот наше предложение. Ты покорно принимаешь свою участь. Нам приказали тебя убить, и ты умрешь, так или иначе, раз этого хочет господин Холл. Но про твоих оруженосцев никто ничего не говорил. Просто сдайся и прими смерть.
        Эти сукины дети боятся. Даже сейчас, лишив меня большей части способностей, они боятся, что я что-нибудь выкину. И я действительно могу.
        - Хорошо, - легко согласился я, заставив присутствующих бросить на меня недоверчивые взгляды.
        Правую руку я в очередной раз спрятал за спину, стараясь не выдавать сразу своих планов, и неторопливо направился к ним, раздумывая, кого будет лучше всего вынести.
        Геоманта или рыцаршу?
        Рыцаршу.
        Если я вырублю эту штуку над нашими головами, то верну себе и остальным способности.
        «Дезинтегрирующий кулак»
        Руку тотчас стал наполнять жар, который рос с каждой секундой.
        Десять.
        Девять.
        Они смотрят на меня с подозрением.
        Восемь.
        Семь.
        - Если уж мне суждено умереть, то хочу, чтобы меня прикончила эта рыжая самка гориллы, - ухмыляясь сказал я, направляясь прямиком к рыцарше.
        - Как ты меня назвал?! - едва не задохнулась она от возмущения, но тут же сообразила, о чем идет речь, и успокоилась.
        Шесть.
        Пять.
        Четыре.
        Кулак уже разрывало от жара. Мне лишь бы ударить.
        Три…
        - Я с огромным удовольствием размозжу тебе голову, - начала она говорить с довольной ухмылкой, но резко отступила, словно что-то почувствовала. Или вспомнила. Ведь она уже один раз получила удар моего кулака, но в этот раз я собрался метить в голову. - Он собрался….!
        Поздно! Я был всего в паре шагов от неё.
        Успею!
        Два…
        Один…
        Рыцарша изумленно округлила глаза, когда мой охваченный огнем кулак оказался совсем близко от её лица, но куда больше удивлен был я, когда тот так и не достиг цели.
        Нити…
        Сраные, гребаные нити!
        Они оплели мой кулак, так и не позволив ударить Розу. Рыцарша, прекрасно осознавая угрозу, уже успела отскочить на десяток шагов, существенно разорвав дистанцию.
        - Похоже, по-хорошему он не хочет, - услышал я голос Вионы, а в следующий миг я смог в полной мере прочувствовать, что бывает с конечностями, когда те остаются без защиты. Нить натянулась, без особого труда разрезала кожу и лишь чуточку запнулась на костях.
        В один миг моя пылающая правая рука была разрублена на несколько кусков. Но удивление мое длилось недолго. Энергия, накопленная в кулаке, тут же высвободилась, и меня отшвырнуло взрывом.
        Хреново…
        - Кха-Кха…
        - Смотрите, кажется, он ещё жив, - наигранно удивилась Виона.
        - Нуфно ефо прифончить! - кто это говорил, было и так понятно.
        Дело плохи. Руки я лишился, взрыв сильно подпалил мою шкурку и слегка прожарил.
        - Давайте просто его убьем, - высказался тот писклявоголосый маг.
        - Рофа, фломай ему ноги! - воскликнул Адриан.
        Я на этих людей даже не смотрел, пытаясь собраться с силами. Все тело болело, малейшее движение вызывало болезненные ощущения.
        - Эй! - внезапно возглас заставил меня вздрогнуть и приподнять голову.
        Рядом с нами появилась та, кого я совершенно не ждал увидеть. Роксана. Кошка выглядела все ещё слабой, и очевидно, что многого от неё ожидать не стоит. Она бросилась в лобовую атаку, но вокруг неё тут же обвились нити.
        - Нет! - прохрипел я, дернувшись, и сразу был скручен вспышкой боли.
        - Сдо… - начала было говорить Виона, но вместо этого внезапно закричала от боли и рухнула на землю, корчась в конвульсиях. Я не сразу понял, что случилось, но стоило бросить взгляд на кошку, как все мгновенно встало на места. По всему её телу пробегало множество алых электрических разрядов. Видимо, нити обладали высокой проводимостью, и женщину просто ударило током.
        - Сестра! - воскликнул геомант, и Роксану тут же пронзило насквозь тонким каменным шипом. - Я тебя убью! Я…
        - Эй, мудила… - прохрипел я, каким-то чудом вставая на ноги. Видок у меня скорее всего был ещё тот. Обгорелый, однорукий, истекающий кровью… Мой вид мог бы рассмешить, ни никак не напугать. - Я ещё не сдох! Прежде чем трогать моих оруженосцев, советую закончить начатое.
        На моем изуродованном ожогами лице возникла самодовольная ухмылка.
        В данный момент они гадали, есть ли у меня ещё козыри. И козырь был. Один. Последний, который я очень не хотел бы использовать, но, видимо, у меня нет выбора.
        Последствия? Нахрен последствия.
        Либо я сейчас уделаю их, либо мы все сдохнем, а затем умрут и остальные. Выбор невелик, да?
        Ещё поднимаясь на ноги, я успел достать их пространственного кармана небольшой флакон с кровью. Флакон, в котором содержалась кровь богини вампиров и по совместительству моего заклятого врага.
        - У него что-то в руке! - выкрикнул тощий маг, указывая на меня, но было уже поздно. Я влил содержимое пробирки себе в горло и тут же ощутил нестерпимый жар, который стал расползаться по телу.
        Тогда же мою грудную клетку пронзил каменный шип, а затем ещё один пробил насквозь бедро. Но я ничего из этого не почувствовал. Вместо этого я ощутил чье-то присутствие.
        - Ну привет, Элард, - послышался в голове голос, заставивший меня беззвучно застонать от досады. Знал ведь, что так будет. Знал, что стоит выпить эту кровь, и одним лишь бафом и новыми абилками я не отделаюсь. Так и получилось… - Кажется, теперь мы с тобой стали едины, хи-хи-хи…
        Этот её самодовольный потусторонний смешок не внушал ничего хорошего….
        - Дерьмо…
        Глава 17. Заклятые союзники
        Я не чувствовал торчащий из груди каменный шип, как и тот, что пробил бедро и насадил на себя единственную целую руку. А вот то, что мне по венам словно раскаленный металл пустили, я ощущал невероятно сильно. Невидимые руки сдавили мне горло, лишая воздуха, а в ушах звенел безумный смех Фломелии.
        Мышцы скрутило судорогой. Разум помутился от боли. Я чувствовал, как с каждой секундой все больше теряю себя. Потусторонняя сила поглощала меня, вытесняла, пыталась завладеть телом.
        - НЕ-Е-Е-ЕТ! - закричал я, собрав все, что оставалось от меня самого.
        И в тот же миг боль отступила.
        Я все ещё был пронзен пиками, но теперь разум был кристально чист. Пару раз моргнув и покрутив головой, я осознал, что мир вокруг выглядит странно. Словно он потерял цвет, а время вокруг остановилось.
        Неподалеку были враги, но они застыли подобно статуям, смотря перед собой остекленевшим взглядом.
        Это все ненастоящее!
        Я сделал вдох, и теперь уже не был ранен. Не было пик, руки были на месте, а я стоял на своих двоих.
        - Это все ненастоящее, - повторил я, но уже в слух, и в тот же миг ощутил вспышку боли в ладони. На руке появилась глубокая рана, из которой полилась кровь. Прямо передо мной образовалась лужа из крови, которая уже спустя два удара сердца забурлила и начала пузыриться.
        Я отступил на два шага, наблюдая за тем, как лужа меняет форму на изящную фигуру. Она выпрямилась и провела рукой по слипшимся от крови волосам, затем по лицу, и уже через несколько секунд от крови не осталось и следа.
        Передо мной стояла красивая обнаженная девушка с длинными рыжими волосами, спадающими на плечи и слегка прикрывающими красивую налитую грудь. Она потянулась словно от долгого сна, даже не попытавшись прикрыть наготу, после чего устремила свой взор прямо на меня. Её пухлые алые губы приоткрылись, продемонстрировав острые клычки, и растянулись в довольной усмешке.
        - Элард.
        - Фломелия…
        - Опрометчиво с твой стороны вот так пить мою кровь. Я ведь могу теперь сделать вот так, - она дернула рукой, и моя рука попыталась сделать тоже самое, но я на полпути пресек эту манипуляцию.
        - Не делай так…
        - Или что? - насмешливо поинтересовалась Фломелия. - Глупый. Глупый. Глупый мальчик. Ты решил, что, испив моей крови, получишь мою силу? Теперь ты мой. Целиком и полностью. Сопротивляйся, но в итоге я сломаю твою волю и заберу себе это славное сильное тело.
        Она сделала шаг вперед и протянув руку провела когтем по моей щеке.
        Фломелия чувствовала себя победительницей. Одного взгляда на её довольную ухмылку было достаточно чтобы понять, что у неё на уме. Как же правильно я сделал, что не стал тогда пить её кровь, но теперь, в сложившейся ситуации, у нас, возможно, еще есть шанс выбраться.
        - Оглянись, Фло, - тут уже пришел мой черед ухмыляться.
        Она нахмурилась, но исполнила мою просьбу. Её взгляд перемещался с одной застывшей фигуры на другую.
        - Ты ранен, и в окружении врагов… - сразу поняла она, в чем дело. - И что это меняет? Я захвачу твое тело и убью их всех!
        - Уверена, что это будет так просто?
        - Ты про небесное кольцо? - фыркнула Фломелия. - Да, штука неприятная. Чувствую, как от его воздействия вскипает кровь, но я и с ним разберусь. Не впервой.
        - Ты не так сильна, какой хочешь казаться, Фло.
        - Не называй меня так.
        - Иначе что?
        - Оторву твои яйца и засуну их тебе в задницу.
        - У-у-у-у… Как страшно… - и бровью не повел я.
        Она удивленно воззрилась на меня, не понимая, это я сейчас серьезно или просто её провоцирую. Но на самом деле мне просто хотелось немного выбить её из колеи и попытаться заставить смотреть дальше своего носа.
        - Ты… Я подумывала тебя прикончить, но теперь… я сохраню твою душу и помещу её в какое-нибудь уродливое создание. В мышь или ящерицу.
        - Хватит пустых угроз, Фло, - этот разговор начинал меня утомлять. - Знаю, я тебя убил и….
        - Дважды, - напомнила она, сложив руки под грудью, отчего та стала смотреться ещё привлекательнее.
        - Но разве ты не пыталась меня убить? В первую нашу встречу ты подчинила своей власти кучку вампиров и устраивала бойни каждую ночь.
        - Я собирала жатву, как делала тысячелетия.
        - Да, но… - я уже собрался возразить ей, но до меня внезапно дошло, что это не имеет ни малейшего смысла. Переубеждать богиню вампиров, которой не одна тысяча лет, в надежде, что та станет «доброй»? Нет, это пустая трата времени. - Хватит взаимных обвинений и вражды. Теперь мы с тобой одно целое.
        - И? - слегка заинтересовалась Фломелия, проведя когтем указательного пальца по губам.
        - Я предлагаю тебе сделку.
        - Ты не в том положении, чтобы торговаться, - фыркнула она, бросив на меня полный ненависти взгляд.
        - Могу то же самое сказать и о тебе. Ещё раз - посмотри вокруг. Мы окружены тремя Защитниками, несколькими оруженосцами и демонами. Полагаю, что в обычном состоянии ты бы могла с ними справиться, но не думаешь же ты, что я просто так возьму и отдам тебе свое тело в добровольное пользование?
        От моего тона у неё дернулся глаз. Богиня ожидала, что я буду боятся её, а вместо этого спорю, как торгаш на рынке.
        - Засунь эту хотелку в свою симпатичную попку. Этого не будет.
        - Мне достаточно…
        Я поднял руку, и богиня совершенно внезапно захлопнула рот, щелкнув челюстью и едва не прикусив язык. Не только она могла влиять на меня, но и я на неё. С каждой секундой я все больше это осознавал.
        - Да как ты смеешь… - зашипела она, и я почти сразу почувствовал ломоту во всем теле. Мышцы вновь скрутило судорогой, а в виски словно раскаленные иглы вонзились.
        - Хватит! - мой рык, заставил её отступить и сделать шаг назад. - ЭТО. МОЕ. ТЕЛО. Ты его не получишь…!
        - Это мы ещё посмотрим….
        - Сделка, Фломелия. Сделка. Даже если ты сейчас захватишь мое тело, то всерьез думаешь, что сможешь победить АрхиВладыку?
        Она нахмурилась.
        - Состязание больше не имеет значения. Он запустил Последний Цикл, и если мы не сможем его остановить, то все умрут. Понимаешь? Все. И ты в том числе.
        - Ты врешь.
        - Правда? Мы же связаны. Разве похоже, чтоб я врал?
        Богиня ответила мне долгим пронизывающим взглядом, который словно заглядывал в самые потаенные уголки души. Неприятная штука, но в итоге это немного остудило пыл Фломелии, и теперь она выглядела задумчивой. Самое время находить компромисс.
        - Мы решим так. Ты поможешь мне, поделишься своей силой, и вместе мы сначала одолеем этих ублюдков, а затем прикончим АрхиВладыку.
        - А где моя выгода?
        - Когда все закончится, ты получишь свободу. Если я выживу, разумеется.
        - Ты мне только что говорил, что не отдашь свое тело.
        - Не отдам. Но разве тебе сгодится не любое?
        - Не любое, - кивнула она. - Оно должно быть достаточно сильным, чтобы стать аватаром бога. Если оболочка будет слишком слабой, то она не выдержит долго.
        - Я найду тебе достаточно сильную оболочку.
        - Ты пойдешь на это?
        - Я не хочу воевать, Фломелия. Помоги мне, а я помогу тебе. Так что, ты согласна?
        На этот раз богиня вампиров молчала долго. Её взгляд метался от окружения ко мне и обратно. Видимо, она не доверяла мне, но разум подсказывал, что если мы будем враждовать, то ничего хорошего из этого не выйдет. У неё ещё слишком мало сил, чтобы подавить мою душу, и в итоге мы будем разрывать наше тело на куски.
        - Хорошо, но тело я хочу сейчас…
        - После того, как одолеем АрхиВладыку. Прости, но я тебе не доверяю. Не представляешь, как бы я хотел отделаться от тебя прямо сейчас, но нет. Мне нужна твоя сила для предстоящей схватки.
        Аннигиляция говорила, что для того, чтобы убить бога, нужен другой бог. Не воплощение, как те, которых призывают местные жрецы, а настоящие боги.
        И, кажется, теперь он у меня есть.
        Фломелия сердито цокнула языком.
        - Если обманешь, то пожалеешь, Элард, или как там тебя звали в прошлом. А теперь скрепим сделку на крови.
        - Порежем руки? - усмехнулся я.
        - В этом нет необходимости. Моя кровь и так в тебе, достаточно просто тесного контакта, - мне показалось, или она при упоминании тесного контакта смутилась?
        Фломелия что-то буркнула себе под нос и сделала несколько решительных шагов в моем направлении. Нас разделяло каких-то полшага, и сделать их ей было очень тяжело.
        Думаю, мне нужно подсобить.
        Я сделал шаг вперед, сокращая расстояние между нами до нуля, ухватил девушку за талию и притянул к себе, заключив в объятьях. Она удивленно охнула и уставилась на меня снизу вверх. Взгляд у вампирши был угрюмым, колючим, но одновременно с этим слегка взволнованным.
        Смотря в эти большие алые глаза, я поймал себя на мысли, что она довольно миленькая. А ещё что я жуткий бабник и питаю слабость к милым мордашкам и упругим попкам. Эта клыкастая сука пыталась убить меня несколько раз, но стоило ей оказаться рядом, прижаться ко мне своими соблазнительными дыньками, как я уже готов забыть все, что было.
        Хреновая черта характера, от которой нужно избавляться.
        Моя рука все ещё лежала у неё на талии, и я, не сдержавшись, скользнул ниже, ухватившись за упругую ягодицу.
        Интересно, а если мы займемся сексом, это будет считаться мастурбацией? Сейчас, технически, мы являемся одним целым, а эти тела - лишь ментальная проекция внутри головы. И тем не менее, эта проекция казалась совсем реальной. Я ощущал тепло её кожи, упругость груди и задницы. Ощущения были реальными.
        Я подался вперед и коснулся её губ своими губами. Богиня не сопротивлялась, отвечая на поцелуй, но… в своеобразной манере. Её когтистые пальцы легли на мои плечи и погрузились в плоть.
        Я ощутил её язычок и…
        И в тот же миг что-то произошло. Это было похоже на то, словно кто-то попытался запихнуть мне в глотку кулак. Попытался оттолкнуть её, но не вышло, сильные руки Фломелии крепко прижимали меня к себе.
        «Внимание! Вы заключили Сделку с потусторонним существом»
        «Алая Фломелия обязуется помочь вам в битвах и сделать сильнее».
        «Вы обязуетесь найти для Алой Фломелии новый сосуд».
        «Срок исполнения: сразу после смерти АрхиВладыки. В случае если вы не исполните свою часть Сделки, то ваше тело перейдет в полное распоряжение Алой Фломелии, а ваша душа будет поглощена».
        «Активирована принудительная модификация»
        «Подкласс: Пожиратель плоти. Уровень 4 = .> Уровень 124»
        «Подкласс: Повелитель Тени» Уровень 27 =.> Уровень 66»
        «Доступны модификаторы»:
        «Ошибка! В режиме принудительной модификации невозможно распределить модификации в ручном режиме. Происходит автоматическое распределение».
        «Повышение маны на 430 единиц»
        «Усиление способностей подкласса «Повелитель Тени» на 120 %»
        «Способности подкласса «Повелитель Тени» расходуют на 40 % меньше маны»
        «Усиление способностей подкласса «Рабовладелец» на 30 %»
        «Регенерация маны +12\ч»
        «Усиление способностей подкласса «Темный Инквизитор» на 30 %»
        «Доступна новая пассивная способность: Сосуд Алой Фломелии».
        «Уровень синергии Сосуда: 72 % (в пределах допустимого)»
        «*Синергия - особый показатель совместимости Сосуда с Божественной Душой. Сосуд с синергией ниже 30 % считается несовместимым и в лучшем случае годится на то, чтобы удерживать душу короткий промежуток времени. Сосуд с синергией от 30 до 60 % считается нейтральным и способен вмещать душу, но воздействие Божественной души все равно крайне негативно, и оно постепенно разрушает Сосуд. Синергия от 60 до 90 % считается положительной. Сосуд с таким уровнем синергии может вмещать душу бога без вреда для тела, но некоторые способности богов для безвредного использования требуют синергию выше 90 %».
        «Описание: Ваше тело стало Сосудом для древнего божества. Это соседство может нести огромные выгоды, но одновременно с этим большие проблемы»
        «Внимание! Вы уже являетесь Первым Жрецом богини Аннигиляции. Становление Сосудом другого божества вызывает конфликт интересов богов».
        «В случае спора между данными богами, вам придется выбрать кого-то одного».
        Принудительная модификация характеристик:
        Максимальный запас маны повышается на 100 %
        Текущий: 1982
        Регенерация маны повышена на 200 %
        Текущая: 58\час
        «Характеристики: (+25 % за Дем. Кровь)
        «Сила: Высокая =.> Изумительная++»
        «Восприятие: Изумительное»
        «Выносливость: Высокая =.> Изумительная++»
        «Ловкость: Изумительная+ =.> Изумительная++»
        «Интеллект: Низкий»
        «Мудрость: Очень Низкая»
        «Характер: Мудак»
        «Ваш пространственный карман расширен и теперь способен вмещать до 400 кг веса»
        «Доступны новые способности:»
        «Полученная новая пассивная способность: СИЛА ГИГАНТА (За прорыв характеристики Сила)»
        «Ваши физические возможности повышаются на 100 %»
        «Получена новая активная способность: СОДРОГАЮЩАЯ ПОСТУПЬ. УРОВЕНЬ 1. (За прорыв характеристики Сила)»
        «Затраты маны: 20»
        «Вы бьете ногой по земле, заставляя её содрогнуться»
        «Особенности: Повышенный урон постройкам, шанс вызвать дезориентацию и сбить с ног»
        «Полученная новая пассивная способность: ПРОДВИНУТАЯ РЕГЕНЕРАЦИЯ (За прорыв характеристики Выносливость)»
        «Принудительная модификация способности ПРОДВИНУТАЯ РЕГЕНЕРАЦИЯ»
        «ПРОДВИНУТАЯ РЕГЕНЕРАЦИЯ =.> ПРОДВИНУТАЯ ВАМПИРСКАЯ РЕГЕНЕРАЦИЯ»
        «Скорость восстановления повышена на 300 %»
        «Скорость восстановления увеличивается прямо пропорционально поглощаемой крови, вплоть до мгновенного излечения».
        «Получена новая активная способность: УПРАВЛЕНИЕ КРОВЬЮ (За прорыв характеристики Выносливость + Пожиратель плоти».
        «Особенная безуровневая способность, позволяющая управлять своей или чужой кровью. Вы можете обращать её в оружие или вскипятить её внутри врага»
        «Полученная новая пассивная способность: МЯГКОСТЬ (За прорыв характеристики Ловкость)»
        «Ваши кости меняют свою структуру и становятся более пластичными, не теряя при этом прочности»
        «Ваши суставы меняют свою структуру и становятся более гибкими. Вам теперь сложнее получить вывих, а ваши движения становятся более отточенными»
        «Полученная новая активная способность: БОЕВЫЕ ТЕНИ. Уровень 1»
        «Ваши теневые фантомы стали достаточно сильными, чтобы обрести «плоть». Теперь вы можете призывать боевые тени для сражения на вашей стороне»
        «Затраты маны 10\мин\1 тень»
        «Количество теней, которые вы можете сейчас призвать: 10»
        «Полученная новая пассивная способность: МАСТЕР ТЕНЕЙ»
        «Вы можете контролировать силу теней и объединить несколько теней в одну более сильную, создав «Хищную тень».
        «Внимание! Тень не может быть сильнее своего хозяина больше чем на 150 %»
        «……»
        Там было ещё кое-что, но это уже не было настолько важно. Самое главное я уже прочитал, и….
        Просто… охренеть…!
        Полагаю, что это был самый сильный мой левел-ап за все время, и для этого всего-то нужно было выпить кровь богини-вампиров. Я ещё не полностью пришел в себя после принудительной модификации, которая оказалась крайне болезненной, но даже так я ощущал огромную силу, струящуюся в теле.
        - Нравится? - нежно прошептала Фломелия. Она была в моей голове, но казалось, что стоит где-то за спиной и шепчет на ухо.
        - Да… Очень…
        - Тогда давай уже прикончим их и пойдем искать мне подходящий сосуд?
        - Сразу как сдохнет АрхиВладыка, - усмехнулся я.

* * *
        Я моргнул, и мир вновь обрел привычный вид. Я все ещё находился в окружении врагов.
        - Уфейте ефо! - кричал Адириан, на лицо которого сейчас без боли не взглянешь.
        - Да… Пора заканчивать, - оторвался от своей сестры Хатур, подняв на меня полный ярости взгляд. Он уже насадил меня на два своих каменных шипа, и сейчас собирался закончить начатое.
        Он вскинул руку, и в тот же миг прямо передо мной вырос третий шип, устремившийся прямо мне в голову. Увернуться в такой ситуации не получится.
        А мне и не надо…
        - Хе-хе-хе…
        - Керрас… - охнул писклявый маг.
        Я вновь моргнул, смотря на каменную пику, так и не достигшую лица.
        - Ого… - тихо пробормотал я себе под нос, удивившись тому, как легко оказалось её остановить. Я просто схватил каменный шип рукой. Да-да, той самой, которой минуту назад не было. Сейчас же она представляла собой крупный кровавый сгусток, оформившийся в виде руки. Выглядело это странно и одновременно жутко.
        - У него глаза стали красными! - завизжал «евнух». - Почему у него красные глаза?
        - Успокойся! - бросила ему Роза. - Сейчас мы разберемся с этой нечистой тварью…
        - Разберетесь? - мои губы растянулись в зловещей усмешке.
        «Содрогающая поступь»
        Каменные пики, удерживающие меня, треснули и разрушились, давая мне возможность вздохнуть полной грудью. Свой «кровавой» рукой я вытащил из груди обломок шипа, отшвыривая его в сторону, и демонстративно размял шею.
        Кровавая рука слегка шипела, и то и дело норовила потерять форму, и приходилось сильно концентрироваться, чтобы не позволить этому случиться. Кольцо разрушало «темную» магию.
        - Ты говорила, что разберешься с кольцом? - шепотом обратился я к Фломелии.
        - Разберусь, - ответила она. - Но должна сказать тебе кое-что. Эта штука очень сильная, и мне придется несладко.
        - В смысле?
        - В смысле дальше ты сам по себе. На большее моих сил в данный момент не хватит.
        - Меня это устраивает.
        - В таком случае наслаждайся шоу….
        Стоило Фломелии это сказать, как по небу пробежался раскат грома, а вокруг сияющего в небе кольца стали клубиться темные тучи.
        - Что проифходит?! - воскликнул Адриан, задрав голову. Роза тоже уставилась в небо.
        Фло не соврала. Дальше началось просто невероятное шоу. Темные облака полностью закрыли небеса, превращая день в ночь, и из них стали расти щупальца, точно такие же, какие мне уже доводилось видеть во время красного лунного затмения. Щупальца обхватывали кольцо, пытаясь его сломать, но почти тут же сгорали, не в силах выдержать поток Света.
        И все же Фло не отступала. Сгорало щупальце за щупальцем, но при этом тускнело и кольцо. Оно стало деформироваться, а когда его Свет стал совсем тусклым, прямо посреди него открылся огромный горящий алым светом глаз.
        - Во имя АрхиВладыки, что происходит…? - шокированная Роза упала на колени, смотря на огромный зависший в небе глаз. Адриан вцепился в её плечо и пытался привести паладина в чувство.
        - Сдох… - начал было кричать Хатур, но его горло тут же оказалось вспорото, а сам мужчина, хрипя, упал на землю.
        - А-а-а-а-а-а-а! - истошно закричал маг, увидев рядом с поверженным геомантом жуткую монструозную фигуру, окутанную тьмой. Она напоминала меня в теневом доспехе, но с куда более резкими и пугающими чертами: длиннее когти, больше лезвий на спине и предплечьях, зубастая пасть.
        Моя прелестная Хищная Тень. Всего первый уровень, а какая смертоносность…. Хе-хе-хе!
        - Я… - голос Фломелии звучал тихо. - Дальше ты сам… Мне нужно…. Поспать…
        - Стой, погоди, - попытался я остановить её, но это оказалось бесполезно. Я просто перестал ощущать присутствие богини вампиров. Но это ничего особо не изменило. Рука целиком из крови по-прежнему функционировала, а Хищная тень ждала команду к атаке. Разве что глаз в небе стал растворяться, превратив кольцо в кучку сияющих искорок.
        - Мастер! Сделайте что-нибудь! - завопил тощий маг, но по лицу Адриана уже было понятно: он десять раз пожалел, что связался со мной.
        - Ну что, дама и господа, кто будет следующим? - поинтересовался я, посмеиваясь безумным смехом.
        - Полагаю, что это буду я, - крикнул мне направляющийся к нам демон. Раз кольца больше нет, ему нет необходимости держаться в сторонке. - Это будет достойная охота на достойную дичь.
        Демон оскалился, обнажая свои мелкие острые зубы. Я ответил ему такой же зловещей ухмылкой.
        Глава 18. Вампир и Демон
        - РОФА! ФДЕЛФАЙ ФТО НИФУДЬ! - кричал Адриан, пытаясь привести в чувства «гориллу», а я уже начал подозревать, что её нынешнее состояние - это эффект отката от разрушения заклинания.
        Тем временем в себя начала приходить Виона. Удара тока Рокс оказалось недостаточно, чтобы убить Защитника, это лишь оглушило её на пару минут.
        - Хатур… - прошептала она, не сразу заметив, что случилось с её братом. - Хатур!
        Если она придет в себя и вновь воспользуется нитями, будет плохо. Я собирался отправить по её душу Хищную тень, но передумал, решив сделать это самостоятельно.
        На то, чтобы сократить расстояние между нами, потребовалось всего два удара сердца. Виона даже не успела ничего понять, я ухватил её за шею и поднял на ноги.
        Её глаза испуганно расширились, а губы дрогнули.
        - Нет… - испуганно прошептала Виона, а в следующий миг я вонзил зубы в её тонкую шейку. Вкусная, горячая кровь хлынула мне в рот, вызывая эйфорию. Я был словно умирающий от жажды, которому дали самую вкусную воду на свете. Я жадно пил её, не обращая внимание на вялые попытки сопротивления женщины.
        Что это?
        Перед глазами всплыли образы. Разрозненные отрывки из жизни женщины. Первая любовь и первое предательство, героическая смерть и новая жизнь в Аридели, сражения на Арене и победа… там было столько всего! Этот поток был подобен водопаду, обрушившемуся на меня. Её радость и печаль, удовольствие и боль… Я был ею, а она - мной…
        Нет… Я это Я…
        Я вынырнул из этого потока, пытаясь отделить себя от чужих воспоминаний.
        Я это Я!
        Я это Я, и никто другой!
        Помогло. Я мог бы не касаться сосуда с чужой памятью, учитывая, что только что произошло, но… я все-таки протянул «руку» и зачерпнул из него, стараясь вычленить лишь самые последние воспоминания.
        «Управляющие»
        «Последний Цикл»
        «АрхиВладыка»
        Я получил оттуда совсем немного и не рискнул попробовать взять больше. Слишком мало опыта и слишком велик риск потерять собственное Я, поглотив чужие воспоминания.
        Женщина уже не дергалась. Её сердце остановилось, и вместе с этим кровь словно потеряла значительную часть своего вкуса. Я отшвырнул обескровленное тело прямо к ногам тощего мага, смотрящего на меня полными ужаса глазами.
        Не смог удержаться и не одарить его жуткой кровавой ухмылкой.
        Тот обмочился…
        Затем я перевел взгляд на демона, который терпеливо дожидался, когда я буду готов уделить ему время. Не противник, а настоящее золото!
        - Барфатос! Уфей ефо! Фто ты фтоиф?! Уфей…
        - Да умолкни ты уже… - покачал головой демон и щелкнул пальцами. Две адские гончие что стояли по бокам от хозяина тут же сорвались с места, но бросились не на меня, а на демонолога.
        - Фто…?! А-а-а-а-а-а-а! - истошный крик резанул уши, но почти сразу затих, превратившись в едва слышные хлюпающие звуки. Один пес перекусил мужчине горло, второй вгрызся в брюхо, вытаскивая наружу кишки.
        - М-мастер… - Роза, только увидев, как её хозяина разрывают на куски демонические псы, пришла в себя, но в бой не бросилась. Она так и сидела, протянув руку к ним и заливая слезами землю.
        - Нет! Нет… Нет! - закричал маг, отчетливо понимая, какая именно судьба его ждет, и побежал прочь, даже не попытавшись использовать магию.
        Щелк.
        Один из псов оторвался от своей добычи и, сорвавшись с места, буквально в три прыжка настиг жертву.
        - Что? Он меня жутко раздражал, - пожал плечами Барбатос, заметив мой недоумевающий взгляд. - Ещё когда в первый раз меня призвал, сказал, что моя бородка выглядит просто ужасно, - демон демонстративно потрогал растительность на своем лице. - Я ещё в тот момент решил, что лично его прикончу, когда пойму, что больше от него ничего не получить. А сейчас именно такой момент.
        - Дашь мне ещё минутку?
        - Разумеется, - кивнул демон. - Только не больше. Контракт официально разорван, и вскоре мне придется вернуться обратно в Инферно.
        - Я не заставлю тебя ждать, обещаю, - бросил ему и направился в сторону Роксаны.
        Одним взмахом теневого кинжала я перерубил каменный шип, который пронзил живот девушки, и легко поймал её, не дав упасть. Она не без труда разлепила глаза и испугалась, попыталась отпрянуть, но я крепко её держал.
        - Расслабься, Блохастая, это я, - наверное, видок у меня тот еще: глаза горят, во рту острые клыки, а лицо перепачкано в крови. Темное отродье, не иначе. - Я тебе помогу, но будет больно.
        Ухватившись за остаток каменного копья, все ещё находившегося в теле Роксаны, я потянул его на себя, извлекая из раны. Девушка закричала от боли, а меня ударило электрическим разрядом. Вряд ли она сделала это специально, да и сам разряд лишь заставил меня поморщиться, не причинив большого вреда.
        Отбросив кусок камня, я поместил сформированные из крови пальцы прямо девушке в рану. Она закричала и забилась в истерике.
        - Спи, - приказал я, используя способность, и девушка отключилась.
        Надо было сразу так сделать.
        Сосредоточившись на крови, я стал латать самые крупные сосуды и ткани, после чего стянул рану затвердевшей кровью, создав что-то отдаленно похожее на швы.
        Таким образом я её не вылечил, но хотя бы значительно уменьшил опасность для жизни от этого ранения.
        Рокс лежала у меня на руках без сознания, слегка запрокинув голову. Её изящная бледная шея выглядела невероятно прелестно. Я слышал, как пульсируют сосуды в ней.
        Всего один укус. Она не умрет, если я сделаю глоток…
        Всего один глоток…
        Но я тут же тряхнул головой, сбрасывая наваждение. Жажда, будь она не ладна. Я уже почти забыл каково это - жаждать крови и терять над собой контроль.
        Ну уж нет, это пройденный этап.
        Я оторвал взгляд от Роксаны и переключился на Чесити, отдав мысленный приказ призванной сущности. Хищная тень тотчас сорвалась с места, рванув к Мелкой, которая все ещё отчаянно пыталась выбраться из каменного плена. У девушки это почти получилось, но я решил немного помочь.
        - Ох! - ойкнула она, когда созданный из Тени монстр неожиданно оказался перед ней и вонзил длинные острые когти в камень.
        - М-Мастер! Ч-Что это?! - указала она на теневое чудовище. - И… почему у вас глаза красные…? Вы… Вы прям как…. Монстр… - проглотила она слюну, взволнованно уставившись на меня.
        - Возьми Роксан и отнеси к лекарю, - сказал я девушке и подкрепил слова Приказом. А то без него Мелкая уж слишком часто игнорировала сказанное мной. Услышав подкрепленные магией рабской печати слова, Мелкая, морща носик, подняла раненую Роксану.
        - Мне надоело с ней таскаться, Мастер… - начала было она, но заметила мой хмурый, горящий красным взгляд, - но я исполню ваш приказ. Я… найду самого лучшего лекаря. А вы… оторвите этому демону рога, хорошо?
        - Обязательно, а теперь иди.
        - Закончили? - поинтересовался Барбатос, терпеливо дожидающийся момента, когда я буду готов продолжить схватку. И этот факт меня слегка удивлял. Демон оказался на удивление вежливым и понятливым, отчего мне стало даже малость неловко за то, что я вонзил клинок прямо тому в глаз, когда от исчадья Инферно оставалось всего-ничего.
        - Думаю, да, - ответил я, бросив взгляд на стремительно убегающую девушку. Она покинет территорию поместья Унрольдов через несколько секунд.
        - Замечательно, - оскалился Барбатос и щелкнул пальцами. Его гончие тут же бросили растерзанную добычу и устремились ко мне.
        Быстрые….
        Но не быстрее Хищной тени. Призванный монстр вынырнул из Тени прямо под брюхом одной из гончих, вонзая длинные когти в уязвимый живот. Пес истошно завопил и тут же постарался вцепиться зубами в горло обидчику. Тень поступила точно так же. Они вонзили зубы в плоть друг друга, начав разрывать её на куски.
        Зрелище было жесткое и кровавое, впрочем как и вообще сегодняшний день.
        Вторая гончая даже не посмотрела на своего товарища, видя перед собой только цель. То есть меня.
        Когда она оказалась совсем рядом, я отступил назад и молниеносным движением теневого кинжала отсек псу голову прямо во время прыжка.
        - Браво! Впечатляет! - поаплодировал демон, которого нисколько не обеспокоила смерть любимцев. - Ты стал гораздо сильнее с нашей последней встречи! Думаю, можно сказать за это спасибо Алой Фломелии?
        Я и бровью не повел, хотя меня слегка удивило, что он знает о богине.
        - Я могу с ней поговорить? - поинтересовался демон.
        - Она спит.
        - Весьма печально. Нас нельзя назвать друзьями, скорее старыми знакомыми. Просто хотел выразить сожаления по поводу того, что придется разрушить её новый сосуд. Надеюсь, она поймет. Оставлять безнаказанным такое оскорбление, - демон провел указательным пальцем по брови, чтобы у меня не оставалось сомнений, о чем именно он говорит, - я не могу.
        - Ты, кажется, драться хотел, а не болтать?
        - Верно, верно… - закивал демон, собираясь вскинуть мушкет и выстрелить по мне, чего я и ждал, но вместо этого он резко дернул руку в сторону и играючи поймал Хищную тень, пытающуюся нанести удар.
        Хрясь.
        Демон лишь сжал пальцы, с легкостью уничтожая теневую сущность, а я ощутил, словно мне по голове ударили чем-то тяжелым. Откат от использованной способности. В отличие от теневого фантома и иллюзии, боевые тени обладали чем-то вроде разума и были напрямую связаны со мной для возможности отдачи им мысленных приказов. Я даже мог видеть их глазами, если сосредоточусь, но вместе с этим при уничтожении боевой тени я ощущал ментальный урон.
        - В тот раз я не дрался серьезно, - сообщил демон. - Мы с этим человеком лишь заключили контракт, и он использовал три процента моей истинной силы. Сейчас я могу использовать чуть больше десяти, - Барбатос ухмылялся, пытаясь внушить мне страх, но это не работало. Я напился крови, чувствовал мощь богини вампиров каждой клеточкой тела, и хрена-с два какой-то рогатый хмырь сможет меня запугать.
        - Стра-а-а-ашно… - протянул я. - Но знаешь, что меня пугает куда больше?
        - Что?
        - Твои подтяжки.
        - ЧТО?! Но они же…
        «Теневой шаг»
        Я мгновенно сократил дистанцию между нами, но кинжал лишь рассек воздух. Демон резко отступил, пропуская оружие мимо себя, и тут же ударил меня локтем.
        Блок.
        Я заблокировал его удар, но даже так меня оттолкнуло назад с такой силой что я прочертил на земле ногами две борозды в несколько метров.
        - Такое со мной не сработает, - покачал головой Барбатос. - Попробуй что-нибудь другое.
        Демон вскинул оружие, тут же вспыхнувшее демоническим огнем.
        Мушкет - это не проб…
        Бах!
        Вспышка боли оборвала мысль и заставила нырнуть в Тень. В моем плече была дыра размером с большой палец, опаленная огнем, и она совершенно не хотела заживать.
        «Проклятая рана»
        «Регенеративные способности снижены на 800 %»
        - Вот же дрянь!
        Я допустил ошибку. В руках у демона был вовсе не мушкет, а винтовка со скользящим затвором. Её снаряды были меньше, а скорость их полета - выше. Судя по тому, что я даже не успел среагировать на выстрел, скорость была сверхзвуковая.
        Демон стоял прямо надо мной, по ту сторону «теневого зеркала» и хмурился. Затем опустился на одно колено, протянув руку к земле.
        Вот он мой шанс. Можно попытаться вынырнуть прямо под ним, вонзив кинжал в горло.
        Или… он этого и добивается? Дразнит?
        Но, как оказалось - нет. Все было куда хуже. Его рука погрузилась в Тень, но оказавшись тут, увеличилась в размерах, став просто невообразимо гигантской, словно демон был высотой с дом в десяток этажей.
        Я постарался уйти, но не успел. Гигантская лапа сомкнулась на мне, сдавливая тело и ломая ребра, а затем резко потянула вверх, вырывая из Тени и возвращая в реальный мир.
        - Ты правда думал, что можешь спрятаться от меня ТАМ? Тень - это остаток Истинной Тьмы, а мы, Князья Инферно, жили там ещё до того, как пришел Отец! - хохотал Барбатос, подбрасывая меня в воздух на высоту в десяток метров и одновременно вскидывая свое ружье. - Летающая цель! Давненько я не практиковался…
        Думай, Элард! Думай! Что делать?
        Мой арсенал пополнился новыми приемами, но использовать по-прежнему нечего. Хищная тень для него ничто. Оружие легиона я использовать не хочу, ведь у него оно так же имеется, а во взаимном обстреле нет ничего хорошего.
        Мне нужно подобраться достаточно близко и использовать Истинное зрение.
        Кстати о нем…
        Мир померк на долю секунды, чтобы затем вновь стать четким, но словно пропущенным через черно-белый фильтр. И вот тут меня ждал ещё один неприятный сюрприз.
        Ничего.
        Ни единой уязвимой точки на теле демона. Он был одним сплошным белым пятном без малейшего намека на черные разломы.
        Демон прицелился, его палец уже начал тянуть спусковой крючок.
        Бах!
        Но сверхбыстрая и очень опасная пуля прошла мимо. В последнюю секунду я призвал теневое щупальце, ухватившее ствол и дернувшее его вниз, а сам за выигранные секунды приземлился на землю и рывком ушел в сторону, затем бросился к демону, сокращая расстояние.
        Вновь использовал теневые щупальца, но не сработало. Демона внезапно окружила полыхающая, едва уловимая аура, от которой щупальца истончались и разрушались, прежде чем могли нанести хоть какой-то вред.
        Я несколько раз атаковал его, и каждый раз неудачно. Я надеялся, что в ближнем бою у меня будет преимущество, но зря. Демон ничем не уступал мне в скорости, а в силе даже превосходил.
        Я атаковал его и так, и эдак, но безрезультатно. Барбатос водрузил на свою винтовку штык и с легкостью парировал мои выпады, но при этом не был способен и сам меня ударить.
        Патовая ситуация.
        Мы были равны, если говорить о таком прямом столкновении, а значит… кто сделает первую ошибку, тот и проиграет.
        - Эй, Барбатос! А-ха-ха…. - внезапный возглас, раздавшийся рядом, меня удивил не меньше, чем демона, полностью сконцентрировавшегося на мне.
        - Что? - рогатый повернулся на звук голоса, и в этот же миг в его лицо ударила какая-то склянка. Миг удивления сменился душераздирающим воплем. Демон кричал, схватившись за лицо. Его плоть плавилась и дымилась, причиняя демону адские муки.
        Роза….
        Это была Роза, о которой я в пылу схватки практически забыл. Женщина была явно не в себе. Она сжимала в руках оторванную псами голову своего Мастера и хохотала. Полный безумия, пробиравший меня до костей смех рвался из рыцарши.
        - Это тебе за Мастера…. А-ха-ха-ха…! Смотри, Адриан, ему больно! Теперь ты ра…
        Голова Розы взорвалась, расплескав вокруг мозги. Над плечом Барбатоса появилось ещё одно оружие, на этот раз больше похожее на однозарядное ружье.
        Демон шипел и ругался. Его лицо выглядело так, словно ему туда серной кислоты плеснули. В паре мест плоть расплавилась до самого черепа.
        - Сука…!
        - Тебя святой водой окатили, - оскалился я.
        Демон в ответ лишь огрызнулся, пытаясь избавиться от причиняющей боль жидкости.
        Надо действовать!
        Но тот не собирался позволять мне атаковать. За его плечом стали один за другим появляться демонические ружья, среди которых были как мушкеты, так и винтовки.
        Их были сотни.
        Гораздо больше, чем способен призвать я.
        Одной рукой демон прикрывал обезображенное лицо, другую вытянул вперед, наставив на меня два пальца.
        Бах!
        Оружие выстрелили одновременно.
        Мне было не спастись….
        Если бы я правда там находился.
        Клинок из тени вонзился демону прямо в основание шеи, пронзая позвоночник.
        - Как ты…? - прохрипел он, начиная падать, но я тут же нанес второй удар, на этот раз целя в сердце демона, прежде чем тот успел коснуться земли.
        А вот и ошибка.
        Пока он отвлекся на Розу, я создал собственную копию, используя Мираж, а затем скрылся в пологе невидимости. Он считал, что все ещё держит меня в поле зрения, а я тем временем подкрался и ударил со спины.
        - Это был… подлый удар… - прохрипел демон, не в силах пошевелить и пальцем, но не стоило заблуждаться, он ещё очень опасен. Скорее всего, он очень быстро регенерирует, и нельзя позволять ему тянуть время.
        - Зато я победил.
        Взмах клинка, и голова демона отделилась от тела. Тем не менее, он ещё был жив.
        - Не радуйся так, - захохотал демон, а в следующий миг земля в тех местах, где была его кровь, начала разрушаться и проваливаться куда-то. Прямо на глазах возник дымящийся и источающий немыслимый жар разлом, становящийся все шире и шире.
        Демон хохотал безумным смехом, а земля начала уходить из-под ног, поглощая все, что было вокруг. Я бросился бежать, краем глаза замечая, как исчезает в расширяющейся огненной пропасти все вокруг. Тела Смотрящих, Защитников и Оруженосцев. Демон словно старался забрать с собой как можно больше.
        В общей сложности диаметр воронки составил почти сотню метров, она доходила до самого поместья.
        В какой-то миг мне показалось, что это бесполезно, и я не успею спастись. В отчаянии я прыгнул как можно дальше и покатился кубарем. Земля подо мной ушла, и я начал падать, уставившись в разверзнутую огненную бездну, из которой все ещё доносился хохот демона. Лишь в последний миг я зацепился за край кровавой рукой, моля всех богов, чтобы земля перестала разрушаться.
        А затем я увидел её.
        Откуда-то из пламени Инферно протянулась колоссальных размеров лапа, в десяток раз больше, чем та, что схватила меня в Тени.
        - Мастер, руку! - я оторвал взгляд от этой немыслимой твари и увидел стоящую на границе провала и протягивающую мне руку Рейну.
        Не думая ни секунды, я ухватился, и девушка рывком вытащила меня наверх.
        - Спасибо… - пробормотал я, бросая взгляд на нечто внизу.
        Неужели это и есть истинный облик Барбатоса? Нечто невообразимо огромное и жуткое, объятое алым пламенем.
        Гигантская рука замерла, перестав тянуться к нам, а провал стремительно начал зарастать. Хохот демона подобно раскатом грома все еще доносился оттуда, холодя кровь.
        - Вот дерьмо… - выдохнул я, оседая на землю.
        - Тяжелый день, Мастер, - Рейна присела рядом, уставившись перед собой.
        - Рейна…
        - Да?
        - Я сейчас вырублюсь, - честно сказал я, чувствуя накатывающую слабость. Несмотря на все, что сейчас было, мое тело не слишком хорошо адаптировалось к новым способностям, так что стоило немного расслабится, как мир вокруг начал расплываться.
        - Это будет… проблемно…
        - Как только это случится, оттащи меня в безопасное место.
        - Разумеется.
        - Только сразу скажу, что там должно быть темно.
        - Вы превратились в кровососущего монстра и теперь боитесь солнца?
        - Вроде того… - поморщился я, но думаю, решить этот вопрос сумею. Сейчас небо закрывали тучи, так что прямой солнечный свет мне не страшен.
        - Хорошо. Подыщу вам подходящий гроб.
        Я не смог скрыть усмешку. Она мне действительно нравится.
        - Будь добра…. А мне… пора на боковую….
        Глава 19. Передышка
        Я очнулся в непонятной темной комнатке без окон с ощущением, словно пил, не просыхая, целый месяц. Голова гудела, в рту было невероятно сухо.
        - Кха…
        - Мастер, вы очнулись!
        - Мелкая… уйди… - пробормотал я, когда девушка полезла обниматься.
        - Действительно, не трогайте человека, - вмешалась Эстелинда. Присев на край постели, эльфийка попыталась влить мне в горло что-то дурнопахнущее. - Пей, Элард, тебе нужно восстанавливать силы.
        - Фу… ну и гадость… - меня едва не вырвало после первого же глотка. То, что дала мне темная эльфийка, была на вкус как… а хрен его знает. Пряно-кисло-острое с консистенцией и запахом жидкого дерьма.
        - Не выплевывать, глотай… - усмехнулась она, зажимая мой рот ладонью. - Вот молодец. Можешь полапать мою грудь в качестве компенсации. От этого тебе точно станет легче.
        - Пусть лучше мою! Мою! - вмешалась Мелкая.
        - Было бы что лапать, - безразлично высказалась Рейна, также присутствующая в комнате.
        Чесси на это издала неразборчивые возмущенные звуки, после чего показала Рогатой язык.
        Дом милый дом…
        - Где Роксана?
        - Наверху. Ей вовремя оказали медицинскую помощь, так что с ней все в порядке. Лучше подумай о себе, - судя по тону Эстель, что-то было не в порядке, но даже без уточнений я и так понимал, о чем пойдет речь.
        Рука….
        Понятия не имею, сколько я тут провалялся, но моя правая рука в данный момент отсутствовала по самое предплечье.
        - Дерьмо…
        - Да… - вздохнула она. - Если бы вы принесли с собой руку, то мы бы её просто прирастили, а твоя регенерация сделала бы остальное. Но так… Скорее всего, она вырастет, но на это может уйти месяц, а то и больше….
        Неприятная новость. Выходить против АрхиВладыки без руки…
        Тем не менее данное известие меня не слишком обеспокоило. Отсутствие руки - это неприятно, но у меня было несколько запасных вариантов.
        - Ничего, я могу временно сделать вот так, - я использовал Тень, чтобы сформировать себе новую конечность, которой и ухватился за налитую грудь темной эльфийки. Эстелинда издала томный вздох, а в её глазах появились шаловливые огоньки. - Сколько я был без сознания?
        - Три дня, - ответила Рейна.
        - Что?! - я чуть из постели не выпрыгнул. Время убывало. Ещё столько нужно сделать, а я тут прохлаждаюсь! Все, постельные игрища откладываются на неопределенный срок. Сейчас у меня совершенно нет на их времени. - Дерьмо!
        - Лежи, тебе… - Эстелинда попыталась вновь меня уложить, но я высвободился и встал на ноги, тут же покачнувшись. Чесити сразу подскочила, помогая удержаться на ногах. - Элард, не будь как ребенок, ты три дня провел в беспробудном сне. Не реагировал вообще ни на что. Будь ты хоть трижды Защитником, но это ненормально.
        - Я в порядке, - отмахнулся я. Голова все ещё немного кружилась, но сделав несколько шагов вместе с Чесити, я понял, что уже почти могу ходить сам. - Времени все меньше, и если прошло три дня, то через шесть состоится схватка на Арене.
        Я сделал несколько кругов по небольшому подвальному помещению, окончательно приходя в норму. Это приятное свойство Защитников: даже получая тяжелые раны и ещё не полностью после них восстановившись, я могу вступать в схватки.
        - Уверен? - в голосе Эстель было слышно недоверие.
        - Абсолютно.
        - Ну раз тут все хорошо, то я поднимусь на улицу. Душно тут, - хмыкнула Рейна, направившись на лестнице наверх.
        - А где это мы вообще? - проводив рогатую взглядом, спросил я.
        - Это небольшой домик в третьем рабочем районе. Когда Чесити, Роксана и Рейна привезли тебя, то сообщили, что за нами охотятся Смотрящие. Я решила, что оставаться в поместье небезопасно, и мы переправили тебя сюда.
        - Хорошее решение. Тут все? Талия и Лейла тоже?
        - Нет. Талия, Винсент и Лейла остались в поместье.
        - Что?! Но…
        - Успокойся. За ними приглядывают, а если вдруг их схватят, я узнаю. Я хотела, чтобы мы все покинули поместье, но Талия решила, что никуда не уйдет.
        - Вот дура.
        - Эта «дура» - глава твоего дома, не забывай об этом. Я тоже не согласна с её решением, но где мы скрываемся, она не знает. Смотрящие даже если и будут допрашивать её, то ничего не узнают.
        - Хоть одна хорошая новость, - вздохнул я. - А почему я в подвале?
        - А вот это уже другая новость, - тон Эстелинды мне не понравился.
        - Что ещё?
        - У тебя скверная переносимость солнечного света.
        - Да! - подтвердила Мелкая. - Когда вас выносили, то ваша кожа покраснела, а вы сами стонали от боли.
        Услышав это, я утвердительно кивнул. Непереносимость солнца - одна из наименее приятных особенностей вампиров, и если раньше у меня получалось отделаться просто соответствующим навыком, то теперь я полноценный сосуд вампирского божества.
        Хреново…
        Я попытался мысленно обратиться к Фломелии, но ничего не почувствовал. Огонек чужого сознания ощущался где-то на задворках моего, но был ничтожно мал. Как бы я не пытался, достучаться у меня не получалось.
        Фломелия спала, и судя по всему, в ближайшее время просыпаться не собиралась. С одной стороны, это хорошо. Слышать чьи-то голоса в голове - такое себе удовольствие. С другой - её помощь бы мне не помешала.
        - Эстель, мне нужны Гриша и Мол.
        - Они решают какие-то дела в городе, но к обеду должны вернуться.
        - Замечательно. Время не ждет.
        В подвале я просидел ещё около получаса, окончательно приходя в себя, после чего решил выбраться из этого склепа и подышать свежим воздухом. Мелкая запротестовала, но с её мнением я считаться не стал и просто направился к лестнице.
        Поднявшись, я оказался в узком, но хорошо освещенном коридоре, и сразу ощутил прелести нынешнего состояния. Стоило мне попасть под прямые лучи солнца, как тут же возникало покалывание и раздражающий зуд. Сгореть от такого - не сгорю, а вот чесаться могу долго и упорно…
        И тем не менее я терпел, не собираясь проигрывать какому-то солнцу!
        - Мастер… Может лучше вернетесь в подвал? Вы весь чешетесь…
        - Я в поря-я-ядке…. Рейна, почеши чуть выше правой лопатки.
        - Тут? - с готовностью поинтересовалась девушка.
        - Да… Кайф… У тебя божественные коготки… И ещё вот тут… и вот тут… Да-а-а….
        - Просто признай, что солнце для тебя вредно, - вздохнула Рокс, хмуро наблюдая за тем, как Гарпия чешет меня в разных местах.
        - Хрена-с два я вернусь в подвал! - гордо заявил я, а затем поинтересовался. - А ты сама-то как?
        Рокс бросила на меня взгляд и прекратила ковырять ложкой похлебку, стоящую на столе. Эстелинда приготовила порции для нас всех.
        - Как-то есть расхотелось, - бросила кошка, после чего поднялась и собиралась уйти, но меня такое положение дел не устраивало.
        - Стоять. Развернуться. Сесть на место.
        Скрипнув зубами и немного посопротивлявшись рабской печати, девушка вернулась на место.
        - Так-то лучше. А теперь отвечай на вопрос.
        - Нормально, - сердито ответила она и замолчала, но уже через секунду сокрушенно выдохнула. - Спасибо. За то, что спас меня. Лекарь сказал, что мои раны были очень серьезными, и если бы не ты, то я бы умерла.
        - Лучше бы извинилась за то, что сбежала, и что мне пришлось идти тебя вызволять.
        - Я не просила, чтобы…! - вспыхнула она, но Эстелинда положила руку ей на плечо, и девушка успокоилась. - Я ушла потому, что мне нужно было побыть одной. Это все. Ты хоть представляешь, как тяжело мне жить с тобой под одной крышей, Элард?! Ты убил Рича, и я никогда этого тебе не прощу! Но… порой… порой я забываю, насколько сильно тебя ненавижу, и из-за этого начинаю ненавидеть уже себя. Понимаешь?! Я ощущаю, что предала его!
        Девушка сделала несколько тяжелых вдохов, пытаясь успокоится. Кажется, плотину Роксана только что прорвало, но меня это радовало. Порой стоит выплеснуть то, что копится в душе.
        - И… - продолжила она. - В тот момент, когда я спасла тебя и получила дыру в животе, я была счастлива. Счастлива, что спасла тебя, и думала, что всему этому пришел конец. Ненависти, боли… Но ты меня спас. И… Я благодарна тебе, но одновременно с этим ненавижу тебя ещё сильнее. И ненавижу себя за те чувства. Лучше бы я умерла!
        После неожиданного удара Роксана упала со стула. Я аж куском хлеба поперхнулся от такого неожиданного поворота. Чесити врезала кошке от всей души.
        - Не смей так говорить! - воскликнула Чесити. - Мастер тебя спас, а ты вместо того, чтобы быть ему благодарной, обвиняешь его?!
        Рейна сидела на подоконнике, прижав одну ногу к груди, а другую свесив вниз, и с явной насмешкой наблюдала за сценой.
        - Я не с тобой разговаривала! - зашипела Рокс. Я уже почти и забыл, что она так умеет. По её телу пробежались едва заметные алые разряды
        - Так, успокоились, - тихо, но достаточно твердо сказал я, подкрепив слова приказом. - Мелкая, хороший удар, но больше так не делай. Я не хочу, чтобы мои оруженосцы били друг другу морды. Это ясно?
        - Да, Мастер, - Чесити хватило мозгов не спорить, и она виновато потупила взор.
        - Что касается тебя, Блохастая… Я понимаю твои чувства. Серьезно. Ненависть - дрянная штука, которая выжигает дыру в душе, но, как я тебе уже говорил, в смерти Рича вини не меня, а АрхиВладыку. Да и… Думаю, ты и сама прекрасно осведомлена о Последнем Цикле.
        Девушка молчала, опустив глаза и стараясь на меня не смотреть.
        - Когда я взял тебя оруженосцем, моей целью было использовать тебя как пушечное мясо. Не хотел, чтобы Мелкую прикончили, - услышав это, Чесити покраснела, собралась что-то сказать или возразить, но тут же прикусила язык и прикрыла рот руками. Я сделал вид, что не заметил этого. - Но, как показала жизнь, я падок на милые мордашки и упругие задницы. Забавно открывать новые грани собственной личности, хех… Но я о другом. Можешь не верить мне, но я к тебе привязался. Привязался к твоему вечно хмурому взгляду и тому, как ты размахиваешь хвостом, когда раздражена. А раздражена ты все время.
        Девушка гневно поджала губки, но смотрела на меня вовсе не с ненавистью.
        - Меня опять куда-то не туда несет, - вздохнул я. - Я просто хотел сказать, что больше не буду относиться к тебе как к «пушечному мясу», Рокс. И извини, что так долго шел тебе на выручку.
        Кошка в ответ шикнула и чуть ли не бегом унеслась прочь, но к счастью, в этот раз не на улицу, а лишь на второй этаж дома.
        - Дра-а-а-ама, со-о-о-о-опли…. Меня сейчас стошнит, - буркнула Рейна и демонстративно впилась зубами в яблоко.
        Я покачал головой и вернулся к похлебке, но особого удовольствия от поглощения пищи не испытал. Еда казалась безвкусной и пресной, я мог её есть, но и только.
        Хотелось крови.
        Никто из окружающих и не подозревал, насколько сильно я сейчас хотел вгрызться в шею хоть кого-то, поглощая жизненные силы жертвы. От этого желания сводило челюсти, а рот наполнялся слюной.
        Но с этими первобытными инстинктами я справлюсь.
        От собственных мыслей и отвратной похлебки меня отвлек звук отворяемой двери. Вскоре на кухню вошел Мол и улыбнулся, завидев меня.
        - Господин Элард, рад видеть вас в добром здравии. Мы уже переживали, что вы так и не очнетесь…
        - Я в порядке. Как идут наши приготовления?
        - Хорошо и… не очень, - вздохнул воин, покосившись на проход позади. - Есть небольшие проблемы. И даже не одна.
        Из гостиной доносился веселый смех и голоса, один из которых был женским. И судя по хмурому взгляду Мола, причина «проблем» находилась именно там.
        Отодвинув похлебку, я поднялся из-за стола и направился в сторону голосов. В небольшой гостиной этого домика на диване сидели двое: Гриша и незнакомая пышнотелая девица. Незнакомка противно смеялась и кормила моего арктического помощника какими-то ягодами, похожими на виноград.
        - О, командир! Как же я рад видеть тебя в добром здравии. Мы все переживали.
        - Это кто? - спросил я, кивнув на незнакомку.
        - Это Сиси.
        - Да я вижу, что у неё сиси, - буркнул я, смотря на шестой или даже седьмой размер этой коровы. - Я спрашиваю, кто это?
        Девушку мой тон заставил возмутиться, а вот Гриша попытался сделать вид, что этого не заметил.
        - Говорю же, командир, это Сиси, моя подружка. Правда милая? Моя пышечка… мур-мур-мур… Мы познакомились сегодня утром, и я понял - это любовь с первого взгляда.
        - Конечно, Гришенька… - причитала девица, поглаживая пингвина по голове.
        - И ты привел её знакомиться с нами?
        - Ну разумеется! Да ты посмотри, как она хороша…! Ох… не женщина, а мечта.
        Вся эта ситуация превратилась в какой-то сюр. В другой момент я бы порадовался за Гришу, но сейчас мы находились в розыске, и появление странной тетки, которая воспылала любовью к пингвину, казалось жутко подозрительным.
        - Так, мне плевать, где ты подобрал эту корову, но возвращай её обратно в хлев, а затем возвращайся. У нас ещё куча работы.
        - Командир, ты это, не разговаривай с ней так. Я же твоих тощих баб не оскорбляю, а? Я сам решу, что и как буду делать, понятно, командир?
        - Нет. Это, кажется, ты нихрена не понимаешь, Гриша. У нас на кону слишком многое, и я не позволю тебе отвлекаться на непонятных дам с явными отклонениями по фазе.
        - Гриша, почему этот человек так с тобой разговаривает? - возмутилась дама.
        - Сиси, я сам разберусь… - сказал он ей, а потом обратился уже ко мне. - Командир, ты не прав. Ты сам притащил к нам новую бабу с рогами. И нашего мнения не спрашивал.
        - Эта рогатая по силе не уступает некоторым Защитникам. А теперь хватит этих споров. Это мой приказ. Отделайся от неё сейчас же.
        Гриша впился в меня сердитым взглядом, но в итоге подчинился.
        - Хорошо, командир, - в итоге сказал он мне, смотря исподлобья.
        Я проследил, чтобы Гриша увел эту женщину из дома, попутно обдумывая, стоит ли поднимать вопрос о том, чтобы сменить место жительства. Что, если она выдаст информацию о нашем местоположении Смотрящим? Или она дойдет до Холла, что равносильно или даже хуже.
        - Зря ты так с ним, - покачал головой Мол. - Ему и так тяжело в нынешнем облике.
        - Мол, мы меньше, чем через неделю бросаем вызов АрхиВладыке, - напомнил я ему. - А что, если она шпион, услышит лишнего и где-то это сболтнет? Как только все закончится, пусть хоть гарем заводит, мне насрать. Но сейчас он должен быть сосредоточен на цели. Как продвигаются дела?
        - Взрывчатка готова. Гриша трудился днем и ночью, но уложился, даже сделал с лихвой. Теперь осталось разместить её в нужных точках.
        - Замечательно. Идем, - махнул я рукой и вернулся на кухню. - Эстель, есть карта Аридели?
        - Где-то должна быть, - отозвалась темная эльфийка, и через несколько минут на столе уже лежала карта. Не слишком подробная, но годилась.
        - План немного меняется, - начал говорить я воину. - Взрывать только крепость нет смысла. Нужны точечные взрывы тут, тут, тут и вот тут.
        - А что там находится?
        - Что-то вроде силовых узлов, через которые энергия курсирует по территории Аридели. Добраться до некоторых будет сложно, возможно, они будут охраняться, но это необходимо сделать. Я отправлю сообщение Акире, чтобы он вам помог.
        - А ты? Все ещё планируешь пойти в канализацию?
        - Да, но уже с некоторыми другими целями. Ты что-нибудь слышал о Сокрушающих? - воин отрицательно мотнул головой. - Понятно… Это машины, которые были созданы для сражения с Пустыми. Их можно назвать прообразом Смотрящих. И они скрыты в недрах Аридели. Спят и ждут своего часа.
        - Собираешься их использовать?
        - Именно, - ухмыльнулся я. - Они смогут значительно повысить наши шансы на победу. Но добраться до них будет непросто.
        - Ма-а-астер, я не хочу опять в канализацию… Там воняет…. - начала раньше времени возмущаться Чесити.
        - А ты и не пойдешь.
        - Что?! Как это не пойду?! Мастер… я…
        - Циц! Ты и Рейна остаетесь, поможете Молу и Акире. С собой я возьму одну Рокс.
        Мелкая собиралась закатить истерику, но взяла себя в руки.
        - Хорошо, Мастер, если это ваш приказ…
        - Да, это мой приказ. А теперь возвращаемся к делам. Все остальное без изменений. Я явлюсь на Состязания в назначенный час. Из того, что я знаю, препятствовать выйти на Арену мне не станут. И как только начнется бой, мы активируем взрывчатку и лишим АрхиВладыку приличной доли сил. И возможно, сможем его убить.
        Все согласно закивали.
        - Отлично. Кстати… А где Фрунь и Марго?
        - А вот это ещё одна проблема… Марго ушла сегодня утром, сказав, что у неё осталось какое-то незаконченное дело. И вид у неё был… нехороший. Фрунь опасался, что она наделает глупостей, и пошел за ней.
        - Только этого мне ещё не хватало…. - вздохнул я. - Ещё одна проблема на мою голову…
        Глава 20. Отмщение
        В этот раз я решил отправиться по делам один. Мелкая несмотря на то, что напрашивалась, была отправлена в подчинение Мола. Я бы взял с собой Рейну или Рокс, но в таком случае Чесси точно бы психанула. Пусть уж лучше будет так.
        Третий рабочий район, в котором мы скрывались от Смотрящих, был похож на густонаселенный муравейник. Тут людей было даже больше, чем в первом районе. Повсюду были хаотичные постройки, нарастающие друг на друга, отчего улицы буквально давили на прохожих. Постоянно казалось, что на голову вот-вот свалится наспех сколоченная пристройка, раскинувшаяся на высоте 3 - 4 этажа.
        Готов отдать палец на отсечение, такие случаи тут не редкость.
        Район мне не понравился. Мрачный, грязный, с узкими улочками, каждая из которых может стать идеальной засадой для незадачливого путника. Даже шагая по центральной улице нужно быть настороже. Тут орудовала целая банда мелких воришек. Буквально на моих глазах какой-то шкет срезал кошелек у одного из мужчин и тут же рванул прочь. Потерпевший это заметил, бросился следом, но в переулке его уже ждали.
        Когда я проходил мимо того самого переулка, свора детей разного возраста избивали мужчину палками, весело гогоча. При этом проходящие мимо люди делали вид, что не замечают этого.
        - Какое милое, приятное местечко… - буркнул я, так же проходя мимо.
        Прогулка по этому замечательному злачному местечку, где тебе в любой подворотне могут сделать пирсинг ржавым шилом в самых неожиданных местах, немного прочистила голову.
        «Марго. Куда это ты направилась?»
        Я уже был готов к полному игнору, как было с Рокс, но нет, бывшая соблазнительница из игорного дома ответила почти сразу.
        «Это личное. Я вернусь, как только закончу»
        «Может я могу помочь?»
        Но последнее сообщение не отправилось…
        «Собеседник закрыл возможность отправлять ему сообщения»
        Вот же сука! Она меня в черный список добавила?! Оказывается, такой тут имеется?! Хватает же наглости…
        Зло пробормотав это себе под нос, я свернул в первый попавшийся переулок, затем в ещё один, и ещё… Когда мне стало казаться, что неприятностей я не найду, передо мной выросла рослая фигура со слегка перекошенной небритой физиономией и дубинкой, висящей на поясе.
        - Добрый день, господин, - ухмыльнулся мужчина. - Это частная улица, и проход по ней платный.
        - Правда? - изобразил я удивление. - Вот незадача… А я и не знал… У меня с собой всего две тысячи рольдов. Этого хватит? - хлопнул я рукой по кошелю, полному монет.
        То, как вытянулось лицо бандита, было бесценно. За моей спиной появились ещё двое, но даже не глядя на них я слышал, что они тоже были до глубины души поражены.
        - Но если не хватит, дома есть ещё…
        - Нет, что вы… что вы… этого более чем достаточно, - бандит стал очень вежливым и улыбчивым. Скорее всего, посчитал меня каким-нибудь глупым дворянином, оказавшимся не в том месте, не в то время.
        Бандит протянул руку, которая слегка дрожала от волнения, а я уже потянулся к кошельку на поясе, но в последний момент резко подался вперед и от души врезал бугаю кулаком в лицо. Послышался неприятный хруст, а он сам свалился как подкошенный.
        Я тут же с разворота нанес удар второму в грудь, отбрасывая бандита на несколько метров. А дальше третий….
        Схватка заняла всего несколько секунд, и вот я уже полностью удовлетворенный покинул переулок.
        - Спасибо, парни. Пожалуй, в следующий раз вновь воспользуюсь вашими услугами, когда захочу выпустить пар, - бросил я им, а затем остановился, достал из кошелька пару рольдов и бросил на тело ближайшего головореза. - Это вам, чтобы было не так обидно.
        Сразу настроение поднялось.
        Определенно люблю такие места!
        «Фрунь, ты где? Мне сказали, что ты отправился за Марго»
        «Господин Элард?! Но вы ведь… Ох… Да! Я в третьем рабочем районе!»
        Он коротко объяснил, где находится, и я направился в нужное место и отыскал Фруня без особых проблем. Он ждал меня неподалеку от уличного зазывалы, который рассказывал о надвигающемся конце света. В другой ситуации я бы посмеялся над этим сумасшедшим, но к сожалению для всех нас, конец и впрямь был не за горами.
        - Господин Элард! Как же я рад, что вы поправились… Вы были…
        - Все нормально, - поспешил я его остановить. - Просто нужно было отдохнуть.
        - Камень тоже так говорил.
        - Твой говорящий камешек?
        - Да. Он сразу сказал, что с вами ничего не случится, что вы просто устали, и вам нужно время отдохнуть. Но… я все-равно переживал.
        - И очень зря. В моих родных краях есть поговорка: «говно не тонет». Так вот, я не просто говно, которое не тонет, я ещё в свою выгребную яму затащу всех вокруг.
        - Э…
        - Ладно, не обращай внимания. Где Марго?
        - Вон там, - Фрунь указал на одно непримечательное трехэтажное здание. - Зашла на второй этаж, третья дверь.
        - Ага, понял.
        - Стойте! - опомнился Фрунь. - Я с вами.
        - Э, нет. У тебя уже была возможность все решить, теперь дальше буду разбираться я, а ты стой тут. Если она попробует улизнуть - дашь знать.
        - Л-ладно…
        - Вот и молодец, - я хлопнул его по плечу и направился в сторону указанного дома. Там поднялся на второй этаж и остановился перед дверью. Та оказалась заперта изнутри, судя по всему, на задвижку, но это не помеха Мастеру тени. По ту сторону двери я создал щупальце, которым без особого труда отворил дверь и зашел внутрь.
        - Я не помешаю? - поинтересовался я, заходя в комнату. Марго при моем появлении вздрогнула, резко развернулась, а в её ладони закружился маленький огненный смерч. Но уже через секунду, поняв, кто именно перед ней, девушка расслабилась.
        Прямо перед ней сидел мужчина в годах, привязанный к стулу. На лице красовалось несколько свежих отеков от побоев. Неужели наша милашка Марго постаралась?
        - Господин Элард… Пожалуйста, уйдите, это вас не касается, - попыталась она спровадить меня. Но когда это срабатывало? Ни в одном фильме или книге не видел, чтобы подобные слова срабатывали, если только дело не касается «массовки». Мне даже на мгновение захотелось поступить именно так, сломав все шаблоны, но мне правда было интересно, что тут происходит.
        - Мистер! - оживился мужчина. - Меня… Бьет эта… ненормальная…
        Шлеп.
        Марго отвесила ему сильную пощечину.
        - Заткнись! Если сейчас же не прекратишь кричать, я выжгу твой гребаный язык! - затем она уже повернула голову ко мне. Взгляд девушки был холоден, совсем не похож на тот, который был при мольбе взять её к себе в прислугу и сохранить доступ к Системе. - Господин Элард, это правда не ваше дело, и если вы пришли помешать мне….
        - Помешать? - фыркнул я. Окинув комнату скептическим взглядом, я взял первый попавшийся стул и уселся на него.
        Комнатка была совсем небольшой, пропахшей спиртным, дерьмом и гнилью. Да и видок у мужчины, судя по всему, хозяина комнаты, был соответствующий. Одинокий пьяница, которому ничего не нужно.
        - Я не собираюсь тебе мешать Марго, - усмехнулся я. - Делай, что считаешь нужным.
        - Что? Но…
        - Ты правда думаешь, что мне есть какое-то дело до этого пьяницы?
        - Тогда… почему вы тут?
        - Ты приглянулась Мелкой, сисястая. И я не хочу, чтобы ты вляпалась в неприятности. Вот и все.
        Марго несколько мгновений смотрела на меня, а затем ударила мужчину в живот. Тот согнулся, застонав от боли, но тут же получил удар кулаком в челюсть. Украдкой она поглядывала на меня, но я говорил чистейшую правду: плевать мне было на связанного.
        - Вы правда позволите мне забить его до смерти? - кажется, девушка была поражена.
        - А ты хочешь, чтобы я попытался тебя остановить?
        - Нет… но…
        - Ладно… - вздохнул я. На самом деле мне хотелось поскорее разобраться с этим делом и заняться чем-нибудь другим. - Я тебе подыграю, может тогда быстрее закончим. Чем этот никчемный тип тебя так разозлил, что ты решила его пытать?
        - Он мой отец.
        - Тогда многое встает на свои места, - присвистнул я, вспоминая историю, рассказанную Марго. - Хочешь ему отомстить?
        - Вы даже не представляете, как, господин Элард… - прошипела девушка. - Столько лет… Столько лет я мечтала об этом моменте….
        Она схватила отца за волосы и заставила посмотреть ей в лицо.
        - Смотри на меня! Ты хоть узнаешь меня, сукин ты сын?! Узнаешь родную дочь?!
        Но тот лишь пробормотал что-то неразборчивое.
        - Он пьян, Марго. Не уверен, что он вообще соображает, что происходит и кто ты такая.
        - Ничего страшного. Боль его протрезвит! - девушка положила руки на голову мужчине, и он закричал от боли. Длилось это недолго, но Марго за эти минуты потратила уйму сил. На её лбу проступил пот, а грудь тяжело вздымалась.
        - Скорее уж убьет, - покачал я головой.
        - Ну уж нет, так легко этот ублюдок не отделается! - прорычала девушка.
        Мужчина мотнул головой и протяжно застонал. Его взгляд стал метаться по комнате, вначале задержался на мне, затем перетек на девушку. Он вглядывался в её лицо, а затем, прослезившись, произнес:
        - Верилла…? Это ты…? Это правда ты….?
        Но услышав это имя, глаза Марго вспыхнули яростью, и она ударила его. И снова, и снова. Она била его, пока лицо мужчины не оказалось все в крови…
        - Не смей! Не смей произносить её имя!
        - Это твоя мать? Верилла? - спросил я.
        - Да. И из-за этого сукиного сына она мертва! Он проиграл все деньги, и у нас не было ни рольда на лечение! Представь, каково было мне… Я была ребенком, и наблюдала, как мать каждый день угасает, пока отец проигрывал все, что зарабатывал…! Ненавижу!
        Ещё один удар.
        Девушка била от души. Хук справа у неё поставлен отлично, сразу видно, что драться она умела.
        - Мар… го… Это… ты?
        - Неужели дорогой папочка наконец-то меня узнал? - девушка потянула его за волосы и плюнула в разбитое лицо.
        - Прости… меня…
        - Простить?! - девушка рассмеялась. - Простить тебя?! Ты продал собственную дочь! Понимаешь…? Собственную дочь! Твою плоть и кровь, которую в этот же день отдали жирному уебку, падкому на маленьких девочек! Ты сделал собственную дочь шлюхой, дорогой папочка! И все, что ты можешь сейчас сказать, это «прости»?
        Её руки окутало яркое пламя, даже находясь на приличном расстоянии я ощущал исходящий жар.
        - У меня… у меня не было выбора… - шептал мужчина, пуская слюну, смешанную с кровью, и полными ужаса глазами взирал на дочь. - Я задолжал… я очень много задолжал…. Они… они убили бы меня… убили бы… они… они увидели тебя… и предложили сделку…. Сказали, что у тебя все…. У тебя все будет хорошо…. О тебе позаботятся…. А я… я…
        - И ты отдал меня им.
        - У меня не было выбора… Не было… Марго…. Прости меня…. Марго… - мужчина рыдал, но я не испытывал к нему ни малейшей жалости. - Я слишком много задолжал…
        Девушка сделала глубокий вдох и погасила пламя, хотя в какой-то момент мне показалось, что она сейчас испепелит собственного отца.
        - Прости… Прости… Прости…. Ты так напоминала мне Вериллу… так напоминала свою мать… каждый миг с тобой был напоминанием… напоминанием, что я мог что-то сделать… но не сделал… каждый раз я думал… думал, что вот, сейчас я выиграю… отыграюсь… отыграюсь и на вырученные деньги найму лучшего целителя…. Я…. Я думал, что так будет лучше….
        - Лучше для кого? Для тебя самого? Керрас… как же ты сейчас жалок…
        - Прости… Прости меня…
        - Хватит это повторять…
        - Я… Я больше не играю… Не играю… даю слово… я…
        - Вместо этого ты пьешь, - фыркнула она.
        - Марго… Я… Я пытался тебя вернуть, - от услышанного девушка вздрогнула, но тут же попыталась вернуть себе невозмутимый вид. - Я пытался… пытался тебя найти… и… и нашел…
        - Что?
        - Это было… было спустя год… год, как тебя не стало… я… я понял, что совершил ошибку…. Но… когда я увидел тебя в том наряде, понял, чем именно заставляют тебя заниматься… я… Я просто не смог бы смотреть тебе в глаза… Я мог тебя вернуть домой, но… но не стал… - он поднял голову и посмотрел на девушку, но затем стыдливо опустил взор. - Я трус, Марго. Слабый и трусливый человек, у которого не осталось ничего в жизни, кроме бутылки. Будь я смелее, то давно бы покончил жизнь с самоубийством… - он рассмеялся. - Я пью каждый день. Пью, чтобы заглушить боль, и надеюсь однажды напиться так, чтобы не проснуться… Если… Если хочешь меня убить… Убей… Я… Я не стану сопротивляться….
        Зарычав, Марго вскинула руку, и в её ладони появился огненный шар.
        - Мне жаль… Марго… Я это заслужил…
        - Разумеется, заслужил.
        Шар слегка вырос, начал пульсировать, и должен был вот-вот сорваться с ладони, превратив связанного мужчину в горстку пепла, но… девушка медлила. Она так и застыла с заклинанием наизготовку, не решаясь сделать следующий шаг.
        Ясно…
        Теперь мой выход.
        Я поднялся и подошел к девушке, одну руку положив ей на талию, а другую на запястье руки с готовым боевым заклинанием. Стоило мне это сделать и заклинание развеялось, а сама Марго, зарыдав, уткнулась мне в грудь.
        - Я не могу… Не могу, чтоб его….! Почему я не могу этого сделать?!
        - Тихо… Тихо… - прошептал я, поглаживая её по голове. - Убить человека непросто, тем более что он твой отец.
        - Я представляла этот момент все эти годы… Я… - шептала она. - Представляла, как он молит о пощаде, и как я… как я отомщу за маму и за себя… А когда получила магию, то… То… мне казалось, что теперь я стану сильной. Сильной и смелой, не боящейся никого. Теперь-то я смогу…смогу отомстить. Но… я не могу… просто не могу… Я такая же жалкая слабачка, как и он…!
        - Ты не слабачка, Марго. Нет ничего смелого в том, чтобы убить своего отца, даже если он полнейшая мразь.
        - Вы так считаете, господин Элард?
        - Да. Если ты правда этого хочешь, то я могу сделать это за тебя, - я выпустил девушку из объятий и буквально в два шага оказался за спиной у связанного и избитого мужчины. В руке появился теневой клинок, и я осторожно приложил его к горлу жертвы. - Одно твое слово Марго, и я его убью. Не хочешь пачкать руки - ладно, я сделаю это сам. Мои-то и так по локоть в крови. Одним трупом больше, одним меньше - без разницы.
        - Господин Элард, - вздохнула Марго. - Вы… Вы правда это сделаете?
        - Сделаю. Сделаю, не моргнув и глазом, - нисколько не лукавил я. - НО. Это должно быть ТВОЕ решение, не мое. Я стану инструментом, руками, которые не будут дрожать, но приказ должен исходить от тебя.
        Девушка молча смотрела то на меня, то на своего отца. Мужчина не сопротивлялся, не дергался, лишь беззвучно всхлипывал, бросая опасливые взгляды на свою дочь.
        - Выбор за тобой, Марго.
        В комнате воцарилась гробовая тишина.
        - Мое решение… - тихо прошептала девушка, смотря на своего отца сверху вниз. - Я… Я не стану его убирать.
        Я видел, как тяжело дались ей эти слова, но я знал, что именно так все и кончится.
        - Зачем мне убивать того, кто и так мертв? - девушка сделала шаг вперед и опустилась на одно колено, чтобы оказаться с отцом на одном уровне. - У меня нет отца. Он умер вместе с матерью. То, что его гниющий труп все ещё влачит свое жалкое существование, меня не касается. Ты продолжишь жить, зная, что той дочери, которая каждый день молилась АрхиВладыке о том, чтобы папа пришел и забрал её из ужасного места, больше нет. Она выросла и стала свободной не благодаря тебе. Это последние слова, которые я говорю тебе, после чего вычеркну тебя из жизни и больше никогда не вспомню. Тебя просто не существует.
        Марго поднялась, сделала глубокий вдох и улыбнулась, несмотря на раскрасневшиеся глаза.
        - Теперь… Теперь я свободна от этого, - прошептала она, и в голосе было слышно облегчение. Она и впрямь верила в то, что освободилась от груза, который камнем висел у неё на шее. - Спасибо, вам, господин Элард.
        - Марго… Прошу… дай мне шанс… дай шанс все искупить… - заплакал связанный, но девушка даже не опустила на него глаза. Как она и сказала минутой ранее, больше он для неё не существовал.
        - Ну раз мы со всем закончили, то предлагаю пойти отсюда. Тут воняет.
        - Это точно, - подтвердила девушка. - А вы… вы все-таки пришли меня отговорить, господин Элард.
        - Я? Да брось. Решение ты приняла сама, а я лишь дал тебе возможность выбрать такое, о каком ты не будешь сожалеть.
        - Да… наверное, не буду, - подтвердила она и мило улыбнулась.
        «Господин Элард, к вам направляются…»
        Пришло сообщение от Фруня, но было уже поздно. Дверь скрипнула, и в комнату вошло трое: двое Смотрящих, призвавших свое «призрачное» оружие, и светловолосый мужчина в дорогом костюме.
        - Пытки? Как мило… не думал, что вы увлекаетесь чем-то подобным, Элард, - вместо приветствия сказал мне Рудольф Холл, в этот раз явившись самолично. - Впрочем, это меня не слишком волнует. У каждого свои хобби. Мое, например, собирать долги. Вы все ещё должны мне очень большую сумму денег, и леди, стоящая рядом с вами, также является моей собственностью.
        - Я больше ничья не собственность, - прорычала Марго, и в её ладонях опять возникли маленькие огненные смерчи, но пока пускать их в ход она не спешила.
        - Как интересно… - задумался он.
        - К чему эти игры, Холл. Я прекрасно знаю, кто ты такой. Управляющий.
        На мгновение на лице мужчины возникло удивление, но затем его губы растянулись в довольной ухмылке.
        - Что-ж… в таком случае это все упрощает…
        Глава 21. Лицом к лицу
        - Раз вы осведомлены о том, кем я являюсь, то это очень многое упрощает, - ухмыльнулся Рудольф Холл, потирая ладони. Смотрящие за его спиной стояли подобно статуям, уставившись перед сбой невидящим взглядом.
        Марго, все ещё удерживая в руках подготовленные заклинания, сделала решительный шаг вперед, показывая, что готова испепелить любого, кто попробует встать у неё на пути.
        - Я не вернусь в то место. И я не твоя собственность! - прорычала она, но это вызвало лишь усмешку у Управляющего.
        - Не надо, Марго, у тебя нет и шанса против него.
        - Послушай Защитника, Марго. Своим жалким колдовством ты меня даже не поцарапаешь. И, тем не менее, мне любопытно, как именно ты это делаешь. Вначале я думал, что все дело в Исходном Коде, что он каким-то образом распространяется, но нет, тут что-то иное. У вас двоих совершенно иная Система, построенная на той же основе, что и Система АрхиВладыки. И мне очень интересно, откуда она взялась.
        - Ты правда надеешься, что я отвечу на твой вопрос? - хмыкнул я, пытаясь прикинуть дальнейший план действий. Я понятия не имею, чего ожидать от Рудольфа Холла и какой силой он на самом деле обладает.
        - Нет, - пожал он плечами. - Но, по большому счету, это все уже не имеет ни малейшего значения. Последний Цикл запущен, его не остановить. Жители Аридели доживают свои последние дни.
        - Я в курсе. Не понимаю только, зачем подготовка к волнениям в городе? Зачем устраивать бунты и беспорядки?
        - А вот это очень хороший вопрос, Защитник. Видишь ли, АрхиВладыка поглощает души всех, кто умирает на территории города и его окрестностей. Он даже способен сделать это насильно, вытянув души из всех горожан. Но, как показали опыты, если человек умирает в страхе, то это дает на двадцать процентов больше сил.
        Двадцать процентов? Это… Это очень много…
        - Мы не садисты, Защитник. Мы вынуждены так поступать, чтобы сохранить человечество.
        - Сохранить для чего? Вы сможете провернуть ещё один крупный цикл, максимум два, - фыркнул я. - После того, как закончится этот Последний Цикл, вам придется отодвинуть границу с Пустотой почти под самые стены Аридели.
        - Ты слишком хорошо осведомлен… Откуда тебе это известно?
        - О, я очень многое знаю. Например то, что АрхиВладыка сейчас спит, а ты действуешь не согласуясь со своим товарищем. Что скажет Тралл на твои действия?
        Холл попытался не подать вида, но я заметил, как вспыхнули от ярости его глаза.
        - Тралл слишком любит церемониальность, - поморщился Холл. - Он сторонник старых традиций: Состязания, схватки Защитников и все в таком духе. И очень не любит, когда кто-то ломает выстроенную им схему. Но… у любого правила есть исключения. Как ты и сказал, многое уже не имеет значения. Этим людям остался всего месяц, Элард. Сразу после предстоящей схватки я заставлю рабочие районы бурлить и устрою самую кровавую бойню в истории этого мира. Страх, ужас и отчаяние охватят всех и каждого, а затем АрхиВладыка выпьет их жизнь, оставив только самых избранных.
        - Да ты болен, приятель.
        - Я просто делаю свою работу, Защитник.
        Я сделал решительный рывок вперед, создавая теневое оружие. Смотрящие за спиной Холла мгновенно среагировали, бросаясь мне наперерез, но слишком медленно.
        Окутанный тьмой кинжал устремился Управляющему прямо к шее, но так и не достиг цели, замерев в дюйме от горла. Меня парализовало, я застыл, не в силах пошевелиться, и все, что для этого нужно было сделать Холлу, это протянуть руку и коснуться указательным пальцем моего лба.
        - Может я и не могу отключить твою Систему дистанционно, но не думай, что я беспомощен перед тобой, Защитник.
        «Опасность! Зафиксировано проникновение в Систему!»
        «Опасность!»
        «Выстраивание фаерволла»
        «Неудача!»
        «Неудача!»
        «Неудача!»
        «…»
        Предупреждающие надписи замелькали перед глазами так быстро, что я не успевал их читать, а затем я ощутил острую боль в голове. Она очень напоминала мне ту, какую я испытал при внедрении штыря, подключающегося напрямую в мозг. Я беззвучно взвыл от боли, но в следующую секунду все исчезло.
        - Вот же урод… - буркнул я, поднимаясь на ноги, и лишь через пару мгновений понял, что вокруг творится что-то странное. Я стоял посреди абсолютно пустой, выжженой земли, где на многие мили вокруг не было абсолютно ничего. Ночь, над головой сияли миллиарды незнакомых звезд, дающих тусклый свет. - Где я, черт возьми…?
        Повертев головой, я заметил неподалеку лежащую на земле изящную женскую фигуру.
        - Фло? - удивился я, увидев богиню вампиров в позе эмбриона. И меня нисколько не удивило, что на богине вампиров при этом не было одежды. - Фло, ты жива?
        Я наклонился и наглейшим образом ткнул её пальцем в плечо.
        - Не трогай меня, я сплю… - прошептала она, не размыкая глаз.
        - Вот прям так? На земле? Голышом? Пипиську продует.
        Богиня раздраженно дернула щекой, но по-прежнему пыталась делать вид что спит.
        - Или тебя жирок согревает? Ну да… вон какие жирные ляхи, и пузо выпира….
        - Ещё одно слово, и я тебе горло разорву, - наконец богиня приоткрыла один из своих алых глаз и посмотрела прямо на меня. Затем поежилась и нехотя приподнялась на локте, окинув меня жутко недовольным взглядом. - Что тебе нужно? Я жутко хочу спать… И кстати… - она только сейчас заметила, что мы находимся в каком-то странном месте. - Где это мы?
        - Это я у тебя надеялся узнать.
        Проворчав себе что-то под нос, богиня вампиров поднялась на ноги и стряхнула землю с обнаженного тела.
        - Ну… мы в твоей голове, это однозначно, - хмыкнула она. - Как я и подозревала, тут довольно пусто.
        - В прошлый раз все выглядело иначе, - напомнил я.
        - Да, иначе, - Фло выглядела озадаченной. - Что последнее ты помнишь?
        - Я… - стоило попытаться вспомнить хоть что-нибудь недавнее, как голову тут же словно тисками сдавливало. - Не помню… Кажется что-то связанное с Марго.
        - Кем?
        - Не важно… Значит, ты говоришь, что мы в моей голове?
        - Похоже, что там, где душа соединяется с телом. Иначе ты бы так легко не смог меня разбудить. Я потратила слишком много сил, чтобы спасти твою задницу, Элард.
        - Нашу задницу, Фло. НАШУ задницу.
        На это рыжеволосая красотка лишь закатила глаза.
        - Кстати, может накинешь что-нибудь? - предложил я. - Я не прочь пялится на твои формы и дальше, но это… немного сбивает с мыслей.
        - Доволен? - поинтересовалась она, когда на её теле появился довольно строгий костюм с длинной юбкой и серым пиджаком. Даже рубашка была застегнута на все пуговицы.
        - Ну…. Тебе бы ещё очки и плетку, и сошла бы за сексуальную строгую училку.
        - Сочту за комплимент, - раздраженно буркнула она. - Значит, ты не помнишь, как тут оказался и что этому предшествовало?
        - Не очень. А ещё мысли немного путаются. Сложно объяснить.
        - Это нормально для души, которая лишается контроля над телом.
        - Значит именно это со мной и случилось? Я лишился контроля…? Ты имеешь в виду, что это что-то вроде комы?
        - Можно сказать и так.
        - И как мне выбраться?
        - Я не знаю, - пожала богиня плечами. - Я бы могла попробовать сама захватить контроль, но у меня не хватит сил, чтобы его удержать. Ты разбудил меня слишком рано.
        - В общем, от тебя никакой помощи, я так и понял.
        Богиня вампиров одарила меня уничтожающим взглядом.
        - Хочешь помощи? Просто сядь и сосредоточься. Думай о своем теле.
        - И все?
        - Этого тебе должно хватить.
        Сказав пару нелицеприятных вещей, ни к кому конкретно не обращаясь, я уселся на землю, скрестив ноги под собой, и попробовал последовать совету Фло.
        Тело.
        Тело.
        Руки…
        Ноги…
        Попутно пытался вспомнить, как именно я тут оказался, сопротивляясь боли. Я был уверен, что ответ на то, как выбраться из этого места, кроется где-то там, за пеленой боли.
        И в тот момент, когда боль стала совсем невыносимой, я закричал и вскочил на ноги. Несколько раз тряхнул головой и с удивлением уставился на возникший впереди особняк дома Сорас.
        - Какого хрена тут происходит? - пробормотал я, повернув голову к тому месту, где должна была быть Фло, но… её там не было. - Фломелия?
        Богиня просто испарилась, словно и не было её.
        - Бред какой-то…
        Поместье выглядело мрачным, я бы даже сказал, мертвым. И от одного вида этого места по спине пробежал неприятный холодок.
        - Нахрен! Я туда ни ногой!
        Внезапный женский крик, раздавшийся из поместья, заставил поморщиться.
        - Да брось, Элард… Тебе туда не надо…
        Но какая-то часть меня словно считала иначе.
        - Дерьмо!
        Я вбежал по ступенькам на крыльцо и тут же ногой выбил входную дверь. Не успел я толком зайти на порог дома, как у самого входа наткнулся на тело Лейлы. Служанка лежала с разорванным горлом и смотрела перед собой стеклянным взглядом.
        - Лейла…! - охнул я, бросившись к ней. - Нет!
        Но было уже поздно. Я ничем не мог помочь девушке.
        Оружие! Мне нужно оружие!
        - Теневой клинок!
        Ничего…
        При себе также ничего не оказалось.
        Выругавшись, я бросился на кухню. Там точно должны быть ножи или что-нибудь такое. Но на кухне меня ждал неприятный сюрприз. На столе было разделано человеческое тело. И лишь подойдя чуть ближе и увидев два рога, лежащих рядом, я понял, кому именно оно принадлежит.
        - Рейна…
        Перед глазами все поплыло, и я чуть было не рухнул на колени.
        - Да что за херня тут происходит?
        Не позволив себе расслабляться, я зарычал и тряхнул головой, сбрасывая оцепенение, и схватил кухонный нож, лежащий неподалеку.
        - Кто бы это не сделал, он поплатится!
        Теперь уже вооруженный я выскочил обратно в коридор, и одновременно с этим вновь услышал крик. Он шел со второго этажа.
        Не мешкая, бросился туда, и чуть было не столкнулся наверху лицом к лицу с Чесити.
        - Мелкая! - обрадовался я.
        Девушка воззрилась на меня своими огромными голубыми глазами, а её лицо исказил страх, словно она увидела не своего дорогого Мастера, а нечто ужасающее.
        - Нет… - прошептала она, отступая.
        - Мелкая, это я, - сказал ей и протянул руку, но девушка шарахнулась от неё, словно от чего-то ужасного, а затем вообще рванула прочь. - Стой! Тут опасно!
        Чесити завернула за угол и пропала из виду. Я последовал за ней и уже через несколько ударов сердца оказался на пороге одной из комнат, застыв на входе.
        В комнате царила разруха, а в самом центре находилась жуткая темная фигура, окутанная Тенью. Когтистыми пальцами она сжимала Чесити, присосавшись к её шее. Краем глаза я заметил лежащую неподалеку Талию. Как и у Лейлы, у девушки было разорвано горло.
        - Отвали от неё! - зарычал я, бросаясь вперед, но вновь сделал лишь шаг. Существо оторвалось от шеи Чесити и подняло на меня сияющие алым глаза.
        - Не волнуйся, я оставил и тебе, - ответило оно.
        - Что?
        - Пей, пока она ещё теплая, - существо буквально протянуло мне девушку, смотря на меня с легкой насмешкой.
        - Нет… - забормотал я, но поймал себя на мысли, что не могу отвести взгляда от кровоточащей раны, а рот наполнился вязкой слюной.
        - Пока не остыла. Пей. Ты же этого желаешь.
        Жажда… Я ощутил острый приступ жажды и, не в силах бороться с этим, склонился над телом девушки. Аромат её крови приятно щекотал нос.
        - Мас… тер… - сорвалось с губ Чесити, и это заставило меня замереть. А вслед за дрожащим голосом Мелкой, я услышал другой.
        - Не делай этого! Это ловушка!
        - Фло…? - я пару раз моргнул, сбрасывая наваждение, и взглянул на умирающую на моих руках Чесити. Мои губы почти коснулись её крови, и у меня возникло стойкое ощущение, что если бы я это сделал, если бы вкусил её, то для меня все было бы кончено.
        - Прости, Мелкая… - ответил ей, опуская девушку на пол и поудобнее берясь за рукоять кухонного ножа.
        - Почему ты не пьешь?! - заревел монстр. В этот миг он, казалось, захватил собой всю комнату. Он был огромен, давил на меня своими размерами, но я не испытывал страха. - Пей! ПЕЙ! Я приказываю, ПЕЙ!
        Шаг. Окружающий монстра морок словно стал не таким густым, а сам он уменьшился.
        Ещё шаг.
        И ещё…
        Когда я сделал пять шагов, монстр уже был моего роста и выглядел испуганным. Он рычал, шипел и отступал от меня.
        Шаг.
        Шаг.
        Шаг.
        Я наступал, пока чудовище не уперлось в стену спиной, и тогда я схватил его за горло.
        - Стой! - взмолилось оно. - Стой… Не надо…
        Уродливое лицо, покрытое Тенью, стало приобретать человеческие черты, и уже через мгновение передо мной стояла моя собственная копия.
        - Я это ты! Убьешь меня - убьешь себя!
        - Да ну? - ухмыльнулся я.
        - Да! Я это ты! - оживился монстр. - Твоя вампирская половина. Та часть, что… - начал было говорить он, но тут же замолк, увидев, как я рассмеялся.
        - Моя вампирская половина…? - от смеха на глазах проступили слезы. - Ох, друг…. Я понятия не имею, кто ты, но уж точно не тот, кем пытаешься казаться.
        - Просто послушай… ты же хочешь этого… хочешь в глубине души… хочешь быть один. Хочешь теплой сочной крови этих женщин. Так… Агх…
        Я ударил его ножом, но пока что метил не в жизненно важные органы.
        - Я не знаю, кто ты… или что ты… Но ты меня не знаешь. Ты понятия не имеешь, чего я хочу.
        Удар.
        И ещё один удар.
        - Стой… Я и ты…
        Удар.
        Его лицо начало растекаться и менять форму.
        Черные волосы стали светлыми, исчезли красные глаза. Теперь передо мной был не я сам, а Рудольф Холл, но в какой-то более жалкой версии себя. Хилый, слабый и испуганный.
        Стоило мне увидеть его лицо, как я все вспомнил. Мысли стали менее расплывчатыми, и я начал понимать, что именно происходит, и где я нахожусь.
        - Ты пытался сломать меня изнутри, запереть меня в моем же теле, как в темнице, а когда я начал ломать прутья, попытался заставить потерять себя!
        Не знаю как, но теперь я точно понимал, кем бы стал, если бы вкусил кровь Чесити. Бездумным зверем, которым движет лишь голод. И я бы не вернулся назад. Элард бы просто перестал существовать, растворившись в голоде.
        - Ну ты и ублюдок, Холл…
        Я вновь ударил его ножом, но на этот раз в самое сердце. Он ахнул и осел на пол.
        - Ты был рожден чудовищем, Элард. Им и останешься, как бы не отрицал… - сказал умирающий. - Теперь, побывав в твой голове, я это знаю. И ты это знаешь. Ты хочешь убить АрхиВладыку… Но предлагаешь ли ты альтернативу? Последний Цикл даст нам возможность возродить общество вновь. Ещё тысяча лет мира. Живущие - умрут, но их потомки будут жить ещё сотни поколений. А если ты исполнишь задуманное, то умрут все. Пустые вторгнутся в Аридель, и никто вас не спасет. Ты этого желаешь на самом деле, Защитник?
        - Я просто не хочу, чтобы дорогие мне люди погибли.
        - Нет, Элард, тобой движут совершенно иные мотивы. Ты жаждешь разрушать. Ты жаждешь разрушить Аридель и все вокруг себя, но даже не осознаешь этого.
        - Просто заткнись и сдохни.
        - Элард, ты в порядке? - донесся до меня словно издалека голос Фло.
        - Ты что, волновалась?
        - Не говори ерунды. Прежде чем сходить с ума, дай мне подходящий сосуд, а уже после делай, что хочешь.
        - Да-да, я помню, - отмахнулся я, заметив сияющую арку неподалеку.
        Выход.
        Я перевел взгляд на Холла, который на глазах стал плавится и таять, превращаясь в черную лужицу.
        - Я не монстр. Нет.
        Решительным шагом я направился в сторону арки. Меня окутал теплый свет, разлившийся по всему телу, а когда я моргнул, то оказался там, где должен был находится.
        «Выстраивание фаерволла»
        «Успех!»
        Указательный палец Холла все ещё касался моего лба, а моему клинку не хватало всего ничего, чтобы достать до цели. Кажется, что в реальном мире прошла секунда или две, не больше.
        Глаза Управляющего удивленно расширились, когда у меня получилось сделать ещё один шаг, и теневой кинжал прошел сквозь его плоть и отсек голову. На меня тут же бросились стоящие рядом Смотрящие. Одного отшвырнуло от меня мощным сгустком пламени, атаку второго я парировал и тут же нанес несколько точных ударов кинжалом в грудь.
        - Марго, за мной! - крикнул я, и мы вместе бросились к выходу.
        Обгорелый Смотрящий выпрыгнул из окна следом за нами.
        - Думаешь, я просто так тебя отпущу, Защитник? - сказал объятый огнем Смотрящий голосом Холла. - Тело - это лишь один из Сосудов. Не думай, что сможешь избавиться от меня так легко…
        - В таком случае я буду убивать тебя столько раз, сколько потребуется, - хмыкнул я.
        - Довольно, - от внезапного возгласа все застыли. Горожане замерли, словно кто-то остановил время. По центральной улице шел небольшой отряд из Смотрящих, во главе которого был светловолосый мужчина.
        Он выглядел очень похожим на Холла, но с чуть более длинными волосами и бородой. Он подошел к нам и сложил руки за спиной.
        - Я жду отчета, Управляющий Пять.
        Холл в обличии Смотрящего замер, не обращая внимание на охватившее тело пламя. Пару мгновений они смотрели в глаза друг другу. Возможно, в этот момент происходил какой-то обмен данными.
        - Мне все ясно.
        - Я действовал во благо АрхиВладыки.
        - Ты действовал во благо себя самого. Возможно, ты слишком много времени проводишь среди людей, тебя стало одолевать тщеславие, - сказал ему второй Управляющий, а затем обратился ко мне. - Я Первый Управляющий, Защитник, но большинство называет меня Тралл. Я первый после АрхиВладыки и прошу прощения за самоуправство Управляющего Пять. Прямая попытка убить тебя, даже если ты действительно носишь Исходный Код, идет вразрез с установленными порядками. Прямой приказ об убийстве может отдать АрхиВладыка или я от его имени, но никто другой.
        - И я что… могу просто уйти? - насторожился я, услышав это.
        - Да. Ты волен идти, куда вздумается, но обязан явиться на Арену в назначенный день и час. В противном случае приказ о твоем устранении будет отдан.
        - Серьезно? Вот так просто? Вы меня отпускаете несмотря на этот ваш… Исходный Код?
        - Не имеет значения. Последний Цикл не остановить никому. Аридель будет очищена, а ваши души поглощены АрхиВладыкой. Мир будет перезапущен.
        Я ещё несколько секунд внимательно всматривался в лицо Управляющего, после чего пожал плечами, взял девушку за руку и пошел прочь, ожидая удара в спину, но ничего этого не произошло.
        Я спокойно миновал улицу, и в этот же момент мир словно вернул себе привычный ход времени. Люди вернулись к своим делам, напрочь забыв о том что ещё минуту назад были обращены в живые статуи.
        - Это место настолько фальшиво, насколько возможно… Так ли плохо, что я хочу все это разрушить?
        - Вы что-то сказали, господин Элард?
        - Нет, ничего. Совершенно ничего.
        Глава 22. Дали далекие, дали вонючие… Дубль два.
        - Ну и вонь… - фыркнула Рокс, спрыгивая вниз. Я последовал за ней, стараясь приземлиться не в дурно пахнущую жижу цвета детской неожиданности, а чуть правее, где находился выступ шириной в шаг.
        - Привыкай, Блохастая, мы тут пробудем дня два или три, - «приободрил» её оруженосца, после чего задрал голову и показал большой палец. Из люка на меня смотрели Рейна и Мол.
        - Мастер, уверены, что не хотите взять с собой меня? - поинтересовалась Гарпия.
        - Нет! Помогай Молу, мы с Рокс сами справимся.
        - Мы будем вас ждать, господин Элард, - бросил на прощанье мускулистый здоровяк, закрывая путь назад. В канализационном тоннеле тут же стало темно, но уже через пару секунд Рокс зажгла фонарь и бросила на меня мрачный взгляд.
        - Что?
        - Почему ты взял с собой именно меня?
        - Потому что ты плохо себя вела, Блохастая. Я опасаюсь оставлять тебя одну без присмотра, а то ещё руки на себя наложишь.
        - Что?! Я бы никогда!.. - зашипела девушка, но почти сразу успокоилась, сердито дернув плечом.
        - Как бы то ни было, я решил, что нам пора уже побыть вдвоем и узнать друг друга получше.
        Мне очень хотелось ляпнуть: «И заняться твоей дрессировкой» - но лучше прикусить язык. Ещё не хватало начать ссору через минуту после того, как мы оказались в канализации. Девушка и без того была крайне раздражена тем фактом, что я выбрал её спутницей в такое неприятное место. Если её обоняние острее чем у меня, то в этом дерьмовом царстве каждая минута для неё подобна пытке.
        Девушка в очередной раз раздраженно фыркнула и пошла вперед, освещая путь. Я двинул следом и задумался. Может, брать с собой Роксану было не самой лучшей идеей? Может действительно надо было взять Рейну?
        - Блохастая, а почему ты взяла с собой эту ковырялку? - поинтересовался я, указывая на копье в её руке.
        - Мне понравилось им сражаться, - пожала она плечами и сделала взмах. - В Академии я часто сражалась именно копьем, но в итоге решила, что лучше буду использовать кулаки.
        - Не вышло из тебя лучницы, значит… - усмехнулся я, но не слишком расстроился из-за этого. В момент, когда ко мне попала Рокс, мне нужен был боец дальнего боя, так как Чесити изначально была моим «танком». Но в итоге сейчас, когда у меня есть Оружие Легиона, это уже не играет такой большой роли.
        Рокс что-то пробормотала себе под нос, а я открыл интерфейс и вызвал карту. Благодаря Керрас и тому пакету данных, что она загрузила, стало гораздо проще ориентироваться в подземельях Ариделя. Если раньше приходилось идти и надеяться, что выйдем к нужному месту, то теперь все было иначе. Я мог без проблем просчитать оптимальный маршрут.
        Мы почти час шли по длинному тоннелю, пока не уперлись в развилку, где я, согласно карте, выбрал поворот налево. Дальше все шло как по маслу, и вскоре мы вышли к лестнице, ведущей на уровень ниже.
        - А ведь где-то здесь Золотой Колобок бегает… - хмыкнул я, поглядывая по сторонам. - Если, конечно, его тогда не завалило…
        - Что?
        - Да так… Свети давай…
        У меня все ещё был большой соблазн подкорректировать маршрут и попробовать добраться до места, где под завалами должен быть погребен Поларис. И я бы это сделал, будь у меня в запасе хотя бы ещё дня два, но с оставшимся временем все, что я мог - это попытаться добраться до одного из специальных хранилищ Аридели.
        Примерно ещё через два часа мы спустились еще на один уровень, и тут нас ждал первый приятный сюрприз.
        Слаймы! Старые добрые слаймы! Как же я рад видеть этих склизких уродцев. Эту желеобразную живую каплю я узнаю, где угодно.
        - Блохастая, фас! - крикнул я, указав на ближайшую зеленую каплю.
        - Понь!
        - Не буду я… приближаться к этой гадости… - сморщилась девушка и отступила на шаг, держа копье перед собой.
        - Только не говори, что боишься, - укорил я её.
        - Я просто не хочу к ним прикасаться. Они мерзкие.
        - Понь…
        - Да ты посмотри, кажется, ты обидела этого милого слайма.
        - Мне плевать.
        - Рокс, у меня для тебя предложение. Назови меня Мастером, и я не заставлю тебя с ними драться.
        - Вот ещё, - девушка гордо вздернула носик и тряхнула своей темной шевелюрой.
        - Ну хорошо, - ухмыльнулся я. - Тогда… Обними этого прелестного слайма и поцелуй.
        - Что…? Я не…
        Но ноги уже несли девушку навстречу «суженному», ведь я отдал приказ, подкрепленный рабской печатью.
        Какой же я мерзавец… хе-хе-хе…
        Слайм сам прыгнул в объятья к девушке. Их губы встретились и… внутренности слайма наполнились рвотой.
        - Ох тыж блин… - только и смог вымолвить я, когда девушка с визгом оттолкнула от себя это существо.
        - Понь! Понь! Понь! - довольно запрыгал смайл.
        - Я тебя ненавижу! Ненавижу! - причитала Роксана, отплевываясь и пытаясь избавиться от слизи. - Керрас… Я ощущаю его вкус у себя во рту… Тьфу-Тьфу… Ненавижу тебя!
        - Да хватит драматизировать. Чесити вон вообще чуть слайм не трахнул.
        - Что?! - кошка округлила глаза, уставившись на меня.
        - Ага, прям почти присунул свой склизк…
        - Буэ-э-э-э… - желудок девушки не выдержал вновь.
        Забавно, что обе девушки так похоже реагируют на слаймов. А ведь они на деле довольно милые малыши.
        - Ты ведь милый малыш, правда? - улыбнулся я, подошел к слайму и протянул к нему руку.
        Животинка открыла то, что можно было считать пастью, и вознамерилась сделать кусь, но её тут же скрутили теневые щупальца.
        - Ну уж нет. Второй раз я на такое не куплюсь, - ухмыльнувшись, я раздавил слайма, используя щупальца. Это оказалось довольно просто, даже оружие призывать не пришлось. Видимо, сказывается, что я значительно повысил уровень Повелителя Тени и завязанных на него способностей соответственно.
        Чтобы прийти в себя, Роксане потребовалось несколько минут, но даже спустя час она бросала на меня такие уничижительные взгляды, что я уже пожалел о своей шутке.
        Дальше путь, полный слаймов, я расчищал сам.
        Точнее это делала одна из призванных теней, выглядящая как обычный воин в легком доспехе, вооруженный мечом и щитом. До Хищной Тени ему было далеко, но призвать её - тратить слишком много маны.
        - Я не думала, что ты такое умеешь, - нахмурилась Роксана, наблюдая за тем, как мой воин кромсает слаймов. Девушка все ещё на меня сердилась, но кажется, начала понемногу отходить.
        - Да, я очень быстро расту. Смотри, что ещё умею, - протянув руку, я коснулся плеча Роксаны. В следующую секунду все её тело окружила Тень, превратившись в стильный и даже немного сексуальный облегающий доспех. Если Мелкая, облаченная в теневую броню, выглядела громоздко, даже нельзя было понять, какого она пола, то доспех Рокс имел все правильные изгибы и словно старался не ограничивать движение девушки. Её копье также изменило форму, превратившись в теневое оружие.
        - Что это? - девушка удивленно посмотрела на себя. - Как ты…? Неважно…
        - Хочешь испытать?
        Она немного замялась, но для меня было очевидно, что Блохастая заинтересовалась обновками. Она бросила несколько хмурых взглядов на слаймов, а затем стремительно сорвалась с места, направившись к ближайшему.
        Я аж присвистнул, когда увидел, насколько быстро она двигается. Доспех как минимум вдвое увеличил её скорость.
        Вот она поравнялась с моим воином и первым же взмахом копья поразила сразу двух желеобразных противников, затем сделала выпад в третьего и ударила молнией, поразив соседнего. Итого: четыре слайма меньше чем за пять секунд. Тут можно поаплодировать.
        Роксана, удовлетворившись схваткой, замерла и стала с интересом осматривать себя и свое оружие.
        - Ну как тебе?
        - Я чувствую себя очень сильной… - задумчиво проговорила она, а затем спросила. - Он мой?
        - Твой? Держи карман шире, - рассмеялся я. - Это способность, Блохастая, - тут же доспех испарился, словно его и не было. - Я не могу поддерживать его вечно. По крайней мере сейчас. Мой уровень регенерации маны ещё не так хорош.
        - Жаль, - почти равнодушно сказала девушка и отвернулась.
        Мы продолжили путь, но слаймами уже начал заниматься не один, а два теневых воина. Почему-то в этом тоннеле их стало гораздо больше, чем в прошлом.
        - Где ж вы в таком количестве раньше были, склизкие ублюдки… - вздохнул я, с грустью смотря на популяцию слаймов. Когда мы шатались по канализации в прошлый раз, то в какой-то момент слаймы просто исчезли, когда я был в не себя от счастья из-за того, что за их убийство капал «опыт». Сейчас же… убей я даже тысячу слаймов, вряд ли смогу поднять уровень Повелителя Тени. Их истреблением приходилось заниматься больше потому, что на пути их было слишком много. Будь моя воля, я бы предпочел просто пройти мимо, но не все из слаймов миролюбиво относились к нежданным гостям в этом царстве фекалий. Некоторые нападали, так что я предпочел не испытывать судьбу и просто зачищать путь.
        Рокс откровенно скучала, но на предложение размяться и поучаствовать отвечала отказом.
        - Роксана, может расскажешь что-нибудь о себе? - поинтересовался я. - Как-то я слишком привык к болтовне Мелкой, тишина начинает угнетать.
        - Может, тогда стоило брать её вместо меня?
        - Да хватит уже дуться. Мы в одной лодке. Я не жду, что мы станем лучшими друзьями, но мне действительно хочется наладить с тобой отношения. И… извини за слайма. Не смог удержаться.
        Она на это лишь сердито фыркнула.
        - Я не знаю своих родителей, как и многие в Академии. Знаю лишь то, что они были бедняками из второго рабочего района.
        - И никогда не думала попытаться их найти?
        - А зачем? - кошка повернулась и бросила на меня колкий взгляд. - Они сделали свой выбор, предпочтя деньги. Какой смысл мне искать их? И будут ли они рады, если проданная дочь неожиданно объявится? Я бы на их месте рада не была.
        - Справедливо.
        - А ты? Ты ничего не рассказываешь о своем прошлом.
        - Действительно. Если говорить прямо, не было у меня никакого прошлого, - я почесал затылок и посмотрев на нависающий над головой низкий сырой потолок.
        - Разве такое бывает? У всех есть прошлое.
        - У меня тоже есть, вот только оно не мое, - ответил я и заметил, что взгляд Роксаны стал заинтересованным. Обычно она смотрела на меня либо с раздражением, либо с безразличием, но кажется, у меня получилось заинтриговать девушку. - До моего появления в Аридели я фактически не жил. Был обрывком чужой личности, вобравшей в себя все самое дурное. Единственный поступок, который я в тот момент совершил по собственной воле, привел меня к гибели.
        - Обрывком чужой личности? - недоверчиво уточнила Роксана.
        - Ага.
        - Не очень понимаю, как это возможно.
        - Да я тоже, по правде говоря. Просто в один момент появился я. Вначале я не мог вообще ничего, но довольно быстро смог говорить и даже являться в реальный мир, пусть и в виде чего-то похожего на них, - я указал на воинов Тени, продолжающих шинковать слаймов.
        - И каково стать человеком?
        Я задумался.
        - Думаю, это все-равно что спросить: «Каково быть взрослым?». Хреново это. Хреново. Раньше было гораздо проще. Я мог не думать о последствиях своих решений и просто жил текущим моментом. И это было здорово! А сейчас либо я прикончу АрхиВладыку, либо он прикончит нас. Но даже в случае успеха с большой вероятностью нас прикончат Пустые.
        - И что ты собрался делать в таком случае?
        - Ничего.
        - Эгоистично с твоей стороны.
        - Да ты и сама не слишком переживаешь из-за этого, как я посмотрю.
        - Оруженосцев готовят к смерти. Нас растили для того, чтобы драться и умирать на Арене. Так что ни один из исходов меня не пугает.
        Я кивнул, и на этом наш небольшой разговор закончился. Рокс нельзя было назвать душой компании, а мне, смотря на её хмурую физиономию, жуть как хотелось столкнуть девушку в речку-дерьмучку, что текла в шаге от нас.
        Но вряд ли это прибавило бы ей любви.
        Путь был скучен. Время от времени Роксана участвовала в бою, но только облачившись в теневую броню. Видимо, это давало ей чувство защищенности от слизи слаймов. И с копьем девушка обращалась действительно куда лучше, чем с луком.
        - Неплохо, Рокс, неплохо, - похвалил я девушку, когда она в очередной раз продемонстрировала скилл и с легкостью одолела почти десяток слаймов. - Но одного забыла.
        Она окинула взглядом поле боя и заметила на границе света одну из живых желатиновых капель. Но она сразу показалась мне странной. Слаймы обычно имеют синий, желтый или зеленый цвет. Доминатор был розовым, а эта капля оказалась огненно-красной.
        - Понь!
        - Кажется, ты его рассердила, - ухмыльнулся я, скрестив руки на груди.
        Девушка буркнула что-то себе под нос и, стряхнув слизь с острия копья, направилась к последней жертве. И тут слайм нас неприятно удивил… Он подпрыгнул так высоко, что, ударившись о потолок, отскочил словно попрыгунчик и попал прямо в голову Блохастой. Кошка, которая считала слаймов безобидными, не ожидала подобного и не успела отреагировать.
        - Оуч… - только и смог вымолвить я, увидев, с какой силой слайм ударил Рокс. Девушку опрокинуло на землю, и если бы не шлем из Тени на голове, все могло обернуться гораздо хуже… - Думаю, это было больно…
        Пока кошка приходила в себя и пыталась подняться, слайм атаковал моих воинов. Вновь прыжок, отскок от стены и удар. Его принял воин со щитом, но тут же был отправлен в продолжительный полет и поглощен дурнопахнущей речкой. К слайму бросился второй теневой боец, но был повержен с такой же легкостью, как и первый.
        - Рокс, ты как? - спросил я, даже не шелохнувшись.
        - В порядке, - зашипела поднявшаяся на ноги девушка.
        - Тебе помочь?
        - Сама разберусь.
        - Ну смотри. Если вдруг это окажется какой-нибудь попаданец в слайма, нам кирдык, - рассмеялся я.
        - Понь!
        - Видишь? Он согласен.
        Зашипев, Роксана в два прыжка сократила между собой и противником расстояние и атаковала, одновременно нанося электрический удар по всему, что было в непосредственной близости. Но и тут красный слайм нас удивил. Электричество его не убило, напротив, он ухитрился поглотить заряд и выпустить его девушке прямо в грудь, едва не уничтожив теневую броню.
        - Уверена, что помощь не требуется?
        В ответ девушка выкрикнула кое-что очень непристойное, что означало, что она справится без моей помощи. Жуть как хотелось на зло деактивировать доспех в самый неподходящий для кошки момент, но противник и впрямь попался не из простых.
        Рокс все никак не могла по нему попасть. Она прыгала, пыталась пронзить его, но красная желейка оказалась жутко проворной и ухитрялась атаковать девушку даже в спину.
        А я с зевотой наблюдал за этой неравной схваткой. Если бы не доспех, поглощающий большую часть урона, от кошки уже давно не осталось бы и мокрого места.
        Роксана словно танцевала с копьем, её удары то были плавными, подобно кисти художника, то стремительными, бьющими быстро и больно как стрела. Но все это было бессмысленным, если она не могла попасть по врагу.
        После очередного удара слайма броня дала трещину, и я понял, что пришло время вмешаться. Было бы очень глупо потерять оруженосца в такой ситуации.
        Слайм после удара упал на землю, собрался было снова прыгнуть, но не смог. Теневые щупальца спеленали его, но раздавить как обычных не смогли.
        - Рокс! Сейчас! - крикнул я, и девушка не мешкая поразила врага копьем.
        От удара слайм лопнул как пузырь, оставив после себя лишь немного слизи.
        - Я бы и сама справилась, - сердито огрызнулась она.
        - Ну-ну, - я подошел и щелкнул пальцем по её груди, и в тот же миг броня осыпалась, превратившись в черную пыль. - Блохастая, я знаю, что ты сильная и независимая, но не веди себя как Чесси. Ты умнее, я знаю. Следующий удар как минимум сломал бы тебе что-нибудь, если бы я не вмешался.
        Она замолчала, пристально вглядываясь в мое лицо исподлобья.
        - Спасибо.
        - Ну вот, это не так уж и трудно. А теперь в путь. Мы уже совсем близко.
        Буквально через две сотни шагов я остановился возле одной из стен. Если верить карте, то именно тут находился секретный проход.
        - Что ты делаешь?
        - Тихо. Я сейчас… - отмахнулся я, тыкая в каменную кладку. В конце концов я нашел нужный камень, и перед глазами возникла надпись.
        «Проверка доступа»
        «Проверка пройдена: Защитник»
        «Открыть дверь?»
        «Да \ Нет»
        «Внимание! Вы собираетесь войти в закрытую зону уровня S».
        «В зонах уровня S Система АрхиВладыки недоступна»
        «Возможны некорректная работа активных структур»
        Знакомая надпись.
        Я подтвердил открытие двери, и за стеной что-то громко загудело, приходя в движение.
        - Как ты…? Что это…?
        - Путь прямиком в сердце Аридели. Не отставай, там можно заблудится.
        Глава 23. Фабрика
        Стоило нам переступить порог двери, как во мраке зажегся свет, освещая широкий металлический коридор со множеством труб.
        - Ну что, идем? - поинтересовался я.
        «Связь с Системой АрхиВладыки потеряна»
        «Переход в автономный режим»
        Я так и не понял, почему некоторые локации в Аридели отрезаны от Системы. Возможно, когда-то давно в этом и был какой-то смысл, но сейчас я не видел в этом ни малейшей логики, ведь эти части города были лишены дистанционного управления.
        Минут через двадцать мы вышли к перекрестку, и пока я сверялся с картой, выстраивая маршрут, где-то совсем рядом раздалось металлическое перестукивание. Я тут же дернул Роксану назад, и мы скрылись в коридоре, из которого вышли чуть ранее, а через минуту по перекрестку пробежал один из роботов-пауков, которых я видел несколько раз во время прошлого пребывания в канализации.
        - Что это? - спросила Блохастая, нахмурившись сильнее обычного.
        - Местная система наладки. Она автономна и работает вне зависимости от АрхиВладыки, - прояснил я. - Чинят скрытые системы города.
        - Тогда почему мы прячемся?
        - Потому что я понятия не имею, какая у них программа. Когда я встречался с этими штуками в последний раз, до нас с Чесити им не было никакого дела. Но сейчас мы в закрытой зоне и вполне можем оказаться в числе нарушителей.
        - Понимаю, - кивнула девушка.
        Как только местный работник покинул наше поле зрения, мы отправились в путь. К счастью, нам нужно было не то направление, куда умчался робот.
        Ещё через пару часов блужданий по одинаковым коридорам мы вышли в огромное техническое помещение, где сходились тысячи труб и работали сотни механизмов. Повсюду грохотали поршни, вращались шестеренки, что-то постоянно двигалось, смещалось и пыхтело.
        - Никогда не думала, что под Ариделью скрыто столько всего… - протянула Роксана, разглядывая окружение.
        - Да, тут дохрена всего, - подтвердил я, но сам не особо заострял внимание на окружении. То, что город, по сути, является одним огромным механизмом, мне стало известно давно, а данные, которые Керрас загрузила мне в голову, стали лишь подтверждением этого. - Идем, нам ещё нужно прилично пройти.
        Вскоре мы с девушкой вышли прямо к одному из подъемников. Он был очень старый, пользовались им не так уж часто, но несмотря на это был в рабочем состоянии.
        Оказавшись внутри, я потянул рычаг, пока тот не оказался на цифре три. Нам нужно было в третий блок, а уже оттуда направимся прямиком к цели.
        Подъемник опускался медленно, даже слишком. Я за время спуска успел даже немного вздремнуть. Разбудила меня Рокс, ткнувшая в бедро древком копья.
        - Мы приехали.
        Я приоткрыл один глаз, вздохнул и поднялся на ноги.
        - Можно было и поделикатнее, - хмыкнул я, потирая ушибленное бедро. Но Блохастая в своем репертуаре, лишь шикнула себе под нос и демонстративно отвернулась. Может и впрямь стоило её окунуть в недавнюю речушку?
        Мы подошли к массивной автоматизированной металлической двери, для открытия которой пришлось немного повозиться. В панели управления что-то замкнуло, и как бы я не тянул рычаг, ничего не происходило. В итоге я плюнул на эту безнадежную затею и, воспользовавшись теневым клинком, вырезал в двери проход.
        Оказавшись внутри, я присвистнул. Это место было крайне любопытным. Тут находились тысячи металлических капсул, расположенных на огромных вертикальных конвейерах.
        - Ох-ре-неть…
        - Что это?
        - Понятия не имею, - ответил я Роксан и быстрым шагом направился к ближайшей капсуле. Она была размером чуть больше двух метров, гладкая, со стеклянным окошком на уровне моей головы. Я заглянул через стекло, но увидел лишь мутную жидкость. - Ничего не вижу…
        - Попробую подсветить, - сказала Блохастая. Между её пальцами забегали яркие молнии. Она поднесла руку к стеклу, действительно слегка осветив внутренности капсулы. Я начал видеть едва заметные очертания чьей-то головы.
        - Прекратите немедленно! - воскликнул кто-то совсем рядом, заставив нас отскочить от капсулы и схватиться за оружие.
        Перед нами оказалось нечто.
        Аморфная жидкость с глазами, помещенная в аквариум, к которому были приделаны механические руки и ноги. Несмотря на странный и отталкивающий облик существо не выглядело угрожающим. Механические руки и ноги были совсем простыми на вид и не обладали даже намеком на оружие.
        - Ты ещё что за чудо-юдо? - я удивленно вскинул бровь, смотря на странное создание.
        - Вам не положено тут быть. Это закрытая территория. Немедленно её покиньте!
        - Или что? - даже не шелохнулся я.
        - Я… Я… вызову охрану!
        - А успеешь ли? Тут связь с Системой не работает, - напомнил я и покрутил в руках теневым кинжалом. Увидев его, странное полумеханическое существо отступило на шаг, но почти сразу натолкнулось на Хищную Тень, которую я призвал мгновением ранее.
        Натолкнувшись на преграду и развернувшись, чудо-юдо подпрыгнуло и тут же попятилось от нас.
        - Вам тут не место… это… это закрытая зона. Пожалуйста, уходите.
        - Я сам решаю, где мне место, - хмыкнул я. - Кто ты?
        - Я… Я Перриш, Хранитель Инкубатора… Вам тут не место.
        - Завязывай.
        - Х-Хорошо.
        - Хранитель Инкубатора, значит… И что ты тут делаешь? Хранишь?
        - Храню…
        - Ты слайм?
        - Слайм? Это оскорбительно, знаете ли… кто бы вы ни были… Вас бы оскорбило, если бы вас назвали обезьяной?
        - Тогда кто?
        - Кантридж. Так называют таких как я.
        - Хорошо, - кивнул я. - Кантридж Перриш, Хранитель Инкубатора. И что же ты тут выращиваешь?
        Говорящий акваруим немного замялся. Взор его плавающих в жиже глаз устремился на ближайшую капсулу.
        - Не хочешь говорить? - покачал я головой. - Твой выбор… Рокс, поджарь-ка содержимое капсулы.
        - Хорошо, - в руке Блохастой заискрили алые молнии.
        - Нет! Стойте! Вы же убьете…
        - Убьем кого?
        - Моего собрата. Кантриджа. Хотя… те, кто живут наверху, называют их Смотрящими в Пустоту.
        - Погоди… Тут вы выращиваете Смотрящих? - присвистнул я, окинув взглядом тысячи камер.
        - Да, а также тех, кого называют Немертвыми Защитниками.
        - Стоп… погоди… Вы… Вы выращиваете Защитников? Я ничего не понимаю…
        - Д-Да… Мы выращиваем их тоже.
        - Но… Защитники - это призванные души… - начал было я, и тут же осекся. Души, но не тела.
        - Тут создаются для них подходящие сосуды. Чтобы дать душе плоть, требуется слишком много энергии. Проще подготовить для неё адаптирующееся тело, способное при вселении подстроиться под душу, - оттараторило существо, с опаской поглядывая то на нас с Роксаной, то на Хищную Тень. - Если вы повредите то, что тут находится, последствия для всей Аридели будут просто чудовищны…
        Значит… Это даже не мое тело…?
        Странное открытие и довольно запоздалое. Я никогда даже не раздумывал о том, как именно я явился в этот мир. Значит, Смотрящие передают эти Сосуды для участия в Состязании знатным домам, а уже те вселяют в них души?
        - Выходит, Смотрящие - это кантриджи, такие же как ты?
        - Верно.
        - Тогда почему ты выглядишь… иначе.
        - Я дефектный. Моя нервная система была сформирована неправильно, отчего Система АрхиВладыки меня отторгает. Я не способен обрести полноценное тело, никогда не смогу жить как мои братья, на поверхности, но я могу заботится о них тут.
        - Вот как… Интересно… Расскажи-ка поподробнее.
        Очень быстро наш новый знакомый пожалел о том, что вообще раскрыл рот, потому как меня интересовало все, что происходило в этом странном месте, а эта гора слизи в аквариуме была очень хорошо осведомлена на этот счет.
        Сосуды Защитников были довольно просты. Фактически это человеческое тело, но с некоторыми модификациями. В частности, их пол формировался лишь после вселения души. Затем душа сама перестраивала внешность под ту, которая ей комфортна. В то, как именно это происходит, наш собеседник не вдавался, да я и не настаивал.
        А вот со Смотрящими дело все обстояло куда любопытнее…
        - Совсем недавно погибло несколько моих собратьев, и я уже приступил к восстановлению численности.
        - Сколько их всего? Твоих собратьев.
        - Пять сотен. По сотне на одного Управляющего.
        - Любопытно… Продолжай.
        Перриш провел меня к одной из капсул, расположенных чуть дальше от входа, в которой словно готовился суп. За маленьким окошком то и дело что-то вспыхивало, но даже напрягая зрение я едва понимал, что именно. Казалось, словно плоть плавилась и восстанавливалась, и так раз за разом.
        - Смотрящие не так сильно отличаются от Защитников, - продолжил кантридж свой рассказ. - Только вместо душ мы используем моих братьев. Даем им новый облик, сливая их тела с сосудами. Кантриджи заменяют души, становясь Смотрящими в Пустоту, воинами, что должны защищать людей от созданий Пустоты.
        - Ну да, - зло сплюнул я. - Защищаете.
        - Вы злитесь? Я… не очень хорошо разбираюсь в человеческих эмоциях.
        - Ещё как. Нихрена вы не защищаете. Создали гребаную антиутопию. На носу Последний Цикл, и все пятьдесят миллионов человек погибнут.
        - Не все, - возразил Перриш. Девяносто девять пар будет сохранено. АрхиВладыка наберется сил, а затем мы начнем строить общество сначала. Так уже было и будет ещё не раз. Моим братьям тоже это не нравится, но иного выхода нет.
        - Всегда есть другой выход. Можно продлевать агонию, а можно бороться. В этом городе пятьдесят миллионов человек, из которых как минимум десять миллионов крепкие мужчины, способные держать оружие. Можно тренировать их и превратить в армию. И можно не заставлять сражаться Защитников друг с другом, а дать им возможность сражаться за этот сраный город!
        Мне жутко захотелось врезать кулаком по этому аквариуму, и видят боги, мне потребовалось немало сил, чтобы сдержаться.
        - Вы не понимаете. Мы сражались, и мы проиграли… Тот мир, который есть - это единственный возможный путь сдерживать Пустоту.
        - Другой путь есть всегда. Просто его нужно найти.
        Перриш был со мной не согласен, но возразить не отважился, уж слишком грозно я перебрасывал теневой кинжал из одной руки в другую. Того и гляди, в бочок пырнуть могу. Пусть и в металлический.
        - Что вы будете делать?
        Вопрос хороший, и я не до конца уверен в том, что выберу. С одной стороны, это место производит Смотрящих, слуг моего врага, которые управляются такими же моими врагами. Если я преуспею, где гарантии, что их не обернут против меня? А с другой, где гарантии, что они, лишившись своего правителя, не перейдут на мою сторону?
        Дилемма, однако…
        Риски. Не люблю риски и неопределенность…
        - А почему вы вообще служите АрхиВладыке?
        - Соглашение. Мы заключили Соглашение, по которому мы можем жить в его новом мире, но взамен становимся его верными слугами. Теми, кто будет повиноваться и следить, чтобы человечество продолжило существовать.
        - И тем не менее вы ведете его к погибели, - фыркнул я. - Этому миру остался ещё один крупный Цикл, после которого ваш АрхиВладыка не сможет никого спасти.
        - У тебя есть предложение лучше, человек? - кантридж спрашивал совершенно серьезно. - И я говорю не о «сражаться», это уже пройденный этап. С нашими нынешними силами орды Пустых не одолеть. Я прожил достаточно долго и видел сотни битв, все они заканчивались одинаково.
        Я молчал.
        Эта банка с желешкой лишь усилила мои сомнения относительно дальнейших действий. Имею ли я право?..
        Нет! Я не могу остановиться.
        Решение есть, я в это верю. Просто нужно прожить достаточно долго, чтобы его найти. Возможно, стоит попробовать эвакуироваться в другой мир или что-нибудь в этом роде. Пусть это будет непросто, но черта-с два я просто сложу руки и позволю какому-то самодовольному богу сожрать души близких мне людей. Если понадобится, я вырву сердце у него из груди своими руками!
        - Я и раньше видел таких, как вы. Считаете, что можете все изменить. Считаете, что есть какой-то другой выход, но уже тысячи и тысячи лет мы живем так, потому что не нашли его. И я задам вам этот вопрос вновь: что вы сделаете с этим местом?
        - Ничего, - после короткой паузы ответил я, чем явно удивил Роксану. Кажется, девушка была уверена, что я разнесу здесь все по камешкам. И я совру, если скажу, что мне этого не хочется. Но я внезапно увидел потенциал этого места. - Но меня мучает вопрос: сколько тел Защитников тут хранится?
        - В данный момент? Не так уж и много… Порядка двух десятков.
        - А мы способны провести обряд и вселить в них души? - заинтересовался я. Идея была чертовски хороша, но пока я не был уверен, что мы способны её провернуть. Призвать ещё Защитников, столько, сколько смогу, и обернуть их против АрхиВладыки.
        - Без колодца душ это невозможно.
        - Колодца душ? - я непонимающе вскинул бровь.
        Перриш пробормотал что-то неразборчивое, сообразив, что сболтнул лишнего, но было уже поздно.
        - Что за колодец душ? - куда более настойчиво поинтересовался я. - Либо ты говоришь, либо я передумаю, Хранитель Инкубатора, и ты превратишься в Хранителя Руин.
        - Колодец Душ - это… Это особый механизм, который создала госпожа.
        - Госпожа? Керрас?
        - Да. Он способен втягивать из Вечности души, но воспользоваться им может лишь АрхиВладыка. Ритуал, что проводят Дома Аридели - просто формальность. Он является своеобразным маяком, чтобы душам было легче войти в сосуд.
        - Дерьмо… - огорченно вздохнул я.
        - Надеялся, что сможешь создать армию Защитников? - догадалась Роксана.
        - Ага, но похоже, что не выйдет, - идею попытаться найти колодец душ я отмел, слишком мало времени на это. Да и охраняется он, скорее всего, хорошо. - Ладно, хватит трепаться. Мы тут закончили.
        - Что? Вы… Вы куда? - Опешил Перриш, когда мы неожиданно развернулись и направились в противоположную от входа сторону. Там, если верить картам, должен был располагаться ещё один подъемник. - Вам… вам туда нельзя…!
        - Опять? - вздохнул я, и на пути у кантриджа возникла Хищная Тень.
        Мы с Роксаной тем временем уже оказались рядом с подъемником и активировали его. Тот, неторопливо тарахтя, поднялся на наш уровень и раскрылся, впуская нас в кабину.
        - Вам туда нельзя! Это запретна зона даже для меня! Стойте! - причитал Перриш, а я помахал ему на прощание ручкой.
        - Смотрящие - это слаймы, бр-р-р-р… - поежилась Роксана, как только мы опустились на пару уровней ниже.
        - Да, это и впрямь интересное открытие… - отрешенно пробормотал я. - А ты знала, что тела для Защитников выдают?
        - Разумеется, иначе какая разница была бы между Защитниками и Оруженосцами, когда и те, и те способны использовать Систему?
        - Тоже верно.
        Лифт спускался неторопливо, то и дело где-то что-то грохотало и лязгало. Порой казалось, что подъемник вот-вот заклинит, и мы окажемся в ловушке, но в итоге он опустил нас на нужный уровень.
        Перегородка отодвинулась, освобождая проход, и мы с девушкой вышли на висящий в воздухе длинный, уходящий во мрак мостик.
        - Мы почти пришли, Блохастая, - махнул я рукой и решительно пошел вперед. Одновременно с этим одна за одной стали загораться лампы, неторопливо наполняя светом невероятно огромное помещение.
        Рокс от увиденного застыла как вкопанная и ошалело таращилась по сторонам.
        - Впечатляет, правда?
        По обеим сторонам моста «спали» Сокрушающие. Здоровенные человекоподобные роботы, которых создали лишь с одной целью - сражаться с Пустыми.
        - Это Сокрушающие, - пояснил я. - Их тут должно быть двенадцать. В другой части города есть ещё одно хранилище, но там их всего шесть, и добираться до него куда дольше придется. Мы не успеем, так что придется обойтись только этими.
        - Ты… Ты хочешь использовать их против АрхиВладыки?
        - Ага. Достаточно просто их активировать. Наш всемогущий повелитель сожрал столько душ, что для этих механических болванчиков он неотличим от Пустых.
        Мы быстрым шагом шли по мосту, пока не вышли на небольшую висящую посреди гигантского помещения платформу. Там находилась консоль управления, и весь путь я проделал лишь для того, чтобы воспользоваться ей.
        - Ладно, попробуем расшевелить эту малышку, - пробормотал я, щелкая по клавишам.
        Ничего…
        - А вот эта?
        И тут что-то в панели заскрипело, а затем открылось маленькое окошко, из которого показалась рукоятка с острым штырем длинной примерно с палец и длинным проводом, уходящим куда-то в консоль.
        - Дерьмо…
        - Ты же не собираешься…? - Рокс нервно сглотнула, отлично понимая, что это такое. Её уже подключали напрямую к Системе через такой.
        - Не думаю, что у меня есть выбор… Поможешь?
        В этот раз было так же больно, как и в прошлый, что не мудрено, ведь мне в буквальном смысле продырявили голову. Казалось, что сознание сейчас рассыплется на тысячи фрагментов, а затем я оказался в цифровом мире. Но сейчас он выглядел немного иначе. Я оказался на огромной, парящей над цифровой версией Аридели платформе.
        Пару секунд я приходил в себя, а затем совсем рядом материализовалась знакомая женская фигура.
        - Приветствую тебя, Элард. Ты все-таки достиг цели.
        - И тебе привет, Керрас…
        Глава 24. Неравные силы
        - Зо-о-олото… - протянул гном, опускаясь на землю. Перед ним на куске ткани лежал Полярис - устройство, способное создавать Прорывы Пустоты, но коротышка не рисковал его использовать. - Зол…кха-кха-кха… Мне и вправду нужно постоянно так говорить? - шепотом пробурчал он, ни к кому толком не обращаясь.
        Стоило ему это произнести, как игольчатая сфера, лежащая на куске грязной ткани у ног гнома, дрогнула. Совсем легко, но обитатель подземелья втянул голову в плечи.
        Затем сфера дрогнула ещё раз. Поларис начал вибрировать, пока в какой-то миг вообще не поднялся в воздух, зависнув на высоте в метр.
        Гном вскочил на ноги и испуганно попятился от парящего артефакта.
        - Зо-олото… Зо-олото… Я говорю только Зо-олото…
        Но это не помогло. Артефакт начал вращаться вокруг своей оси, с каждой секундой набирая скорость. Пространство вокруг стало трескаться, словно стекло, пока в конце концов не образовался темный провал, ведущий куда-то во мрак.
        Гном вздрогнул, когда оттуда вышла окутанная мраком фигура, а следом за ещё одна, такая же мрачная и пугающая.
        - Золото… - пробормотал гном.
        - Ага, золото, - подтвердил один из окутанных мраком людей.
        - Значит… Это все-таки ты… - услышав знакомый голос, гном облегченно выдохнул. - Может теперь ты мне объяснишь, зачем я последние несколько лет повторял лишь одно слово? Мне в какой-то миг стало казаться, что я вообще разучился говорить, чтоб тебя!
        - Так было нужно.
        - Ты и в прошлый раз так мне сказал…
        - Мы не опоздали?
        - Золот… тьху… Нет. Но я все-таки надеялся, что вы прибудете раньше.
        - Хорошо, тогда нам нужно поспешить….

* * *
        - Приветствую тебя, Элард. Ты все-таки достиг цели.
        - И тебе привет, Керрас… - без особой радости ответил я на приветствие. - Могла бы и предупредить, что для подключения мне придется вставлять в голову штекер…
        - Разве это что-то бы поменяло?
        - Нет, - с неохотой признал я. - Но о таких вещах я бы предпочел знать заранее.
        Она сдержано кивнула, сложив руки под грудью.
        - Ну и… что теперь? Как мне активировать Сокрушающих и перевести на свою сторону?
        - В этом нет необходимости. Вместе с тем пакетом данных я загрузила фрагмент своей личности, и при подключении он стал частью системы. Я готовилась к этому моменту, и теперь Сокрушающие полностью в моей власти. Я могу активировать их, когда тебе будет нужно.
        От услышанного у меня по спине пробежал холодок. А с какой стати я вообще доверяю этой Керрас? Её жители Аридели поминают недобрым словом, пусть и не помнят причины.
        Женщина выглядела кроткой и покорной, но на самом деле я же понятия не имею, чем именно она была. И я вот так просто доверил управление целой армией огромных человекоподобных роботов этой… женщине? Призраку?
        - Значит, когда мы выступим на Арене, ты активируешь Сокрушающих?
        - Верно.
        - А где гарантии, что ты сдержишь слово? Что если все это какой-то обман? Что если ты используешь меня для какой-то своей игры? Я ведь точно не знаю, что ты такое и чего хочешь. Вдруг ты вообще одна из Пустых!
        - Я не Пустая. Я просто призрак, прочно привязанный к колодцу душ. Я стала частью АрхиВладыки и созданной мной же Системы. И все, чего я сейчас на самом деле хочу, это свободы.
        - Свободы… - пробормотал я, косясь на Керрас. - Все её хотят. Скажи, у нас есть хоть какие-нибудь шансы на победу, или мы все просто сдохнем?
        - Шансы есть, но они невелики. Все зависит от того, сколько именно Защитников и Оруженосцев выступят вместе с тобой против АрхиВладыки, и сможете ли вы уничтожить главные энергетические узлы.
        - Мы работаем над этим.
        Керрас вновь сдержано кивнула. Складывается впечатление, что мысленно она не здесь, даже смотрит не на меня, а словно насквозь.
        - После уничтожения узлов АрхиВладыка проснется. Ему потребуется время, чтобы прийти в себя и в полной мере овладеть своими силами. У вас будет… не более пяти минут, за которые вы должны его одолеть. В противном случае будут запущены резервные системы, и ему на помощь придут Смотрящие.
        Тут уже мой черед был кивнуть.
        - А потом что? Мы одолеем его, и что дальше? Пустые сразу вторгнутся в Аридель?
        - Нет. Окружающий город и окрестности барьер все ещё достаточно силен, хотя и буде постепенно сужаться. У вас будет достаточно времени, чтобы разработать план дальнейших действий.
        - И о каком сроке идет речь?
        - Если выставить правильный алгоритм, то прежде, чем он вплотную подойдет к стенам города, пройдет ещё около пяти-семи лет.
        - Не так уж и плохо, - приободрился я.
        Но… все это лишь в том случае, если Керрас говорит правду.
        Самое скверное, что у меня нет другого выбора, кроме как доверится этой женщине и надеяться, что все пройдет нормально.
        - А теперь тебе пора. Не думаю, что смогу рассказать тебе что-нибудь ещё. Мы встретимся вновь, но уже когда все закончится.
        И прежде, чем я успел возразить, меня вернуло в реальный мир…

* * *
        Элард исчез. Растворился, словно его никогда и не существовало, оставив Керрас наедине с собственными мыслями. Сейчас, пока АрхиВладыка спал, она обладала чуть большей свободой, чем при его бодрствовании, и это помогало ей сохранять ясность мышления.
        Всё её текущее существование больше походило на сон, где прошлое и настоящее смешивались воедино. Но сейчас, в преддверии Последнего Цикла её сознание было самым ясным за последнюю тысячу лет.
        И в тоже время это несло ей боль.
        - Имела ли я право говорить ему это? - произнесла женщина, смотря перед собой стеклянным взглядом.
        Она обманула Эларда, дала ему ложную надежду на победу.
        Уничтожив энергетические узлы, они действительно смогут ослабить бога, но он все ещё будет самым могущественным существом в Аридели. Ни один Защитник не способен убить. Но даже если каким-то немыслимым образом удастся ранить его, АрхиВладыка просто начнет последний Цикл раньше. Он не станет дождаться, пока Управляющие устроят большую бойню, а вытянет души напрямую. Сделает это так, как делал раньше.
        Если бы Керрас могла плакать, то она бы расплакалась.
        Забытье лучше.
        Информационные потоки совсем рядом с ней стали искажаться, и на платформе появилась новая фигура. Она была окутана тьмой и выглядела зловеще, но её вид не вызвал у Керрас страха. Напротив, её лицо просияло, а на губах появилась улыбка.
        - Я долго ждала тебя, старый друг.

* * *
        - Значит, ты говоришь нам, что мы все умрем? - фыркнул Шейн, Защитник дома Куорул. Этот дом был таким же могущественным, как и дом Аркелис, к которому принадлежал Акира. - Бред!
        Спор Защитников длился уже больше часа, и юноша начал уставать. Перед ним сидело семеро Защитников, но поверить в то, что он рассказал, решился лишь один - Кадвар, Защитник дома Йорлам.
        Несмотря на все попытки убедить их в своей правоте, те отказывались слушать и считали этот разговор какой-то «игрой». Что таким образом дом Аркелис собирается подставить остальные знатные дома.
        В очередной раз Акира вздохнул, а один из Защитников развернулся и вышел прочь.
        «Надеюсь, он не станет рассказывать обо этом Смотрящим» - подумал юноша, но на этот случай Акира подстраховался. Он не собирался рассказывать присутствующим об подготовленной взрывчатке и том, как она будет использоваться.
        В итоге спустя десять минут из комнаты вышло ещё два защитника. В итоге, не считая Кадвара, в комнате осталось лишь трое.
        Эйла - рыжеволосая женщина за тридцать, Защитник дома Дорх.
        Шейн - крепкий лысый воин с густой темной бородой, орудующий сразу двумя двуручными мечами.
        Йон - тоже жрец, как и Кадвар, Защитник дома Нумбра.
        Акира, глядя на них, слегка помрачнел. Самые сильные Защитники в итоге либо проигнорировали его приглашение, либо покинули комнату. Оставшиеся явно были ниже по уровню, чем он сам.
        - Хорошо, допустим, я соглашусь поучаствовать в этом безумии, все-равно я вряд ли переживу следующий бой. Но как вы собрались с ним драться? Ему достаточно щелкнуть пальцами, и мы лишимся всех сил, - задала Эйла вполне справедливый вопрос. К счастью, у Акиры давно был готов ответ.
        - Если ты скажешь, что согласна, я расскажу, как не лишится способностей Системы.
        Женщина прищурила свои холодные карие глаза, а затем нехотя согласилась. Остальные наблюдали за этим с интересом.
        Получив ответ, Акира быстро открыл интерфейс и вышел из группы Эларда, предварительно отправив ему сообщение. Затем сам создал собственную и пригласил в неё Эйлу.
        - Группа? Что за…?
        Стоило девушке принять приглашение, как она тут же закричала от боли, схватившись за голову, а остальные Защитники похватались за оружие. Пришлось поспешить убедить их, что все нормально.
        - Керрас… Как же больно… Что это, во имя всех богов, было?! Новая версия Системы?! Это вообще как?!
        - Это сложный вопрос, но теперь на тебя не действуют ограничения.
        - В смысле? - нахмурилась она.
        - Смотрящие не смогут отключить способности. Думаю, то же самое и с АрхиВладыкой.
        - Ага, ну да… так я и поверила…
        - Не знаю, сойдет ли это за доказательство, но ты ведь знаешь, что Защитники не могут сражаться друг с другом напрямую.
        - И?
        - Ударь кого-нибудь из нас.
        Эйла фыркнула, а затем от души врезала кулаком Шейну прямо в лицо. Тот, несмотря на внушительные габариты, рухнул и снес своим телом попавшийся на пути столик.
        - Ты совсем спятила, женщина?! Это же боль… - он тут же осекся. Защитники с удивлением переводили взгляды друг на друга, не веря в случившееся.
        - Я… Я смогла тебя ударить…
        - Видите? Теперь нет никаких ограничений, - подытожил Акира. - Да, мы можем сражаться друг с другом на Арене, но зачем, если мы можем бросить вызов богу, собирающемуся прикончить всех? Возможно, мы умрем. А возможно победим и выживем все.

* * *
        - Мастер? - спросила Чесси, увидев, как я внезапно остановился. Впереди возвышалась Арена, меньше чем через час мы выступим против АрхиВладыки. И я был бы самым большим лжецом, если бы сказал, что не нервничаю.
        На меня то и дело накатывало какое-то странное, дурное предчувствие. Оно было подобно мерзкому послевкусию, от которого невозможно избавиться, и возникало оно именно тогда, когда я смотрел на цитадель АрхиВладыки. На эту гигантскую белокаменную треногу, взгляд которой был направлен вниз.
        Я сразу заметил различие. Во время прошлых битв глаз двигался, он фокусировался то на одной Арене, то на другой. Теперь же он неподвижно смотрел в одну точку, а само пламя «ока Саурона» горело тускло.
        - Спишь, ублюдок… Ничего… скоро мы тебя разбудим, - пробормотал я, и лишь после этого посмотрел на слегка обеспокоенную Чесити.
        Да, все мы были на нервах. Каждый из нас.
        Даже Рейна, которая обычно мастерски скрывала свои эмоции, нервничала.
        - Все в порядке Мелкая.
        - Ещё не поздно передумать, господин Элард, - напомнила Талия. - Ваш план… мы можем перенести его на следующую битву…
        - В таком случае мне придется драться с Акирой серьезно. Нет, все закончится сегодня. Вы знаете, что делать?
        - Да, - кивнула нынешняя глава дома, а следом за ней и Лейла. Я бы предпочел, чтобы девушки остались дома, но присутствие главы дома на Арене было обязательным, а Лейла побоялась отпустить Талию одну. - Бежать.
        - Уходить. Уходить, как только мы с Акирой выйдем на Арену. Не дожидайтесь нас, не дожидайтесь взрывов. Просто уходите.
        Дождавшись их согласия, мы двинулись дальше.
        Почти у самого входа в Арену рядом с нами возник Гриша, замаскировавшись под толстого ребенка. Выглядело это просто невообразимо нелепо, но, как ни странно, никто не обращал внимания.
        - Это ещё что за хрень? - прямо спросил я.
        - Классно придумано, да, босс? А вон там моя мамочка… - он помахал пластиковой рукой стоящей чуть в отдалении Сиси. Увидев её, я застонал, закатив глаза, и сделал несколько глубоких вдохов, чтобы успокоится. Если из-за этого пингвина и его бабы все сорвется, я… да нихрена я не сделаю, мы ведь сдохнем… - Хочешь леденец?
        Леденец забрала Чесити и тут же попыталась его надкусить.
        - Буэ-э-э-э… это… это…это же скотч… он из скотча…
        - Гы-ы-ы!
        - Хватит страдать херней! Товарищ Пингвин, вы какого хера тут делаете? У вас как бэ есть охрененно важное, я бы даже сказал, жопоразрыважное задание.
        - Да ладно, - махнул он все той же пластиковой рукой, которая отвалилась. Это увидел проходивший мимо ребенок и истошно завизжал. - Черт… некрасиво вышло… - прокомментировал Гриша ситуацию, возвращая руку на место. - Не надо нервничать, босс. Все готово. Как только вы выйдете и изобразите схватку, я активирую детонаторы. Устроим большой бада-бум!
        - Тихо ты!
        - Упс… да… Забываюсь. Все установлено и готово. Бомбы поставлены в более чем десяти местах в разных частях города, так что мне нет смысла быть где-то ещё. Лучше я посижу в первом ряду и посмотрю на зрелище. Да и… что-то мне подсказывает, что я точно должен тут быть.
        Я покачал головой и направился ко входу для участников. Забивать голову причудами пингвина сейчас не имело никакого смысла. Если что-то пойдет не так, то мы уже ничего не сможем исправить. Останется лишь положиться на пиротехнический талант Гриши и договор с Керрас.
        - Фло, ну хоть ты со мной? - тихо спросил я, и ощутил какое-то шевеление на границе сознания. Вампирская богиня все ещё спала, но уже не так крепко, как раньше.
        Чем ближе мы подходили к Арене, тем глубже я уходил в собственные мысли. Вспоминал все, что знал об АрхиВладыке, его схватку со Сокрушающим, и пытался придумать что-то вроде тактики.
        А когда вынырнул из размышлений, то оказалось, что я стою перед боксом, в котором Защитники дожидаются выхода на Арену. Смотрящий стоял рядом и буравил меня стеклянным взглядом.
        - В данной схватке участвует только один оруженосец, - ровным голосом сообщил он. - Выбирайте.
        Выбор сейчас не играл никакой роли. Как только взорвутся бомбы, остальные девушки также вступят в бой, спрыгнув со зрительских трибун.
        - Мас…
        - Да, пойдем, Мелкая, - вздохнул я. Чесси тут же расцвела и первой забежала в бокс, не забыв перед этим показать остальным розовый язычок. Я направился следом, но затем заметил, как дрогнуло лицо Смотрящего.
        - Не знаю, что вы задумали, но сегодня ты умрешь, Защитник, - Смотрящий говорил голосом Холла.
        - О, я планирую тебя сегодня удивить, Управляющий, - усмехнулся я и, подмигнув, скрылся в боксе. Дверь за нашими спинами закрылась, и в небольшом изолированном помещении с лавочкой воцарилась тишина. У нас было около десяти минут полного спокойствия и умиротворения, чтобы собраться с мыслями перед началом схватки.
        - Мастер, я хочу вам кое-что сказать, - голос Чесити был необычайно серьезен. Такой серьезной я её видел всего один раз: в момент знакомства, до того, как поставил на неё рабскую печать.
        - М?
        - Если я сегодня умру, то не буду ни о чем жалеть.
        - Мелкая, сделай рожу попроще. Тебе это не идет.
        - Но я серьезно, Мастер! - надулась она.
        - Так-то лучше.
        - Ты сегодня не умрешь, Мелкая. Я обещаю.
        Девушка улыбнулась, и усевшись рядом, положила голову мне на плечо.
        - Если Мастер так говорит, значит так оно и будет.
        Наконец дверь, ведущая на Арену, начала неторопливо отходить в сторону, пропуская прямые солнечные лучи, а вместе с ними и крики болельщиков. Народ собрался тут, чтобы увидеть зрелище, и они его увидят! Увидят очень и очень скоро!
        Я неторопливо направился к самому центру. Акира, вышедший в компании Альми, сделал тоже самое. Мы остановились примерно на расстоянии десяти метров друг от друга.
        - Все готово, Элард-сан?
        - Ага. Шоу вот-вот начнется.
        - Хорошо, я смог убедить ещё четверых Защитников нам помочь.
        - Вот и славно. Может пока немного разомнемся для вида?
        - Разумеется.
        Мы обнажили оружие и сошлись в фальшивой битве. Чесити дралась с Альми, а я с Акирой. Теневое оружие не использовал, орудуя обычными кинжалами.
        Звеньк.
        Звеньк.
        Звеньк.
        - Кажется, зрители не довольны, - бросил мне Акира, когда мы сошлись в клинче.
        Драка со стороны и впрямь могла показаться скучной.
        - Да и плевать.
        «Гриша, что там у тебя?» - мысленно надиктовал я сообщение и отправил его в чат.
        «Начинаю!» - тут же пришел ответ.
        Стоило прийти этому сообщению, как где-то в отдалении что-то громко, грохнуло, затем ещё раз, и ещё. Целая вереница взрывов прогремела где-то неподалеку, заставив зрителей испуганно замолчать.
        Первые несколько секунд казалось, что ничего не произошло, и я уже собирался отправить сообщение Грише, как Чесити указала на одну из опорных ног цитадели, по которой пошли трещины. Их становилось все больше и больше. Что-то подобное происходило и со второй ногой. Огромные каменные обломки стали падать на арену и трибуны, люди в панике побежали прочь.
        - Нам точно нужно было это делать? - спросил Акира, которого терзали мысли о том, что своими действиями мы погубили целую кучу людей. Но увы, я не видел какого-то другого выхода. Эту треногу нужно было взорвать вместе с силовыми узлами.
        - Да, - сухо ответил ему, наблюдая за тем, как стала обрушиваться и сама цитадель, лишившись опоры. Огненное око потухло, а каменные обломки посыпались прямо на арену.
        Тут же высоко в небе произошел мощный взрыв, превративший остатки крепости в пыль, а когда та развеялась, перед нами предстал Он.
        АрхиВладыка собственной персоной. Парящий человек, окутанный ослепительным сиянием.
        - А вот и финальный босс, - буркнул я, смотря прямо на него. С трибун к нам уже спешили остальные члены группы, готовые дать отпор богу, Кадвар и несколько незнакомых мне Защитников.
        АрхиВладыка опустился ниже, зависнув в полутора десятках метрах над нами, и пока что не проявлял особой агрессии. Он смотрел на нас с каким-то высокомерным безразличием. Так смотрят на что-то ничтожное, например, муравьев.
        Но даже муравей может больно укусить…

* * *
        - Я им займусь! - заявил Бог Толерантности своему жрецу.
        - Нет, стой, мы…
        Но тот уже не слушал. Это был его звездный час, а вовсе не Эларда или кого-то ещё. Именно Бог Толерантности должен сокрушить мировое зло!
        Андреас собрался и вложил в удар ВСЕ. Его подписчики ликовали, поддерживали его и сыпали комментариями. Бог Толерантности ощущал переполняющую его мощь и был готов обрушить всю её на своего врага.
        Бог взмыл в воздух. Поднявшись до самых облаков, он втянул носом разряженный воздух, а затем устремился вниз.
        Если кто и покончит с этим мерзким божеством, так это великий Бог Толернатности. Он не мог проиграть, ведь на его стороне социальная справедливость!
        - Удар одного миллиарда лайков! - воскликнул бог, и его кулак воссиял, озаряя небеса. Вокруг его руки стали появляться смайлики и сердечки, их становилось все больше и больше, пока они не превратились в ужасающий по мощи ураган. - Исчезни.
        АрхиВладыка поднял голову и взглянул своими сияющими глазами на своего противника.
        Бах!
        От удара воздух схлопнулся, порождая мощную ударную волну, расходящуюся во все стороны.
        - Что…? - только и смог произнести Андреас, смотря на АрхиВладыку. Удар миллиарда лайков, который должен был сокрушить врага, не нанес ему ни царапины.
        Правитель Аридели с небывалой легкостью остановил кулак Бога Толерантности открытой ладонью, полностью погасив мощь атаки.
        - Этого не может бы….
        В следующий миг АрхиВладыка сжал кулак, и Андреас лопнул, разлетевшись на множество осколков, словно был сделан из стекла.
        А вслед за ним то же самое произошло и с Кадваром. Жрец бога осыпался стеклом, превратившись в стеклянную пыль, а АрхиВладыка неторопливо перевел взгляд сияющих глаз на людей, собравшихся внизу.

* * *
        Кадвар мертв…
        В этом у меня не было никаких сомнений, и тем ужаснее было это сознавать. В один миг мы лишились одного из сильнейших союзников, и при этом не смогли нанести АрхиВладыке ни царапины.
        С начала схватки не прошло и минуты, а мы уже потеряли одного!
        Дерьмо… Дерьмо… Дерьмо…!
        - Оружие Легиона! Хищная Тень! Клинки Тени! Броня Тени! Аватар Бога!
        Я собирался использовать против АрхиВладыки все, чем обладал.
        Рядом со мной тут же начала материализовываться Аннигиляция в своей миниатюрной форме.
        - О, первый жрец, я очень надеюсь, что в этот раз ты не….
        Я указал пальцем прямо на висящего высоко на нами АрхиВлыдку.
        - Ох… - пробормотала богиня. - Ну хоть в этот раз меня не….
        Она уже начала менять форму, превращаясь в свою взрослую версию, как вдруг АрхиВладыка вскинул руку, и богиня в буквальном смысле взорвалась, оставив после себя оплавленный кратер. Оказавшихся слишком близко к ней, включая меня, разбросало в стороны.
        Больше богиня не возрождалась, и судя по тому, что способность больше не активировалась, пошел откат. Я не смогу призвать Аннигиляцию ещё сутки.
        - Мастер! - воскликнула Чесити.
        - Я в порядке, сосредоточься на бое! - крикнул я девушке и тут же открыл огонь из демонических мушкетов. Дождь из огненных снарядов обрушился на правителя Аридели, но ни один из них не сумел достичь цели, разрушаясь о барьер, что окружал бога.
        - А вы точно лишили его большей части силы?! - воскликнул кто-то из привлеченных на нашу сторону Защитников, но времени спорить и пытаться что-то ответить не было.
        Мы все вступили в схватку.
        Рейна попробовала укрыть нас туманом, который хлынул от неё во все стороны. Это должно было стать нашим тактическим преимуществом, но АрхиВладыка очень быстро показал, кто тут устанавливает правила.
        Ему достаточно было просто взмахнуть рукой, создавая настолько мощный порыв ветра, что туман просто смело, а вместе с ним и Рейну, которая стала его частью.
        - Дерьмо!
        Все орудия отстреляли, и мне пришлось призывать их снова. Поливал огнем бога не только я, но и один из Защитников, оказавшийся мощным боевым магом. Тем временем Акира подготовился провести свою самую мощную атаку, ту самую, которой он перерубил пополам демона, но кажется, в этот раз она была даже сильнее. От юноши исходил очень большой поток силы.
        Возможно… Возможно, у него и есть шанс ранить этого ублюдка, нам нужно лишь немного отвлечь его. И это стоило жизни одному из Защитников. Тому самому магу, которого я приметил раньше. АрхиВладыка уничтожил его той же атакой, какой убил Аннигиляцию.
        - Где эти сраные Сокрушающие?! - закричал я, ударив кулаком в землю. В тот момент я ощущал настоящее бессилие. Он был высоко, а единственной дистанционной атакой, какая у меня была, являлось Оружие Легиона. Я за несколько минут боя уже успел в третий раз активировать способность, но все было безрезультатно. Защита бога была почти абсолютной.
        «Прости, Элард. То, что должно случиться - случится» - внезапно всплыло перед глазами сообщение.
        Я догадывался, кто именно был его отправителем. Я не до конца понимал, что оно значит, но основная суть была предельно ясна: меня обманули.
        Керрас не собиралась использовать Сокрушающих против АрхиВладыки.
        Внутри словно все оборвалось, но я стряхнул накатившее оцепенение. Сейчас не до этого.
        - Давай, Акира! - крикнул я, заметив, что парень почти готов. И кажется, АрхиВладыка тоже это заметил, он направил руку на юношу. С ладони бога сорвался сгусток энергии, устремившийся к Акире.
        - Я буду тебя защищать! - воскликнула Альми, заслонив юношу щитом. Светловолосая кошка в доспехах продержалась ровно секунду, после чего её щит разлетелся на куски, а её саму сожгло заживо.
        Радовало одно: вряд ли она страдала.
        - Альми! - закричал Акира, когда то, что осталось от девушки, осело на землю. Стоит отдать должное этому мальцу, несмотря на потерю, он не потерял концентрацию. Сорвавшись с места, он превратился в одну сияющую вспышку молнии, устремившись к врагу, и тогда же я впервые увидел барьер, который окружал бога. Магическая защита пошла трещинами, но прежде, чем та разрушилась, АрхиВладыка внезапно протянул руку и схватил Акиру за лицо.
        Раздался хруст костей, который я, кажется, услышал даже несмотря на грохот продолжающих без остановки атаковать мушкетов, а затем бог просто отшвырнул от себя тело.
        Истошно закричала Грейс. Рыжеволосая Защитница, атакующая противника из лука, упала на колени и схватилась за голову, что-то бормоча.
        «Это конец…» - подумал я.
        Хищная Тень, про которую я почти забыл, каким-то невероятным способом, пока мы отвлекали врага, смогла забраться на самую высокое место и прыгнула, атакуя АрхиВладыку со спины. Её когти скользнули по белоснежной щеке бога, оставляя две красные борозды.
        Взмах руки, и мой преданный слуга обратился в ничто.
        И все же….Его можно убить.
        Он казался таким невероятно сильным, и все же… он истекает кровью!
        И, кажется, он и сам это заметил.
        АрхиВладыка поднял руку и коснулся раненой щеки, после чего посмотрел на кровь на своих пальцах, и тут его затрясло. Вначале я подумал, что это гнев, но очень быстро я понял, что нет.
        Это был страх.
        АрхиВладыка впервые за все время боя посмотрел своими сияющими глазами именно на меня. Небо загрохотало, глубоко под землей что-то пришло в движение, Арена начала разрушаться.
        А меня словно парализовало.
        Бог протянул руку, и в его ладони возник шар ослепительного света.
        Теперь пришел мой черед, да…?
        Но в тот же миг рядом со мной появилась Чесити и что есть силы толкнула меня.
        Сквозь ослепительную вспышку я видел, как девушка смотрит на меня и улыбается, пока её тело превращается в ничто.
        - НЕ-Е-Е-Е-ЕТ! - закричал я, но уже ничего не мог сделать. Чесити пожертвовала собой, спасая меня.
        АрхиВладыка тем временем словно забыл о нас. Он взмыл на самый верх, на высоту в сотни метров и вспыхнул так, словно превратился во второе солнце. Все вокруг рушилось, из-под земли вылезали части какого-то огромного механизма, разнося в клочья все, что попадалось на пути.
        - Роксана! - крикнул я, заметив девушку, но нас тут же разделила гигантская трещина в земле, из которой вылезла металлическая колонна.
        Новая вспышка в небесах, и меня снесла мощная ударная волна, а в глазах потемнело.
        В себя я пришел рывком и тут же поморщился от боли. Попробовал пошевелиться, но не вышло.
        - Адовая срань…
        Нижнюю часть тела и правую руку придавило каменными обломками, которые было слишком тяжело сдвинуть, даже несмотря на все мои физические возможности.
        Я поднял глаза и увидел парящего высоко над городом АрхиВладыку. Он поглощал души. Подобно тысячам сияющих сгустков света они устремлялись к нему, сливаясь воедино.
        Мы проиграли….
        Я… Я сделал все, что мог….
        - Чесити… - грудь сдавило от невообразимой боли. Она мертва… превратилась в пыль у меня на глазах. И эта боль становилась лишь сильнее от осознания того, что сегодня умрут все. АрхиВладыка высосет жизнь из Аридели… - Талия, Лейла, Эстель…
        - Вот и ты, босс… - рядом со мной возник Гриша, но вид у него был… Правая сторона его тела была покрыта сильными ожогами, одно крыло отсутствовало, а сам он еле держался на ногах. Оказавшись рядом, он плюхнулся на землю рядом, прижавшись спиной к одной из каменных плит. - Хреново вышло…
        - У нас не было ни шанса…
        - Да, не было… И прямо сейчас этот ублюдок набивает желудок…
        - …
        - Босс…. Послушай….
        Где-то совсем рядом мы услышали шум, и из-за завала к нам выбралась Рейна. Девушка была ранена. На животе алело пятно, которое она зажимала рукой.
        - Мастер, - тихо произнесла она, упав рядом со мной на колени.
        - Ты жива… - сказал я ей, попытавшись выбраться.
        - Не шевелитесь, я попробую вас вытащить, - Рейна с опаской покосилась на небо, где АрхиВладыка поглощал души.
        - Это не имеет значения, - вздохнул я. - Мы проиграли. Это конец…
        - Не торопись босс, - прохрипел Гриша. Он был плох, несмотря на то, что пытался это не показывать. - Есть… Есть План Б.
        - Какой ещё план?
        - Мне нужна помощь. Рогатая крошка, будь добра, подсоби дяде Грише… кха-кха…
        Рейна бросила на него холодный взгляд, но все-таки поднялась и не очень уверенной походкой подошла к нему.
        - Вот тут, под перьями.
        - Если это окажется пингвиний чл… что это?
        - Вытаскивай.
        - Оно внутри твоего тела…
        - Да знаю я. Вытаскивай, говорю…
        Ракурс, под которым все это происходило, был не очень удачным, так что я не мог понять, о чем они говорят. Но в конце концов Рейна отступила, держа в руках странную вещицу. Это был круг, из которого торчали три длинные металлические иглы.
        - Что это?
        - Штука… Из-за которой я тут. Наверное.
        - Это не ответ.
        - Нет смысла объяснять. Вы все равно не поверите, пока не опробуете. Давай, Рейна, вставь эту штуку боссу в грудь. Туда, где сердце, иглы должны проходить через него.
        Девушка пару мгновений смотрела на умирающего пингвина, а затем все-таки опустилась рядом со мной, держа в руках странный прибор.
        - Мне это сделать, Мастер?
        - Думаешь, от этого будет хуже?
        Девушка молча кивнула и расположила механизм у меня на груди. Иглы с легкостью пронзили кожу, погружаясь все глубже, пока не дошли до сердца.
        - Аргх…!
        - Что дальше, пингв….Керрас… - выругалась Рейна. Гриша сидел на том же месте, смотря перед собой остекленевшим взглядом.
        - Он…?
        - Да. Вы как, Мастер?
        - Я… Что за?
        «Установлено устройство для совершения Хроносдвига»
        «Внимание! Запас энергии почти исчерпан! Запаса хватит на совершение одного смещения».
        «Активировать?»
        - Мастер?
        - Дерьмо….
        - Я кое-что попробую. И… Понятия не имею, что будет после…
        С этими словами я мысленно нажал иконку, подтверждающую активацию.

* * *
        Я был всем и одновременно ничем. Песчинкой во вселенной. Звезды проносились мимо меня, а ткань пространства и времени рвалась на глазах. Я был повсюду и одновременно нигде.
        И длилось это… что-то между долей секунды и бесконечностью.
        - Кха… - сделал я тяжелый вдох и заморгал, уставившись на свинцовое небо над головой.
        В этот раз ничто не мешало мне подняться. Ни разрушенной Арены, ни АрхиВладыки, поглощающего души.
        Рядом со мной без сознания лежала Рейна.
        - Какого хрена….? - тихо пробормотал я, оглядываясь по сторонам.
        Мы находились посреди какого-то огромного поля, вдали виднелся лес, и я не имел ни малейшего понятия, где нахожусь.
        Перед глазами замаячила надпись: «Хроносдвиг успешно произведен»
        Продолжение следует….
        ЧЕТВЕРТАЯ КНИГА: 102921/816577102921/816577(102921/816577)

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к