Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Грибница Марина Абина
        # Игры в богов никогда не оставались безнаказанными. "Грибница" - это история о том, как универсальный симбионт, разработанный учеными ради всеобщего блага, внезапно повернулся против своих создателей и начался Апокалипсис. Всего лишь за две недели новая смертельная болезнь, вызванная безобидным ранее грибком, погубила на планете почти всех высших животных и людей в том числе. Выживших остались единицы, но вместо того, чтобы начать историю человечества заново, не повторяя ошибок прошлого, они опять ступили на привычный путь насилия. В начавшуюся борьбу за ресурсы и власть оказались вовлечены самые разные люди от детей до стариков, различных социальных слоев и профессий, отличающиеся характерами и взглядами на жизнь. Судьба собрала их в две враждующие группы, а Красная Грибница наделила способностями, о которых они еще не знают.…
        МАРИНА АБИНА-Грибница. Апокалипсис
        Грибница Часть I
        Началось. Интересно, та девочка тоже чувствовала? Её проект был, как отражение моего собственного видения. Но, нет. Всё же нет - она вела себя слишком спокойно, удивлялась только, что потребовал уничтожить все черновики и наброски. Что я ей сказал тогда? Что опасаюсь сглаза? Смешно. Просто никто, а особенно в госструктурах, не должны были узнать о Пристанище. Я строю базу отдыха в лесу - и только. Проект Дома, если бы его увидели специалисты, обязательно вызвал бы ненужные вопросы, бесконечные проверки и волокиту, а у меня на это не было времени. Время - насмешливое чудовище - его едва-едва хватило, чтобы всё закончить. Второй зверь - соратник первого - червь, глодающий моё тело, а может быть и разум. Как знать, не его ли прихотью было внушить мне всё это? Вдруг опасность существует только в моём больном мозгу, ведь никто вокруг не чувствует её, как я? Нет, я несправедлив к моему псу - Аркан тоже тревожился весь последний год. Ему одновременно со мной снились кошмары, и если мне удавалось проснуться первым, я будил его, так же как и он всегда будил меня. Без этого пса я б уже давно сдался и меня
упекли бы в психушку - лучший повод для принудительного лечения. Химиотерапия - последнее средство, и врачей удивил мой отказ. Они приняли меня за слабака, но не скажешь же им, что у меня просто нет на всё это времени! Да и сил тоже... Я бы не успел закончить строительство. А так меня поддерживал Аркан, и всё шло не так уж и плохо. Как бы то ни было, но я успел и ни о чём не жалею! Теперь я вижу - мои предчувствия оправдались, кошмары стали явью. И эта красная дымка, поднимающаяся от земли, не плод моего больного воображения - Аркан её тоже видит.
        Из дневника человека, построившего ДомНадРекой .
        Глава 1. Пыление
        Опять выдёргивая из сна, завибрировал под подушкой мобильный. 'Проклятые яйца! И зачем только мы с ними связались?' - эта мысль преследовала Ярослава с того самого дня, когда он поддался на уговоры Арины, и в их доме появился кустарный инкубатор с дюжиной огромных тёмно-зелёных яиц. Их нужно было переворачивать каждые три часа днём или ночью, и сейчас была его очередь. Разлепить веки и сфокусировать взгляд на мигающем дисплее было сложно: от малейших усилий пот застилал глаза. Наконец Ярослав смог отключить сигнал будильника и сел, опустив горящие ступни на пол.
        'Как жарко' - Ярослав не жаловался, просто теперь эта мысль присутствовала постоянно. Уже в апреле жара била летние рекорды, а теперь и вовсе наступило пекло. Даже ночью температура не падала ниже тридцати шести градусов. Уснуть было почти невозможно: то простыни норовили сбиться терзающими складками под потной кожей, то подушка душила, обжимая голову горячими боками. Раскинуться, тоже не получалось - рядом ворочалась Арина.
        'Ничего. Ещё десять ночей и эти побудки закончатся. Я смогу нормально выспаться'. На самом деле Ярослав знал, что это не так: страусиная ферма, которая должна была заменить неперспективное больше садоводство, будет забирать все их силы и время без остатка. Но сейчас, в полусне пробираясь по тёмному дому, он предпочитал не думать о таком мрачном будущем. Лучше воспринимать это как сброс балласта. Садовничать в богатых усадьбах стало невозможно. Треклятая Грибница превращала даже самые заурядные участки в настоящие джунгли за пару недель, не оставляя времени на творчество, заменяя его монотонной рутиной бесконечных подрезок веток и покосов лужаек. Да и зарплата не поспевала за инфляцией.
        Ярослав как раз закончил переворачивать яйца в их картонных колыбельках, когда первый рассветный луч вырвался из-за горизонта, обливая сад за окном густым багрянцем. Зрелище это было столь завораживающим, что молодой человек поневоле залюбовался. Солнце поднималось всё выше, его цвет от малиново-красного распалился до оранжевого, а потом и до жёлтого. Но окрестности по-прежнему полыхали алым. Чтобы получше рассмотреть этот феномен, Ярослав вышел на крыльцо. И ахнул. Земля под ногами, трава, стволы деревьев - всё в пределах видимости было покрыто бархатисто-красным войлочным налётом.
        - Ну, чего ты?.. Отстань... Спать же хочется... - Арина вяло отмахнулась от его рук и опять уткнула лицо в подушку.
        Ярослав повторно потряс её за плечо:
        - Рина, просыпайся! Тебе нужно кое-что увидеть.
        - Господи! Да на что там ещё смотреть?
        Но она всё-таки села на кровати, а потом поднялась и, покачиваясь спросонья, подошла к окну. Её сон слетел, как только она увидела свой сад:
        - О-о-о!
        - И это не только у нас. Гляди - у соседей то же самое, - Ярослав возбуждённо ткнул пальцем по направлению к забору.
        Арина перевела взгляд туда. В саду за рабицей всё алело точно так же, как и в их собственном.
        Не сговариваясь, они поднялись на мансарду, откуда открывался вид на окрестности. По мере того, как поднималось солнце, и серость раннего утра уступала место ярким краскам дня, картина за окном приобретала всё более зловещий вид. Окрестные сады щеголяли красными стволами. Казалось, что зелёное облако листвы стоит на ногах, одетых в красные чулки. За садами раскинулось поле, размежеванное на клаптики огородов и обычно напоминающее драный лоскутный коврик зелёных оттенков, но теперь превратившееся в покрывало из дорогого алого бархата. За ним змеилась скромная серая лента реки в обрамлении красно-зелёных камышей. А дальше зияла рана заброшенного гранитного карьера. От этого зрелища у Арины вытянулось лицо.
        - Прямо Пикассо какой-то! - выдохнула она. - Что это такое?
        - А ты не догадываешься?
        Через плечо подруги Ярослав наблюдал за соседским семейством, высыпавшим на крыльцо в полном составе и ошарашено оглядывающимся по сторонам.
        - Неужели Грибница?
        - Ну, а что же ещё? - Ярослав отрешённо отметил, что соседи начали переговариваться и бурно жестикулировали. Потом он перевёл взгляд на лицо Арины и, заметив, как она встревожена, приобнял её за плечи. - Не волнуйся, она же не ядовитая, просто выглядит так... жутко, - подобрал он слово.
        - Да, но наверное, будет лучше её не трогать, - Арина плотно закрыла окно. - И давай заведём в дом собак. Мало ли что, не хочу, чтобы они ходили по этой дряни.
        - Согласен.
        Ярослав ещё раз выглянул в окно. Глава соседского семейства стал заталкивать в дом своих домочадцев. 'Соображает' - подумал Ярослав и поспешил вниз.
        У них было два пса. Ярослав, как заядлый охотник, держал пройдоху - спаниеля. Арина же души не чаяла в своем старом ризеншнауцере - верном спутнике всех её ботанических похождений и грозном охраннике. Кобели - ясное дело - терпеть друг друга не могли и жили в отдельных будках, но сегодня Ярослав обнаружил их лежащими в глубине одного деревянного домика. Наружу собаки вышли с большой неохотой, держались напряжённо и шли словно бы на 'носочках'.
        Не зная, чем чревато прикосновение к красной плесени, покрывшей все вокруг, Арина настояла, чтобы собаки были вымыты с шампунем и заперты в гостиной. Там уже вещал телевизор. Бегущая строка повторяла уже неоднократно произнесённое за это утро: 'Природа данного явления установлена учёными-микологами: красный налёт на почве - это надземные части грибницы с органами спороношения. Так как грибница Толчинского нетоксична для людей, то и её споры опасности для человека представлять не могут. Однако до поступления новых сведений рекомендуется избегать контактов с красным мицелием и, по возможности, не покидать своих жилищ. Специальная комиссия по этой проблеме уже сформирована и занимается её решением'.
        Дальше пошли картинки из разных уголков планеты, где творилось такое же красное безобразие. Диктор новостей постоянно напоминал, что специальная комиссия уже работает, что к этому подключены лучшие специалисты со всего мира, и что надо сохранять спокойствие и сидеть дома.
        - Да уж, если это творится по всему миру, то нас ожидают весьма весёлые денёчки, когда споры полетят. Спорю на что угодно - это будет похлеще пылевых бурь! И почему они об этом не предупреждают? - Ярослав с хмурым видом уставился в телеэкран. Там уже начались спортивные новости и показывали стадион с красной травой.
        Арина вздохнула и убавила звук.
        - Всё как обычно: осторожничают, паники боятся.
        Ярослав саркастически хмыкнул.
        - Ага, скорее скупают марлю, чтобы потом продать нам её втридорога.
        Его прогноз подтвердился вечером. По телевизору выступил маленький лысый человечек - представитель той самой спец-комиссии 'по выявлению природы явления' и стал восторжённо распространяться на тему почему вдруг грибница Толчинского, которая раньше размножалась исключительно путем деления, решила преподнести людям очередной сюрприз и начала подготовку к спороношению. 'Бояться, однако, нечего - грибок действует исключительно только на растительность и для людей не представляет никакой опасности, - пообещал человечек. - Скоро мы синтезируем фунгицид, который укротит эту мятежницу! А пока что придётся потерпеть. Отнеситесь к этому, как к редкому атмосферному явлению. Затяните окна несколькими слоями марли. Приобретите респираторы или наделайте ватно-марлевых повязок. Не выходите без крайней необходимости на улицу. Будем считать, что нам грозят пылевые бури'.
        - Ну, что я говорил?! - возмутился Ярослав.
        - Всё равно марля от спор - плохая защита, - Арина озабоченно хмурилась. - У мамы аллергия. Ватно-марлевые повязки ей не особенно помогут.
        - У неё дома кондиционер с фильтром. А мы все щели заклеим скотчем. Несколько дней продержимся.
        Арина с сомнением пожала плечами, но спорить не стала - в любом случае у них не было выбора.
        Когда всё началось, они уже были более или менее подготовлены.
        Рассудив, что изолировать погреб от спор будет проще, чем целый дом, перетащили туда столик с телевизором, пару табуретов, раскладушки, запасы провизии и воды. Наделали кучу ватно-марлевых повязок для себя и обшили несколькими слоями марли собачьи намордники, а также торчащую под низким потолком вентиляционную трубу. После долгих препирательств с Ариной, Ярослав всё же отправился в магазин, чтобы запастись сухим кормом для собак. Девушка всё ещё хмурилась, когда он вернулся с двумя огромными пакетами.
        - В магазинах творится черте что! - с порога пожаловался Ярослав. - Народу - тьма. Минералка и макароны нынче самый ходовой товар. На меня с собачим кормом смотрели как на идиота, - он хохотнул.
        - Не одни мы такие умные - многие люди запасаются на чёрный день, - Арина переставляла банки с прошлогодним вареньем на верхние полки стеллажей, освобождая нижние для инкубатора и стопок одежды. - Положи корм повыше, чтобы эти обжоры до него не добрались.
        - Уже кладу.
        Ярослав стал заталкивать пакеты на верхние полки стеллажей. Собаки, которые до его прихода спокойно лежали на прохладном земляном полу, почуяв съестное, подскочили и принялись демонстративно истекать слюной.
        - Спокойней мальчики, это вам на чёрный день, - осадил их Ярослав. Умостив на полке пакеты, он огляделся. - А здесь стало хорошо. Когда переезжаем?
        - Сегодня же.
        - М-м-м?
        - Мы же не знаем, когда полетят споры. А вдруг - уже этой ночью? Мне не хочется задохнуться от них во сне. К тому же, тут гораздо прохладней, чем в доме.
        - Да, действительно, - Ярослав с сомнением оглянулся на старенькие раскладушки. - Уже смеркается. Выведу пока собак.
        - Угу...
        Арина уже закончила раскладывать вещи на полках и теперь осторожно переворачивала яйца в камере инкубатора. Её мысли витали вокруг будущего ещё не родившихся существ, заключённых под этой тонкой скорлупой. Увидят ли птенцы мир таким, каким его привыкла видеть она сама, или всё безвозвратно изменится? Почему-то девушка была уверенна в последнем, и это жутко пугало её.
        Утром их разбудили собаки - они вдруг завыли. В погребе было невыносимо душно и от оглушающего собачьего воя путались мысли. Обливаясь потом, в кромешной темноте Ярослав поднимался по лестнице к двери. Дышать становилось всё труднее. У него уже кружилась голова и начало мутить. Внезапно вспыхнул свет - это Арина догадалась включить лампу - и прямо перед собой Ярослав увидел щеколду, запирающую дверь. Он протянул руку, чтобы открыть её, но пронзительный окрик подруги остановил его:
        - Ярик, постой, не открывай двери - надень сначала респиратор.
        - Зачем?
        Соображалось туго и Ярослав обернулся к Арине за пояснениями. Она указывала пальцем куда-то под потолок и, подняв туда взгляд, он увидел, что новая белоснежная марля, которой вечером они затянули отверстие на душнике, сейчас напоминала бинт на кровоточащей культе.
        - Это споры. Началось!
        - Всё равно нужно открыть дверь, дышать уже нечем.
        Ярослав поднял щеколду и толкнул железную дверь наружу. Спёртый воздух из погреба слегка оттолкнул розовое марево, что клубилось за порогом, а потом споры полетели в погреб.
        - Ярик, респиратор!
        Он обернулся и поймал брошенный Ариной 'Лепесток', нацепил его и шагнул за дверь.
        На улице стоял красноватый сумрак. Мириады спор парили в воздухе, и самое слабое его движение поднимало их всё больше и больше с заражённых грибком растений и с земли. Розовый туман поглотил весь мир вокруг. Он глушил звуки и наполнял воздух запахом прели. Несмотря на то, что ноздри и рот Ярослава были прикрыты респиратором, он сразу же начал покашливать. Собаки, которых Арина успела обрядить в модернизированные намордники, тоже постоянно чихали и фыркали. Свои дела они справляли торопливо, словно понимая, что долго находиться в этом тумане опасно для здоровья. Из соседних дворов доносились приглушенные, но полные изумления и тревоги возгласы людей, фырканье и кашель домашней скотины. Где-то пронзительно ревела корова, но поселковые псы дружно молчали.
        - Ярик, возвращайся, - эта гадость летит сюда! - голос Арины выдернул его из ступора. - Давай заменим марлю на душнике, чтобы она пропускала воздух. Наружу лишний раз лучше не выходить.
        - Да-а-а, придётся отсиживаться в погребе, - Ярослав повернул назад. Звать собак не пришлось - они и так его уже опередили.
        Когда марля на душнике была заменена на новую, Ярослав включил телевизор. Все каналы передавали одно и то же: плотная завеса из спор парализовала работу транспорта и остановила производства. Власти категорически запретили выходить на улицу без противогаза или респиратора, но несмотря на эти защитные приспособления медики по всему миру фиксировали многочисленные вспышки респираторных заболеваний среди населения. Говорили, что особенно страдают аллергики и люди с больными лёгкими. Врачи предполагали, что виновны в этом вездесущие споры, но так как они нетоксичны, то была надежда, что с окончанием пыления всё пройдёт.
        Экологи кричали о колоссальной экологической катастрофе. Они утверждали, что если пыление не прекратится в ближайшие часы, то большинство мелких животных просто задохнутся, так как споры заблокируют их дыхательные пути. Правоту ученых подтверждало то, что животноводство уже понесло колоссальные убытки от замора домашнего скота и птицы. В доказательство показали сюжет, где фермеры в панике заливали свои поля концентрированными фунгицидами, чтобы убить Красную Грибницу хотя бы вокруг хлевов и спасти своих животных. Но поскольку споры уже были в воздухе, то сжигание ненавистной плесени приносило фермерам разве что моральное удовлетворение, но не практический результат.
        Попытки прибить облака спор к земле водой, распылённой в воздухе с самолётов, имели некоторый успех, но в условиях плохой видимости произошло несколько столкновений над населёнными пунктами и власти запретили подобные мероприятия. К тому же на смену осевшим спорам, ветер вскоре приносил новые, и все старания лётчиков очень быстро сводились на нет. Повезло регионам, где шли сильные дожди, но и там с наступлением ясной погоды споры тут же устремлялись в воздух. Ветер приносил их даже в те широты, где в настоящий момент был холодный сезон и Грибница еще пребывала в зимней спячке. Эти страны вскоре настолько наполнились беженцами из более тёплых районов планеты, что местные правительства начали закрывать границы, опасаясь что этот поток не остановится. Тем более, что и у там люди тоже заболевали.
        Фунгицид от Красной Грибницы всё ещё не был создан.
        - Надеюсь, от этого корма у собак не случится революции в животе? А то мы рискуем задохнуться и без спор!
        Уже два дня Ярослав как мог, пытался развеселить Арину, которая с начала пыления воспринимала всё слишком остро.
        - Угу - смешно, - мрачно отозвалась девушка. - Ярик, ведь это так серьёзно!
        - Да ладно... Ты всё видишь в чёрном цвете. Скоро всё закончится. Вот-вот найдут фунгицид и уничтожат эту чёртову Грибницу!
        - Если бы тогда я не потащила эту дрянь Толчинскому, ничего этого сейчас не было бы.
        - Если бы да кабы! - рассердился Ярослав. - Перестань! Кто знал, чем всё обернётся? Ты была всего лишь студенткой, а грибок был безобиден, пока к нему не приложили руку эти чокнутые генетики! Если уж на то пошло, так это Толчинский во всём виноват.
        - Ничего подобного! Сергей Анатольевич никогда бы не стал проводить эксперименты с грибком, зная к какой катастрофе это приведёт. Он был настоящим альтруистом, мечтал накормить голодных всего мира с помощью Грибницы!
        - Придумал тоже... гриб изобилия...
        - Это был хороший проект, и если бы в него не сунули нос эти поганые торгаши, я уверенна - всё было бы по-другому. Это же они, чтобы набить карманы, стали продавать Грибницу фермерам. А ведь её испытания в полевых условиях ещё даже не начинались! Кто мог знать, что она так быстро адаптируется в природе?
        Арина яростно сверкнула глазами. Эта тема была болезненной для неё ещё с университетских времен. Ведь это именно она, в поисках причины невероятного выздоровления трухлявого вишнёвого дерева, принесла своему куратору образец красного мицелия из своего сада. Ряд простых тестов выявил у грибка нетипичную для его вида склонность вступать в симбиоз с различными растениями. Результатом такой связи обычно становилось фантастически обильное и раннее плодоношение у последних, а также их стремительный рост и развитие. Профессор сразу же подумал о пользе, которую может принести этот природный мутант для сельского хозяйства и растениеводства. Но исследования не были доведены до конца: работы перенеслись в лаборатории частных агрономических фирм, перехвативших инициативу у старого профессора ботаники. От разочарования Толчинского хватил удар и вскоре он скончался. Теперь Арина думала, что это было к лучшему: Красная Грибница нанесла людям такой удар, что её первооткрывателя сравнивали с Сахаровым, изобрётшим в своё время водородную бомбу. А проблема была в том, что грибок действительно оказался универсальным
симбионтом и действительно многократно повышал урожайность и темпы роста растений.
        Всех растений.
        В том числе и дикорастущих.
        Дельцы, которые продавали фермерам уже генетически модифицированный мицелий Красной Грибницы в качестве 'универсального биологического стимулятора' не удосужились своевременно создать препарат, контролирующий её рост. Они торопились набить карманы, пока Грибница не распространилась повсеместно. А фермеры в погоне за утроенными урожаями, готовы были заплатить любые деньги, лишь бы раздобыть мицелий для всех своих посевов.
        Все они забыли, что грибы растут, и растут очень быстро...
        Словно тесто из кадки, Красная Грибница расползалась за пределы полей и огородов и вскоре захватила большую часть плодородной суши, стимулируя к активному росту все подряд растения. Ученые предвещали грядущие экологические катастрофы, если её распространение не прекратится. Но кому это было выгодно? В результате Грибница продолжала своё победное шествие по планете и очень быстро процесс стал необратим и неподконтролен. Пока политики разбирались между собой, кто виноват и кому за это отвечать, мировое сельское хозяйство приходило в упадок: перенасыщение рынка дешёвым сырьём привело к обвалу цен на него, а борьба с сорняками становилась всё ожесточённее и дороже. Мелкое фермерство разорялось, а крупные производители были не в состоянии заполнить рынок продуктами в достаточном количестве. Таким образом, получая фантастические урожаи, человечество стояло перед лицом голода.
        К тому времени Ярослав и Арина, которые учились на одном факультете, уже познакомились, закончили обучение и вместе организовали небольшое дело по озеленению частных усадеб. Но проклятая Грибница задушила и их начинания: какой тут ландшафтный дизайн, если даже самый заурядный сад превращался в настоящие джунгли всего за несколько недель? Но самой большой их проблемой было то, что во всех этих бедах Арина винила себя. На этой почве у них возникало большинство ссор.
        Неприятный разговор прервался звонком мобильного. Арина нервно дёрнулась и уставилась на свой телефон. Номер был городской.
        - Алло?
        Ярослав сразу понял, что что-то не так. Уже через несколько секунд после начала разговора Арина сильно побледнела, взгляд её стал каким-то беспомощным, потерянным, губы задрожали. Мобильник умолк, и девушка машинально отложила его в сторону.
        - Что случилось, Рина? Кто это звонил?
        - Это из больницы... Моя мама умерла...
        Как и многие аллергики в городе, мама Арины почувствовала обострение болезни перед Пылением и легла в больницу. Но врачи были бессильны помочь в этом случае.
        - Она чувствовала себя нормально, - продолжая говорить, Арина стала всхлипывать, по её щекам одна за другой покатились слёзы. - Лекарства дают снотворный эффект и соседи по палате думали, что она просто спит, а утром, во время обхода, врачи нашли её мёртвой. Ярослав, моя мама умерла из-за меня! Что же мне делать? - и она разрыдалась.
        Ярослав молча обнял подругу (что значат слова в такой ситуации?), и баюкал её как маленькую, пока она не затихла.
        Похороны состоялись уже на следующий день. На этом настояли медики - все городские морги были переполнены, а смертям не было конца. Забрать тело домой Арина не смогла - не удалось нанять машину. Видя её отчаяние, над девушкой сжалился патологоанатом, за небольшую плату он разрешил ей обмыть и одеть маму прямо в больничном морге. Надевая на неё любимое платье, Арина заливалась слезами. С матерью они уже давно были в ссоре. После её смерти Арина осталась сиротой - её отец умер несколько лет назад от инфаркта, а других родственников в Стальграде у неё не было. От отца в наследство ей достался небольшой домик, и с момента поступления в университет, она переселилась туда, чтобы почувствовать свою самостоятельность. Из-за этого, собственно, и вышла ссора с матерью. Они редко виделись и теперь Арина конечно жалела об упущенных возможностях помириться.
        Пока Арина рыдала над телом матери, Ярослав занимался поисками гроба. Он обзвонил все похоронные агентства в городе, но везде ему заявляли, что гробы у них кончились, а столярные мастерские не успевают делать новые. Это наводило на некоторые размышления, но Ярослав не позволил себе отвлекаться на эти мысли. В конце концов, он всё же нашёл гроб - грузчик в морге, узнав о его затруднении, предложил купить гроб его бабули, который та хранила до собственных похорон на чердаке. Цену он заломил, конечно, непомерную, но у Ярослава просто не было другого выхода - приближался полдень, а могильщики предупредили, что работают только до трёх. Прилично накинув, Ярослав вынудил продавца заняться доставкой гроба в морг, а потом - на кладбище.
        Странная это была поездка. Они с Ариной сидели на заднем сидении в зелёном раздолбанном 'Москвиче', за которым ехал длинный прицеп, гружёный простым сосновым гробом, не обшитым тканью, но с уже заколоченной крышкой. Салон автомобиля был полон спор, водитель в респираторе приник к переднему стеклу, силясь разглядеть дорогу в красном тумане, и приглушённо матерился, когда на дороге возникали препятствия.
        У кладбища их встретило целое скопище машин. Многие также стояли с прицепами, но были и грузовики, в кузовах которых виднелись торцы гробов, стоящих штабелем прямо друг на друге. Вокруг машин толпились люди, кто в респираторах, кто ватно-марлевых повязках, уже бурых от налипших спор. Мужчины выгружали гробы и уносили вглубь кладбища. Предвидя новые трудности, Ярослав предложил водителю за отдельную плату помочь им перенести гроб к могиле. Нехотя тот согласился.
        Конечно, могильщики тоже затребовали сумасшедшие деньги за свою работу, и Ярослав отдал им последние. Из их разговоров он понял, что на складе уже заканчивались доски для крестов. Скоро могилы будут оставаться безымянными - с номером на куске фанеры. Поэтому Ярослав отпустил рабочих, только убедившись, что в ногах могилы был установлен крест с фанерной табличкой, на которой значилось имя покойной, дата её рождения и смерти.
        Арина всё это время вела себя как потерянная. Ни в чём не принимала участия, а только тихо стояла рядом с могилой. Она уже поняла, что теперь всё безвозвратно изменится, что уже никогда их мир не станет таким, как прежде. .
        Глава 2. Испытания
        Время в тесном подвале тянулось убийственно медленно. С дня похорон прошла уже неделя. Тогда они добрались домой на попутках, а теперь на дорогах транспорта не было вообще. Об этом Ярослав узнал, когда решил навестить родителей. Арина отпустила его с условием, что он вернётся к вечеру. Но он пришёл гораздо раньше: простояв на остановке полтора часа, понял, что единственный шанс добраться до квартиры родных - это пойти туда пешком. Но не мог же он бросить Арину одну так надолго! Пришлось позвонить отцу и объяснить, почему он не приедет. Отец утешил его и посоветовал не волноваться - у них с мамой и бабушкой всё хорошо и нет срочной необходимости навещать их. Таким образом, единственным занятием молодых людей оставалось смотреть бесконечную череду фильмов, которые прерывались только выпусками неутешительных новостей. Новых телепрограмм почему-то не было, но иногда крутили музыкальные новогодние огоньки или юмористические шоу.
        Арина продолжала каждые три часа переворачивать яйца в инкубаторе, но уже не потому, что надеялась получить птенцов, а просто по привычке. Вдвоём они меняли марлю на воздуховоде. И так как запасы новой марли истощились, теперь её приходилось застирывать и сушить в их и без того душной коморке.
        Сильно заболел Карат. Ещё щенком Арина получила его от родителей на своё одиннадцатилетие. А теперь споры совсем добили старого пса. Он дышал с огромным трудом, ничего не ел и не пил, и вскоре умер у хозяйки на коленях, до последнего вдоха оставаясь в сознании. Арина похоронила четвероного друга сама. Она не позволила Ярославу даже перенести костлявое тело собаки в могилу. Впрочем, тяжело ей не было - от былых пятидесяти с лишним килограммов в Карате едва ли осталось половина.
        Спайк - спаниель Ярослава, хоть и чихал от спор постоянно, но, в целом, чувствовал себя вполне прилично. И Арина, никогда особо не любившая этого пройдоху, смотрела на него чуть ли не с укором: он, де - жив-здоров, а её Каратушка умер. Ярославу не нравились такие её взгляды, но он не решался упрекнуть подругу в несправедливости, просто старался держать спаниеля поближе к себе.
        Изолированные завесой спор от всего мира, Ярослав и Арина могли получать информацию только по мобильной связи от друзей и родственников или из выпусков теленовостей. По телефону они узнавали о всё новых и новых смертях среди знакомых, но общий диагноз, которые ставили врачи всем умершим, позволял надеяться, что та же участь минует их самих.
        'Индивидуальная непереносимость, острая аллергическая реакция' - эти медицинские термины обещали, что странной болезни подвержены не многие. Или по крайней мере не все. Находясь в ловушках собственных жилищ, люди всё равно не могли ничего изменить. Телерепортажи из разных стран подтверждали, что бежать от бедствия некуда - болезнью поражена вся планета. Да и у многих ли были возможности для такого бегства?
        Власти не отрицали, что люди умирают, но умалчивали об истинных масштабах трагедии. А потом оказалось, что утаивали они и об её причинах.
        Через десять дней после начала Пыления всё наконец разъяснилось с выходом в эфир очередного выпуска теленовостей. В последнее время в программе очень часто сменялись ведущие. Вот и в этот день на Ярослава и Арину с экрана смотрело новое лицо. Прокашлявшись, с чего теперь всегда начинали все дикторы, мужчина извинился и объявил, что его коллега заболел и не может вести передачу. Потом он поправил на столе листок с текстом и взглянул в объектив, явно намереваясь приступить к запланированному изложению новостей, но ... не стал. Вместо этого он заморгал и отвернулся. Пару секунд зрителям был виден только его склоненный к плечу профиль, а затем диктор всё-таки повернулся к камере и начал говорить.
        - Вы знаете, Виталий - мой коллега, которого вы привыкли видеть в этой программе - за восемь последних лет ни разу не брал больничного. А вчера утром он впал в кому. Это случилось прямо в гримёрной, пока ему поправляли прическу перед выходом в эфир. Сегодня в тринадцать ноль пять он скончался в больнице и его уже похоронили в братской могиле. Как вы уже знаете - это вынужденная мера, на которую власти пошли ради обеспечения санитарии во время Пыления, - диктор приподнял очки на переносице и утёр пальцем пот под глазами.
        Ярослав ещё никогда не видел, чтобы ведущий теленовостей позволял себе нечто подобное - не иначе, рассказывает нечто запрещённое. Он подался вперёд и стал слушать очень внимательно. Утерев пот, диктор продолжил:
        - Виталий был моим другом, и внезапно меня покоробило такое отношение к его останкам. Да простят мне родственники всех людей, уже похороненных подобным образом, но раньше всё это казалось мне вполне оправданной мерой безопасности. После смерти Виталия я усомнился, - он глубоко вздохнул, прежде чем решился рассказать остальное. - Исключительно по личной инициативе я провёл небольшое расследование. Так вот: в здание больницы, куда увезли Виталика, невозможно попасть без специального пропуска или идентификационной карточки работника больницы - на всех входах дежурят военные. Не пропускают даже родственников умирающих больных. Новые пациенты попадают в больницу уже в коматозном или близком к нему состоянии, и 'скорые', которые их привозят, тут же уезжают по следующему вызову. Случайно я услышал, что через день-другой и таких больных принимать не будут, - их негде размещать, - диктор снова утёр пот, но Ярослава это уже не удивляло. - У морга мне удалось поговорить с помощником патологоанатома. Хочу добавить, что вид у этого человека был такой, будто он не спал несколько суток. Он рассказал мне страшные
вещи. Диспетчера на скорой помощи принимают сотни вызовов за смену. И в большинстве случаев вместо больных медики находят уже трупы. Люди внезапно впадают в кому, а спустя несколько часов после этого умирают от удушья.
        Внезапно диктор выставил руку в сторону ладонью вперёд, будто удерживая на расстоянии невидимого врага, и торопливо продолжил:
        - И это не частные случаи, не аллергическая реакция, как утверждают власти. Мне рассказали, что дыхательные пути и лёгкие всех умерших плотно закупорены Грибницей. Они заросшие Грибницей! - и тут диктор затараторил скороговоркой, то и дело, поглядывая куда-то вбок. - Споры попадают в лёгкие во время вдоха и прорастают там. Даже после смерти человека, Грибница продолжает расти в нём, используя мёртвую плоть, как субстрат! - голос диктора всё повышался, и дело тут было не в том, что он вышел из-за стола и двинулся к камере - просто у него начиналась истерика. - Я видел трупы начинающие покрываться красной плесенью! Я видел...
        Внезапно передача прервалась, и на экране появилось сообщение о технических неполадках, но у Ярослав перед глазами всё ещё стояло лицо диктора: бледное с широко раскрытыми глазами и так сильно покрытое испариной, что даже с волос капает пот. Ярослав перевёл взгляд на Арину и увидел как она испугана: каждый человек на планете уже проглотил немало спор, и если то, что они услышали - правда, никакая марля им не поможет. Невольно Ярослав потянулся к своему мобильнику. После смерти Ариныной матери он избегал звонить родным при подруге, но сейчас не сдержался. Краем глаза отметил, что Арина принялась грызть ногти. Эта позабытая детская привычка в последнее время вернулась к ней. После разговора с отцом он слегка успокоился. Однако уже вечером их ожидало очередное потрясение - исчезла связь с передающей антенной и мобильные телефоны стали бесполезны.
        Вместе с исчезновением связи прекратилась работа большинства телеканалов. Новостей больше не транслировали, от правительства также не было никаких заявлений. Единственное, что ещё крутили по телевизору - это фильмы. Это были преимущественно комедии или приключения и всегда со счастливым концом.
        - Похоже, сигнал глушат, - подвёл итог Ярослав после своей попытки найти хотя бы один работающий радиоканал на своём стареньком 'Маяке'. На всех частотах шумели такие помехи, что далёкие голоса было не разобрать. - Значит, дела так плохи, что народу о них лучше и не слышать...
        Беспокойство за родных снедало Ярослава и он метался по погребу, не находя себе места. Глядя на его муки, Арина предложила позвонить по городскому телефону от соседки. В красноватом тумане они пересекли улицу и вошли через незапертую калитку к ней во двор. Ярослав долго стучал в двери, но старушка была глуховата и не слышала его. Тогда он принялся заглядывать в затянутые марлей окна, и в сгущающемся сумраке разглядел силуэт женщины в кресле перед телевизором. Громкость была включена на полную катушку, и в комнате гремели автоматные очереди - транслировали какую-то из частей 'Индиана Джонса'.
        - Пошли, она всё равно нас не услышит, - Арина потянула его за рукав. - Зайдём к ней утром.
        Они вернулись в погреб и от нечего делать включили телевизор. На экране ссорились какие-то мексиканские девицы.
        - Это мыло, - раздражённо сказал Ярослав. - Переключи лучше на 'Индиана Джонса'.
        Арина молча щёлкнула пультом, вид у неё при этом был несколько странный, но Ярослав, нервничающий из-за родных, не придал этому особого значения. Утром, когда он снова собрался к соседке, Арина стала его отговаривать.
        - Не ходи - она ещё спит.
        - Нет. Она уже телевизор включила - аж сюда слышно!
        - Ярослав, я думаю, что она умерла, - Арина нервно мяла в руках свой респиратор. Она долго не решалась посмотреть Ярославу в лицо. А он долго молчал.
        - Она не стала бы смотреть приключения, когда на другом канале шла мыльная опера. Ты ещё вчера это поняла, - Ярослав не спрашивал - утверждал. - Почему ты мне сразу не сказала? Я смог бы позвонить ещё вечером!
        - А ты бы пошёл туда в темноте, на ночь глядя?
        - Не знаю... - признался он. - Но теперь всё равно придётся идти. Я должен дозвониться домой.
        - Хорошо. Пошли.
        Голос у Арины был на удивление спокойный. 'Это от того, - понял Ярослав, - что у неё была целая ночь, чтобы смириться с этой мыслью'.
        В доме у старушки странно пахло. Как будто где-то забыли мокрую тряпку и она сопрела. В гостиной продолжал надрываться телевизор. Хозяйка дома сидела в кресле спиной к двери и Ярославу, вошедшему в комнату была видна только кисть женщины свесившаяся с мягкого подлокотника и почему-то одета в красную варежку. 'И чего это она летом варежки носит? Мёрзнет что ли?' - мысленно удивился Ярослав и позвал:
        - Мария Андреевна, можно, мы позвоним по вашему телефону?
        Старушка молчала и Ярослав нерешительно приблизился к креслу. Ахнул. Тогда Арина подошла тоже. Труп женщины больше всего напоминал куклу из репейников, какие обычно мастерят городские школьники на праздник цветов. Только те куклы раскрашивались разными красками, а эта фигура была сплошь красной. Под плотной губчатой массой угадывались лишь контуры тела. На коленях старухи виднелся ещё один силуэт - Мурки, её кошки. К горлу подкатила волна тошноты, смотреть на густо заплесневевшее тело было до ужаса противно. Ярослав закружил по комнате. Из-за орущих динамиков телевизора в голове возник какой-то сумбур и Ярослав никак не мог сосредоточиться на цели своего прихода сюда. Арина некоторое время наблюдала за его метаниями, а потом повернулась к телевизору. Подняла руки к вискам, будто у неё внезапно разболелась голова. Ей хотелось убавить звук, но пульт до сих пор торчал из рук покойницы, и девушка не могла заставить себя взять его.
        - Ярик! Ярослав! - Арине пришлось снять респиратор, чтобы перекричать динамики. Он остановился, взглянул на неё. - Как убавить звук без пульта?
        Когда смысл вопроса дошёл до сознания Ярослава, всё внезапно встало на свои места. Он вспомнил, зачем пришёл сюда.
        - Просто выключи телевизор из розетки.
        - Извини, я как-то не догадалась сразу, - Арина дёрнула за провод. Воцарилась долгожданная тишина. - Телефон на столике, позади тебя.
        Ярослав сорвал трубку с рычага и стал лихорадочно набирать номер, когда вдруг понял, что в трубке странно тихо. Поднёс её к уху. Гудков не было.
        - Не работает? - шёпотом спросила Арина.
        - Не работает, - глухо ответил он.
        Они поспешили покинуть мёртвый дом. На улице было пустынно и тихо. Молчали коровы и петухи, не лаяли собаки. Только сейчас до них дошло, что подозрительная тишина уже не первый день царит в посёлке. Просто прежде, занятые своими проблемами, они не обращали на неё внимания.
        К Ярославу вдруг подбежал Спайк. Вероятно, ему удалось открыть дверь погреба, и теперь он присоединился к хозяину.
        - Нужно надеть ему намордник, - озабоченно пробормотал Ярослав.
        - Давай лучше сходим к другим соседям. Может быть, у них телефон работает?
        - Но Спайк наглотается спор! Ты же видела, что они сделали с кошкой старухи. Я не собираюсь гробить собаку!
        - Ярослав, оглянись вокруг: споры больше не сыплются. Пыление закончилось!
        И действительно, туман, поглотивший мир на несколько дней, утратил свою насыщенную красноту и плотность настолько, что уже можно было рассмотреть силуэты ближайших домов. Дышать стало значительно легче. Пыление закончилось также внезапно, как и началось, а полное отсутствие ветра способствовало быстрому очищению воздуха от спор - теперь они оседали на землю.
        - Мы должны рассказать об этом остальным соседям. Люди сидят взаперти и за пыльными окнами не видят, что всё уже закончилось! - воскликнула Арина.
        - Лучше скажи, что ты хочешь убедиться, что они ещё живы.
        - Прекрати! Ты мелешь ерунду!
        - Нет. Ерунда твориться там, - Ярослав махнул рукой в сторону дома их мёртвой соседки. - Я не буду ходить по этим домам. Если люди живы, пусть сами о себе заботятся. А мне надо позаботится о своих близких. Я должен попасть к родителям!
        С этими словами Ярослав вошёл во двор. Арина поспешила за ним.
        Полагая, что движение городского транспорта ещё долго не восстановится, ехать решили на велосипедах. Ярослав запер дом и погреб, усадил Спайка в корзинку, притороченную к переднему крылу старенькой 'Украины', и вместе с Ариной они отправились в город. На улицах посёлка им не встретилось ни души, но на остановке стоял какой-то мужчина. Он проводил их отрешённым взглядом и попытался вспомнить, зачем вообще пришёл сюда. Вероятно, ему нужно было куда-то ехать, но вот куда - вспомнить он не мог. Тогда мужчина присел на скамейку в ожидании транспорта и задремал... навсегда...
        Город потряс их. На улицах ещё встречались прохожие. Но эти люди видимо не совсем понимали, где они находятся, бесцельно бродили по тротуарам и проезжей части. Некоторые устало опускались прямо на красный асфальт или бордюры. Никто не пытался заговорить с проезжающими мимо велосипедистами, а те, в свою очередь, не стремились общаться с похожими на наркоманов типами. Иногда Ярославу или Арине на глаза попадались покрытые красным войлочным налётом, лежащие или сидящие на асфальте фигуры, и молодые люди торопливо отводили от них взгляды.
        На дорогах встречались заторы из вставших авто. Большая часть машин были пустыми: вероятно их владельцы, попадая в пробку, просто шли дальше пешком или возвращались умирать домой. В тех же автомобилях, из-за которых и образовывались заторы, виднелись закутанные в красное мумии водителей, а часто и пассажиров тоже. Куда ехали эти люди во время пыления, можно было только гадать. Возможно, к больнице, чтобы отвезти своих внезапно заболевших родных. Возможно, они были менее наивными и просто пытались удрать от красной напасти. В любом случае почти всех их ждал один и тот же конец.
        Многие магазины были разграблены, а витрины некоторых просто разбиты вандалами. Из одного открывающегося на проезжую часть дворика доносилась музыка, и, проезжая мимо него, Ярослав ожидал увидеть вечеринку в честь окончания Пыления, но увидел совсем другое. Бросалось в глаза, что люди, затеявшие этот пикник, тяжело больны. Многие из них сидели, навалившись на грудью на праздничный стол с угощениями, а один мужчина так вообще, лежал, уткнувшись лицом в блюдо перед собой. И Ярославу не верилось что он просто сильно пьян. Играл вальс и несколько пар кружилось под его звуки. По замедленным движениям танцоров было ясно, что скоро они пополнят число тех, кто уже не в состоянии встать из-за стола. 'Это не праздник, это поминки' - понял Ярослав. Вдруг их заметили. Молодая женщина с огромными тенями под глазами вяло махнула им, приглашая к столу. Ярослав только мотнул головой и уставился на дорогу прямо перед собой. Арина смогла выдавить извиняющуюся улыбку и помахала женщине на прощанье. Та помахала в ответ.
        За то время, что понадобилось им на дорогу до родительского дома, Ярослав тысячи раз проклял Грибницу и всех тех, кто распространил её в мире. И только потрясённый вид Арины мешал ему кричать свои проклятия вслух. Наконец они прибыли на место. Ярослав пулей взлетел на четвертый этаж и забарабанил в дверь кулаками. Бесконечно долгую минуту ничего не происходило, потом за дверью послышались шаркающие шаги, щёлкнул замок и на пороге появился отец Ярослава.
        - Сынок!.. Слава богу, ты пришёл!.. Аринушка!.. Проходите, проходите скорее!.. - Валерий Михайлович неловко попятился, пропуская в тесный коридорчик сына и его избранницу. Все втроем крепко обнялись. От облегчения Ярослав едва не разрыдался, но сумел взять себя в руки и засыпал отца вопросами.
        - Как дела пап? Ты похудел.
        - Да, есть немного... Очень жарко - потом всё стекло. Но ты же знаешь, я давно хотел жирок сбросить!.. - притворно бодрился Валерий Михайлович.
        Ярослав почувствовал эту фальшь, но в полутёмной прихожей не мог, как следует рассмотреть лицо отца.
        - А где мама и бабушка?
        - Мама спит...
        Валерий Михайлович жестом пригласил молодых людей за собой и медленно двинулся в кухню. Там он без сил опустился на табурет, и Арина потрясённо ахнула. Чёрные круги под глазами, мутный рассеянный взгляд, обвисшие небритые щёки превратили здорового сорокапятилетнего мужчину в дряхлого старика-пропойцу. Он сбросил едва ли не треть своего веса, и одежда болталась на нем мешком.
        - Папа, что с тобой? Ты заболел?
        - Нет, сынок, это просто усталость. Эта пыль...и все волнения... Я просто устал. А вот бабушка... она так волновались за вас... а когда перестал работать телефон, прямо места себе не находила. Ты же знаешь, сынок, какая бывает упрямая твоя бабушка. Если ей что-то взбредёт в голову... - Валерий Михайлович судорожно вздохнул, как будто ему не хватало воздуха. - Она побежала на улицу, к автомату... Он не работал, и ей стало плохо... Давление, наверное... Мы не смогли даже вызвать скорую...
        - Давление? Скорую? - Ярослав беспомощно оглянулся на Арину, встретился с её испуганным взглядом. - Папа, ты имеешь в виду, что бабушка ... что она умерла?
        - Да, сынок, - Валерий Михайлович протянул к сыну руку, крепко сжал ему плечо. - Она умерла тут, у нас, не приходя в сознание...
        Ярослав почувствовал себя так, словно его огрели по голове здоровенной подушкой. Он просто не мог представить себе, что его властная энергичная бабушка могла вот так вдруг умереть. Это был абсолютный бред, ведь ещё две недели назад она доводила его до белого каления своей бесконечной критикой ведения их с Ариной хозяйства и задавала просто неимоверный темп работы на огороде.
        - Присядь, сынок, послушай, - Ярослав остался стоять, напряжённый как струна и его отец тяжело вздохнул, в груди его отчётливо засипело. - Вы с Аринушкой - хорошая пара и должны оставаться вместе. Даже если мы с мамой не переживём эту катастрофу, вместе вы со всем справитесь, - у Ярослава вырвался протестующий возглас, но отец жестом приказал ему замолчать. - У вас появятся дети, и всё наладится. Ты знаешь, сынок, когда появляются дети, всё сразу меняется к лучшему!..
        - Пап, о чём ты говоришь? Ты просто устал, тебе нужно поспать!
        - Перестань сын! - голос Валерия Михайловича прозвучал неожиданно сильно и Ярослав с надеждой взглянул на него. - Разве ты не видишь, что вокруг творится? Мы последние живые в этом доме. Уезжайте с Ариной, спрячьтесь опять в погребе. Нам с мамой будет легче, если мы будем думать, что у вас есть шанс. Уезжайте, прошу вас! - мужчина закашлялся и в изнеможении откинулся к стене.
        Арина украдкой утирала слёзы и молчала, а Ярослав продолжал стоять перед отцом, безвольно свесив руки вдоль тела. Мысли в его голове словно влипли в клейстер: 'Этого не может быть. Это происходит не со мной'.
        - Проводи меня к маме, сынок, и уезжай, - совсем тихо проговорил отец Ярослава и умоляюще взглянул на сына. - Не отбирай у нас надежду.
        Ярослав бледный, как смерть, с каменным лицом и застывшим взглядом повёл отца в спальню, поддерживая его под локоть, словно немощного старика. Там, на кровати у стены спала мама. Она показалась Ярославу бледной и исхудавшей, но всё же, не до такой степени, как отец. Он уложил его и опустился на кровать рядом. В голову лезли чудовищные мысли, но и надежда все ещё была сильна в нём. Ярослав думал, что родители отдохнут, поправятся и всё станет как прежде. Конечно, ужасно, что умерла бабушка, но ведь она страдала от гипертонии и уже пережила один инсульт. Да и возраст... Родители же ещё не старые, отоспятся - и всё пройдет.
        Погружённый в эти мысли, Ярослав не сразу понял, что не слышит больше хриплого дыхания отца. Обернувшись, он сразу понял, что его отец умер. Мамина рука, за которую он ухватился, словно утопающий за соломинку, оказалась неестественно холодна и неподвижна. Переход от радужных надежд к полному отчаянию был так резок, что Ярослав закричал, и этим, сам того не подозревая, удержал Арину от самоубийства.
        Когда Ярослав скрылся с отцом в коридоре, Арина закружила по кухне, заламывая руки и до крови кусая губы, чтобы не разрыдаться вслух. Только сейчас она по-настоящему осознала масштаб трагедии разыгравшейся в мире из-за неё. Какое право она имела на жизнь, когда остальные люди умирают по её вине? Как она будет смотреть в глаза любимого человека, когда он потеряет своих родных из-за её необдуманного поступка? Или это своеобразное наказание? Её персональный Ад? Чем можно искупить такую вину? Смертью?
        Спрятавшись под столом, Спайк наблюдал, как подруга его хозяина подскочила к окну и принялась яростно дёргать за ручки створок. Но те не открывались, так как все швы на раме для герметичности были заклеены скотчем. Тогда Арина бросилась в гостиную к выходу на балкон. Та дверь была открыта настежь, и уже через миг девушка обнаружила себя стоящей на балконных перилах.
        'Словно всю жизнь по канату ходила!' - она выпрямилась во весь рост, без труда удерживая равновесие на узкой опоре. В голове крутилась нелепая мысль: 'Интересно, смогла бы я сделать это при других обстоятельствах? Интересно, смогла бы я...'.
        Внизу на крыше подъездного козырька жёлтой краской было написано: 'Слабо?'. 'Не слабо!' - пробормотала Арина. Она закрыла глаза и успела мельком удивиться, отчего же так колотится сердце, когда мёртвую тишину разорвал отчаянный крик: 'Нет! Нет!'. Арина вздрогнула и потеряла равновесие. 'Он не должен этого увидеть!' - пронеслось у неё в уме и, судорожно взмахнув руками, она успела ухватиться за натянутую под балконным потолком проволоку для сушки белья. Проволока оборвалась со струнным гудением, и её острый кончик оцарапал Арине плечо. И всё же девушка успела спрыгнуть с перил обратно на балкон.
        Когда её ноги снова оказались на твёрдом полу, Арина оглянулась, ожидая увидеть позади себя Ярослава. Только вместо него она увидела его мёртвую бабушку, лежащую на диване в гостиной. Арину прошиб пот. Она едва успела повернуться, и её стошнило прямо на жёлтую надпись внизу. Из комнаты по-прежнему доносились рыдания. Тут-то до Арины и дошло, что Ярослав кричал вовсе не ей.
        Смертью? Милая, ты выбрала слишком лёгкий путь!
        Арина утёрла рукой губы и выпрямилась. И хоть колени все ещё противно дрожали, а по плечу струилась кровь, она решительно направилась к спальне.
        Родители Ярослава лежали рядышком на своей кровати. Казалось, что они просто спят, но Арина сразу поняла - это не так. На лице Ярославовой мамы не было таких страшных отметин болезни, как у его отца, просто она была очень бледная и черты лица её неестественно заострились. Ярослав сидел на краю постели и беззвучно рыдал.
        Вслед за Ариной в комнату проскользнул Спайк. Опередив девушку, он метнулся к хозяину и принялся вылизывать ему лицо и руки. Ярослав притянул к себе пса, зарылся лицом ему в шерсть, а Арина стояла рядом и не решалась притронуться к нему. Ей хотелось обнять его и как-то утешить, но чувство вины, толкнувшее на балконные перила, не позволяло этого сделать. Ведь это она нашла Грибницу! Ведь это она повинна в смерти стольких людей! Если она сама не может себя простить, то, как это сделает Ярослав, родители которого умерли по её вине? Арина судорожно вздохнула - она уже жалела, что пришла сюда, ей уже полагалось остывать там, внизу, на козырьке подъезда. Арина сделала движение, чтобы уйти и тут Ярослав стремительно встал и обнял её.
        - Останься, прошу тебя, - его голос молил.
        - Я с тобой, - этого оказалось достаточно, чтобы тугой пузырь, который давил на сердце, лопнул и позволил ей дышать. - Я с тобой, - эти простые слова, вырвавшиеся мимо воли, вдруг наполнились таким важным смыслом. Они извиняли ей всё. Сказав их Арина, разделила с Ярославом его боль и принесла клятву. Теперь она связана ею.
        - Мои родители умерли, - сказал Ярослав.
        - Но я с тобой, - повторила свое заклинание Арина.
        Потом они перешли в кухню. Ярослав чувствовал, что ему необходимо принять какое-то решение относительно своих мёртвых родителей и бабушки, но мысли постоянно путались и не хотели оформляться в какой-либо более-менее чёткий план.
        - Тут не найдется чего-нибудь выпить? - внезапно спросила Арина.
        - Не знаю... У отца был неплохой бар.
        - Ты не посмотришь?
        - Да... конечно...
        Ему не хотелось идти в гостиную, где находился отцовский бар и где он неизбежно увидит свою мёртвую бабушку, но, представив, как кстати сейчас будет хороший глоток коньяка, он решился.
        На губах у покойницы, как непристойная краска, краснела плесень. Переборов отвращение, Ярослав стёр её салфеткой и выбросил с балкона. Вернувшись в кухню с бутылкой коньяка, он разлил его в две рюмки и немедленно опустошил свою. Арина отстала ненадолго, и Ярослав наполнил рюмки снова. Только после третьей его руки перестали дрожать.
        - Я должен похоронить их, - решился он. - У отца в гараже есть лопаты. Я схожу за ними. В соседнем дворе есть детский садик. Там огорожено и много земли. Мы похороним их там, а когда всё наладится - перезахороним.
        - Но это незаконно! - задохнулась Арина.
        - А кого это сейчас волнует?
        Арина промолчала.
        Замок на калитке детского сада был сбит и валялся в кустах: не только Ярославу пришла в голову мысль хоронить здесь своих умерших. Вся свободная от асфальта земля пучилась могильными холмиками. Особенно много было маленьких детских могилок, расположенных рядами на клумбах и на площадках перед павильонами. Может быть, родители находили утешение хотя бы в том, что их дети будут покоиться в этом знакомом месте и в окружении своих товарищей по играм. Увидев это кладбище, Арина почувствовала, что мир пошатнулся.
        - Почему дети? Почему не я? Будь я проклята! - она запустила пальцы в свои волосы и стала вырывать их. Но этого было мало. Ей подумалось, что если она выцарапает себе глаза и умрёт от потери крови - это будет искуплением для неё. Она стала вдавливать пальцами глазные яблоки и ослепительные круги поплыли перед ней в кровавом тумане. Было больно, глазные яблоки глубоко проваливались в глазницы и все же не лопались. Прежде чем Арина пустила в ход ногти, её запястья успел перехватить Ярослав. Глупец! Как же он не понимает? Она во всём виновата! Она одна во всём виновата! Она должна умереть!
        Арина визжала, вырывалась и выкручивалась из его рук, одержимая идеей самоуничтожения, и Ярославу стоило огромных усилий заломить ей локти за спину и повалить на землю. Только придавив бесноватую всем своим весом, он смог удерживать её на месте. Наконец она затихла. Спайк, возбуждённый криками хозяев, продолжал пронзительно лаять и носиться вокруг них, поднимая бурое облако спор. Ярослав стал задыхаться. Арина не шевелилась, и он испугался, что придавил её слишком сильно. Надрывно кашляя, он подхватил бездыханное тело подмышки и оттащил на порядочное расстояние от пылевого облака. На большее не хватило сил.
        - Заткнись, Спайк! Стоять!
        Обычно спаниель игнорировал команды, но ярость, прозвучавшая в голосе хозяина, убедила его послушаться и Спайк замер на месте.
        Ярослав попытался нащупать пульс на запястье Арины, но в его пальцах отдавались бешеные удары собственного сердца. Тогда он наклонился и прижался к её шее губами. Наверное, со стороны это выглядело, как трапеза вампира, но кроме Спайка удивляться его странному поведению было некому. Арина очнулась в тот момент, когда Ярослав всё-таки нащупал её пульс. Некоторое время она лежала с закрытыми глазами, потом без его помощи села.
        - Ты как? - устало спросил он. Сил на повторную борьбу не осталось.
        - Всё прошло. Но тебе не стоило меня удерживать, - Арина подумала, что Ярослав уже второй раз за сегодня мешает привести в исполнение приговор, который она себе вынесла.
        - Ты с ума сошла, если винишь себя в этом! - Ярослав выбросил руку в сторону могильных холмиков - Ты была обычная студентка биофака. Что ты могла знать об этой Грибнице? В ней не разобрались величайшие учёные планеты, а ты винишь себя? Во всём виноваты те жиртресты, которые спешили набить свои карманы и продавали её направо и налево! Проклинай их! Слышишь? Это они во всём виноваты! - кричал он во весь голос, выталкивая накопившуюся боль в небо. - Я надеюсь, что они все поздыхали в своих бункерах! Медленно и в агонии! Будьте вы прокляты! Сволочи! В Аду ваши деньги вам не помогут! - Ярослав разрыдался, а Арина просто сидела и тупо смотрела на него - сил на эмоции больше не осталось.
        - Так больше нельзя, - пробормотал Ярослав, когда слёзы закончились. - Нам нужно взять себя в руки. Если мы выжили и до сих пор не заболели, значит, это судьба и нужно продолжать жить дальше. Отец сказал, чтобы мы оставались вместе, родили детей. Я собираюсь выполнить его последнюю волю и больше не желаю слышать разговоров о смерти! Если выжили мы, значит, есть и другие люди. Позже мы их найдём. А теперь пошли в гараж. Мы отвезём моих родителей в наш сад и похороним их там.
        Автомобиль завёлся с первого раза. Теперь Ярославу предстояло вывести машину задним ходом из гаража. И почему он не выучился вождению как следует? Свою машину они с Ариной ещё не нажили, а на отцовской он ездил только по просёлочным дорогам, когда они с батей вырывались на охоту. Ярослав переключил рычаг скоростей на задний ход и попытался выехать из гаража. Машина дёрнулась и заглохла. Только после двух неудачных попыток Ярослав выехал на улицу и развернул автомобиль в нужном направлении. Всё это время Арина стояла в стороне.
        До подъезда добирались столько же времени, сколько бы ушло на это, пойди они пешком. Несколько раз пришлось объезжать по бордюру машины, за рулём в которых сидели мертвецы. Подъехав к подъезду, Ярослав оглянулся на заднее сидение.
        - Нам придётся посадить их, - он старался не думать о том, что тела уже могли окоченеть.
        Они поднялись в квартиру, но первым делом Арина подошла к холодильнику. Ярослава просто потрясло, когда она вытащила оттуда завёрнутый в целлофан хлеб и сыр. Потом, не обратив внимания на его протестующий возглас, указала ему на стул. Бросила Спайку сырую котлету из морозильника. Видя, как жадно пёс набросился на еду, Ярослав внезапно понял, что тоже зверски голоден. Ему стало стыдно за эту телесную слабость в такой трагический момент, но Арина была права, - если он не подкрепит свои силы, то может угробить их обоих. Арина, тем временем, подставила чайник под кран, чтобы набрать воды, но оттуда упало лишь несколько капель, а последняя и вовсе втянулась обратно. Воды больше не подавали. Внутренне собравшись, Ярослав щёлкнул выключателем. Свет не загорелся.
        - Без электричества насосные не работают, - выдохнул он. - Значит света нет во всём районе, а может и во всём городе.
        Они кое-как умылись остатками минеральной воды из холодильника, молча сжевали по паре бутербродов и принялись за работу.
        Ярослав достал из комода большие махровые простыни, которыми мама застилала кровати зимой. Отыскал в её коробке со швейными принадлежностями моток толстой суровой нити с двумя цыганскими иголками, ножницы, и направился в гостиную к телу бабушки. Взглянув на неё, он чуть было не распрощался с только что съеденными бутербродами. Плесень, которую он совсем недавно вытер с губ покойницы, расползлась теперь на всё её лицо. Арина, увидев эту красную маску, побледнела и выскочила из комнаты, но уже через минуту снова появилась с мокрым полотенцем в руках. Ярослав благодарно поцеловал девушку, забрал у неё полотенце и сам очистил лицо бабушки от красной мерзости. Потом он просунул руки под бабушкины плечи, а Арина решительно взялась за её ноги, и вдвоём они смогли поднять грузное окоченевшее тело и переложить на простыню, предварительно расстеленную на полу перед диваном. Края простыни завернули вокруг тела наподобие савана и сшили их. Таким же образом поступили с телами отца и матери Ярослава, и только когда и эта тягостная работа была завершена, Ярослав позволил себе задуматься о размещении тел в
машине.
        - Придётся сделать несколько рейсов и перевезти их по очереди на заднем сидении, - это был единственный вариант, пришедший ему в голову.
        - Ярослав, а на вашей машине есть фаркоп? - спросила вдруг Арина. Она стояла у окна и пристально рассматривала что-то на улице.
        - Есть. Но у нас нет прицепа.
        - Прицеп у нас тоже есть. Правда, придётся его разгрузить, - Арина мотнула головой в сторону окна. - И куда они хотели убежать?..
        Ярослав подошёл к окну и увидел у дома напротив Пежо ещё более старый, чем был у его отца, с длинным прицепом, заваленным домашней утварью и пожитками неудачливых беглецов, которые до сих пор сидели в машине.
        Начинало смеркаться, а ночевать в переполненном мертвецами доме молодые люди не хотели. Бегом они направились к прицепу и стали выбрасывать из него вещи. Потом вытолкали его на газон и потянули к своему подъезду напрямик, через двор. Наконец, тяжело дыша, они подкатили прицеп к Пежо и сцепили с ним. Чтобы спустить три тела вниз, им понадобились всё их мужество и силы, но они справились. Ярослав поднимался в квартиру ещё несколько раз и забрал фотоальбомы, некоторые дорогие сердцу вещи, а также всё охотничье снаряжение отца, его ружьё и пистолет. Арина ходила вместе с ним и перенесла в машину все консервы, что нашла в кухне и замороженные продукты из холодильника. Только в сумерках они смогли тронуться в обратный путь.
        Дорога домой была сущим кошмаром. Прицеп сильно осложнял управление автомобилем и Ярослав двигался с черепашьей скоростью - из темноты то и дело выныривали багажники вставших машин. А один раз на дорогу вынесло шатающуюся фигуру. Ярослав резко затормозил, а потом нечаянно отпустил педаль сцепления. Двигатель заглох. Фигура пьяной походкой направилась к передней двери со стороны Арины, а та в панике не могла поднять стекло. Ярослав трясущимися руками повернул ключ зажигания и сразу ударил по газам. Пежо снова заглох. Усилием воли Ярослав заставил себя успокоиться и снова завёл двигатель. На этот раз машина тронулась с места, и пальцы обречённого соскользнули с дверной ручки. Им повезло, и на следующем отрезке пути никаких препятствий не было. Ковыляющая фигура осталась позади. Арина заплакала от облегчения и от жалости к несчастному.
        Когда они въехали в свой двор, сил копать могилы уже не осталось. Ярослав, мысленно извинился перед родителями и побрёл в тёмный погреб. Арина задержалась у машины, чтобы забрать продукты, а когда она ощупью спустилась в погреб, то Ярослав уже спал.
        Утром Ярослава разбудил Спайк. Отстранив его слюнявую морду от своего лица, Ярослав взглянул на часы. Одиннадцать - непростительно поздно в свете нынешней ситуации! Ярослав пулей вылетел во двор. Стояла невыносимая жара. Где же Арина, почему она его не разбудила? Столько времени упущено! Ярослав боялся представить, что могло статься с телами его родителей на такой жаре за эти несколько часов. Он бросился в сарай за лопатой и чуть не налетел на переносную жаровню со скворчащей на ней сковородой. Из-за угла вышла Арина с охапкой хвороста.
        - Чем ты тут занимаешься? - набросился он на неё. - Ты, что не понимаешь, что на такой жаре тела начнут портиться? Это же мои родители! Ты должна была разбудить меня!
        Арина и глазом не моргнула, бросила хворост у жаровни, отряхнула руки, сняла с огня сковороду и водрузила её на садовый столик. И только потом произнесла:
        - Я встала полчаса назад. За это время с ними ничего не случилось, а ты получил возможность отдохнуть и нормально поесть. Если мы не будем иногда отдыхать и есть, то тоже долго не протянем. А теперь принеси, пожалуйста, из дома табуреты - позавтракаем на улице.
        Ярослав был так поражён, что не нашёлся даже, что ответить. Чтобы не натворить глупостей, он умчался в дом за табуретами, а вернувшись, швырнул их под стол, да так, что едва не перевернул его. Арина наградила его долгим спокойным взглядом, молча подняла табуреты и поставила их аккуратно с двух сторон от стола. Это её спокойствие родилось несколько часов назад, после того, как под утро ей приснился кошмар.
        Тысячи мертвецов, кутаясь в саваны из багровой плесени, стояли плотным молчаливым кольцом и смотрели на неё своими мутными неподвижными глазами. Она хотела попросить у них прощения, но в её горле проросла Грибница и голос пропал. Она чувствовала, что вот-вот задохнётся. Одну, две, три минуты Арина боролась с удушьем. Почему-то во сне было так сложно принять свою смерть. 'А что это изменит?
        - вдруг подумала она и тут же почувствовала, что снова может дышать и говорить. 'Это ничего не изменит!' - крикнула она мертвецам, тогда они развернулись и ушли прочь. 'Моя смерть ничего не изменит' - прошептала Арина и проснулась. Она вдруг поняла, что это сущая правда, и что с этим ей придётся жить. Тогда она собрала всю свою волю в кулак, и остаток ночи провела, планируя их с Ярославом ближайшее 'завтра'. Поэтому этот его выпад нисколько не поколебал её спокойствия, в которое она обернула свое сознание, словно в кольчугу.
        - Умойся лучше. Ты сам похож на мертвеца из-за этой грязи!
        Её тон не допускал возражений, и Ярослав внезапно осознал, что это приносит ему облегчение. Как будто кто-то забрал часть непомерной ноши с его плеч. 'Всё-таки женщины лучше переносят подобные кризисы, - подумал он - у них сильнее развит инстинкт самосохранения'. Он глубоко вдохнул и медленно выдохнул, заставляя улечься свою ярость.
        - Не сердись на меня! - слова дались легко. - Я сам не свой от всего этого. Но тебе всё равно нужно было меня разбудить, - Ярослав поймал её ладони в свои и слегка сжал их, ища примирения.
        - Я не сержусь. Я знаю как тебе тяжело. Но теперь нам нужно научиться в первую очередь думать о будущем, - Арина склонила голову и тихо добавила. - Поэтому давай поедим.
        Место для маленького кладбища выбрали в дальнем углу сада под старой развесистой грушей. Там Арина недавно похоронила Карата, но Ярослава нисколько не смутила мысль, что его родители будут покоиться по соседству с собакой. Карат, как часть его счастливого прошлого, был так же дорог ему, как и родные. Было решено выкопать две могилы: одну для бабушки, вторую - широкую - для отца с матерью. Работая с огромным напряжением, они закончили копать ямы только с наступлением темноты.
        Сначала было очень тяжело. Жара, усталость, боль в перетруждённых мышцах, твёрдая сухая земля - казалось всё против них. Но постепенно однообразие движений и физические страдания привели к чувственному отупению, вытеснили скорбные мысли из головы, прогнали боль утрат. Тогда пришло второе дыхание, а вместе с ним на Ярослава нахлынули воспоминания.
        Вот ему три года и отец высоко подбрасывает его под потолок. - Комья земли летят вверх.
        Вот ему четыре и бабушка катает его на каре по овощной базе. - Разрыхлить дно ямы.
        Вот ему исполняется шесть - он уже совсем взрослый, и родители провожают его на первый школьный урок. - Подгрести лопатой землю.
        Вот ему уже семь и они с мамой просят мышку принести новый зубик взамен выпавшему молочному. - Выбросить камень.
        Как быстро летят годы! - Сколько ещё этой земли!
        Ярославу шестнадцать и отец берёт его на охоту. - Выбросить землю.
        Семнадцать - и мама допрашивает его про презервативы в кармане. - Кажется всё.
        Ярослав вылез из ямы. В голове у него ещё звучали голоса из прошлого. Губы шевелились, отвечая на их вопросы. Внезапно, в поле зрения появилась незнакомая девушка. Она приблизилась и дала выпить что-то восхитительно освежающее. Это была Арина, но в горячке Ярослав не узнал её. Повинуясь её рукам, он опустился на землю, закрыл глаза. Почувствовал, как на лоб легла влажная прохладная ткань. Голоса постепенно стихли. Мелькающие в воспалённом мозгу картины потускнели и исчезли. Он уснул и проспал под деревом без сновидений всю оставшуюся ночь. Утром поднялся, ничего не помня. Арина спала рядом, около неё стояла миска с водой, пахнущей уксусом. В ней плавала небольшая тряпица. Ярослав машинально коснулся своего лба, что-то смутно вспоминалось, но не до конца.
        Арина проснулась, как только ей на лицо упала его тень. Сразу уселась и стала тайком наблюдать за ним.
        - Что-то случилось, Рина?
        Она прерывисто вздохнула.
        - Нет, всё нормально. Просто не выспалась.
        Вид у неё действительно был крайне усталый, глаза воспалены, будто она не спала всю ночь, веки припухли. 'Ну, ничего, - подумал Ярослав. - Вот только опустим саваны в могилы, и отправлю её спать. Всё же физических сил женщинам недостаёт, чтобы пережить такое'.
        Они опустили саваны в могилы и закопали их. Все слёзы были пролиты накануне и едва не стоили им рассудка. Ярослав сколотил простые деревянные кресты с табличками, на которых Арина красиво написала имена усопших, даты рождения и смерти. Вместе, они установили кресты над могилами, надеясь, что позже удастся привезти сюда настоящие каменные памятники, но сейчас на это не было сил.
        Похоронив родителей, Ярослав к своему величайшему стыду почувствовал огромное облегчение, как будто он отвёз их в больницу и врач уверил его в их скором и полном выздоровлении. Он знал, что смерть необратима, и что он всю жизнь будет скорбеть по родителям, но не мог отделаться от ощущения вновь обретённой свободы. Арина была права, когда говорила, что теперь их долг заботится о себе. Как ни банально это звучит, но жизнь продолжается, и от него зависит, насколько эта жизнь будет безопасной и комфортной для Арины и их будущих детей. Эта мысль поддерживала Ярослава и помогала ему бороться с болью утраты.
        Что до Арины, то она едва добрела до постели, упала на неё и мгновенно уснула. Ярослав, перевозбуждённый усталостью и всеми пережитыми волнениями, уснуть не мог. Чтобы отогнать мрачные мысли, он решил заняться чем-нибудь полезным. Его собственный желудок услужливо подкинул пару идей на этот счёт. Вначале он должен накормить Спайка - вон, как отощал пёс за эти несколько дней! Потом он приготовит что-нибудь и для них с Ариной.
        Отсыпав для спаниеля изрядную порцию собачьего корма, Ярослав поискал глазами консервы на полках, но вместо них увидел узел из одеял, которого там прежде не было. Под одеялами обнаружилась миска с ещё не оттаявшим полностью мясом. 'Вот умница! И когда это она успела?' - восхитился Ярослав предусмотрительностью своей подруги. И тут же устыдился - мысль о том, что их последние свежие продукты могут испортиться в отключившемся холодильнике, до сих пор даже не приходила ему в голову.
        После недолгих колебаний, он решил приготовить зайчатину: во-первых, он лучше умеет управляться с дичью, чем с мясом домашних животных, во-вторых, её хватит на несколько трапез. Тщательно укутав остальные продукты, Ярослав направился в дом.
        На кухне его ждало разочарование. Мало того, что они остались без воды и электричества, так теперь и газ шёл так слабо, что пламя, едва виднеющееся вокруг конфорки, грозилось погаснуть даже от самого лёгкого сквознячка. Поэтому, как накануне Арине, ему пришлось наколоть щепок для жаровни. Пока тушилось мясо, он накопал на огороде отборной молодой картошечки на гарнир к зайчатине, но на салат ничего не нашёл: без полива, все огуречные кусты на ближайшем огороде высохли, а для помидоров ещё не настал сезон. Пойти поискать на других огородах Ярослав не рискнул, - Арина всё ещё спала, и оставлять её одну надолго он не хотел. Мясо почти дошло, и пора было добавить в казан изюм и чернослив, но тут Ярослав вспомнил, что оставил их в погребе.
        Недостающие ингредиенты лежали на полке возле инкубатора. Мимоходом Ярослав открыл его дверцу и заглянул внутрь. В лицо ему пахнуло тёплым влажным воздухом, как будто агрегат работал до сих пор. Но без электричества он давно отключился, а дело было в другом: почти весь внутренний объём инкубатора занимала губчатая масса Грибницы. Кое-где на красной поверхности виднелись островки яичной скорлупы. Ярослав поспешно закрыл дверцу и оглянулся на спящую Арину. 'Ей этого лучше не показывать!' - с этой мыслью он унёс инкубатор в сад и вытряхнул его содержимое в зарослях малины.
        Позже, подкрепившись нежной молодой картошечкой и ароматной тушёной зайчатиной, он подумал, что осенью надо будет запастись картошкой впрок, а следующей весной придётся её высаживать. И так теперь будет каждый год. Да и мясо больше не купишь в магазине. Ярослав отчасти надеялся на свое ружьё и мастерство охотника, но в то же время осознавал, что после Пыления едва ли найдёт на кого охотиться.
        Размышления об охоте подтолкнули Ярослава привести в порядок свой арсенал. Он провёл тщательную ревизию своего боезапаса, обнаружив, что у него совсем мало крупнокалиберных патронов. Поставив в уме пометку обзавестись ими как можно скорее, Ярослав почистил оба ружья - своё и отцово - и зарядил их патронами с самым большим номером дроби, какие у него были. 'Уж если не для охоты, так для обороны ружья точно пригодятся' - подумал он, припоминая разбитые вандалами витрины магазинов и перевёрнутые опустошённые прилавки.
        С наступлением сумерек в садах запели сверчки, и Ярослав впервые в жизни обрадовался этим скрипучим звукам, которые разогнали неестественную тишину летнего вечера. Послушав их немного, Ярослав потрепал Спайка по загривку и поднялся с табурета.
        - Ну, что, дружище, посторожишь нас?
        Спайк согласно тявкнул и Ярослав со свечкой в одной руке и с ружьем в другой стал спускаться в погреб.
        В небольшой ямке в зарослях малины яйца австралийских эму продолжали обрастать Грибницей. Благодаря её толстому губчатому слою всю ночь они оставались тёплыми.
        .
        Глава 3. Найдёныш
        Четвёртый день после Пыления.
        Арина проснулась, когда солнце уже было зените. Значит, она проспала почти сутки, не удивительно, что желудок сводит до тошноты. К ней в погреб заглянул Спайк, приветливо помахал куцым хвостиком и снова скрылся из виду. Зная, что пёс не отлучается далеко от хозяина, девушка пошла за ним. И точно: Спайк привёл её к переносной жаровне, где хлопотал над обедом Ярослав.
        - Привет, Спящая Красавица! - Ярослав поцеловал девушку в губы. - Выспалась?
        - Да, и теперь умираю от голода! - Арина цапнула пальцами кусочек дымившейся зайчатины.
        - А ну не тронь! - закричал Ярослав в притворном гневе и театральным жестом указал на рукомойник. - Умойся и вымой руки перед едой! - и добавил тоненьким голоском. - А то будут глисты!
        Арина захихикала и направилась к рукомойнику. Над бачком появилось зеркало со следами пены для бритья. Девушка оглянулась на Ярослава. Он был чисто выбрит и, несмотря на тёмные круги под глазами, выглядел заметно бодрее, чем накануне. На неё же из зеркала смотрела чумазая и помятая бомжиха. Лицо сильно похудело и осунулось, веки опухли, глаза воспалены, волосы торчат во все стороны, а лоб и шея покрыты грязными разводами. Закончив любоваться, Арина кое-как умылась, почистила зубы, обтёрла шею мокрым полотенцем и уселась за стол.
        - Ты как?
        Ярослав поставил перед ней полную тарелку картошки с мясом. Арина взяла вилку, но приступать к еде не торопилась - ждала ответа.
        - Уже лучше. А ты?
        - Тоже.
        - Хорошо.
        Ярослав наполнил свою тарелку и уселся напротив Арины. Некоторое время они молча ели. Потом Ярослав отложил вилку. Арина подняла на него глаза.
        - Что мы будем делать?
        На самом деле у Ярослава уже были планы на сегодняшний день, но он хотел выслушать предложения Арины. Насколько Ярослав знал свою девушку, её мнение не будет сильно отличаться от его собственного. Но он ошибся.
        - Думаю, что необходимо обойти посёлок и поискать, кто ещё выжил, - незамедлительно отозвалась Арина.
        Ярослав кивнул, но возразил:
        - В общем, я согласен с тобой, только сначала я бы съездил в оружейный магазин за крупнокалиберными патронами. Вдруг мы столкнёмся с мародёрами? У меня есть мелкая дробь и пистолет с десятком патронов, но этого мало.
        - Ярослав, а вдруг в нашей помощи нуждаются другие выжившие?
        - Но ты сама говорила, что в первую очередь мы обязаны думать о нашем собственном будущем. А выжившие, если дотянули до сегодня, то потерпят ещё денёк, - Ярослав взглянул Арине в лицо и понял, что она не уступит.
        - Животные заперты в хлевах. Они не способны сами о себе позаботиться. Ты представляешь, что с ними станется в такую жару и без воды!? - видя, как он сжал губы, Арина решила зайти с другой стороны. - Ярослав, там могут быть дети! Ты проклянёшь себя, если мы хоть на час запоздаем в дом, где среди мертвецов остался один живой ребёнок! А пули могут подождать.
        - Если их не заберут.
        - Кто?
        - Те, кто предпочитает думать о себе, а не о беспомощных детях, - горько сказал Ярослав.
        - Но мы же не такие... - тихо возразила Арина.
        - Нет, мы не такие, - согласился Ярослав и, смирившись, продолжил. - С собой возьмем консервов, немного печенья для приманки и побольше воды. Ружья я уже приготовил. Дом напротив, справа и слева можно не проверять - я вчера там был. Все мертвы.
        - Я за аптечкой! - крикнула Арина и бросилась в дом.
        Вскоре они уже шагали по пустынной улице. Дом за домом, хлев за хлевом, проверили весь посёлок. Везде их ждала только смерть. Не было, даже запаха разложения, - вероятно Грибница что-то выделяла в тела, и те быстро высыхали и мумифицировались. Вечером, усталые и подавленные, они вернулись домой.
        - Зато теперь мы знаем, что предприняли всё возможное, - попытался приободрить сникшую подругу Ярослав.
        - А вдруг мы одни выжили? - воскликнула Арина. - Тогда у нас нет будущего. Даже если мы родим детей, они никогда не смогут иметь своих. Что это будет за жизнь?
        - Рина, не паникуй раньше времени. В городе проживало около миллиона человек. Не может такого быть, чтобы из целого миллиона выжили только мы двое. Ещё не было на свете заразы с такой смертностью. Мы обязательно отыщем кого-нибудь ещё. Отдохнём ночку, а завтра отправимся в город.
        - Надеюсь, ты прав. Нам необходимо пополнить запасы провизии и медикаментов. И ещё было бы неплохо отыскать какую-нибудь штуку... ну, типа генератора, что ли, чтобы подключить к электричеству хотя бы холодильник.
        - Рина, ты гений! А я, болван, даже не подумал об этом!
        - Только не говори, что снова придётся ехать на машине.
        - А по-другому и не получится - магазин с подобной техникой я видел только в центре, неподалёку от нашего университета. Да и не лёгкий, наверное, этот генератор - в руках не притащишь.
        Они выехали как только рассвело, пользуясь недолгой утренней прохладой. Ярослав поручил Арине смотреть по сторонам и предупредить его о любом замеченном движении. Сам он полностью сосредоточился на управлении машиной. Сегодня, при солнечном свете и на свежую голову, делать это было гораздо легче, чем в тот ужасный вечер после смерти родителей. И всё же Ярослав не превышал скорости в пятьдесят километров в час: на дороге было много вставшего транспорта. Совсем недалеко от посёлка они заметили сильно осевший Опель. Из-под приоткрытой крышки его багажника виднелись большие бензиновые канистры. Ярослав остановил Пежо и подошёл к Опелю. Как он и ожидал, канистры были с бензином.
        - Что подходит немцу, то и для нас сгодится, - рассудил он, переливая содержимое одной из канистр в бензобак своего автомобиля. - Запасливый парень. Собирался удрать на край света, да не выехал и за пределы города.
        - Откуда ты знаешь, что он отсюда? Может быть, он успел проделать длинный путь.
        - Нет. У него номера местные, - ответил Ярослав. - Но, так или иначе, парень нам здорово помог: не придётся искать горючее для нашего генератора. В этих канистрах литров сто будет. На обратном пути заберём. Спасибо, парень!
        Город был мёртв. Большинство витрин закрытых магазинов были целыми, а если попадались разбитые окна, то по толстому слою красной пыли внутри помещений, становилось ясно, что разбили их ещё во время Пыления, когда были живы большинство горожан. На тротуарах и дорогах, покрытых уже полностью осевшими спорами, не было видно никаких следов. Даже страшные красные фигуры потеряли свой объём, съёжились и больше напоминали кучи тряпья, чем человеческие останки. На многих трупах, сквозь поблёкший покров из Грибницы, проглядывали кости.
        Вскоре Ярослав остановил автомобиль возле оружейного магазина. Однако металлические двери были заперты, а все окна забраны частыми решётками. Ярослав попытался поддеть ломом одну из решёток, но она не поддалась ни на миллиметр.
        - Ничего не получится, - констатировал он. - Придётся запастись ножовкой и перепилить прутья.
        - Ярик, почему ты так упорно стремишься завладеть оружием? У тебя же есть два прекрасных ружья. Разве этого не достаточно для охоты?
        - А для обороны?
        - Да от кого тут обороняться? - воскликнула девушка и обвела взглядом пустынную улицу. - Ты посмотри вокруг - людей нет!
        - Но мы же есть, значит и другие люди найдутся. Даже если выживших будет всего один процент, для нашего города это почти десять тысяч человек. Думаешь, среди них не будет подонков? - Ярослав пристально посмотрел на подругу. - Арина, всегда найдётся тот, кто захочет что-то отобрать у собрата.
        - Что, например? - удивилась Арина. - Ты забыл, что вокруг столько всего лежит? Только разбей окно и возьми всё, что тебе нужно. И никакого наказания.
        - А ты подумай, где взять свежую еду?
        - И еды полно в магазинах, - отмахнулась Арина.
        - Да, но не свежей, - возразил Ярослав. - Там только консервы и крупы. А представь, что все это испортилось или банально кончилось.
        - Люди вернутся к земле, вот и всё.
        - О ком ты? Большинство горожан в настоящее время ничего не смыслят в ведении натурального хозяйства. Если общество не восстановится в ближайшее время, если не появится кто-то, кто организует людей, то складские припасы начнут портиться. От насекомых, от жары или мороза, от влаги. Уже через год люди, не умеющие огородничать, будут питаться одними консервами. Им просто негде будет взять другую еду. И конечно они потянутся к таким, как мы с тобой. Пойдут побираться в сёла. А кому они там нужны? Кто их примет? Думаешь, многие из выживших дачников или селян с радостью согласятся горбатиться ради всех этих бесполезных ртов? Да они просто не смогут стольких прокормить!
        - Но любой может научиться огородничать, это ведь не так уж и сложно! - воскликнула Арина. - За то время, пока продукты в городе не кончатся, можно чему угодно научиться. Нас же не ядерная зима убивает. Земля осталась плодородной, прилавки ломятся от специальной литературы. Инструментов - валом. Бери и пользуйся!
        - Согласен, многие так и поступят: самые сообразительные и дальновидные будут стремиться получить знания о земледелии или будут искать себе сведущих в этом вопросе компаньонов. Но есть и другие, которым проще будет отобрать уже налаженное хозяйство или урожай, они не захотят батрачить сами. И тут не обойтись без вооружённых столкновений.
        - Ладно, убедил... - неохотно согласилась Арина. - Поехали за генератором, может быть, там и ножовку присмотришь, тогда мы доберёмся до твоих карабинов.
        На широких окнах магазина электротоваров вместо решёток стояли штампы 'Объект находится под охраной'.
        - Ну, надеюсь, это не силовые поля.
        Прикрыв лицо, Ярослав швырнул в окно лом. Стеклопакет взорвался брызгами из калёного стекла, и тут же завыла сигнализация. Ярослав вздрогнул - он никак не ожидал, что при отключившейся подаче электроэнергии сработает охранная система. Вероятно, для неё был предусмотрен автономный источник питания, какой-нибудь аккумулятор. Но не отступать же теперь?! Морщась от завываний сирены, он полез внутрь магазина. Здесь было всё, что нужно. Тяжёлую коробку с Хондовским электрогенератором они с Ариной вынесли в первую очередь. К ней добавили несколько мощных ручных фонарей и кучу батареек для них, а в отделе проката электрооборудования позаимствовали малую болгарку с заряженным аккумулятором. Пока они грузились, завывания сигнализации постепенно затихали и замедлялись - кончался заряд энергии в батареях, питающих систему. Когда сирена смолкла окончательно, Ярослав с облегчением вздохнул - всё-таки эти вопли здорово действовали на нервы!
        - Пока хватит, а то не останется места для продуктов, - остудила его Арина, когда он с жадностью повернулся к разбитой витрине. - Если нам что-нибудь ещё понадобиться, мы всегда сможем приехать сюда снова. Теперь нужно отыскать большой продуктовый магазин.
        - Чего его искать-то? Это же центр, тут магазин на магазине! Вон, смотри, на той стороне улицы продуктовый супермаркет. А вон там, дальше, по-моему, аптека. Садись в машину, я подрулю к самому входу.
        Ярослав, воодушевлённый новыми приобретениями, лихо вырулил на середину проезжей части. Из-под колёс взметнулась пыль, и разлетелись какие-то бумажные листы. Арина обратила на них внимание:
        - Что это?
        - Наверное, листовки про конец света, - пожал плечами Ярослав.
        Двери супермаркета были широко распахнуты и подпёрты двумя утюгами, пол и прилавки у входа устилал толстый слой спор, но дальше, в глубине магазина, было значительно чище.
        - Похоже, здесь кто-то побывал перед самым окончанием пыления, - сказал Ярослав. - Но свежих следов нет.
        Арина прикатила продуктовую тележку и принялась наваливать в неё герметичные упаковки с макаронами и крупами. Ярослав занялся консервами. Хлеб, сыры и колбасы доедала на прилавках плесень, и вонь от них стояла невообразимая. Заполнив одну тележку банками с тушонкой, Ярослав взял пустую и отправился к винно-водочному отделу:
        - Всегда мечтал иметь винный погребок.
        Арина уже катила к выходу тележку с большущим пакетом муки, утонувшим под упаковками макарон. 'Похоже она приняла идею о портящихся продуктах слишком близко к сердцу' - подумал Ярослав словив её озабоченный взгляд. Арина же, увидев Ярослава, перебирающего бутылки дорогущих вин, укоризненно покачала головой.
        - Эй, гурман, тащи все это в машину, а я наберу растительного масла. Оно здесь по очень низкой цене!
        Ярослав усмехнулся и повёз макароны к выходу. Спайк бежал за ним и вдруг, коротко взвизгнув, рванул вперёд. Окрик хозяина не остановил его, и спаниель выскочил на улицу. Ярославу показалось, что там мяукает кошка. Он побежал за Спайком, чтобы тот не напал на несчастное животное. Но вдруг позади раздался какой-то грохот и болезненный вскрик Арины. Ярослав крякнул от досады и повернул назад - к ней на помощь.
        - Рина, что там у тебя за грохот? Ты не ушиблась?
        Он увидел её, сидящей на полу около перевёрнутой тележки, среди баклажек подсолнечного масла. Одной рукой Арина потирала ушибленную голень, а другой - ворошила бумажные листы вокруг себя. Рядом валялся опрокинутый на бок столик с ксероксным аппаратом, на который она налетела с тележкой - раньше здесь предоставляли услуги ксерокопирования, что было обычным делом в больших магазинах. Внезапно Арина подняла на него взгляд, и Ярославу показалось, что она едва сдерживает волнение:
        - Ярослав, какой адрес у этого магазина?
        - Номер дома не знаю, но мы в самом начале Проспекта Мира. А что?
        - Взгляни! - Арина протянула ему один из листков.
        На нём большим жирным шрифтом было напечатано:
        Умоляю!
        Спасите моего ребёнка!
        Он находится в аптеке 'Матери и ребёнка'
        Проспект Мира 8
        Ярослав сглотнул.
        - Это совсем близко. Спайк убежал туда. Я думал, он услышал кошку...
        - Это может быть не кошка, - Арина глядела на него безумными глазами. - Нам скорее надо попасть туда!
        - Бежим!
        Спустя минуту, они подлетели к зданию аптеки, что была через два дома. Из распахнутых настежь дверей им навстречу выскочил Спайк. Пёс был чрезвычайно возбуждён. Он визгливо тявкал и вился вокруг них, буквально подталкивая ко входу. Арина вошла первая. Едва она переступила порог помещения, как её взгляд упал на облепленную Грибницей фигуру сидящей на полу женщины. Поза той свидетельствовала о предельном истощении и отчаянии. Рядом с мёртвым телом стояла низкая картонная коробка. Арина медленно подошла к ней и заглянула внутрь.
        Увлекая за собой тошнотворный запах, оттуда поднялся целый рой мух. Арина взвизгнула и отпрянула назад. Когда мухи разлетелись, девушка снова заглянула в коробку и едва не потеряла сознание от ужаса. На поролоновом матрасике лежал младенец, вернее, то, во что он превратился за несколько знойных дней без пищи и воды в компании гнуса. Видимо, мать хотела накрыть импровизированную колыбель марлей, но не успела этого сделать, потеряв сознание. А может, это ветерок, задувающий из открытой двери, сбросил лёгкую ткань на пол, где она лежала и теперь. Так или иначе, но это сказалось на ребёнке роковым образом. Распашонка его задралась к горлу, чепчик лежал в углу коробки, как и крохотные носочки. Только лишь раздутый подгузник, все ещё прикрывал гениталии и попу малыша от мух. Всё остальное тельце было покрыто ранками от их укусов. В некоторых местах, под кровавыми струпьями уже копошились белёсые личинки. Личико являло собой сплошной гнойный нарыв. Арина почувствовала, как горечь поднимается к её горлу и рвётся наружу рыданиями. Они опоздали - ребёночек умер!
        Внезапно, воспалённый ротик открылся и тишину прорезал странный мяукающий звук, который и привлёк внимание Спайка. Арина застыла в ступоре.
        - Это невозможно! - прошептал у неё за спиной Ярослав. - Неужели он живой?
        Арина не ответила. Пересилив отвращение и ужас, она наклонилась над коробкой и осторожно подняла маленького мученика на руки. Он оказался невообразимо лёгким. Весь его вес сосредоточился в головке, непомерно большой для исхудавшего тела, и в зловонном подгузнике.
        - Мне нужна твоя помощь, - Арина повернулась к Ярославу, её голос завучал твёрдо и даже властно - заговорил инстинкт самки, охраняющей своё потомство. - Подгони сюда машину - мне нужна та бутыль с водой, что ты взял из дому и ещё захвати из магазина какую-нибудь миску побольше. Ты слышишь? Скорее!
        Ярослав встряхнулся, с трудом оторвал взгляд от ребёнка на её руках и кинулся к выходу. Арина повернулась к прилавку: там стояли две одинаковых бутылочки для детского питания, закрытые колпачками. В одной была налита вода, в другой насыпана какая-то белая пудра. Рядом стояли пластиковая бутылка очищенной воды и жестяная банка, на которой было написано 'KAN кисломолочный - идеальный заменитель материнского молока'.
        - Твоя мама просто умница! - сказала Арина малышу, уже переливая воду из одной бутылочки в другую - к сухой молочной смеси. - Она оставила мне замечательную подсказку!
        Вначале малыш отказывался есть. Но когда жидкость смочила весь пересохший рот и сосочки языка, он сделал рефлекторное глотательное движение, как бы сглатывая избыток слюны. Потом ещё одно и ещё. Вскоре Арине пришлось отобрать у него соску - она опасалась вызвать рвоту слишком обильным кормлением. Мухи то и дело норовили сесть на воспалённую кожу младенца и с противным жужжанием кружились над головой Арины. Она поняла, что это не прекратится, пока не исчезнет запах крови и испражнений, и решительно расстегнула застёжки подгузника. Через мгновение, сопровождаемый роем мух, он полетел в коробку.
        Ребёнок оказался мальчиком. Его половые органы и ягодицы хоть и не покусанные мухами, были сплошь покрыты воспалёнными мокнущими язвочками. Арине пришло в голову, что, избежав голодной смерти, ребёнок все равно умрёт от заражения крови. Её грустные мысли прервал Ярослав.
        - Что мне делать с водой?
        - Выливай половину в миску - ребёнка нужно поскорее обмыть. И вынеси отсюда эту коробку!
        Большая муха больно ужалила Арину в шею. Вскрикнув, девушка дёрнулась и муха улетела. Потревоженный малыш слабо зашевелил ручками. Не теряя времени, Арина прошла за прилавок к полке с антисептиками. Пока Ярослав возился с водой и миской, она уже высмотрела флакончик с марганцовкой, чтобы добавить в воду.
        - Готово, - Ярослав с сомнением смотрел на слабо-розовый раствор в миске. Ему казалось невероятным, чтобы это средство помогло малышу. Как бы не сделать хуже - вода то холодная!
        Не успел он высказать свои сомнения вслух, как Арина уже опустила младенца в воду.
        - Эти ранки нужно как можно скорее продезинфицировать, - проговорила она. Ярослав отметил, что Арина произнесла это скорее для себя, чем в ответ на его сомнения. На самом деле девушка была вовсе не уверена, что поступает правильно. - Если мы повезём его так, то в пути вотрём грязь в ранки ещё глубже, тогда сложнее будет их очистить. Ведь так?
        - Делай, как подсказывает интуиция, - отозвался Ярослав, задвинув свои сомнения куда подальше - колебания сейчас недопустимы, нужно действовать. И если Арина хоть приблизительно знает, что делать, нужно поддержать её, ведь спросить совета больше не у кого.
        - Тогда поддерживай его головку на поверхности, чтобы я смогла хорошенько обмыть его.
        Ярослав никогда прежде не держал на руках ребёнка. А теперь ему пришлось взять умирающего младенца. Арина уже раздобыла где-то кусок ваты и проворно, но осторожно протирала ею особо поражённые участки кожи, потом взялась за половые органы и паховые складки малыша. Младенец слабо дёргался и хныкал, но девушка не отставала. Ярослав уже собирался попросить её прекратить эти мучения, когда Арина сама вынула ребёнка из мутной воды и прижала к груди.
        - Ну, пока хватит. Пусть согреется. А ты, Ярослав, вынеси эту воду и налей чистой.
        После второго купания многие крупные струпья отвалились, и язвы ребёнка потеряли свой гноящийся и нарывающий вид. Теперь это были просто скопления неглубоких язвочек и расчёсов.
        - Вот видишь, всё не так уж и плохо! - обрадовано воскликнула Арина. - На глазки мы поставим компрессы. Но это уже дома, а пока дай-ка мне свою рубашку.
        Она вынула младенца из воды и проворно завернула в мягкую ношеную рубашку Ярослава. Пригретый ребёнок затих и Арина, прижимая его к груди, обвела рассеянным взглядом аптечный зал.
        - Теперь нужно позаботиться, чтобы его было, чем покормить у нас дома. Нам понадобится сухое детское питание и косметика: масла, кремы, присыпки.
        - Сейчас соберу, - кивнул Ярослав.
        Попутно с банками сухой молочной смеси он собирал и запасы для их домашней и автомобильной аптечек, справедливо рассудив, что лекарства или перевязочный материал смогут понадобиться в любой момент, а раз уж они в аптеке, то чего терять удобный момент пополнить запасы медикаментов?
        На одном из стеллажей ему попалась книга 'Все, что нужно знать молодым родителям'. Оглянувшись на Арину, баюкающую младенца, и слегка улыбнувшись, он сунул её в пакет к подгузникам.
        Дома малыша снова подвергли купанию, но на этот раз в тёплой кипячёной воде с отваром лекарственной ромашки. Весь оставшийся день и всю ночь новоиспечённые родители по очереди дежурили у его постельки: меняли на его глазах ватные компрессы, смоченные в крепчайшей заварке, кормили маленькими порциями молочной смеси и отгоняли назойливых комаров. Уже к утру стало ясно, что ребёнок выживет. Он съедал всё больше смеси за прием и пару раз помочился. Температура тела тоже была в норме, значит заражения крови, которого так боялась Арина, не произошло. В общем, найдёныш оказался редким счастливчиком. .
        Глава 4 Бармен
        Пятый день после Пыления
        Утром Ярослав опять засобирался в город. Его не оставляла в покое мысль, что в любой момент к ним могут нагрянуть незваные гости, ведь теперь через весь город к их дому вели следы от шин, оставшиеся после вчерашней поездки. Поэтому он твёрдо решил обзавестись оружием для обороны, а попутно - прихватить бензин для генератора, до которого вчера руки не дошли. Арина с большой неохотой согласилась с необходимостью разделиться, и пообещала, что до его возвращения запрётся с найдёнышем в погребе. Спайка Ярослав решил взять с собой в качестве живой сигнализации. Это решение в дальнейшем спасло ему жизнь.
        До оружейного магазина Ярослав добрался без происшествий. Никаких следов человеческого присутствия по-прежнему не наблюдалось, и он взялся за работу. Вооружившись маленькой аккумуляторной болгаркой, стал вырезать прутья оконной решётки. Визг корунда, трущегося о металл, заглушил предупреждающее рычание Спайка. Пёс рычал на человеческую фигуру, выступившую из-за угла дома дальше по улице. Человек с минуту стоял с поднятыми к голове руками, как будто зажимая уши, а потом опять скрылся за домом. Спайк замолчал.
        Прутья один за другим падали к ногам Ярослава. Ему оставалось отпилить последний, когда Спайк буквально взорвался яростным лаем и в этот же миг в отражении оконного стекла мелькнул силуэт человека с занесённой для удара дубиной.
        Ярослава как будто обдали кипятком: от макушки до пяток по коже мгновенно разлилось горячее жжение адреналина. Разворачиваясь, он успел выбросить вверх правую руку с работающей болгаркой. От сильнейшего удара обрезком трубы инструмент вырвало из его рук, а корундовый диск разлетелся на куски. Один из этих осколков впился нападающему в лицо, заставив его отшатнуться назад, а другой разнёс витрину позади Ярослава. Жалящий дождь осколков обрушился ему голову и плечи.
        Ранение противника было гораздо серьёзнее: ему до кости располосовало левую щёку, но это не остановило безумца, а лишь разъярило ещё сильнее. С диким воплем он снова атаковал. Ярославу ничего не оставалось, как только схватиться за ружьё, лежавшее рядом с ним на асфальте. Выстрелить он уже не успел, а только подставил блок под опускающуюся ему на голову трубу. Сила удара отшвырнула его назад, и Ярослав врезался поясницей в подоконник с торчащими из-под него острыми обрезками прутьев. Широкий пояс с потранташем уберёг его от серьёзного ранения. Безумец уже заносил трубу для очередного удара, но Ярослав успел оттолкнуть его ногой. Мужик отступил на пару шагов, и этого хватило, чтобы Ярослав направил в него ствол и нажал на курок.
        Щёлк. - Осечка!
        Второй курок.
        Щёлк. - Осечка!
        Через миг с ним будет кончено!
        И тут на помощь пришёл Спайк. Он вцепился врагу в ногу и этим отвлёк его внимание на себя. Ярослав отбежал к машине и стал лихорадочно перезаряжать ружьё. В голове колотилось паническое: 'Господи, хоть бы успеть! Господи, хоть бы успеть! , а пальцы охотника автоматически выполняли знакомую задачу. Едва он успел взвести курки, как раздался пронзительный собачий визг и спаниель отлетел к стене здания. Маньяк ещё секунду смотрел ему вслед, а потом снова двинулся к Ярославу.
        На этот раз ружьё не подвело. Крупная дробь, выпущенная почти в упор из обоих стволов, кучно врезалась сумасшедшему в лицо, словно кувалдой вколотив его в полость черепа. Мужик рухнул на спину, расплескав по асфальту собственные мозги с ошмётками кожи и костей вперемешку. Чтобы не упасть, Ярослав привалился к дверце машины. Вся его рубашка, лицо и волосы были густо покрыты чужой кровью. При мысли об этом его затошнило, появилось настойчивое желание умыться, и только беспокойство о Спайке заставило превозмочь слабость. На ходу стягивая окровавленную рубашку и утирая ею лицо, Ярослав поспешил к спаниелю.
        Пёс неподвижно лежал под окном магазина, и, опустившись рядом с ним на колени, Ярослав поднёс к собачьему носу трясущуюся ладонь. Спайк дышал. Видимо, он просто потерял сознание, ударившись с маху о бетонную стену. Однако Ярослава всё равно трясло. Адреналин продолжал отравлять кровь, побуждая тело к активным действиям. В голове роились вопросы. Кем был нападавший? Мародёр это или просто несчастный человек, сошедший с ума от ужаса и горя? Откуда он тут взялся и почему без всяких оснований набросился на него? Был он один или с сообщниками? Интуитивно Ярослав чувствовал, что мужчина был один. Будь у него сообщники, то они напали бы ещё во время схватки. Или нет? Как это выяснить? Самое лучшее, что Ярослав смог придумать - это проследить путь нападавшего по следам и убедиться, что они не встречаются с другими следами. Его лихорадочные размышления были прерваны Спайком. Пёс очнулся и часто задышал. Ярослав поспешил напоить беднягу. Лакая воду с ладони хозяина, Спайк неотрывно смотрел на труп поверженного врага, но, напившись, не сделал и шага в его сторону. Вероятно, запах крови и сгоревшего пороха
подсказали опытному охотничьему псу, что всё уже кончено, и можно не опасаться следующего нападения.
        Убедившись, что со Спайком действительно всё в порядке, Ярослав позволил себе умыться, перезарядил ружьё и двинулся вдоль цепочки следов, оставленных сумасшедшим в красной пыли. Тот вышел к магазину из-за угла здания, поэтому Спайк поднял тревогу так поздно - понял Ярослав. Следы привели его к маленькому уличному кафе, и в первый момент Ярославу показалось, что оно до отказа забито посетителями. Все столики были заняты и сервированы чистой посудой, на каждом стуле виднелась человеческая фигура. Только приглядевшись, Ярослав понял, в чём дело - все посетители давно были мертвы. К каждому стулу с разных сторон площади тянулся след от волочившегося по асфальту тела. Ярослав ярко представил себе как бывший бармен или официант уличного кафе, сходя с ума от одиночества, пытается найти себе хоть какое-то общество и придать творящемуся вокруг кошмару подобие привычного окружения. Вероятно шум, произведённый Ярославом, испугал несчастного или заставил его подумать, что Ярослав мешает его клиентам отдыхать. Тогда сумасшедший решил устранить источник неприятных звуков и напал на него. Все следы вокруг кафе
были одинаковыми и принадлежали убитому. Успокоенный, Ярослав вернулся к магазину.
        Следовало убрать труп с тротуара, чтобы он не привлёк внимания случайных путников. Хоронить тело, у Ярослава не было ни желания, ни сил, поэтому он решил столкнуть его в канализационный колодец. Впадина на месте лица покойника наполнилась кровью, и когда Ярослав потащил его за ноги, кровь пролилась, оставив на асфальте дорожку к открытому люку. Уже сбросив тело вниз на водопроводные трубы, Ярослав отметил, что на нём действительно одета униформа работника кафе. 'Прости, бедолага!' - пробормотал Ярослав и задвинул крышку люка.
        Теперь больше всего на свете ему хотелось вымыться, но если он покинет это место сейчас, ему придётся вернуться сюда ещё раз за оружием. А этого Ярослав желал ещё меньше, чем ощущения засыхающей кровавой маски на своём лице. Поэтому он решил забрать оружие сразу.
        Окно уже было разбито, осталось только вытащить из рамы торчащие осколки стекла. Внутри магазина его ожидала приятная полутень и прохлада. На стеллажах матово отсвечивал чернёный металл. Нижние полки были заставлены яркими коробками с патронами и банками с порохом. В воздухе чувствовался запах металла и ружейного масла.
        Раньше Ярославу нравилось бывать здесь, но сегодня всё изменилось. Витиеватая резьба на прикладах итальянских и немецких ружей уже не привлекала его. Не было желания полюбоваться коллекционным действующим револьвером, лежащим на бархатном ложе в ларце размером со спичечный коробок. Сегодня Ярослава интересовало простое и эффективное оружие для защиты. Постоянно оглядываясь на окно, он выбирал ружья и подходящие к ним боеприпасы. Остальное оружие как смог привёл в негодность, разбив пожарным топором приклады и согнув стволы. 'Может это и вандализм, - подумал он, - но оставлять, кому бы то ни было лишний шанс использовать это оружие против нас с Ариной глупо'. По пути домой Ярослав искупался в реке, посидел на берегу, немного успокоился и решил ничего не рассказывать подруге.
        Вернувшись домой, Ярослав обнаружил, что хоть дверь в погреб и заперта, как и обещала Арина, но в саду на бельевой верёвке трепыхаются влажные пелёнки. Он вздохнул: наверное, будет лучше, если он все же расскажет упрямице про нападение. Пусть она поймёт - опасность вполне реальна.
        Начинать самому ему не пришлось. Дверь погреба приоткрылась, и в образовавшуюся щель выглянуло сначала дуло его одностволки, а потом показалась и сама Арина. Увидев Ярослава, она распахнула двери настежь и кинулась к нему навстречу.
        - Ну, наконец-то! Почему ты так долго?
        - Пришлось повозиться с болгаркой, - уклончиво ответил он. - Диск перегрелся, и его разнесло на куски. Один из них попал в витрину, и меня засыпало осколками стекла.
        - Ты поранился? - Арина уже обшаривала взглядом его грудь и плечи в поисках ранений. Явно не доверяя зрению, она принялась ощупывать торс Ярослава руками. Ярослав дернулся. Арина нахмурилась.
        - Да всё в порядке! Успокойся. Это всего лишь царапины.
        - Царапины? - возмутилась Арина. - Сейчас для нас и царапины страшны. Вдруг в них попадет инфекция, начнётся воспаление. В глаза стекло не попало? Ты нормально видишь?
        - Да. Всё нормально, - повторил Ярослав, отводя её руки от своего лица.
        - Погоди, у тебя что то в волосах... - Арина вынула из его всё ещё влажных волос какой то спутанный клок. Ярослав увидел, что это был кусочек скальпа с головы маньяка. Вероятно, окровавленная полоска кожи присохла к его собственным волосам и не смылась при купании. Несколько мгновений девушка рассматривала странную находку, а потом тонко взвизгнула и отшвырнула её прочь.
        - Это же скальп! - на лице Арины смешались отвращение и страх, она попятилась вглубь погреба, не отрывая потрясённого взгляда от Ярослава и вытирая руки о джинсы. - Ты кого-то убил, да?
        Ярослав потупился и молчал. Теперь, когда Арина облекла происшедшее в слова, он ужаснулся. Неужели он и вправду убил человека? Всего пару часов назад, когда на него напал маньяк, он не колебался. В тот критический миг он мог думать только о том, что умрёт, если его ружьё не выстрелит. Теперь же он не был в этом уверен. Ведь он даже не пытался поговорить с тем человеком. А вдруг бы ему удалось успокоить сумасшедшего? Или же тот сам мог опомниться. Нужно было потянуть время, попробовать заговорить с ним. Разве это было невозможно?
        - На меня напал сумасшедший с обрезком трубы. Пришлось застрелить его, не то он забил бы меня насмерть - слова вырвались сами собой и Ярослав понял, что они совершенно правдивы. - Арина, я защищал свою жизнь! Ты не должна обвинять меня!
        - О, Господи! О, Боже мой! - Арина прислонилась к стене. Казалось, она сейчас потеряет сознание. Но вдруг она выпрямилась и бросилась Ярославу на шею. - Прости меня, прости! Эти волосы. Я подумала Бог весть что! Он не ранил тебя?
        - Он меня не достал, но сзади я весь утыкан осколками стекла, - жалобно сказал Ярослав и был немедленно вознаграждён её встревожено-заботливым взглядом.
        - Я займусь твоей спиной, а ты расскажи, как всё было, - попросила Арина.
        Пока Арина готовила всё необходимое для обработки его порезов, Ярослав вынес табурет из погреба, уселся на него спиной к солнцу и попытался собраться с мыслями. Ему не хотелось ничего рассказывать. Он был уверен, что рассказать о случившемся - всё равно, что пережить его ещё раз. Но потом Ярослав подумал, что для Арины может быть полезным узнать, как всё было. Возможно, его рассказ поможет ей понять его страх перед появлением вооруженных чужаков и заставит осознать необходимость вооружаться самим. И когда она подошла к нему со своими пластырями, он начал свой рассказ. Арина молчала и обрабатывала порезы на его плечах и спине, но по дрожанию её пальцев Ярослав догадывался, как она волнуется.
        Сначала он говорил через силу, нехотя восстанавливая в памяти детали происшествия, но потом осознал, что если б всё повторилось в реальности, то он снова убил бы того человека - у него просто не было другого выхода. У него не было времени на переговоры и размышления. Да и не стал бы одержимый прислушиваться к его словам. Он напал на Ярослава со спины, твёрдо решив прикончить его. Ярослав ничего не мог изменить в той ситуации. Таким образом, его рассказ лишь утвердил его уверенность в собственной невиновности. И когда Ярослав осознал это, с его души свалился такой огромный груз вины, что он удивился: как до сих пор не задохнулся под ним?
        - Не кори себя, - сказала Арина, когда он умолк. - У тебя не было выбора. Видимо придётся жить, как в первобытном обществе: или умри - или убей... Когда малыш поправится, мы будем ездить все вместе. Так будет безопасней.
        Слова Арины бальзамом пролились на душу Ярославу - она не обвиняет его, не считает монстром в человечьем обличии. Он не убийца!
        - Ну вот, кажется и всё, - Арина промокнула последнюю ранку салфеткой и отодвинулась полюбоваться своей работой.
        Ярослав ощупал свою шею и плечи, сплошь заклеенные кусочками пластыря и испещрённые йодом.
        - Ты, что залепила пластырем все эти крошечные царапинки? - возмутился он. - Хватило бы и йода!
        - А вдруг попадёт инфекция, и ранки загноятся! Не трогай! - Арина отвела его руки от маленького кусочка пластыря на ключице. - Занесёшь столбняк, и никакой йод тебе тогда не поможет!
        - Да ладно тебе... - буркнул Ярослав.
        Он чувствовал себя опустошённым и усталым. Ему неудержимо захотелось спать. Но по прошлому опыту он знал, что Арина теперь не скоро оставит его в покое. Ужасное событие обострило её чувство ответственности, из-за чего она сама не скоро успокоится и ему покоя не даст. Нужно было переключить её заботы на кого-то другого.
        - Как наш найдёныш?
        - Спит всё время... - разочарованно ответила девушка. - Но я прочитала, что это нормально и необходимо для ребёнка. Нам нужно будет подыскать ему лучшую постель, чем подушка на раскладушке. Я все время боюсь, что он упадёт. Ещё нужно раздобыть специальную подстилку под пелёнки, чтобы влагу не пропускала. Полиэтилен для этого не подходит - он слишком скользкий. Пелёнки на нём сбиваются.
        - Попозже я привезу для него настоящую кроватку и всё остальное... - сказал Ярослав. - А пока пойду, прилягу на пару часиков. Или тебе нужна моя помощь?
        - Нет-нет! Ложись, конечно, - мысли Арины явно перескочили в новое русло, на что Ярослав и рассчитывал. - А я пока составлю список всего, что нам нужно для малыша. Вот он поправится немного, заживут его болячки, тогда мы поедем в детский магазин и наберём всяких пелёнок-распашонок, настоящую детскую кроватку с пологом от комаров, ванночку для купания...
        - И коляску с моторчиком! - не удержался от подковырки Ярослав. И добавил, глядя на растерявшуюся подругу. - Ну, что б сама каталась.
        - Издеваешься?! Щас я тебе все пластыри поотрываю! - прошипела Арина в притворном гневе и выставила вперёд руки с растопыренными пальцами.
        - Сдаюсь, сдаюсь! - воскликнул Ярослав и заключил её в объятия. .
        Глава 5 Ольга
        Одиннадцатый день после Пыления,
        Центр города
        - Ярослав, смотри - там следы! - воскликнула Арина, высовывая голову из окна машины.
        - Ты уверена? - Ярослав притормозил, но останавливать Пежо не стал.
        - Абсолютно! Они ведут к аптеке, которую ты только что проехал. Сдай немного назад, - девушка вывернулась на сидении и пыталась рассмотреть вход в аптеку через заднее стекло, но обзор закрывала коробка с новенькой детской кроваткой, за которой, собственно, они и выбрались сегодня в город.
        - Осмотрись вокруг, ты никого не видишь? - Ярослав переключил передачу и стал медленно сдавать назад.
        - Я вижу следы на тротуаре. Две цепочки. Они ведут к аптеке вон из того проулка, - девушка указала пальцем на боковую улочку, в конце которой угадывался парк. - Других следов не видно.
        - Хорошо, я выйду осмотреться, а ты с ребёнком оставайся в машине. Если чего заметишь, сразу сигналь.
        Немного не доезжая до аптеки, Ярослав остановил Пежо и вылез на улицу. Огляделся. Стекла в витринах ближайших магазинов были целыми. Исключение составляла только стеклянная дверь аптеки. Она была разбита, и от неё начинались две цепочки следов: одна вела внутрь помещения, другая - на улицу. Ярослав подошёл к входу и окинул взглядом маленький аптечный зал. Там было пусто. Тогда он присел над следами и стал их рассматривать. Отпечатки были довольно длинными, но узкими. Женскими. Ветерок ещё не успел сгладить уголки и мелкие рёбрышки рисунка плоской подошвы. Ярослав поискал взглядом Спайка. Тот совершенно спокойно бегал по улице и метил углы ближайших домов и деревья вдоль тротуара.
        - Здесь была женщина, - вернувшись к машине, сказал Ярослав. - Я подрулю к входу, чтобы мы могли видеть машину из аптеки. Хочу узнать, что она взяла.
        - Хорошая мысль, - согласилась Арина. - Заодно наберём детского питания - у нас уже заканчивается.
        На полу в аптеке лежала пустая коробочка от какого-то лекарства. Ярослав поднял её и прочитал название:
        - Тизерцин. Не знаешь от чего это?
        - Нет, - качнула головой Арина.
        - Ну да ладно. Сейчас соберу банки с питанием, чтобы уже не возвращаться, а потом поищем хозяйку следов. Она идёт пешком, мы её быстро догоним.
        - А потом?
        - Постараемся показать, что мы ей не враги и хотим познакомиться. Главное, чтобы она была в своём уме и дружественно настроена.
        Пока он складывал банки с детским питанием в фирменные аптечные пакеты, Арина с ребёнком на руках решила поискать лекарство с таким же названием, как на найденной коробочке. Она встретила его в секции со снотворными и антидепрессантами. На стеклянной витрине краснела надпись: 'строго по рецепту врача'. Арина повернулась к Ярославу.
        - Ярик, она взяла очень сильное снотворное. Такое лекарство отпускают только по рецепту.
        Он пожал плечами.
        - Дома вокруг заполнены мертвецами. Ничего удивительного, что у неё проблемы со сном.
        - Мне кажется дело не в этом, - задумчиво произнесла Арина.
        Она только что зашла за прилавок и увидела на полу медицинский скальпель. Интуиция подсказывала ей, что новенький скальпель и пузырёк с сильнодействующим снотворным должны были послужить одной цели.
        - Я думаю, она хочет совершить самоубийство. Нам надо немедленно отыскать её!
        Арина и сама не знала, откуда у неё такое стойкое убеждение, но она была совершенно уверена в своей догадке. Ярослав спорить не стал. Он и сам хотел отыскать незнакомку поскорее - вечерело, им пора было возвращаться домой. Откладывать такое дело назавтра тоже было нельзя: если женщина уйдет из этого района отыскать её будет гораздо сложнее. Поэтому всего через минуту они уже ехали по следам на поиски незнакомки.
        Арина отчаянно боялась опоздать и в конце пути найти лишь очередное мёртвое тело. Она напряженно пыталась вспомнить лекции об отравлениях из курса медицинской подготовки, которые проходила ещё в университете. Как хорошо, что они заранее позаботились о том, чтобы в их автомобильной аптечке были лекарства на все случаи жизни! Возможно, что эта предосторожность спасет сегодня чью-то жизнь. 'Хоть бы успеть! Господи, хоть бы успеть! А вдруг эта коробочка пролежала в аптеке уже несколько дней?! Тогда наши поиски не имеют смысла!' Арина постаралась отогнать эти мысли.
        Ярослав выкрутил руль влево. Цепочка следов уводила в проулок, который упирался в парк. Вероятно, до Пыления это было излюбленное место отдыха местных жителей. Высокие развесистые тополя укрывали улочку от жары в знойные дни. Первые этажи всех домов были заняты многочисленными магазинчиками и кафе. Множество лавочек так и манили присесть в тени старых деревьев. Он легко представил себе, как на них воркуют влюбленные парочки и отдыхают мамаши, чьи непоседливые чада гоняют вокруг на трёхколесных 'Гномах'. Бабульки делятся свежими сплетнями и глазеют на проходящий мимо народ. Этот маленький мирок совсем недавно процветал. Теперь он мёртв.
        В нескольких продуктовых магазинах были выбиты окна. По всей улице виднелись многочисленные следы от уже знакомых Ярославу подошв. К счастью, следы, ведущие от аптеки, не путались с ними и легко прослеживались до самых парковых ворот. Там они смешались со старыми отпечатками, расходящимися по разным аллеям. Ярослав вышел из машины, чтобы отыскать нужное направление. Арина с ребёнком на руках последовала за ним. Свежие следы, как и большинство старых, сворачивали на узкую боковую дорожку. Вдоль неё часто встречались могилы, припорошенные красной пылью. Вместо крестов над большинством из них возвышались стволы деревьев, испещрённые надписями. Иногда одно дерево служило памятником для двух или, даже, для трёх могил. На многих скамьях сидели усохшие человеческие фигуры. У Ярослава сложилось впечатление, что они попали на старинное кладбище, украшенное очень реалистичными скульптурами. В центре парк пересекал ручей - один из рукавов Саксаганки, расширенный здесь в пруд. На противоположном берегу виднелась маленькая туристская палатка. Миновав мостик, они поспешили к ней.
        - Эгей! Есть кто дома? - наученный горьким опытом, Ярослав остановился в некотором отдалении от входа в палатку и держал руку у пояса, вблизи от рукояти отцовского пистолета. - Мы вооружены, но пришли с мирными намерениями. Меня зовут Ярослав, а там дальше, за деревом стоит моя жена - Арина. А как вас зовут?
        Видя, что слова Ярослава не нашли отклика, Арина вышла из-за дерева и сама обратилась к палатке.
        - Пожалуйста, отзовитесь! Мы знаем, что вы хотите отравиться. Не делайте этого! Теперь вы не одиноки! - ответа не последовало, и Арина в отчаянии посмотрела на Ярослава. - Может, она уже мертва? Нужно заглянуть в палатку.
        - Хорошо, - Ярослав вынул пистолет из-за пояса и передал его Арине. - Если что - стреляй.
        Он медленно подошёл к входу в палатку, прекрасно осознавая, что его теневой силуэт на шёлковой стенке является отличной мишенью и даже ребёнок не промажет с такого расстояния. Клапан палатки был застёгнут на молнию. Ярослав потянул за собачку и открыл замок. В образовавшуюся щель ему стала видна распростёртая на походном матраце женская фигура. Похоже, они всё-таки опоздали...
        Уже не осторожничая, он откинул полог и зашёл внутрь. Всё его внимание сосредоточилось на неподвижной фигуре - это была худощавая, русоволосая женщина, одетая в старые линялые джинсы и хлопковую мужскую рубашку. Лицо её выглядело моложаво, но впечатление портили чрезвычайно бледная кожа и крайне истощённый вид. Даже теперь, когда женщина была без сознания, боль и отчаяние легко читались на её лице. Ярослав приложил пальцы к её шее и уловил слабое биение пульса.
        - Арина, скорее: она ещё жива! - Ярослав подался назад и только тут понял, что всё это время простоял на маленькой могилке. - Осторожно, не наступи сюда. Похоже, она похоронила тут своего ребёнка.
        - Тогда её надо вынести наружу. Нам понадобится много места, чтобы привести её в чувство. Ты справишься сам: мне некуда положить малыша? - Арина обрадовалась, что прихватила с собой и аптечку. Было ясно, что счёт времени шёл уже на минуты.
        Поднатужившись, Ярослав поднял бесчувственное тело и вынес его из палатки на траву. Арина тут же передала ему ребёнка, склонилась над женщиной и принялась хлопать её по щекам.
        - Эй, очнитесь! Вы должны проснуться! Слышите? - девушка яростно затрясла самоубийцу за плечи. Веки спящей приподнялись, но смысла во взгляде не было.
        - Я нашёл пузырек из-под снотворного. Она проглотила все таблетки, - донёсся из палатки голос Ярослава.
        - Значит необходимо вызвать рвоту и промыть ей желудок. Посмотри, там нет воды?
        Ярослав вышел из палатки и передал Арине бутылку выдохшейся минералки, она стала понемногу заливать воду в рот бесчувственной женщине. Та рефлекторно сглатывала.
        - Надеюсь, она не захлебнётся.
        - Щипай её. Тогда рефлексы дольше не отключатся, - посоветовал Ярослав.
        Когда Арине показалось, что в желудок отравленной попало достаточно воды, она уложила её животом себе на колено, ввела свои пальцы ей в рот и начала щекотать язычок гортани, чтобы вызывать рвоту. Бесконечные мгновения ничего не происходило. Видимо рефлексы уже сильно затормозились. Но потом живот несчастной напрягся, и из горла полилась вода с полурастворившимися таблетками. Арина снова ввела пальцы в глотку женщине и вызвала новый позыв. В третий раз ничего не получилось, но Арина не отступала. Немилосердно щипая женщину за предплечье, она снова заставляла её глотать воду из бутылки. И опять вызвала рвоту. Рвало несчастную теперь водой с желчью. Таблеток в этом бульоне было совсем мало, и они почти полностью растворились. Арина вызывала рвоту до тех пор, пока не перестали выходить таблетки. Последние спазмы были совсем слабыми. Тогда она развела целую упаковку гелевого абсорбента водой, принялась терпеливо выпаивать этот раствор бесчувственной женщине. Теперь даже щипки не помогали, и большая часть жидкости так и не попала по назначению. Арина решила, что больше ничего для женщины сделать не
может. Вдвоём с Ярославом они перенесли незнакомку в тень дерева на сухое место и устроили её на матраце, взятом из палатки. Теперь оставалось только ждать и надеяться, что её организм сам переборет избыток снотворного, попавшего в кровь.
        Вечер вступал в свои права. Смеркалось. Настала пора позаботиться и собственных нуждах. Ярослав принёс из Пежо провизию для ужина, разложил костерок. Пока разогревались консервы и закипала вода в маленьком чайничке из палатки, он наблюдал как Арина воркует над ребёнком. Она поменяла ему подгузник, обработала йодом немногие ещё не зажившие ранки на его тельце и кормила его молочной смесью из бутылочки. Глядя, как он сосёт, Ярослав вспоминал замусоленные детскими пальчиками книжки, яркие пирамидки, машинки, что остались лежать в палатке. Было ясно, что скорбящая мать собрала там любимые игрушки своего дорогого малютки и решила тоже навеки остаться рядом с ним. Обрадуется ли она своему возвращению в мир живых? Ярослав сильно сомневалась в этом. Как можно убедить женщину смириться со смертью её ребёнка? Смогут ли они это сделать? Возможно, для всех них будет лучше, если она не проснётся.
        Арина думала примерно о том же, и всё равно она ещё много раз за ночь подходила к несчастной, кутала её в одеяло, считала пульс и спаивала по каплям раствор абсорбента.
        К следующему полудню женщина пришла в себя. Арина дремала рядом с малышом и её разбудили тихие всхлипывания. Сначала она подумала, что это ребёнок хнычет во сне, но потом разобрала в плаче слова и вспомнила о своей пациентке.
        - Нет! Нет! Этого не может быть! - шептала женщина. - Я же проглотила целую упаковку! Что же теперь делать?
        - Принять это и жить дальше, - громко сказала Арина.
        - Боже мой! Кто здесь? - испуганно воскликнула женщина. Она близоруко щурилась и тщетно пыталась приподняться.
        - Не пугайтесь, пожалуйста! Я и мой муж, такие же, как и вы - выжившие после Пыления. Мы случайно нашли вас, когда вы пытались отравиться и успели промыть вам желудок, - Арина уже подошла к женщине вплотную и положила руку на её плечо, удерживая в лежачем положении. - Не нужно пока вставать. Вы можете опять потерять сознание.
        - Вы промыли мне желудок?
        - Да.
        - Зачем вы это сделали? Зачем? - зарыдала женщина. - Я верующая, мне так тяжело было решиться на этот шаг. А вы заставляете меня повторить его снова!
        - Вы не должны больше так поступать! Теперь вы не одна. Мы поможем вам.
        - Чем?! - закричала женщина. - Чем вы мне поможете?! Вы вернёте мне моего крошку?! Вы оживите моего ребёнка?! Я до сих пор чувствую, как пахнет молочком от него, слышу, как он лепечет и зовет мамочку! Но не могу взять его на руки и приголубить, потому, что мой ангелочек мёртв и лежит под землёй! - несчастная мать закрыла руками лицо и зарыдала.
        - Поверьте, мне очень жаль вашего малыша. Но вы обязаны жить! Сам Господь сказал вам это, когда прислал сюда меня и моего мужа спасти вас от греха самоубийства! - страстно заговорила Арина.
        Она бессовестно спекулировала такими высокими материями, но её это не трогало - главное чтобы проняло эту несчастную, спасённую ею женщину. Ночью, ухаживая за ней, Арина предвидела подобную реакцию. И знала, каким будет единственный способ утешить убитую горем мать и не позволить ей совершить повторную попытку самоубийства. Цена казалась ей непомерной, и всё же Арина решилась на этот тяжёлый, почти невозможный для себя шаг и теперь её голос дрожал от напряжения.
        - Здесь есть кто-то, кто поможет вам продолжить жить. Но если вы откажетесь от этой помощи, то я прокляну вас за это. Обещаю! - Арина вскочила и бросилась к Ярославу, который стоял в стороне с ребёнком на руках. Их взгляды встретились.
        - Ты уверена в том, что собираешься сделать? - он сразу разгадал намерения Арины, и неожиданно это причинило ему боль. Она кивнула и он молча переложил ребёнка в её протянутые руки.
        Арина вернулась к плачущей женщине, тихо присела возле неё на колени.
        - Господи! За что эти муки? Я опять чувствую этот запах! Детские пелёнки, крем, молоко... - женщина всё ещё закрывала ладонями лицо.
        - Вам это не снится. Тут действительно живой ребёнок, - обречённо сказала Арина. - Вы можете прикоснуться к нему. Он вполне настоящий и ему уже пора поменять подгузник.
        - Никита? Никитушка! - женщина убрала ладони от лица и пыталась рассмотреть младенца на руках у Арины. Её очки остались в палатке, но и без них она видела светлое пятно маленького личика с бантиком губ, обрамленное пухом тонких волос, крошечные ищущие пальчики. Арина придвинулась ближе, и малыш зацепил ручкой прядь длинных волос женщины. Она поймала его пальчики своими. - Боже Милосердный! Сыночек! - теперь бедная женщина вглядывалась в лицо Арины. - Ты Мария? Ты наша Святая Богородица?
        - Нет, я вовсе не святая. Меня зовут Арина и я обычный человек, - раздражённо сказала девушка. - А, этот малыш - не ваш сын, хотя вы сможете назвать его Никитой. Это сирота. Его мама умерла, но мы успели найти его и спасли. Как и вас.
        Руки женщины отдёрнулись от ребёнка, как будто он был из раскалённого железа. Арина почувствовала гнев на женщину за этот жест, и следующие слова она произнесла жёстким и обвиняющим тоном.
        - Этот малыш не ваш сын, но он может им стать. Ему всего около трёх месяцев и если с нами что-то случится, то он будет обречён на медленную мучительную смерть от голода. Вы допустите это? Вы позволите умереть этому младенцу из-за своей слабости?
        - Господи, нет! Нет! Он не должен умереть! Я все сделаю ради него! Я буду жить ради него! - закричала женщина, а потом внезапно села и протянула руки к Арине. - Дай его мне! Дай! Пожалуйста! Дай мне шанс искупить вину за то, что я не уберегла моего Никитушку!
        Ярослав увидел, как Арина передаёт их малыша в руки этой чужой женщины и плачет. Он глубоко вздохнул и проглотил ком в горле. Он знал, что это правильно. У ребёнка будет больше шансов выжить с двумя матерями. Но он не предполагал, что это так тяжело принять...
        - Меня зовут Ольга, - внезапно сказала женщина. - А это мой сын - Никита! - и она подняла малыша вверх, как бы показывая ребёнка небу. .
        Глава 6 Это страусы?
        ...Удивительный пёс мой Аркан. Я купил его с рук на рынке, когда искал сторожа для своего первого торгового склада. Цепной собакой он так и не стал и на склад рабочие привели пару каких-то дворняг: я просто не смог отдать Аркана для этого дела. Ещё тогда на рынке, в манеже с остальными грязными толстыми щенками он выделялся своей неправильностью. Он не спал и не играл со своими братьями, не скулил и не просил воды. Этот щенок просто сидел в сторонке от кучи малой, которую устроили его братишки, и провожал взглядом каждого нового человека, который проходил мимо него. Он казался странно напряжённым, каким-то нервным и покупатели отводили от него взгляд, направляя его на кучу спокойных толстунов, спящих в центре манежа. А этот ожидающий как арканом притянул мой взгляд и после из всех собак я мог видеть только его. Даже когда рассчитывался с продавцом, я не посмотрел на купюры, которые достал из бумажника. Подозреваю, я сильно переплатил за этого щенка, но продавец смолчал и теперь я жалею, что не дал ему больше денег. .
        Из дневника человека, построившего ДомНадРекой
        Четырнадцатый день после пыления,
        дом Арины
        Ярослав возился с генератором в сарае. Он задумал подключить к нему всю электросеть дома и если всё сделал правильно, то у них снова будет электричество. Тогда он установит у колодца насос, чтобы подавал воду в ванную и на кухню. С большим бойлером они снова получат возможность принимать горячий душ. Заработает холодильник, можно будет посмотреть телек и послушать музыку. А ещё он привезёт крутой DVD-кинотеатр с огромным экраном. Ярослав так размечтался, что не сразу обратил внимание на лай Спайка, который уже несколько минут доносился из сада. В чувство его привёл голос Арины:
        - Ярик, а где Спайк? Он так лает... Я думала, вы играете.
        - Я занимался генератором, - ответил Ярослав. Теперь и он обратил внимание на истерические нотки в лае спаниеля. - Возвращайся в дом. Я схожу, гляну, что там такое.
        Он вынул из-за пояса пистолет, с которым теперь никогда не расставался, и направился в сад на голос пса.
        Спайк лаял в зарослях малины на что-то на земле, чего Ярослав пока не видел. Он подошёл ближе, и волоски у него на руках встали дыбом. В ложбинке под кустами малины, куда он выбросил испорченные страусиные яйца, теперь лежало двенадцать овальных коконов, каждый - размером с крупную казахстанскую дыню. Их губчатые красно-коричневые оболочки подрагивали, как будто из-под них кто-то рвался на волю. Мало того, из коконов совершенно явственно доносились курлыкающие звуки. Но кто их издавал?! Уж точно не страусы! Ярослав был совершенно уверен, что зародыши в яйцах погибли, когда Грибница проникла под скорлупу.
        Спайк продолжал кружить вокруг ямы и лаять. Однако кусать непонятные предметы он опасался. Ярослав принял решение и, ухватив упирающегося пса за ошейник, поволок его в сарай. Заперев Спайка, он рассудил, что дробь лучше подойдёт для уничтожения непонятных коконов, чем пистолетные пули, и отправился за ружьём. На полдороги к дому его встретила Арина. Её карманы топорщились от крекеров и сухого собачьего корма. В руках она держала открытую банку свиной тушонки.
        - Что там, Ярик? Спайк нашёл какое-то животное? - Арина была очень возбуждена и пыталась заглянуть в сад через его плечо. - Это кошка?
        - Нет, Спайк наткнулся на яйца из нашего инкубатора. Когда они испортились, я отнёс их в малину, чтобы закопать, но закрутился и забыл, - совершенно честно ответил Ярослав. Про себя же он подумал, что ему вовсе не улыбается получить выводок непонятно кого на своём участке.
        - А-а-а... - разочарованно протянула Арина. - Тогда закопай их сейчас, а то Спайк опять поднимет шум.
        Она уже повернулась назад к дому, когда её чуткое ухо уловило доносившиеся из сада звуки.
        - Ярослав, ты слышишь? Что это за звуки?
        - Это Спайк скулит в сарае, - нашёлся он.
        - Нет, это не из сарая, - сказала Арина, прислушиваясь. Она совершенно отчетливо услышала курлыкающие звуки. - Это из сада. Там всё-таки кто-то есть!
        - Арина, подожди! - он хотел удержать её за руку, но она увернулась и помчалась в сад.
        Чертыхнувшись, Ярослав отправился за ней. Когда он подошёл к впадине с яйцами, Арина была уже там.
        - Ярик, что это? - голос у неё был крайне растерянным.
        Ярослав тоже посмотрел на яйца и пожал плечами.
        - Это и есть яйца из нашего инкубатора. По крайней мере - это то, во что они превратились. Я выбросил их, потому что они были заражены Грибницей.
        - Грибница могла не проникнуть под белковую пленку - она ведь очень прочная - и птенцы остались целы, - медленно проговорила Арина.
        У неё был такой вид, будто она слушает какой-то далёкий голос, но не может разобрать слов. Ярослав вздохнул, предчувствуя проблемы. Было ясно, что Арине очень хочется верить в свои слова, но Ярослав не намерен был поддаваться этому обману.
        - Что-то мне не верится в твою теорию, - мотнул он головой. - Извини, но эти звуки совсем не походят на писк птенцов. И потом: все сроки их рождения давно прошли. Инкубатор последние дни Пыления не работал, и мы не переворачивали яйца. Они должны были погибнуть задолго до того, как я их выбросил.
        - Но ты же слышишь - там кто-то есть! - внезапно Арина ожила. На её лице появилось упрямое выражение, и Ярослав понял, что проиграл. - Продавец мог ошибиться в возрасте яиц, и они на самом деле моложе, чем мы думали. И вообще, тебе не кажется, что мы напрасно с тобой спорим! Давай посмотрим, кто там, в этих коконах, тогда мы всё узнаем наверняка.
        С этими словами Арина поставила банку с тушонкой на землю и потянулась рукой к ближайшему кокону. Но не успела она коснуться его пористой оболочки, как звуки из ямы вдруг усилились. Один кокон зашатался и на его поверхности появился разрыв. Через образовавшуюся щель высунулся кончик жёлтого клюва. Арина торжествующе взглянула на Ярослава и пальцами стала расширять отверстие. Оболочка оказалась неожиданно прочной. На ощупь она напоминала сухую губку.
        - Ярослав, они не выберутся сами. Эта кожура очень плотная. У тебя есть нож?
        Он протянул ей раскладной нож, и Арина стала надрезать им оболочку кокона по кругу. Скоро из расширенной дыры вывалился очень крупный мокрый птенец.
        - Что-то на страуса он не больно похож, - скептически заметил Ярослав.
        - А ты что, видел новорожденных страусят? - парировала Арина. - Просто он ещё мокрый. Когда пух обсохнет, птенец перестанет быть таким безобразным. Сбегай лучше за коробкой - мы посадим его туда.
        Пока они препирались, на большинстве коконов появились отверстия и из них уже торчали клювы или даже головы вылупляющихся птенцов. Ярослав пожал плечами и отправился в дом за коробкой. Арина продолжила разрезать плотные оболочки.
        Уже больше половины птенцов было свободны, когда самый крупный из них вдруг вытянул шею и клюнул в глаз своего меньшего соседа, которого Арина только что извлекла из кокона. Она отсадила наглеца подальше, но уже другой птенец повторил то же самое и выбил второй глаз своему собрату. И тут, словно по команде, все освобождённые птенцы принялись клевать беднягу. Арина попыталась выхватить его из этой свалки, но тут же получила болезненный щипок и отдёрнула руку. На запястье выступила кровь. Когда она повторила свою попытку, оказалось, что спасать уже некого - птенцы дорывали тельце своего более слабого братишки.
        Арина не знала, встречается ли каннибализм у птенцов страусов, но рассудила, что если они заклевали своего сородича, то должны быть невероятно голодными. Тем временем страусята выбрали новую жертву, и история чуть не повторилась с другим птенцом, который ещё находился в коконе, но смог высунуть голову через дырку в его оболочке. Действуя по наитию, Арина схватила банку с тушонкой и вытряхнула её содержимое в стороне от атакованного птенца. Все клювы разом повернулись в сторону аппетитного запаха. Девушка согнула указательный палец крючком и несколько раз опустила его в кучку мяса, имитируя клюющие движения. Птенцы приняли приглашение и набросились на тушонку. Правда надолго её не хватило, и Арина принялась вытряхивать из своих карманов крекеры и подушечки собачьего корма. За этим занятием и застал её Ярослав.
        - А они милашки! - саркастически отметил он.
        - Не язви, а лучше помоги освободить остальных птенцов!
        - Зачем, Арина? Ты же видишь - это уже не страусы. Они слишком агрессивны. Видно Грибница что-то изменила в зародышах, - Ярослав с отвращением поддел ножом бугристую голову заклеванного птенца. - Если они вырастут до размеров взрослых птиц, то могут стать опасными даже для нас.
        - Да они просто голодные. Может быть, они уже давно не могут выбраться из коконов, поэтому и набрасываются на любую пищу, - стояла она на своём.
        - Ты сама себя обманываешь. Это не похоже на тебя, Арина, - грустно сказал Ярослав. Он понял, что переубедить её не удастся - слишком сильно она хотела заполнить опустевший мир вокруг себя. Пусть, даже, опасными существами.
        Не споря больше, он разрезал оболочку ближайшего кокона и сразу же сунул в раскрывшийся клюв кусочек крекера: 'Может, удавится!'. Потом разрезал следующий кокон. Птенцы и не думали давиться, они сгрудились вокруг своих освободителей и хриплыми голосами требовали ещё еды. Корм очень скоро закончился, и Арина поспешила в дом за добавкой. Ярослав глянул ей вслед и рассмеялся.
        - Похоже, они считают тебя своей мамочкой! Поздравляю!
        Девушка оглянулась и обнаружила позади себя большую часть выводка. Птенцы топтались на месте и вопросительно заглядывали ей в ладони. Остальные с таким же видом глядели на Ярослава.
        - Тогда ты - их папочка! - Арина, указала ему на 'его' птенцов и тоже рассмеялась, увидев недоверчивое изумление, отразившееся на его физиономии. - Веди своих к дому, чтобы я не возвращалась.
        Ярослав пошёл за Ариной, и птенцы поспешили за ним, смешно загребая ещё не окрепшими лапами. Чтобы наестся одиннадцати только что вылупившимся 'страусятам', потребовалась ещё одна банка тушонки и порядочное количество крекеров. Кормящаяся стая подняла такой гвалт, что из дома выбежала Ольга с проснувшимся Никитой на руках. Увидев птенцов, она воскликнула:
        - Господи! Кто же это?
        - Страусята, - невозмутимо ответила Арина, не прекращая раздачу корма.
        - А откуда они тут взялись? - изумилась Ольга, глядя на ораву перемазанных тушонкой головастых птенцов.
        - Они только, что вылупились из яиц, которые мы держали в инкубаторе, - Арина свирепо глянула на Ярослава: чтоб молчал.
        - А-а-а... - протянула Ольга. - А, что, они должны быть такими э...
        - Уродливыми? Странными? Не похожими на нормальных птенцов? - подсказал Ярослав смутившейся женщине.
        - Ну, это слишком грубое суждение, - упрекнула его Ольга.
        - Зато правдивое, - возразил он, пихнув ещё один кусок тушонки особо наглому птенцу.
        На это женщина не нашлась, что ответить и промолчала. Тем временем 'страусята' насытились и стали укладываться спать прямо на плитках двора. Когда они улеглись, то стали похожи на тушки забитых и ощипанных индюков, разложенных продавцом на мясном прилавке - такие же толстозадые, длинношеие и голые. Ярослав скривился.
        - Ярик нам придётся устроить для них загородку, а то Спайк чего доброго их передавит, - Арина смотрела умоляюще.
        - Вот уж не сомневаюсь, - ухмыльнулся он в ответ.
        - Ярик!
        - Ладно - ладно, не кричи. Подумаю, что можно сделать.
        Всю оставшуюся часть дня ему пришлось выворачивать столбики из соседских заборов, чтобы снова забить их в землю вокруг сарая, но уже на своём участке. Потом на эти опоры они натянули рабицу. Арина настояла ещё и на том, чтобы нижний край сетки был закопан в землю на глубину штыка лопаты: 'Чтобы Спайк не залез'. Она не обманывалась насчёт спаниеля, и прекрасно видела, что тот воспылал к птенцам лютой ненавистью и не упустит момента придушить их всех до единого. Недаром он чуть не удушился на своём поводке, когда Ярослав, вызволив пса из заточения, вёл его мимо страусят, когда шёл за столбиками к соседям. Ну, а птенцы видимо и впрямь приняли их за своих родителей потому, что, проснувшись, стали бегать за ними повсюду и здорово мешали своим мельтешением под ногами. Привязанный в тенёчке под деревом, Спайк недовольно ворчал, наблюдая, как его хозяин трудится ради этих двуногих уродцев.
        К вечеру загон был готов, но загнать туда птенцов оказалось не просто. Глупыши ни за что не желали отставать от своих приёмных родителей. Стоило тем зайти в загон, как вся стая тут же оказывалась рядом, но вот покинуть загон без эскорта ни Арине ни Ярославу никак не удавалось. В конце концов, Ярослав предложил выбраться оттуда через ограду. Они перелезли через сетчатый заборчик, а птенцы остались за ним. Растерянно курлыкая, они звали сбежавших родителей, но те и не подумали возвращаться. Немного погодя, Арина принесла им большую миску с размоченными в тушёнке сухарями, и пока они клевали, опять сбежала из загона.
        Уже совсем стемнело. Ольга с приёмышем - Никитой - уже устраивались на ночь. Ярослав при свете ручного фонаря плескался в летнем душе и Арина, сбросив одежду, проскользнула к нему в кабинку. Он притворно насупился:
        - Подлизываться пришла?
        - Да, - просто ответила она и обвила руками его шею.
        - Я так и знал, - произнёс он, отвечая на её объятия. - О своих 'крошках' можешь не спрашивать - пусть остаются.
        - А я и не думала! - Арина плотнее прижалась к его телу.
        Она была очень благодарна ему за понимание. .
        Глава 7 Цена козе
        15 день после Пыления,
        Дом Арины.
        На следующее утро Ярослав сильно пожалел о своем согласии оставить птенцов. Когда небо только начало сереть в саду поднялся такой гвалт, что не проснуться было просто невозможно. Спайк добавил шуму, взорвавшись яростным лаем под входной дверью. Потом к этому концерту подключился и Никита.
        - Держи Спайка! - Арина выскочила из комнаты в одном белье. - Слава Богу, что я приготовила им корм заранее! Сейчас они успокоятся.
        Она схватила большую миску размокшего в воде собачьего корма и пулей вылетела во двор.
        - Я своими руками передушу этих уродов! - прошипел взъерошенный Ярослав, хватая Спайка в охапку.
        Внезапно верещание в саду прекратилось - это Арина добралась туда с кормом. Спайк озадаченно умолк. Ярослав отпустил его и последовал за Ариной к загону. Дверца внутрь была прикрыта, и спаниель мог только завистливо наблюдать, как орава глупых птиц пожирает его мясные подушечки. Видя, что одной миски корма явно не хватит, Ярослав обречёно поплёлся в дом за добавкой. Когда он вернулся, то к нему, радостно курлыкая, устремились четверо птенцов.
        - А я гадаю, чего это они не подходят кормиться? Оказывается, - дожидались папочку! - рассмеялась Арина. - Посмотри, какие они стали милашки!
        - Скажешь тоже, - буркнул Ярослав, но вдруг понял, что вчерашние лысые уродцы и впрямь превратились в симпатичных коричневых пуховичков на высоких крепких ногах. Он протянул руку к одному из них и тут же отдёрнул, получив чувствительный щипок за пальцы. - Ой!
        - Ущипнул? Это они от голода. Нечаянно.
        - Нечаянно? Да он мне едва палец не оторвал! - возмутился Ярослав. - Ай!
        - Опять? Ты им корм не с ладони давай, а двумя пальцами прямо в горло просовывай, - посоветовала девушка. - Я попробовала - так они не щипаются.
        - Ага! Может лучше пальцы сразу отрезать и отдать им на закуску? - но, всё же он последовал её совету, и его пальцы больше не страдали от клювов обжор.
        - Теперь им нужно запить, я принесу воды, - сказала Арина, направляясь к выходу из загородки. - Спайк, а ну прочь отсюда! Посмей только сунуться внутрь! - она сделала страшное лицо и Спайк поспешил ретироваться.
        И вдруг из дома раздался пронзительный женский визг. Так как Арина была ближе к дому, то она первая вбежала в прихожую. Там стояла бледная перепуганная Ольга и указывала на что-то, скрытое от Арины перестенком между кухней и коридором. В руках у Арины мигом оказалось ружьё, которое теперь всегда стояло рядом с входной дверью. Крадучись, она подошла сбоку к косяку кухонной двери и резко выскочила в центр дверного проёма с ружьём у плеча. На стене, что была напротив двери, горели оранжевым огнем два огромных круглых глаза. От неожиданности Арина чуть не выстрелила, но вовремя расслабила палец на спусковом крючке и захохотала. Тут дверь в прихожую снова распахнулась, и в дом с топором в руках ворвался Ярослав. Окинув взглядом всю картину целиком, он мигом догадался, чем вызвано странное поведение женщин.
        - Вы, что совсем спятили? Ребёнка заикой сделать хотите? - рассердился он.
        И тут же, словно в подтверждение его словам, из спальни раздался громкий плач Никиты, которого опять разбудили самым грубым образом. Арина поставила ружьё в угол и кинулась успокаивать малыша.
        - Но...но... там же... - пролепетала совсем растерявшаяся женщина, показывая на оранжевые глаза, по-прежнему висящие в кухне в полутора метров над полом.
        Ярослав молча протянул руку к выключателю и щёлкнул рычажком. В кухне вспыхнул электрический свет. Ольга зажмурилась, а когда снова открыла глаза, то увидела на противоположной стене часы в форме совы с весёлыми оранжевыми глазами. Они работали от сети, и производимая генератором энергия вернула их к жизни. Ольга смущённо всплеснула руками.
        - Ой, ну какая же я глупая! Я ведь видела вчера эти часы. Ещё спрашивала у Аринки, светятся ли у совы глаза, - она расслабилась и рассмеялась. - Вот ведь дурёха!
        - Ничего, с кем не бывает! - снисходительно произнёс Ярослав.
        Ольга была совсем непохожая на Арину. Нерешительная и мягкосердечная, она отличалась от его предприимчивой и темпераментной подруги, как воздух от огня. И сейчас он понял, что такая женщина никогда не смогла бы стать спутницей его жизни. 'Если с Ариной что-то случиться...' - подумал Ярослав, но тут же оборвал себя. Он не допустит, что бы с ней случилось что-либо плохое.
        Ольга тем временем приготовила молочную смесь, за которой собственно она и пришла на кухню, и поспешила в спальню на помощь Арине. Голодный Никита не хотел засыпать и грозился проплакать до обеда. Ярославу стало ясно, что поить птенцов придётся ему. Он взял ведро и отправился к колодцу.
        За завтраком встал вопрос о свежих овощах и фруктах. Ольга очень удивилась, узнав, что в этой почти сельской местности существует острый дефицит подобных продуктов.
        - Без полива в такую жару большая часть зелени на огородах завяла, - пояснила ей Арина и вздохнула. - Вот если бы пошёл хороший затяжной дождь, то растения на полях отошли бы и нагнали свое. Только не похоже, чтобы в ближайшие дни пошёл дождь...
        - Но ведь есть же насосы, - улыбнулся Ярослав. Недаром он полночи пролежал в раздумьях и пришёл к выводу, что им вполне под силу будет устроить полив огородов, используя бензиновый насос и систему поливных труб.
        - Точно! - встрепенулась Арина. - Мы протянем от реки шланги и будем поливать огороды речной водой! Только с этим нужно поторопиться: ещё день - два и всё высохнет.
        - Значит поедем за насосом сегодня же, - кивнул Ярослав.
        Арина повернулась к Ольге.
        - Оля, а вам с Никитой придётся остаться здесь. Запрётесь в погребе с припасами и оружием.
        - Это так необходимо? Ну, погреб, оружие и всё такое? - улыбнулась женщина. 'Девочка старается произвести на меня впечатление' - подумала она.
        - Да! - хором ответили ей молодые люди.
        Ольга поняла, что ошиблась в оценке поведения Арины: девушка не безосновательно волнуется за её безопасность, к её словам следует прислушаться. Это предположение немедленно подтвердил Ярослав, когда рассказал Ольге о нападении маньяка. Он не вдавался в подробности, но передал её в общих чертах. И хоть голос его был бесстрастен, Ольга заметила его волнение.
        - Простите меня, пожалуйста! Я легкомысленная, глупая идеалистка. Я не думала, что после стольких смертей кому-то захочется убивать еще...
        Сборы не заняли много времени, и вскоре Ярослав с Ариной и Спайком катили в своём верном Пежо по городу. Ольга же, следуя их указаниям, заперлась с Никитой в погребе. Припасов им должно было хватить на целый день, и женщина твёрдо решила не покидать своего убежища до приезда молодой пары.
        В погребе царила приятная прохлада. Никита поел, погулил и уснул. Ольге совершенно нечем было заняться. Она взяла с собой книгу из библиотеки Арины, но при свете маломощной лампочки не смогла её читать. Промаявшись некоторое время, женщина прилегла на раскладушку и уснула.
        Разбудил Ольгу какой-то непривычный звук. Спросонья она схватила бутылочку с молочной смесью и поспешила к Никите, но малыш сладко спал. Звук повторился и Ольга поняла что он исходит из вентиляционного отверстия под потолком.
        На улице грохотал гром.
        Даже через толщу земли над погребом шум от налетевшей из ниоткуда грозы, достигал ушей поражённой женщины. Ну, надо же было разразиться непогоде именно сейчас! Почему не раньше, когда ребята ещё были дома? Им не пришлось бы никуда ехать, а ей - сидеть здесь взаперти. И откуда только принесло эту грозу? Да ещё такую сильную! Судя по звукам, там бушует настоящая буря. Хоть бы Никита не испугался! Ольга встревожено заглянула в кроватку. Никита проснулся и спокойно наблюдал за каруселькой, подвешенной на специальной спице у него над кроваткой. Подвески игрушки попали в струю воздуха, идущего из вентиляции, и закружились, позвякивая друг о дружку.
        Ольга немного поиграла с малышом, покормила его, сменила ему подгузник, опять поиграла с ним. Время тянулось бесконечно медленно. Ребёнок опять уснул. Гром давно отгремел.
        Женщине вдруг пришла в голову мысль, что из-за дождя Ярослав с Ариной наверняка задержатся, и сидеть здесь ей придётся ещё очень долго. Спать не хотелось. Вот если б света было немного больше, она могла бы скоротать время за чтением. Ольга подошла к двери.
        Выход из погреба не просматривается с улицы, так как его закрывал надстроенный сверху гараж. Да и кто будет ходить по раскисшим грунтовым улицам посёлка? Ольга подняла задвижку и приоткрыла дверь. С улицы потянуло влажным тёплым воздухом. Повсюду журчали ручейки, но дождь уже прекратился. Ольга поставила стул перед дверью и уселась читать книгу.
        Прошло некоторое время.
        Женщина зачиталась и определила внезапно раздавшийся звук, как плач Никиты. Она положила книгу на стул и поспешила к его кроватке. Ребёнок спал и сладко посапывал. Ольга недоумённо пожала плечами и вернулась к двери, но тут до её слуха совершенно явственно донёсся плач младенца. Она с изумлением поняла, что звук идёт с улицы. Сердце Ольги подпрыгнуло в груди. Первой мыслью было выбежать на помощь к несчастному крошке, и она уже сделала несколько торопливых шагов к выходу, но потом вдруг усомнилась. Откуда здесь возьмётся младенец? Может быть, ей пригрезилось?
        С улицы снова донёсся плач, на этот раз он был намного громче и как будто бы ближе. И ещё Ольга уловила некую странность в этом голосе но, что именно её насторожило, понять она не могла. Оглянувшись ещё раз на спящего Никиту, она сунула за пояс джинсов пистолет, который ей выдал Ярослав со строгим наказом всегда держать его при себе, и прокралась к выходу из погреба. Осторожно выглянула наружу. Никого. Опустилась на колени и подползла к углу гаража, который был надстроен над погребом. Выглянула на улицу. Частично, видимость ей перекрыла решётчатая калитка, но она же спасла её от обнаружения невысоким плюгавым мужичком, который только что отвёл взгляд от их ворот и теперь рассматривал дом с противоположной стороны улицы.
        Мужичок был одет в джинсы и потрёпанный пиджачишко. Голову его прикрывала синяя бейсболка, а на носу сидели большие старомодные очки в роговой оправе, которые придавали своему владельцу вполне безобидный вид. Рядом с ним стояла тощая-претощая белая коза. На её костлявую спину были навьючены две тряпичные сумки, связанные между собой ручками. Ольга сообразила, что за плач младенца она приняла жалобное меканье, которое изредка издавало животное. Коза пыталась дотянуться мордой до лужи, но короткая верёвка, намотанная одним концом ей на рога, а другим - на запястье мужчины, не давала ей этого сделать. Видимо подёргивания поводка и топтания козы надоели её хозяину, потому что тот вдруг круто развернулся к ней и с размаху ударил её меж рогов рукояткой пистолета, который он оказывается держал в руке. Оглушённая коза рухнула на колени, а садист продолжал избивать её и пинать ногами, перемежая удары бранью.
        Ольга отпрянула за угол гаража, зажав ладонью рот, заглушая вскрик негодования при виде такого жестокого и бессмысленного издевательства над беззащитным животным. Воспрепятствовать избиению она не могла, это бы поставило под угрозу безопасность Никиты, поэтому Ольга осторожно прокралась назад в погреб и бесшумно заперла за собой дверь.
        Тревога и возмущение, вызванные картиной жестокой расправой над козой, не давали Ольге покоя. Её волновала судьба животного - такого ценного в нынешние времена - и, выждав полчаса, женщина снова приоткрыла дверь, чтобы узнать о его судьбе. С улицы не доносилось ни звука и Ольга рискнула выглянуть на дорогу. Коза неподвижно лежала в луже прямо напротив калитки. Её белая шкура была густо запятнана кровью. Один глаз оказался выбит. Коза часто-часто дышала, а сумки с её спины были сняты и исчезли вместе со своим владельцем. Значит, он бросил козу умирать и ушёл дальше. Ольга возликовала: возможно, ей удастся выходить животное?
        Годы работы библиотекарем не способствовали развитию физической силы и выносливости. На то, чтобы волоком затащить козу во двор у Ольги ушли все силы. Что делать дальше, она не имела ни малейшего понятия. Наконец решила промыть козе ноздри от сгустков крови, так та явно страдала от нехватки воздуха. Вооружившись тряпицей и баклажкой с водой, Ольга неумело взялась за дело.
        - Что, красавица, воровством промышляешь? - мужской голос, прозвучавший за спиной, заставил её вскочить на ноги. - За такое наказывают. Ты, что не знала?
        - Я не крала! Я нашла козу, - уже понимая, что вернулся хозяин животного, залепетала перепуганная Ольга. Она нерешительно повернулась и действительно его увидела. Плешивый коротышка стоял, привалившись к углу гаража, и плотоядно скалился. - Она вся изранена, я хотела её вылечить.
        - И оставить себе. Так? - мужик пожирал взглядом длинную шею и виднеющуюся в расстёгнутый ворот рубашки впадинку между грудями Ольги. Такие каланчи были не в его вкусе. Но, как говориться, на безрыбье и рак - рыба!
        - Послушайте, вы же сами бросили тут козу! Я видела, как вы избили её, а потом ушли! - попыталась перейти в наступление Ольга, но её слова лишь вызвали новые насмешки.
        - Так я раскаялся и пошёл за травкой для бедной скотинки, - плаксивым голосом затянул негодяй. - Вернулся, а животинку-то - спёрли! Теперь придётся заплатить мне материальный и моральный ущерб.
        - Я могу выкупить козу? - облегчённо воскликнула Ольга. Арина точно не обидится, если её шкатулочка с немногими драгоценностями послужит выкупом для козы. - У меня есть несколько золотых колец. Я отдам вам все, только оставьте козу!
        - Дамочка, золота тут полный город. Твои обручалки мне не нужны. А вот сиськи могут помочь, - с этими словами он направил на женщину пистолет и похотливо ухмыльнулся.
        - Да как вы смеете! - возмущённо закричала Ольга.
        Намерения этого типа не вызывали сомнений и Ольга вдруг отчётливо поняла, что словами, уговорами эту ситуацию не разрешить. Она бросилась к двери погреба по-прежнему стоявшей открытой.
        - Стой, дура, застрелю! - выкрикнул мужик, бросаясь вслед за ней. Стрелять он, конечно, не собирался, но рассчитывал напугать женщину и вынудить её остановиться.
        Уловка не подействовала. Ольга оказалась довольно прыткой для своего роста и уже была в дверном проёме. Мерзавец успел подставить ногу и железная дверь больно шандарахнула его по щиколотке. Он завопил, но всё же успел просунуть в щель руку и впился пальцами в мягкую женскую грудь. От боли Ольга выпустила дверную ручку и схватилась обеими руками за запястье насильника, пытаясь оторвать от себя его пальцы. Это было её ошибкой. Мужик оттолкнул дверь и навалился на неё. Ольга оступилась, и они вместе покатились по ступенькам вниз, со всего маху налетели на Никиткину кроватку и едва не перевернули её. В погребе раздался детский плач. Столь неожиданный звук привёл в замешательство насильника, но остудить его похоть уже не смог.
        - Теперь ты от меня никуда не денешься, гусочка, - прошипел коротышка, поднимаясь на ноги и загораживая женщине выход из погреба. - Договоримся по-хорошему. Ты меня ублажаешь по высшему разряду, а я не трогаю твоего цыплёнка. Лады?
        - Да! Да! - сломалась Ольга. - Только не трогайте моего крошку, пожалуйста!
        - Тогда заткни ему глотку! - заорал поганец.
        Ольга поспешила взять ребёнка на руки и стала его баюкать. Вскоре он затих.
        - Ну, хватит, - грубо сказал мужик. - Иди сюда. Только смотри мне: не балуй! А то пристрелю и тебя и твоего сучёнка.
        Ольга уложила Никиту обратно в кроватку и приблизилась к своему мучителю. Резким рывком он разорвал ворот её рубашки, стянул с грудей бюстгальтер и принялся их мять. Ольга отвела руки за спину, как бы смиряясь со своей участью. Она дрожала от омерзения, но заставляла себя терпеть. Под полой длинной рубашки к её ягодице прижималось дуло пистолета, до сих пор не замеченного насильником. Ольга не была уверена, что ей удастся вытащить оружие из-за пояса и передёрнуть затвор настолько быстро, чтобы насильник не успел застрелить её первый. Она лихорадочно пыталась найти выход из положения, но в такой ситуации весь её жизненный опыт оказался бесполезен. Вспоминались почему-то лишь дешёвые мелодрамы, которые обожала смотреть её престарелая мама. Вот в этих дурацких киношках девицы постоянно попадали в подобные переделки и выходили из них почти одинаковым образом. Может и ей стоит попробовать? Ольга вскрикнула - возбуждённый мужик пребольно ущипнул её за грудь, а теперь пытался одной рукой расстегнуть ей джинсы. Он пыхтел от нетерпения и постоянно облизывал щетинистую верхнюю губу. Наконец тугая петелька
поддалась, и жадная рука скользнула под резинку трусиков. Ольга не удержалась и подалась назад. Тут же ей в подбородок упёрся ствол пистолета.
        - Не дёргайся, если не хочешь заиметь лишнюю дырку!
        - Ах! Да чего там! У тебя умелые руки, а я так устала жить одна! - Ольга притворно вздохнула, делая шаг ему навстречу.
        - Так ты завелась! - самодовольно ухмыльнулся коротышка и опустил руку с пистолетом. - Баба есть баба. Без мужика она не может!
        - Что поделаешь - в этом наша природа, - продолжила обман Ольга. Её рука обвилась вокруг шеи мужичка, а бедро коснулась его ширинки. Она шумно задышала, подражая девицам из мелодрам.
        - Ты тоже, ещё та штучка! - радостно рассмеялся бывший слесарь третьего разряда, думая, что ещё ни одна женщина не возбуждала его так сильно, как эта длинная швабра. Он опять рассмеялся и поэтому не услышал, как за его спиной щёлкнул затвор Макарова.
        - Пора познакомить тебя с моим приятелем, - он отстранился, чтобы расстегнуть ширинку. Чёртова молния заела в самый неподходящий момент, он всего на миг опустил взгляд вниз, а когда справился с замком на штанах и поднял голову - в лицо ему смотрело дуло пистолета.
        - Познакомься лучше с моим другом! - истерично выкрикнула Ольга.
        - Эй, эй! Осторожней с этой штукой! - пошёл на попятную незадачливый насильник. - Я всё понял! Уже ухожу!
        Коротышка сдвинулся с места и солнечный луч, который грел его затылок и спину упал теперь на лицо женщины, ослепив её. Сквозь радужные блики Ольга увидела, как поднимается мужская рука с пистолетом. Палец сам надавил на курок. В подвале грянул гром, и тело бывшего слесаря третьего разряда, несостоявшегося насильника и мародера с неизвестным именем кулем осело на пол. Ольга отшвырнула оружие, выхватила из кроватки орущего Никиту и бросилась вон из погреба. В дверях она врезалась в грудь другого мужчины и от ужаса потеряла сознание.
        Это был Ярослав. Он едва успел подхватить ребёнка из её ослабевших рук, и она соскользнула в беспамятстве на землю. Прижимая малыша к себе левой рукой, правой Ярослав направил карабин в дверной проем погреба. Внизу, у подножия лестницы, виднелась сидящая под стеной неподвижная фигура. Застывший взгляд, отвергнутого Казановы, упирался во все ещё торчащий из расстёгнутой ширинки член, как бы говоря хозяину: 'Допрыгался, конёк?'. Ярослав перевёл дух и опустил карабин.
        Ольга была в обмороке, но с Никитой на руках помочь ей было бы очень сложно. Малыш продолжал кричать, и Ярослав подумал, что пора позвать Арину, которой он приказал спрятаться в кустах, когда они наткнулись на чужие следы в грязи на их улице. Но звать не пришлось - громыхнула калитка и из-за гаража на Ярослава выскочила Арина с ружьём наперевес. Её лицо было белее мела, но глаза пылали таким огнём, что Ярослав поневоле отшатнулся. Такой безумной ярости позавидовала бы и тигрица, охраняющая своё потомство. Ярослав поспешил успокоить её:
        - Тише, Рина, всё уже закончилось!
        Он мотнул головой в сторону погреба, Арина заглянула туда и скривилась от отвращения. Потом повернулась к лежащей ничком Ольге.
        - А Оля? Она... мертва?
        - Нет, просто без сознания. Видно мерзавец пытался её изнасиловать, и она его застрелила, - Ярослав протянул девушке хнычущего Никиту. - Арина возьми его, нужно привести Ольгу в чувство.
        Арина взяла у него ребёнка и крепко прижала его к груди, чтобы ненароком не выпустить его: так сильно у неё дрожали руки.
        Ярослав перевернул Ольгу на спину и стыдливо прикрыл её полами разорванной рубашки. Крови на одежде не было, и Ярослав понадеялся, что женщина просто в обмороке. Он уже собрался идти за нашатырём, чтобы привести её в чувство, как вдруг Ольга очнулась сама. Она села резким рывком и закричала. К ней поспешила Арина с Никитой на руках.
        - Всё хорошо! Всё хорошо! Оля, успокойся! - повторяла девушка, опускаясь на колени возле задыхающейся женщины. - Всё уже закончилось, Оля, всё позади! Мы с Ярославом тут, с тобой. С Никитой всё в порядке.
        Взгляд Ольги постепенно стал осмысленным. Она зарыдала.
        - Я убила его! Арина, я его убила!
        - Да, да. Подонок мёртв! - подтвердила Арина, полагая, что женщина нуждается именно в этих словах.
        - Нет! Ты не понимаешь! - замотала головой Ольга. - Я убила человека! Как я могла!? Теперь гореть мне в Аду!
        Ярослав увидел, как изумилась Арина. На мгновение она даже потеряла дар речи, а потом взорвалась гневными словами:
        - Глупости! Не смей так говорить! У этого мерзавца штаны спущены и пистолет в руке! Несложно догадаться, что ему нужно было! И после этого ты его еще жалеешь?
        Да он же мог нас всех убить. Тебя, нас с Ярославом из тёмного погреба. Мы бы и понять ничего не успели бы. А всё наше хозяйство ему бы досталось, подонку этому! Да я бы его убивала и убивала! - никак не могла остановиться Арина.
        Ярослав подошёл и обнял её за плечи.
        - Тише, Арина, не пугай Никиту.
        Ольга ошеломлённая этой отповедью прошептала:
        - Ты права, Арина. Мне нужно было послушаться тебя и не выходить из погреба, тогда ничего не случилось бы. Никто бы не пострадал. Но я пожалела козу. Я рискнула своим малышом из-за козы! Будет ли прощение моей душе за это? - женщина опять заплакала, но на этот раз слёзы тихо катились по её щекам. Истерика закончилась.
        Ярослав отошёл к израненной козе. Ольга поднялась с земли, смущенно одёрнула разорванную рубашку и протянула руки к Никите. Когда ребёнок оказался в её объятиях, она сразу же почувствовала себя лучше.
        - Почему вы так задержались?
        - Сначала дождь пережидали, - Арина досадливо передёрнула плечами. - Потом пробили колесо, пришлось ставить запаску - Ярик умудрился наехать на доску с гвоздём.
        Ярослав словил убийственный взгляд в свою сторону и ухмыльнулся - похоже Арина тоже окончательно пришла в себя.
        - Когда вы приехали, он... он был уже мёртв?
        - Да, ты попала ему в лоб, - подтвердила Арина и добавила. - Он умер мгновенно, если ты про это. Мы увидели его следы ещё на въезде в посёлок, поэтому были готовы ко всему. Но когда доехали до калитки... - Арина судорожно вздохнула и прошептала. - Видела бы ты Ярика!
        - Там была кровь козы, - припомнила Ольга. - Он её избивал, а потом бросил.
        - Гад! И нам ещё придётся хоронить его!
        Оставив Ярослава возиться около козы, Арина проводила Ольгу в дом, а потом пошла проведать своих страусят. В загородке её ожидало новое потрясение. Из одиннадцати птенцов, которых они оставили здесь утром, осталось только семеро. Ободранные черепа остальных голодные собратья до сих пор катали по земле. Арина вздохнула и опустила на землю миску полную мешанки из тушонки и сухарей. К ней подошли четверо птенцов. У одного из них был довольно потрёпанный вид. Если бы она задержалась с кормом ещё на некоторое время, то он стал бы очередной жертвой своих более сильных собратьев.
        К Ярославу, когда он пришёл в загородку, подошли только трое птенцов. Это огорчило его - оказывается, он уже успел привязаться к ним.
        Тело непутевого насильника они завернули в клеёнку и отвезли на шахтные отстойники, которые было совсем недалеко от их посёлка. Труп поглотила серая пульпа из мельчайших частичек горной породы, смешанных с отработанной водой из шахт. Напоследок, перед тем как столкнуть тело в эту жижу, Арина мстительно наступила каблуком в разрез расстёгнутой ширинки мёртвого насильника. Ярослава передёрнуло. Он был уверен, что если бы сейчас мужик был жив, то умер бы на месте от болевого шока. Потом они вернулись домой, где их ждала вооружённая до зубов Ольга.
        Вечером, когда Никита уже спал в своей кроватке, Ярослав собрал женщин на разговор.
        - Нам необходимо обезопасить себя от таких вторжений в будущем, - начал он. - Совершенно очевидно, что в городе кроме нас есть ещё выжившие. Сегодня мы в этом убедились. Одного негодяя уже нет, но неизвестно, сколько таких ещё бродит в округе. Поэтому с сегодняшнего дня мы устроим круглосуточные поочерёдные дежурства на мансарде - оттуда хорошо просматривается улица. Без оружия больше не ходим.
        Женщины согласно закивали и Ярослав обратился к Ольге:
        - У нас для тебя новость, Оля. Сегодня в городе мы видели объявление. Здоровенную надпись на нашем универе. В нёй была указана радиочастота, на которой кто-то выходит в эфир каждый вечер в семь часов.
        - По радио? - удивилась Ольга.
        - Да, - кивнула Арина.
        - Мы будем с ними связываться? - Ольга вопросительно посмотрела на Ярослава.
        - Мы хотели сначала посоветоваться с тобой, - ответил он.
        - Это может быть кто-то хороший, - проговорила Ольга.
        - Или кто-то плохой, - возразил Ярослав.
        - Мы не узнаем, пока не поговорим с ними, - сказала Арина. - Мы должны попробовать.
        - Я тоже так думаю, - поддержала её Ольга. - Наверное, это молодые люди, раз они поместили свое объявление на стене университета.
        - А ведь и правда, - Арина повернулась к Ярославу. - Я об этом даже не подумала. Только студентам придёт приходить после Пыления к универу. Давай свяжемся с ними. Не зря же мы заезжали за рациями?
        - Завтра вечером, - сказал Ярослав. - А сейчас тебе, Арина уже пора на свой пост. Через два часа тебя сменит Ольга, а потом - я её.
        - Есть, товарищ командир! - отсалютовала ему Арина. .
        Глава 8 Ещё двое
        Шестнадцать дней после пыления
        Центр города
        - Приём, приём, меня кто-нибудь слышит? Ответьте!
        Тарас уже устал повторять эту фразу. На самом деле он давно потерял надежду услышать ответ, но не прекращал попыток с кем-нибудь связаться. Из-за Евгении.
        Девушка очень страдала от отсутствия человеческого общества. Вернее от отсутствия того внимания, которым это общество несомненно одаривало Евгению ранее. Яркая блондинка, настоящая красавица, и - как она сама утверждала - фотомодель, она пленила Тараса первым взглядом своих огромных голубых глаз.
        Впервые он увидел её выходящей из магазина дорогущей косметики с множеством ярких фирменных пакетов в руках. Первой его мыслью тогда была: 'Вот это штучка!' Второй: 'Как она умудряется до сих пор держать себя в форме?' Девушка вела себя так, словно улицы были по-прежнему запружены народом, преимущественно красивыми парнями и дядями с тугими кошельками. Она совершенно естественно простучала каблучками мимо скамейки с трупом какого-то человека, будто это был просто пенсионер, задремавший на солнышке. Сверкнула фиалковыми бликами на своей кожаной юбочке и скрылась за углом обувного магазина. Тарас ещё долгие три секунды не мог сообразить, привиделось ему это, или было на самом деле. В конце концов, он преодолел свой ступор и бросился догонять незнакомку.
        Ему не привиделось. Она была вполне реальна и шла по улице, деловито виляя задом и оглядывая витрины магазинов. Вдруг её внимание привлекла какая-то вещица за стеклом, и она нагнулась, чтобы рассмотреть безделушку поближе. При этом коротенькая юбочка так соблазнительно обтянула её попку, что Тарасу пришлось сглотнуть лишнюю слюну. Он направился к девушке, волнуясь, что она испугается его неожиданного появления. Но его переживания на этот счет оказались совершенно напрасными. Красавица не спешила менять позу, когда он подошёл: казалось, она не заметила его отражения в витринном стекле, около которого стояла. На самом деле её глаза уже оценили молодость и привлекательность рослого, широкоплечего Тараса. Теперь она выбирала тактику, с помощью которой подчинит его себе.
        - Привет! - девушка грациозно разогнулась и одарила его улыбкой, сверкающей блеском для губ. - Как тебе это нравится? - неопределенный взмах рукой охватывал половину мира и витрину с дорогими безделушками.
        - Н-н-ничего, терпеть можно, - нашёлся Тарас, не вполне понимая, о чём его спрашивают.
        - Ты так считаешь? - с задумчивым видом девушка снова отвернувшись к витрине.
        Украдкой она наблюдала за отражением его озадаченной физиономии. Удовлетворившись увиденным, повернулась опять и протянула Тарасу наманикюренные пальчики.
        - Наверное, ты прав. Меня зовут Евгения, и я предпочитаю, чтобы меня всегда называли именно так.
        - Тарас, - машинально ответил он, выбитый из колеи её спокойствием, и так же машинально протянул ладонь.
        Он чуть было не сделал неверный шаг, но вовремя заметил, как изящно изогнутая бровь красотки слегка приподнялась. Жест рукопожатия тот час же превратился в поцелуй тонкого запястья, и улыбка вернулась на чувственные, влажно блестящие от помады губы.
        Тарас пользовался успехом у женщин. Можно даже сказать, что он был избалован этим успехом и не слишком церемонился со своими прежними подружками. Но сейчас его уложили на обе лопатки за какие-то мгновения.
        Они прошлись по магазинам, беседуя обо всём и ни о чём, как это было принято при недавнем знакомстве. Евгения вскоре выбросила свои совершенно новые босоножки и обула другие, в баснословно дорогом магазине итальянской обуви. Видимо, так она поступала со всеми своими вещами: на её одежде не было ни пылинки. Тарас невольно устыдился своих затасканных кроссовок, пыльных джинсов и потной рубашки. Он стал украдкой отряхиваться, но Евгения это быстро приметила и вызвалась поработать его стилистом.
        Так они оказались в магазине мужской одежды. Тарас совершенно оглушенный неожиданным знакомством и близостью хорошенькой девушки был совершенно не готов сопротивляться её чарам. Когда она велела ему раздеваться, он подчинился даже не задумываясь о том, что последует дальше. Евгения окинула довольным взглядом его спортивную, подтянутую фигуру и мигом набросала перед ним гору из разнообразных шмоток. Потом долго заставляла переодеваться то в одно, то в другое и, наконец, удовлетворившись его внешним видом, предложила заняться сексом. Разве он мог отказать?
        Они легкомысленно поселились в мебельном салоне и состряпали себе нехилый интерьерчик из его товаров. Ежедневно ходили по бутикам и магазинам, меняя на свежую одежду и обувь. Питались в супермаркете готовыми консервированными продуктами. Пили марочные вина и коктейли, которые в совершенстве умела смешивать Евгения. Мылись, поливая друг друга нагретой на солнце минеральной водой, смеясь когда пузырьки щекотали кожу. Занимались любовью.
        Тарас впервые в жизни по-настоящему влюбился. Чувство это было ярким как искра и таким же обжигающим. Он не мог долго обходиться без Евгении как пламя не может гореть без воздуха. Он следовал за нею всюду, отчаянно надеясь, что им не встретится больше ни одна живая душа, способная отвлечь от него внимание девушки. Частично Тарас отдавал себе отчёт, что такое поведение не естественно, что в их положении лучше искать других выживших, но совладать с собой не мог. И как наркоман, осознающий, что очередной кайф приближает его конец, околдованный Тарас отдавался этому безумию полностью весь, без оглядки.
        Евгения напротив, абсолютно трезво оценивала происходящее и действовала по давно отработанному плану. Зная, что продержать Тараса в таком состоянии долго она не сможет, Евгения перешла к следующему этапу своего плана.
        Внезапно она захандрила, стала часто и грустно вздыхать, и даже секс, казалось, не приносил ей большого удовольствия. Тарас заволновался, полагая, что дело в нём, но спросить прямо не решался. Вместо этого он притащил из супермаркета небольшую жаровню-гриль, некоторые продукты, кастрюлю и гору упаковок с углями для барбекю. Целый час провозился у своей импровизированной плиты. Потом сервировал серебряными приборами их шикарный стол из красного дерева, зажёг вокруг него несколько десятков свечей. И - Вуаля! - выставил большое дымящееся блюдо в центр этого великолепия по соседству с бутылкой отличного красного вина. Всё это время Евгения просидела в уголке огромного кожаного дивана, рассеянно листая женские журналы, и ни разу не поинтересовалась, чем занят её спутник.
        Горячие спагетти, заправленные острым томатным соусом с кусочками тушонки, издавали такой аппетитный запах, что изголодавшийся по нормальной домашней пище Тарас, буквально захлебывался слюной. Однако на Евгению аромат не произвёл должного впечатления и когда Тарас торжественно пригласил её отужинать, она уселась за стол с совершенно отсутствующим видом, думая, похоже, вовсе не про еду.
        - Тебе не нравится еда? - расстроено спросил Тарас.
        - А? - Евгения сделала вид, будто не расслышала его вопроса. - Что ты, очень вкусно! - без особого энтузиазма она отправила в рот кусочек мяса и снова потупилась.
        - Евгения ну что ты! Я же вижу - что-то не так! Ты в последние дни ходишь, как в воду опущенная. Что случилось? - Тарас отложил вилку и пытливо посмотрел на девушку. Та не поднимала головы. - Ты заболела?
        - Нет, я в порядке.
        - Значит дело во мне? Я больше тебе не нравлюсь?
        - Вовсе нет! Ты мне очень нравишься. Правда! - Евгения подняла голову и улыбнулась Тарасу. - Я так обрадовалась, когда встретила тебя! До этого я уже много дней не видела ни одного живого человека и стала думать, что кроме меня больше никто на свете не выжил. Знаешь, как бывало страшно среди всех этих мертвецов? Особенно по ночам, - неожиданно для самой себя Евгения расплакалась.
        Тарас наклонился к ней через стол и сочувственно сжал её руки. Он и сам побывал в таком же положении и хорошо понимал, какой ужас могла испытывать одинокая девушка. Но почему Евгения заговорила про свои злоключения только теперь? За прошедшие дни она ни разу не вспомнила про постигшую мир катастрофу, и жила так, будто ничего не изменилось. С нею Тарас и сам отрешился от своего прошлого, заставил его поблекнуть перед лёгким и беззаботным настоящим. Ему перестали сниться кошмары по ночам, а днём - мучить бесконечные вопросы типа: 'Почему выжил именно я?' Так было легче жить и ему не хотелось снова окунуться в омут проблем и тяжёлых воспоминаний. Между тем Евгения продолжала:
        - И вдруг, появляешься ты! Всё так сразу изменилось. Я опять стала надеяться, что появятся и другие люди. Ты только не подумай, что ты меня в чём-то не устраиваешь! - поспешила она заверить нахмурившегося Тараса. - Ты такой сильный, такой мужественный! Мне с тобой спокойно. И не скучно. И ты так потрясно сексуешься! - Евгения ослепительно улыбнулась. - Но понимаешь: когда-нибудь тебе придётся уйти, чтобы раздобыть еды или дров для костра. А я должна буду сидеть одна и ждать тебя. Вот если бы найти ещё кого-нибудь, чтобы мне не приходилось оставаться в одиночестве, когда ты будешь выполнять свой долг мужчины. Понимаешь?
        - Понимаю. Но что мы можем сделать? Ходить по городу и кричать: 'Эй, есть кто живой? Отзовитесь!'
        - Ну почему ходить, можно же взять машину и ездить! - возразила Евгения.
        - А ты умеешь? - улыбнулся Тарас.
        - Ну, вообще-то я думала, что ты умеешь, - слукавила Евгения. На самом деле она прекрасно управлялась со своим джипом, но выказывать свою самостоятельность перед защитником не хотела и, продолжая ломать комедию, широко раскрыла глаза. - Разве нет?
        - Умею, умею! - рассмеялся Тарас. Он ожидал, что Евгения, как и любая другая красивая девушка, была совершенно несамостоятельна и не умела о себе позаботиться. Она слишком легкомысленна и ветренна - это совершенно очевидно из её поведения - и без его защиты и покровительства долго не протянет. Тарас не хотел потерять роль её опекуна, поэтому идея о поисках других выживших совершенно ему не понравилась. Он уже и забыл, что до встречи с Евгенией только и мечтал, что о собеседнике. Любая компания подошла бы. Даже ребёнок или древняя старуха обрадовали бы тоскующего по человеческому обществу парня. Теперь же, Тарас испугался появления возможных конкурентов для его отношений с этой самочкой.
        - Ну вот! - радостно воскликнула Евгения. - Так я и знала! Я и машину уже присмотрела - джип. И ключи в замке есть. Мы напишем наш адрес на стенах домов яркой краской и люди сами к нам придут. Ну, как, хорошо я придумала?
        - Хм, допустим, что мы сделаем по-твоему, - не разделяя наивной радости глупышки, начал Тарас. - Если мы постараемся и сделаем надписи достаточно броскими, то их кто-нибудь да заметит. Вопрос только кто? Надеюсь, это будут интересные молодые люди, вдруг даже наши с тобой ровесники. Ну, а если припрутся какие-нибудь больные и дряхлые старики или - того хуже - грубые и неотёсанные мужики, которые и разговаривать-то с тобой не станут - им бы другими делишками заняться. Что тогда делать будем?
        - Ну, тогда мы не будем давать наш настоящий адрес. Условимся встретиться где-нибудь на площади, где можно будет незаметно подойти и посмотреть, кто пришёл, - не отставала девушка.
        Тарас вздохнул.
        - Слишком много беготни. Да и рискованно - если нас заметят нежелательные типы, придётся уносить ноги.
        - Хм, - Евгения сузила глаза. - В конце концов, мы же можем вооружиться?
        - И что, отстреливаться от них? - не скрывая насмешки, спросил Тарас. - Уж если к нам заявятся по-настоящему плохие парни, они, скорее всего, тоже будут вооружены. Нам не удастся отогнать их только одним видом своих стволов!
        - Почему же только одним видом? - Евгения вопросительно подняла бровь. Будет жаль, если она ошиблась в оценки этого красавчика!
        - А ты предлагаешь начать отстреливаться в случае неприятностей? Мне, знаешь ли, раньше не приходилось этим заниматься, - ничуть не смутился Тарас. Помолчав немного, он продолжил. - Мне не нравится эта затея. Но ты права, нам действительно необходимо начать поиски других выживших. Только не так. Дай мне пару дней, я постараюсь что-нибудь придумать.
        Евгения была довольна. Тарас оказался не из тех парней, что станут лезть на рожон в поисках неприятностей, но у него уже развилось собственническое отношение к ней, как к самке, которую нужно защищать, и за которую нужно бороться с конкурентами. Этого Евгения и добивалась, поскольку это был её единственный шанс выжить в изменившемся мире. Вот только сможет ли Тарас обеспечить ей комфорт и полную безопасность? Скорее всего, для этого потребуется несколько человек... и не только мужчин.
        На следующее утро Тарас изложил ей свой план. Во-первых: они действительно должны вооружиться. Во-вторых: они не станут колесить по городу и писать на стенах свой адрес, вместо него, они дадут сведения о частоте, на которой можно будет связаться с ними по рации. Это предохранит их от нежелательных встреч и даст возможность совершенно безопасно общаться с любыми людьми. И в-третьих: чтобы увеличить вероятность привлечения молодых людей, своё послание они оставят в местах, где молодёжь чаще всего бывает - например на стенах какого-нибудь ВУЗа.
        На том и остановились.
        Тарасу пришлось попотеть, перепиливая прутья решётки в оружейном магазине ножовкой. Законодательством была запрещена продажа короткоствольного огнестрельного оружия без специального разрешения, и такого оружия на прилавках магазина молодые люди не нашли. Им пришлось довольствоваться травматическими револьверами под резиновую пулю. Таскать с собой ружьё Тарасу было лениво да и обращаться с таким оружием он не умел, поэтому кроме револьверов и патронов к ним из магазина брать ничего не стал. Немного попрактиковавшись в стрельбе по бутылкам в центральном парке, во второй половине дня они отправились к ближайшему к ним Государственному университету, чтобы оставить на нём своё послание выжившим.
        Рации они взяли в районном отделении милиции, в дежурной. Тарасу пришло в голову, что и здесь можно было бы вооружиться настоящими пистолетами, но скорее всего те заперты в каком-нибудь сейфе, а вскрывать его у Тараса не было ни малейшего желания.
        Вечером в указанное в послании время состоялся их первый сеанс связи, на который никто не вышел. Тарас пытался проверить другие частоты, но все они молчали. Несмотря на эту неудачу, Евгения с необычайной страстью отблагодарила его за предпринятую попытку и Тарас почти перестал опасаться, что появление новых людей в их компании сможет повредить их отношениям с этой легкомысленной и сексапильной девушкой.
        И вот потянулись долгие вечера, когда минуту за минутой Тарас повторял одно и то же: 'Приём, приём, ответьте!' Но рация всё молчала.
        Когда подошло время седьмого сеанса связи, Тарас предупредил Евгению, что это его последняя попытка и если она хочет, то пускай продолжает сеансы сама. Он уже час повторял надоевшую фразу и наконец, не выдержал:
        - Всё, баста! Надоело!
        - Ну, пожалуйста, Тарасик! - Евгения умоляюще взглянула на парня. - Ещё пятнадцать минут.
        - Жень, послушай: возможно, не все умеют пользоваться рациями или не знают где их достать. Поэтому никто не отвечает. Это безнадежно! - Тарас взглянул на девушку. - Пятнадцать минут?
        - Приём, приём, меня кто-нибудь слышит? Ответьте! - монотонно заговорил он в микрофон рации. На втором повторении рация неожиданно ответила, и Тарас чуть не выронил её из рук.
        - Приём, приём, мы вас слышим! Кто вызывает? - раздался из динамика молодой мужской голос.
        - Чёрт, ответили! Ну, надо же, ответили! - заорал в микрофон Тарас. И вдруг подумал, что голос из динамика ему просто приснился. - Эй, алло, алло!
        - Мы слышим тебя, парень, слышим! Успокойся, мы по-прежнему на связи. Ты, наверное, уже давно пытаешься связаться с кем-нибудь? Я прав? - в тоне невидимого собеседника слышалось нескрываемое сочувствие, и Тарас неожиданно для самого себя захотел довериться этому человеку.
        - Ты прав! Ты чертовски прав! Уже неделю мне никто не отвечает. Я думал, что все умерли после этой чертовщины с Грибницей. Все мои родные, все друзья умерли. И ты не поверишь, но я выходил в эфир в последний раз сегодня - уже не надеялся на ответ! Меня зовут Тарас.
        - Очень приятно, Тарас. Мы пережили то же самое. Сочувствуем тебе! - голос в трубке стал на мгновение глуше, как будто его обладатель сдерживал эмоции. Потом бодрее произнёс. - Меня зовут Ярослав. Моя жена сама хочет представиться, передаю ей трубку.
        - Привет, Тарас! Меня зовут Арина. Молодец, что догадался использовать для связи рацию! Нам такое в голову не пришло, - и тут Арина задала вопрос, от которого у Тараса внутри все напряглось, но он не смог солгать людям, чьи голоса звучали так искренне и обрадовано. - Ты один или с тобой есть кто-то ещё?
        - Я не один, слава Богу, - Тарас оглянулся на Евгению. В ответ она улыбнулась, но улыбка исчезла, стоило Тарасу отвернуться. Евгения превратилась в само внимание: она представить себе людей, какие могли бы обладать голосами, доносящимися из динамика рации. - Я не один, со мной девушка, но она пока не может подойти поговорить с вами. Не обижайтесь, но мы немного опасаемся слишком быстрых знакомств, - Тарас понимал, что это звучит нелепо. Ну, о чём, скажите, узнают чужаки, услышав голос Евгении? Но не мог же он сказать прямо: 'У моей подружки слишком длинный язык, и она нечаянно может выболтать вам что-нибудь важное. Например, местоположение нашего убежища. Или то, что мы плохо вооружены и почти не умеем стрелять'. Скрывая свое смущение, он заторопился добавить. - Но мы тоже очень рады познакомиться! И то, что мы слышим вас - это просто чудесно!
        - Без проблем! И у нас тоже были некоторые затруднения с парочкой типов, но теперь это в прошлом. Мы достаточно хорошо вооружились и ведём посменные дежурства, чтобы такого больше не повторилось, - совершенно спокойно ответил Ярослав.
        - Хорошо, что вы понимаете! Не будем торопиться с встречей, - облегчённо сказал Тарас. Евгения делала ему знаки руками и корчила гримасы, прося разрешения поговорить. - Мою подругу зовут Евгения, она передаёт вам привет.
        - Спасибо, Евгения! - прорвался голос Арины. - Надеюсь, твой парень скоро поймёт, что ревновать не стоит, и мы сможем с тобой пообщаться!
        Евгения прыснула в кулак, а Тарас отчаянно покраснел.
        - Я вовсе не ревную! - воскликнул он. - Это необходимая предосторожность!
        - Брось оправдываться, друг! - рассмеялся в трубку Ярослав. - Это Рина тебя проверяет на свой лад. Не обращай внимания. Ты хорошо устроился? Расскажи.
        Они общались до поздней ночи, пока не сели батареи в рациях. Тарас, который поначалу в штыки воспринимал идею Евгении о поисках других людей, теперь не мог дождаться утра, чтобы сбегать в магазин за свежими аккумуляторами и продолжить разговор с новыми знакомыми. Рассказ Ярослава о том, как они с Ариной обустроили свой быт, вогнал Тараса в краску. Роскошь их с Евгенией апартаментов стала казаться ему совершенно нелепой и нерациональной. Они пользовались свечами, питались одними консервами, и только последнюю неделю стали готовить на жаровне более-менее приличную пищу. Мыться приходилось минеральной водой из бутылок. Их жильё было совершенно непригодно для защиты от вторжения незваных гостей и два жалких травматических револьвера не шли ни в какое сравнение с тем арсеналом, который описал Тарасу Ярослав. Похоже, этот парень отлично разбирается в оружии и умеет им пользоваться! Поначалу это обстоятельство несколько настораживало Тараса, но доброжелательный тон их новых знакомых быстро развеяли его опасения на этот счёт.
        Тарас был достаточно самокритичен и справедлив, чтобы искренне восхититься находчивостью Ярослава и Арины, продуманностью их действий и быта. Он корил себя за то, что поддался чарам легкомысленной девчонки и забыл о будущем. А ведь вперёди их ждала зима, холод, болезни. Ярослав предупредил его о мародёрах, которые могут вскоре наводнить богатый центр города. Всё это до сих пор оставалось без внимания Тараса, но с завтрашнего дня этой его безалаберности придёт конец. Как всё-таки хорошо, что они смогли связаться с этими ребятами!
        Евгения, наоборот была недовольна проведённым вечером. Мало того, что Тарас не подпустил её к рации, так ещё и эта Арина всё время встревала в мужской разговор. Слушая её смелые и свободные реплики, Евгения почувствовала потенциальную соперницу. Однако прямота, с которой Арина обращалась к обоим мужчинам, быстро успокоила ревность Евгении. Из её богатейшего опыта общения с противоположным полом, девушка вынесла одну абсолютную истину: мужчины не любят умных и смелых женщин. Сила и самостоятельность - удел работниц. Царицы же, правят интригой и лестью. Конечно, и сексуальная привлекательность имеет огромное значение. Всеми необходимыми качествами Евгения обладала в полной мере. А стиль её жизни и материальный достаток до катастрофы были наглядными подтверждениями правильности такой теории.
        Евгения была уверена, что и в условиях возврата к более простому, чуть ли не первобытному укладу жизни, правила игры останутся прежними. Значит, у неё есть все шансы занять подобающее место в новом обществе.
        Она ошибалась. Ещё никогда человечество не проходило путем, которым предстояло пройти выжившим людям теперь. Появились новые, мощные силы, которые только начинали действовать.
        .
        Глава 9 Метаморфозы
        Двадцать три дня после Пыления
        Дом Арины.
        - Ярик, глянь-ка сюда, - Арина поглаживала птенца по подклювью, и он прикрыл глаза, млея от удовольствия. - У этого тоже клюв треснул!
        - Как и у моего. Может быть, им не хватает каких-то минералов? - предположил Ярослав, присаживаясь на корточки возле Арины и её питомца.
        - Давай прихватим пластырем, а то трещина дойдет до основания клюва, тогда её не вылечить.
        - Хорошо. Тогда подержи его, чтобы не удрал, а я схожу за пластырем.
        Ярослав ушёл в дом, а Арина осталась в загородке. Оглядев остальных страусят, она нашла признаки странного недуга ещё у четверых. Трещины на ещё не ороговевших полностью клювах, вероятно сильно зудели, заставляя птенцов постоянно чесаться и тереться клювами об углы сарая. Но если не брать во внимание эту неприятность, то за полторы недели своей жизни страусята очень сильно подросли и окрепли. Их вес теперь был в два раза больший, чем при рождении и составлял в среднем пару килограммов. Эту весьма существенную прибавку легко выдерживали длинные костистые ноги, опирающиеся каждая на два толстых пальца. У нормальных страусов эму, как отлично знала Арина, должно было быть по три опорных пальца, но у их питомцев третий палец, обращенный к внутренней поверхности ноги, был коротким и едва-едва касался земли. Когти, которыми были вооружены эти недоразвитые пальцы, не стирались при ходьбе и поэтому оставались длинными и острыми. Ими птенцы пользовались, приводя в порядок густой коричневый пух на шеях и на головах, куда они не могли достать клювами. О том, что ещё они смогут делать такими мощными когтями,
когда повзрослеют, Арина предпочитала пока не думать. Сейчас малыши были очень привязаны к своим воспитателям и постоянно напрашивались на ласку, подставляя под их ладони то длинные шеи и то чувствительные подклювья. Так могли вести себя домашние собаки или кошки, но Арина не знала, что эта черта была присуща и птицам. Возможно, они подражали Спайку?
        Девушка продолжала поглаживать тёплое горлышко прильнувшего к ней пуховичка. По сравнению с вчерашним днём, трещина на верхней части его клюва углубилась, и его кончик раздвоился. Сквозь эту щель проглядывал жесткий сероватый язык. Вернулся Ярослав с пластырем, с его помощью им удалось стянуть трещины у всех пострадавших птенцов, и те заметно помятые и взъерошенные после операции спрятались в сарае.
        К вечеру стало ясно, что принятые меры не помогут. Птенцы благополучно избавились от пластырей, но трещины на клювах больше как будто не стали, наоборот: их заполнила сукровица. Наутро уже все птенцы обзавелись раздвоенными на конце клювами. И с этим ничего нельзя было поделать. Пришлось Арине смириться с их скорой гибелью. Но шли дни, а страусята ели с завидным аппетитом, росли и вообще чувствовали себя прекрасно. Вскоре стало заметно, что трещины у них на клювах затягиваются новой роговой тканью. Только она нарастала неровно, как бы торчащими вверх и назад зубчиками, отчего клювы эму стали похожи на зазубренные гарпунные наконечники с раздвоенными и загнутыми вниз концами. Нижние половинки клювов напротив - загнулись вверх и их концы торчали между раздвоенных верхних. Это напоминало клещи или... клыки хищников. Ярослав пришёл к выводу, что это никакая не болезнь, а результат воздействия Грибницы на гены страусят. Он поделился своими соображениями с Ариной, но она только пожала плечами, мол: 'Что мы можем поделать с этим? Примем их такими, какие они есть'.
        Другой их заботой было здоровье одноглазой козы Машки, которая в некотором роде являлась военным трофеем. С ней пришлось изрядно помучиться. На месте выбитого глаза началось воспаление, и они никак не могли с ним справиться. В конце концов, решились на отчаянный шаг: обкололи глазницу козы новокаином, и пока Ярослав удерживал спутанное верёвками животное, Арина скальпелем очищала глазницу от отмирающих глазных мышц. Напоследок кровоточащую рану прижгли тлеющей древесной головёшкой и Ярослав заявил, что если после этого инфекция будет распространяться дальше, то придётся пристрелить несчастное животное. Как ни странно, но после такой по варварски проведённой операции, козе стало лучше.
        Дополнительной проблемой было то, что коза оказалась глухой. То ли от рождения, то ли от побоев, которым подвергал её прежний хозяин, но Машка совершенно не воспринимала звуков. Будучи к тому же одноглазой, она стала очень нервной. К ней нельзя было подойти со стороны пустой глазницы - она пугалась, начинала метаться на привязи и могла себя покалечить.
        Именно так первое время потешался над Машкой Спайк. Он выскакивал на козу из-за кустов, доводя её до истерики. Но вскоре эти забавы ему надоели, и он снова переключился на эму. Как ни крути, а хозяева кормили глупых птиц тушонкой и собачьим кормом. Спайка это возмущало до глубины его собачьей души, и он мечтал разделаться с конкурентами. Но ему не удавалось застать врасплох Арину. Она глаз с него не спускала и каждый день проверяла периметр загородки птичника на предмет его подкопов.
        Кроме заботы о козе и о птенцах молодые люди занимались огородами. После дождя они выбрали наиболее перспективные из чужих огородов, которые стоило орошать. Осадков больше не было и жгучее солнце быстро высушивало землю. Едва они успели закончить работы по монтажу оросительной системы, как немного отошедшие после засухи растения опять начали вянуть. Регулярный полив вкупе с Грибницей, всё ещё питающей корни всех растений, сотворили чудо, и тем вечером, когда на очередном сеансе связи Тарас предложил встретиться, на сковороде у Арины жарились кабачки, а Ольга нарезала салат из свежих огурцов и зелени.
        Услыхав о встрече, обе женщины бросили заниматься готовкой и подошли поближе к Ярославу. За две недели общения по рации ни он, ни Тарас не назвали друг другу своего адреса. Ярослав знал, что Арина дождаться не могла, когда же они отбросят преувеличенную, на её взгляд, осторожность и решатся на этот шаг. И не только жажда общения подкрепляла это её желание, просто им отчаянно нужны были помощники. Вместе они едва-едва успевали содержать в порядке дом и огороды. Да ещё эти посменные дежурства! Растущие страусята тоже требовали постоянной заботы. Причём Арина могла управляться только со своими четырьмя подопечными, а тройка Ярослава ей не давалась. А он не мог справиться с её страусятами - они не признавали в нём 'родителя'. Ольгу эму вообще не слушались и не принимали от неё ни крошки. А так как кормить их нужно было по пять раз на дню, то Ярослав с Ариной не могли надолго отлучаться из дому. Таким образом, в город за припасами удавалось выбираться редко и не надолго. Что уже говорить о поисках других выживших?
        По этому поводу в их компании часто возникали споры. Они никак не могли решить что же всё-таки для них важнее: поиски других выживших или их огороды и страусы. С одной стороны наиболее правильным казалось отыскать живых людей, начать восстанавливать вокруг себя общество. Но это было сопряжено с определённым риском и заставило бы их отказаться от заботы о страусятах, а этого уже не могли допустить ни Ярослав ни Арина. Они необычайно привязались к своим питомцам, которые в из глазах олицетворяли собой возрождение животного мира после глобальной катастрофы. Им сложно было даже подумать о том, чтобы оставить их надолго без корма и ласки. Для Ольги главным в жизни стал Никита, и пока он был с ней, никого другого ей рядом не требовалось. К тому же все трое уже настроились на включение в их компанию Тараса и Евгении, то есть - помощников, о которых мечтала Арина.
        За время их переговоров по радио, у Ярослава сложилось впечатление, что Тарас - стопроцентно городской житель: лопаты в руках не держал и не отличит редьку от редиски. Он вроде бы говорил, что до Пыления готовился стать юристом, а в свете нынешней ситуации - хуже не придумаешь. Его придётся всему учить, уж не говоря о том, что силы и выносливости наверняка никакой. И, тем не менее, Арина продолжала настаивать, что они нуждаются в нём.
        Что до этой Евгении, то тут их мнения совпадали: если девушка настаивает на том, чтобы друзья обращались к ней так официально, то выводы о её характере напрашиваются сами собой. Такую на огород и палкой не загонишь, зато она приучит всех мыть руки перед едой с мылом по три раза и складывать вещи строго на свои места. 'Ну что ж, - уговаривала его Арина. - И этим нужно кому-нибудь заниматься'.
        И вот, наконец-то, Ярослав понял, что дальше тянуть некуда и предложил Тарасу встретиться. Тот согласился. И на следующий день в обговорённое время они с Ариной подъехали к кафе, у которого была намечена встреча. Ольга с Никитой как обычно остались дома: Ярослав до сих пор не признался Тарасу, что кроме Арины с ним живут ещё два человека. Умолчал он и о козе, и страусах: 'Слишком много соблазнов для нападения. Сначала я хочу посмотреть на этого Тараса, а уже потом решу, стоит ли ему доверять полностью', - пояснял он свою скрытность. Арина только пожимала плечами, мол: 'Делай, что хочешь, главное, чтобы они согласились нам помогать'.
        У обочины около кафе их уже ждал сверкающий Инфинити. Джип поморгал фарами. Ярослав ответил тем же и остановился метрах в тридцати от него. Одновременно с Тарасом они вышли на асфальт. Некоторое время оба стояли, прикидывая физические возможности друг друга, потом Ярослав улыбнулся и первый пошёл навстречу Тарасу. Тот заметно расслабился и тоже двинулся вперёд, выставляя руку для приветствия. Рукопожатие получилось крепким, но они не стремились сломать друг другу кости. Вдруг, подчинившись внезапному порыву, обнялись. Это был знак для девушек, и те не замедлили выскочить из машин и присоединиться к своим избранникам. Некоторое время все четверо обнимались и радостно галдели. Спайк скакал вокруг, заливая окрестности лаем - тоже радовался. Наконец все угомонились и прошли столикам под матерчатым навесом уличного кафе. Тарас предложил похрустеть чипсами с пивом, но Евгения сморщила носик.
        - Пиво тёплое и противное. Я привезла наши последние апельсины. Будете?
        - Не откажемся, - улыбнулся Ярослав. - Но и мы кое-что припасли для вас. Вы очень удивитесь, - пообещал он и побежал к Пежо. Арина с таинственной улыбкой пошла за ним.
        Евгения сходила к джипу и вернулась первая с сетчатой упаковкой усыхающих и потемневших апельсинов. Фрукты уже около месяца пролежали на прилавке супермаркета и выглядели не лучшим образом. Но это было самое приличное, что ещё оставалось из свежих продуктов. Поэтому пакеты полные хрустящих огурчиков и тугих помидоров, сочной молодой моркови и золотистого картофеля которые выставили перед ними друзья, произвели на Тараса и его подругу воистину неизгладимое впечатление. Ко всему прочему Ярослав принёс из машины четыре запотевшие бутылки с пивом. Хитро подмигнул.
        - Так что, Евгения, пиво не будешь?
        Тарас восхищённо присвистнул. Он смотрел на тёмное стекло, покрытое крупными каплями конденсата как на чудо.
        - Здорово! А я и забыл, что у вас холодильник работает.
        - Оно холодное? Правда? Дайте потрогать, - Евгения протянула руки к бутылке. - Вау! Какая прелесть! Я уже и забыло это ощущение, - она прижала холодный бок бутылки сначала к виску, а потом устроила её в ложбинке между грудями, заработав укоризненный взгляд Тараса. - Ничего, что я так? Не могу удержаться!
        - Расслабься! - засмеялась Арина. - Нам всем придётся стать проще.
        Но Тарас такого явно не одобрял. Он отобрал у Евгении бутылку и открыл её об край стола. Ворчливо произнёс:
        - Пей лучше, а то нагреется.
        - Не будь таким занудой! - капризно протянула девушка, но всё же перестала баловаться с бутылкой.
        Ярослав подумал, что эти двое наверняка только недавно вместе, ещё не притёрлись друг к другу. Он взглянул на Арину - та явно забавлялась. По лицу этого не было видно, только чёртики плясали в глазах. Такая она растакая! Ещё ссоры ему не хватало на первой встрече! Ярослав решил вмешаться.
        - Я люблю тёмное, но в багажнике есть разное, так, что если хотите...
        - Не стоит. Холодное пиво - отличное пиво!
        Тарас сразу ухватился за возможность перевести разговор в другое русло, было видно, что ему неловко из-за поведения подружки.
        - Ну что ж, - поднял бутылку Ярослав. - За нас!
        - За нашу встречу! - поддержал его Тарас.
        - За встречу! - присоединилась к тосту Евгения.
        - За то, что мы живы и пьем это пиво вместе! - подытожила Арина.
        - М-м-м...какое блаженство! - протянула Евгения, отпив из бутылки. - Ярослав, ты просто гений!
        - Да, Ярослав, твои рассказы о том, как вы устроились, - просто отпад! - признался Тарас. - Мне ничего подобного и в голову не приходило. Лето, тепло, вокруг ни души - хоть голышом ходи! Магазины на каждом шагу - бери всё, что хочешь. Мы с Евгенией жили на всём готовом. Ничем себя не утруждали. Даже готовить на огне стали не сразу, а когда уж совсем консервы опостылели. Из головы как-то вылетело, что придёт зима, нужно будет обогревать жилье, да и запасы в магазинах не вечные. Твои рассказы заставили меня задуматься над этим. Я многое передумал за последние дни. Специально оттягивал момент нашей с вами встречи. А Евгения, наоборот, постоянно меня торопила и подталкивала к ней, - Тарас приобнял подругу, и Ярослав понял, что не всё так просто в их отношениях. - Вот к какому выводу я пришёл. Нам с Евгенией нет смысла обустраиваться там, где мы поселились первоначально. То помещение не приспособлено для зимовки и обороны. Продуктов хоть и много в городе, но они же не вечные! Прежде, чем они закончатся или испортятся, нам необходимо обзавестись собственным хозяйством, как это сделали вы. Мы уже
разговаривали на этот счёт и выяснили одну достаточно неприятную вещь.
        Тарас сглотнул, вспоминая тот разговор. Евгения наотрез отказалась, как она выразилась: 'уподобляться сельскому быдлу', имея в виду Ярослава с Ариной. Потом она изложила опешившему Тарасу собственный план, состоящий в том, что они примкнут к 'этим селюкам' и предложат организовать для них снабжение и оборону. Взамен те станут обрабатывать землю и выращивать на всю компанию свежие овощи и фрукты. Тарас сначала смеялся. Как они будут организовывать оборону, если и стрелять то, толком не умеют? Совершенно очевидно, что Ярослав справится с этим гораздо лучше их. А снабжать их чем? Всё необходимое у них уже есть. Но Евгения невозмутимо ответила, что это не важно. Со временем к ним примкнут и другие выжившие, их компания постепенно разрастётся, вырастут и её потребности, и если они правильно поведут себя с новичками, то место снабженцев и охраны останется за ними. Имея в своём распоряжении любое оружие, какое только можно найти в оружейных магазинах или в армейских арсеналах, 'крышевать' селян будет не сложно, зато это позволит им занять в новом обществе особое, высокое положение. Выслушав такое, Тарас
был поражён. Он считал Евгению глупенькой красивой куколкой, а она оказалась амбициозной хитроумной стервой. Но отказаться от неё влюбленный парень был уже не в силах. Втайне рассчитывая сделать по-своему, он согласился с её планом, и теперь заставил себя произнести заранее подготовленную речь:
        - Оказалось, что ни я, ни Евгения понятия не имеем, как вести натуральное хозяйство. Поэтому у нас есть такое предложение, - Тарас нервно сжал горлышко бутылки и взглянул на свою подружку. Евгения подбадривающе улыбнулась ему и спокойно перевела взгляд на Ярослава. - Мы можем поселиться где-нибудь неподалёку от вас и заниматься доставкой необходимых припасов для наших общих нужд. Во время таких рейсов мы будем искать и других выживших. Тогда вы, как более квалифицированные в вопросе ведения хозяйства, сможете сконцентрироваться на выращивании и заготовке свежих овощей и фруктов. Конечно, мы будем помогать вам и постепенно сами всему научимся, - поспешил добавить Тарас так, как ему казалось, что от его слов за версту несёт обманом. Он почувствовал, как его уши начинают гореть и робко спросил. - Что вы на это скажите?
        Ярослав обменялся с Ариной взглядами и понял, что его подруге нравится эта идея. Она была бы рада переложить на чужие плечи хоть часть работ по хозяйству, уж не говоря об опасных, но всё же необходимых контактах с другими выжившими людьми. Сам он больше думал о том, чем они рискуют в случае такого разделения обязанностей. Не станет ли это в будущем разделением на крестьян и воинов? Ярослав предпочёл бы любую работу делать сообща, но с другой стороны от неопытных фермеров в хозяйстве будет мало проку - больше мороки, и большая часть работы опять ляжет на его плечи. А с весны у него совершенно не будет времени на поездки в город - начнётся сезон полевых работ, от результатов которых будет зависеть их дальнейшее выживание. Поэтому он решил пойти на компромисс.
        - Мы не против того, чтобы вы с Евгенией переехали к нам. Наоборот, мы будем только рады этому! Вместе нам легче будет справиться со многими проблемами. Но если вы станете заниматься только 'снабжением' - это будет слишком неравное разделение труда. Припасов у нас уже достаточно, хозяйство хорошо налажено и работает так, что часто ездить в город нет необходимости. Что ж до обороны, то осуществлять её нам всё равно придётся всем вместе, иначе и быть не может, - Ярослав посмотрел на Арину, и та согласно кивнула. - Поэтому у меня есть другое предложение. Мы поможем вам устроиться и на первых порах станем обучать всему, что сами знаем о ведении хозяйства. Пока вы учитесь, то будете жить где-нибудь по соседству и во всем нам помогать. Все работы мы будем делать сообща, в том числе привозить из города необходимые припасы. Когда же вы почувствуете, что способны вести собственное хозяйство, то сможете отделиться от нас и жить совершенно независимо. Как вам такая идея?
        - Я полностью 'за', - кивнул Тарас, не дожидаясь, пока Евгения откроет рот и скажет какую-нибудь гадость. Однако она удивила его своим спокойным ответом:
        - Я тоже, - а про себя добавила: 'Это всё же лучше, чем ничего! По крайней мере, теперь я смогу принимать душ, пользоваться нормальной уборной и питаться свежей и натуральной пищей. Консервы и минералка уже осточертели. Тарас в этом отношении прав, но в остальном - какой же он болван! Сдался без борьбы, слабак!'
        - Отлично! Тогда остаётся узнать мнение ещё одного человека, о котором я до этих пор умалчивал в целях его безопасности.
        Ярослав почувствовал некоторое смущение. Но что он мог поделать? Его скрытность была оправданна. Извиняющимся тоном он продолжил:
        - Я скрыл от вас, что с нами живут ещё двое. Это женщина с младенцем. Мы всегда оставляем их дома, что даёт им лишний шанс выжить в том случае, если на нас нападут.
        - Это понятно, Ярослав не оправдывайся, - Тарас спокойно посмотрел ему в глаза. - Когда мы сможем узнать ответ?
        - Я сейчас же свяжусь с ней по рации и вкратце обрисую ситуацию. Думаю, она согласится.
        Тарас кивнул и Ярослав отошёл к машине. Арина извинилась и последовала за ним. Когда они отошли достаточно далеко, Тарас обратился к своей амбициозной подруге:
        - Ну что, ты до сих пор считаешь, что сможешь управлять этими 'селянами'? - в его голосе звучала неприкрытая ирония.
        - Нет. Но, по крайней мере, с ними вместе мы сможем править в нашей будущей колонии. Так будет даже лучше, - уверенно ответила Евгения, но потом поморщилась. - Хотя первое время придётся всё-таки попотеть. Я готова и на это ради конечного результата!
        - Ты знаешь, Евгения, у тебя паранойя, навязчивая идея, мания величия!
        - Если ты обо мне такого мнения, милый, то займись лучше Ариной, она больше подходит тебе по характеру - такая же простушка! - Евгения насмешливо выгнула тонкие брови. Ей доставило удовольствие замешательство, отразившееся на его лице. Значит, он уловил намёк: она не слишком дорожила отношениями с ним. И, удовлетворённая своей маленькой победой, она повернулась к возвращающимся Ярославу и Арине. Изображая саму невинность, спросила:
        - Что ответила ваша мамочка?
        - Она согласна и передаёт вам привет!
        Арина сделала вид, что не заметила в этом вопросе издевательского подтекста. Все же это их первая встреча, нужно держать себя в руках.
        Евгения явно считала по-другому. Она чмокнула смущённого Тараса в щёку и покровительственным тоном произнесла:
        - Ну вот, Тарасик, а ты волновался! Когда же мы сможем к вам перебраться?
        - Да хоть и сегодня. Только сначала нужно, чтобы вы выбрали себе дом по соседству и похоронили его прежних владельцев, - улыбка сползла с пухлых губ Евгении, и Ярослав поспешил добавить. - Конечно, мы вам поможем!
        - Тогда это лучше перенести назавтра, - сказал Тарас и указал на легкомысленную одежду своей подружки. - В этом наряде рыть могилы будет неудобно.
        Евгения сердито зыркнула на него, но тут уже Арина не удержалась от шпильки:
        - Ничего Евгения, ты быстро привыкнешь к чему-нибудь более практичному. К топам и мини мы вернемся лет эдак через полтораста!
        - Тогда решено: завтра вы переезжаете, - подытожил Ярослав, сделав вид, что ничего не заметил. - Встретимся тут же. Часиков в девять. Идёт? Мы сопроводим вас к себе, чтобы вы не блуждали по частному сектору, И раз уж вы присоединяетесь к нам, то не пробежитесь ли сегодня по магазинам? - Ярослав вынул из кармана листок бумаги и протянул его Тарасу. - Это список необходимых припасов.
        Тарас согласно кивнул и тогда Ярослав решил попросить его ещё об одном одолжении:
        - И ещё одно. Тарас, ты знаешь, где находится магазин 'Медведь'?
        - Да, мы были там - подыскивали револьверы, чтоб поупражняться в стрельбе.
        - Это ты про тот, что у тебя за поясом торчит? - спросил Ярослав и хитро улыбнулся, когда Тарас невольно дёрнул рукой к выглянувшей из-под рубашки рукояти травматического револьвера. - Ничего, я тоже был вооружен, - смеясь, он продемонстрировал Тарасу отцовский Макаров, спрятанный сзади за поясом джинсов. - Лучше быть живым обманщиком, чем стать обманутым и мертвым. Верно? Так вот, Тарас, забери, пожалуйста, из 'Медведя' все многозарядные ружья и карабины. Если там есть ещё что-нибудь скорострельное - тоже прихвати. Только выбирай калибр покрупней и проверь, достаточно ли к оружию боезапаса. А остальное утопи в речке. Договорились?
        - Договорились. А ты, что профи в оружии? - отчаянно краснея, спросил Тарас.
        - Нет, просто я заядлый охотник. С шестнадцати лет с отцом по угодьям военохоты ходил.
        - Ясно, а я думал, что ты из армейских. Научишь охотиться?
        - Научил бы, да не на кого сейчас охотиться... Всех зверей эта зараза сморила...
        - Значит, когда закончатся консервы, мясной пищи вообще не будет? - ужаснулся Тарас.
        - Посмотрим, - уклончиво ответил Ярослав, думая о семерых странных птенцах, что ждали сейчас кормёжки у него дома. - Ну, будем прощаться?
        - Да, ребята. До завтра! Пока!
        Через минуту машины разъехались в разные стороны, увозя четверых молчаливых, погружённых в свои мысли людей.
        Этот Ярослав крепкий орешек - думала Евгения. Сначала он ей не понравился: ничем особенно не примечательный, худощавый парень. Она предпочитала крепко сбитых ребят с мощными торсами и округлыми бицепсами. Однако теперь фаворитом она выбрала бы именно Ярослава, а не спортивного Тараса. И дело было не в их внешности, а в различии характеров. Ей мешала Арина. Евгения не верила утверждению Ярослава о том, что они с Ариной женаты. Обручальных колец, во всяком случае, у них не было, а если они жили в гражданском браке, так это ничего не значит. К тому же сложно было поверить, что члены одной семьи могли выжить после Красного Мора, который косил людей всех поголовно. Чудо, что люди вообще не вымерли как вид! Но даже если все это правда, кто теперь будет оглядываться на брачные узы? Женщиной будет владеть наиболее сильный и успешный мужчина, и если эта женщина не дура, то сможет им управлять. Итак, с Ариной она разберётся. Возможно, переключит её на Тараса, хоть и жалко будет терять такого великолепного любовника. Он в последние дни сильно поостыл к ней. Дуется, считает, что её планы аморальны. Кому
сейчас нужна его мораль? О ней и раньше-то не больно часто вспоминали. А Ярослав...Ярослав - всего лишь мужчина. С ним вообще не будет проблем!
        И почему она настаивает, чтобы её так называли? 'Евгения'. Ещё бы отчество подсказала! И ещё: похоже, что эта фифа положила глаз на Ярика. Интересно будет посмотреть, как она станет к нему клеиться. Арина взглянула на строгий профиль своего избранного. В университете, где они вместе учились, смазливых рожиц было хоть отбавляй, и многие девушки стремились заполучить Ярослава в свои сети. И не только красавицы, но умные и благовоспитанные отличницы все шесть лет их студенчества тоже донимали парня своими заигрываниями. Почему Ярослав выбрал именно её среди множества других девчонок, для Арины до сих пор оставалось загадкой. Она не была красавицей и не блистала нарядами и новомодными прическами. Она никогда не флиртовала с парнями и обо всём говорила напрямик. К тому же её увлечение наукой не добавляло ей привлекательности в глазах противоположного пола. Совершенно мужская самостоятельность и уверенность в своих силах отпугивали от неё самых смелых из парней. От этого Арина не страдала. Она была вполне самодостаточной личностью, а напряженная учеба на химико-биологическом факультете совершенно не
оставляли времени и сил на поиски любви. Она не добивалась Ярослава, она даже не пыталась его удерживать, когда он сам появился рядом. В начале их отношений у неё не было каких-либо особых чувств к этому неторопливому и основательному молодому человеку. Секс и совместная учеба долгое время были единственными вещами, которые их связывали. По окончанию университета они вместе организовали садоводческую фирму. Ярослав переселился в её дом. О свадьбе не говорили. Не давали друг другу никаких обещаний. Просто жили и работали вместе. Постепенно они даже думать стали одинаковым образом. Могло ли теперь что-то измениться? Арина не знала. Но она никогда не уступала своих достижений кому бы то ни было.
        А Ярослав вовсе и не думал о Евгении. Она была просто смешна! Его волновал другой вопрос. Тарас был очень привлекательным молодым человеком. Он являл собой полную противоположность его, Ярослава. Крупный, накачанный весельчак - рубака. Арине всегда нравились такие люди. В какой-то мере она и сама была той же породы, только на женский лад. Куда там этой худосочной Евгении до чувственной фигуры его подруги! Там было за что взяться, но всё было тугое, налитое жизнью и силой! Такими же были и чувства Арины, не в пример той театральной жеманности, которую сегодня продемонстрировала подружка Тараса. Вероятно, они познакомились совсем недавно, их чувства друг к другу ещё не окрепли, если они вообще были. Эта Евгения похожа на настоящую стерву, когда Тарас это поймёт, он может бросить её и попробовать отбить у него Арину. Нужно будет поговорить с ним на этот счёт. А Арина... Она всегда была слишком импульсивна и стремительна. Именно поэтому Ярославу она и нравилась. Ей тяжело приходится с таким тугодумом, как он.
        Чёрт! Похоже, Женечка решила закадрить этого ковбоя. Надо признать, что, несмотря на свою неброскую внешность, Ярослав производил-таки впечатление. Он был чертовски уверен в себе! Это привлекает женщин: с такими типами они чувствуют себя, как за каменной стеной. Тарас представлял его совсем не таким. Он чуть было не разочаровался в своем новом кумире! Всему виной низкий голос Ярослава и уверенные покровительственные нотки, звучавшие в его тоне. Разговаривая с ним по рации, Тарас представлял себе дюжего дядьку с могучим пузом и бычьей шеей. На деле оказалось, что Ярослав всего лишь на пару лет старше его самого и килограмм на двадцать легче. Однако как он раскусил их замысел про захват власти! И травматик засёк, а ведь до самого конца встречи не выдал, что знает о припрятанном оружии! Арина тоже умница. Ловко она подколола Женечку! И во всём поддерживает Ярослава. По всему видно - они давно вместе. А жаль! Хотя вряд ли он сможет выбросить из головы Женьку. Тоже жаль! Как пахнут огурчики на заднем сидении! Аж, сюда слышно. И помидорчики. Приедем - сразу же настрогаю салатик. Потом по магазинам.
Обязательно раздобуду себе настоящий пистолет. И покруче, чем у Ярослава! А с Женечкой я разберусь! Получит пару ласковых и угомонится! Видно некоторые женщины без этого не могут. .
        Глава 10 Банда
        ...Капитал мой рос, потому что, кроме работы в моей жизни была только собака. Старая тётка Маша - моя домработница, сетовала, что 'такой представительный мужчина' как я пропадает без пары и с простодушной откровенностью дивилась, зачем мне всё это богатство, если его не на кого тратить. Я и сам не знал этого: просто работа позволяла реализовать свой потенциал, а жить вдвоём с Арканом было настолько комфортно, что я и не помышлял о сожительницах, если только они сами не навязывали мне своё присутствие. Те же женщины, что всё-таки сумели урвать кусочек моего внимания, не задерживались в моей квартире надолго из-за Аркана. Они попросту не выдерживали конкуренции в любви - ни одна из них не могла мне дать даже четвёртой доли того обожания, которое каждый день дарил мне мой пёс. Любая хотела что-то взамен, а Аркан любил меня бескорыстно...
        Из дневника человека, построившего ДомНадРекой
        Вечер после встречи,
        тридцать дней после пыления.
        Центр города.
        - Я не знаю Евгения, на что ты рассчитываешь, но кому в такие времена будет нужна женщина, которая не умеет готовить? - Тарас раздражённо швырнул последнюю очищенную им картофелину в кастрюлю с водой. - Я - мужик, и то знаю, как стушить рагу из этих овощей!
        - Ой, мужик нашёлся! Может быть, ты в кулинарном техникуме учился. А мне раньше квалифицированный повар готовил, и я ему, между прочим, платила за это!
        - Ну, во-первых: я учился ни в каком ни в техникуме, а в юридической академии! Во-вторых: я сомневаюсь, что ты могла платить кому-нибудь своими кровными денежками, скорее это делал твой очередной хахаль. А в-третьих: какие у тебя могут быть сомнения в моей мужественности?
        Терпение Тараса истощилось. Евгения с самого утра донимала его своими выходками. Сначала своим вызывающим поведением на встрече, а потом, когда наотрез отказалась приготовить обед из свежих овощей, которыми угостили их друзья. Ну, сказала бы, что просто не умеет готовить рагу, он бы и сам справился. Не впервой. Но нет! Евгения не может обойтись без оскорблений. Ещё одно гадкое слово с её стороны, и он за себя не ручается! Выдерет её ремнём, будет знать мужик он или не мужик!
        Видимо Евгения почувствовала его состояние и пошла на попятную:
        - Да ладно тебе, не кипятись! Никаких сомнений у меня нет, - Евгения подошла к нему и обняла за плечи. Потом её руки провели о его голому торсу и скользнули на живот, опускаясь всё ниже к ременной пряжке. - Твое мужское достоинство просто не оставляет места во мне ни для каких сомнений!
        - Тьфу ты! - Тарас гневно оттолкнул её руку. - Кроме этого ты ничего больше не умеешь! Надоело! Пора тебе научится чему-нибудь более полезному. Вот поваренная книга, вот рецепт овощного рагу. Я пойду собирать продукты для Ярослава, а ты к моему приходу всё приготовишь и накроешь стол! Ясно? - Тарас сунул томик поваренной книги Евгении в руки и решительно направился к джипу.
        - Я тебе не домработница! Слышишь? И приказы твои выполнять не стану! - Евгения в ярости швырнула книгу на асфальт и пнула её ногой. - Не смей брать машину, она моя!
        - Теперь будет моя, - буркнул Тарас и захлопнул дверь Инфинити.
        - Сволочь! Гад! Ну, подожди, ты ещё пожалеешь! Сам ко мне приползёшь! - пригрозила Евгения вслед удаляющемуся джипу и набросилась на ни в чём не повинную книгу. Она топтала и пинала её до тех пор, пока не превратила в жалкую кучку измятых бумажных листков. Расправа над книгой немного остудила её ярость, и Евгения решила, что пора привести себя в порядок. Напоследок она опрокинула кастрюлю с очищенной картошкой, перевернула на асфальт жаровню и направилась в сторону магазинов, чтобы выбрать себе свежий наряд.
        Она очень придирчиво относилась к одежде, и выбор облачений, достойных её персоны, всегда занимал уйму времени. К тому же, сегодня она собиралась вернуться домой затемно, чтобы Тарас подольше помаялся без неё. 'Пусть побеспокоится, ему полезно. В следующий раз будет знать, как мне приказывать!' - Евгения раздражённо швырнула под ноги не понравившуюся блузку. Когда она протянула руку к следующей, до её ушей донёсся звук мужского голоса. 'Уже ищет! Слабак, совсем воли не имеет! . Евгения спряталась за прилавком, чтобы Тарас её не заметил. Однако она ошиблась - это был вовсе не её кающийся поклонник. Голос был грубее и он не звал её по имени. Евгения достала из поясной кобуры револьвер (в отличие от игрушки Тараса, её оружие было настоящим, купленным предыдущим ухажёром, и она недурно умела им пользоваться, хоть и не показывала этого своему новому любовнику). Мужской голос приблизился, и теперь стало ясно, что его обладатель разговаривает не сам с собой. Ему отвечал другой голос, потише.
        - Смотри, Кирюха, и тут витрина разбита, - сказал более тихий голос, совсем близко от укрытия Евгении.
        - Видать по этой улице уже кто-то прошуршал, - ответил грубый голос.
        - Надеюсь, этот 'кто-то' не всё золотишко унёс из ювилирок, - снова сказал обладатель тихого голоса.
        Голоса резко смолкли. Евгения догадалась, что чужаки повернули за угол, и облегчённо вздохнула - её не заметили. Нужно предупредить Тараса! Она уже взялась за рацию, болтающуюся у неё на поясе, но вдруг передумала и крадучись, пробралась к выбитому окну. Осторожно выглянула. Никого. Нужно узнать, что это за типы, и какого чёрта они тут делают.
        Центральный район Евгения знала, как свои пять пальцев. Эти ребята пришли грабить ювелирные магазины? Один такой был совсем близко. Евгения задворками пробралась туда и увидела, что была права. В магазине слышался звон разбиваемого стекла и хруст осколков под тяжелыми башмаками - мародёры обчищали витрины. Слабо звенела издыхающая сигнализация.
        Евгения юркнула в магазин женской обуви, где она сама несколькими днями раньше разбила стеклянную дверь. И вовремя: мимо прошли ещё три мужика. Она едва успела отпрянуть в сторону от оконного проёма. Но мародёры торопились присоединиться к грабежу и не оглядывались по сторонам. За ними, на собачьем поводке и в ошейнике, тащилась худенькая девочка лет тринадцати-четырнадцати. На её лице и обнажённых плечах виднелись следы побоев. Руки несчастной были скованы милицейскими наручниками.
        Бандиты были вооружены винтовками военного образца и носили рюкзаки, куда они складывали награбленное добро. Евгения рассудила, что вряд ли они путешествуют так налегке. Скорее всего, неподалёку их дожидается автомобиль. Она вышла через чёрный ход и дворами проследовала в ту сторону, откуда пришли последние трое типов. Как она и ожидала, за углом стояли чёрный джип и грузовая тентованая Газель. Обе машины сверкали чистыми лобовыми стёклами, что свидетельствовало, об их недавнем использовании - остальные тачки в городе были сплошь покрыты засохшими потёками после последнего дождя.
        Возле машин никого не было. 'Идиоты, даже охрану не оставили!' - подумала Евгения, по очереди прикасаясь к горячим капотам автомобилей и ещё раз убеждаясь, что именно на этих тачках прибыли бандиты. Кузов микроавтобуса был завален их оружием и пожитками. Евгения вернулась к джипу. Его окна были открыты, а в замке зажигания торчал ключ. 'Добро пожаловать!' - улыбнулась девушка. Она уселась за руль, проверила бардачок. Там оказалась огромная 'Беретта', которую Евгения без зазрений совести тут же позаимствовала. Проверив наличие патронов в обойме своего нового приобретения, она завела двигатель автомобиля и спокойно стала дожидаться его слишком легкомысленных хозяев. Вскоре они появились.
        Пятеро мордоворотов быстро очистили ювелирный магазин и теперь направлялись к своим тачкам, чтобы переложить в них награбленное. Их ждал сюрприз. Только они вышли из-за угла к стоянке своих авто, как джип моргнул фарами и бибикнул. Мужчины встали как вкопанные. Евгения высунулась из окошка джипа и приветливо помахала им 'Береттой':
        - Здрасьте, мальчики! Вы даже не представляете, как я рада вас видеть! - она лукаво подмигнула бритоголовому верзиле, который выглядел удивлённее всех остальных. 'Ну что за болваны?! Будь я с напарником, их мозги расплескались бы уже по тротуару!' - подумала Евгения, а вслух продолжила. - Что же вы молчите? Я так соскучилась по мужскому вниманию, так истосковалась по крепким мужским объятьям! Неужели вы мне не поможете? Или вы все педофилы? - спросила Евгения, указывая стволом 'Береты' на привязанную, словно собака, девочку.
        - Откуда ты взялась, конфетка? - нашёлся рослый темноволосый тип, что держал конец поводка. Это его голос Евгения услышала первым в магазине женской одежды.
        - Откуда взялась, там уже нет, - дерзко ответила она и направила на мужика оружие. - Стой на месте, я умею управляться с этой штукой!
        - Чего ты хочешь, цыпочка?
        - Я уже сказала. Мужского внимания.
        - Так это без проблем, красавица! Правда, ребята? - черноволосый оглянулся на своих товарищей. - Мы ведь поможем милой даме?
        - Какие проблемы? - радостно закивали те.
        - Тихо мальчики, не все сразу! Я вам не сопливая маленькая школьница. Ясно? - властно сказала Евгения. - Сначала я хочу пообщаться с главой вашего достойного общества. Познакомьте меня с ним, пожалуйста.
        - Цыпа правильно говорит. Нужно соблюдать субординацию, - пробасил всё тот же черноволосый тип. Он сунул конец поводка своему бритоголовому товарищу, и двинулся к джипу.
        - Оружие тоже оставь у своих дружков, - скомандовала Евгения. - Вот так. Теперь задери рубашку, подтяни штанины. Выложи ножичек, тебе понадобиться другое орудие.
        - А она молодец! - засмеялся один из мордоворотов. - Соображает!
        - Да, девка с перцем!
        - Лучше, что бы у вас перцы были! - парировала Евгения и обратилась к главарю. - Теперь подходи.
        Она приподняла стекло и заперла дверь. Её ступни прижались к педалям - в случае чего, она двинет машину прямо на этих кретинов. Мужчина подошёл к окну джипа.
        - Что теперь? Мы будем общаться через окошко?
        - Остынь пока. Я хочу с тобой договориться. Как видишь, я не та несчастная пигалица, которую вы таскаете за собой. Я - дорогостоящий товар. И если ты хочешь попробовать настоящий секс с настоящей женщиной, тебе придётся заплатить за это. И поверь, тут ты не прогадаешь!
        - Да уж, верю, - согласился мужчина, жадно пожирая глазами роскошный бюст Евгении под узеньким спортивным топом. - А чем платить? Что-то мне подсказывает, что золотые побрякушки тебя не заинтересуют.
        - Совершенно верно. Однако меня, слабую женщину, заинтересует покровительство такого сильного и представительного мужчины, как ты. Только существует одно 'но', - и Евгения указала подбородком на его четверых, переминающихся с ноги на ногу подельников. - Я не люблю часто менять партнёров. Поэтому путёвку на остров наслаждений получит только один из вас. Тебе решать, кто именно.
        - То есть, я должен пообещать тебе, что кроме меня, никто из моих ребят тебя не тронет?
        - Совершенно верно. И поверь мне, ты и сам не захочешь мной делиться! - прошептала Евгения и провела кончиком языка по стволу 'Беретты'.
        - Кхм! - откашлялся чернявый. - А дегустация будет?
        - Хоть сейчас. Вон в том магазине мягкой мебели. Только пусть твои дружки нам не мешают.
        - Я им скажу, - он повернулся к своим товарищам и закричал. - Кирилл, ты за старшего. Мне не мешать! Проверяйте улицу дальше. Всё ясно?
        - Яснее не бывает, начальник! - похабно ухмыльнулся бритоголовый. - Пошли ребята, я за старшего.
        - Ну, милая, ты идёшь? - снова повернулся к Евгении 'начальник'.
        - А ты не поможешь мне выйти? - капризно спросила она, отпирая дверь.
        - Отчего же, помогу, конечно! - чернявый здоровяк подхватил тонкую девушку на плечо и устремился к мебельному магазину.
        Пока Евгения выбирала себе обновки, а потом развлекалась с главарём банды мародёров, Тарас успел отобрать продукты и оружие с боезапасом по списку Ярослава и в сумерках решил, что пора возвращаться к подруге. Наверное, она уже одумалась и тоскует по нему в одиночестве. Им необходимо сегодня же помириться, иначе она попробует переметнуться к Ярославу, а с ним Тарас ссориться не хотел. С такими мыслями он уселся за руль и повернул ключ зажигания.
        Двигатель кашлянул и замолк.
        Тарас повторил попытку. Безрезультатно. Джип упорно не хотел трогаться с места. 'Чертова колымага! - в сердцах выругался парень. - Ещё не хватало, что бы драгоценный Женечкин джип сломался!' Тарас не разбирался в ремонте машин и понятия не имел, что могло выйти из строя. Ему ничего не оставалось делать, как только отправиться назад пешком.
        К тому времени, когда он подошёл к их с Евгенией убежищу, уже совсем стемнело. Перед входом в магазин горел костёр, и около него сидела Евгения. Перед ней стоял казанок, вероятно полный рагу, которое она для него - для Тараса - приготовила. Парень заулыбался и непроизвольно ускорил шаги. Ему не терпелось обнять Евгению, вся обида на неё куда-то испарилась. Он уже открыл рот, чтобы окликнуть девушку, но тут немного вперёди в зарослях стриженой бирючины, что обрамляла тротуар, что-то чиркнуло, и вспыхнул огонёк от зажжённой спички. Сердце Тараса гулко ударилось о рёбра, а воздух, набранный в грудь для приветствия, застрял там, словно глыба льда. Кто-то прячется в кустах! Засада! Тарас замер на месте. До его слуха донесся приглушенный голос:
        - Ты чё светишь? Он же нас засечёт!
        - Не засечёт. Он на машине - мы его издали приметим, - ответил другой мужской голос с явным сельским выговором. - Курить буш?
        - Угу, - прогнусавил первый голос. - Может от курева в животе полегчает.
        - Я тебе, Гриша, казав, не жри ты эти огурцы: с непривычки срачка нападёт.
        - Вот и напала... А чё было делать? Командиру оставлять? Так он и так, вон, какую тёлку получил. Как они трахались! Слыхал? Не баба - динамит!
        - Шо, завидно?
        - А тебе не завидно? Это тебе не ссыкуха Ирка. Это настоящая гейша!
        - Хто?
        - Гейша, говорю. Село ты, Сан Саныч! Это такая особая проститутка. Их по Кама-Сутре специально учат, как мужиков ублажать. Она всё умеет. В любой позе тебе исполнит. Так, что Ирка отдыхает перед ней.
        - Да Ирка перед любой бабой отдыхает. Она ж ещё дитя, а вы её... Эх, уроды вы, Гришка, из уродов!..
        - А сам-то. Небось дрючил её до нас?
        - Сам знаешь, шо нет! Это вы её, подонки, в покое не залышаете.
        - Чего ж не защитил?
        - Жить больно охота было... - горько ответил тот, кого собеседник назвал Сан Санычем. - Вернуть бы время назад, так я вас, сволоту, из дробовика всех постриляв бы!
        - Ага, скорее б мы тебя там грохнули, - приглушено рассмеялся Гришка. - Ладно, остынь. Ничего твоей Ирке не сделается: она хоть и маленькая, а все равно баба. Им это привычно. А вот мужикам нельзя долго воздерживаться, ещё простатит, какой прицепится. Лечить-то теперь некому будет. Ой мля, как кишки крутит! Посрать бы.
        - Так иди сери! Нечо тут воздух портить, - огрызнулся старший. - Только подальше иди, а то сюда вонять будет.
        - Лады. Ты посторожишь? Я быстро.
        - Не поспишай. Я позову, если шо.
        Гришка, согнувшись пополам, заторопился за дом. Он пробежал совсем рядом с притаившимся в соседних кустах Тарасом, но был слишком занят удержанием содержимого своего взбунтовавшегося кишечника, чтобы оглядываться по сторонам. Только-то он скрылся за углом, как до Тараса донёсся голос его напарника:
        - Эй, парень, слыш? Тебя вроде Тарасом кличут? - фигура в кустах не двигалась, только тлел огонёк от сигареты. - Девка то твоя - сука! Она тебя командиру сдала и дала ему. Коло костра нарошно торчит: подойдёшь до неё, а она тебе - ствола до пуза, шоб не рыпався. Тогда остальные тебе повяжут. Будешь, как я - подневольным. Кинь её! Краще девочку забери, угробят её эти скоты...
        - Какую девочку? - прошептал Тарас.
        - Ирочку, пленницу ихнюю, - старик протяжно вздохнул. - Она в Газели, позади магазина связанная лежит.
        - А вы как же? Пойдёмте со мной! - горячо зашептал Тарас. Он заставил себя разжать кулаки, которые до этого стискивал с такой силой, что ногти прорезали кожу и ладони стали липкими от крови.
        - Не можу я: Гришка вернётся и крик подымет, если меня на месте не найдёт. Так, шо ты сам иди. Отойди подальше назад, погоди, пока цэй серун не возвратится, та дворами бижы до чёрного хода магазина. Там ихние тачки стоят. В Газели Ирочка. Забери её. На улице не мелькай - на той стороне тоже засада. Так дворами и уходь. У твоей сучки рация разбилась, так шо предупреди и других ребят.
        - Евгения рассказала про Ярослава и Арину?
        - Да. Казала, шо завтра их можно взять. Хлопцам обещала ту Арину и ещё одну.
        - Но как она могла? - похолодел Тарас.
        - Я ж кажу - сука. Иди уже! Гришка щас вернётся.
        - Спасибо вам! Бегите когда сможете!
        - Ага. Бувай!
        Тарас сделал, как советовал ему Сан Саныч. Обогнув засаду дворами, он пробрался к чёрному входу мебельного салона, где они с Евгенией жили уже целый месяц. Там действительно стояли две машины, которых раньше не было. На случай, если его все же поймают, Тарас решил предупредить Ярослава об опасности и связался с ним по рации. Дрожащим от ярости голосом он кратко обрисовал другу сложившуюся ситуацию и сказал, что намерен освободить девочку из гнусного плена. 'Если всё получится, я тебе сообщу, если нет - тогда мы больше не увидимся' - сказал он напоследок и отключил рацию, чтобы не слышать возражений Ярослава.
        Тарас надеялся, что все разбойники караулили его на дороге перед магазином и их машины остались без присмотра. Прячась в тени зданий и деревьев, он подкрался к затентованной Газели где, по словам Сан Саныча, должна была находиться юная пленница. Откинув полог тента, он действительно разглядел на полу кузова скорчившуюся на боку худенькую фигурку. Изо рта у девочки торчал кляп, а руки были скованы за спиной наручниками. Кроме того, на шее бедняжки виднелся широкий собачий ошейник, от которого к стойке рамы для тента тянулся кожаный поводок. 'Чтобы не убежала' - догадался Тарас. Он забрался в кузов и склонился над пленницей, чтобы расстегнуть ошейник. Вероятно, несчастная приняла его за одного из своих насильников и стала отчаянно дёргаться и мычать сквозь кляп. Глаза её вылезали из орбит от ужаса, по щекам катились слёзы. 'Тихо, тихо! Успокойся, пожалуйста! Я хочу тебе помочь!' - шептал ей Тарас, но девочка билась в истерике и не воспринимала слов. Тарас выглянул из кузова. Никого и луна скрылась за облаком. Взвалив извивающуюся пленницу на плечо, он выпрыгнул на улицу, и побежал прочь настолько
быстро, насколько позволяли ему вес и рывки брыкающейся Иры.
        Только миновав несколько дворов, Тарас позволил себе передохнуть. Спасённая девочка больше не дёргалась: она была в обмороке. Он бережно опустил её на траву и рискнул вытащить кляп из её рта. Пора было связаться с Ярославом: сейчас не помешает его помощь. Велико же было его удивление и признательность, когда он узнал, что друг находится уже на полпути к центру. Они договорились встретиться у брошенного джипа Евгении. Нужно было торопиться: до назначенного места было ещё целых два квартала, а бандиты могли заметить исчезновение пленницы и начать погоню. Подхватив на руки худенькое тело, Тарас заторопился дальше.
        Они с Ярославом прибыли на место почти одновременно. В страшной спешке переложили припасы и оружие из джипа в Пежо и отправились домой к Ярославу и Арине. Машина была так сильно перегружена, что на любой дорожной выбоине чиркала брюхом по асфальту. Ярослав приглушённо чертыхался и до рези в глазах вглядывался в асфальт впереди, пытаясь высмотреть очередную яму. В конце концов, ему пришлось включить фары и тогда они поехали быстрее.
        Ира до сих пор была без сознания, и Тарас устроил её у себя на коленях. Его не волновала дорога вперёди, но он не отрывал взгляда от зеркала заднего обзора, страшась увидеть там отсвет от фар приближающейся погони. Но сзади дорога оставалась тёмной и вскоре беглецы благополучно добрались до дома.
        Там их встретили вооружённые и взволнованные женщины. Без лишних вопросов они забрали у Тараса бесчувственную девочку и отнесли её в отдельную комнату. Когда она пришла в сознание, то впала в такую истерику, что Арине пришлось насильно влить ей в рот гигантскую порцию настойки валерианы. Ольга про себя решила, что бедняжка не вынесла надругательств насильников и сошла с ума. Но постепенно лекарство и ласковые слова, которые нашёптывали ей обе женщины, успокоили Иру и она затихла. Окончательно её привёл в чувство плач проснувшегося Никиты. Арина принесла чашку наваристого овощного супа с тушонкой и заставила беглянку выпить всё до капли. Тогда, истощённая побоями и длительным недоеданием, девочка уснула прямо в кресле, куда её усадили женщины перед едой. Наручники с неё решили снять утром, когда она отдохнёт и сможет адекватно реагировать на присутствие мужчин.
        День выдался длинным и тяжёлым для всех, но об отдыхе сейчас не могло быть и речи. Тарас подробно пересказал друзьям, что он подслушал из беседы разбойников, и что ему рассказал Сан Саныч. 'Если б он не закурил тогда, меня бы непременно схватили. А завтра, с помощью Евгении, бандиты напали бы на вас на запланированной встрече! Я уверен, что Сан Саныч первый заметил меня и специально зажёг спичку, что бы предупредить о засаде. Потом он отвлекал разговором своего напарника и я смог спрятаться' - Тараса трясло когда он это рассказывал. Краснея, он признался им и о захватнических планах Евгении. Когда очередь дошла до перечисления боезапаса бандитов, который он нашёл в кузове Газели, Ярослав застонал. Как он сразу не подумал о военных частях, где можно было достать не только пистолеты для всех членов общины, но и автоматы, и даже ручные гранаты? Тут же вскинулась Арина: 'Ты не подумал об этом, потому, что ты охотник, а не убийца!' Чтобы подчеркнуть свое отношение к его сожалениям, она круто развернулась и ушла стелить для Тараса постель на диване.
        Тарас отказался прилечь. Он знал, что уснуть не сможет и вызвался первым подежурить на мансарде у окна. Теперь, когда Саныча не было рядом и некому было подтвердить предательство Евгении, его стали одолевать сомнения.
        Неужели она могла так подло поступить? Она обещала отдать насильникам Арину и Ольгу! А что бы сталось с маленьким Никитой? Ведь она знала о его существовании. Это просто в голове не укладывается! А вдруг Сан Саныч обманул его?! Бандиты могли случайно набрести на Женю, пока он - Тарас - шлялся по городу, изображая оскорбленную гордость. Они могли изнасиловать её! Могли силой вырвать сведения о её друзьях и заставить её сидеть у костра, в качестве приманки для Тараса. Тогда получается, что он сам предал любимую женщину, бросил её на растерзание подонкам!
        Эта мысль так его взбудоражила, что он вскочил и принялся нервно ходить по комнате. Нужно ехать обратно в город и попытаться спасти Женю из плена! Едва он подумал об этом, как на мансарду поднялся Ярослав. Интуиция подсказала ему, что сейчас грызет товарища.
        - Что случилось, Тарас? Ты так бегаешь...
        - Я ошибся! Я бросил там Женю, а она ни в чём не виновата! - в сердцах выкрикнул он.
        - Но ведь она предала тебя.
        - Это старик так сказал. А я - дурак - поверил!
        - Зачем же он предупреждал тебя, если он тоже бандит? - усомнился Ярослав.
        - Он мог солгать мне хотя бы для того, чтобы я спас Иру. Может она его родственница, и во мне он увидел шанс её вызволить?
        Ярослав задумался, но потом покачал головой:
        - Даже если это правда, сейчас мы ничего не сможем сделать. Бандиты предупреждены исчезновением пленницы и уже начеку. Нам не удастся напасть на них неожиданно, а только в этом был наш перевес над ними. Их больше и они лучше вооружены - ты сам это говорил. Так что остаётся одно - выжидать удобного момента. Вполне возможно, что вызволять Евгению и не придётся, - Ярослав взглянула Тарасу прямо в глаза, и его возражения остались невысказанными. - Если то, о чём рассказал тебе старик - правда, то не стоит и горевать об этой мерзавке, а если он ошибался или оболгал её, то мы это узнаем утром со слов девочки. Ей-то ты поверишь?
        С этим Тарас вынужден был согласиться. Что-то подсказывало ему, что утром ему не захочется выслушивать рассказ Иры. В три часа ночи Ярослав сменил его. Тарас покорно принял успокоительное, которая передала ему Арина, и прилёг на диван, но уснуть так и не смог.
        В это время Витёк с Кириллом сидели в засаде по левую сторону от костра. Дело близилось к утру, но парень, которого они караулили так и не появился. 'Где ж он ходит то, гад?! - в сотый раз подумал Кирилл и шлёпнул себя по щеке, прибивая очередного крылатого кровопийцу. - Комары достали, мочи нет!'
        - Слыш, Витёк, сбегай рысью к Газели. Там в бардачке мазь от комаров лежит. Только смотри мне, к девке не суйся. Поднимет крик - командир с тебя шкуру сдерёт! Усёк?
        - Усёк, - прошептал пацан, не веря в свою удачу. Как самому младшему, из членов банды, не считая конечно Ирки, вольностей ему полагалось меньше всех. Фактически, шестнадцатилетнему Витьку отводилась унизительная роль мальчика на побегушках. Даже Сан Саныч, который был всего лишь пленником и не носил оружия, пользовался большим авторитетом среди остальных членов банды, чем он - обвешанный пушками Витёк. Попользоваться Иркой ему разрешали только в последнюю очередь, когда девчонка уже ни на что не реагировала и лежала под ним, словно резиновая кукла. Сейчас Витьку представилась возможность исправить эту несправедливость. Поэтому, не смотря на строгий запрет помощника начальника, он в первую очередь решил навестить пленницу.
        Полог тента был закинут на крышу, и это сразу насторожило Витька. Он вытащил свой новенький 'Форт' и осторожно заглянул в кузов. Там было пусто. То есть, оружие и награбленное добро лежало на месте, а вот Ирки там не было. Расстёгнутый ошейник валялся на полу вместе с привязанным к нему поводком. Несколько секунд Витёк растерянно моргал, соображая, как это скованной девчонке удалось избавиться от ошейника. Он баловался травкой, изрядный запас которой вместе с пистолетом позаимствовал среди вещдоков в ментовке, поэтому мысль о том, что девочке помогли сбежать, далеко не сразу пришла ему в голову. Когда же это всё-таки произошло, Витёк помчался назад к Кириллу.
        - Ты чё делаешь, придурок? Обкурился опять, что ли? - яростно зашипел на пацана помощник начальника и отвесил ему крепкую оплеуху.
        - Сам ты придурок! - громко ответит тот, и увернулся от второго тумака. - Нечего тут больше сидеть. Этот урод Ирку у нас увёл!
        - Что?
        - Что слышал! Я решил проверить, как она там и заглянул в кузов. Ошейник расстёгнутый на полу валяется, а Ирки и след простыл!
        - Сиди тут и не высовывайся! Понял? - Кирилл был от природы осторожен и не очень-то доверял словам молодого наркомана.
        - Чё сидеть-то? Упустили мы его, - заартачился Витёк.
        - Сиди, я сказал! И пасть свою прикрой, - и помощник главаря банды, пригибая свой могучий торс, отправился сам всё проверить.
        На этот раз Витёк говорил сущую правду. Самостоятельно девка никак не смогла бы освободиться. Значит, ей помог этот Тарас. Каким-то образом он вычислил засаду, обошёл их с тыла и прихватил с собой трофей. Сергеич будет очень недоволен! Он рассчитывал захватить завтра группу этого Ярослава и прибрать к рукам их налаженное хозяйство. Две взрослые женщины тоже пришлись бы очень кстати. Кириллу, в частности, не больно-то нравилось возиться с этой сопливой мелкой Иркой. Да и хватило бы её максимум ещё на пару дней. Пнув от досады по колесу грузовичка, Кирилл отправился доложить о пропаже начальнику.
        - Таак. Проворонили, значит, - проворчал Сергеич и обвёл сердитым взглядом подчиненных, собравшихся перед прогорающим костром. - Дрыхли, трепались, по сторонам не глядели и проворонили! Трахать теперь кого будете? Друг друга?
        - Так, это... А дамочка, как же? - начал было Витёк и тут же получил увесистую затрещину от Кирилла. - Это не честно!
        - Что не честно, гавненыш? Эту дамочку зовут Евгения Батьковна, и мозгов у неё побольше, чем у всех вас вместе взятых. Отныне она зачисляется в наши ряды, как мой главный советник. Всем ясно? - рявкнул главарь, и мужчины согласно закивали. Некоторое время Сергеич сверлил взглядом каждого из них по очереди, словно желая убедиться, что его приказ прочно запечатлелся в их памяти, а потом снова переключился на тему похищения пленницы.
        - Только в одном случае парень мог засечь нашу засаду и при этом сам остался незамеченным: если он шёл пешком. Так? Так. Евгения Батьковна говорит, что он отправился за припасами. Значит, по логике вещей, должен был подвести их сюда на тачке. Так? Так. Если он явился на своих двоих, значит, с тачкой что-то случилось. Так? Думаю, что так, - Сергеич нахмурился, потому что была ещё масса причин, из-за которых Тарас мог придти в лагерь пешком. Но он решительно отбросил их: 'А какая к чёрту сейчас разница?' - и после легкой заминки продолжил свои рассуждения. - Значит, сейчас он без колёс. Так?
        - Почему? В городе полно тачек с ключами в замках зажигания, - возразила Евгения прежде, чем он произнёс свое очередное: 'Так'.
        Сергеич поморщился. Он не любил, когда его перебивали: это подрывало его авторитет. Девчонку следует научить помалкивать, когда её не спрашивают. Но это будет позже, а пока он ограничится объяснениями.
        - Тачек-то полно, да только в них до сих пор сидят водилы. Они превратились в мумии, твердые как кость, и вытащить их из-за руля можно только по частям. Не думаю, что твой бывший бойфрэнд стал бы этим заниматься, - парировал Сергеич. - А в пустых тачках нет ключей. Так, что теперь парень на своих двоих. Да ещё с Иришкой на руках. Значит, далеко они не ушли. Скорее всего - затаились где-нибудь поблизости и прячутся.
        - А если он связался по рации с Ярославом? - снова возразила неугомонная Евгения. - Тогда тот ковбой мог забрать его на своем тарантасе.
        - Мог, - раздражённо согласился Сергеич. - А мог и побояться: ведь он наверное считает, что мы прослушиваем эфир и узнаем о месте встречи. Ему ведь не известно, что ты, дорогая, так неосторожно уронила свой аппаратик прямо мне прямо под ноги. Поэтому поискать его всё же следует. Так, что соколики мои, берите фонари, автоматы и шуруйте прочёсывать район, пока этот Зорро не утащил нашу Иришку слишком далеко. В ваших интересах поймать их. Всё поняли? Выполняйте!
        Хмурые мужчины поднялись и, оставив своего начальника в компании 'Евгении Батьковны', оправились на поиски беглецов. Весь остаток ночи они провели на ногах, но так никого и не обнаружили. Только к девяти утра Гришка с Сан Санычем наткнулись на пустой Инфинити Евгении. Двигатель не заводился и Гришка предположил, что виновата перегоревшая свеча зажигания. Когда он доложил об этом Кириллу, тот смачно выругался и дал команду возвращаться в лагерь. Когда же Евгения узнала, в чём была причина их неудачи, то чуть не задохнулась от ярости. Ведь всего за пару дней до катастрофы автомеханик предупреждал её, что свечи пора бы и заменить. Но тогда с ней не было 'спонсора', а заплатить из своего кошелька сущую мелочь она не захотела. Теперь платить все же пришлось: хорошей едой, санитарными удобствами и комфортом настоящего дома. Евгения заставила себя успокоиться и собраться с мыслями.
        - А были в машине какие-нибудь припасы или оружие?
        - Нет. Ничего там не было, - устало ответил Кирилл.
        - Было, было! - вдруг встрепенулся Гришка. - В кабине на сидениях были рассыпаны макароны. А рядом с машиной на асфальте - мука.
        - Получается, он всё-таки нашёл машину с ключами и перегрузил припасы, - Евгения торжествующе взглянула на Сергеича. - Но тогда как ему удалось подобраться к нам незамеченным?
        - Мы узнали бы это наверняка, если б ты не разгэпала рацию! - раздражённо ответил он.
        - Как? - поинтересовалась Евгения.
        - Ты бы поговорила с ним, прикинулась бы жертвой. Или он тебя совсем не ценит? А, курочка? Может, ему больше пришлась по вкусу наша Иришка? - Сергеич ухмыльнулся.
        - Тогда у вас с ним много общего, - парировала Евгения.
        - Не умничай! - оборвал он её. - Раздобыть рацию несложно. Ты свяжешься с ним и попробуешь снова заманить в ловушку.
        - Ничего у вас не выйдет, - Сан Саныч не скрывал своего торжества. - Ира всё ему расскажет и про вас, и про ваш заговор, тогда он и говорить с вами не станет!
        - Да, Ирка молчать не будет, - с сожалением протянул Гришка. - Можно забыть о свежих салатиках...
        Его огорчение было столь неподдельным, что Сергеич рассмеялся:
        - А вот как раз о салатиках договориться мы сможем. Если поторопимся обзавестись рациями и ещё кое-что предпримем, - он повернулся к Кириллу. - Помнишь, того малого, что сбежал от нас, когда мы взяли Ирку с Сан Санычем?
        - Ну, помню. Что с того?
        - А то, что если мы отыщем его, то сможем потребовать с этого Ярослава любые продукты, да хоть и готовую еду. Ирочка же его любит и попросит о нём своих новых друзей. Горячая и свежая еда за жизнь пацана! Сечёшь? На большее они, конечно, не согласятся, но еда... - начальник хитро улыбнулся.
        - О чём вы говорите? - спросила Евгения.
        - Иди в машину, кисуня, я тебе по дороге расскажу, - пообещал Сергеич и прикрикнул на своих сонных бойцов. - Шевелись, ребята! По машинам! Кирилл, поведёшь Газель, а ты Сан Саныч, садись в джип. Ты же хочешь вернуть своего найдёныша, верно? .
        Глава 11 Данил
        Следующее утро в доме Арины
        Ирина проснулась, словно от толчка. Её кто-то звал во сне. Но прежде чем она вспомнила, кто это был, сон ускользнул, оставив лишь отчётливое чувство, что нужно торопиться. Руки были по-прежнему скованны, но на этот раз не хватало ошейника и тёмной духоты её мобильной темницы. Вместо этого - просторная комната. Раскладушка с соломенным тюфячком. Её украли. Нет - спасли! За окном ещё только начинает светать. И ...о только не это! Переполненный мочевой пузырь заставил девочку позвать на помощь.
        - Тётенька! Тётенька! Вы где?
        - Тише милая, не кричи, а то всех перебудишь, - из соседней комнаты вышла высокая худая женщина. - Поспи ещё немного. Потом Ярослав снимет с тебя наручники.
        - Я не могу спать, - захныкала Ира. - Мне нужно в туалет.
        - Что случилось? - в дверях появилась другая женщина, помоложе. У неё был заспанный вид.
        - Ей надо в туалет, - пояснила высокая женщина. - Арина помоги мне поднять её на ноги: думаю, сама она не сможет. Меня зовут Ольга, милая. А это - Арина. Сейчас мы тебе поможем. Не плачь.
        Совместными усилиями женщины подняли Ирину на ноги и отвели в ванную комнату. Мышцы девочки совершенно одеревенели и не слушались. Кое-как она примостилась на унитазе, её провожатые тактично вышли из комнаты.
        - У неё даже белья нет, - уже за дверью прошептала Ольга.
        - Да. Мне страшно подумать о том, через что её пришлось пройти! - так же тихо отозвалась Арина.
        - А вдруг они ей что-то повредили?
        - Не исключено. Нам придётся осмотреть её и лечить, если понадобится. Но я слабо не представляю, как мы это будем делать, - Арина озабоченно вздохнула, а потом громко обратилась к Ирине через дверь. - Малышка, тебе помощь не нужна?
        - Я уже всё, - раздался из ванной тонкий голосок.
        Ира расслышала несколько слов из их тихого разговора, и ей стало непереносимо стыдно. Девочка всхлипнула и Арина, вошедшая к ней, преувеличенно бодро воскликнула:
        - Что за слёзы, милая? А ну-ка перестань! Ты жива, девочка, а всё остальное забудется. Вот увидишь!
        - Пусть поплачет, - тихо возразила Ольга.
        Она провела девочку в кухню и усадила там на табурет. Обняла.
        - Плач Ирочка, плач! А если сможешь, расскажи нам всё. Тебе станет легче.
        Легче? Ей станет легче? Ира сжалась на табурете. Станет ли ей легче, если рассказать?
        О том, как умер маленький Тема, а потом мама и папа.
        О том, как страшно и одиноко было бродить по пустынному городу.
        О том, как страшно было возвращаться домой к мёртвым родителям и брату.
        О том, как однажды она встретила на улице мальчика не старше её умершего братика.
        (Она не замечала, что говорит, пока Арина не спросила, как его зовут).
        Данил. Его звали Данил.
        Он взял её за руку, и отвёл к доброму пожилому дяде. Это было так давно!
        Им было хорошо втроём. Хорошо настолько, насколько это было возможно в такой ситуации. Дядя Саша хотел отвести их в деревню и начал собирать припасы.
        А потом появились они.
        Они напали на дядю Сашу и избили его.
        А её... с ней они делали, что хотели.
        Вчетвером.
        У них была ещё одна женщина. Сумасшедшая. И её тоже каждый день насиловали. Когда она перерезала себе стеклом вены, Ира осталась их единственной забавой.
        Хорошо хоть Данил смог убежать, а вот она не могла - её привязывали поводком, как собаку. Она не знает, сколько дней прошло с тех пор, как попала в плен.
        А вчера они встретили другую женщину. Очень красивую и смелую молодую женщину. У неё был пистолет. Она заманила главаря банды в ловушку и могла его убить, но Ира так и не дождалась выстрела. Зато она слышала другие звуки.
        Когда женщина вернулась вместе с главарём, они выглядели очень довольными.
        Ночью появился какой-то парень и спас её. Она не знает, как его зовут.
        Ира замолчала. Тишина, которая повисла в кухне, была страшнее слов. Обе женщины боролись с ужасом и возмущением, навеянным этим рассказом. Ольга боролась с обморочной слабостью, накатившей на неё. Арина наоборот - сдерживалась, чтобы не начать крушить всё подряд: избыток эмоций грозил выплеснуться в припадке ярости. Словно в ответ на её мысли из сада раздались вопли молодых эму. Арина вздрогнула и поспешила прикрыть окно, чтобы эти необычные звуки не испугали Ирину. Это простое действие помогло ей успокоится. Клекот за окном стал еле слышимый.
        - Я вспомнила! - внезапно воскликнула Ира, прервав затянувшееся молчание. Её голос ожил, а покрасневшие от слёз глаза возбуждённо заблестели. - Я вспомнила, кто мне сегодня снился. Это был Даня. Мне приснилось, что он болен, а вокруг какие-то игрушки. Много игрушек. Почему-то это важно... И он звал меня на помощь. Вы ведь поможете мне его найти, правда? Он ещё совсем маленький!
        - А ты помнишь, где он убежал от бандитов? - спросила Арина, чувствуя постыдное облегчение оттого, что не пришлось подбирать слова для утешения девочки. Ира вела себя так, словно уже забыла, о чём только что поведала женщинам. Осознаёт ли она, что всё рассказала им?
        - Ну конечно я помню! Это же недалеко от моей школы. Там в магазине наши припасы остались, которые мы с дядей Сашей собирали для поездки в деревню. Данил не уйдёт далеко от знакомого места. Вы не бросите его?
        - Нет. Конечно же, нет, - заверила девочку Арина и удивилась своему ровному голосу. - Мы обязательно съездим туда и разыщем твоего маленького дружка. Но сначала нужно позаботиться о тебе. Снять наручники и хорошенько тебя отмыть. Ты согласна?
        - Нужно торопиться. Данил в опасности. Я знаю, - неожиданно твёрдо сказала Ира. - Я видела это во сне.
        - Ну, хорошо, я сейчас же поговорю об этом с Ярославом, - Арина серьёзно кивнула.
        Она вышла из кухни и чуть не споткнулась об Тараса. Он сидел под дверью и смотрел в пустоту. Его лицо осунулось, под глазами залегли тени. Тёмная щетина особенно сильно выделялась на небритых скулах и на подбородке. Прошедшие неполные сутки добавили к его возрасту сразу несколько лишних лет. Арина с сожалением отметила, как изменилось выражение его глаз. Вчера на встрече они искрились радостью весельем. Сегодня их взгляд стал мрачным и усталым, как у хворого старика. Заметив, как посмотрела на него Арина, Тарас печально улыбнулся.
        - Я всё слышал и мне стыдно, что я тоже мужчина!
        - Пойдём, Тарас, сейчас не время для подобных разговоров, - Арина увлекла его к лестнице на мансарду, где дежурил Ярослав. - Что-то мне подсказывает, что Ира права. Нужно поторопиться и найти этого Даньку. Необходимо начинать действовать прямо сейчас, пока бандиты не принялись колесить по всему городу.
        - Ты про что это, Рина?
        Ярослав, был у окна и расслышал только её последнюю фразу. Арина вкратце пересказала ему историю Иры и маленького Данила. Неожиданно её начало трясти. Она всё повторяла и повторила, что поиски необходимо начать как можно быстрее. Повторяла и повторяла, пока Ярослав не обнял её. Тогда она расплакалась.
        - Мы его найдём, - пообещал он.
        - Я думаю на поиски надо отправиться нам с тобой Ярослав, - обратился к нему Тарас и несколько смущённо добавил. - Женщины должны оставаться здесь, в безопасности.
        - Наоборот - это ты останешься здесь, а я поеду с Ярославом, - внезапно возразила Арина. Действовать - вот, что ей сейчас нужно! Она утёрла слёзы и повернулась к огорошенному Тарасу. - Ты обеспечишь тут безопасность, пока нас не будет. Это единственный вариант.
        Ярослав улыбнулся: другого он и не ожидал. Минутная слабость прошла, и Арина снова стала сама собой. Тарас этого не понимал.
        - Но это опасно! - вскричал он - Это не для женщин!
        - Только не говори мне, что для женщин, - Арина снова начала закипать.
        - Арина! - Ярослав взял девушку за плечи и развернул к себе лицом, но его следующие слова адресовались не ей. - Да, Тарас, - это опасно. Но мы с Ариной вместе, наше будущее связано, поэтому искать мальчика поедем мы.
        Это был его подарок любимой. Тарас этого не понимал, но Арина поняла прекрасно, и глаза её засияли как две звезды.
        Когда Ира узнала, что Ярослав с Ариной собираются на поиски Данила, то запросилась с ними. Ведь она точно знает место, где мальчик убежал от бандитов, знает, куда он мог пойти, где спрятаться - убеждала она их. Однако все взрослые единодушно воспротивились её решению. 'Но он не подойдет к незнакомым людям! - в отчаянии закричала Ира. - Он будет прятаться от вас, как от бандитов, и вы его никогда не найдёте. А ко мне он пойдёт!' Когда это не возымело действия, девочка расплакалась.
        Тарас тоже был близок к этому. Его не воспринимают всерьёз! Ему не верят! Только так он мог расценивать отношение к нему лидеров этого маленького сообщества. Однако он не выказывал своей обиды. Молча помог Ярославу снять наручники с запястий Ирины, и пока тот расспрашивал девочку о местности, где предстояло искать Данила, просто наблюдал за жизнью их маленькой общины. Ольга кормила из бутылочки маленького Никиту, Арина намешала что-то в большой миске и куда-то ушла. На Тараса вдруг снизошло умиротворение и спокойствие. Он среди людей. Среди друзей. И он должен быть полезен. Куда это пошла Арина? Не нужна ли ей помощь? Тарас вышел вслед за ней на крыльцо и тут же до его ушей донеслись вопли голодных 'страусят'. Ошибочно он принял их за поросячий визг. 'Свиньи?! Вот это да! Здорово!' - пронеслось у него в голове, но тут же Тарас усомнился. Разве не все животные погибли во время пыления? Разве не об этом целыми днями буровили по телевизору? Но визг из сада доносился вполне явственный и Тарас решил пойти и посмотреть, что там такое. Не Арина же это верещит!
        Специфичный запах издали подсказал ему, что здесь действительно содержат животных. Однако существа, которых Арина кормила с рук в небольшой проволочной загородке, совсем не походили на поросят. Это, несомненно, были птицы, но Тарас не сразу признал в них страусов. Арина кидала им колобки из корма размером с грецкий орех, и когда птенцы на лету ловили их, казалось, что их головы разламываются пополам - так широко они раскрывали клювы. Да и клювы эти были донельзя странные. На их верхних половинках торчал роговой гребень из острых обращённых назад зубчиков, а на конце клюв раздваивался и два его конца загибались вниз на подобии клыков. Странные птенцы махали недоразвитыми угловатыми крылышками и толкали друг друга, пытаясь подобраться как можно ближе к Арине. Из-за этого мельтешения Тарас не сразу заметил, что на крыльях у птенцов были пальцы. По два настоящих пальца на каждом крыле. И эти пальцы оканчивались острыми серповидными когтями. Тарас так засмотрелся на странных подопечных Арины, что голос Ярослава, прозвучавший сзади, заставил его вздрогнуть.
        - Что, нравятся наши страусы?
        - А это страусы? - удивился Тарас.
        - Ну, во всяком случае, яйца, из которых они вылупились, были страусиные, а точнее австралийских эму, - Ярослав вошёл в загон. Тройка птенцов тут же устремилась к нему.
        - Споры заразили яйца в инкубаторе, и как-то повлияли на зародышей, - включилась в разговор Арина. Она заметила присутствие Тараса только, когда с ним заговорил Ярослав. - Эму получились не совсем эму. Но они всё равно милые и очень к нам привязаны.
        - С последним согласен, а вот насчет 'милых', это всё же дело вкуса, - поддел её Ярослав.
        - А чем вы их кормите? - спросил Тарас, заглядывая Арине в миску. - Пахнет как тушонка.
        - А это и есть тушонка с молотыми сухарями, - рассмеялась девушка. - Когда они проклевывались, у меня под рукой больше ничего не оказались, а, попробовав такую пищу сразу после рождения, от другой они потом отказались.
        - Хм. Значит они у вас плотоядные? - уточнил Тарас. - А когда они вылупились?
        - Чуть больше двух недель назад, так что они ещё совсем маленькие.
        - Маленькие? Да ведь они уже выше колен! - воскликнул поражённый Тарас. - Какими же они вырастут?
        - Ты лучше спроси, как мы с ними будем управляться и чем кормить, - Ярослав посмотрел на Арину и Тарас понял, что фраза адресуется не только ему.
        - Брось, Ярик, мы это уже сто раз обсуждали, - Арина раздражённо отмахнулась. Она уже покормила своих 'милашек' и шла к выходу из загородки. - Не слушай его Тарас. Взрослые птицы этого вида иногда достигают двух метров в высоту и могут весить до шестидесяти килограммов, так что нашим ещё есть куда расти. Сейчас просто длинные шеи и ноги делают их такими высокими. И весят они ещё вдесятеро меньше...
        - Ага, совсем крошки! - подмигнул Тарасу Ярослав.
        Тот сглотнул.
        - Вы тут заканчивайте, а я должна осмотреть Ирину.
        Арина ушла в дом.
        Ира с остервенением растирала свое тело мыльной щеткой. Она тёрла и тёрла покрасневшую кожу, пока полузажившие царапины и ссадины не засочились свежей кровью. И всё равно Ира не чувствовала себя достаточно чистой. Тогда она полностью отвернула вентиль горячей воды и встала под душ. Волна жара окатила её с головы до ног. Было больно, но это была правильная, очищающая боль. Ира наслаждалась ею. Вдруг голова закружилась, затошнило, и Ира почувствовала, что падает.
        Арина зашла в ванную комнату как раз вовремя, чтобы подхватить её. От кожи девочки шёл пар, и цветом она напоминала спелую малину. Арина сообразила, что Ирина получила тепловой удар. Поддерживая её обмякшее тело одной рукой, другой она дотянулась до вентиля горячей воды и закрутила его. Потом осторожно уложила Иру на дно ванны и стала обливать её из душа холодной водой. Это подействовало, и вскоре девочка приоткрыла глаза. Её начало трясти, Арина выключила воду.
        - Ты что же, милая, решила добавить нам хлопот? - она помогла Ире подняться и проворно обернула её банным полотенцем. - Идти сможешь?
        - Не знаю, - слабым голосом отозвалась Ира. - Я попробую.
        - Хорошо, попробуй. А то ведь я не Тарас, чтоб таскать тебя на плечах. Не та весовая категория, - Арина неожиданно улыбнулась. - Ну, как, получается?
        - Да. Спасибо вам, - Ира тяжело оперлась на её плечо и смогла переступить через край ванны. - Мне нужно было хорошо вымыться.
        - Понимаю, - кивнула Арина. - Но боюсь, тебе придётся пройти ещё через одну неприятную процедуру. Необходимо удостовериться, что у тебя нет внутренних повреждений. Тебя раньше осматривал врач - гинеколог? Да? Ну, что ж, а теперь придётся это сделать мне.
        - Вы будете смотреть на меня там?
        - Никуда не денешься, милая, придётся, - Арина ласково коснулась её волос. - Ты должна быть здорова. От этого теперь зависит не только твое благополучие, но и наше. Ты понимаешь, о чём я?
        - Да, - тихо ответила девочка. - А мне не будет больно?
        - Я постараюсь не причинить тебе боли, но обещать пока не могу, - честно призналась Арина. - Это зависит от того, что я увижу.
        Кроме поверхностных ссадин, сильное воспаление слизистой было самым неприятным из того, что Арине удалось обнаружить при осмотре, но и это могло доставить девочке множество проблем. Чтобы не пугать её, Арина подбадривающе улыбнулась и сказала, что всё вполне поправимо и быстро заживёт при надлежащем лечении и уходе. Отослав Иру опять в ванную с охапкой белья и верхней одежды из своего гардероба, Арина обрисовала ситуацию Ольге. Опираясь на жизненный опыт, они выработали план лечения девочки и, немного успокоенная на этот счет, Арина стала собираться на поиски Данила.
        Чтобы не столкнуться случайно с бандитами, которые могли обчищать дорогие магазины вдоль главных дорог, в нужный район добирались второстепенными запутанными улочками. Вскоре показался большой продуктовый магазин, в котором, по словам Ирины, Сан Саныч набирал припасы для переезда в деревню. Ярослав остановил машину за ближайшим к нему поворотом, и вышел на улицу. Спайк выскочил за ним. Пёс огляделся, принюхался и побежал метить углы. Тогда из машины выбралась и Арина.
        Район был старый, дома стояли тесно, образуя запутанный лабиринт. Найти здесь перепуганного прячущегося ребёнка было практически невозможно. Ярослав тяжело вздохнул. И как он согласился на эту авантюру? Будет просто чудо, если они отыщут здесь пацанёнка! Но попытаться всё же стоит, вдруг им повезёт? К полудню они с Ариной обыскали всю улицу вдоль и попрёк. Они кричали, звали мальчика по имени, но всё безрезультатно. Ярослав откровенно нервничал. Он чувствовал нарастающую опасность, хоть и не мог объяснить, откуда она исходит. Было заметно, что и Арина напряжена до предела, но уговорить её прекратить поиски Ярослав не смог. Они пошли на компромисс: Ярослав согласился ещё раз объехать весь район на машине, но потом они отправятся домой.
        Им удалось миновать только два перекрёстка, когда внезапное предчувствие заставило Ярослава свернуть в первый попавшийся проулок. Только-то ни съехали с дороги, как вдалеке показалась тентованая Газель. Ярослав пригнул Арину за торпеду. Их не заметили, и бандитская тачка проехала мимо. Когда она скрылась за поворотом, он поспешно вырулил на дорогу и нажал на педаль газа.
        На полном ходу они пролетели ещё несколько перекрёстков, и вдруг Арина закричала:
        - Ярик, стоп! Останови машину!
        - Что случилось? Нам нельзя сейчас останавливаться, они могут вернуться, - Ярослав посмотрел в зеркало заднего вида.
        - Там магазин игрушек! - закричала Арина так, словно Ярослав был глухой. - Мальчик в нём.
        - Откуда ты знаешь? Ты его видела?
        - Да! Да! Останови машину!
        Едва Ярослав притормозил, как она выскочила на асфальт и бросилась назад к игрушечному магазину под яркой вывеской. 'Симба' - гласила та, сияя весёлой улыбкой известного львёнка. '...Он заболел, а вокруг были игрушки. Много игрушек. Почему-то это важно...' - вспомнилось Арине, едва она увидела эту вывеску. Неужели сон Ирины сбывается? Арине просто необходимо было это проверить. Поэтому она соврала Ярославу, поэтому она так спешила попасть в магазин. И мальчик действительно был там.
        Худой и грязный он лежал в объятиях огромного плюшевого льва. Вокруг на полу были навалены другие игрушки вперемешку с коробками печений и конфет, пустыми жестянками из-под консервов и бутылочками от лимонада. Он не пошевелился и даже не открыл глаз, когда Арина позвала его по имени. Его кожа была пергаментно-белого оттенка, а лоб покрывала обильная испарина. В помещении висел кисловатый запах блевотины, и Арина догадалась, что ребёнок отравился несвежими продуктами. 'Везёт же тебе на отравленных! - горько усмехнулся Ярослав, опережая её и поднимая ребёнка на руки. - Бегом к машине! Сядешь с ним на заднее сидение'.
        У машины он передал ей мальчика, а сам сел за руль. Вперёди лежала главная дорога, прямая как стрела она пронзала сразу несколько кварталов. Ярослав решил не рисковать и нырнул в лабиринт дворовых улочек на первом же перекрестке. И снова угадал. Едва они скрылись на боковой дороге, как сотней метров дальше на главную улицу вырулил чёрный джип и поехал в сторону игрушечного магазина.
        Ярослав обернулся к Арине. Её не интересовали больше бандиты: она была занята тем, что разводила в баклажке с водой гелевый абсорбент, тот самый, что спас от отравления Ольгу. Когда гель растворился, она приложила горлышко бутылки к губам ребёнка. Мальчик глотнул и закашлялся, но тут же глотнул вновь. 'Выкарабкается' - заключил про себя Ярослав и повернулся к дороге.
        До сих пор им сказочно везло. Никто из их группы не заболел серьёзно, а все травмы носили поверхностный характер и легко поддавались лечению. Даже маленький Никита, переживший несколько голодных дней в компании кровососущих насекомых, поправился на удивление быстро. Новенькая в общине - Ирина - тоже должна была скоро выздороветь. Для четырнадцатилетней девочки она очень мужественно перенесла надругательства насильников над её телом и психикой. Обладая сильной волей к жизни, она обязательно выкарабкается. Но Ярослав знал, что болезни будут. Будут травмы и ранения, которые потребуют квалифицированного лечения, а возможно и оперативного вмешательства. Сегодня они чудом избежали столкновения с вооруженными бандитами. Если б их заметили, кровопролития не удалось бы избежать. Кто знает, сколько будет ещё таких ситуаций? Станет ли удача сопутствовать им и дальше? Глупо надеяться на чудо - нужно готовиться к худшему.
        На полпути к дому Арина вдруг заговорила, только обращалась она не к нему:
        - Привет Данил! Как ты себя чувствуешь? Ты не бойся - нас послала за тобой Ирина. Помнишь её?
        Ярослав оглянулся и увидел, что спасённый ими мальчик пришёл в себя. У него были странные слишком тёмные глаза, с необыкновенно широкими зрачками. Будто две дыры в черепе. У Ярослав мороз пробежал по коже, когда он встретился с их взглядом. Недетским взглядом. Так мог бы смотреть слепец, или мёртвый. А ещё - сумасшедший, но не ребёнок. Ярослав перевёл взгляд на подругу. Она тоже была шокирована, но всё же мужественно продолжала свой монолог:
        - Ты теперь будешь жить у нас, как и Иришка. А ещё у нас есть Спайк. Вот он, гляди, - Арина указала на Спайка, заглядывающего к ним с переднего сидения. Взгляд мальчика переместился на собаку и тут же переменился, ожил. Арина облегчённо вздохнула - всё-таки он нормальный, а ей привиделось, что сумасшедший! - А когда мы приедем домой, я покажу тебе, знаешь кого? Страусов! Мы вывели их из яиц. Правда здорово? Ещё у нас живет коза Машка. У нас есть электричество, так что можно мультики посмотреть. Ты соскучился по мультикам, а?
        По её изменившемуся тону Ярослав понял, что Спайк сумел расположить к себе ребёнка. Не отпуская руль, другой рукой он потрепал спаниеля по мягким ушам: 'Молодец, Спайк!'.
        Дома их ждали нехорошие известия.
        Ольга рассказала им, что вскоре после их отъезда у Ирины поднялась высокая температура. Женщина дала ей аспирин, но это не слишком помогло. К полудню девочка без сил слегла в постель. Она бредила, и даже на расстоянии ощущалось, какой сильный у неё жар.
        Тарас тоже огорчил их новостями: оказывается, час назад он включил рацию на приём, и она тут же стала умолять его голосом Евгении спасти её из ужасного плена. Клялась в своей невиновности и говорила об ужасных унижениях и муках, которые терпит в плену у гнусных насильников. Тарас не выдержал и сказал, что не верит ни единому её слову, что узнал от Ирины всю правду о её новых друзьях и об её измене. Тогда рация стала плеваться оскорблениями и угрозами. Тут-то Тарас и узнал, какой он никчемный в постели и вообще не мужик, а тряпка! И место ему среди быдла - вот и пусть теперь ищет своего дружка - Ярослава - этого худосочного праведника с его сельской дурочкой - Ариной. На это Тарас рассмеялся и ответил, что уже нашёл их и может вволю пользоваться всеми теми удобствами, о которых так мечтала Евгения. Тогда рация разразилась совсем уж нецензурной бранью, пообещала отыскать их где угодно и превратить в рабов. А поганую соплячку Ирку грозилась отдать на растерзание своим 'мальчикам'. Когда рация заикнулась ещё и об Ольге, у Тараса сдали нервы, и он разбил приёмник о стену.
        Ярослав помрачнел, когда узнал, что Евгения грозилась отыскать их. Арина наоборот - развеселилась и сказала, что мерзавка просто бесится оттого, что уже дважды упустила свою добычу. В первый раз, когда Тарас избежал её коварной ловушки и скрылся, а во второй раз, когда он прихватив с собой Иришку. И если бы Женечка знала, что сегодня они с Ярославом выдернули добычу у её 'мальчиков' в третий раз, да ещё буквально из-под носа, она бы удавилась от злости! Продолжая злорадствовать, Арина неосторожно ляпнула, что теперь их милой Евгении придётся отдуваться за Ирину, ублажая всех уголовников по очереди. Ярослав укоризненно взглянул на свою мстительную подругу и мотнул головой в сторону побледневшего Тараса. Арина уже и сама раскаялась в своей несдержанности, но дело было сделано, и Тарас побрёл прочь с низко опущенной головой.
        'Любовь зла, полюбишь и козла' - услышал Ярослав напоследок, когда за Ариной уже закрывалась дверь спальни, где они оставили больного мальчика отдыхать. Вдруг она выскочила оттуда, как ошпаренная.
        - Ярик, Данька исчез!
        Ярослав заставил себя оставаться спокойным: мальчик просто мог спрятаться и Арина его не заметила. Ничего удивительного в этом нет, дети всегда куда-то прячутся. Особенно мальчишки. Особенно, когда чувствуют страх или неуверенность. А у Данила были веские причины не доверять чужим людям. Чтобы вернуть его доверие им всем придётся изрядно постараться. Поэтому Ярослав спокойно вошёл в спальню, окинул все её пространство взглядом и приблизился к допотопному, бабушкиному еще, шифоньеру, полагая, что это самое подходящее место в комнате для прячущегося мальчишки. Легонько постучал по дверце. Открыл. Однако за плечиками с одеждой никого не оказалось. Тогда он заглянул под кровать. Кроме пары его забытых носков там тоже было пусто. Значит, Данил вышел из комнаты, или, что было бы гораздо хуже, - выбрался в сад через окно.
        Сетчатый забор, которым был огорожен их участок, имел скорее символическое значение, чем представлял сколь-нибудь реальное препятствие для желающих преодолеть его. Мальчик мог перелезть через ограду в любом месте и отправиться в любую сторону от их дома. Отыскать его в частном секторе среди запущенных садов и зарослей бурьяна было ничуть не легче, чем найти иголку в стоге сена. Им повезло утром, но повторится ли это везение сейчас? Теперь Ярослав занервничал уже всерьёз. Ребёнок болен и может свалиться в какую-нибудь яму или в колодец. Может пораниться. Его могут покусать одичавшие пчёлы, которые роились в этом году очень часто и заняли уже все подходящие дупла в садах. Нужно начинать поиски немедленно!
        Он вернулся в дом и подозвал Спайка. Арина поняла, что Ярослав надеется выследить беглеца с помощью обоняния охотничьего пса. 'Это безнадёжно!' - читалось на её лице. Спаниель не был натаскан на поиски человека. Команду 'Ищи!' он воспринимал слишком однобоко: можно было искать на охоте дичь, или искать специально спрятанный хозяином кусочек лакомства. Другому Спайка не учили. То ли дело её Карат! Ярослав знал, что в молодости ризеншнауцера у Арины не раз одалживали кинологи из угрозыска для показательных задержаний и на настоящие операции. На его голове и плечах остались отметины от ранений опасной бритвой, которые он получил, преследуя преступника. Теперь Аринын верный друг спит вечным сном под старой грушей в саду. А Спайк... Спайк - всего лишь маленький глупый спаниель, как она считает.
        Но Ярослав лучше знал своего пса. Спайк неожиданно быстро понял, что от него требуется и стал обнюхивать сначала постель, на которой лежал Данил, а потом запросился на подоконник. Оттуда он бесстрашно спрыгнул в сад и уверенно затрусил вдоль забора. Вскоре он поднырнул под нижний край рабицы и припустил по свежему следу через заросли бурьяна. Ярослав кликнул Тараса и вдвоём они поспешили за ним.
        Преследование кончилось у зарослей из одичавшей ежевики. Спайк шмыгнул туда, но парни не могли последовать за ним, не содрав с себя кожу. Вскоре из глубины зарослей раздался победный лай спаниеля. Ярослав понял, что без секаторов тут не обойтись и уже собирался отправиться за ними домой, как тут их догнала запыхавшаяся Арина. Мигом разобравшись в чём дело, она улеглась на живот и ящерицей поползла под переплетением шипастых побегов. Ярослав улыбнулся: 'Ну как же, станет Арина изводить заросли ежевики только потому, что туда забрался вредный мальчишка!' 'Ну, даёт!' - истолковал его ухмылку Тарас.
        Спустя некоторое время, показавшееся ей бесконечным, покрытая потом, пылью и кровоточащими царапинами, Арина добралась до крошечной полянки посреди сплошной путаницы из ветвей. Последние метры ей приходилось преодолевать наугад так как собачий лай неожиданно смолк. Выбравшись на место, где давным-давно сгнил материнский куст ежевики, давший жизнь теперешним зарослям, Арина обнаружила там улыбающегося во всю пасть Спайка, которого усердно чесал за ушами Данил. Это было настолько неожиданно, что она просто не могла поверить своим глазам. Недоверчивый и злопамятный спаниель 'улыбался' только Ярославу, да и то в исключительно редких случаях, когда хозяин угождал ему чем-то уж совсем особенным. Незнакомый ребёнок смог завоевать симпатию пса при первой же встрече! Ярик будет очень удивлён.
        Арина понимала, что ей нужно поговорить с беглецом, как-то склонить его в свою сторону, но она не знала с чего начать, как доказать мальчику, что они желают ему только добра. Арина колебалась, а Данил спокойно сидел на земле и похоже не собирался больше никуда убегать.
        - Рина, у тебя всё в порядке? - прилетел из-за кустов вопрос Ярослава. - Я принёс секаторы, сейчас мы вырежем эти заросли!
        - Нет, Ярик! Погоди, мы сейчас поговорим с Данилом и сами выберемся, - прокричала в ответ Арина и повернулась к мальчику. - Правда, Дань? Ты же не хочешь, заставлять Ирину нервничать? Она и так исстрадалась, и теперь ей очень плохо - она заболела и сильно-сильно нуждается в тебе. Очень нуждается! Ты ей даже приснился сегодня. Не веришь? А как ты думаешь, откуда мы узнали, что ты устроился в игрушечном магазине? Это Ира во сне разглядела. Сказала, что ты тоже звал её, что тебе плохо.
        Арина ждала, затаив дыхание, а Данил всё молчал и продолжал гладить Спайка. И вот когда девушка уже приготовилась прокричать Ярославу, чтоб он начинал прорезать к ним путь сквозь заросли, Данил заговорил:
        - Не нужно резать кусты. Это дом птенчиков.
        - Кхе-кхе...- Арина так удивилась, что даже поперхнулась воздухом, набранным для ответа Ярославу. - Каких птенчиков?
        - Вот этих, - мальчик указал пальцем куда-то ей за спину.
        Арина поспешно оглянулась и прямо позади себя, в переплетении колючих ветвей обнаружила круглое травяное гнездо, из которого выглядывали два жёлтых клювика. Такое гнездо могло принадлежать только мелкой певчей птичке. Щеглу или малиновке. Но размеры птенцов сильно превышали размеры их вероятных родителей. Гнездо, рассчитанное на большее количество малышей и самку, уже не вмещало двух едва оперившихся жёлторотиков. Его борта смялись и расползлись в стороны. 'Может это кукушата?' - подумала Арина, но тут же отказалась от этой мысли. Насколько она знала, кукушки откладывали в чужие гнезда только по одному яйцу. Иначе, приёмные родители просто не прокормили бы слишком крупных и прожорливых подкидышей. Вывод напрашивался сам собой: это тоже мутанты, как и их с Ярославом 'страусы'.
        То, что птенцы живы, говорило о том, что живы и их родители, или, по крайней мере, один из них. Арина начала внимательно осматривать окружающие её заросли и вскоре действительно заметила притаившуюся на высокой ветке пичугу. Это была самка щегла. Сравнивая размеры мамаши и её отпрысков, Арина подивилась самоотверженности маленькой птички. Как такая малютка умудрилась в одиночку прокормить двух великанов, каждому из которых она смогла бы поместиться в клюв? Девушка опять перевела взгляд на гнездо. Судя по окраске пробивающихся на крыльях птенцов пёрышек, это действительно были щеглы. Причём пара. Был шанс, что они дадут потомство в следующем сезоне, и тогда на планете появится новый вид - гигантские щеглы. Интересно, будут ли они петь? Размышления Арины прервал голос Данила.
        - Птенчики, наверное, проголодались, а их мама не подлетит к ним, пока мы здесь сидим.
        - Ты прав, - с огромным облегчением отозвалась Арина. - Хватит их пугать, а то вдруг самочка бросит своих малышей? Ты сможешь выбраться отсюда?
        - Ну, я же смог сюда залезть, - с легким презрением в голосе ответил Данил. - Значит, и выбраться смогу. Пошли!
        Это 'пошли' заставило Арину застонать. Подсыхающий пот только сейчас перестал щипать глубокие порезы на её спине и руках. Обратный путь пугал девушку, но, стиснув зубы, она заставила себя последовать за юрким мальчишкой. Видимо, ей предстояло пройти один из вариантов теста 'на вшивость', которые любят устраивать дети для взрослых.
        Выбравшись из зарослей, Данил несколько опасливо покосился на парней, дожидающихся их появления неподалёку, в тени осиротевшего сада. Арина махнула Ярославу, чтобы шёл вперёд, а сама взяла Данила за руку и повела его следом. Мальчик вздохнул, но руки не отнял.
        Спайк ещё раз удивил Арину. Он не пустился догонять своего хозяина, а важно вышагивал слева от Данила, словно это мальчик, а не Ярослав растил его с щенячьего возраста.
        Глава 12 Сны
        ...Беспокойство грызло меня все последние годы - примерно лет пять - пока я не начал строительство загородного дома. Тогда я думал, что спасаюсь от сутолоки городов, утомивших и меня, и Аркана. Думал, что просто поддаюсь влиянию моды на загородные резиденции, что настал момент, потратить часть своего капитала на улучшение жилищных условий. Думал даже, что спасаюсь от ежегодных вспышек новых болезней, поскольку постоянное беспокойство, ставшее фоном моей жизни, особенно возрастало весной и осенью - во время вспышек инфекций (грипп стал кидаться уже и на птиц, а этот калифорнийский штамм - вообще шуму наделал!). Всё оказалось гораздо серьёзней, и опасность следовало ждать совсем с другой стороны. Но понял я это гораздо позже - когда мне стали регулярно сниться странные пугающие сны...
        Из дневника человека, построившего ДомНадРекой
        Тридцать один день после Пыления.
        Дом Арины.
        'Нет! Нет! Не надо!' - этот вопль заставил подскочить Ольгу, задремавшую в кресле рядом с кроватью Ирины. Женщине снился какой-то тревожный сон и крик Иры стал как бы его продолжением наяву. Но кошмар забылся, стоило ей открыть глаза, и Ольга склонилась над метавшейся в бреду девочкой.
        Жар ещё не спал. Ольга окунула кухонное полотенце в миску с раствором уксуса, слегка отжала его и обтёрла горящие грудь и руки Иры. Сменила на её лбу охлаждающий компресс. 'Убери его, убери!' - застонала девочка. Ольга сокрушенно покачала головой. 'Это поможет тебе, остудит кровь' - заверила она Иру, полагая, что та говорит о компрессе. В соседней комнате в кроватке захныкал Никита, и женщина поспешила к нему. 'Ты нужен нам, дядь Саша. Не плачь!' - пробормотала Ира, но Ольга, занятая младенцем, её не слышала. Когда она вернулась, то Ира уже не металась в беспамятстве, а спокойно спала. Лихорадочный румянец побледнел на её щеках и кожу покрыл обильный пот. Жар спадал. Произнёся по этому поводу благодарственную молитву, Ольга услышала, как хлопнула входная дверь и в коридоре раздались голоса ребят, уходивших на поиски сбежавшего Данила.
        Мальчик был с ними и едва держался на ногах: побег, а потом возвращение совершенно вымотали его. Его уложили в той самой комнате, из которой он недавно удрал и даже окно не закрыли, чтобы показать - ему здесь верят.
        Ольга поспешила на кухню приготовить для всех ужин. День пролетел в тревогах и заботах и времени хоть бы перекусить ни у кого ещё не было. Поэтому отварная картошечка, обильно сдобренная жиром из тушонки и присыпанная рубленой зеленью, пошла на 'ура'. А Ярослав ещё и бутылку выставил на стол.
        - У нас ведь куча поводов! - возразил он на взгляд Ольги.
        - Так кто ж перечит? - поддержал его Тарас и довольно потёр ладони. - Разливай!
        - Только по-честному! - включилась в игру Арина. - И про Ольгу не забудьте.
        - Нет, нет! - замахала рукой женщина. - Я не пью.
        - Ольга, так нельзя, - строго сказала Арина. - Это же в целях профилактики.
        - Да. А то микробы прицепятся, - подмигнул Ярослав.
        - Ну, хорошо, только капельку, - рассмеялась женщина.
        - Ну что ж, за всех нас! - Ярослав поднял рюмку, и ещё три столкнулись с ней в воздухе.
        Спиртное и горячий ужин помогли им оставаться более или менее бодрыми ещё некоторое время. Но вскоре бороться с усталостью уже не было сил. Все разбрелись по постелям. Дежурить на мансарде в эту ночь никто не остался - слишком велико было всеобщее утомление. Ярослав с Ариной улеглись по обе стороны от спящего Данила. Во второй спальне на кровати Ольги уже спала Ира, поэтому женщина уложила Никиту в его колыбельку, а сама устроилась на раскладушке с соломенном тюфячком, которая прошлой ночью послужила постелью для девочки. Тарас занял диван в гостиной. Вскоре дом наполнился мерным дыханием спящих людей.
        Уже под утро Ярославу приснился отец. Они с ним сидели на кухне в родительской квартире, как при последней встрече. Совершенно здоровый отец наказывал ему родить с Ариной детей и продолжить его род. Потом попросил провести его в спальню к маме. Во сне Ярослав не знал, что она умерла, поэтому не удивился, увидев её сидящей на кровати и заплетающей свои длинные волосы в косу перед сном. Мама улыбнулась ему и попросила непременно съездить и взглянуть на дом над рекой, который они с отцом присмотрели для них с Ариной. 'И не забудь пригласить своих друзей, - строго сказала она, грозя ему пальцем. - Места там хватит на всех. Только поторопись, сынок - у вас мало времени!' Ярослав не успел спросить у мамы, что за дом над рекой она имеет в виду и почему нужно торопиться, как из гостиной его позвала бабушка. 'Когда будете проезжать мимо церкви, поставь за нас свечечки, хорошо?' - попросила она, поглаживая его по плечу.
        Ярослав проснулся и почувствовал на своих щеках едкую влагу, а на плече - тепло от бабушкиной ладони. Впервые после похорон, родные явились ему во сне. О каком доме над рекой говорила мама? Их с Ариной дом тоже стоит недалеко от реки. Но почему-то Ярослав был уверен, что речь шла не о нём. Сон был на удивление реален и запомнился до мельчайших подробностей. Вспоминая его детали, Ярослав не заметил, как уснул вновь.
        Под проливным дождём он шёл к оружейному магазину. Поравнявшись с канализационным люком, затопленным в луже дождевой воды, он отчетливо услышал гулкий звук, как будто по массивной железяке ударилось всплывшее из глубины бревно: 'Бум!' Только Ярослав знал, что никакого бревна в затопленном водопроводном колодце нет.
        Бум! - По воде в луже над люком разошлись концентрические круги.
        Бум! - Вместе с пузырьками воздуха из под ободка чугунной крышки показалась розовая дымка.
        Бум! - Кровь быстро окрашивала прозрачную дождевую воду.
        Бум! - Алые ручейки, словно щупальца, потянулись к застывшему на месте Ярославу.
        Бум! - От ужаса он не мог пошевелиться. Если эта кровь коснётся его ног, её уже не смыть!
        Бум! - Красные змейки устремились к его подошвам.
        Бум! - Бежать!
        Ноги сами вынесли Ярослава к уличному кафе. Он обернулся, чтобы посмотреть, не тянутся ли за ним кровавые щупальца.
        Клац! - Это уже не от люка.
        Клац! - Это сзади.
        Клац! - Ярослав заставил себя повернуть голову.
        Ох!
        На него смотрели пустые глазницы. Все мумифицированные головы невольных участников пирушки, которую устроил тут чокнутый бармен, были повёрнуты к Ярославу.
        'План! - вытолкнула ближайшая к Ярославу мумия из своей пересохшей глотки. - У них есть план!'
        'Хоро-ш-ш-ш-ий план' - подтвердила другая мумия.
        'Они найдут вас-с-с!' - просипела третья.
        'Бегите с-с-скорее! Торопитес-с-сь!' - раздавалось отовсюду.
        Ярослав побежал и ... проснулся. В ушах ещё раздавалось сиплые голоса мертвецов, кожа была мокрой, словно он только что вышел из-под дождя, сердце колотилось о рёбра, разгоняя адреналин по всему телу. Слава Богу - это только сон! Ярослав повернул голову и взглянул на Арину. За окном уже было достаточно светло, чтобы он смог разглядеть болезненную гримасу на её лице. Из-под сомкнутых век девушки струились слёзы: похоже, не одному ему снятся сегодня кошмары. Склонившись над подругой, Ярослав зашептал ей ласковые слова, постепенно её лицо разгладилось, слёзы высохли - Арина снова спокойно спала. А вот ему больше не уснуть. Ярослав поднялся с постели, натянул джинсы и отправился в сад навестить родителей.
        Рассвет он встретил, сидя под старой грушей между двух могил. Когда первый золотой луч вырвался из-за горизонта, решение уже было принято. Они уедут. Уедут в тот дом над рекой, в котором всем хватит места. Уедут срочно.
        Потом он увидел как в загородку к страусам вошла Арина с миской корма. Ярослав подошёл к ней. Она потянулась через заборчик и чмокнула его в щеку.
        - Где ты был?
        - Навестил родителей, - Ярослав забрал у неё из рук уже полупустую миску. - Они мне сегодня снились.
        - Кошмар? - она участливо прикоснулась к его щеке.
        - Нет. Скорее предупреждение.
        - Предупреждение? От твоих родителей?
        - Да. Мне приснился тот день, когда мы с тобой приехали к ним в последний раз, - все же эти слова дались с трудом.
        - Ярик, может не надо вспоминать этот сон? - Арина уловила его состояние.
        - Да нет, всё нормально, - заверил он её. - Мама и бабушка в этом сне были живы и говорили со мной... - Ярослав машинально раздавал птенцам комочки корма. И вдруг спросил. - Послушай, а ты нигде не видела большой дом над рекой, по дороге к которому есть церковь?
        - Да вроде бы нет... - растерянно отозвалась Арина, вопрос был слишком неожиданным, и она не успела собраться с мыслями. - А почему ты спрашиваешь?
        - Мне про него мама во сне сказала. Здесь оставаться опасно. Нас могут найти, - Ярослав раздал последние крошки корма из миски и повернулся к ней. - Как ты считаешь, это возможно?
        Прежде, чем ответить Арина надолго задумалась.
        - Ну, в общем-то мы не оставляли слишком заметных следов, но если бандиты всерьёз возьмутся прочёсывать всё подряд частные сектора, то рано или поздно, они нас найдут, - произнесла она. - Ты прав. Нам действительно необходимо переехать. Вот только куда?
        - В этот дом над рекой.
        - Ярослав, это же просто сон! - воскликнула Арина. - Как ты можешь быть уверен, что этот дом вообще существует?
        - Он есть! Я совершенно в этом уверен!
        Он и сам не знал, откуда эта уверенность, но она придавала ему сил, возвращала надежду на нечто большее, чем прозябание вшестером в этом маленьком домике. Арина с сомнением качнула головой. Тогда Ярослав попробовал убедить её другим методом. Нужно было воззвать к науке.
        - Вспомни курс психологии. На лекциях нам говорили, что сны - это обрывки воспоминаний, которые случайно всплывают из подсознания и выстраиваются мозгом в какое-то подобие реальности. Меня сильно обеспокоило обещание Евгении вычислить наше укрытие. Ты сама признала, что это вполне возможно. Тревога могла спровоцировать мое подсознание и на поверхность всплыла парочка фактов, о которых я не помню, но которые имели место в моём прошлом. С этим ты можешь согласиться?
        - В целом - да, могу, но нельзя же полностью полагаться на сон! Ты же не будешь разъезжать по всему городу и искать этот дом над рекой? - возмутилась Арина.
        - Я не собираюсь разъезжать по городу, - Ярослав повернулся и зашагал к дому. - Я постараюсь найти его по карте.
        - По карте? - не поняла Арина. - Как это?
        - Я знаю, что дом находится над рекой. Поэтому мы очертим все районы, которые примыкают к рекам вплотную. Это раз, - они уже вошли в кухню, и Ярослав указал Арине на кастрюлю на плите, в которой почти не осталось воды. Охнув, она бросилась спасать завтрак, а Ярослав тем временем продолжал. - Бабушка сказала мне, что по пути к дому есть церковь. Это ещё более сузит круг наших поисков. Это два. И ещё, у меня есть чувство, что этот дом находится вне города. Возможно, он стоит в пригороде или в каком-нибудь селе. Это три.
        - Да у нас все сёла стоят над речками! - не сдавалась Арина и в отместку за его упрямство сунула ему пучок зелени. - На вот, вымой лучше.
        - Нас, Арина, не интересуют речки, - Ярослав бросил зелень в дуршлаг и принялся вымывать из неё песок. - Моя мама всегда называла 'рекой' только настоящие реки. Широкие и полноводные. Ручей или озерцо она бы так не назвала. А рек у нас есть всего только две - Саксаганка и Ингул. Объехать те сёла, которые примыкают к ним, и расположены недалеко от города, не составит большого труда.
        - Да? А если мы наткнёмся на ещё какую-нибудь банду? Будем удирать и от неё тоже? - в раздражении Арина повысила голос.
        - А если мы встретим нормальных людей? - в тон ей ответил Ярослав. Теперь они сверлили друг друга глазами.
        - О чём это вы? - заспанный и помятый Тарас только что вошёл в кухню.
        - Прости, Тарас, мы тебя разбудили? - тут же убавила тон Арина. Ярослав усмехнулся: 'Притвора!'
        - Пустяки! Уже давно пора было встать, - Тарас махнул рукой. - Так о чём разговор? Если не секрет, конечно?
        - Никакого секрета, - поспешил заверить его Ярослав. - Мы с Ариной обсуждали, стоит ли нам начать подыскивать новое место для жилья. Тут становится небезопасно. Да и тесновато уже.
        - Но ведь это ваш дом, - удивился Тарас. - Вам не жаль будет его покидать? Да и куда собственно мы можем перебраться? Рано или поздно, но мы всё равно наткнёмся на каких-нибудь уродов. Если не на Женечкиных знакомых - так на других. Уж лучше остаться здесь и принять бой! - воинственно закончил он.
        - Я с тобой полностью согласна, - поддержала его Арина и торжествующе взглянула на Ярослава.
        - А я - нет, - мотнул он головой. - Любая перестрелка чревата ранением или даже смертью кого-нибудь из нас. Мы не должны рисковать, если есть иной выход.
        - Ярослав, ты совершенно прав, - раздался от двери голос Ольги. Она пришла за питанием для Никиты сразу после Тараса, но оставалась незамеченной до сих пор. - На нашем попечении находятся трое детей. В первую очередь, мы обязаны думать о них. Или вы хотите, чтобы Ира снова попала к тем мерзавцам? А что будет с моим Никитой и с Данилом в случае нашего поражения? Об этом вы подумали? - Ольга пристально взглянула на Арину. - Ты знаешь, Арина: я попала в того подонка с двух шагов, но совсем не уверена, что смогу попасть в кого-нибудь с большего расстояния. Поэтому стрелять во врагов придётся только вам троим. Если нас обнаружат бандиты Евгении, то силы будут слишком неравные. Мы должны уехать туда, где они нас не будут искать.
        - А где мы будем брать еду, лекарства, детское питание для Никиты? - не унималась Арина.
        - Будем делать вылазки в город. Это всё же безопасней, чем постоянно находиться неподалёку от банды головорезов, - ответил Ярослав. - Все наши припасы, технику, урожай и животных мы вполне сможем погрузить в грузовик и забрать с собой.
        - Хорошо, сейчас я позову к столу Ирину и Даню, а потом ты расскажешь всем про дом над рекой, - рассерженная Арина выскочила из кухни.
        - Что за дом над рекой? - в один голос спросили Тарас и Ольга, когда девушка вышла.
        - Будет лучше, если мы действительно подождем Иру и Данила, - ответил Ярослав. - Давайте пока накроем на стол.
        Тарас задумался: отповедь Ольги остудила его воинственный пыл. Они действительно плохо подготовлены к войне. Сейчас он сам едва ли лучший стрелок, чем Ольга. Интересно, в кого это она уже попадала? И при каких обстоятельствах?
        Рассерженная Арина отправилась будить детей, но когда она зашла в спальню за Данилом, его опять там не было. Дело было в том, что Данил уже давно проснулся и отправился искать взрослых. Первыми, на кого он наткнулся, была Ира с Никитой на руках. Весь прошлый день и всю ночь девочка пролежала в беспамятстве и не знала, чем же закончилась спасательная экспедиция Ярослава и Арины. Когда она проснулась, никого из взрослых рядом не оказалось, и не у кого было спросить, нашёлся ли Данил. Один Никита спокойно лежал в своей кроватке и играл собственными ручками. Однако по запаху, ползущему от его пелёнок, Ира догадалась, что малышу нужна помощь. Она как раз закончила его обтирать, когда двери приоткрылись, и в комнату заглянул Данил.
        - Данечка, миленький, они нашли тебя! - воскликнула Ира от избытка чувств, прижимая грязную пелёнку к своему лицу. - Ой!
        Данил бросился к ней и дети крепко обнялись. При этом пелёнка, которую Ира продолжала сжимать в руке, прижалась к футболке мальчика и без того не слишком чистой. Но друзья этого не замечали. Они смеялись и плакали одновременно. Ира гладила Данили по тёмным волосам, а тот ревел, уткнувшись лицом ей в плечо. Никита из кроватки с любопытством рассматривал нового члена своей семьи.
        - А это правда, что тебе приснилось, где меня надо искать? - Данил слегка успокоился и сейчас его больше всего интересовал именно этот вопрос.
        - Да. Это случилось вчера. Мне снилось, что ты сильно заболел, а вокруг тебя лежат горы игрушек, - Ира с тревогой рассматривала чумазое личико своего дружка. На нём действительно просматривались явные следы от истощения и болезни. - Даня, что с тобой? Ты правда болен?
        - А, ничего страшного, - отмахнулся мальчик. - Арина сказала, что всё уже позади. Я, наверное, съел несвежую консерву, - И тут глаза его заискрились. - А вокруг меня правда было много игрушек, ведь я жил в игрушечном магазине!
        - Ты молодец, что продержался. Я так рада тебя видеть! - Ира улыбнулась. Возможно, попозже они поговорят о днях разлуки, но теперь это слишком тяжело для них обоих.
        - Я тоже рад, что с тобой всё в порядке, - взволнованно ответил Данил. Ира жива и это было главное для него. - И я рад, что тебе приснился такой правильный сон. Слушай, а ты тоже чувствуешь этот запах?
        - Да. Наверное, это завтрак, - кивнула девочка. - Тебя тут быстро откормят!
        - А тебя? - засмеялся Данил. Аромат каши со свиной тушонкой заставлял его нос дёргаться, а во рту набралось слюны. - Я бы сейчас съел ведро каши и выпил бы бочку молока.
        - Ну, в таком случае прошу к столу! - рассмеялась Арина. Она уже давно стояла у двери и улыбалась: и куда только подевался тот маленький дикарь, за которым ей пришлось лазать вчера по ежевичным зарослям? - Но сначала вы переоденетесь и почистите зубы, а то у всех остальных аппетит пропадет. Запашок от вас идет неважный!
        Вскоре все члены маленькой общины собрались на кухне за столом. Разговор о переезде возобновился. Ярослав честно сознался, что дом над рекой ему приснился, и что в реальности его просто может не существовать. На это Ольга и Ира хором возразили: а как же сон про игрушечный магазин, благодаря которому Арина догадалась, где найти Данила? Ярослав в изумлении понял, что он совсем забыл об этом случае. Выходит, Арина всё-таки верит в вещие сны! Так почему же она столь сильно сопротивлялась поискам нового жилища? Ответ напрашивался сам собой - ей тяжело покидать этот дом. Он её детище, её гнездо. В нём она и только она является настоящей хозяйкой. Ольга и Ира здесь просто гостьи. Арина всегда была собственницей, но теперь эта черта угрожала погубить всю маленькую общину. Ярослав посмотрел на свою подругу. Она потерпела поражение и понимала это. В её ответном взгляде к нему читался немой укор. Ярослав вздохнул: ему и самому будет больно покинуть их жилище. Придётся оставить на произвол судьбы могилы родителей. Но выбора у них нет - нужно уехать.
        Когда тарелки были опустошены и на столе появились большие кружки с чаем и блюдо с печеньем, Ярослав принёс подробную карту города и предместий. Прихлёбывая горячий чай, он ещё раз изложил свой план относительно поисков дома над рекой. Вооружившись маркерами, они с Тарасом принялись отмечать все частные сектора вдоль Саксаганки и Ингула. Их оказалось неожиданно много - около тридцати. Однако церквей в городе было не много - восемь штук. Шесть из них сразу отпадали. Они находились или слишком далеко от рек, или в районах, где частных домов вообще не было. А вот две церкви заинтересовали ребят. Одна, из них, была в большом селе, протянувшемся вдоль южного въезда в город. А вторая стояла - в крошечном поселении у северо-западной границы.
        - А я здесь была, - неожиданно сказала Ольга и ткнула пальцем в маленькое село. - Это село называется Божедаровка. Тамошняя церковь считается самой старой в нашей области и самой намоленой. В ней я крестила своего Никитушку!.. - женщина прерывисто вздохнула и Тарас недоумённо посмотрел на неё. Он не знал, что тот Никита, который лежит сейчас у неё на руках - это приёмыш, названный так в честь её умершего ребёнка. Ольга утёрла набежавшую слезу и заставила себя успокоиться. - Но это очень маленькое и бедное село. Там нет больших домов.
        - Ну, тем лучше, значит, нам остается проверить только одно село! - обрадовался Ярослав.
        - Нет. Подождите, - Арина задумчиво смотрела на карту. - Я только что вспомнила. Несколько лет назад я помогала делать план-проект для благоустройства огромной усадьбы неподалёку от этой самой Божедаровки. Хозяин усадьбы планировал устроить там парк для игры в пейнтбол и конных прогулок. Правда, я не знаю, получилось ли у него. Строительная фирма, которая подряжала меня на эту работу, вскоре перестала существовать, и я больше ничего об этом проекте не слышала. И ещё я помню, что там уже был заложен фундамент для огромного дома на обрывистом берегу реки. Мельком я его видела.
        - Да я помню, как ты работала над этим заказом, - кивнул Ярослав. - Судя по карте, село стоит на левом берегу. А правый покрыт лесом так, что Ольга могла просто не увидеть этого дома за деревьями.
        - Да, действительно, я хорошо помню, что противоположный берег был очень высокий, обрывистый и весь покрыт лесом. Очень красивое место, - подтвердила Ольга.
        - Значит, всё сходится? - подвёл итог Тарас.
        - Похоже на то, - Ярослава и самого поразило, с какой лёгкостью они вычислили этот 'дом над рекой'. Поэтому больше для того, чтобы успокоить самого себя, чем доказать что-либо Арине он сказал. - Я же говорил, что мы знали про дом над рекой, но просто забыли об этом. Подсознание само выбрасывает нам нужные сведения в критический момент. Нужно только научиться доверять таким знакам.
        - Ну ладно, ладно, проповедник нашёлся, - беззлобно отмахнулась Арина. - Что дальше делать-то будем? Съездим на разведку?
        - Мне кажется это лишнее, - уверенно произнёс Ярослав. - Слишком много совпадений указывает на это место.
        - Да - это то, что нам нужно, - согласно кивнул Тарас, все ещё рассматривая карту. - Даже если там нет 'дома над рекой', само это место отлично нам подходит. Сады. Река. Недалеко от города и не слишком близко к нему. Мало домов, а значит и трупов, которые придётся хоронить, тоже мало. Это неплохой вариант для нас. Мы должны ехать!
        - Я согласна с Тарасом, - сказала Ольга. - Село это очень небольшое, но, как я помню, все дворики в нем аккуратные, а дома ухоженные. И там прекрасные сады. Поедемте туда.
        - Ира, Данил, а вы что скажете? - обратился Ярослав к детям.
        - Мне всё равно, куда мы поедем, лишь бы нас не нашли, - ответила Ира, и Данил согласно кивнул.
        - Решено, - подвёл итог Ярослав. - Начинаем собираться к переезду в Божедаровку. .
        Глава 13 Переезд
        ...Просто выстроить дом в лесу оказалось невозможным. Мораторий на продажу земли так и не отменили и пришлось действовать обходным путём. В результате ко мне отошёл кусок Кировского леса, где я оформил кусок земли под застройку. Там должна была располагаться база отдыха - наша общая с местным начальником лесничества авантюра, благодаря которой я и смог завладеть этой землёй. Мой сельский 'компаньон' также закрыл глаза на то, что в глубине леса планируется ещё одно строительство и вовсе не на 'договорённом' участке.
        Почему я так всё усложнил, до сих пор не понимаю, но меня преследовала мания сохранения тайны. Я чувствовал рок, нависший над человечеством, и почти не верил, что в будущем кто-то потребует с меня отчёта за эту незаконно присвоенную землю. Я строил своё Пристанище втайне, чтобы власти не помешали довести дело до конца, и не думал о том, что будет после. Вернее я был уверен, что это привычное 'после' вообще не наступит...
        Из дневника человека, построившего ДомНадРекой
        Тридцать второй день после Пыления.
        Дом Арины, ДомНадРекой.
        Прежде всего, было необходимо решить проблему транспорта. Чтобы не мелькать лишний раз на улицах города, Ярослав решил воспользоваться грузовым Мерседесом соседа. Бус был заперт в гараже, и ему с Тарасом пришлось отправиться в мёртвый дом за ключами. Им повезло, и уже в коридоре, в маленьком настенном шкафчике Ярослав обнаружил ключи от всех хозпостроек, аккуратно развешанные на гвоздиках. А рядом на тумбочке Тарас заметил ключ от буса на одном кольце вместе с пультом-брелоком от сигнализации.
        Несмотря на то, что им не пришлось обыскивать весь дом, настроение их заметно упало. До этого момента они как-то не вспоминали о том, что живут по сути на огромном кладбище, а дома вокруг - это семейные склепы. Теперь осознание этого факта всколыхнуло в их сердцах уже позабытую боль и желание поскорее убраться из города, оставить пережитое позади вытеснило последние сомнения, связанные с необходимостью переезда.
        Вскоре бус стоял у них во дворе, готовый к погрузке имущества всей маленькой общины. Женщины уже паковали припасы и необходимые вещи в мешки и коробки. В первую очередь планировалось перевезти личные вещи и продукты питания, в том числе консервацию из погреба Арины и как можно больше свежих овощей. Также с первой ходкой отправится и коза Машка. Генератор, насос, запасы бензина, оружие с боезапасом, а также страусята уедут следующим рейсом. После этого гостеприимный дом будет заперт и в него уже никто не вернётся. Эта мысль угнетала Ярослава, и он от всего сердца сочувствовал Арине, которая была привязана к этому месту ещё больше. Девушка крепилась и держала свои эмоции при себе, но Ярослава ей было не обмануть. Перед отъездом за солярой для буса, он потихоньку подошёл к ней и крепко обнял. Арина не отличалась особой ласковостью, но сейчас она прижалась к нему и простояла так с минуту. Потом хмыкнула и отстранилась. Ярослав понял, что мир восстановлен. Он вышел из дома и вместе с Тарасом и Спайком они вскоре уехали.
        Им предстояло набирать топливо из подземных цистерн на автозаправке. Для этого Ярослав прихватил небольшое ведёрко и моток верёвки, чтобы можно было начерпать соляру из цистерн через технические люки. А Тарас запасся ножовкой по металлу, чтобы перепилить дужки навесных замков, которыми, как он видел, чаще всего запирали люки на заправках. В тайне он надеялся, что Ярослав забыл о замках, и хотел удивить его своей предусмотрительностью. Экипированные таким образом, они отправились к ближайшей АЗС.
        Когда приехали на заправку, Тарас поспешил к люку, чтобы начать пилить замок. Но не успел он приладить ножовку к дужке замка, как рядом с его ногой остриём об асфальт звякнул лом. Тарас вздрогнул и поднял глаза. 'Может, этим сначала попробуем? - предложил Ярослав, опираясь на тяжёлую железяку, и хитровато улыбнулся. - А если не получится, то придётся попотеть с ножовкой'. Тарас вздохнул: и как он забыл, что против лома нет приёма? Само собой лом справилась с навесным замкам за пару мгновений.
        Пока Ярослав начерпывал и переливал топливо в канистры, Тарас отошёл к дороге и стал оглядываться, чтобы не прозевать возможных гостей. Его внимание привлекло какое-то сборище разномастных автомобилей перед большим серым зданием, возвышавшимся над старыми пятиэтажками, подобно слону над стадом гиппопотамов. До него было метров триста. Тарас заинтересовался, что же это могло быть.
        - Ярик, а что это за собрание там, ты не знаешь?
        - Инфекционка. Возле неё всегда стояло много машин и корпус, видишь, какой отгрохали. Видно популярное было местечко! - Ярослав усмехнулся. - Ты не знал?
        - Нет, - усмехнулся в ответ Тарас. - Так это сюда нужно было ездить после удавшихся вечеринок и неудачных знакомств?
        - Ха! Ну да, там есть венерологическое отделение. Было, то есть... - поправил себя Ярослав. - А если серьёзно, то когда Пыление началось, народ сюда валом повалил - все ж думали, что это излечимо...
        - Ааа... - протянул Тарас. А потом встрепенулся. - Слушай, а может поищем там новую тачку - эту Евгения знает. Да и старая она уже. Никакого комфорта!
        - А какой тебе комфорт нужен? - Ярослав удивился.
        - Ну, хотя бы кондиционер и чтоб места было побольше, - охотно ответил Тарас.
        - Как в джипе? - поддел его Ярослав.
        - А почему бы и нет? - Тарас явно обиделся.
        - Прости, - Ярослав положил руку на плечо товарища. - Но эта машина моего отца и я бы не хотел с ней расставаться. К тому же, она недавно из сервиса, прошла полное техобслуживание и вполне надёжна. Нет смысла её менять, только ради одного кондиционера.
        - Ты прав. Но, может, всё-таки заглянем в ту больницу. Найдём какие-нибудь книги по медицине, - говоря это, Тарас не подумал что, в больнице им придётся увидеть воочию, что случилось со всеми хозяевами брошенных на стоянке авто. Не подумал об этом и Ярослав.
        - А ведь точно! - воскликнул он. - Арина мне уже все уши прожужжала про эти книги. Когда нам ещё выпадет случай оказаться поблизости от больницы?
        Они погрузили полные канистры в багажник и отправились к инфекционке. Перед главным корпусом большого больничного комплекса образовалось целое кладбище автомобилей. Люди приезжали сюда в надежде избавиться от странного недуга, вызываемого красными спорами, но вместо этого умирали на больничных койках так же быстро, как и у себя дома. Приличный отрезок дороги, тротуары и газон перед больницей тоже были забиты дохлыми тачками. Ребятам пришлось оставить Пежо в ближайшей подворотне и пробираться к своей цели пешком между тесно скученных, осиротевших автомобилей. Спайка, чтоб не потерялся в этом металлическом лабиринте, Ярослав взял на поводок. К тому времени, когда они поднялись по ступенькам широкого крыльца, у Ярослава пропало всякое желание идти дальше. Решимость Тараса тоже подтаяла как снег весной, но не мог же он выставить себя слабаком перед другом?! Поэтому он первый подошёл к двери и потянул за огромную металлическую ручку. Как из пасти гиены, на них дохнуло горячим зловонием. Невольно они отшатнулись назад. Заключённая в металлическую раму стеклянная дверь с капканным лязгом вернулась в
прежнее положение.
        - Я туда не пойду, - выдавил сквозь стиснутые зубы Ярослав.
        - Б-р-р-р! - Тараса передёрнуло. - Я тоже.
        Спайк был полностью согласен с мнением большинства и, поджав куцый хвост, потянул Ярослава назад к ступенькам. Тот уже двинулся за ним, когда его взгляд, мимолетно брошенный на дорогу в конце улицы, наткнулся на чёрный автомобиль, быстро приближающийся к пробке перед больницей. Они стояли на высоком больничном крыльце, словно на пьедестале, и не приходилось сомневаться, что спустя несколько секунд их заметят из джипа. С проклятием Ярослав резко развернулся и рванул на себя дверную ручку, которую только что отпустил Тарас. Потом он затолкал недоумевающего товарища в полутёмную и смрадную пещеру больничного вестибюля. Мощная пружина захлопнула дверь быстрее, чем это сделал бы сам Ярослав. Лязгнула железная пасть, и затемнённые стекла надёжно скрыли взоров чужаков в чёрном джипе.
        - Ты чего? - заорал Тарас, решивший, что Ярослав сыграл с ним злую шутку.
        - Тише, ты! Глянь на дорогу, - Ярослав ткнул пальцем в направлении приближающегося автомобиля. - У нас гости.
        - Проклятье - похоже это Инфинити Евгении! Они нас не заметили? - Тарас попятился от стеклянной двери вглубь помещения.
        - Сейчас узнаем, - напряжённо произнёс Ярослав, снимая с плеча карабин.
        Перед затором джип остановился. Было видно, что в нём сидят двое мужчин. Они не торопились покидать автомобиль и рассматривали препятствие сквозь лобовое стекло. Проехать через лабиринт тачек, брошенных на дороге, как попало, им явно не удастся, значит, придётся развернуться и поискать объездной путь. Скорее бы они свалили! Находиться в этой зловонной духовке уже не было сил. Однако женечкины дружки не торопились, развернули какой-то широкоформатный лист - карту скорее всего - и скрылись за ним.
        - Что они там делают? - спросил Тарас, которому, несмотря на густые брови, пот заливал глаза и мешал рассмотреть, что происходит в джипе.
        - Наверное, это разведчики, - высказал Ярослав наиболее вероятное предположение. - Ищут чего-то. Может нас. Если они заедут на заправку и заметят взломанные замки и свежие пятна солярки, то вся их шайка ринется сюда и начнет обшаривать район. Тогда нам крышка. Нужно убираться отсюда поскорее!
        - Чёрт! По-моему, они собираются устроить перекур, - воскликнул обливающийся потом Тарас. И действительно, мужики из машины неспешно вылезли и, облокотившись о капот, принялись дымить сигаретами. - Я долго здесь не выдержу. Давай поищем другой выход и свалим из этой кочегарки.
        - Согласен.
        Ярослав тоже весь взмок, но больше всего его доканывал мерзкий запах, забивающий дыхание и вызывающий отвратительные ассоциации. Ещё он волновался о Спайке. Спаниель был покрыт густой шерстью и страдал от жары, царящей в наглухо закрытом помещении больницы, гораздо сильнее людей. Однажды на охоте он уже получил тепловой удар и чуть не умер в конвульсиях. После того случая, опасаясь рецидива, Ярослав всегда щадил пса, не позволял ему долго оставаться на солнцепёке. А теперь они застряли в этой душегубке...
        Ярослав повернулся и направился вглубь вестибюля. Он сразу понял, что они были не единственными посетителями больницы в этот день. Далеко не единственными! В полумраке большого помещения виднелись очертания многочисленных фигур на диванчиках для ожидания или просто на полу под стенами, выкрашенными в тусклый серый цвет. Их были десятки. Они сидели и лежали в разных позах, но все одинаково бурые - покрытые саваном из спор - и навсегда застывшие. Это напоминало сложнейший скульптурный комплекс, некий памятник под крышей. Памятник, построенный из людей. Грибница высушила их и по-своему увековечила. Накачанные кристаллизовавшимися антибиотиками, эти мумии будут сохраняться тут настолько долго, насколько позволит новенькая нарядно-синяя металлочерепица на крыше. Когда же она сгниёт и дождевая вода заструится по бетонным стенам и сухим телам, вымывая из них консервант, только тогда гнилостные бактерии получат свою законную добычу.
        Спайк тонко тявкнул. Этот резкий звук заставил Ярослава подпрыгнуть на месте. Он сердито дёрнул поводок и тут же устыдился. Подобная реакция выдавала его смятение и неуверенность. Он оглянулся на Тараса, но друг не смотрел на него: его взгляд перебегал с одной фигуры на другую, словно в вестибюле городской инфекционной больницы была представлена экспозиция древнеегипетских мумий. 'Спешите посетить! Впервые в городе! Искусство высушивания больших кусков мяса без применения специальных средств!' Похоже, Тарас был в ступоре. Его кожа приобрела оттенок сигаретного дыма, который по-прежнему выпускали Женечкины дружки около своего стального монстра. 'Нужно срочно найти выход! - Ярослав в отчаянии посмотрел на стеклянные двери. - Другой выход'. Он тронул Тараса за локоть, и тот часто-часто заморгал, как будто на роговицу ему попала соринка. Потом он сглотнул и перевёл взгляд на Ярослава.
        - Там, на стене, есть план здания, - Ярослав указал на стенд с изображением плана эвакуации персонала и пациентов в случае пожара. - Пошли, посмотрим, где запасной выход.
        Вместо ответа Тарас неуверенно кивнул. Он видел, что чтобы подойти к стенду, им придётся пробираться между распластанных на полу фигур и не был уверен, что решится на такое. Однако через пару минут уже обнаружил себя, стоящим рядом с Ярославом около стенда, и деловито кивающим в ответ на его рассуждения. Причём он совершенно не осознавал, о чём тот говорит. А Ярослав, тем временем, раз за разом водил по плану пальцем, чтобы покрепче запомнить маршрут к пожарному выходу на задней стороне здания клиники. Когда ему показалось, что все нужные повороты накрепко запечатлелись в его памяти, он стал пробираться назад - к центру вестибюля. Тарасу пришлось последовать за ним. Теперь он вполне осознанно переступал через раскинувшиеся ноги и руки мертвецов, а иногда и через их туловища. Фантазия подкидывала ему картинки из фильмов ужасов про зомби и вампиров, начинающих шевелиться и вставать, как только главные герои приближались к ним достаточно близко. Отогнать эти видения Тарас не мог, как ни старался. Всё время ожидая, чего-нибудь подобного теперь, он всё же шёл вслед за Ярославом. Это было сложно. Это
было страшно. Но это было всё же лучше, чем оставаться на месте среди мертвецов. Пот застилал глаза, искажая картинку, и один раз Тарасу привиделось, будто рука одного трупа действительно шевельнулась. Он сделал слишком длинный шаг и наткнулся на Ярослава, который наоборот почему-то остановился. Ярослав недоумённо оглянулся на друга, но потом снова уставился в сторону входной двери. Тарас проследил его взгляд и увидел, что джип всё ещё на месте, а на его капоте мужики раскладывают гигантский тормозок и, о!.. расставляют посуду! Миленько. 'Кушать подано, господа. Садитесь жрать, пожалуйста!' Неожиданно для самого себя Тарас рассмеялся - сказывалось нервное напряжение.
        - Это надолго. Так куда нам идти, Ярик? - его голос прозвучал преувеличено бодро, и Ярослав с сомнением посмотрел на развеселившегося товарища.
        - У тебя есть спички? - спросил он.
        - Нет.
        - И у меня нет. Ладно, нам нужно будет пройти только один тёмный коридор, в остальных есть окна, - сказал Ярослав, касаясь ладонью горячего носа Спайка. - Но если хочешь, можно поискать спички в карманах у мертвецов.
        - Обойдёмся как-нибудь и без спичек, - нервно пробормотал Тарас. - А ты хорошо запомнил дорогу?
        Вместо ответа Ярослав неопределённо пожал плечами. Он забыл маршрут, как только отвернулся от стенда. Ему мешал запах. Запах перенёс его в прошлое к покрытым красными пятнами саванам родителей, к свежим могилам в саду под грушей. Сухой и пыльный, запах нёс с собой сумасшествие. Возвращаться к стенду не имело смысла: дороги он всё равно не запомнит. Однако нужно выбираться отсюда, он не имеет права потерять ещё и Спайка. Ярослав максимально укоротил поводок спаниеля и двинулся к проходу в центральный коридор. Вероятно, подсознание всё-таки помогло ему выбрать правильное направление, так как во все более сгущающемся сумраке, он увидел на стене красную стрелку с надписью 'пожарный выход'. Вперёди был поворот, а за ним чернел зев коридора, под стенами которого рядком сидели высохшие человеческие фигуры. Чтобы не натыкаться на них, Ярослав снял с плеча карабин и, касаясь его стволом стены, вошёл в темноту.
        Они шли вслепую, постоянно спотыкаясь о ноги и руки последних пациентов клиники. Казалось, что этот коридор бесконечен. Воображение Тараса рисовало ему картинки одну омерзительнее другой. В конце концов, его действительно что-то схватило за кроссовку. Заорав, он задёргал ногой, но, как ни старался, освободиться от волочившейся за ним тяжести не смог. Ему пришлось выпустить плечо Ярослава, за которое он держался, как слепец за поводыря, и трясущимися руками выпутывать из шнуровых петель кроссовки скрюченные пальцы мумии.
        Ярослав всё это время стоял рядом, прислушиваясь не столько к возне Тараса, сколько к учащенному и поверхностному дыханию Спайка. Наконец, рука друга снова легла на его плечо, и они двинулись дальше. Через десяток шагов скрежетание ствола карабина по стене вдруг прервалось, его конец потерял опору и провалился вниз, увлекая за собой уставшую руку Ярослава. Вероятно, карабин зацепил сидящего на углу у поворота коридора мертвеца, потому, что раздался глухой удар и что-то, сухо затрещав, ткнулось Ярославу в пах. Он не удержался и вскрикнул. От этого пальцы Тараса, цепляющиеся за его плечо, судорожно сжались, причиняя новую боль. Ярослав крутанул плечом, ослабляя захват Тараса, и попытался отпихнуть ногой привалившуюся к его бёдрам тяжесть. Высохшее твёрдое тело откачнулось назад к стене, но потом потеряло равновесие и снова завалилось на него. На этот раз Ярослав успел подставить колено и избежал повторного поцелуя в свои гениталии. Уперевшись в назойливого мертвеца карабином, он оттолкнул его от себя и резко подался назад, налетев на стоящего за его спиной Тараса. Оставшаяся без опоры мумия, с
костяным стуком ударилась о пол. Ярослав перевёл дыхание и, вытянув перед собой карабин, снова нащупал им обрывающуюся в пустоту стену. Это был поворот.
        Внезапно Ярослав вспомнил, что за ним должен начаться коридор с кабинетами, в конце которого будет ещё один поворот и ведущая вниз лестница, а потом - выход. Он поспешил обогнуть угол и действительно увидел полоски света пробивавшегося из-под кабинетных дверей. Ярослав ринулся вперёд, увлекая за собой Тараса и толкая на ходу все попадающиеся ему двери. В коридоре снова стало светло. Сгрудившиеся под стенами тела перестали пугать их своим молчаливым присутствием. Через минуту они выйдут из этого склепа! Вот и поворот; в конце коротенького коридорчика проход на лестничную площадку. Они устремились по ступенькам вниз и с разгону врезались в запертую дверь.
        Тарас в исступлении принялся пинать её ногами, но его мощные удары ни к чему не привели. Выдохшись, он опустился на корточки и спрятал лицо в ладонях; в его правом голеностопе пульсировала боль. Ярослав стоял позади. Он держал на руках потерявшего сознание Спайка и думал, что нужно возвращаться назад тем же путём и выйти через вестибюль. Он приготовился сказать об этом Тарасу, но тут увидел, что по периметру двери вдруг засиял свет. Это было чудо или... Ярослав потянул дверь и она легко поддалась. За ней была вторая наружная дверь, распахнутая на улицу. Яркое полуденное солнце залило крошечный коридорчик своими лучами. В другой ситуации Ярослав смеялся бы до упаду, но сейчас способен был думать только о Спайке. Его необходимо было как можно скорее вынести на свежий воздух и остудить.
        Подавив желание немедленно побежать к машине за водой, Ярослав осторожно высунулся из-за двери, и стал оглядываться по сторонам. Позади него Тарас поднял голову и зажмурился, ослеплённый ярким светом. Некоторое время он так и сидел с повёрнутым к солнцу лицом и закрытыми глазами, но постепенно его губы растянулись в широченной улыбке, больше похожей на лыбу полоумного. Потом Тарас открыл глаза и увидел обмякшего Спайка на руках у Ярослава. Улыбка его увяла.
        Они мчались к машине как на крыльях. Хорошо, что Пежо стоял в густой тени подворотни, поэтому колодезная вода в двухлитровой бутылке все ещё оставалась прохладной. Ярослав стал лить её на горячий бесшерстный живот Спайка и на его голову. Тарас с жадностью приник к другой бутылке, и за раз опустошил её почти наполовину. Через несколько минут Спайк приоткрыл глаза, его взгляд был мутный и бессмысленный. Потом у него начались судороги. Ярослав испугался, что Спайк начнёт скулить, и его услышат с дороги, но спаниель не издал ни звука. Приступ прошёл, а после минутной передышки начался новый. Ярослав беспомощно наблюдал за мучениями четвероного товарища, но ничем не мог ему помочь. Во время третьего припадка конвульсии были слабее, а потом прекратились совсем. Спаниель лежал на асфальте, не в силах шевельнуть ни единым мускулом. Каждый его выдох вылетал из раскрытой пасти со слабым присвистом, словно пёс пытался заскулить, но не мог. Ярослав поднял его на руки и переложил с асфальта на заднее сидение Пежо. Тарас пошёл посмотреть на дорогу и обнаружил, что джип все ещё стоит на прежнем месте.
        - Слушай, Ярик, а может, мы тихонько подберёмся к этим молодцам и прихлопнем их? А джип спрячем во дворах, - Тарас воинственно вскинул ружьё. - Они же уроды!
        - Уроды, - согласился Ярослав, не отрывая взгляда от Тараса. - А ты?
        Тарас вспыхнул, но молчать не стал:
        - Они первые начали... хотели превратить в раба... и вас тоже... а Ира? Что они сделали с ней! - он стал заводиться. - Да их не пристрелить будет преступлением! Если не мы их, то они нас. И совестью заморачиваться не будут.
        - А ты уверен, что уложишь одного из них с первого выстрела? - вкрадчиво заговорил Ярослав. - Тогда я валю второго - и всё о`кей. Ну, а если одному из них удастся удрать, что тогда? Где гарантии, что поблизости не ошиваются остальные их дружки, которые сбегутся на нашу пальбу со своими автоматами? Я не готов так рисковать.
        - Да, ты прав... наверное...
        Тарас понурился. Его больно задел упрёк Ярослава, но ещё хуже было от осознания собственной неуверенности в своих силах. Он действительно плохой стрелок. Прежняя жизнь не требовала от него подобных навыков, а теперь без них не проживёшь. Он непременно должен выучиться метко стрелять, тогда ему не придётся больше бегать от кучки моральных уродов с пушками! Приняв такое решение, Тарас несколько успокоился и забрался в машину.
        Дома их ждали совсем изведшиеся от беспокойства женщины. Когда Арина узнала, почему они так задержались, то не удержалась от язвительных выпадов. С чего это они вдруг решили, что найдут в инфекционке полезную литературу? Это же не библиотека и мединститут. Они только виновато и растерянно переглядывались, удивляясь явной абсурдности своего поступка. Побывать чуть ли не в преисподней, пережить мощнейший стресс, едва не погубить Спайка - и всё из-за собственной глупости! Утешало лишь то, что теперь они точно знали - их ищут, они не зря затеяли переезд.
        После душа и обеда они отправились на огород разбирать систему полива. Немного позже к ним присоединилась Арина. Она уже упаковала вещи для переезда. Их было совсем немного: некоторые книги, фотоальбомы и архив семейного видео. Из одежды лишь то, что было пригодно для носки летом - всё удобное и практичное. По комплекту постельного белья на каждого члена общины. Смену придётся поискать в магазинах, когда они устроятся на новом месте. А вот кухонную утварь Арина вообще брать не стала - сковородки и кастрюли найдутся в любом доме. Сувениры из путешествий, картины и прочие мелочи, которые создавали уют в этом доме - всё осталось на своих местах. Возможно, когда-нибудь они вернутся за ними, навестят могилы Карата и родных Ярослава, посидят саду - он разрастется к тому времени - а пока они должны позаботиться о своей безопасности.
        Урожай планировали забрать полностью и Арина, вооруженная вилами, мешками и садовой тачкой, явилась за ним в огород. Ярослав горделиво наблюдал, как она, не требуя помощи, в одиночку (они все ещё возились с шлангами и лентами капельного полива) принялась выкапывать корнеплоды и картошку. Он знал, что это небольшой труд для неё - всё-таки площади их грядок были очень скромные, но уж больно любила Арина подчеркнуть свою независимость и силу. Тарас вот, то и дело кидал на неё полные изумленного восхищения взгляды. Ярослава это забавляло: небось, сравнивает сейчас его Арину со своей слабосилой Евгенией.
        Арина не замечала этих взглядов. Она с сожалением прощалась с сочно зеленеющими плетями огурцов и кабачков, с крепкими кустами томатов и перца, с уже большими, но ещё не созревшими сферами тыкв. Эти растения пестовались почти как дети. Столько любви они впитали вместе с солнечным светом! Сколько сил и стараний вложено в эту рыхлую землю! Сколько надежд росло вместе с сочной зеленью их огородов... И теперь они вынуждены бросать их на погибель под палящим солнцем, чтобы уехать куда-то, неизвестно ещё куда и там начать всё заново! Успеют ли они получить ещё один урожай в этом году? Или им придётся довольствоваться одними консервами грядущей зимой? Арина решила забрать всё, что успело созреть на этих грядках, максимально растянуть 'салатный' сезон.
        С наступлением темноты сборы были закончены. Первая партия имущества заняла почти весь кузов грузовика. Для козы Машки оставалось совсем немного пустого пространства. После дневных событий было решено не откладывать отъезд и отправиться на поиски дома над рекой уже сегодня ночью. Женщины приготовили последний в этом доме ужин, накрыли стол и члены маленькой общины заняли свои места. Ярослав разлил густой ароматный 'Кагор' по изящным тонкостенным бокалам, которые подарил Арине на годовщину от их первого свидания.
        - Пусть наш новый дом станет для нас таким же надежным и гостеприимным укрытием, как был этот! - торжественно произнёс он тост, и все, включая и Ирину с Даниилом, дружно осушили свои бокалы.
        После ужина у них было времени до полуночи, чтобы отдохнуть, а потом они погрузились в машины и отправились в путь.
        Село Божедаровка лежало с северо-западной стороны города. Добраться туда можно было двумя путями: либо проехать напрямик через город по транзитной дороге, рискуя наткнуться на шайку Евгении, либо воспользоваться объездной дорогой, потратив на поездку вдвое больше времени. Они выбрали последний вариант. Ярослав вёл Пежо, в котором рядом с ним сидела Арина, а на заднем сидении расположились Ольга с маленьким Никитой на руках. Спайк выглядывал из ниши под торпедой. За ними следовал Тарас на Мерседесе. С ним в кабине ехали Данил и Ирина, а коза Машка мекала из кузова.
        Божедаровка находилась в стороне от больших трас, но к ней вела хорошая асфальтированная дорога. Всё-таки тамошняя церковь пользовалась популярностью не только у нищих верующих, но и у властьимущих жителей города, которые позаботились о том, чтобы не гробить на ухабах дорогущие тачки со своими невестами и с новорождёнными. Хорошая дорога закончилась, как только маленький кортеж миновал церковь. Ярослав ещё долго поглядывал на её уменьшающиеся маковки в зеркале заднего вида: когда они устроятся, он обязательно выполнит бабушкину просьбу и зажжёт в храме три свечки.
        Проехав крошечное село насквозь, они оказались на берегу широко разлившегося в этом месте Ингула. Мост через реку представлял собой дамбу, которая, собственно, и была причиной значительного расширения русла реки. Миновав её, машины выехали на поросший лесом берег. Вскоре от дороги ответвилась грунтовка и ушла параллельно реке в гущу леса. Ярослав, не колеблясь, свернул туда. Под пологом деревьев царила непроглядная темень. Они ехали уже минут десять, но никаких признаков человеческого жилья вокруг не наблюдалось. Потом дорога опять раздвоилась и Ярослав остановил Пежо. Одна ветка дороги явно уходила к берегу, а вторая протянулась прямо. Боковое ответвление было узким и хуже наезженным, чем на прямом направлении, поэтому Ярослав не стал сворачивать. Очень скоро они выехали на огромную поляну с редкими группами деревьев, под сенью которых размещались различные строения базы отдыха. Лунного света было недостаточно, чтобы рассмотреть всё хорошо, но и так было понятно, что строительство ещё не завершилось. Кое-где виднелись кучи строительного мусора, стояла тяжёлая строительная техника, но никаких
жилых домов не было.
        Пассажиры Пежо и Мерседеса разочарованно переглядывались. Похоже, что сну Ярослава про дом над рекой не суждено было сбыться. Молчание прервалось голосом Арины:
        - А ведь они действительно учли мои рекомендации, - девушка указала вперёд и в её голосе зазвучала неприкрытая гордость. - Узнаю расположение групп деревьев, которые я советовала не выкорчевывать при строительстве. Это не усадьба хозяина, тут он хотел воплотить в жизнь свой коммерческий проект по открытию конного клуба и базы для игры в пейнтбол. Его дом стоит ближе к реке. Вероятно, та узкая дорожка и ведёт к нему.
        - Тогда поехали! - с облегчением воскликнул Ярослав.
        Арина оказалась права. Наезженная колесами легковых автомобилей, а не тяжёлых грузовиков, узкая дорога действительно привела их к воротам богатой усадьбы. Решётчатые створки были распахнуты настежь, словно гостеприимный хозяин давно ожидал прибытия дорогих гостей. Ярослав повёл Пежо по гравийной слегка извитой дороге. Лес вокруг был основательно расчищен и больше напоминал парк. Фары выхватывали из ночи то стриженые сферы кустов, то позеленевшие бронзовые скульптуры лесных животных. Вскоре показался и дом.
        Это было широкое и приземистое одноэтажное строение, над крышей которого на фоне звёздного неба темнели целых шесть дымоходов, что гарантировало наличие соответствующего числа каминов и тепло зимой. Только подъехав вплотную к широкому крыльцу, Ярослав понял, насколько велик был дом. Он занимал собой соток девять - десять земли и мог приютить человек семьдесят, что уж там говорить о семи!
        Переселенцы выбрались из машин и несмело вошли на широкую открытую веранду, протянувшуюся вдоль всей южной стороны дома. Справа от массивной входной двери, на плетёном кресле-качалке сидел хозяин дома. В лунном свете, щедро заливавшем веранду, было видно, что при жизни это был высокий мужчина с мощной спортивной фигурой, но расслабленная поза, в которой застыло его тело и простая домашняя одежда на нём, выдавали спокойный и уравновешенный характер этого человека. По крайней мере, Арина от всей души надеялась на это: ведь она верила, что каков хозяин, таков и дом. На дощатом полу у ног хозяина лежало тело огромной азиатской овчарки. Они отправились в последний путь вместе.
        Некоторое время все стояли и молча смотрели на эту почившую пару. Никто не решался зайти в тёмный дом. Только когда ветерок качнул входную дверь, Ярослав расценил это как приглашение и вошёл в большой зал, который, судя по обстановке, являлся и прихожей, и гостиной, и столовой, поскольку значительное пространство перед огромным камином занимал длинный дубовый стол. Арина вернулась к машине и принесла несколько свечей и спички, которые перед отъездом специально для такого момента положила в бардачок. Она расставила зажжённые свечи по всей длине стола, и помещение осветилось их мягким спокойным сиянием. Из тьмы вынырнули старомодные деревянные кресла, обтянутые коричневой кожей. Раритетный исполинский буфетный шкаф поблёскивал стеклянными фасадами и драгоценным фаянсом за ними. Оббитые тёмной деревянной панелью стены, были украшены рожками светильников и картинами. Угадывались также проходы в другие комнаты, но осматривать весь дом у новосёлов не оставалось времени - до конца ночи Ярослав планировал перевезти сюда остальное имущество общины и страусят. Все принялись переносить вещи из кузова
Мерседеса в зал и складывать их под стеной.
        Около трёх утра Ярослав с Ариной вернулись в свой прежний дом. Он показался им очень маленьким по сравнению с ДомомНадРекой. В этом уютном гнёздышке было место их семье, а ДомНадРекой станет гнездом их общины. В этом был некий символизм, заставивший их переглянуться.
        Остаток имущества был приготовлен к срочной погрузке заранее, и они в скором темпе принялись заполнять им кузов. Потом настал черёд страусят занять свое место в кузове. Крылатые малыши с восторгом приветствовали своих воспитателей и двумя послушными стайками прибежали к Мерседесу. Арина заманила их в кузов и осталась там, на случай если какие-нибудь из наваленных в спешке вещей, вдруг упадут и придавят птенцов. Ярослав торопливо захлопнул заднюю дверь, так что девушка даже не успела попрощаться со своим домом. Когда бус выехал из маленького дворика, небо над горизонтом уже начинало сереть. А в том миг, когда они подъехали к крыльцу ДомаНадРекой, из-за чернеющей кромки леса вырвались первые лучи светила. Ярослав счёл это хорошим знаком. .
        Глава 14 База
        Два месяца после пыления, первая половина августа.
        База банды Сергеича в городе.
        - Ага, значит, они побывали тут, тут и тут, - Сергеич взял маркер и сделал пометки, соответствующие трём магазинам, на подробнейшей карте города. - Хм, ну что ж думаю этого достаточно, чтобы начать прочёсывать вот этот райончик. Как считаешь, Кирилл?
        - Да, начальник, - пробасил тот, потирая ладонью затылок некогда совершенно гладкий, а теперь покрытый тёмной щетиной. Щетина при соприкосновении с грубой кожей ладони зашуршала, будто разбегающиеся от света тараканы. Кирилла передёрнуло.
        Он брился наголо с четырнадцати лет, и теперь его не покидало чувство, что ему на голову мехом вниз приклеили шапку. Из-за растущих волос кожа на голове постоянно чесалась, поэтому он плохо спал по ночам, а утром вставал не отдохнувший и злой. Втихомолку здоровяк материл Евгению, которая три недели назад наказала ему отрастить волосы. Ей, видите ли, не нравилась его физиономия!
        Согласно её плану, головорезы под началом Сергеича должны были превратиться в 'честных блюстителей правопорядка', добровольно взявшихся за это неблагодарное и опасное дело. Наиглавнейшей их задачей стало 'сохранить припасы и воссоздать новое общество из выживших после Пыления'. Так, во всяком случае, должны были думать те самые 'выжившие', явления которых Сергеич с Евгенией нетерпеливо ожидали. Что и говорить, Кирилл с его откровенно бандитской внешностью никак не вписывался в эту легенду, и Евгения заставила его отпустить волосы. Также исключительно согласно озвученному Евгенией лозунгу новоиспечённые 'блюстители порядка' днями напролёт колесили по городу и забирали из магазинов и оптовых складов долгохранящиеся продукты питания, спиртное, сигареты, оружие и медикаменты. Всё это добро пряталось в тайниках, а особенно ценные припасы свозились на базу группировки - в место контрастов, где стиснутые со всех сторон высоченными заборами роскошных особняков, доживали свои последние годы жалкие лачуги с печным отоплением.
        Это была наиболее старая часть города, некогда процветавшая рядом с работающими рудными и угольными шахтами и тогда ещё только строящимся гигантским металлургическим комбинатом, но постепенно превращающаяся в трущобы. За почти три сотни лет горных разработок подземные ходы источили богатые недра под городом, словно термиты трухлявый пень. Штольни протянулись на десятки километров вдоль рудных и угольных жил, старые выработки истощались, им взамен открывались новые шахты, расширяя границы города. Появлялись новые, более современные и благоустроенные жилые кварталы, куда стремились переехать рабочие семьи.
        Контингент населения старого центра всё больше соответствовал его виду. Бывшие зеки, цыгане, попрошайки, карманники, напёрсточники и прочее отрепье сконцентрировалось здесь, вокруг своей главной кормушки - старого, но по-прежнему самого большого в городе базара. И именно эти люди, не обременённые привычками к честному труду и строгими моральными установками, сумели воспользоваться растерянностью остальных граждан, привычный уклад жизни которых был разрушен всего лишь за несколько летних дней горсткой властьимущих революционеров. За какой-то десяток лет после развала Советской Империи они сделали умопомрачительную карьеру, поднявшись с самого дна до высот городской элиты с вполне легальным бизнесом. Они продолжали жить в своём, снова ставшим презентабельным, родном районе.
        Многосемейные бараки и грязные лачуги трансформировались в роскошные особняки, обнесённые высоченными глухими заборами с камерами наблюдения по углам. Свободной от построек земли тут было мало, а какая была - превратилась в ухоженные газоны, альпинарии, клумбы и рабатки.
        Сергеич проявил неожиданную осмотрительность при выборе жилища для своей компании. Он отмахнулся от Евгении, которая указывала ему на красивый особняк с огромными окнами и маленьким аккуратным двориком, и направился к большому дому похожему на прямоугольную коробку из красного кирпича. Высокий гранитный забор огораживал самый большой на этой улице участок. Раньше на этом месте стояли четыре саманных домика с наделами в пять соток каждый. Из них хозяин новостройки не стал сносить только один, временно приспособив его под склад стройматериалов. Напротив оставался недостроенным заборный пролёт, через который должен был проехать бульдозер и прикончить домишко, когда стройка подойдёт к концу. Красный мор положил всем этим строительным прожектам край, и лачужка осталась цела.
        Не обращая внимания на протесты Евгении, Сергеич завалил дощатый щит, загораживающий разрыв в недостроенном заборе и зашёл на участок с юго-восточного угла. Кроме жалкой хибары, предназначенной под снос, взгляду его предстал полусгнивший сруб колодца и куча кирпича. Главарь мародёров отметил наличие колодца, как несомненный плюс в пользу именно этого участка и пошёл дальше. Остатки старого плодового сада, изрядно покалеченного при строительстве дома, занимали половину южной стороны участка.
        Остальная территория была уже вполне организованна и облагорожена. В северо-западном углу размещался гараж на две машины, которые стояли в нём заботливо укрытые от пыли брезентовыми чехлами. К гаражу примыкало помещение для охраны и кухонный блок с кладовой. Сюда же от въездных ворот с южной стороны протянулась вымощенная гранитной брусчаткой подъездная дорожка. С одного бока её ограничивали крыльцо дома из красного тёртого мрамора и крайние деревья сада, а с другой - вполне законченный ансамбль из декоративных кустарников и карликовых хвойных растений.
        Сплошные железные ворота, были обращены на юг и закрывались автоматическим сервоприводом, управляемым дистанционно. Кириллу с Гришкой пришлось изрядно поднапрячь мозги, чтобы придумать, как можно открыть ворота вручную. Когда им это удалось, обе машины с пожитками банды заехали в просторный двор.
        Сергеич к тому времени, уже обследовал северную часть участка. Там размещались площадка для барбекю и сад с прудиком, обсаженный рододендронами. Деревянная беседка в японском стиле смотрелась рядом с кубоподобным кирпичным домом по меньшей мере странно. Ещё более странно смотрелись здесь тоненькие берёзки, в ажурной тени которых было разбито мини-кладбище: три могилы, украшенные засохшими цветами и одна даже не дорытая. На краю незаконченной могилы лежали останки мужчины - по-видимому, прежнего владельца участка. Взглянув на его усохший труп, Сергеич поморщился и пошёл ко входу в дом.
        Дом был двухэтажный с плоской крышей, оборудованной как площадка для отдыха. Его кирпичные стены были толстые, утеплённые оштукатуренным пенополистиролом. Наряду с относительно небольшими металлопластиковыми окнами, это обстоятельство должно было гарантировать превосходные теплосберегающие качества стен, что было отнюдь немаловажно, учитывая отсутствие газа для обогрева дома зимой.
        Первый этаж составляли обширная прихожая, гостиная с камином, столовая и маленькая кухня. Из кухни можно было попасть в подвал и в котельную с путаницей труб и огромным напольным газовым котлом. Сергеич расстроено поглядел на этого монстра, прикидывая, можно ли будет заставить его работать на другом топливе, нежели метан. Рассудив, что с этим делом лучше обратиться к Сан Санычу, он отправился на второй этаж.
        Лестница вывела его на просторную площадку под остеклённым потолком. Вероятно, это место заменяло в доме зимний сад. Вокруг островка с креслами и аквариумом, выполненным в виде журнального столика, были расставлены многочисленные цветочные горшки и статуэтки на подставках. Растения в горшках засохли, а вот в аквариуме всё ещё плавало несколько рыбёшек. Чтобы выжить им пришлось стать каннибалами.
        С площадки в другие комнаты вело пять дверей. Первые от лестницы двери открывались в просторную ванную комнату, остальные четыре - вели в спальни и в кабинет, в котором проходил дымоход от нижнего камина и была ещё одна небольшая топка. Сергеич сразу решил, что спальня, примыкающая к стене с камином, будет принадлежать ему с Евгенией. 'Надо наказать Санычу, чтоб устроил там ещё одну, смежную с этой, топку. Да и внизу то же самое можно сделать между гостиной и столовой, тогда значительная часть дома будет обогреваться живым огнём. Остальные спальни займут пацаны, а старая карга поселится в хибаре на дворе. Может быть, Саныч захочет составить ей компанию. А что? Чем не пара?' - весело подумал Сергеич.
        На Фёдоровну они набрели во время одного из своих грабительских рейдов. Старая женщина несказанно обрадовалась этой встрече и приняла их именно за тех, за кого они себя выдавали. Она сразу же взяла на себя готовку и жизнь в шайке сразу улучшилась. 'Вот и пусть властвует в кухонном блоке, - продолжал свои рассуждения Сергеич. - На деревьях в саду полно яблок, скоро поспеют груши. Пусть варит из них варенье или нарежет плоды на сушку. Зимой всё пригодится'.
        И всё пошло, как Сергеич запланировал. Пока он с парнями мотался по городу, собирая припасы, Сан Саныч работал в доме. Он достроил недостающую секцию забора, вычистил колодец, отремонтировал сруб над ним и устроил навес. Теперь старик занимался обустройством дополнительных каминных топок и дымоходов в доме. Семидесятилетняя Фёдоровна готовила на всю компанию, варила варенья, сушила яблоки и груши, и даже разбила в саду грядки, чтобы получить поздний урожай овощей и зелени.
        Евгения тоже не сидела без дела. Ей пришлось подрезать свои длиннющие ногти, чтобы они не обламывались во время работы в кладовой. Она вела учёт и размещала припасы, которые привозил Сергеич. Вскоре в гараже собрался арсенал, достаточный, чтобы вооружить небольшую армию. Особенно ценные товары складировались в огромном и до этого совершенно пустом подвале дома.
        В общем, по мнению Сергеича, всё было хорошо. Картину портило лишь то, что до сих пор им не удалось найти убежище группы Ярослава. Зато они нашли множество ограбленных магазинов, где побывали их 'друзья'. На основании этих данных Сергеич надеялся вычислить их местопребывание. И вот сегодня, спустя месяц после побега Ирки и бывшего бой-френда Женечки - Тараса, его парни привезли ему хорошие известия.
        - Итак, выходит что, эти засранцы совершенно определённо засели вот в этом посёлке, - повторил Сергеич и обвёл маркером область, которая на карте и так уже была окружена множеством красных точек. Пометки обозначали магазины и аптеки, где его разведчики обнаружили следы чужих мародёрств.
        - Похоже, они сменили машину, - высказал предположение Кирилл. - Мы нашли заправку с взломанными люками над баком с солярой.
        - Это совсем близко к посёлку, не так ли? - улыбнулся Сергей. - Очень неосторожно с их стороны - пакостить так близко к своему укрытию. Похоже, твой Ярослав не такой умный, как ты его описывала, дорогуша, - Сергеич насмешливо глянул в сторону Евгении, которая как всегда присутствовала на их советах.
        - Скорее они свалили на этом дизеле куда-нибудь в другое место, - огрызнулась она. - Ярослав не дурак, он должен был понимать, что рано или поздно мы найдём его. Уверена - он перевёз свой гарем, может быть даже вообще уехал из города.
        - Ну, конечно, - фыркнул главарь. - Бросил свои драгоценные огороды, дом, налаженное хозяйство и свалил из города? Куда?
        - Они вполне могли уехать в какое-нибудь село, - не сдавалась Евгения. - Они же селюки по натуре, это вполне в их духе.
        - Зачем? Чтобы подохнуть там с голоду? - поддержал начальника Кирилл. - Забыла, что рассказывали Сан Саныч и Гришка? Сёла пустые. Там всё выгорело на солнце, а нормальных магазинов по сёлам отродясь не было. Где они еду там добудут?
        Евгения свирепо зыркнула на него, но не отступилась.
        - Да что им, много надо что ли? Припасы в тачку кинули и смылись.
        - Смылись - не смылись, - проворчал Сергеич. - Нам точно надо знать, есть ли кто под боком. Как ты собираешься заманивать к нам народ, если людей будет перехватывать какой-то там Ярослав?
        - Верно начальник говорит, Евгения Батьковна, слушать его надо, - Кирилл назидательно поднял палец. Евгения фыркнула. Он смерил её тяжелым взглядом. - Ты не фыркай - послушай. Сегодня утром мы с Витьком наткнулись на обчищенный оружейный магазин, возле которого жутко смердело дохлятиной. Ты ж знаешь: трупы после мора не гниют, вот мы и решили выяснить, откуда ж такая вонища. Облазили все вокруг, а потом Витька угораздило поднять крышку канализационного люка, так я думал, что пацан окочурится, так его потом выворачивало! Там, на трубах валялся здоровенный дохлый чувак с взорванной башкой, - Кирилл хотел сплюнуть по привычке, но не нашёл куда, пришлось ему сглотнуть. - Бошку ему явно дробью разнесли, а ты говоришь Ярик твой - охотник, значит это он его и укокошил. Да к тому же это совсем рядом с этим райончиком. А раз Ярослав этого типа смог застрелить, то и убегать не станет. Будет защищаться.
        - Правильно мыслишь, Кирилл, - похвалил помощника Сергеич.
        Евгения задумчиво кивнула, она действительно припоминала, как что-то такое рассказывал им Ярослав. Она капитулировала, а Сергеич развивал свою мысль:
        - То, что они вооружены, говорит, что чувствовать себя должны уверенно. Это нам на руку. Их ружьям не сравниться с нашими автоматами, а самоуверенность расхолаживает. К тому же из баб стрелки неважные. К тебе, дорогая, это не относится! - добавил он, галантно приложившись к пальчикам Евгении.
        - Против нас пятерых их будет четверо: два мужика и две бабы, - быстро подсчитал Кирилл, потом поправился. - Нет, баб надо считать за одного.
        - Тарас тоже стрелять не умеет, - улыбнулась Евгения. - Мы с ним пробовали в парке, он из десятки два-три раза попадает.
        - Значит у нас двойной перевес, - обрадовался здоровяк. - Я возьму себе эту Арину. Ирка мне ещё тогда надоела, а с мамашами я не связываюсь: от них молоком пахнет, а я его терпеть не могу.
        - Не говори 'Гоп!', пока не перепрыгнешь, - осадил его Сергеич. - Сначала отбей тёлок, а уж потом делить их будешь.
        - Отобьём! - самонадеянно махнул рукой Кирилл. - Найдём их гнёздышко и пообщиплем пёрышки этим жёлторотикам.
        - Раз так, значит иди, готовь остальных: под утро выезжаем, - распорядился Сергеич.
        Сан Саныч в это время занимался дополнительной топкой в спальне командира и слышал весь разговор. Старика удивило, что его не изгнали из комнаты, как обычно бывало перед их совещаниями. Неужто забыли? Это казалось маловероятным, и Саныч ждал подвоха. Его опасения подтвердились, когда в спальню вошёл Сергеич со своим помощником и спросил:
        - Ну, что, Саныч, дело движется к концу?
        - Если ты про камин говоришь, то вот - уже заканчиваю, - Саныч даже не обернулся. - А если, про что другое, то не у меня спрашивай - у Бога. Он тебя судить будет.
        - У, какой ты, Саныч, стал мрачный, - рассмеялся Сергеич. - А я думал радоваться будешь, что скоро свидишься со своей Иришкой. Хочешь с нами пойти?
        - Так, не возьмёте же, - отмахнулся старик.
        - Ну, почему же? Возьмём, - главарь мародёров сделал паузу и мерзко ухмыльнулся. - Если только согласишься на одно условие.
        - Ну? - Сан Саныч повернулся к нему и вопросительно поднял бровь.
        - Если пристрелишь одного из пацанов. А лучше обоих. Сделаешь вид, что хочешь перейти на их сторону, а потом пристрелишь.
        - Говно ты, Сергеич, говно! - воскликнул старик. - Да я б тебя голыми руками...
        - Ну, что ж, так я и думал, - равнодушно сказал Сергеич. - Придётся тебе, Саныч, посидеть немного взаперти. Остыть, так сказать. Кирилл проводи дедушку в подвал и смотри, устрой его с удобствами.
        - Будет сделано, начальник, - с готовностью откликнулся тот и издевательски вежливым жестом пригласил Саныча пройти вперёд.
        Он отвёл старика в подвал и приковал его наручниками к водопроводной трубе. Когда железная дверь захлопнулась за ним, Сан Саныч беззвучно воззвал к Богу, а потом - к Ирине. Первый едва ли откликнется, но Ира должна. Он верил, что она обязательно услышит его предупреждение и расскажет остальным. Такое уже было, только в тот раз Ира обращалась к нему.
        Это случилось, когда Сергеич потащил свою шайку искать Данила. Пока бандиты шарили по району, высматривая мальчика, Саныч отсиживался в том самом магазине, где они с Иришкой и Даней собирали припасы для переезда в деревню. Ещё тогда он припрятал там старый, батин еще, Тэтэшник. Патронов к нему было всего два - не хватало, чтобы перестрелять ублюдков. Да и смелости не хватало тоже... Никчемный! Никчемный старый неудачник! Саныч вытащил пистолет из тайника и засунул его дуло в рот, собираясь выплатить последний долг своей трусости. И вдруг услышал голос Ирочки. В первый момент он решил, что бандитам каким-то образом удалось снова выследить и схватить её. Он чуть было не выскочил с пистолетом на улицу, но голос зазвучал опять, и Саныч понял, что слышит его внутри своей головы. Его собственные мысли вились вокруг этого голоса, как чайки вокруг маяка, иногда закрывая его свет своими узкими крыльями, но чаще, теряясь в его белизне. 'Убери его, убери!' - кричала Ирина, и Саныч знал, что она говорит о пистолете. Должно быть, он сошёл с ума.
        Ему понадобилось всё его мужество, чтобы повторно подвести дуло к своему лицу. Голос в его голове зазвучал с новой силой, заполняя собой всю черепную коробку, вытесняя его собственные мысли и мешая сосредоточиться. Даже такое простое действие как нажатие пальцем на спусковой крючок стало невозможным. Голос умолял. Говорил, что прощает Саныча. Просил помочь. Саныч рассердился: чем теперь он может помочь?
        Или может?
        Дуло пистолета опустилось, Саныч задумался. У него есть пистолет, но в обойме только два патрона, таких же старых, как он сам. Он не сможет убить всех бандюг. К тому же они теперь начеку. О, если б только он знал, где сейчас Ирочка! Он бы нашёл её. Но, нет. Он не сможет взглянуть ей в глаза после всего, что он позволил с нею сотворить этим подонкам. Уж лучше он сбежит и станет жить в одиночестве. Но и от этой мысли старика передёрнуло. Жить одному! И подохнуть подобно уличному псу никому не нужному и никому ничего не давшему в этой жизни. А что ещё он может сделать? Может быть, он останется? И станет шпионить для Ярослава. Хоть какую-то пользу детям принесёт. Вот только как же ему связаться с этим Ярославом? Возможно, Ира снова поговорит с ним? Он уцепился за эту мысль и остался жить в банде.
        Но ничего подобного больше не случалось, и постепенно Саныч уверился, что в тот день его охватило временное помешательство. Мысли о самоубийстве больше не возвращались к нему, а после того, как Кирилл с Гришкой из своего очередного рейда привезли Фёдоровну, идея о побеге тоже покинули его голову. Бросить эту глупую квочку он не мог, а тащить за собой постоянно кудахтающую и грузную бабищу было всё равно, что переть на горбу сломанный танк с включённым мегафоном.
        Да и не согласилась бы она на побег. Она оказалась среди живых людей, среди молодых парней, которые к тому же постоянно хвалили её стряпню и плакались о том, как плохо им жилось без её материнской заботы. Её никто не обижал и не заставлял непомерно много работать (будучи трудоголиком по натуре, Фёдоровна сама бралась за любую работу). Фёдоровна быстро привязалась к этим мерзавцам, по возрасту годившимся ей в сыновья, и относилась к ним как мать.
        Сан Саныча она раздражала отчасти своей болтовней, а отчасти - своим счастливым неведением относительно настоящего облика её дорогих 'мальчиков'. Поэтому он поселился отдельно от них всех, в заброшенной развалюшке на заднем дворе особняка. Там он оборудовал себе мастерскую и там же устроил тайник в подполье, где хранил свой старый Тэтэшник с такими же старыми двумя патронами. Сергеич не доверял ему и запрещал носить оружие. По этой же причине Саныча никогда не включали в поисковые группы, и возможности обзавестись другим оружием у него не было.
        Пока бандиты грабили магазины, его заставили заниматься обустройством быта бандитской шайки да ещё под присмотром этой сучки - Евгении. Как ни странно, но работа по-настоящему захватила Саныча. Он стал реже поносить негодяев, чего не упускал случая сделать до побега Ирины. А когда приметливый Гришка спросил его: 'С чего вдруг такая перемена?', то усмехнулся и спокойно ответил, что девочка теперь в безопасности, а чего ещё желать старому деду? Крыша над головой есть, кормят хорошо, о пенсии думать не надо - живи себе и ни о чём не беспокойся. Гришка пожал плечами и ушёл, но Саныч надеялся, что его слова дойдут до командира и тот изменит свое отношение к нему. Шли дни и если в банде и поверили в то, что дед действительно смирился со своей участью, доверять ему больше всё равно не стали.
        Иногда его отпускали за инструментами и стройматериалами. Но вместе с ним всегда отправлялся бдительный Кирилл, под внимательным взглядом которого Саныч не отваживался сделать ни одного лишнего движения. Однажды, во время одной из таких вылазок, на глаза ему попалось средство от крыс и с невозмутимым видом он прихватил с собой сразу несколько упаковок. 'На всякий случай' - ответил он на вопросительный взгляд Кирилла.
        Теперь Саныч сидел в темноте подвала, прикованный к железной трубе и думал, что, возможно, этот крайний случай настанет уже сегодня. Ещё он думал об Ирине. Чем чёрт не шутит, может она экстрасенс? Кажется, так теперь называют вещуний и колдунов? Он слышал, что такие способности могут проявиться после сильнейших психических потрясений или от перенесённых страданий. На долю девочки и тех и других выпало с лихвой. Санычу не пришло в голову, что после красного мора большинство людей могли сказать о себе то же самое. Он принялся усиленно думать о планах бандитов, рассчитывая, что его мысли каким-то образом долетят до Ирины. Он на все лады взывал к девочке, звал её по имени и вызывал её образ в своём воображении. Он пробовал представлять себе устрашающие картинки нападения бандитов на возможное убежище группы Ярослава, и в результате так накрутил себя, что у него жутко разболелась голова.
        Уже далеко за полночь, а может и под утро (как узнаешь, ведь часов-то нет) он услышал голоса за дверью.
        - Это только для вашей безопасности, Фёдоровна. Эти бандиты очень хитры, они могут напасть на дом пока нас не будет. Поэтому ведите себя тихо, как мышка. Хорошо?
        - А вы не оставите нам оружие?
        - Но вы ведь не умеете стрелять, зачем же вам оружие?
        - Так Саныч умеет. Он говорил мне.
        - Видите ли, Фёдоровна, - Сергеич понизил голос так, что старик почти не разбирал слов. - Саныч и сам из той группировки. К нам он попал в качестве военнопленного, так сказать. И хоть в целом он ведёт себя вполне благопристойно, доверять ему оружие ещё рановато.
        - Да что ты, Серёженька! - Саныч живо представил себе, как Фёдоровна всплеснула руками, и криво усмехнулся. - А я-то думаю: чего он такой нелюдимый? А он не захватит меня в заложницы?
        - Нет, - заверил её Сергеич. - Он прикован наручниками к железной трубе и не сможет выйти из подвала. А вы не ходите к нему, а то он вам мозги запудрит, сказок с три короба наплетёт - их он мастер рассказывать!
        После этого дверь открылась, и в подвал спустились Сергеич и Кирилл. Фёдоровна осталась за дверью и, привстав на цыпочки, силилась рассмотреть арестанта. В полутьме лицо Саныча показалось ей особенно старым и угрюмым. Глаза смотрели недобро - ну точно что-то замышляет! Потом Фёдоровна поняла, что всегда подозревала этого мрачного и неразговорчивого деда в чём-то таком. То ли дело остальные хлопчики - всегда весёлые и доброжелательные, они не отказывались поболтать с ней и всегда привозили подарки из города. А Серёжа непременно такой вежливый, учтивый, обходительный. И девку свою осаживает при ней. Словом - настоящий джентльмен. И всё же жаль, что так вышло: по возрасту Саныч ближе к ней, а без мужика какое хозяйство? Фёдоровна вздохнула и ушла. .
        Глава 15 Сан Саныч
        Тот же день,
        База.
        Когда ребята уехали, Фёдоровна поняла, что ей больше не уснуть и решила почитать. Жила она в бывшей караульной, что примыкала к кухонному блоку. Здесь только и помещалось, что топчан, маленький шкафчик для её скудных пожиток и столик, на котором раньше стояли мониторы слежения. Фёдоровна вышла в кухню зажгла свет (всё же Саныч молодец, что генератор запустил!) и, нацепив на нос старенькие очки, принялась листать объемистый каталог товаров для дома, который нашла вчера вечером в кухонном шкафчике. Но вскоре это занятие ей надоело, да и глаза устали рассматривать мелкие картинки. Она отложила журнал и подумала чем бы ещё заняться. Готовить обед не имело смысла: Серёжа сказал, что вернутся они не раньше вечера. Может пойти в дом прибрать? Но Женька опять разорётся: ей, видите ли, не нравится, когда она - Фёдоровна - заходит в дом без её ведома. Можно подумать, что Фёдоровна воровка какая-нибудь, какую и в дом-то пустить нельзя. Старая женщина возмущённо фыркнула. Станет она слушаться этой соплячки! Вот сейчас же и пойдёт в дом. Та коза, небось, и постель свою не заправила - вечно у неё всё валяется!
В комнате у хлопцев и то порядку больше. Фёдоровна решительно встала и пошла выполнять задуманное.
        Однако, поднявшись в комнату Сергеича и Евгении, старуха обнаружила, что наговаривала на девку она напрасно - постель была аккуратно заправлена, и вообще в спальне царил полный порядок. Дверь в кабинет как всегда оказалась заперта, чему Фёдоровна всегда удивлялась. Из парней только непутёвый Витька имел привычку разбрасывать вещи по всей комнате, поэтому Фёдоровна навела порядок в его спальне и взялась протирать везде полы. Покончив с этим, она решила отдохнуть.
        Солнце давно уже взошло и стало припекать. Женщине захотелось пить. Она вернулась на свою кухню, попила и поставила разогреваться завтрак. Тут ей пришло в голову, что и Саныч возможно тоже захочет поесть и попить. Плохой он там или хороший, а всё одно - человек. Нельзя же морить его голодом! Скоренько она налила во вместительную кружку чаю, наполнила тарелку кашей, обильно приправила её соком от тушонки и водрузила всё это на поднос. Поднос поставила на табурет, и с этой ношей отправилась кормить Саныча.
        Он неподвижно сидел прямо на бетонном полу, привалившись спиной к водопроводной трубе, к которой были пристёгнуты наручниками обе его руки. Труба тянулась от пола до потолка, и освободиться ему не было никакой возможности. Голова Сан Саныча бессильно свесилась на грудь и Фёдоровна подумала, что в таком положении немолодому уже человеку должно быть страшно неудобно и, к тому же, наверняка очень холодно. Доброй женщине стало жаль мужика. Она уже не могла представить его хоть сколько-нибудь опасным или коварным. Поэтому, несмотря на запрет командира, Фёдоровна не выдержала и заговорила с пленником.
        - Эй, Саныч, - тихонько позвала она, но фигура на полу не пошевелилась. - Ты спишь, что ли? - молчание - Саныч! - Фёдоровна испугалась, что со стариком приключился сердечный приступ, и заторопилась к нему по лестнице. - Саныч, ты чего? Тебе плохо?
        Приблизившись к нему вплотную, Фёдоровна поставила на пол табуретку с подносом и легонько потрясла Саныча за плечо. Мужчина судорожно дёрнулся и с хрипом втянул в себя воздух. Фёдоровна, и так жутко перепуганная столь неожиданной реакцией на её прикосновение, чуть не закричала, когда Саныч поднял к ней лицо с бессмысленными, словно у мертвеца, глазами.
        - Бог ты мой! Саныч, миленький, что с тобой? Тебе плохо? Сердце? - запричитала она, разом забыв все предупреждения командира о коварстве пленника. Слишком много смертей ей пришлось увидеть за это лето, чтобы не бояться за каждого живого человека, пусть даже и плохого. - Сейчас, сейчас. У меня тут есть валидол, всегда ношу его с собой.
        Она принялась рыться по многочисленным кармашкам своего передника, который, чудесным образом вмещал практически все необходимые хорошей хозяйке мелочи. На пол уже полетели маленькие ножницы, огрызок карандаша, крохотный блокнотик, большая пуговица и катушка чёрных ниток с торчащим из неё игольным ушком.
        - Ага, вот они! - торжествующе воскликнула женщина, выуживая из очередного кармашка потёртую упаковку таблеток. - Под язык, под язык положи и сразу, сразу полегчает! - возбужденно затарахтела она и протянула таблетку мнимому больному. Саныч удивленно смотрел на неё.
        - Что, уже прошло? - растерянно спросила она и тут же вспомнила предупреждение Сергеича о хитрости этого типа. Он её обманул! Прикинулся больным, чтоб поиздеваться над старой дурой. Фёдоровна мигом вскипела. - Ты, что шутки со мной шутить вздумал? Я чуть разрыв сердца не получила! Правильно Серёжа меня предупреждал. Поделом мне, старой дуре. Пожалела, раскудахталась! Бандюга! - трясущейся рукой Фёдоровна сунула валидол себе в рот.
        Саныч, которого её прикосновение выдернуло из состояния глубокого транса, не понимал, что происходит. Слова Фёдоровны были для него просто бессмысленным набором звуков. Единственное, что имело сейчас значение - это осознание того, что он смог. Он смог это сделать! Он нашёл её! Он предупредил Иру! Он не говорил с ней словами, так как не смог их вспомнить в нужный момент, но был уверен, что она поняла смысл картинок, которые он передал ей.
        Карта с метками от маркера. Ухмыляющееся лицо Кирилла. Оружие. Много оружия в багажнике чёрного джипа. Машины, выезжающие в темноту за ворота. Сама Ира, убегающая в какие-то заросли. Бегущая! Бегущая! Бегущая!
        Каждая картинка указывала на угрозу, была пропитана ощущением близкой опасности, но постепенно они блекли, теряли резкость и начинали таять. Так же чувствовал себя и Саныч: блекнущим и теряющим свою сущность. Он заблудился в своём сне, стал как бы одним из его персонажей и уже почти не осознавал себя.
        Фёдоровна, сама того не подозревая, вернула ему связь с собственным телом, ощущение его физической составляющей. Фактически она указала ему путь домой. И теперь, оглушённый низвержением из эфирного мира в свою старую телесную оболочку, он задыхался и страдал. Постепенно он отдышался, и большое тёмное пятно перед ним приняло форму женщины. Фёдоровны. Она что-то говорила в своей кудахтающей манере и рылась в многочисленных карманах необъятного серого передника. Как она оказалась тут? Только что, перед тем как закрыть глаза, он видел её уходящей из подвала. Он уснул? Или... Тут Саныч заметил, что крохотные окошки под потолком подвала уже не чёрные, как ночью, а золотые как днём. Сколько же он проспал? Саныч ужаснулся: вполне возможно бандиты уже нашли убежище Иришки и сейчас там кипит сражение. Только бы её не схватили! Саныч судорожно вздохнул.
        О чём там квохчет эта старая наседка? Валидол? Зачем ему валидол? А вот ей бы он не помешал: ишь какая бледная. А! Значит он бандюга?! Сейчас она узнает, кто тут действительно бандюга. И Саныч, забыв об угрозах командира, вывалил на опешившую женщину всю правду о её ненаглядном 'Серёженьке' и об остальных её 'мальчиках'. Где-то во второй трети его рассказа Фёдоровна упала в обморок, а распалённый своей ненавистью Саныч, даже не заметил этого и продолжал истерично орать, выкрикивая слово за словом, словно коммунист на митинге, словно питбуль в яме. А когда закончил, то почувствовал, что теперь ему действительно нужен валидол. Тяжело дыша, он замолчал и непонимающе уставился на распростёртое на бетонном полу тучное тело в цветастом платье и сером переднике со множеством карманов. Только сейчас до него дошло, что он сотворил. Свою злобу, свою боль и унижение он вытолкнул на эту ни в чём не повинную душу. Проткнул отравленной иглой доброе отзывчивое сердце. Он убил Фёдоровну! Она мертва по его вине. Саныч снова закричал, но это уже был не вопли ярости, а вой грешника, которого дьявол окунал в котел с
кипящей смолой.
        Полуденный луч проник через оконце подвала и упал на лицо Фёдоровны, высветив каждую синюю прожилку на её изжелта-бледной, пористой коже. Сквозь сомкнутые веки свет попал на сетчатку и зрачок глаза рефлекторно сузился. Это привело женщину в чувство. Она плотно зажмурила глаза и прикрыла их рукой. Голова просто раскалывается, а тут ещё этот свет! Не отрывая затылка от пола, Фёдоровна начала шарить по карманам в поисках валидола. С чего бы утром у неё так болело сердце? Где же эти чёртовы таблетки? Пальцы нащупывали в карманах всякий хлам, а упаковка с валидолом как будто провалилась сквозь землю.
        И вовсе она не провалилась. Она просто упала на пол. Выпала из её пальцев и упала вниз. Вот и всё. Её нет в карманах, потому, что она лежит сейчас на сером и холодном бетонном полу в подвале, где-то здесь, рядом с ней самой, тоже лежащей на этом же твёрдом и просто ледяном бетонном полу.
        Теперь женщина принялась шарить руками вокруг себя. Натруженные шершавые ладони мягко шелестели, касаясь ещё более шершавой поверхности пола. Действительно, бетонный пол. И чего, спрашивается, она разлеглась тут? У неё же больные почки и радикулит.
        А! Она же упала, как и её таблетки, взяла и упала на этот гадкий грязный пол, да ещё и ударилась бедром об табуретку. Поэтому, у неё болят не только голова и сердце, а ещё и нога.
        И всё из-за этого старого кретина. Ну, надо же было так напугать её! Прикинулся умирающим, а она, дура, поверила, таблетку ему искала. Да где же этот чёртов валидол?
        Фёдоровна рискнула повернуть голову и приоткрыла один глаз. Прямо перед своим лицом она увидела упаковку таблеток, но чтобы их поднять ей пришлось перевернуться на бок и дотянуться до них правой рукой. Лежать на левом боку было тяжело, и она снова откинулась на спину. Надоедливый лучик уже успел переместиться куда-то вверх, и больше не слепил глаза. Фёдоровна отправила в рот сразу две таблетки со вкусом ментола и принялась старательно их рассасывать. На её счастье, в ближайшие двадцать минут она не вспомнила событий, приведших к её обмороку, и истрёпанное сердце получило так необходимую ему передышку.
        Почувствовав некоторое облегчение, Фёдоровна решила, что её бедным больным почкам и пояснице вполне достаточно лежать на холодном полу, и попробовала встать. Охая и постанывая, она снова перевернулась на бок, потом на живот и встала на четвереньки. Немного постояла так, отдыхая. После этого она смогла подняться на колени и, оперевшись рукой об одно из них, тяжело поднялась на ноги. Так встают с пола старые люди. Старые и больные люди, которым некому помочь, кроме них самих.
        Фёдоровне сразу же захотелось сесть, но, оказывается, проклятый табурет тоже решил поиграть в эту игру и валялся, опрокинутый, на полу. Наклониться, чтобы поднять его, у женщины не было сил, и она осталась стоять, слегка покачиваясь от слабости и головокружения. Спустя десять минут она всё же нашла в себе силы поставить табурет на ножки. Как только она уселась на него, ей сразу же полегчало.
        Теперь Фёдоровна вспомнила и о Саныче, из-за которого с ней приключилась эта оказия. Она подняла глаза и буквально наткнулась на его полубезумный взгляд. У мужика был такой вид, будто бы он только что проснулся с перепоя и страдал жутким похмельем. Глаза его были красные, дикие, и смотрел Саныч на неё так, словно она превратилась в какого-то жуткого монстра или в приведение. Если б Фёдоровна не знала, что Саныч сидит прикованный к железной трубе, то подумала бы, что дед раздобыл где-то водочки и накушался ею аж до белой горячки. С ним явно было что-то не так.
        - Чего уставился-то, а? - сердито спросила она. - Опять за свои штучки взялся, поганец старый? Чуть в могилу меня не отправил, идиотина несчастная! - Фёдоровна захрустела упаковкой валидола и демонстративно отправила в рот ещё одну таблетку. Саныч внезапно заулыбался, совершенно беззлобно и как-то по-глупому, словно действительно был изрядно пьяненький. Потом он облизал пересохшие губы и заговорил какими-то загадками.
        - Прости меня, Фёдоровна, - хрипло прокаркал он и снова облизал губы. - Я старый брехун, типуна мне на язык. Ты не поверила? Ну и правильно - то всё брехня. То я со злобы словами накидал. Старый дурак!
        - О чём это ты? - удивлённо спросила женщина. Разве он вообще говорил что-то? Наоборот, он сидел и молчал, не реагируя на её оклики. Именно поэтому она занервничала и, заторопившись к нему, споткнулась об этот проклятый табурет и упала так, что потеряла на несколько минут сознание. Но тут она вспомнила солнечный лучик, разбудивший её, и поняла, что должно быть, прошло не несколько минут, а гораздо больше времени. Да и не спотыкалась она об табурет. Нет, она просто упала на него. Теперь она вспомнила как, уже падая, подумала, что непременно расшибётся об него. А падала она, потому, что ей стало плохо... ей стало плохо от того, что рассказал ей Саныч о Серёже, о Кирилле и об остальных хлопцах. Он говорил, что... Ох! Нет! Не может этого быть!
        Фёдоровна почувствовала, как сердце её сначала замерло в груди, а потом снова забилось, но с таким надрывом, что каждый его удар казался последним. Под лопатку вонзилась раскалённая добела игла, и женщина почувствовала, что вот-вот снова потеряет сознание. Она заставила себя выпрямиться на табурете и, не обращая внимания на то, что каждый вдох отдавался острой болью в груди, задышала глубоко и ровно. Вскоре сердце успокоилось, дышать стало легче. Фёдоровна осознала, что слышит испуганный голос Саныча, который звал её по имени, спрашивал, что с ней.
        - Фёдоровна, шо с тобой? Погано? Фёдоровна! слышишь, Фёдоровна?
        - Помолчи, - слабым голосом ответила она. Голова раскалывалась от боли, и даже думать было больно, но она спросила. - Это всё правда?
        - Типуна тебе на язык! - закричал Саныч. - Нет, я всё придумал!
        - Значит правда, - из глаз женщины ручьём полились слёзы. - Господи, какой ужас. Бедная девочка. Бедная малышка! Как же они могли? - и она разрыдалась.
        - Забудь про всё, Фёдоровна, - устало сказал Саныч. - Забудь, потому что ничего тут уже не сделаешь. Лучше молись Богу, шоб они Ирочку не схватили, а с ней и других женщин.
        - Так вот куда они поехали? - воскликнула Фёдоровна. До этого момента она как-то не увязывала воедино раннюю поездку всех парней да ещё вместе с девкой и рассказ Саныча. Теперь всё стало на свои места, и её охватил ужас. - Господь не допустит этого! - не очень уверенно сказала она и тут же подумала, что раз Господь допустил такое раньше, то почему бы ему опять не закрыть на это глаза. Да и как вообще можно надеяться на Господа, после этого ужасного красного мора? Может быть, Бога тоже сразили красные споры? А на его месте теперь сидит тот, другой, кому красное к лицу?
        - Да, и я так думаю, - отозвался Саныч со своего места, и в его голосе чувствовалось такое убеждение, что Фёдоровна невольно вскинула на него заплаканные глаза.
        Сейчас он показался ей вовсе не пьяным, а просто неимоверно усталым и больным стариком. Не только она уже в летах, не только у неё старое и изношенное сердце. Кряхтя, женщина встала, и, волоча табурет за собой, медленно перебралась поближе к Санычу. У неё оставались ещё две таблетки валидола, и она заставила его взять их под язык.
        Некоторое время они молчали. Возможно молились. А может быть просто отдыхали. Потом Фёдоровна стала расспрашивать его о прошлом, откуда родом и как жил до Пыления. Сначала неохотно и односложно, а потом, словно забывшись, Саныч поведал ей про свою жизнь.
        Сейчас ему было шестьдесят шесть. Родился и вырос он в Глееватке, что за сорок километров от города. Его детство было счастливым, пока отец не подхватил туберкулёз костей и не умер от него через два года. Тогда всё пошло прахом. Два старших брата не хотели гнуть спины за копейки, обрабатывая землю, и подались в город. Там сельским парням без образования был только один путь - в шахту. Вскоре среднего - Митьку - насмерть зашибла крепёжная балка при обвале, а старший - Иван - попал в плохую компанию и закончил свои дни на 'дурке' от белой горячки. Саша с мамой остались одни, но семейные беды на этом не кончились. Когда он учился в восьмом классе, мама заболела рассеянным склерозом и получила нерабочую группу по инвалидности. Ей пришлось уволиться с должности доярки и жить на крошечную пенсию, которой на них двоих катастрофически не хватало. На следующий год у неё отказали ноги и на Сашу легли все заботы о матери и по ведению хозяйства.
        Несмотря на прогнозы врачей, она прожила полностью парализованная ещё долгие шестнадцать лет, отобрав у сына надежду на дальнейшее образование и лучшую судьбу. Похоронив мать, он побоялся повесить новое ярмо на свою шею и промыкался холостым до самой старости.
        Оставшись после Пыления единственным выжившим в родном селе, поневоле он стал задумываться, почему столько достойных людей умерло, а он по-прежнему жив. Может быть то, ради чего Господь держит его на земле, ещё не свершилось? А может быть он так и умрёт бесполезным жалким червём, способным только пресмыкаться по земле и оставлять после себя кучки перегноя? Теперь Саныч задал этот вопрос Фёдоровне, но она лишь пожала плечами. Саныч помолчал, а потом продолжил свой рассказ.
        Будучи одиноким, он не испытал того потрясения от одновременной утраты всех своих близких, которое довелось пережить большинству других выживших. Когда пыльца осела, он стал бродить от хаты к хате, от села к селу, и везде находил только покрытые Грибницей трупы людей и животных. Лето началось с засухи, и оставшиеся без полива сады и огороды очень быстро погибли. Санычу приходилось довольствоваться однообразным меню из каш и консервированных овощей, которые он находил на кухонных полках и в погребах своих односельчан. На четвертые сутки после окончания пыления Саныч решил идти в город, где он надеялся найти не только еду, но компанию.
        Выйдя ещё затемно, часам к трём дня он отмахал сорок километров и вошёл в черту города. У него не было чёткого плана действий и, принявшись бесцельно бродить по улицам, он вскоре совершенно заблудился и стал поддаваться панике. И было от чего!
        В его селе мертвецы не валялись, где попало, словно заснувшие на солнышке бомжи. Многих своих друзей и соседей он лично похоронил на сельском кладбище. Здесь же, в железобетонных коробках многоэтажек, лежали тысячи неубранных трупов. В каждом дворе, под каждым деревом были могилы, некоторые из которых остались не закопанными, как будто люди рыли их для себя сами, а потом валились в них замертво. Весь город превратился в кладбище, а дома в склепы. Стояла жуткая мёртвая тишина, которая вместе с одуряющей жарой, так давили на психику, что вскоре Саныч окончательно потерял над собой контроль и принялся метаться в поисках выхода из железобетонного лабиринта спальных районов. И вот, когда в просвете между домами уже виднелась широкая магистраль проезжей части и пестрели яркие вывески магазинов по красной линии, где-то позади него, во дворах, раздался звук. Звук подействовал на него, как свет автомобильных фар действует на зайца ночью на дороге - он оцепенел.
        Звук повторялся снова и снова с настойчивостью капающей воды. И внезапно Саныч понял, что появление звука в этот безветренный день может означать только одно: здесь есть кто-то живой. И тогда он развернулся и побежал обратно, в глубину мёртвого лабиринта, из которого только что так стремился вырваться.
        Бетонные стены отражали звук во всех направлениях, и эхо от него металось от одного дома к другому, кружась вокруг Саныча, словно неуловимая завируха. Теперь мужчину мучила другая мысль: если звук прекратится, то он никогда не найдёт его источник в этом проклятом лабиринте. Саныч бегал между домами, обливаясь потом и чувствуя, что его сейчас хватит удар. И в тот момент, когда он уже готов был сдаться, перед ним открылась просторная детская площадка, на которой словно маятник от часов, раскачивались ужасно ржавые и ужасно скрипучие железные качели. На их деревянном сидении во весь рост стояла щуплая детская фигурка и заставляла качели взлетать всё выше и выше, выше и выше, чтобы те сделали 'полное солнце', если говорить языком маленького народца.
        Единственная мысль, пришедшая Санычу в голову на тот момент, была о том, что ребёнок ещё слишком мал для таких упражнений и может сорваться. И стоило ему только подумать об этом, как именно это и случилось.
        Качели сделали полный оборот, и когда сидение на миг зависло в самой высокой точке над несущей осью, мальчик сорвался и плашмя грохнулся на землю. По инерции качели совершили ещё один полный оборот, и тяжёлое деревянное сидение пронеслось совсем близко над распростёртым в пыли телом.
        Саныч понял, что если ребёнок остался жив и вздумает приподняться, то седушка, заключённая в металлическую раму, размозжит ему голову. Эта мысль заставила его броситься вперёд и на лету остановить снова несущееся вверх качели. Он растянул какие-то мышцы в спине и ушиб правое запястье, но в тот момент это не имело значения. С колотящимся сердцем он склонился над ребёнком и принялся осторожно ощупывать его руками в поисках переломов. Их не было. По крайней мере, Санычу так показалось.
        Он рискнул поднять бесчувственного мальчика на руки и перенести его в тень дерева, где стоял железный стол для игры в пинг-понг. Он положил мальчика на этот стол и смочил ему лицо водой из своей фляги. И тогда убедился, что Бог всё-таки есть потому, что ребёнок быстро пришёл в себя, и у него не оказалось никаких опасных травм. Это было просто чудо, поскольку малыш рухнул с пятиметровой высоты на твёрдокаменную землю, и Саныч мог поклясться, что слышал, как хрустнули его кости. И он не имел ни малейшего понятия, что бы он делал, если бы они действительно сломались. А теперь мальчик неподвижно лежал и смотрел на него своими странными, слишком тёмными и слишком большими глазами. Саныч не знал, как истолковать этот взгляд, но он был так рад, что мальчонка остался жив и, что он, Саныч, теперь не одинок, что порывисто обнял его за худенькие плечики и прижал к своей груди. Спустя несколько секунд пацанёнок уткнулся ему в плечо и разревелся. Так Саныч обрел сына.
        Его звали Данил, и он уже с неделю был круглым сиротой. После смерти родителей его приютили соседи. Но и их семью не пощадила ужасная хворь, и вскоре мальчик повторно остался в одиночестве. Когда умерла тётя Галя - соседка с верхнего этажа, наверное, только ради него и продержавшаяся дольше всех остальных жильцов в доме, он поселился на улице в игрушечном домике, стоящем на детской площадке. В нём было голо и грязно, зато не было призраков, которые пугали его в родительской квартире. Туда он возвращался только затем, чтобы взять очередную бутылку минеральной воды и столько упаковок Мивины, сколько умещалось в карманах его шорт и в руках. После этого летел с шестого этажа по лестнице, словно за ним гнались черти, и бросался к этим качелям. Их ржавый скрип разрывал оглушающе-ватную тишину вокруг и прогонял призраков обратно в тёмные пещеры подъездов. Стремительное качание давало Данилу ощущение того, что он птица и может улететь из этого ужасного места в заоблачный мир, где его ждут родители.
        С каждым днём у него получалось взлетать все выше и выше, а вчера он сделал 'полное солнце', и если бы Антон из соседнего подъезда мог это увидеть, то наверняка перестал бы дразнить его 'Пёсой' за странные глаза. Сегодня Данил хотел побить свой рекорд и сделать 'двойное полное солнце', но потные ладони соскользнули с железных прутов, на которых висело сидение и он упал. Если бы не Саныч, то он разбился бы насмерть при следующей попытке взлететь.
        Иру они заметили первыми. Это случилось спустя два дня после их знакомства в десятке кварталов от Даниного двора. Девочка выглядела насмерть перепуганной и постоянно озиралась по сторонам, как будто всюду ей мерещились чудовища. Сан Саныч подумал, что внезапное появление лохматого мужика может окончательно перепугать малышку, и она скроется от них в лабиринте старых хрущевских дворов.
        Проблему разрешил Данил. Он просто подошёл к девочке и спросил, как её зовут. Она машинально ответила и так же машинально задала встречный вопрос. Данил представился и попросил открыть ему бутылку с лимонадом, у которой была слишком туго завинчена крышечка.
        Явная слабость мальчика и его небольшой рост успокоили девочку-подростка, и она почувствовала себя гораздо увереннее. Они выпили лимонад и вместе прикончили коробку шоколадных вафель, только тогда Данил предложил Ире познакомиться с Сан Санычем. Сначала она встревожилась, но потом подумала, что раз этот мужчина с Данилом, то боятся нечего. И вскоре они вместе ужинали распаренным в кипятке порошковым картофельным пюре с консервированными сардинами и маринованными огурчиками из фирменной банки. Потом закусили мятными пряниками, запивая их горячим какао, и впервые после Пыления почувствовали себя если не счастливыми, то хотя бы близкими к этому.
        Втроём они больше не боялись оставаться в мёртвом городе и стали собирать припасы для поездки в родное село Сан Саныча. Они не спешили и часто отвлекались на игры и отдых. Ох, как же он ненавидел себя потом за эту беспечность! Он оттягивал время отъезда в надежде, что повстречает ещё каких-нибудь людей. И он, таки, повстречал их! Только словом 'люди' их нельзя было называть, ибо это были монстры в человечьем обличии.
        Если бы Санычу не взбрело в голову разбить свой лагерь на таком видном месте, они бы просто проехали мимо на своих пыльных машинах и всё бы обошлось. Однако всё случилось так, как случилось, и когда Саныч доверчиво раскрыл объятья и шагнул навстречу улыбающимся парням, они нацелили свои автоматы ему в грудь. Он оцепенел и время остановилось.
        Словно мартышка перед питоном Каа в руинах разрушенного города, он опустился на колени и застыл в этой позе перед дулом чёрного АКМ. И не шевельнулся на протяжении всего того времени, пока бандиты по очереди насиловали Иру.
        Старик заплакал, склонившись к полу настолько низко, насколько позволяли прикованные к трубе руки. Фёдоровна стала гладить его по напряжённым и вздрагивающим в такт всхлипам плечам.
        - Ну, полно тебе, Саныч. Былого не воротишь, - украдкой, она утёрла глаза. - Но теперь нас с тобой двое и мы не позволим им причинить девочке вред.
        - Фёдоровна, милая, да что ж мы можем сделать? - сквозь рыдания проговорил Саныч. - Я старый трусливый дед, а ты всего лишь слабая старуха.
        - Чтобы подсыпать в тарелки яду, много силы не надо, - неожиданно жёстко сказала Фёдоровна. И от её тона по спине Саныча побежали мурашки.
        - И ты сможешь? - спросил он и посмотрел на возвышающуюся над ним на табурете, старую женщину и понял, что не хочет слышать ответа.
        - Ради девочки, смогу! - решительно ответила она и больше они не разговаривали.
        К счастью, Фёдоровне не пришлось испытывать себя и подсыпать яд в борщ бандитам. Они вернулись поздно ночью без пленников, злые и усталые. Проведя на ногах почти полные сутки, командир утратил свою обычную проницательность и не заглянул в подвал к арестанту. Выпустить Саныча и успокоить Фёдоровну он поручил Кириллу, а тот, в свою очередь, перепоручил дело Витьку.
        Засыпая на ходу, Витёк ввалился в подвал и махнул старухе, чтоб выходила, а о Саныче он вообще забыл. То, что Фёдоровна находилась подле арестанта, его не насторожило. Её бледность и ожесточённый взгляд, которым она смерила его, приблизившись вплотную, тоже были им успешно не замечены, и у старухи появилось время до конца ночи, чтобы обдумать всё и подготовить себя к утренней встрече с негодяями.
        Они вернулись, несолоно хлебавши, значит, радикальных мер пока не требуется. Она старая и насквозь больная и даже, если они с Санычем убегут от бандитов, пережить грядущую зиму будет нешуточным испытанием для их старости. Другое дело здесь. Пока они нужны бандитам, им будет и тепло, и сытно, и безопасно. А когда появятся новые пленники (а она была уверенна, что они появятся и очень скоро), они с Санычем помогут им, чем смогут. Возможно, Гришка перейдет на их сторону. А может быть, со временем, и Кирилл образумится - ведь неплохой вроде парень.
        Фёдоровна почти пятьдесят лет проработала няней в детском саду и ей тяжело было смириться с тем, что некоторые дети вырастают в таких вот законченных подонков. Как это случается и по чьей вине чистые детские души начинают темнеть и утяжеляться от грязи, она не знала, но продолжала верить, что то светлое и прекрасное, что остается в человеке от ребёнка, всегда можно возродить. Если только он сам того очень захочет... .
        Глава 16 Облава
        Следующий день,
        База.
        Саныч услышал, как к подвальной двери кто-то подошёл, а потом раздался лязг отпираемого замка. Старик непроизвольно всхлипнул. Вот уже несколько томительных часов он ждал чьего-нибудь прихода, и отчаяние всё больше захлёстывало его. К мукам совести и чисто физическим страданиям из-за невозможности переменить положение тела и плеч прибавилась другая проблема. Санычу отчаянно было нужно в туалет. Один раз он уже не утерпел. Мокрое пятно на штанах успело подсохнуть, но мочевик снова был переполнен и Саныч на все лады проклинал своих тюремщиков, отказавших ему даже в такой малости, как посещение уборной. На этот раз влажная ткань не удержит всего, и под ним неминуемо образуется лужа.
        Дверь открылась, впустив в подвал яркий полуденный свет и Кирилла. Помощник командира неспешной походкой подошёл к Санычу и навис над ним, позвякивая связкой ключей. Старик еле удержался от всхлипа.
        - Кажется, я опоздал. А-я-яй! - с притворным сочувствием воскликнул верзила. - Саныч, ты ж взрослый человек, а обдулся как младенец. Га-га-га! - загоготал Кирилл.
        - Уроды, вы ж меня на сутки тут закрыли! - заорал Саныч. - Ты бы утерпел? Отпускай скорее!
        - Да не кричи так, батя, а то расплескаешь, - смеясь, посоветовал Кирилл. - Ты лучше припомни, чего Фёдоровне то наплёл, а?
        - Ничего не плёл, ничего! Открывай же эти клятые наручники!
        - Ничего, говоришь? А чем же вы тут занимались целый день, как не трепотнёй?
        - Какая трепотня? Сердце у неё схватило, плохо ей было, а вы шлялись где-то, ироды проклятые! Баба чуть копыта не откинула, а я только смотрел, сделать ничего не мог. Понял, чем мы занимались? Открывай, кажу! - вытаращив глаза, заорал Саныч. На его штанах стало проступать тёмное пятно. Саныч, опустил голову и зарыдал.
        - Саныч, сальники пора поменять, текут они у тебя, - фыркнул Кирилл. - Ладно, переживёшь. После суток в такой позе, ты свою сосульку всё равно достать не смог бы. Часа два ещё руки за спиной держать будешь. Это я тебе точно говорю: сам такое испытывал, - Кирилл снова фыркнул, но теперь уже явно своим воспоминаниям и стал снимать с Саныча наручники.
        Как он и предсказывал, освобождённый Саныч совершенно не владел своими руками. Затёкшие плечи и спина горели огнём и никак не хотели распрямляться. Старик вышел из подвала, держа руки на пояснице и согнувшись, как от приступа радикулита. Как ни странно, но Кирилл помог ему дойти до домика-мастерской и открыл перед ним двери. Брезгливо морщась и отпуская остроты, он снизошёл до того, что расстегнул старику мокрые штаны, чтобы тот смог их сбросить, а потом напоил его водой из кружки. На этом милосердие Кирилла исчерпалось, и он отправился на кухню глянуть, чем там занимается Фёдоровна. Он не сомневался, что Саныч всё рассказал ей. Но даже если они со старухой сговорились, ему будет легко расколоть эту жирную квочку.
        Фёдоровна как обычно гремела кастрюлями и сковородками в кухне, однако сегодня эти звуки не сопровождались её обычными охами и ахами, по поводу больных почек, или уставших ног, или болючего натоптыша на пятке, или ещё какой-нибудь из тысячи и одной её болячек. Старуха была бледна и поминутно утирала пот со лба. Ей явно нездоровилось.
        - Здорово, Фёдоровна! Чего пригорюнилась-то? - Кирилл пытливо заглянул Фёдоровне в глаза. - Саныча вчера наслушалась, а?
        - Ох, Кирюша, наслушалась, - слабым голосом произнесла женщина и утёрла краем передника слезинку в глазу.
        Кирилл нахмурился, он не ожидал, что бабка так сходу во всём признается. Она лишала его удовольствия провести полноценный допрос.
        - Так наслушалась, что аж сердечко моё заболело, - продолжала всхлипывать тем временем Фёдоровна. - У него, Кирюша, такая жизнь тяжкая была, оказывается. Ты не знал? Мы вчера с ним былое вспоминали, так он мне про детство свое и молодость рассказал. Распереживалась я, старая дура. Давление как подпрыгнуло! Сердечко как схватило! Думала всё - отправлюсь к своей доченьке на небеса. Таблетки-то я свои забыла прихватить, один валидол только в кармане и завалялся. Саныч говорит, больше часа на полу провалялась. Он уже думал, остыла я. Да ничего, оклемалась - валидол помог. А потом и вы приехали, да я таблеточек наглоталась и спать легла. Сейчас я вам борщика наварю и пойду опять лягу. А ты, Кирюша, старика-то отпусти. Ему, небось, по нужде надо.
        - Не волнуйся, Фёдоровна, отпустил уже. А ты и впрямь иди, ложись, отдохни. Мы сегодня и сами справимся, - Кирилл пришёл к выводу, что Саныч действительно ничего запретного старухе не рассказывал, а то она вела бы себя иначе. 'Кирюшей', во всяком случае, его бы не называла.
        - Сейчас, сейчас, вот только борщик выключу. Ох, жалко капустки нет. Уже и квашеная закончилась... Что мы зимой делать будем, ума не приложу! - Фёдоровна расстроено покачала головой. - Так чего ж, Кирюша, вы выездили вчера? Прогнали мародёров-то?
        - Да ничего мы не выездили, Фёдоровна, - Кирилл досадливо поморщился. - Логово их мы нашли, да вот сами молодцы оттуда свалили давно. А мы, как последние лохи, всё утро и весь день на цыпочках от дома к дому перебегали: боялись, что засекут, пальбу откроют. Ни пожрать, ни перекурить нельзя! Командир бесится. Женечка со своим: 'Я же вам говорила...' - мозги вынимает. Словом оттянулись мы вчера по полной программе! Больше я гоняться за ними не собираюсь. Если Сергеич хочет, пусть сам их выслеживает, а я пасс!
        - Ну и слава Богу! - сказала в ответ Фёдоровна и такое облегчение прозвучало в её голосе, что Кирилл, уже направлявшийся к выходу из кухни, подозрительно оглянулся. - Не время, Кирюша, сейчас для кровавых распрей. Потерять жизнь теперь ничего не стоит. Врачей нет, пролитую кровь донорской тебе никто не заменит. Сегодня не то, что от пули - от царапинки умереть можно. Грязь попала - вот тебе и нарыв, заражение крови, а там всё - могила тебе обеспечена, - Фёдоровна тяжело вздохнула и, помолчав немного, добавила. - Каждая жизнь на счету, а вы в войнушки играетесь. Людей надо собирать вокруг себя, землю обрабатывать, семьи восстанавливать, деток заводить. А будете бесчинствовать, кто вам в старости краюху хлеба даст, обогреет, защитит?
        - Так до старости ещё дожить надо, - рассмеялся Кирилл.
        - Эх, Кирюша, была я молодая, тоже смеялась, - печально улыбнулась Фёдоровна. - А теперь назад оглядываюсь и удивляюсь: а где жизь-то? Неужто пролетела? Так я и деток вырастила, и внуков, и правнук у меня был, - старуха невольно всхлипнула и утёрла набежавшую слезинку краем передника. - Не впустую жизнь прожила я и вспомнить есть о чём, но как оглядываюсь назад, то кажется, ещё вчера была шестнадцатилетней девкой, а сегодня уже немощная старуха! А про что ты вспомнишь, когда доживёшь до моих годков, а? И доживёшь ли ты до них?
        - Не знаю, Фёдоровна, но может у меня всё вперёди? - слова старухи задели Кирилла. Невольно он почувствовал себя крестьянином из глухой провинции, с которым разговаривает горожанка из столицы. Что мол, ты видел в своей деревне? Что тебе там светит? - Вот найду себе девку, а деток наклепать, это раз плюнуть!
        - Да наклепать-то, много ума не надо. А вот вырастить их, в людей превратить - тоже 'раз плюнуть'? Дай то Бог, Кирюша, чтоб так было. Дай то Бог, - устало кивнула Фёдоровна. Борщ уже сварился и теперь она наливала его в объёмистую железную тарелку. - Ну, вот и готово. Вы сами поешьте, а я Санычу борща отнесу. Верно, он и ложку сам держать не сможет, уж больно вы круто обошлись с ним вчера.
        И Фёдоровна медленно вышла из кухни, стараясь не расплескать горячий борщ из полной тарелки. А Кирилл уселся на табурет и попытался понять, куда подевалось его хорошее настроение и почему слова Фёдоровны так больно задели его. Потом он отправился к командиру и доложил, что Саныч языком не трепал, а Фёдоровне нужна молодая помощница, иначе её вкуснейшие борщи станут таким же достоянием истории, как и переливания донорской крови.
        Пока Кирилл с Фёдоровной разговаривали на кухне, в домике у Сан Саныча состоялся другой разговор, после которого у старика словно гору сняли с плеч. Спустя минуту после ухода Кирилла к нему заглянул Гришка. Лошадиная физиономия парня ещё более вытянулась, когда он увидел в каком плачевном состоянии находиться его пожилой товарищ.
        Как и Саныч Гришка тоже был сельским жителем, только село его было побольше и побогаче. И хоть теперь он был полноправным членом бандитской шайки, но по натуре слыл совсем не злым человеком, просто имел вредную привычку попадать в различные переделки. По большей части виной тому было его неумение контролировать собственное любопытство, и часто длинный Гришкин нос бывал прибит различными дверями, за которые совался вопреки всем запретам. Вот и к парочке явных криминалов, тащивших за собой тогда ещё почти нормальную женщину - предшественницу несовершеннолетней Ирины - он примкнул от банальной скуки. От природы очень наблюдательный, он ни на минуту не поверил, что эти двое - бывшие военные (как они ему представились): уж больно повадки у них были зековские. Но их кочевая жизнь пришлась ему по душе, и Гришка оставил свои догадки при себе.
        Как и они, Гришка стал пользоваться пленной женщиной, когда того хотел и особых угрызений совести по этому поводу не испытывал поскольку вырос в семье, где такое отношение к женщине, своей жене и Гришкиной матери, проявлял его родитель. Однако уже через неделю малоразговорчивые и угрюмые попутчики надоели Гришке, и он задумал потихоньку слинять от них и отправиться к морю, куда мечтал попасть с самого детства. Но тут они повстречали Витька.
        Большего неудачника, чем Витёк, Гришка ещё не встречал. За что бы Витёк ни взялся, всё у него шло наперекосяк. А всё из-за его пристрастия к зелью, которого пацан раздобыл где-то целый пакет и употреблял в качестве допинга перед исполнением любого поручения начальника. Это ходячее посмешище заставило Гришку изменить свои планы относительно ухода из банды - уж очень ему хотелось посмотреть на какие ещё 'хохмы' способен молодой наркоман. Однако через пару деньков и это ему надоело, и Гришка опять задумался об уходе. И снова его планы были нарушены.
        Проезжая через чужой город на двух чужих тачках, набитых чужим оружием и чужими драгоценностями, они наткнулись на кое-кого поинтереснее, чем пацан, растерявший свои мозги в пакете с травкой. Групповое изнасилование девочки-подростка сначала шокировало Гришку, но когда подошла его очередь, он не смог побороть возбуждения и переступил ту черту, которая разделяла людей и нелюдей. После этого мысли об уходе из банды больше не беспокоили его.
        В лице Сан Саныча Гришка неожиданно встретил если не товарища, то, по крайней мере, интересного собеседника. И пусть тот хаял его через слово, обзывая кобелём, но в остальном общаться с ним Гришке было до смерти интересно. Сначала украинский выговор Саныча вызывал у него лишь насмешки, но со временем он стал ловить себя на том, что прислушивается к мнению старика. Мало того, ему частенько становилось стыдно перед дедом за то, что ходит к Ирке 'спустить пар'. Он даже пытался бросить это занятие, но сдался перед насмешками, которыми забросали его остальные мужики и взялся за старое.
        Вчера, во время поисков укрытия группы Ярослава, он испытывал двоякое чувство. С одной стороны, он от всей души надеялся, что никого они не найдут и Ира останется в компании более достойных мужчин, но в то же время знал, что это разочарует его и страстно желал обратного. Поэтому, когда при въезде в посёлок, где предположительно скрывались их противники, командир приказал выйти из машин и начать прочёсывать сектор от дома к дому, Гришка хохотнул себе под нос и расслабился. Ведь он наверняка знал, что в этой части посёлка нет никого живого. На это было две очевидные причины.
        Во-первых: здесь не было воды. Крайние улицы, что тянулись вдоль городской дороги, имели централизованный водопровод, и следовательно здесь не встречалось никаких колодцев. А где, как не в колодце брать воду в настоящее время?
        Во-вторых: здесь не было свободной земли под огород. Все участки по красной линии были выкуплены зажиточными гражданами, которые большую часть отмерянной им земли застраивали, а то, что оставалось - засевали газоном. А ведь Гришка ещё не забыл тот жуткий понос, который напал на него после свежих огурцов - подарка Ярослава.
        Таким образом, пока его спутники изображали из себя группу захвата из американского боевика, Гришка только для виду пригибался за заборами и прятался в зарослях одичавшей малины. А на самом деле его больше интересовали немногочисленные, но сладкие ягоды ещё не осыпавшиеся с кустов. На ходу он обрывал их и складывал в пластиковую баклажку с обрезанным верхом. Наученный горьким опытом с пресловутыми огурцами, Гришка рассчитывал полакомиться свежей малиной позже, в более спокойной обстановке и обдав её предварительно кипятком.
        Только на нижней окраинной улице посёлка Гришка перестал собирать ягоды и превратился в саму осторожность. Будь он на месте Ярослава, то поселился бы именно здесь. По одну сторону от улицы остался уже обследованный посёлок, а с другой стороны тянулся ряд домов, за которыми раскинулись вянущие без полива сады. За деревьями кое-где проглядывало целое поле, разбитое селянами на маленькие наделы дополнительных огородиков. Почти в каждом дворе виднелись срубы колодцев (это была самая старая часть посёлка и до проведения водопровода его жители пользовались колодезной водой).
        Гришка вызвался идти с тыльной стороны дворов по заброшенным и зарастающими бурьянами огородам. Кирилл посмотрел на него с уважением - он-то считал, что идти по открытой местности опаснее, чем по дворам под прикрытием заборов и построек. Но на самом деле Гришка выбрал самую безопасную позицию: со стороны домов его надёжно скрывали сады, а на огороды в такое пекло могли выйти разве что самоубийцы.
        Была и другая причина выбрать этот путь: если ребята, которых они ищут, держали огород, то они должны были заботиться о нём и не дать ему засохнуть под палящим солнцем. Гришка рассчитывал, что живая зелень ухоженного огорода вовремя предупредит его о том, что противник близко. Вскоре его предположения частично оправдались - он действительно заметил более-менее ухоженные грядки, но и на них растения погибали от засухи. Гришка подошёл ближе, чтобы рассмотреть, в чём дело и понял, что огород забросили уже после Пыления. Судя по состоянию растений и по величине усохших и не успевших вызреть плодов, за огородами ухаживали долго и успели собрать приличный урожай, прежде чем неожиданно бросили их погибать под яростным солнцем.
        Было совершенно очевидно, что люди жили здесь после катастрофы, но теперь посёлок пуст. О причине этого догадаться было не сложно: Ярослав увёз своих курочек подальше от алчных лисиц. Прейдя к такому выводу и уже совершенно не опасаясь попасть под вражеский прицел, Гришка опустился на корточки и коснулся отпечатка босой женской ступни, чётко выделяющегося в огородной пыли. Косые лучи вечернего солнца падали со стороны посёлка и в их красноватом свете он ясно увидел тропку, убегающую от грядок по направлению к огороженному простой рабицей саду, где над кронами деревьев возвышался мансардный этаж небольшого домика. Усталые Гришкины товарищи уже миновали этот двор, но ничего не заметили и двинулись дальше. Гришка остался в одиночестве.
        Первое, что ему бросилось в глаза, когда он вошёл в сад через заднюю калитку, были три могилы под старой развесистой грушей. Одна из могил была обычного размера, и если судить по надписи на могильном кресте в ней покоилась старая женщина. Другая была необычайно широкой, и Гришка догадался, что в ней лежат двое. Муж и жена - подтвердили выжженные на сосновой дощечке слова. Третья могила была совсем небольшой, и Гришка приготовился прочесть в на кресте имя погребённого тут ребёнка, но на там было только одно слово и оно не могло быть именем человека. 'Карат' - прочёл Гришка и недоумённо пожал плечами. Он никогда не хоронил издыхающих от тоски или от глистов цепных собак, которые охраняли дом его отца в селе. Те находили последний приют в глубоком овраге, что тянулся за хозяйским полем, на костях своих предшественников, и Гришка искренне считал, что подобная участь ждёт всю домашнюю живность, которую не выращивают ради мяса.
        Отвернувшись от могил, Гришка направился к дому. По пути его намётанный взгляд наткнулся на нечто весьма волнующее. В небольшой сетчатой загородке на земле виднелись какие-то белесые кляксы. С замирающим сердцем Гришка вошёл в загончик и упал на колени перед засохшим птичьим помётом. 'Гуси, - подумал он. - Или индюки: для других птиц помёт слишком велик. Этот Ярослав должно быть на короткой ноге с Богом, если смог уберечь нескольких птиц от мора!' Гришка был совершенно уверен, что это не какой-то там старый помёт. Нет! Эти серые с белым червячки появились здесь уже после Пыления, когда весь поголовно домашний скот и птица канули в вечность вместе со своими хозяевами. Они появились здесь уже после дождя - единственного за всё лето, - иначе их просто бы смыло с открытой небу площадки. И они говорили о том, что здесь паслись живые гуси или индюки и от этой мысли рот Гришки наполнился слюной.
        Вдруг ему отчаянно захотелось найти группу Ярослава, но теперь не мягкое тепло женских прелестей манило его, а картинка большущего блюда с золотистой тушкой гуся, обложенного испечёнными вместе с ним кислыми маленькими яблочками. Ему виделись гигантские порции скворчащей на сковороде яичницы с огромными оранжевыми желтками. Он вспомнил о супе из птичьих потрохов и шеек. Он подумал о целебной силе гусиной печёнки.
        Гришка сглотнул слюну и отогнал от себя соблазнительные видения. Если эти птицы живы, то они и должны оставаться живыми, чтобы размножиться и превратиться из жалкой десятки (по количеству помёта он предполагал, что их приблизительно столько) до большущего стада. Вот тогда их можно начать резать, не опасаясь потерять производителей. Однако если шайка Сергеича схватит этого Ярослава, то плакала гусиная стая - эти придурки, не задумываясь о будущем, сожрут всех птиц. И Гришка решил утаить свое открытие от начальника. Напустив на себя унылый вид, он поплёлся вслед за остальными, изнемогающими от жары и усталости, членами банды.
        Только к ночи они закончили прочёсывать посёлок и вышли на автобусную остановку рядом с выездом из частного сектора. Сергеич разрешил устроить привал и Кирилл разжёг костёр, чтобы разогреть консервы с 'Завтраком туриста', которые до этого таскал в своем рюкзаке Витёк. Их машины остались на противоположной стороне посёлка, и это было ещё одним немаловажным упущением начальника, о котором думали все, но высказаться по этому поводу решилась только Евгения.
        - Так кто же пойдёт за тачками? - задала она болезненный вопрос, многозначительно взглянув на Сергеича. - Или было задумано, что они подкатят к нам сами?
        - Будешь язвить, сама за ними отправишься! - раздражённо рявкнул тот. - Я рассчитывал, что мы переночуем в доме у этих говнюков.
        - Да? Ты так был уверен в своей победе? Как жаль, что мы их не встретили! - продолжала издеваться Евгения. - Скажи, Серёжа, а что бы мы делали, если бы всё-таки пришлось уносить ноги?
        - Заткнись! Ты была с нами вчера, когда мы разрабатывали этот план, и тогда ты не боялась поражения!
        - А чего мне было бояться? - она мило улыбнулась. - Ярослав не стал бы стрелять в женщину, а Тарас тем более.
        - Ах ты, сучка! - звонкая оплеуха подкрепила вырвавшееся у Сергеича восклицание. - Я знал, что тебе всё равно кого ублажать. Только со мной этого не пройдёт. Слышишь? Я никогда не теряю, того, что приобрёл!
        Евгения схватилась за горящую щеку и мгновенно заткнулась: ей не впервой было получать затрещины от любовников, но ни одному из них это не сходило с рук просто так. Она отомстит! Она обязательно отомстит! Но не сейчас - позже, когда настанет подходящий момент. Евгения умела ждать. Ожидание не притупляло обиды, наоборот, оно оттачивало её до остроты бритвы, чтобы в нужный момент полоснуть ею по горлу обидчика... или по тесёмкам его кошелька.
        Остальные члены банды благоразумно уткнулись в свои жестянки и молчали: 'Моя хата с краю - ничего не знаю'. Гришка слишком пристально глянул на дорогу, по которой они вышли на остановку из посёлка, и этот взгляд заметил Витёк. Пацану понадобилось всего несколько секунд, чтобы понять, что красные отблески костра высвечивают в дорожной пыли не только следы от их башмаков, но и рифлёную елочку от автомобильных шин. Но поскольку Витёк уже выкурил очередной косячок, то на осмысление увиденного у него ушло добрых десять минут. В конце концов, в гнетущей тишине у костра раздалось его глупое хихиканье, постепенно перерастающее в идиотский гогот.
        - Чего ржёшь, ты, придурок? - грубо рявкнул на него Кирилл.
        - Мы...гы-гы-гы...начали не с того...гы-гы...конца...гы-гы-гы...конца... ы-гы!
        - Обкурок чёртов, о чём ты? - Кирилл уже приподнялся с намерением выписать пацану обычную затрещину, но тот успел ткнуть пальцем в сторону дороги и все взгляды невольно обратились туда.
        - Эти следы...гы-гы... тянутся до самого...гы-гы... их крылечка! Сто процентов. Гы-гы-гы! - щерился Витёк в глупой ухмылке. - А мы...гы-гы...облазили всё...гы-гы...село!
        - Чёрт, точно! - Кирилл тоже разглядел в пыли ёлочку от шин. - Сергеич, глянь - это ж след от тачки. Ты был прав: они и впрямь тусовались здесь.
        - Ага. Только тусовка ...гы-гы... закончилась! - продолжал тащиться Витёк и таки получил свою затрещину.
        - Да, теперь их здесь нет... - кивнул Сергеич. - Иначе мы бы их не пропустили. Ты была права, Цыпа, малыши сдрейфили и слиняли отсюда.
        Евгения ограничилась только быстрым взглядом, искоса брошенным на него, и промолчала. Про себя она подумала, что осторожность это не то же самое, что трусость. Примерно о том же подумал и Гришка. Кирилл думал о том, что они зря напрягались весь день и все из-за дерьмового плана, который не предусматривал такого простого метода поиска противника, как выслеживание его по следам. А ведь это было так логично, объехать сначала вокруг посёлка на тачках, проверяя на предмет следов все дороги, ведущие вглубь его, и по обнаруженным отпечаткам прийти прямёхонько к нужным воротам! Вероятно, те же мысли посетили и голову их командира потому, что он стал мрачнее тучи и украдкой наблюдал за реакцией своих подчиненных. Но все по-прежнему молчали, уткнувшись в свои жестянки с едой. Даже Витёк додумался не комментировать свои мысли вслух.
        - Ладно, дальнейший расклад будет такой, - начал Сергеич, убедившись, что никто не собирается его критиковать, по крайней мере вслух. - Мы с Гришей сходим по этим следам и убедимся, что никто не прятался от нас в погребе или ещё где-нибудь, а вы трое отправляйтесь за тачками. В случае чего - откроем пальбу, тогда спешите на подмогу. Если всё будет тихо, встречаемся через час на этом месте.
        Отряд разделился: трое из него с Кириллом во главе отправилась по шоссе вокруг частного сектора, а Сергеич с Гришкой снова углубились в лабиринт тёмных улочек.
        Гришке пришлось выступить в роли следопыта и только то, что он уже знал, куда нужно идти, помогало ему находить для командира полузатёртые следы от шин при свете луны.
        На перекрестке, за которым, как уже знал Гришка, находился нужный им дом, его поджидал ещё один сюрприз. В засохшей грязи на дороге виднелись глубокие впадинки козьих копытец и отпечатки мужских ботинок, оставленные здесь, как и птичий помёт в загородке, после последнего ливня, превратившего грунтовку в вязкое месиво. После поворота эти следы совершенно терялись, истертые проехавшими по ним множество раз колесами автомобиля. Значит, кроме птицы эти кудесники уберегли ещё и козу?! Это было просто невероятно!
        - Что там? - раздался над присевшим на корточки Гришкой громкий шепот Сергеича.
        - Просто старые козьи следы, - как можно равнодушнее ответил Гришка.
        - М-м-м... - протянул начальник а, когда они уже миновали поворот, неожиданно спросил. - А что, коз едят?
        - Коз - нет, их держат ради молока. Козлов едят, но они воняют. Даже молодые, - ответил Гришка. - А что?
        - Да ничего, просто я раньше не встречал на рынке козлятины, вот и спросил, - пожал плечами Сергеич.
        - А-а-а, - протянул Гришка и задумался над тем, какого пола было уцелевшая скотина. - Ну, теперь их нет. Даже самого старого и вонючего козла... Чёрт!
        - Что такое?
        - Кажется, мы проскочили его, - спохватился Гришка, усердно делая вид, что высматривает на дороге пропавший след. - Точно - проскочили. Следов нет.
        - Нужно вернуться, - Сергеич озабоченно оглядывался по сторонам. - Где ты видел их в последний раз?
        Они вернулись метров на двадцать назад, и Гришка указал на решётчатые зелёные ворота.
        - Следы ведут в этот двор.
        - Я помню этот дом, его осматривал Витёк,- Сергеич сплюнул. - Нарк чёртов! И по дороге тоже он шёл, а мы все садами крались.
        - Поэтому следы и прошляпили, - понял Гришка.
        - Точно, - начальник опять сплюнул. - Ладно, вроде тихо. Пошли - глянем поближе.
        Они вошли в калитку и, придерживаясь самых тёмных участков, засновали по двору. Сергеич подёргал двери гаража и погреба, но они были заперты, как и въездные ворота и двери дома. Все шторы на окнах были задёрнуты и рассмотреть, что делается внутри, было невозможно. Тогда он подозвал Гришку и приказал ему разбить одно из окон, чтобы залезть в дом.
        Гришка, совершенно уверенный, что хозяева вместе со своими птицами и козой уже далеко отсюда, невозмутимо подчинился, завоевав тем самым уважение со стороны своего трусоватого начальника. Ему и самому было интересно посмотреть, как жили люди, поразительным образом сумевшие уберечь от поголовного мора стольких животных. Однако ничего интересного он не обнаружил, кроме, может быть, фотографии на книжной полке. С неё на Гришку смотрели парень с девушкой - вероятные хозяева этого дома. Ничего примечательного в их лицах Гришка не заметил и поставил фото назад на полку.
        - Ну-ну, - оглядываясь по сторонам, произнёс Сергеич. - Старая мебель и новые книги, выцветающие обои и картины. Евгения была права, такие люди никогда не выстрелят в женщину и предпочтут открытому бою слинять от противника. Трепачи и идеалисты. Я переоценил этого Ярослава. Нужно было действовать быстрее и не осторожничать, - он заглянул в платяной шкаф и презрительно хмыкнул. - Даже шмотки свои не забрали: так торопились удрать. Ладно, вряд ли они оставили нам свой новый адрес, так что делать тут больше нечего. Пошли назад Гриша.
        На остановке их уже поджидали на машинах. На Базу они вернулись далеко за полночь и Гришка, уверенный, что Саныча отпустит Кирилл, завалился спать. Он пришёл к нему утром, сразу после Кирилла и, опасливо выглядывая из-за занавески во двор, выложил всё, что узнал о судьбе Ирины. Ему доставило огромное удовольствие выражения безграничного облегчения и радости, появившееся на лице у старика в ходе его рассказа. Потом Гришка, утаивший вчера от остальных членов банды сведения о стаде живых птиц и козе, смакуя каждое слово, словно копчёные гусиные крылышки, рассказал Санычу об обнаруженных им доказательствах существования этих животных. Напоследок, перед самым приходом Фёдоровны, он выдал фразу, заставившую сердце Саныча подпрыгнуть от радости:
        - Эх, и зачем только я трогал эту Ирку? Ведь если б не это, что бы помешало мне отыскать этих ребят и присоединиться к ним! .
        Глава 17 Вылазка в город
        Эти же дни
        ДомНадРекой
        Арина с трудом разогнула спину и утёрла со лба пот тыльной стороной ладони. Её юные помощники продолжали усердно мотыжить землю. Особенно старался Данил, всё ещё насупленный, после утреннего отказа мужчин взять его с собой в город.
        Бурая земля, из-за Грибницы больше похожая на пористый каучук, чем на смесь пёска и гумуса, расходилась под лезвием его плоскореза, словно вода перед рассекающим её носом корабля. Срубленные сорнячки шеренгами ложились на полосу взрыхлённой почвы и тут же увядали, лишённые корней и питающей их Грибницы.
        Ира работала спокойно, даже не спеша, что в прочем не помешало ей обогнать Данила на четверть грядки. Вскоре и она закончила обрабатывать свою грядку и подошла к старшей подруге.
        - Теперь огурцы, Рина?
        - Нет: уже десять и пора в дом, а то это солнце нас изжарит.
        - Хорошо. Ты в душ? Тогда я подожду Данила и мы тоже пойдём.
        Арина кивнула и отправилась к шиферной коробке летнего душа. Вода, которая полилась на её плечи из лейки душа, подавалась из скважины, и после горячего воздуха улицы, показалась просто ледяной. Широкий накопительный бак, который заменял в будочке крышу, был пуст: за день солнце так нагревало в нём воду, что ею можно было ошпариться. Поэтому Ярослав подключил летний душ к общей системе водоснабжения в доме, а та в свою очередь питалась из глубокой скважины, что была предусмотрительно пробурена ещё прежним хозяином усадьбы.
        Смыв пыль и пот с разгорячённой кожи, Арина почувствовала некоторое облегчение. Не вытираясь и не одевая запыленную и пропахшую потом одежду, а лишь обернув полотенце вокруг изрядно похудевшей фигуры, она вышли из кабинки. Ира с Данилом уже отнесли инструменты в сарай и ждали её неподалёку в тени орехового дерева. Ира тот час же направилась мыться, а Арина подошла к мальчику.
        - Все ещё дуешься? - вопрос был чисто риторический и насупленный Данил демонстративно отвернулся, ничего не ответив. - Дань, ну это же глупо. Ведь не маленький уже.
        - Да? Значит, как в город с собой взять - так ещё не дорос, а чтобы дуться - уже большой?! - сердито закричал Данил и круто развернулся к Арине.
        Теперь его поза свидетельствовала о крайнем возбуждении: мальчик весь вытянулся, чуть ли не привстал на носочки. Руки по швам, кулаки сжаты, а острый подбородок на треугольном личике воинственно вздёрнут вверх. Кажется, ещё чуть-чуть и он подпрыгнет и укусит обидчицу за нос, как рассерженная такса. Схожесть с этой собачкой в этот момент Данилу придавали также вытаращенные тёмные глаза и брови сведённые 'домиком'. Арина уже привыкла к подобным взрывам эмоций у легковозбудимого Данила, но сейчас чуть не прыснула со смеху: настолько комичным ей показался вид маленького гневающегося приятеля. Однако смеяться было ни в коем случае нельзя, и Арине пришлось 'сурово' сжать губы, чтобы они не расползались в усмешке.
        - Данил, а ну прекрати! Ты же знаешь насколько это опасно! Да и хозяйство нельзя оставлять без мужчины.
        - Ой, только не нужно мне рассказывать, что я остался здесь за единственного защитника слабеньких женщин и младенцев! Я что не понимаю, что после Никиты я самый слабый из всех вас? А Ярославу я мог бы помочь. Я мог бы стоять на страже!
        - Но я же не о том, Данил, - мягко возразила Арина. - Ты уже достаточно взрослый, чтобы понимать, что мужчины нужны не только для того, чтобы сражаться и защищать, как ты выразился, слабеньких женщин, - Арина многозначительно взглянула на Данила и слегка улыбнулась.
        Конечно, столь юному мальчику ещё слишком рано задумываться над такими вещами, но что поделаешь - так сложились обстоятельства и детям в нынешние времена придётся взрослеть быстрее, чем это происходило раньше.
        - О чём это ты? - он явно понял намёк Арины, о чём свидетельствовал румянец, заливший его щёки, но хотел услышать подтверждение из её уст.
        - Ты всё прекрасно понял, Даня, не притворяйся! - Ира вышла из душа, задрапированная в полотенце, как и её старшая подруга. - Только я надеюсь, что к тому моменту, когда мы вырастим, в нашей компании появятся и другие девочки, ну ..
        твоего возраста: не хочу иметь мужа младшего меня на целых пять лет!
        - Ира!
        - А что 'Ира'? Разве ты не об этом говорила? Не о продолжении рода? - заметив тревожный взгляд, тайком брошенный Ариной на Данила, девочка поняла, что слегка перегнула палку. - Ты не обижайся, Даня, ты мне очень нравишься, но только как друг или брат. Понимаешь?
        - А я и не думаю обижаться, - фыркнул мальчишка. - Я ж не слепой - вижу, что ты сохнешь по Тарасу!
        - Ничего подобного! Не по ком я не сохну!
        Но Ирины заалевшие лоб и щёки, да и та пылкость, с которой последовал ответ, подсказали Арине, что юный пройдоха возможно оказался прав. Ей следует понаблюдать за девочкой. Разве невозможным было, что благодарность Ирины к Тарасу - её спасителю - переросла в нечто большее? Но Тарас до сих пор сохнет по этой мерзавке - Евгении, и Ира прекрасно знает об этом. Арина вздохнула: 'Час от часу не легче! Хотела успокоить Данила, а получилось так, что расстроила Иру'.
        - Ладно вам уже! Иди, Данька, мойся скорее, пока мы с Ирой опять не вспотели, - Арина взмахнула рукой в сторону душа, пресекая их дальнейшие препирания.
        Мальчик воспринял этот жест с явным облегчением и быстренько скрылся за хлипкой дверцей, опасаясь ответных нападок со стороны Ирины. Сама девочка, как только поняла, что Арина не собирается выяснять, насколько правдивы догадки Данила заметно расслабилась и занялась своими косами.
        Раньше волосами Ирины всегда занималась мама. Каждый вечер она расчёсывала длинные каштановые пряди дочери, аккуратно разделяла их и заплетала на ночь в косу. Мама научила Иру, как ухаживать за волосами, чтобы они всегда были здоровыми и шёлковистыми. Для этого существовала масса рецептов различных полосканий и притирок. Бывали дни, когда мама говорила: 'Пора нам подумать о витаминах для наших кос!' - и Ира знала, что сегодняшний день будет принадлежать им одним. Булькающее в кастрюльке на плите зелёное или бурое варево превращало их в двух ведьм, в двух верных сообщниц, и их мужчины - отец и младший брат - могли лишь с недоумением пожимать плечами. В эти минуты мама принадлежала лишь ей одной и лишь она одна занимала все мысли мамы. Но мама умерла, а косы остались, как и привычка ухаживать за ними.
        Теперь вечерами перед сном Ира закрывала глаза, запускала пальцы в густую шёлковистую копну на своей голове и разбирала её на пряди, представляя, что это делает мама. Потом она заплетала косу и только тогда засыпала. Постепенно это превратилось в своеобразный ритуал, без которого ей сложно было уснуть. Даже простое прикосновение к волосам неизменно приводило её в хорошее расположение духа и успокаивало в момент смятения.
        Вот и сейчас, отжимая влагу с волос, промокая их полотенцем, Ира почувствовала, что лицо уже не горит, а значит, предательский румянец схлынул. Похоже, Арина не придала словам Данила особого значения, иначе пристала бы с расспросами. А сейчас Ира не готова была ответить даже самой себе: слишком запутанными и противоречивыми были её чувства ко всему мужскому роду вообще и к Тарасу в частности. Слишком сложным было примирить в одном мозгу пылкую романтичную натуру и жертву сексуального насилия. Похоть казалась неискушённой девочке-подростку слишком малым поводом для столь кошмарного надругательства, которое учинили над ней взрослые мужики. Она не понимала, за что её так жестоко наказали, она не понимала их, и оттого они казались ей ещё ужаснее. Теперь все мужчины воспринимались ею как потенциальные маньяки, прячущиеся за добрыми личинами. Конечно, она знала, что это не так, что все люди разные, и что те люди, которые окружают её теперь по-настоящему хорошие. Но привычка бояться всё ещё оставалась с ней. И даже к Тарасу - своему спасителю - Ира относилась с некоторым подозрением. Можно ли любить
человека, постоянно ожидая от него предательства?
        Благодаря толстым, обшитым деревом стенам в доме весь день сохранялась прохлада. Особенно хорошо было на подвальном этаже, где располагались обширные кладовые. Поэтому Ольга старалась выгулять Никиту на свежем воздухе рано утром, а когда солнце начинало припекать, скрывалась с ним до вечера в доме. Благо и там дел было хоть отбавляй и она не чувствовала себя виноватой в этом вынужденном дезертирстве. Ведь вся тяжёлая работа в загородке с птицами, в саду и на огороде ложилась на плечи её младших товарищей. И в том числе на плечи двоих детей.
        Сегодня Ольга проводила опись продовольственных припасов общины. Тут же, в кладовой, стоял манеж, в котором Никита упражнялся в искусстве разбирания пирамидки. Большое красное кольцо никак не слезало со стержня. Но Никита упорствовал и в тот момент, когда Ольга поставила точку в конце длинного списка, а в кладовую заглянула Арина, последнее в пирамидке кольцо неожиданно поддалось и оказалось у Никиты в руках. Он счастливо улыбнулся и поднял личико к Арине.
        - Привет, шалопай! - она подошла к манежу и ласково потрепала малыша по щёчке. Затем обратилась к Ольге. - Ну что, Оля мы не зря послали парней в город?
        - Я пересчитала все наши припасы. Если прибавить к ним картофель, который вы рассчитываете собрать осенью на своём старом огороде, то провизии нам хватит до весны.
        Ольга заглянула в свои записи, хотя помнила их наизусть. Просто ей всегда становилось немного не по себе от слишком пристального взгляда Арины. Когда девушка вела с кем-нибудь серьёзный разговор, то неотрывно смотрела этому человеку прямо в глаза, будто бы проверяя правдивость сказанного по его реакции на её взгляд. Эта привычка Арины нервировала всех членов их маленького сообщества, кроме Ярослава, который за годы совместной жизни слишком привык к ней и попросту больше не замечал, да ещё Данила, который мог 'пересмотреть' кого угодно своими огромными тёмными глазами.
        - Получается, они напрасно будут искушать судьбу, мелькая в городе перед бандитами? - сердито воскликнула Арина. - Я же говорила: необходимо переждать несколько месяцев, прежде чем опять соваться туда!
        - Не думаю, что что-нибудь изменится через месяц или два, если только шайка Евгении не уберётся из города, - раздражённо ответила Ольга и прямо взглянула на Арину. Неужели девочка боится? Но это так на неё не похоже! - Давай не будем продолжать вчерашний спор, Арина. Ты и сама признала, что даже если мы полностью откажемся от мясных блюд, тушонки, которая у нас осталась всё равно не хватит, чтобы прокормить ваших птиц. Запас мясного необходимо срочно пополнить. И если ты не передумала содержать этих бесполезных, на мой взгляд, существ, то перестань паясничать... пожалуйста!
        Ольга перевела дух: не так-то просто, оказалось, высказаться под этим пронзительным взглядом. Но и терпеть нападки Арины больше не было сил. Настроение у девчонки менялось каждые пять минут. Ольга даже предположила, что Арина беременна, но та сказала, что нет. Накануне на общем совете, где решались все важные вопросы из жизни общины, Ольга объявила, что запасы мясных консервов истощились, пожираемые всё растущими и растущими псевдостраусами Арины. Было решено наведаться в город, чтобы пополнить их запас. Но неожиданно Арина воспротивилась общему решению. С одной стороны она не собиралась прекращать ухаживать за мутантами и наотрез отказалась от предложения Тараса их пристрелить. ('Они только жрут и жрут! - возмущался он. - И не приносят нам никакой пользы! Сомневаюсь, что их мясо будет съедобным для нас - ведь они теперь хищники?') Но в то же время Арина боялась отпускать парней в город за кормом для эму и настаивала, чтобы они съездили в большое село, что было по трассе дальше и где мог быть (а могло и не быть) запас консервов в магазине. В конце концов, они с Ярославом поругались, и девушке
пришлось уступить. Парни уехали ещё до рассвета и планировали вернуться только к вечеру.
        - Прости, Оль... В последнее время я сама не своя, - Арина виновато заглянула в глаза старшей подруге. - Настроение скачет, будто пультом кто щёлкает. Ночью гадости разные в голову лезут, ворочаюсь с боку на бок, комаров гоняю, а уснуть не могу. Не высыпаюсь, вот и бурчу с утра.
        - Может всё дело в переезде? - моментально смягчившись, произнесла Ольга. - Ты скучаешь по своему дому, поэтому тебе так тяжело адаптироваться?
        - Может и так. Прошёл уже месяц, как мы тут, а я каждое утро просыпаюсь и никак не могу понять, где я. Потолок - не мой, стены - не мои, даже запах не такой как в моем саду! - Арина вздохнула. - Там чувствовался аромат зреющих яблок. С огорода в жаркий день летела пыльца кукурузы, пахли дыни. А здесь все запахи идут с реки и от леса. Дикость.
        - Тебе здесь не нравится?
        - Нет, почему же? Нравится, - без особого энтузиазма ответила Арина. - Это хорошее место. Просто здесь всё по-другому. Лес, тень, большая река, большой дом, да ещё с такой страной планировкой. Как будто его строили не для одной семьи, а для целого пансиона! Всё это непривычно для меня. Я себя чувствую здесь, как в гостях. Боюсь что-то переделать по-своему, переставить с места на место как я привыкла. Как будто настоящие хозяева дома вот-вот вернутся и возмутятся моим вмешательством.
        - Ты не чувствуешь здесь себя настоящей хозяйкой? - догадалась Ольга.
        - Точно! - кивнула Арина. - Я ведь знала про этот дом, Оля. Как только Ярослав рассказал мне свой сон про дом над рекой, я сразу поняла, что это о нём - об этом самом доме. Как я могла забыть? Это был самый первый мой большой проект. Я приезжала сюда раз дюжину. Дела эскизы, привозила наброски хозяину. Он потом всё это забрал. Потребовал вернуть даже черновики. Говорил, что боится сглаза. Странный тип. Знать бы чего он боялся на самом деле? Он выстроил свою усадьбу совершено независимой от остального мира, как будто заранее знал... - Арина поёжилась. - Поэтому я и отговаривала Ярика ехать сюда - боялась. А теперь мне надо ещё и оглядываться на всех вас, ждать вашего одобрения. Я так не привыкла! - в сердцах воскликнула девушка.
        Если Ольгу и обидели её слова, то виду она не подала. Каждый из их небольшой компании в какой-то мере испытывал похожие чувства.
        Тарас открыто возмущался, если что-то решалось без его участия, даже когда вопрос не касался его напрямую. Например, на днях он поссорился с Ириной, заявившей, что она не намеренна больше спать в одной комнате с Данькой и переезжает в соседнюю. Данил был совсем не против, но Тарас обвинил Ирину в жестокости мол: мальчик ещё маленький, ему страшно будет одному по ночам. Данила здорово задело, что Тарас считает его маленьким нытиком.
        Мальчик инстинктивно тянулся к мужчинам, а те не пускали его в свою компанию, постоянно напоминая, что его помощь требуется женщинам. В результате Данил большую часть времени проводил отдельно от всех - на реке вдвоём со Спайком. Их дружба была вообще чем-то уникальным: взрослый охотничий пёс, в котором Ярослав души не чаял и вырастил его с щенячьего возраста, предпочитал обществу хозяина, компанию мальчишки, которого и встретил-то в первый раз месяц тому назад.
        Вот Ярослав с Тарасом между собой были в отличных отношениях и всегда друг с другом советовались, но остальным их равноправие казалось слишком уж искусственным. Как будто ребята бояться оскорбить друг друга своим невниманием или неуважением к мнению другого.
        Ирину возмущало то, что Арина пыталась всеми командовать. Особенно девочка злилась, когда старшая товарка откровенно помыкала Тарасом.
        Ольга тоже не была исключением. Она никогда не претендовала на роль лидера в их компании, но и её начинало раздражать, когда Арина так или иначе пыталась указывать, что ей делать. Да, Арина бесспорно лучше всех их вместе взятых разбиралась в ведении натурального хозяйства. Она выбивалась из сил, стараясь как можно лучше подготовить их дом к надвигающейся зиме. Заготавливала впрок припасы, продолжая ухаживать за огородом и заботиться о своих ненасытных крылатых питомцах. Но ведь и все остальные не сидели без дела!
        Это были проблемы становящейся общины, но были и победы.
        Так Ирина оказалась настоящим знатоком лекарственных растений и если находилось свободное время, то она бежала в поле, то лазила по обрывистому берегу или пробиралась в гущу леса в поисках целебных трав. В такие походы её с удовольствием сопровождал Данил. Если же она была занята другими делами, то мальчик отправлялся на берег с удочкой, и никогда не возвращался домой с пустым ведром. Благодаря его стараниям на обще столе всегда бывала свежая рыба или раки, нежное мясо которых приятно разнообразило меню из надоевших консервов.
        Физическая сила и природная крепость Тараса вообще была неоценима в новых условиях. Когда требовалось выполнить какую-нибудь тяжёлую работу, без него не обходилось. И пусть опыта по ведению хозяйства у него было всего - ничего, он быстро учился. Его до сих пор снедало чувство вины за то, что он 'бросил' Евгению в лапах бандитов, и верный обещанию, данному самому себе, он регулярно тренировался в стрельбе и достиг определённых успехов в этом деле. Все остальное время парней шло на заботу о нуждах общины.
        Они переоборудовали систему водоснабжения дома, полностью подстроив её под доставку воды из глубокой скважины, пробуренной ещё прежним хозяином дома. Разобрались с огромным бензиновым электрогенератором, который тот установил в отдельном домике в своих владениях. И так как большому генератору требовалось много топлива, им приходилось частенько за ним ездить.
        Ольга нянчила маленького Никиту и взяла на себя готовку на всю компанию. Ещё она занималась учётом их припасов и домашними заготовками. А в будущем планировала начать занятия с детьми по школьной программе.
        Всё это мигом пронеслось у Ольги в голове, и она постаралась сформулировать ответ, который успокоил бы чувства Арины.
        - Арина, послушай. Всё, что мы делаем, мы делаем только после твоего одобрения, - Ольга вопросительно взглянула на подругу и когда та нехотя, но все же кивнула, продолжила. - Это не удивительно: на теперешний момент никто из нашей компании, кроме тебя и Ярослава, не справился бы с управлением натуральным хозяйством. Кроме этого, мы все - ваши с Ярославом должники. Я с Никитой обязана вам жизнью. Думаю и Данил тоже. Вы укрыли от бандитов Тараса и Ирину. И все мы учимся у вас. Таким образом, вы с Ярославом - тот стержень, который объединяет всех нас. Ну, а если тебе кажется, что мы недостаточно благодарны за это, то ты ошибаешься! Просто быть так сильно обязанным кому-то тяжело уже само по себе, - Ольга отложила свой блокнот и взяла Арину за руки. - Тебе следует умерить свои амбиции единственной хозяйки в этом доме, но не потому, что ты ею не являешься, а затем, чтобы уважить чувства твоих друзей. В противном случае мы все рассоримся, и не известно к чему это приведет. Не забывай: мы все нужны тебе не меньше, чем вы с Ярославом - нам.
        Ольга перевела дух. Она была откровенна с Ариной и неизвестно, как вспыльчивая девушка отнесётся к её словам. Но Арина не выглядела раздражённой или рассерженной, скорее она казалась пристыженной. Слова Ольги достигли цели, и женщина облегчённо улыбнулась.
        - Всё в порядке?
        - Пожалуй да, - согласилась Арина. - Ты права, я забыла как это тяжело - быть кому-то обязанным. Это ужасно нервирует. Но я не хочу, чтобы вы все так думали. Вы ничем не обязаны мне.
        - Успокойся, Арина, - улыбнулась Ольга. - Вряд ли остальные осознают настоящую причину ваших ссор. Молодые люди не слишком склонны к самоанализу. И ты, Арина, тоже не исключение. Надеюсь, я тебя не обидела?
        - Ни капельки, - возразила Арина. - Ты знаешь, мне не хватало этого разговора. Тарас отмахивается от меня, будто я дурочка. Он ориентируется на Ярослава, упорно не замечая, что все вопросы Ярик все равно обсуждает сначала со мной, а уже потом принимает окончательное решение. Тарас не верит в самостоятельность женщин. Это меня бесит, - Арина сверкнула глазами. - Ира и Данил стараются доказать, что они уже взрослые. Но это же не так, они обязаны слушаться старших! Ты сама как будто во всём со мной согласна и не идешь на конфликт, но меня не покидает чувство вины перед тобой: с какой стати я могу командовать человеком, который меня старше?
        - Потому, что во многих вопросах ты компетентнее меня, я об этом уже говорила, - мягко пояснила Ольга.
        - Это ненадолго. Скоро вы и сами всему научитесь, - уверенно произнесла Арина.
        - Я на это надеюсь, - кивнула Ольга и протянула к Арине руки. - Ну что - мир?
        - Мир!
        Женщины крепко обнялись и Никита, который на протяжении всего разговора с тревогой прислушивался к их напряжённым голосам, теперь засмеялся. Арина тут же подхватила его и, играючи, подбросила к потолку, от чего малыш завизжал ещё сильнее. Его восторженные вопли привлекли в кладовую Ирину и Данила.
        - Чем вы тут занимаетесь? - требовательно вопросила девочка и встала в дверном проёме, уперев руки в боки. Её интонация и поза были так похожи на позу самой Арины, которую бы она приняла в такой ситуации, что не приходилось сомневаться - Ирина скопировала их именно со своей старшей подруги. Ольга послала Арине многозначительный взгляд и та весело рассмеялась.
        - Ирка, ты чего дразнишься?
        - Ничего я не дразнюсь, - но девочка покраснела и Арина рассмеялась пуще прежнего.
        - Неужели я так выгляжу со стороны?
        - Ещё хуже! - беспощадно подтвердил Данил, выглядывая из-за двери. - Ты ещё делаешь во-о-от такие глазищи, - и Данил расширил и без того огромные глаза, наглядным образом продемонстрировав Арине, какие именно 'глазищи' она делает. Настал черёд Арины покраснеть, но тут её снова разобрал смех и она захохотала.
        - Просто кошмар какой-то! - сказала она отсмеявшись. - Придётся теперь за собой следить.
        - Ничего я тебе помогу, - пообещал ей проказник. - Как только ты станешь в позу, я покажу тебе 'глазища'. Ты быстро отвыкнешь.
        - Да уж, не сомневаюсь... - Арина смущённо улыбнулась.
        Тем временем Ярослав с Тарасом колесили по улицам города в поисках ещё не разграбленных магазинов. Они уже насчитали девять таких, и самое неприятное заключалось в том, что Ярослав не знал, кто их разорил. Была ли это работа рук Женечкиной шайки или продукты увезли другие люди? В любом случае масштаб чужих мародёрств просто ужасал. Если такое творится по всему городу, то вскоре в нём просто не останется продуктов!
        Заметив очередную вывеску, Ярослав вышел из кабины и окинул взглядом сначала пустынную улочку, где они остановились, а потом их запылившийся Мерседес. Бусик был таким же грязным, как и остальное множество машин на улицах мёртвого города. Если его кто-нибудь увидит, то не обратит внимания на ещё одну брошенную машину. Да и кто его увидит?
        Как же здесь жутко! Оказывается, он уже успел позабыть и об этой давящей тишине, и о пыльном сухом зное, царящем здесь, и о запахе. Ему казалось, что тела высушенные Грибницей почти не пахли, но теперь он ощущал этот смрад, невидимым колпаком накрывший город. Запах прелого тряпья, к которому уже начинал примешиваться сладковатый дух разложения.
        - Тихо вроде бы, - произнёс Ярослав. - Давай поторопимся, у меня мурашки от этого места, не хочу здесь задерживаться надолго.
        - Согласен, - Тарас вылез из кабины и присоединился к Ярославу.
        Они ещё немного постояли, вглядываясь в темные окна домов и во впадины подъездов. На этой улице не видно было следов разбоя, на которые ребята сегодня то и дело натыкались, но в магазине нужных продуктов оказалось совсем мало.
        - Придётся нам рискнуть и наведаться в какой-нибудь крупный супермаркет. Как полагаешь? - обратился к другу Ярослав.
        - Давно пора, - откликнулся Тарас. - У меня уже нервы на пределе из-за этого бесконечного лабиринта. Только подумаю, сколько тут покойников... Брр! Жуть берёт. Куда поедем?
        - Давай в 'Ложку' - там такие склады огромные, полгорода за раз может скупиться. Даже если там кто и побывал уже - всё же не увёз.
        Ярослав ошибся: когда они вошли в 'Ложку' - гипермаркет для оптовиков - то оказалось, что и тут продуктовые прилавки почти пустые. Мясной консервации вообще не осталось, а из рыбной была только самая дешёвая. Тарас сказал, что пойдёт проверить магазинный склад и ушёл. Ярослав решил всё-таки забрать рыбные консервы - птенчикам Арины и такие сгодятся. Пока он сходил за магазинными тележками да подкатил парочку их к консервному прилавку, прошло несколько минут. Спайк бегал неподалёку, цокая когтями по бетонному полу. И вдруг тишину огромного магазина взорвали вопли Тараса, несущиеся из проходов в подвал.
        Ярослав мигом сорвал с плеча карабин и помчался к другу на помощь. С громким лаем его обогнал Спайк и, проскакав по широкому пандусу, скрылся в темноте подвала, откуда доносились крики. Ярослав, не раздумывая, ворвался в густой сумрак вслед за ним. Конечно, после светлого торгового зала разглядеть что-либо здесь ему не удалось, но он живо сообразил, что сам является для противника, напавшего на Тараса, прекрасной мишенью на фоне светлого торгового зала. Поэтому он бросился на пол и двинулся дальше ползком. Крики и лай неожиданно смолкли, и по помещению разнёсся смех Тараса.
        - Ярик, чего это ты делаешь?
        Уже понимая, что он зря переполошился, Ярослав поднялся на ноги и буркнул:
        - Тебя спасаю, что же ещё?
        - С чего это вдруг? - Тарас ещё посмеивался.
        - С того, что ты орёшь, как полоумный! - рассердился Ярослав. - В чём тут дело у тебя?
        - Я продукты нашёл, - по его голосу Ярослав понял, что Тарас все ещё улыбается.
        - Поэтому так вопил? Я подумал, что на тебя напали.
        - А, ну извини, я как-то не подумал, что ты так мои крики расценишь. Я-то просто радовался вслух, - Тарас уже искренне каялся. Ярослав, наконец, смог разглядеть его в полумраке. Тот стоял около коробок с бытовой техникой.
        - Иди сюда, - позвал его друг. - Глянь на это. Ловко придумано, а?
        Ярослав, недоумевая, подошёл к нему. Тарас поочерёдно вскрывал картонные коробки от бытовой техники своим раскладным ножом, и каждый раз фыркал.
        - Они спрятали все продукты сюда, - Тарас разрезал ещё один картонный бок.
        Ярослав заглянул внутрь коробки и увидел там аккуратно стоящие друг на друге консервные банки.
        - Ну, ты и сыскарь! - восхитился он. - Молодец! Только надо поторопиться, а то пока всё это перенесём, ночь настанет.
        - Это точно, - согласился Тарас. - Я вот думаю, зачем было прятать столько припасов?
        - Ты что, Тарас, - изумился Ярослав. - Забыл, о чём твоя Женечка мечтала? Чтобы всю власть к рукам прибрать. Продукты питания сейчас - самая первая необходимость для человека. Собери всю еду у себя и диктуй людям свои условия - они на всё согласятся. Вот Женечка и научила своих новых друзей, что надо делать. Уверен - это её идея продукты со складов забирать, - заключил он зло.
        - Ну и чего она этим добьётся? - усомнился Тарас. - Если люди не найдут продуктов здесь, они просто уедут в другой город, и найдут их там.
        - Ага, если и там на консервных банках не сидит ещё какая-нибудь Женечка. Все они рассуждают одинаково, так что не думаю, что через год где-то ещё останется бесхозная банка тушонки.
        - А ведь ты прав, - удручённо кивнул Тарас и стал нагружать банки на большую грузовую тележку.
        Домой возвращались в темноте, чиркая брюхом по асфальту. Двигатель сердито ворчал под капотом Мерседеса, но парни были в самом радужном настроении: кроме банок с банальной тушонкой и паштетами у них в кузове стояли ящики с консервированной лососевой икрой, сёмгой, крабовым мясом и гусиными печёнками. Таких деликатесов вскоре вообще будет не найти - их и раньше-то не особенно много было, а теперь и вовсе может случиться, что эти консервы - последняя их возможность полакомиться подобными продуктами. Детям Ярослав захватил конфет и консервированных фруктов. Для страусов - гора упаковок собачьего корма.
        - И где их только носит? Двенадцатый час уже! - Арина всплеснула руками. - А вдруг случилось что-нибудь?
        - Да ничего не случилось, Арина, не волнуйся - спокойно сказала Ира. - Просто продуктов они много набрали вот и тащатся еле-еле.
        - Ты-то откуда знаешь, во сне видела? - вспылила Арина.
        - Арина, - укоризненно протянула Ольга.
        - Ничего Оля, всё нормально, просто Арина волнуется.
        - А ты нет? - Арина убавила тон, но полностью успокоиться уже не могла. - В городе орудует вооружённая до зубов бандитская шайка...
        - Ну и что? - перебил её Данил. - Наши тоже вооружены и стреляют получше каких-то там бандитов! - и прежде, чем Арина успела открыть рот для очередного возражения, мальчик добавил. - К тому же бандитов мало. Они не смогут караулить нас по всему городу.
        - Совершенно верно, - поспешно вставила Ольга. - В таком большом городе можно неделями ходить и не встретишь ни одной живой души.
        - Ага, то-то мы с Яриком вас всех повстречали! - взорвалась Арина.
        - Арина возьми себя в руки! - тоже повысила голос Ольга. - Или ты уже забыла наш сегодняшний разговор?
        - Не забыла, просто я боюсь за Ярослава, а вы все ведёте себя так, как будто с парнями ничего и случиться не может! Вот откуда тебе, Ира, знать, что там у них происходит? А?
        - Да это же и так понятно, - удивилась девочка. - Когда они отправились за припасами, Ярослав сам говорил, что хочет загрузиться под завязку. Их только двое, а кузов-то большой. Вот и задержались, пока насобирали такую кучу консервов. А теперь едут потихоньку, чтобы банки не побились.
        - Молодец, Ира! - улыбнулась ей Ольга. - Уверена: когда Тарас с Ярославом приедут, они именно это нам и скажут.
        - Ты не волнуйся, Арина, - сказал Данил с самым серьёзным видом. - Если бы что-то случилось, Спайк прибежал бы к нам за помощью. Я его заранее об этом попросил.
        Арина не решилась развеять эту его наивную веру и удержалась от дальнейших возражений. Так они и сидели, пока на стене не промелькнули отсветы автомобильных фар и к крыльцу ДомаНадРекой не подъехал тяжело нагружённый бус. Арина первая выбежала встречать парней.
        Ей навстречу от машины уже трусил Спайк, но на Арину он даже не глядел - торопился к Данилу.
        - Ну вот, я же говорил, что всё у них в порядке, - поучительным тоном произнёс Данил, наклоняясь к спаниелю. - Правильно, Спайк?
        Пёс коротко тявкнул, словно соглашаясь, и Арина, у которой камень свалился с плеч при виде вылезающего из кабина Ярослава, облегчённо рассмеялась. Она даже не напустилась на парней с упрёками за то, что они заставили её так долго волноваться, вместо этого развернулась и помчалась вниз на кухню разогревать непутёвым еду.
        За полуночным ужином Ярослав рассказал о разграбленных магазинах, а о том, как они нашли тайник бандитов - предоставил поведать Тарасу. Тот с энтузиазмом принялся описывать, как он разгадал хитрость мародёров, припрятавших украденные продукты в коробках из-под бытовой техники.
        - Правильно, - рассуждал он. - Зачем морочится с обустройством своего склада, если можно припрятать всё это добро прямо в магазине да так, что никому и в голову не придёт что оно прямо под носом лежит. Кому сейчас нужны стиралки и телики? И правильно, я бы вот, тоже к этим коробкам не подошёл, да только забыли ворюги об одной маленькой, но очень важной детали, - Тарас злорадно хмыкнул и выдержал драматическую паузу. - Они не убрали с глаз долой технику, которую из этих коробок повынимали. Вот это мне странным и показалось, ну, что техника без коробок стоит, а подходящие коробки тут же рядком выставлены. Ну я их и проверил из любопытства. - Тарас хохотнул. -Гляжу, а все продукты в них спрятаны!
        Тарас горделиво выпрямился на стуле и Арина заметила, как сияли глаза Иры, когда она поглядывала на него. 'Ну и хорошо, - подумала Арина. - Может быть, малышка сумеет завоевать его сердце. Чего ему сохнуть по этой мерзавке - Евгении?' Потом она перевела взгляд на Ярослава и обнаружила, что он тоже смотрит на Иру и улыбается. 'Так он знает! - догадалась Арина и тут же рассердилась. - Знает, а со мной не поделился! Ну, погоди ж ты!'
        Ярослав почувствовал, что на него смотрят, и повернул голову к Арине. Его улыбка сразу изменилась: то она была едва заметной, а теперь чёртики заплясали у него в глазах, чуть насмешливо приподнялась бровь. Арина показала ему кончик языка. 'Смеётся он, хитрюга! Вот сейчас разойдутся все по спальням, она ему расскажет...' Но ничего 'рассказать' Арине так и не удалось, потому что не успела она закрыть за собой дверь в спальню, как её губы накрыл поцелуй Ярослава. Он всегда знал, когда наступает момент применить это оружие, и никогда не проигрывал такие сражения.
        Глава 18 Опять сны
        ...Меня преследовали сны, в которых я видел свой будущий дом, но каждый раз просыпаясь, я уже не помнил подробностей. Проекты, которые мне делали архитекторы не могли меня удовлетворить, потому что я не мог внятно объяснить им, для чего мне нужен этот дом. Когда приносили проект особняка, я браковал его, потому что дом был рассчитан на семью, когда показывали план готеля, я кричал, что строю вовсе не его.
        Идею подкинула молоденькая девочка-озеленитель, которую привёз прораб для работы над ландшафтным проектом базы отдыха. Мне было всё равно, кто будет этим заниматься - это было не моё детище - а мой 'компаньон' стремился максимально сэкономить и нанял недорогого начинающего специалиста. Встретились мы случайно - мне что-то понадобилось от прораба, - но она сразу произвела на меня впечатление.
        Я не переживал такого с того самого дня, как купил Аркана на рынке: между нами пронеслась искра и я понял, что нашёл родственную душу. Мне вдруг открылось, что у неё тоже есть пёс, уже очень старый, и есть муж, а иначе я бы не отпустил её от себя. Она ничего не заметила, походила по участку, что-то набросала на планшете, обтянула жёлтым скотчем несколько куп деревьев и наказала прорабу беречь их во время строительства, ибо это будет костяк её проекта. Аркан всё это время таскался за ней следом, и иногда она безбоязненно чесала его под челюстью, как он любил, или рассеянно поглаживала, но я уверен, что в задумчивости она не замечала, что это не её собака. Мне стыдно признаваться в этом, но в такие моменты я представлял себя на месте моего Аркана.
        Когда она приехала в следующий раз с несколькими лаконичными чертежами, я пригласил её на мой участок и попросил сказать, как она видит мой дом. 'Камень, дерево, - она пожала плечами, будто ответ был очевиден. - Не стоит противоречить окружающему лесу. Основательный и низкий, как лесной валун, вросший в землю. С огромными каминами и большим общим залом, где будет удобно вам и вашей собаке - ведь она всё время при вас'. Пока она говорила, дом из снов предстал передо мной. 'Сделай мне несколько эскизов, - сказал я. - Чертежей и расчётов не надо - их сделают специалисты, просто зарисуй идею, а я тебе заплачу'. Мы встречались несколько раз потом, она привезла свои эскизы, и они полностью совпали с моим собственным представлением о Доме. Именно в те дни мне и открылось, для чего и для кого я его строю...
        Из дневника человека, построившего ДомНадРекой
        Следующее утро,
        ДомНадРекой
        Выспаться хорошо этой ночью никому не удалось, но причины для этого были разные. Данил плохо спал, потому что его постоянно будила Ирина, с которой он всё ещё делил комнату. Она то и дело вскрикивала во сне, а когда Данил разбудил её, чтобы прервать кошмар - только рассердилась.
        Ольгу тоже мучили кошмары и, в конце концов, голос из сна так напугал её, что она проснулась вся в холодном поту и побежала к кроватке Никиты, чтобы убедиться - он в порядке. Лечь спать в эту ночь женщина больше не решилась.
        Тарасу не давало уснуть возмущение, направленное на Евгению. Да что она себе позволяет?! Присваивать такое количество припасов - это же преступление: сейчас все выжившие зависят от этих продуктов. И потом: как она управляется со своими головорезами? Чем платит им за послушание? Тарас боялся, что 'натурой'.
        Ярослав с Ариной спали как убитые под защитой взаимных объятий, но утром им пришлось подняться ни свет - ни заря, чтобы покормить страусят. Ярослав окликнул Арину, которая побрела было в кладовые за тушонкой:
        - Мы привезли вчера собачий корм. Давай переводить эму на него, а консервы сохраним для людей. Мы не можем больше так разбрасываться припасами - городские склады не вечные.
        Арина согласно кивнула: она и сама уже поняла, что бандиты грозны для них не только своими винтовками - они вполне могли устроить их мирной общине голодную зиму. Припасы следовало экономить. Прихватив с собой по мешку корма, они пошли к загону.
        Загоном для страусят служила обнесённая металлической сеткой лужайка рядом с сараем для инструментов, который служил им укрытием от непогоды. В основном же птенцы проводили время, лёжа в траве как маленькие рыжеватые кочки. Сейчас длинноногие обжоры толпились у входа в загородку в ожидании кормёжки. Увидев пакеты вместо привычных мисок, они заволновались и закурлыкали.
        - Привереды, - фыркнула Арина. - Вот сейчас рассержусь - и этого не получите!
        Словно в ответ птенцы заверещали громче.
        - Можно подумать, они тебя поняли, - усмехнулся Ярослав. - А ну, кому дать первому? Налетай!
        Не успел он сунуть руку в мешок, а птенцы уже вытянули длинные шеи и открыли клювы, демонстрируя широкие глотки. Арина тоже надорвала свой мешок и тот час же четыре головы повернулись к ней. Время кормить малышей с рук уже прошло - подросшие проглоты очищали свои миски в несколько секунд. На расправу с двумя пятилитровыми пакетами корма у них ушло минуты три. И то только потому, что мясные шарики рассыпались в траве.
        - Ну, хватит, - сказал Ярослав. - Теперь им надо дать воды.
        - Может быть, выпустим их? - предложила Арина. - Ворота закрыты, куда они денутся? Пусть побегают, а то им уже тесно в этой загородке.
        - А ловить потом как?
        - Позовём на кормежку вот и все дела.
        - Как хочешь, но я не понимаю, зачем отпускать мясных птиц порезвиться - они же сбросят вес.
        - Мясных птиц? - Арина задохнулась от возмущения. - Ты считаешь их мясными птицами?
        - А разве мы не для этого их заводили? - в свою очередь удивился Ярослав. - Понятно, что для этого нужно увеличить поголовье хотя бы до полусотни, но в нашем случае мы меняем шило на мыло: кормить животных, предназначенных на убой мясом...
        - Поверить не могу, что ты видишь в них только мясо! - воскликнула Арина. - Мы в них столько сил вложили, привезли сюда и только затем, чтобы потом забить?
        - А на что они ещё годные? - Ярослав уже сердился. - Арина я давно говорил, что птенцы эти - выродки и мутанты, они не приносят никакой пользы, а хлопот от них - не оберёшься! Вот если бы они были травоядными, как и положено быть страусам - тогда другое дело, был бы смысл их держать.
        - Но они ведь выжили! - закричала она. - Выжили, как и мы с тобой! Значит, зачем-то они нужны? Значит, когда-нибудь они сыграют свою роль? Иначе всё бессмысленно и мы с тобой тоже бессмысленны, и Данил, и Ира, и Никита маленький - все мы ходячая ошибка природы, сбой программы, вирус который не стёрся при перезапуске системы! Я уверена, что у каждого существа, оставленного судьбою жить на этой планете, есть свое предназначение и своя роль. И не нам решать, кому жить, а кому умереть, это решит сама жизнь. Вот выжили эти страусята и пусть живут дальше, и я их буду кормить, пока есть чем!
        - Да? А скажи тогда, какая роль была у того маньяка, что напал на меня с дубиной? И какое предназначение? Что он мог совершить значительного, если бы я не застрелил его, спасая свою многозначительную для меня шкуру?
        - Так распорядилась судьба, - отрезала Арина. - Возможно, судьбе было угодно проверить, сможешь ли ты сделать это. Возможно, это далеко не последний такой случай в твоей жизни и ты должен будешь готов сделать это ещё раз. Просто тот несчастный маньяк был первой проверкой.
        - Маньяк - проверка? Хорошо, допустим. А кто тогда была та умалишённая, которая по рассказам Иры порезала себе вены у бандитов? Проверка для них? Тогда можно сказать и я и они справились с ней? И чем в таком случае мы отличаемся? - завопил разгневанный Ярослав. - Это бред Арина! Твоя теория о предначертаниях - это полнейший бред! Мы все выжили только случайно. Мы слишком разные и в этом нет никакой закономерности никакого видимого смысла. Общество не стало лучше, его вообще нет. Природа не восстанавливается - она в полном хаосе. Нам всем вскоре придётся стать вегетарианцами, а у твоих мясоедных страусов вообще будущего нет потому, что нет для них дичи кроме нас. А я не хочу становиться их добычей!
        - Я не дам тебе их зарезать, - тихо, но категорично сказала Арина и открыла загородку.
        Страусята, уверенно устремились в проём калитки, будто их каждое утро отпускали погулять. Не успела Арина подумать, что надо бы поманить их к искусственному озерцу, что было в глубине парка, а долговязые малыши уже и сами почуяли воду и вереницей побежали в ту сторону. Ярослав даже не смотрел на них. С мрачным видом он стоял, оперевшись на изгородь загона, и смотрел вглубь его. 'Вот и стой там!' - сердито подумала Арина и пошла вслед за птенцами.
        Тот, кто соорудил водоём в этом парке, несомненно обладал тонким вкусом и точным чувством меры. Пруд очень органично вписывался в окружающий лес. Не было тут никаких каскадов, что так любили ваять дизайнеры средней руки, не было и россыпей валунов по берегу, а была лишь тёмная водная гладь и поросшие осоками отмели, на которых сейчас резвились крылатые питомцы Арины.
        Птенцы вели себя как дети: они шлёпали по мелкоте, совали под воду клювы, а потом чихали и мотали головами. Глубоко в воду не заходили, но пытались ломиться через заросли ирисов и осоки. Когда над горизонтом появилось солнце, и парк пронизали его косые лучи, страусята как по команде повернулись грудками к светилу, растопырили куцые крылышки - сушились. Они жмурились от удовольствия и тихонько курлыкали.
        Арина подумала, что они здорово, просто фантастически, выросли. За два месяца своей жизни каждый из них уже набрал половину веса нормального взрослого эму и половину от его роста. Сейчас они клювами доставали Арине до груди, и уже не производили впечатления очень хрупких созданий.
        Арине казалось, что те эму, которых она видела на страусиных фермах были всё же поизящней. У них были тоньше ноги, более длинные шеи и головы не были такими большими, как у её питомцев. Хоть у птенцов и начали отрастать настоящие перья на крыльях и на хвостах взамен того табачно-бурого пуха, который был у них от рождения, но детская полосатая окраска всё ещё сохранялась. Благодаря своим полоскам молодые эму совершенно терялись на фоне леса. Стоило кому-нибудь из них лечь на землю - и он превращался в совершенно обыкновенную, запятнанную тенями и солнечными бликами травяную кочку. Только блеск огромных ясных глаз мог выдать затаившегося проказника.
        Птенцы часто пользовались этой маскировкой в своих играх с хозяевами. Бывало, зайдёт к ним в загон Арина или Ярослав - а там будто бы никого и нет. Но стоило только заметить хоть один подозрительный холмик и подойти к нему, как все птенцы дружно вскакивали с земли и начинали громко гоготать, словно насмехаясь над тем, кого заметили. А однажды Арину здорово перепугал один эму: не замечая его тайника, девушка подошла очень близко, и вдруг из травы на неё кинулась огромная змея. Так, во всяком случае, Арина подумала в первое мгновение атаки. Широко раскрытая грязно-розовая пасть и зловещее шипение твари, взметнувшейся на высоту её груди, были так реалистичны, что Арина отшатнулась и, запутавшись в собственных ногах, упала на траву. Не сразу она поняла, что змеиная пасть была всего лишь широко открытым ртом эму, а длинное змеиное тело - его шеей. Сердце у неё готово было выпрыгнуть из груди, а маленькие проказники, восторжённые своим успехом, носились вокруг, как угорелые. Такая игра пришлась им по вкусу, и с тех пор и дня не проходило, чтобы негодники не попытались напугать своих воспитателей.
        Сейчас они нежились на солнце. Такие беззаботные! Знали бы они, что о них думает Ярослав... Арина, только что умилявшаяся, зрелищем купающихся малышей, снова посуровела. Она не позволит Ярославу убить их ни ради мяса, ни по какой другой причине! Четверка 'её' страусят повернули к ней головы. Вид у них был слегка недоумённый или Арине так показалось, но девушка уже прогнала дурные мысли и, закрыв глаза, подставила лицо солнцу. Его лучи ещё не обжигали кожу - они её ласково гладили, словно мягкие тёплые перья. На Арину снизошло успокоение и довольство. 'Всё это мелочи, Ярослав просто не в духе. Он беспокоится после вчерашнего вояжа. Но теперь кладовые снова полны и его настроение скоро наладится. Продукты ведь можно брать и в других городах. Руки у Евгении длинные, но не до такой же степени! Но было бы здорово доказать каким-нибудь образом полезность страусят, тогда б все в общине успокоились на их счёт. Вот только чем в действительности они могут быть полезны?'
        Арина открыла глаза и посмотрела на птенцов. Те всё ещё принимали солнечные ванны, людские заботы их не волновали. Вдруг один из страусят подпрыгнул на месте и зашипел на воду, опустив к ней голову. Он явно что-то увидел там, и теперь водил клювом из стороны в сторону, почти касаясь им водяной поверхности. И вдруг стремительно боднул воду, выхватывая из неё мелкую рыбёшку! Прежде чем рыбка исчезла у охотника в глотке, остальные птенцы тоже опустили головы к воде стали высматривать свою добычу. 'Как быстро они учатся! - поразилась Арина. - Первый раз на воле, а уже сообразили, что еду можно словить!' Тут ей пришла в голову мысль, что птенцы могли охотиться и в своём загоне. Например, на насекомых. Возможно, рыбка показалась страусу похожей на большого жука, вот он и сцапал её. 'Нужно сказать Данилу, чтобы не выбрасывал рыбную мелочь. Пусть выпускает в этот прудик на развод. Глядишь, кроме пескарей тут и карасики приживутся. Было бы здорово, если бы птенцы действительно научились ловить рыбу, тогда не понадобилась бы и тушонка!' - размышляла Арина. А страусята уже вовсю увлеклись охотой. То и дело
какой-нибудь из них вскидывал голову с серебрящейся на солнце рыбёшкой. Арина улыбнулась: 'А ведь они уже научились!'
        Ольга услышала, как Арина с Ярославом ушли кормить эму, и поняла, что пора вставать. Она заглянула в кроватку Никиты, убедилась, что он ещё крепко спит, и пошла умываться.
        Ванные комнаты располагались в конце коридоров со спальнями. Их было две через перегородку. Это было странно для такого большого и богатого дома. Зачем устраивать рядом две ванные комнаты? Ольге невольно припомнился вчерашний разговор с Ариной. Что там она говорила о бывшем хозяине дома? Что он опасается чего-то? Ольга задумалась: чего мог бы бояться человек, построивший такой странный дом? Дом, как будто предназначенный не для одной семьи, а для целой коммуны. А может быть, он планировал устроить здесь гостиницу домашнего типа? Для этого и двойные ванные комнаты (мужская и женская) и такое множество спален. Ольга вдруг подумала, что так оно и есть: этот дом - это гостиница. Это отлично объясняло также и огромную площадь кладовых, расположенных в подвале точно под спальнями, и наличие там же прачечной (под ванными комнатами). А также общую планировку дома с двумя этажами, - подвальным и надземным - которые были почти полностью идентичны по расположению комнат и коридоров.
        Так в подвале под просторным общим залом, расположенным в центре дома и служившим одновременно и прихожей, и гостиной, и столовой, располагалась не менее просторная кухня. Для подачи в зал еды и посуды из кухни был устроен лифт-подъёмник. Кухонный очаг и камин в зале обслуживались одним и тем же центральным дымоходом и размещались строго друг над другом.
        Парадные двери дома открывались прямо в общий зал, а уже оттуда можно было попасть в чуть меньшую по размерам библиотеку, где была ещё одна топка камина с выходом в центральный дымоход. Смежные общий и библиотечный залы опоясывались двумя параллельными коридорами, которые протянулись вдоль восточной и западной сторон дома до ванных комнат, примыкающих к северной наружной стене. В эти коридоры открывались двери в залы и двери девяти огромных спален (пяти на восточной стороне и четырёх на западной). Туда же вела лестница из подвала и чёрный ход.
        Под библиотекой в подвале находился зал для игр. Тут стоял бильярдный стол и стол для игры в пинг-понг. По углам размещались уютные группы из кресел и небольших диванчиков. Здесь тоже был камин, примыкающий к кухонному очагу своей задней стенкой. Таким образом, центральный дымоход обслуживал сразу четыре топки. Новых жильцов удивляло и радовало такое пристрастие прежнего владельца дома к живому огню. Вон и в смежных спальнях были устроены небольшие камины с параллельными топками. Каждый постоялец (если это всё же была гостиница) мог бы, при желании, любоваться огнём, не выходя из своей комнаты.
        Размышляя об этом, Ольга умывалась над фаянсовой раковиной. Вода, сбегающая из крана ей на руки, была жутко холодной и очень вкусной - её поднимал насос из скважины, пробуренной прямо в подвале дома. Использованная вода, как уже знала Ольга, поступала в общую канализационную трубу и стекала по ней до самого берега в некое очистное сооружение, которое Арина с Ярославом называли 'биоплато'. Туда же попадала и вода из прачечной, и из кухни, и вообще от каждой усадебной постройки.
        'Однако просто чудо, как здесь всё продуманно, - размышляла Ольга. - Конечно, в последнее время идея о гармоничном сосуществовании с природой была популярна в обществе, но хозяин этого дома был прямо-таки её фанат. Ума не приложу, как бы мы выкрутились, не будь здесь уже всё устроено!'.
        В ванную комнату зашла Ирина. Она выглядела бледной и не выспавшейся.
        - Доброе утро, - поприветствовала её Ольга.
        - А-а-х, доброе утро, Оля, - позёвывая, ответила та. - Никита ещё спит - я проверяла. А-а-х...
        - Ты хорошо себя чувствуешь? - Ольга озабоченно разглядывала девочку. - Что-то бледная ты какая-то.
        - А... ничего...- махнула рукой Ирина и прошла к раковине. - Не выспалась просто... Вот сейчас умоюсь холодненькой водичкой и всё пройдет.
        - Ну, тогда я побежала завтрак готовить, - и, оставив девочку умываться, Ольга заторопилась на кухню.
        За завтраком Арина рассказала всей компании, как страусята научились ловить рыбу. К её разочарованию никто не разделил её радости по этому поводу, только Данил с энтузиазмом согласился наловить мелких карасиков и карпов, чтобы запустить в парковый пруд. Ярослав молчал и вообще был темнее тучи. Тарас тоже выглядел каким-то подавленным. Ира была бледна и морщила лоб, явно думая о чём-то своём. Ольга кормила Никиту и сердилась, оттого, что он плохо ест, хотя ей это было несвойственно.
        - Ну что за беда с этим ребёнком - не ест и всё тут! - воскликнула вдруг Ольга и бросила ложку в тарелку с отвергнутой малышом кашкой. - Может у тебя зубик режется? А, маленький? Крутился сегодня всю ночь, спать мне не давал. Или тебя тоже сны замучили?
        - Сны замучили? - эхом отозвалась Ира. - Оля, тебя сегодня сны замучили?
        - Да, - подтвердила женщина. - Всю ночь какая-то тревожная белиберда снилась. То карта какая-то, то люди вооружённые, будто они ехать куда-то собираются...
        - А на какой машине? - спросила Ирина странно напряжённым голосом.
        - Да не знаю я, на какой, - пожала плечами Ольга. - На чёрной какой-то. А что?
        Ира проигнорировала встречный вопрос.
        - А женщина там была?
        - Да нет вроде бы... - совсем уж растерялась Ольга.
        - А в моём сне была женщина, - внезапно сказал Данил, и Ира повернулась к нему. - Как Барби. С такими длинными золотыми волосами. Она красивая была, но какая-то злая. Злая Барби. Б-р-р! Мне от неё убежать всё время хотелось. А чёрная машина, Оля, - это джип был. Такой большой и дутый.
        - Тебе-то откуда знать? - усмехнулась Арина. - Это ж не твой сон был.
        - Да нет, Арина, - отозвался вдруг Тарас. - Думаю, Данил прав - джип это был. Инфинити Женечкин. Мне точно такой же сон приснился: будто ночь на дворе, а какие-то люди в дорогу собираются и Женя в их числе... Карта ещё какая-то с отметками... И такое чувство, что надо бежать куда-то и прятаться. И такой сон этот надоедливый, я раз пять за ночь просыпался, а как засну - он опять мне снится, как пластинка зацикленная.
        - И у меня то же самое, - прошептала Ира.
        - И у меня, - кивнул Данил.
        - Мне женщина не снилась, - не очень уверенно сказала Ольга. - Но сон и впрямь очень похожий.
        - А мне ничего такого не снилось, - твёрдо сказала Арина. - Разве могут разным людям сниться одинаковые сны? Наверное, вам приснились просто похожие сны. Правильно, Ярослав? Или тебе тоже снилась Женечка?
        - Нет, - мотнул головой Ярослав. - Ничего похожего. У меня наоборот был приятный сон - будто я в лесу, ночь и всё так здорово пахнет!
        - Что? - поперхнулась Арина.
        - Что 'что'? - не понял Ярослав.
        - Повтори ещё раз, что тебе снилось.
        - Ну, лес ночной снился, жуки какие-то, роса, - ответил удивлённый Ярослав. - Да что с вами со всеми?
        - А тебе, Арина, что снилось? - осторожно спросил Тарас.
        - Лес, жуки, и... и роса... - прошептала девушка. - И запах, как в лесу ночью бывает...
        За столом воцарилась тишина. Все сидели и переглядывались. Потом Тарас сказал:
        - Полагаю, что все думают о том же что и я. Поэтому предлагаю следующее, - Тарас глубоко вздохнул и собрался с мыслями. - Сейчас каждый из нас возьмёт по листку бумаги и как можно подробней опишет свой сон. Чем больше будет мелких деталей, тем чище будет наш эксперимент. Все согласны?
        Никто ему не возразил, и Данила послали за письменными принадлежностями. Потом тарелки были сдвинуты в центр стола и все принялись описывать свои сегодняшние сны. Потом всё написанное прочла вслух Ольга. Оказалось, что четырём членам общины (не считая маленького Никиты) снился один и тот же сон на четверых, а двоим - Арине и Ярославу - совершенно другой. Что это могло значить, никто не знал. Только Ира решилась высказать догадку:
        - Я думаю, это было предупреждение. Как с тем сном про Данила и игрушечный магазин. Помните? - девочка нервно теребила кончик косы. - Я их всех узнала - это те же самые, от кого меня спас Тарас, - голос девочки заметно дрогнул на последних словах. - Они хотят на нас напасть.
        - Мне тоже так показалось, - подтвердил Тарас.
        - Но они ведь не знают где мы! - воскликнул Данил. - Ведь так?
        - У меня сложилось такое чувство, что знают, - ответил ему старший товарищ.
        - И я так думаю, - согласилась Ольга.
        - Они нашли нас по карте, - уверенно произнесла Ирина, у которой получилось самое подробное и точное описание ночного кошмара.
        За столом опять стало тихо, все напряжённо обдумывали возможность такого случая. Вдруг Ярославу пришла в голову счастливая мысль, чтобы подтвердить её он спросил:
        - А кто-нибудь помнит, что это за карта была? Возможно какие-нибудь названия улиц или расположение кварталов, перекрёстков?
        - Я не помню, - качнула головой Ирина. - Мне во сне так страшно было, что я на карту особенно и не смотрела.
        - А ты, Тарас? - Спросил Ярослав. - Может, ты что-нибудь запомнил?
        - Ну, всё очень смутно, - неуверенно произнёс тот. - Не уверен, что смогу припомнить.
        - Попробуй. Это может быть очень важным.
        - Понимаю, - Тарас на минуту задумался, потёр ладонью лоб. - Помню, что там было полно красных отметок вокруг какого-то квартала, - он неуверенно посмотрел на Ирину и она согласно кивнула. - Если бы взглянуть на карту... может я и узнал бы место.
        - Я сейчас принесу карту, - откликнулся Данил и вскочил из-за стола.
        - Мне кажется это лишнее, Дань, постой, - придержал его Ярослав. - Тарас, подумай хорошенько: ты видел отметки вокруг городского квартала? Это не могла быть улица в селе или маленькое село?
        - Нет... - задумчиво протянул Тарас. - Это точно был городской район, но недалеко от городской черты - она обведена жирной линией и я её хорошо запомнил. А! - сообразил он. - Я понял! Они вычислили тот наш дом, который в городе, а вовсе не этот! Они собирались в облаву на нас, потому что вычислили посёлок по разорённым магазинам - вот что обозначалось красными отметками на карте. А в самом посёлке никаких значков не было, значит, они не знают какой именно дом наш, - Тарас в возбуждении взъерошил свои волосы и они теперь стояли дыбом. Ирина слабо улыбнулась - она чувствовала, что Тарас догадался правильно. Так же думал и Ярослав.
        - Похоже на правду, - кивнул он.
        - Там сотни дворов. Им придётся проверить их все и действовать осторожно, ведь Женечка считает тебя крутым, Ярик, - злорадно блеснул глазами Тарас. - Они целый день будут ползать по посёлку на пузе. А мы в это время можем спокойно проехаться по магазинам.
        - Стойте, стойте! - вскричала Арина. - Это с чего вдруг такая уверенность? Какая гарантия, что эти сны настолько точны и правдивы?
        - Я им верю, - твёрдо сказала Ира.
        - И я, - поддакнул Данил.
        - Нам уже помогали сны, помнишь Арина? - мягко напомнила Ольга.
        - Эти сны уже превращаются в норму, - немного смущаясь, произнёс Тарас. - Это странно, необычно, но очень удобно. Я им верю.
        - А я нет! - уперлась Арина, прежде чем Ярослав успел открыть рот. - Почему, в таком случае, этот сон не приснился мне с Ярославом? Ведь ситуация касается всех нас. Отчего такая избирательность, и что, в таком случае, означает наш общий с Ярославом сон? И вообще: зачем этот сон предупреждает, что бандиты собираются напасть на дом, где мы больше и не живём? Ведь непосредственная опасность нам уже не грозит?
        - Да, а вот это действительно странно... - согласился Ярослав. - Как бы нам это проверить?
        - Да очень просто, - воскликнул Данил. - Нужно поехать и посмотреть приедут бандиты в тот дом или нет.
        - А ведь Данька дело говорит! - обрадовался Тарас и кровожадно добавил. - Эх, было бы время, я б им там ещё сюрприз подготовить успел.
        - Нет, об этом даже и не думайте! - замахала руками Арина. - Если всё это правда... все эти сны... то ведь бандиты выехали ночью - вы сами утверждали, что видели это во сне - поэтому они уже могли обыскать посёлок и убраться оттуда. Вы напрасно будете подвергать себя риску, шатаясь по округе.
        - Я тоже против этого, - поддержала Арину Ольга. - Это слишком рискованно.
        - А ты как считаешь, Ирина? - обратился к девочке Ярослав.
        - Я уверена - всё, что нам приснилось - это всё правда, - твёрдо ответила Ира. - Но я тоже считаю, что это надо проверить просто... просто, чтобы убедится.
        - Ира... - начала Арина, но девочка перебила её.
        - А ещё я думаю, что проверить были бандиты в том доме или не были, можно и завтра - они ж наверняка там всё поломают от злости, что нас не нашли!
        - А я считаю... - Данил не успел высказаться, потому что его неожиданно оборвала Ирина.
        - А ты ещё маленький, так что молчи лучше!
        - Что?! - возмутился мальчишка. - А сама-то что, большая уже?
        - Ира совершенно правильно сказала и про 'завтра', и про тебя Данил, - поддержала девочку Арина. Ольга согласно кивнула. - И нечего дуться! Это и к тебе, Тарас, тоже относится. Никуда вы сегодня не поедете!
        - И кто ж нам запретит? - язвительно поинтересовался Тарас.
        - Большинство, - быстро ответила Ольга, опередив Арину, которая уже набрала воздуха для гневной тирады. - Большинство проголосовало против сегодняшней вылазки. Вы с Ярославом в меньшинстве.
        - Ярик... - повернулся Тарас к другу, но тот лишь качнул головой.
        - Оля права - такие вопросы мы должны решать сообща, поэтому, сегодня мы никуда не поедем, - Ярослав перевёл взгляд на Данила. - Прости, Данил, но ты и впрямь слишком маленький, чтобы иметь право голоса.
        - Это нечестно! - завопил мальчишка. - Ирке можно голосовать, а она тоже ещё не взрослая.
        - К твоему сведению, мне сегодня исполнилось пятнадцать лет, - с достоинством ответила Ира. - Я предлагаю считать Даню совершеннолетним, когда ему тоже исполнится пятнадцать.
        - Ирочка, да что же ты раньше молчала? - Ольга всплеснула руками. - Такое событие, праздник можно устроить.
        - Да какие сейчас праздники... - с несчастным видом прошептала Ира.
        - Э-э-э, нет Ирина, - встрепенулся, сникший было Тарас. - Вот тут ты не права. Праздники нам нужны. Мы выжили - это уже повод для праздника, а уж отметить очередной День Рождения - это наша святая обязанность! Без радостей, зачем же жить?
        - Вот и отлично! - радуясь, что скользкая тема забыта, воскликнула Арина. - Значит, сегодня мы отметим Иришкин День Рождения, а завтра решим, стоит ли нам проверять эти сны или нет.
        День Рождения Иры решили отмечать пышно. Все изголодались по праздникам, по обыкновенному хорошему настроению, по смеху и музыке, так что повод повеселиться все восприняли с необыкновенным подъёмом. После завтрака женщины отправились на кухню, и засели над огромной поваренной книгой, которая хранилась там на почётном месте - в специальном резном шкафчике над главным рабочим столом. Им предстояла нелёгкая задача составить праздничное меню из блюд, для которых можно было раздобыть продукты. Каше-макаронная диета последних месяцев, а особенно консервы, им всем ужасно надоели. Для праздничного стола женщины решили во что бы то ни стало приготовить новые блюда, которые исключали бы мясорыбные консервы и крупы.
        Выбор продуктов у них был невелик: оставалось ещё немного картофеля и корнеплодов, которые Арина привезла ещё со своего огорода, была свежая зелень, выращенная уже здесь, а также пара десятков раков и щука - утренний улов Данила. Были ещё орехи и различные сухофрукты, расфасованные в герметичные упаковки и поэтому не испортившиеся во время Пыления. Была сгущенка и конфеты; было много муки и мёда; были приправы и сухие дрожжи, но не было ни молока, ни сливок, ни яиц для выпечки. А особенно не хватало свежего мяса.
        - Приготовим овощное рагу, - решила Арина. - Все равно экономить овощи больше нельзя - они скоро совсем завянут. Удивляюсь, что при такой жаре взошли кабачки и огурцы. Хоть какое-то разнообразие. Сделаем салат. А кабачки просто обваляем в муке и пожарим. А вот как бы приготовить щуку?
        - Я нашла интересный рецепт для сладкого пирога, - подняла голову от книги Ольга. - Правда не знаю, какой будет у него вкус - вместо молока в тесто добавляют томатный сок. Яиц не надо. А для начинки рекомендуется абрикосовый джем или сгущёнку. Посмотришь?
        - Хм, действительно, рецепт очень простой, - Арина заглянула в поваренную книгу через плечо старшей подруги. - Вот только где мы достанем томатный сок? У нас как раз закончился.
        - А если развести водой томатную пасту? - спросила Ольга.
        - Попробуем. Всё равно ничего лучшего нет. Итак, что мы уже придумали?
        Пока женщины колдовали на кухне, Ярослав с Тарасом готовили к празднику веранду, где бывало очень приятно посидеть вечерком под защитой крыши и стены дома. Они уже вынесли туда большой стол и стулья, а теперь раздумывали, как обеспечить музыкальное сопровождение торжества. Вскоре на веранду прибежали Ирина и Данил с охапками полевых цветов. Они собиралась свить из цветов венки и гирлянды, чтобы украсить ими праздничный стол.
        Их общие труды не прошли даром.
        Вечером веранда засияла множеством огней - это горели десятки свеч, расставленные среди длинных цветочных гирлянд по перилам и на подоконниках, в венках и в букетах на нарядном столе. Через распахнутые окна из общего зала лилась лёгкая инструментальная музыка. Праздничный стол был застелен белоснежной скатертью и уставлен блюдами с угощениями. Для пущего эффекта Арина с Ольгой решили выставить сразу всё приготовленное. Гвоздём программы стала фаршированная щука и сладкий пирог из необычного оранжево-красного теста, нашпигованного кусочками засахаренных фруктов и разнообразными орешками. Отварные с укропом раки, толстые цилиндры варёной кукурузы и острое овощное рагу дополняли список горячих блюд. Салатов из свежей зелени и закусок тоже хватало. На десерт были фрукты, мелкие, но необыкновенно сладкие из-за жаркой погоды и засухи. Особенно вкусным в этом году оказался виноград. Сюрпризом для детей должны были стать желе и замороженный фруктовый сок, спрятанные пока холодильнике. Но и без них стол ломился от угощений и напитков. Не избалованные богатством до Пыления, взрослые члены общины могли
попробовать сегодня самые элитные вина и коньяки, какие только встречались на прилавках в Стальграде. А для детей Арина приготовила крюшон, который настоялся в половинках крошечных - размером с женский кулачок - арбузов, каким-то чудом выросших на сухом баштане под Божедаровкой.
        Ирина, как и подобает имениннице, заняла место во главе стола и сидела там, словно принцесса в чудесном шёлковом платье цвета шампанского. Её шею украшало жемчужное ожерелье в три нитки. В ушах были такие же серьги, а на запястье - браслет. Наряд для девочки стал общим подарком от всех членов общины, и чтобы его сделать, Тарасу и Ярославу пришлось-таки съездить в город. Ольга ездила с ними, чтобы выбрать платье по размеру, а Арине довелось решиться, чтобы отпустить их всех и а самой продолжить приготовления к праздничному ужину. Участие Данила заключалось в том, что он остался присматривать за Никитой, пока его мама была в отъезде.
        В городе Ольга выбрала наряд не только для Иры, но и для Арины тоже. И парни приоделись к вечеру. Тарас выглядел настоящим светским львом, одетый в белые брюки и рубашку с золотыми запонками, перехваченную в талии поясом, стилизированным под шарф с золотыми стрелками. В этой одежде он держался очень непринужденно, но по секрету признался Ярославу, что чувствует себя неуютно. Особенно непривычно ему было в модных длинноносых туфлях, слишком тесных после старых кроссовок.
        Данилу пришлись впору чёрные брюки и алая шёлковая рубашка с широкими рукавами. В этой паре он смотрелся настоящим маленьким испанцем. Темные глаза и смуглая кожа особенно подчёркивали это сходство.
        Ольга тоже оделась в тёмное: сливового цвета атласное платье очень ей шло, а нитка крупного жемчуга на шее ловила отсвет ткани и переливалась мягкими сиренево-розовыми бликами.
        Чтобы не выглядеть пугалом среди нарядных друзей, и Ярославу пришлось подыскать себе обновки. Он был не особенно искушен в стилистике, и выбрал лёгкие хлопковые брюки бежевого оттенка и рубашку посветлее. Впрочем, этот скромный наряд, отлично гармонировал с длинным вышитым платьем, сливочного цвета, которое выбрала для Арины Ольга. Вместе с богатыми свободными поясами из бисера и тонких кожаных ремешков эти простые одеяния выглядели достаточно дорого и изысканно.
        Это был настоящий бальный вечер, потому что после застолья все пошли танцевать. Как-то само собой получилось, что Тарас первый пригласил Ирину на танец и она, зардевшись, закружилась с ним в вальсе. Тарас оказался отличным ведущим и не позволил юной девушке почувствовать себя неловкой или неумелой. Ярослав на первый танец пригласил Арину, а потом тоже танцевал с именинницей. Данил важно пригласил девочку на третий танец, а потом все опять поменялись парами. Танцевали, пока не проиграл весь аудиодиск. Последняя мелодия тоже была вальсом и, кружась с Ярославом в паре, Арина невольно вспомнила тот день, когда сразу после Пыления они ехали на велосипедах пустынными улицами города и увидели так же вальсирующих, но умирающих людей. Одна женщина помахала ей тогда рукой. Теперь она мертва. На глаза Арине навернулись слёзы, и она спрятала лицо на плече у Ярослава.
        Музыка кончилась, и все снова уселись за стол. Пили кофе с пирогом, потом Ярослав открыл для них с Тарасом коньяк, а женщинам - охлаждённый мускат к фруктам. Старшие дети посасывали пирамидки фруктового льда. Никита, отведав пюре из печёного яблока, уже сладко спал в гамаке тут же на веранде. Настроение у всех было приподнятое, особенно радовалась именинница - она никак не ожидала от сегодняшнего дня чего-то особенного, но её друзья рассудили иначе и подарили ей чудесный праздник. Сегодня она была по настоящему счастлива, впервые после смерти родителей.
        Когда совсем стемнело, к празднику присоединились ещё несколько гостей - маленькие эму, которые целый день провели, исследуя обнесённый высокой оградой участок. Их несколько пугало присутствие Спайка на веранде, но пёс не отходил от стола и птенцы столпились в кругу света, что падал на траву от свечей. Похоже, им передалось хорошее настроение хозяев потому, что они вытягивали шеи и кивали головами, хлопали куцыми крылышками и топтались на месте, словно танцуя свой птичий тустеп. Голоса птенцов не отличались мелодичностью, но сегодня они не верещали, а только тихонько курлыкали, опасаясь возможно, что их заметит ревнивый спаниель. Но объевшийся во время застолья, Спайк миролюбиво глянул на них и вскоре отправился вслед за детьми на свой ночной пост - на коврик у кровати Данила.
        Когда дети ушли спать, Тарас опять поднял вопрос о их сегодняшних снах. Он настаивал, что завтра же утром необходимо поехать и проверить был ли кто на их старом участке. Ярослав поддержал его. Арина нахмурилась, но не перечила. Ольга тоже была 'за'. Поездка была назначена на раннее утро.
        Рассвет застал Ярослава с Тарасом лежащими на самом высоком из карьерных отвалов, что высились позади их старого посёлка. Ярослав разглядывал посёлок в бинокль. У подножья отвала, на котором они расположись, лениво нёс свои воды один из притоков Саксаганки, а за его нешироким руслом протянулась полоса огородов, среди которых были и те, что Ярослав с Ариной с таким трудом выхаживали после Пыления. Теперь все растения погибли. Ярослав отметил, что огороды выглядели нетронутыми: вероятно бандиты, если они и впрямь тут были, все же не заметили эти ухоженные грядки. Рассмотреть, что творится во дворе их дома с этого наблюдательного пункта, оказалось невозможно: кроны плодовых деревьев в саду хоть и пожухли от засухи, но всё ещё были достаточно плотными, чтобы полностью скрыть дом и двор со стороны огородов.
        - Думаю, надо идти, - решил Ярослав. - Больше мы отсюда ничего не увидим.
        Вскоре они уже двигались к своему бывшему жилищу, настороженно озираясь и напряжённо прислушиваясь к окружающей тишине. Спайк вёл себя уверенно, навалился на поводок и, хекая, тянул Ярослава вперёд. Похоже, пёс был уверен, что опасность им не грозит. Однако задняя калитка в их сад оказалась не запертой на задвижку, как её всегда оставляли хозяева, а лишь прикрытой. 'Гости всё же были. Значит, наши сны - это правда!' - подумал Ярослав. Тарасу он сказал, что сходит на разведку и попросил его спрятаться в зарослях малины за забором.
        Первое, что бросилось в глаза, - это полоса примятой травы в саду. Кто-то совсем недавно прошёл по жухлому газону к могилам его родителей, а оттуда - прямиком к загородке для страусят. Ярослав не пошёл по следам, а сразу двинулся к дому. Он обошёл его с глухой стены и выглянул на ту сторону участка, которая примыкала к посёлковой дороге. Отсюда была видна распахнутая передняя калитка. Двери в погреб и в гараж оставались закрытыми. Было тихо.
        Пригибаясь под окнами, Ярослав стал пробираться к входной двери. Спайк отчаянно тянул его вперёд и от усилий даже стал поскуливать. Ярослав испугался, что его услышат бандиты, если они всё ещё здесь, но ничего подобного не случилось, а вместо этого он увидел под окном битое стекло и поднял глаза. Окно было разбито. На подоконнике виднелись отпечатки подошв большого размера и на полу в комнате - тоже. Шкафы были открыты, вещи разбросаны по полу. Немногочисленные следы уводили из дома тем же путем, что и привели. Ярослав понял, что бандиты побывали здесь, обыскали дом и, убедившись, что жилище брошено хозяевами, просто ушли. Тогда уже не скрываясь, Ярослав подошёл к входной двери и отперев её ключом вошёл в дом. Спайк отчаянно завилял хвостом, заюлил и сумел-таки вывернуться из ошейника.
        Первым делом пёс проверил кухню, задержался у своей пустой миски, которую Арина не взяла в ДомНадРекой, потом побежал в спальню, вернулся в коридор и вопросительно глянул на хозяина: 'Мы вернулись?'
        - Нет, старина, мы здесь не останемся, - горько сказал Ярослав.
        Он сходил за Тарасом и вдвоем они обследовали весь участок. В загородке для страусят обнаружились все те же следы мужских кроссовок, что были в доме. Похоже, этот человек всерьёз заинтересовался птичьим вольером: он много ходил по нему, заглядывал с сарайчик, приспособленный Ариной как укрытие для птенцов. Не приходилось сомневаться, что чужак догадался о существовании живых птиц. Свежее мясо - ещё один повод для бандитов найти их группу. Ярослав застонал: им с Ариной следовало позаботиться о том, чтобы скрыть следы существования птенцов. Это серьёзное упущение, теперь бандиты станут выслеживать их с утроенным усердием. Если же они и о козе узнали... Он поторопился к Машкиному сараю. Странно, но там следов чужака не оказалось. Неужели он не заметил козьего последа? Ярослав огляделся вокруг и не обнаружил на земле ни одного козьего катышка: вероятно насекомые растащили помет. Значит, о козе бандиты не знают.
        - Ярик, - позвал Тарас от ворот. - Иди сюда, тут следы на дороге.
        - Иду, - откликнулся Ярослав и поспешил к товарищу.
        - Один гость вышел из калитки, потом вернулся вместе с другим, а ещё один прошёл по дороге мимо и даже не свернул к дому, - бормотал Тарас, поочерёдно указывая на следы в дорожной пыли перед калиткой. - Странно как-то, тебе не кажется?
        - Нет, все логично, - возразил Ярослав. - Тот, что в кроссовках зашёл на участок со стороны огородов, увидел могилы, следы живых птиц и догадался, что здесь недавно кто-то жил. Он вышел через эту калитку догнал кого-то, возможно начальника, и вместе с ним вернулся, чтобы показать дом. А этот, который мимо прошёл, похоже пьяный был. Видишь, как его по дороге носило? - Ярослав указал на петляющую цепочку следов, которые остались после Витька, и усмехнулся. - Дисциплина у них - ни к чёрту. Если бы не тот, что в кроссовках, они бы вообще наш дом не нашли... Приметливый мужик оказался, чёрт бы его побрал!
        - Их только трое, а должно быть четверо или пятеро. Вдруг это не те, о ком мы думаем? Вдруг это другие люди?
        - Думаю те самые, - проворчал Ярослав. - Просто остальные крались садами, и на дороге их следов нет. Думаю, на выходе из посёлка они соберутся вместе, там и можно будет узнать, сколько их было.
        - Проверим?
        - Давай, чтоб уж наверняка.
        Ярослав подозвал Спайка и взял его на поводок: вдруг шныряющий пёс выскочит прямо на бандитов?! Втроём они двинулись по следам и спустя четверть часа вышли на автобусную остановку с краю от посёлка. В остановочном павильоне виднелось костровище и разбросанные вокруг него консервные банки.
        - Ещё тёплая, - сказал Ярослав, подержав руку над золой. - Они были тут сегодня ночью. Пять человек, если судить по количеству консервных банок. И следы тоже от пятерых.
        - С ума сойти, - прошептал Тарас. - А мы чуть было не сунулись сюда вчера. Двое против пяти...
        Ярослав мрачно кивнул и сказал:
        - Нам стоит поторопиться, если мы хотим набрать продуктов - девочки наверное волнуются. Кроме того, мне придётся вернуться и заколотить разбитое окно в доме, - Арина расстроится, если я этого не сделаю.
        - Тогда пошли скорее, - согласился Тарас. - Главное, что мы выяснили: сны правдивы. Это странно - чёрт побери - таинственно, необычно и если честно, то меня это жутко пугает.
        - Меня тоже, - признался Ярослав. Он вдруг остановился и схватил Тараса за руку. - И не только сны. Иногда я чувствую себя странно, мне начинает казаться, что я - это уже не я, а кто-то другой, как будто Пыление изменило меня. Ты знаешь, иногда в ванной я не могу удержаться: раздеваюсь перед зеркалом догола и начинаю себя рассматривать - не изменилось ли что? Мы выжили после Пыления, значит, мы чем-то отличались от других людей, которые умерли? Или Грибница смогла изменить нас, подравнять под свою гребёнку?
        - Как ваших страусов?
        - Я боюсь это увидеть в зеркале, каждый раз, как смотрюсь в него, - прошептал Ярослав и отпустил руку Тараса.
        - Ты не изменился внешне, - заверил его друг.
        - Знаю, но иногда мне кажется, что у меня стало лучше зрение или обоняние, и часто нападают необъяснимые приступы голода сразу после еды. А иногда всё приходит в норму и я... Я чувствую себя слепым!
        - А Арина тоже чувствует нечто подобное? - неожиданно спросил Тарас.
        - Не знаю, она ничего такого не говорила. А почему ты спросил?
        - Ну, просто вспомнил ваш вчерашний сон про ночной лес... Он же был вашим общим сном? Ведь так? - Тарас пытливо заглянул ему в глаза. - Вам обоим снились лесные запахи, жуки, которых вы отчетливо видели ночью. Ты о таких обострениях чувств говорил?
        Ярослав опять остановился. Он морщил лоб и хмурился, взгляд его был отсутствующим, как у человека пытающегося вспомнить нечто ускользающее. Спайк почувствовал смятение хозяина и тонко заскулил. Ярослав наклонился к спаниелю и машинально почесал у него за ухом.
        - Ты знаешь, Тарас, а ведь ты попал в точку. В самое яблочко! Именно это я и почувствовал в том сне: я был в лесу ночью и необыкновенно хорошо воспринимал окружающую среду всеми органами чувств. Именно это и было самым приятным.
        - И Арине приснился точно такой же сон, - напомнил Тарас.
        - Да. Значит, она должна испытывать похожие ощущения. Поговорю с ней сегодня.
        - Ну, обострение чувств это даже хорошо, тебе не кажется? Острое обоняние, зрение, слух - это делает тебя совершеннее.
        - Тарас, ты не понимаешь: это делает меня не только совершеннее, но ещё это делает меня другим. Другим, понимаешь, не таким как я был, может уже и не человеком вовсе. Это говорит об изменениях внутренних, возможно на генетическом уровне. А если это так, то что ждёт наших детей? Ты можешь себе представить?
        - Я об этом не подумал... - растерялся Тарас. - Но что мы можем поделать? Если Грибница изменила тебя, то и всех остальных выживших она могла изменить. Мы сейчас все в одной лодке. Ничего не поделаешь, надо плыть дальше. Возможно, это и есть эволюция?
        Глава 19 Новенькие
        Начало сентября,база Сергеича
        - Докладывай Кирилл, - Сергеич лениво откинулся на спинку кресла и устремил взгляд на своего помощника.
        - Мы были во 'Фреше' сделали всё как обычно: крупу и макаронку спрятали в сортире. Там темень кромешная, так что никто соваться туда не станет. Консервы заперли в помещении для охраны, ключик вот, - Кирилл протянул боссу ладонь, на которой лежал ключ с номерком. - Надо бы бирочку сделать, чтоб с другими не спутался.
        - Это не твоя забота, - отрезала Евгения и взяла с огромной ладони ключ. - Это был последний маркет?
        - Да, из магазинов осталась только мелочёвка, но их очень много. Как ни крути, а провизию и сейчас на каждом углу найти можно.
        - Найти-то можно, да вот кто её искать будет? - ухмыльнулся Сергеич. - Если какие человеки и появятся у нас тут, то проездом: все они будут двигаться по центральным дорогам и вашей следующей задачей будет сделать все продуктовые магазины вдоль них пустыми. Проезжие не станут задерживаться в таком негостеприимном городе.
        - Что-то я не пойму, начальник, - пробасил Кирилл. - Мы вроде как планировали наоборот людей зазывать, колонию организовывать. Или планы поменялись? - последняя фраза адресовалась Евгении.
        - Планы прежние, - возразил Сергеич. - Только абы кто нам тут не нужен. Мы организуем посты на въездах в город и будем отслеживать всех, кто сюда приедет. Ребят вроде нас - наших конкурентов видно будет сразу и мы не будем их задерживать. Всё равно они уедут, как только увидят нашу массовую мародёрку и поймут, что территория занята. Ну, а если нет, то придётся с ними разбираться. А вот оголодалые селяне и прочие добропорядочные граждане - наш клиент. Их мы будем отслеживать и приглашать к нам в гости. Всё ясно?
        - Ясно, начальник, - Кирилл провёл ладонью по отрастающим волосам. - Вот только времени то прошло уже изрядно, как мы колесим по городу, а кроме Фёдоровны так никого и не встретили.
        - Ну и что? - спросил Сергеич.
        - А то, что будем сидеть как дураки по засадам, а где гарантия, что люди появятся? - недовольно проворчал Кирилл. - Может померли уже все, кроме нас?
        - Не померли, - уверенно ответил Сергеич. - Просто таскаются от города к городу, родичей своих хоронят. Уверен, что и здесь такие были, только мы их не видели, потому что на ключевых точках не дежурили. А когда дело к зиме пойдёт, каждый будет искать местечко потеплее да к кормушке поближе. К городам потянутся за провиантом. Вот тут мы их и брать должны, пока они по частным секторам не рассеялись. Логично?
        - Да всё оно логично, пока до дела не дошло, - буркнул не убеждённый до конца помощник. - Ладно, завтра поставлю Гришку на юго-западный въезд. Всё равно рядом магазины бомбить надо. А на остальных пока не рассчитывай.
        - Знаю, брат, знаю, - ответил Сергеич. - Неделю тебе даю, красную линию очистить. Прячь пока припасы в соседних домах, вот станет рук больше - тогда заберём.
        - Забирать некуда - подвал забит, - подала голос Евгения. - С описью я закончила, так что делать мне здесь больше нечего. Я на северо-восточный въезд поеду - тоже покараулю.
        - С чего бы это? - нахмурился Сергеич. - А вдруг там уроды какие встретятся?
        - Большие уроды, чем вы? - поддела начальника Евгения и отрезала. - Справлюсь.
        Сергеич набрал в грудь воздуха на ответ, но его опередил помощник:
        - Не гони, Евгения Батьковна, не женское это дело в засаде сидеть.
        - Тебя не спросила, - беззлобно отмахнулась Евгения. - Занимайся магазинами, а я проверить кое-что должна.
        - Что проверить? - поинтересовался Сергеич.
        - Сон мне хороший приснился, - задумчиво сказала Евгения. - Про северо-восточный въезд.
        - Сон? Что за бред? - удивился Сергеич.
        - Просто хочу проверить! - вспылила Евгения. - Тебе-то что? Всё равно ставить кого-то надо, а я пока свободна. Общее дело делаем, разве нет?
        - Ладно, чёрт с тобой - иди! - махнул рукой начальник.
        Следующий рассвет Евгения встретила у северо-восточного въезда в город. Дорога широкой просекой прорезала в этом месте лесопосадку, что тянулась кругом города, и устремлялась мимо многочисленных сёл и сёлышек к областному центру. Свой джип Евгения загнала в кусты, так что с дороги его видно не было, но и дорога из машины не просматривалась. Евгению последнее обстоятельство не волновало: откуда-то было убеждение, что ждать долго ей не придётся, и она решила постоять на обочине.
        Прямо над тем местом, где дорога упиралась в горизонт, поднималось солнце. Оно было огромным, оранжевым и сразу же начинало припекать. Начало сентября, а жара всё не спадает - днём на асфальте хоть яичницу жарь! Зато ночи стали длиннее и заметно прохладнее. Интересно, какой будет зима? Справится ли их новый мазутный котел с отоплением дома? Марка известная, но ведь устанавливали не профессионалы. Скорей бы Саныч уже закончил всю эту возню с бочкой для мазута и подключил своего монстра - ужасно хочется котел опробовать, чтоб уже зимы не бояться!
        Поглощённая такими мыслями, Евгения рассеянно глядела вдаль на дорогу, где солнце постепенно наливалось яркой белизной. Вероятно, из-за этого раскалённого света она не сразу заметила, что на дороге показались люди. Сначала они виднелись лишь как неясные, неестественно суженые с боков силуэты, потом с уменьшением расстояния до поста Евгении, очертания этих фигур приобретали всё больше подробностей, и вот уже стало ясно, что к городу подходят пятеро: четыре взрослых и ребёнок. За собой они вели какое-то животное.
        Сперва Евгения подумала, что это большая собака, но вот группа подошла ближе, и стало ясно, что это коза. Она была какой-то необычной бурой масти и шла на поводке за худеньким пареньком, который, не смотря на юный возраст, был вооружен охотничьей одностволкой и направлял её прямо на Евгению.
        Рядом с мальчишкой, поддерживая под локоть ещё одну попутчицу, шла молодая женщина достаточно привлекательной наружности. Евгения невольно задержала взгляд на её красивом лице и поэтому не сразу заметила, что спутница молодки беременна и находится в полном изнеможении.
        Следующими в группе были девочка лет семи и мужчина крепкого телосложения с бородатым обветренным лицом, по которому сложно было определить его возраст. Мужчина нёс девочку на руках, но когда вся группа приблизилась к Евгении на расстояние десятка шагов, опустил её на асфальт и она тут же спряталась за его спиной. За плечом у бородатого оказался обрез, но он не торопился снимать его. Евгения медленно подняла руки над головой и повернулась вокруг своей оси. Сзади из-за пояса джинсов у неё торчала рукоятка полюбившейся 'Беретты', но так и был задумано - просто небольшая демонстрация возможностей. Когда Евгения снова повернулась лицом к пришельцам, мужчина спросил:
        - Вы одна здесь?
        - Одна, - подтвердила Евгения. Намерений врать у неё не было. Пока. - Я здесь на посту.
        - На каком таком посту? - громко и заносчиво выкрикнул подросток.
        - Дима... - укоризненно шепнула беременная женщина.
        - На сторожевом посту, мальчик, - Евгения выделила паузой последнее слово, и перевела взгляд на бородатого мужчину без возраста. - Я нахожусь тут специально, чтобы встречать новеньких. Таких, как вы.
        - Зачем? - всё так же нагло спросил пацан.
        - Чтобы пригласить их к нам в группу, - Евгения даже не взглянула на мальца, но тот всё не унимался.
        - В какую ещё группу?
        - Группу выживших после Пыления. Мы живём в этом городе, собираем припасы на зиму, оборудуем для себя дом и ищем всех, кто ещё жив, чтобы они присоединились к нам.
        - А сколько вас? - на это раз спрашивал бородатый.
        - Если вы примкнёте к нам, то сами всё узнаете, - он слегка нахмурился и Евгения сообразила, что её ответ прозвучал не слишком-то гостеприимно. Она поспешила исправить это. - Простите, но сейчас я могу сказать только это. Но добавлю, что среди нас есть и старики, и один подросток.
        - Ну и что с того? - опять снахальничал пацан.
        - Помолчи, Дмитрий, - одёрнул его бородатый.
        Для него последняя фраза Евгении прозвучала как: 'нормальные мы, не бандиты какие-нибудь'. Он удовлетворённо кивнул.
        - Мы можем поговорить где-нибудь в тени и сидя...эээ?
        - Евгения, - подсказала она.
        - Очень приятно, Евгения, - слегка поклонился загорелый. - Меня зовут Пётр, этот наглец, как вы уже поняли - Дмитрий, а с остальными предлагаю познакомиться позже: как видите, мы очень устали. Так как бы нам присесть?
        - У меня здесь машина, - Евгения указала на заросли кустов в посадке. - Если хотите, устроимся в ней.
        - С удовольствием, - кивнул Пётр и, подхватив на руки свою семилетнюю ношу, направился в указанном направлении.
        Его спутники последовали за ним. Беременной женщине, казалось, вообще всё равно, куда они идут. Она даже глаз от земли не поднимала, только один раз устало глянула на Евгению и слабо улыбнулась извиняющей улыбкой. Её молодая спутница заботливо поддерживала её под руку и вела к машине вслед за Петром. Только настырный пацан всё не унимался и постоянно зыркал в сторону Евгении, и взгляд его был и удивлённым, и восхищённым одновременно.
        Евгения открыла перед ними дверцы машины, а сама прислонилась к капоту. Пацан привязал козу к ближайшему дереву и уселся неподалёку на трухлявый пенёк, с явным удовольствием посматривая то на джип, то на его хозяйку. Евгения едва заметно улыбнулась - похоже, он уже не будет мешать. Женщины разместились в машине. Пётр ссадил девочку к молодке на заднее сидение, а сам подошёл к Евгении.
        - Почему вы не на машине? - опередила она его и задала вопрос первой.
        - Хм, - немного растерявшись, произнёс Пётр. - Наверное, потому, что никто из нас не умеет их водить.
        - Но разве не проще было научиться, чем ходить пешком на такие расстояния? - искренне удивилась Евгения.
        - Ну, понимаете ли, - замялся Пётр. - Мы все вместе решили, что учиться без инструктора может быть небезопасно... докторов среди нас нет...
        - Понимаю, - кивнула Евгения.
        - А я сразу говорил, что тачка нужна, - встрял неугомонный Димка. - Уж я бы точно не побоялся научиться и без всяких инструкторов и докторов!
        - Ну, у тебя ещё всё вперёди, - улыбнулась Евгения. - В нашей группе достаточно водителей и они тебя научат.
        - Здорово! - хлопнул в ладоши подросток.
        - Погоди, Дима, мы ещё не решили, примкнём ли мы к их группе, - осадил его Пётр.
        - Да чего там решать? - насупился Дима. - Дом у них есть, припасы есть, оружие, - тут он глянул на Евгению. - Оружие - тоже есть. И тачки они водить умеют. Что тебе ещё надо?
        Евгения ослепительно ему улыбнулась и паренёк залился краской.
        - Действительно, Пётр, что вам ещё надо? - спросила она.
        - Для чего вы собираете людей?
        - Ну, что я могу сказать?.. Мы хотим создать группу достаточную большую, чтобы не бояться мародёров. Если бы мы преследовали злой умысел, то вы бы уже лежали скрученные по рукам и ногам, - Евгения как бы случайно окинула взглядом окружающие заросли. Пётр и Дима невольно заозирались и Евгения улыбнулась, довольная их явным испугом.
        - А если нам не понравится у вас, Евгения? - осторожно спросил Пётр.
        - Вы просто уйдёте. Мы даже припасы в дорогу вам соберём, - пообещала она. - Но тот человек, что захочет уйти не сможет принудить уйти других, если им захочется остаться.
        - Это справедливо, - согласился Пётр. - Хорошо, Евгения, мы заглянем к вам. Только как быть с нашим козлом?
        - Посадим в багажник, - нашёлся Димка.
        - Ну, нет - он же всё там изгадит! - ужаснулась Евгения.
        - Давайте привяжем цапа здесь, - предложила молодка, что слушала переговоры из машины. - Потом кто-нибудь вернётся и заберёт его.
        - Давайте так и сделаем, - попросила другая женщина. - Если мы его в машину возьмём, я этого запаха не выдержу.
        - Ну, хорошо, - сдался Пётр, хотя было видно, что ему эта идея не особенно понравилась. - Оставим Сёмку здесь, а потом я за ним вернусь.
        Сорок минут спустя они уже въезжали во двор базы. Очень удачно, на взгляд Евгении, из кухни выглянула Фёдоровна с половником в руке. Пётр, увидев пожилую женщину, заметно расслабился. Тут показался и Сергеич вместе с Сан Санычем. Руки у обоих были по локоть в мазуте. 'С котлом ещё возятся' - поняла Евгения. Женщины на заднем сидении возбуждённо зашептались. Евгения выключила кондиционер и заглушила двигатель.
        - Ну, вот и приехали, - объявила она. - У нас бойлер установлен, так что вы можете принять душ и переодеться.
        - Душ? - воскликнула молодка. - Настоящий тёплый душ? Это же просто фантастика! Правда, Катя?
        - Да, Лена, помыться - это было бы чудесно... - измученно ответила беременная женщина.
        - Ну что ж выходите, я вас познакомлю с нашим начальником, - сказала Евгения, выбираясь из машины.
        Вслед за ней из джипа вышли и новенькие. Сергеич на мгновение утратил дар речи: тонированные стекла до сих пор не позволяли ему увидеть, что в машине кроме Евгении есть ещё кто-то. Он оказался совершенно не готов встречать новичков. Не знал даже, что сказать: то ли приветствовать их, то ли хвататься за пушку и гнать в подвал.
        Сан Саныч тоже глаза вытаращил, но по другой причине: увидев двух женщин и маленькую девочку, он мог думать только о том, что с ними сделают мерзавцы Сергеича. Рот его округлился, как и глаза, но ни звука произнести он не смог.
        Положение спасла Фёдоровна. С восклицанием: 'Батюшки мои! Счастье-то, какое!' - она бросилась обнимать новеньких. Схватила в охапку сначала молодую Лену, потом кинулась к Катерине и, наконец, бурно разрыдалась, бухнувшись на колени перед семилеткой, имени которой Евгения ещё не знала. Старуха протягивала к девочке руки, но дотронуться не решалась, будто та была дымом, и прикосновение рук могло развеять его.
        'Деточка, деточка, моя ж ты маленькая! Да как же ты спаслась такая крошечка? Спасибо, Господи! Спасибо, Иисусе Христе, за то, что уберёг такую крохотулечку!' - продолжала причитать Фёдоровна. Тут и Сергеич пришёл в себя. На ходу обтирая руку о штаны, он двинулся к единственному в группе новеньких мужчине. В уме у него уже вырисовывалась линия поведения - не зря всё-таки он провёл столько часов в предвкушении подобной встречи! Жаль, что выглядит он сейчас таким неподобающим образом: ну что это, скажите на милость, за начальник, у которого руки в мазуте, как у простого работяги, а вместо приличной одежды - роба на голое тело?! Однако ничего не поделаешь, что имеешь - то держи!
        - Как основатель и начальник нашей общины, я приветствую вас! - важно произнёс он и протянул ладонь загорелому коренастому мужику. Тот ответил на рукопожатие с немного ошалелым видом - то ли его раздолбайская внешность 'основателя и начальника' смутила, то ли сам этот чин. Растерянный вид пришельцев приободрил Сергеича, и его понесло. - Я счастлив видеть вас в стенах нашей крепости. Теперь у меня есть уверенность, что будущее человечества ещё не потеряно - оно в наших руках! - его высокопарные слова, надо сказать, произвели поразительный эффект - все взгляды теперь были устремлены только на него и даже Фёдоровна, продолжая, впрочем, всхлипывать, повернулась к нему лицом. Не зная, что ещё сказать, но, боясь упустить их внимание, Сергеич внезапно перешёл на более прозаический тон. - Для женщин мы немедленно освободим комнаты в доме. Нашим парням придётся потесниться, но как говорится: в тесноте, да не в обиде! Сан Саныч, включи насос - дамы наверно захотят принять ванну. Евгения Батьковна, ты не проводишь их? А вот молодой человек и его старший товарищ точно предпочтут освежающий летний душ. А? -
Сергеич ловко подхватил, опешившего от такого количества разномастной информации, Петра и повлёк его в сад к кабинке летнего душа.
        - Погодите, постойте! - заартачился растерянный вконец Пётр. - Я хотел бы сначала обговорить условия, на каких мы вступим в вашу общину.
        - Успеем, успеем мы с вами всё обговорить, - гнул своё Сергеич. - Вечером сядем за стол, Фёдоровна нам вкусненького наготовит, - тут он подмигнул Фёдоровне. - Тогда и поговорим. А пока, вымойтесь хорошенько, переоденьтесь в чистое, отдохните. А так что ж разговаривать - о наших условиях проживания вы не знаете ничего. Надо сначала узнать!
        И так приговаривая, словно строптивому коню, он увёл Петра к летнему душу. Димка побежал следом. На подъездной площадке перед домом остались только Фёдоровна и семилетка, которую её старшие спутницы, не колеблясь, променяли на возможность смыть дорожную пыль.
        - Как тебя зовут, ласточка? - спросила у неё Фёдоровна. Девочка ничего не ответила и Фёдоровна не стала настаивать: всему своё время. - Пойдём со мной, маленькая, я сварила вкусный супчик с вермишелькой. Ты, небось, забыла, когда супчик свеженький ела. А, золотце?
        Девочка по-прежнему молчала, но не сопротивлялась, когда Фёдоровна взяла её за руку и повела в кухню. Там старуха усадила свою гостью на табурет возле стола и повернулась к плите. Плита была современная - электрическая с сенсорной поверхностью - и на ней стояла большая эмалированная кастрюля с доходящим супом. Фёдоровна привычно уже (и чего только люди не понавыдумывают!) ткнула пальцем в окошко 'выкл.' и стала наливать наваристый суп в глубокую тарелку.
        - Я тебе вермишельки побольше положу и кусочки курочки, - приговаривала она, посыпая суп в тарелке рубленой зеленью. - Знаю, что так все детки любят. И внучок мой так же ел - вермишельку и мясо из супа выловит, а картошку с морковкой оставляет, негодник! - Фёдоровна судорожно вздохнула, подавляя невольный всхлип. - Так картошки у нас сейчас и нету уже, и не знаю, когда она ещё появится.
        Фёдоровна поставила тарелку перед девочкой, вручила ей ложку и сухарь вместо хлеба. Девочка не шевельнулась. Она всё так же сидела на табурете и безучастно смотрела на Фёдоровну своими большущими бледно-голубыми, как лёд, глазами. Пытаясь скрыть разочарование, Фёдоровна снова заговорила:
        - Может ты не голодная? Может, я просто что-нибудь вкусненькое тебе приготовлю? Не есть, а так - полакомиться, - Фёдоровна крепко задумалась, а потом открыла один из кухонных шкафчиков и стала перечислять продукты, которые там лежали. Но девочка не реагировала на их названия. - О! Есть желатин. Я желе для тебя сделаю. Сейчас достану ягодный морс...
        Фёдоровна обернулась, и на этот раз ей показалось, что в глазах у девочки промелькнула искра заинтересованности. Тогда она решила, что малютка должно быть немая, а может и глухая тоже. 'Ну что ж главное, что жива и детей рожать сможет, когда подрастёт' - рассудила старая женщина, готовя компоненты для желе. Вскоре оно было разлито в стеклянные вазочки и отправлено застывать в холодильник. Тут в кухню вошёл Сергеич с умытым и посвежевшим, но встревоженным Петром.
        - А вот и пропажа! - воскликнул Сергеич. - Я же говорил, что Фёдоровна о ней позаботится. Вон и супом уже её кормит.
        - Без Катерины Мила не будет есть, - качнул головой Пётр. - Катя её нашла и только она может с ней управиться.
        - А что с ней такое? - спросила Фёдоровна.
        - То же, что и со всеми - у неё на глазах умерли близкие, она надолго осталась одна. Для ребёнка этого более чем достаточно, чтобы замкнуться на себе, - Пётр вздохнул. - Нехорошо, что мы её оставили. Катерина, понятно, устала. Ей особенно тяжело приходится из-за беременности, но я-то не должен был забывать...
        - Брось, Петя на себя пенять, - посоветовал Сергеич. - Девчушка твоя теперь среди людей будет, перерастёт, поправится. Правильно я говорю, а, Фёдоровна?
        - Да, Серёжа, будем надеяться, что так всё и будет, - вздохнула старуха и повернулась к Петру. - А давно она с вами?
        - Да уже около трёх месяцев, - Пётр погладил белокурую головку девочки и она подняла к нему лицо. - Я их первыми вместе с Катериной встретил, когда к Порогам направлялся. Увидел дым от покрышек, которые Катя жгла специально, чтоб её заметили, и подошёл. Она меня предупредила, что в Порогах АЭС рванула, так что теперь там всё радиацией заражено. Очень умная и мужественная женщина.
        - А остальные как к вам прибились? - поинтересовался Сергеич.
        - Мне нужно было добраться до Петровска - там жил мой брат... - ответил Пётр. Сергеич понимающе кивнул. - Катерина была не против, и мы отправились в путь. К сожалению, я не умею водить машину, поэтому дорога заняла у нас много времени. В каждом селе мы останавливались и разжигали дымный костёр, чтобы к нам выходили выжившие. Несколько раз они действительно выходили, но с нами идти никто не захотел, а некоторые - так вообще с оружием прогоняли. С тех пор и я ношу с собой обрез. Диму мы встретили, когда добрались до Петровска. Тоже дымом от покрышек привлекли. Как потом оказалось - не только его...
        - В каком смысле? - переспросил Сергеич, хотя уже догадывался, о чём пойдёт речь. - Кто-то ещё к вам пришёл?
        - Да, - вздохнул Пётр. - Человек десять малолетних бандитов. Они разгромили полгорода. Даже не знаю зачем. Вероятно, просто от нечего делать. Жгли дома, взрывали бензоколонки. Это Дима нам потом рассказывал. Он сам к нам и вышел-то только потому, что подумал, будто это те молодчики что-то подпалили, а он как раз хотел к ним в банду попроситься. А когда понял, что ошибся, то расстроился. Говорил, что с нами пропадёт, что в этом мире выживает сильнейший, - Пётр невольно улыбнулся.
        - А вы в эту категорию не входили? - тоже улыбнулся Сергеич.
        - Ну да, так он вначале подумал.
        - А что потом?
        - Потом на нас напали, - просто сказал Пётр. - Те самые молодцы, к которым Дима стремился попасть. Стрелять-то они толком не научились - видно в армии никто из них отслужить ещё не успел...
        - Такие молодые? - всплеснула руками Фёдоровна.
        - Мальчишки, - с болью в голосе сказал Пётр. - На Катю напали, хотели её... что мне оставалось делать? Они разбежались конечно, когда я двоих подстрелил, но те двое... всё равно это дети ещё были... И как судьба их вместе свела? По отдельности, наверное, они нормальные ребята, как Димка, не хуже. Разбежались как собаки подворотные, по щелям попрятались, может, если б я кого поймать успел - приручил бы, а так... что с ними сталось?
        - Зато Дима с вами, - сказала Фёдоровна и погладила Петра по плечу.
        - Да уж: не будь той стычки, Димка бы точно удрал от нас. А так получается, я доказал свою силу, - горько усмехнулся Пётр. - Ну, после этого мы костров уже не разжигали. Мимо Лены так вообще прошли и не заметили её. Это она сама нас потом нагнала. Целый день тайком следом шла - присматривалась, а потом на вечернем привале к костру сама вышла. Это было пару недель назад. С тех пор мы больше никого не встречали. Из живых только и видели, что несколько коз да один раз собака вдали выла. Дима её съестным подманить пытался, но ничего не вышло - она совсем одичала.
        - Вы видели живых коз? - недоверчиво воскликнула Фёдоровна. - Это ж какое богатство сейчас!
        - Да, я понимаю, - кивнул Пётр. - Вот поэтому я и потратил целую неделю, чтобы хоть одну поймать.
        - И что? - Сергеич напряженно подался вперёд: в его мозгу совершенно отчетливо возникло видение куска жареной свежатины на тарелке, острого пахучего козьего сыра и стакана ледяной простокваши в придачу.
        - Поймал, - широко улыбаясь, ответил Пётр. - Правда это оказался козёл, да и хлопот было...
        - А где же он сейчас? - спросила Фёдоровна. - Неужто вы его съели?
        - Ну что вы! - обиделся Пётр. - Я ж не для того его ловил. Я их пару хотел поймать, но потом нам коз больше не попадалось. Впрочем, есть шанс найти их, если мы вернёмся в те места на машине.
        - Обязательно нужно это сделать, - вставила Фёдоровна. - Коза - это и молоко, и сыр, и мясо, и шерсть. И ухода малого требует. Слышишь, Серёжа?
        - Я понял Фёдоровна, учту, - кивнул Сергеич. - Так, где же ваш цап-то, Пётр?
        - Мы оставили его в посадке привязанным к дереву. Евгения точно знает, где это.
        - Пошлю за ним ребят, когда вернутся, - пообещал Сергеич.
        - А может сейчас с Петей и съездите? - не желала успокаиваться Фёдоровна.
        - Фёдоровна, займись лучше обедом, - осадил её Сергеич. - Ничего с тем козлом не сделается за пару часов, а мне ещё надо гостей разместить. Правильно, Пётр? - повернулся к гостю 'начальник общины'.
        - Мне нужно переговорить с остальными, - ушёл тот от прямого ответа.
        - Ну, тогда присядем, - сказал Сергеич. - Скоро наши парни на обед подъедут - познакомитесь. Потом за цапом съездим. А вечером устроим грандиозный ужин.
        - А где они сейчас? - спросил Пётр. - Ваши парни.
        - Припасы собирают, на постах дежурят, чтоб новеньких не пропустить, - напустил на себя важный вид Сергеич. - У нас без дела не сидят - к зиме надо готовиться. Я вот тоже - котёл Сан Санычу устанавливать помогаю, хоть и не понимаю в этом ни чёрта. Словом общее дело делаем.
        - А кто вы по профессии? - спросил Пётр, разглядывая всё ещё не оттёртые от мазута руки собеседника.
        - Милиционер, - ответил Сергеич. - А ты, Петя, кем работал?
        - Директор станции юных техников.
        - В общем, такой же неумеха, как и я, - ухмыльнулся Сергеич.
        - Ну почему же, - обиделся Пётр. - Я всегда любил мастерить. А главное - я ещё не разучился учиться.
        Тут в кухню вошли Сан Саныч с Димкой и разговор перетёк в другое русло.
        - У них тут здорово всё устроено! - воскликнул Димка, обращаясь к Петру. - Сан Саныч мне всё показал.
        - И что же тебе больше всего понравилось? - бросив быстрый взгляд на Саныча, спросил начальник.
        - Что электричество есть, - не раздумывая, ответил Димка. - Теперь уж я от телека не отойду!
        - Не думаю, что у тебя получится долго бездельничать, - возразил Пётр.
        - Чего это? - тут же вскинулся Димка.
        - Потому, молодой человек, что если вы решите остаться в нашей общине, работать вам придётся наравне со всеми, - ответил за Петра Сергеич. - А свободного времени у нас немного остается. Я не говорю, что мы тут надрываемся, - поспешил заверить он, заметив, как нахмурился пацан. - Тяжело конечно, но это только потому, что нас мало, а работа предстоит ещё большая. Осень на носу, а за нею и зима - готовиться надо. А ещё дежурства на постах.
        - Так что у вас тут и выходных совсем не бывает? - изумился Димка.
        - А шо такое выходные? - вклинился в разговор Саныч. - Дни, когда дома прибрать надо, бельишко перестирать, половики вытрусить - словом всё, на шо в будни времени не хватало. А теперь шо? На работу ходить не надо - надо выживать. Вот и выживаем, как можем.
        - А как же развлечения? - спросил Димка. - Порыбачить можно ведь, просто поваляться на диване и телек посмотреть, музыку послушать. А вечером танцы, ну или шашки там какие-нибудь.
        - А ведь дело говоришь, - согласился Сергеич. - Отдохнуть и впрямь надо уже. Поручим организацию досуга дамам. На них-то нагрузка поменьше, чем на парней будет, вот и пусть хозяйство ведут и развлечения на выходные придумывают, - Сергеич улыбнулся маленькой Миле, сидевшей уже на коленях у Петра, причисляя видимо и её к 'дамам'.
        - Давайте всё-таки дождёмся их самих, - напомнил Пётр. - Нельзя же за них решения принимать.
        - Согласен, согласен, - поспешил заверить его Сергеич, а про себя подумал, что попозже, когда новенькие слегка обживутся, от Петра придётся избавиться - уж больно он к демократии склонен. А Сергеичу никакой демократии тут не нужно. Он один тут будет всё решать, а пресловутое общественное мнение его не интересует.
        - А что, Димочка, ты про рыбалку говорил? - спросила вдруг Фёдоровна. - Разве есть сейчас рыба?
        - Да вы что, бабушка? Конечно, есть! - изумился Димка. - Она же в воде и Пыление ей не повредило.
        В кухне наступила тишина.
        - А вы что, не знали? - всё больше удивляясь, просил Димка. - Да мы если речку встречали по пути, то всегда останавливались, чтобы рыбы наловить. Консервы надоели уже. Вон и спиннинги всегда вместе с ружьями носим, - Димка указал на узкие продолговатые футляры с ремешками, лежащие около его рюкзака, на которые пока никто внимания не обратил. Сергеич понял, что в них хранятся сложенные удочки.
        - Нет, мы не знали, что рыба не перевелась, - тихо проговорил он. Пришлый мальчонка, сам того не подозревая, жутко его разочаровал. Ведь они с Евгенией строили свой план на том, что люди из-за голода будут рады любой власти, какая накормить пообещает. Столько времени и сил убили на сбор продовольствия, а тут на тебе: любая речка могла обеспечить пропитанием уйму народу. Никому и в голову не придёт продавать себя в рабство за харч, если его из реки можно натаскать (как и Ярослав они с Евгенией были уверены, что вскоре во всех городах засядут такие же банды, как их собственная, и станут диктовать пришлым свои условия).
        - Ну, теперь знаете, - легкомысленно сказал Димка. - Мы с Петром вооот таких карпов из Днепра тягали, - расставляя руки, показал он. - Научились рыбу прямо на углях запекать. Вкуснота - пальчики оближешь!
        - Вот хвастунишка! - раздался с порога девичий голос. - Не успел познакомиться, а уже байки свои травит.
        В кухню вошли свежие после купания и переодетые в чистое женщины. Лена была в светлом ситцевом сарафане и походила в нем на весёлую деревенскую хохотушку из семидесятых годов двадцатого века.
        Катерина надела тёмное трикотажное платье для беременных со специальной вставкой, которая скрадывала её полноту. Пётр знал, что это платье уже давно лежало в Катином рюкзаке в ожидании лучших времён, но носить его в дороге было бы непрактично, поэтому женщина путешествовала в свободном джинсовом комбинезоне. Покрой комбинезона, наряду с тяжёлым протеканием беременности, не добавлял ей привлекательности. Теперь же она выглядела, если не красавицей, то весьма миловидной молодой женщиной.
        Евгения тоже освежилась, но одежду специально не сменила. На ней были джинсы цвета хаки с очень низким поясом и топ кофейного оттенка. В них Евгения выглядела агрессивной, но чертовски привлекательной городской секси. Димка тут же принялся на неё пялиться. Евгения обольстительно улыбнулась ему и пацан смущённо заморгал.
        - Ты слышала, Евгения Батьковна, - обратился к ней Сергеич. - Оказывается, в реках сохранилась рыба. А мы и не знали.
        - Рыба надоедает так же скоро, как и консервы, - равнодушно ответила та. - Мне бы больше хотелось свежих овощей.
        - Овощей в этом году совсем мало, - произнесла Катерина, присаживаясь на предложенный Фёдоровной табурет. - Мы искали на огородах в каждом селе, но из-за ранней засухи все посадки погибли. Зерновые осыпались, а кое-где поля даже выгорели. И ни одного картофельного клубня для весенней посадки!
        - Мы знаем у кого наверняка есть картошка, но эти люди с нами не поделятся, - мрачно проговорил Сергеич. Новенькие заинтересованно повернулись к нему. - Они ребята молодые, горячие. Мы с ними столкнулись в середине лета - они до зубов вооружены и уже убили одного человека. А может и не одного. Девочку у нас выкрали, Ирочку, - Сергеич метнул предупреждающий взгляд Сан Санычу и тот потупился. - Конечно, мы попробовали её вернуть. Обыскали весь город и всё-таки нашли их логово. Но к тому времени банда уже оттуда съехала. Опасные люди и хитрые. Теперь мы не знаем где они. Без оружия по городу не ходим. Иногда натыкаемся на их следы - то магазин какой разграбленный, то склад сожжённый.
        - У них даже собака есть, натасканная людей выслеживать, - подыграла Евгения.
        - А их много? - спросил встревоженный Пётр. Он подумал, что если они решат продолжить свое путешествие, то, в городе, где орудует такая опасная группировка, нужно будет держать ухо востро
        - Точно не знаем, но человек пятнадцать их точно есть, - не моргнув глазом, соврал Сергеич. - Парни в основном. В наши времена - это настоящая армия.
        - А договориться вы с ними не пробовали? - спросил Пётр.
        - Да как же с ними разговаривать, если мы даже не знаем где они? - удивился Сергеич. - Да и не станут они разговаривать - один вот уже попробовал и головы лишился.
        - Как, головы лишился? - шёпотом спросила Лена.
        - Отстрелили, - коротко пояснил Сергеич. - Вот Витёк с Кириллом вернутся, вы их и спросите - это они того бедолагу потом нашли, сброшенным канализационный колодец.
        - Да незачем мне такие ужасы слушать! - воскликнула мнительная Лена. - Я и так ночами не сплю - всё родных поминаю.
        На пару минут в кухне опять воцарилось молчание. Вдруг Сергеич воскликнул:
        - А вот и наши парни!
        Над въездными воротами замигал оранжевый фонарь. Повинуясь радио-приказу с пульта, створки ворот разошлись, и во двор въехала тэнтованая Газель. Когда её двигатель заглох, из кабины выпрыгнули Кирилл и Витёк. Чтобы предупредить своих головорезов о появлении новичков и дать указания насчёт правильной линии поведения, Сергеич поспешил к ним навстречу.
        Евгения с удовольствием отметила, как сильно у Кирилла отросли волосы: их ещё нельзя было уложить в пробор, но и короткий солдатский ёжик смотрелся лучше, чем лысина уголовника.
        Витёк, у которого Евгения не так давно изъяла пакет с травкой, тоже не казался теперь таким явным обкурком, каким был на самом деле. Хоть его отросшие тёмно-русые волосы и были давно начёсаны и свисали по обе стороны лица сальными сосулями, но это можно было списать на жаркий день и работу на ветру. Глаза Витька утратили свою нездоровую желтизну и прояснились. И хоть смотрел он по-прежнему, как голодная битая псина, но здоровьем явно поправился, даже весу набрал немного, и его одежда уже не болталась на нём мешком. В общем, с виду оба превратились в вполне обыкновенных парней рабочих профессий.
        Выйдя из машины, Кирилл повернулся к воротам и сигналом с пульта заставил их закрыться. Сергеич подошёл к нему и торопливо обрисовал ситуацию. Стоявший рядом Витёк, прослышав о новеньких и в частности о двух женщинах, сказал: 'О, мля!
        - и принялся вглядываться в затемнённое окно кухни. Сергеич послал ему хмурый взгляд и незаметно показал кулак. Потом все трое направились к кухонному блоку.
        Когда они вошли, в маленькой комнатке стало совсем тесно. Катерина и Лена сидели на табуретах. Пётр встал, чтобы лучше разглядеть прибывших и теперь стоял позади Катерины. На руках у него сидела маленькая Мила. Димка стоял, привалившись к стене, напротив Евгении и бесстыже на неё пялился. Даже появление на кухне ещё одного подростка - возможного товарища - не особенно отвлекло его от этого занятия. Впрочем, Витёк и сам потенциальным дружком не заинтересовался - его взгляд сразу приклеился к Лене.
        Кирилл привычно ткнул его локтем вбок и шагнул мимо него в кухню. Женщинам он лишь приветственно кивнул, намеренно наградив их мимолетным, даже слегка равнодушным взглядом, от которого, впрочем, не укрылась ни юная свежесть Лены, откровенно разглядывающей его самого, ни специфическое положение Катерины. Петру же Кирилл уделил гораздо больше внимания: окинул его пристальным оценивающим взглядом, крепко стиснул в рукопожатии его руку и пробасил своё: 'Очень рад. Кирилл'. Пётр пристальный взгляд выдержал, руку тоже сжал крепко и на краткое приветствие ответил так же сдержанно: 'Взаимно. Пётр'. После чего Кирилл заключил, что с Петром у них будут трудности.
        С Димкой у него всё вышло по-другому. Кирилл даже не собирался с ним здороваться, но тот шагнул к нему сам. Паренёк явно назначил его в свои кумиры: всё в Кирилле совпадало с его представлениями о мужском идеале - и мощная фигура, и сдержанная уверенность в собственной силе и низкий рокочущий голос. Поэтому когда Кирилл поздоровался с Петром, Димка отлип от стены и звонким голосом произнёс: 'Ну, дядя Петь, теперь ты видишь, что это нормальные ребята?' После чего он протянул ладонь Кириллу и совсем другим тоном, чем Пётр, поздоровался: 'Привет!
        Кирилл слегка опешил от такого явного простодушия, но, глянув в восхищённое лицо мальчишки, всё понял и широко ухмыльнулся. 'Ну, привет, коли не шутишь! Я - Кирилл' - добродушно пробасил он, протягивая малому руку. 'Дима' - серьёзно ответил Димка, вкладывая свою ладонь в огромную лапищу Кирилла. Он ожидал, что рукопожатие будет крепким, но не ожидал, что настолько: гигант чуть не сломал ему пальцы. Потирая враз онемевшую руку, Димка восторжённо рассмеялся. Кирилл в ответ ухмыльнулся. 'Нормальный пацан', - решил он про себя.
        'Малявка', - равнодушно подумал Витёк и, повернувшись к Петру, так же равнодушно пожал ему руку. Катерине он пожал руку улыбаясь, а Лене достался оскал во все тридцать два нечищеных, отчего та откровенно смутилась. Витёк явно запал на неё и Кирилл, живо приметивший это, легко оттеснил пацана к двери:
        - Зови Саныча - и живо машину разгружать!
        - А сам то что? - огрызнулся Витёк.
        - Разговорчики! - прикрикнул Кирилл, заслужив ещё один восхищённый взгляд Димки.
        - У вас строгая дисциплина, я смотрю, - обратился к Сергеичу Пётр.
        - Некоторых надо держать в ежовых рукавицах, - не стал возражать начальник.
        - Хм... - задумчиво ответил Пётр и спросил. - Может быть нужна наша помощь?
        - Помощь никогда не помешает, - вклинился в разговор Сан Саныч, который до этого момента держался в сторонке вместе с Фёдоровной. Сергеич наградил его недовольным взглядом, но промолчал. Саныч махнул рукой Петру. - Пошли, Петя, там работы минут на двадцать, не больше.
        - Я с вами, - тут же вызвался Димка.
        Евгения тоже направилась к выходу и поманила за собой Сергеича.
        - Ты теряешь контроль, - заявила она, когда они отошли на достаточное расстояние, чтобы их никто не услышал. - Кончай растекаться перед ними. Не бойся показаться жёстким - ты же начальник.
        - Я хочу, чтобы они остались добровольно, - ответил Сергеич. - Этот Пётр - крепкий орешек и не захочет выпускать баб из-под своего контроля.
        - Нет, он не будет принуждать их. Для этого он слишком правильный, - возразила Евгения. - А Леночке уже приглянулся наш Кирилл. Она не захочет уходить, если Кирилл поведёт себя как надо.
        - Я ему объясню.
        - И пацана пусть не отталкивает - он тоже на него запал.
        - И не только на него, - Сергеич помрачнел.
        - Брось, он не в моём вкусе - слишком зелен, - усмехнулась Евгения. - К тому же у меня есть ты.
        - Не забывай об этом!
        - И ты не забывай, - парировала Евгения. - Леночка ведь очень миленькая.
        - Ну да, - отмахнулся Сергеич. - Я Кирюху не хочу обижать.
        - А меня?
        - Тебя обидишь...
        Тут из-за угла дома показался Сан Саныч и Пётр с коробками, полными деликатесных консервов. Евгения отцепила с пояса связку ключей и открыла дверь в подвал, пропуская носильщиков. 'Пусть поглядит на наши запасы, - подумал Сергеич. - Задумается, как лучше зимовать: запасшись впрок или бродяжничая с палаткой'. Чтобы не выглядеть бездельником, сваливающим всю работу на подчиненных, он решил пойти организовать с Фёдоровной стол побольше - за их прежним обеденным столом уже не вместится столько народу. Да и Гришка скоро подъедет его тоже нужно вовремя проинструктировать.
        Гришка возвращаться на базу ради обеда не торопился. Место для засады он выбрал весьма удобное: в будочке ГАИ, что высилась над дорогой у самого въезда в город. Правда вначале в будочке было не очень-то уютно, но ситуация изменилась, когда предприимчивый Гришка не поленился и приволок сюда пляжный шезлонг, а потом ещё маленький раскладной столик из ближайшего гипермаркета. После, развалясь на шезлонге и листая журналы, он с удобством расположился 'работать'.
        Чтобы не прошляпить возможных путников и в то же время не глазеть постоянно на дорогу, Гришка устроил элементарную сигнальную систему из натянутой поперёк дороги шёлковой нити и маленького колокольчика, который должен был зазвонить в будочке при натяжении или разрыве нити. Но колоколец молчал и Гришка всё утро провалялся на своём шезлонге, посасывая через соломинку апельсиновый сок и лузгая семечки. В конце концов, он решил, что идея о сторожевых постах не так уж и плоха.
        Когда подошло время обеда, и при этом прошло время подготовки к этой дневной трапезе, Гришка спустился к своему мопеду и поехал на базу. Там его ждал сюрприз. Не зря, видать, Евгения Батьковна заикнулась вчера о вещих снах: обеденный стол сегодня оказался вдвое длиннее, чем обычно и за ним сидели пятеро новеньких.
        - А вот и наш Григорий! - воскликнул Сергеич, когда Гришка вкатил свой мопед во двор. - Теперь можно садиться за стол - все в сборе.
        - Здрасьте, - растерянно заморгал Гришка.
        - Здравствуйте! - поздоровалась с ним дюжий бородатый дядька из новеньких. - Меня зовут Пётр.
        - Гриша, - Гришка машинально протянул руку для приветствия.
        - Очень приятно, - Пётр энергично пожал её, а потом представил остальных новеньких. - Знакомьтесь, Григорий - это Лена, Катерина и наша маленькая Мила. А вот этого юного прохвоста зовут Дмитрий.
        Переводя взгляд с одного нового лица на другое, Гришка постепенно приходил в себя. По его физиономии сама собой стала расползаться идиотская улыбка. Женщины! В их компании появились новые женщины!
        - Садись Гриша - суп стынет, - скомандовала Фёдоровна, ставя на стол перед свободным местом тарелку супу.
        Гришка не заставил себя ждать. На столе кроме большой кастрюли с супом громоздился казан с пловом и огромная полная свежей зелени салатница. Пока Фёдоровна наполняла съестным тарелки, Сергеич откупорил бутылочку коньяку и разлил его по рюмкам. Его тост был вполне традиционен для таких случаев, но слишком уж прост:
        - Ну, за знакомство!
        - За наших новых друзей! - поднял рюмку Пётр, но выпить не успел.
        - А мне почему коньяку не налили? - раздался вдруг обиженный голос Димки.
        - Ты же несовершеннолетний, - строго напомнил Пётр.
        - Ну и что? Кому это интересно? - вспылил Димка.
        - Мне интересно, - сказал Пётр. - Пока шестнадцать не исполнится - никакого спиртного!
        - Вот ещё, указ мне нашёлся! - взвился Димка. - Буду я тебя спрашивать! Ты мне не отец! Раз Витя пьёт, значит и мне можно.
        - Мне скоро семнадцать стукнет - я совершеннолетний, - довольным голосом откликнулся Витёк. Обида новенького малолетки его забавляла.
        - Пока ты у меня в общине, будешь слушаться моих правил, - вдруг подал голос Сергеич. - А у меня правило такое: малолетки крепкого не пьют.
        - Нужны мне ваши правила! - Димка уже был на ногах и собирался выскочить из-за стола. - Я сам себе хозяин. Сейчас вообще соберусь и уйду.
        - Сядь, Димон, не суетись, - спокойно сказал Кирилл. - Фёдоровна, принеси ему своего пива - пусть выпьет с нами.
        - Ну, хоть пива, - согласился Димка и уселся на свой стул.
        Его немного смущали укоряющие взгляды Катерины и Ленки. Мила вообще прятала лицо в ладонях - испугалась, поднятого им шума. Пётр был мрачнее тучи, а Витёк наоборот нахально ухмылялся. Евгения задумчиво смотрела в свою рюмку и на Димку вообще внимания не обращала. Только Кирилл подбадривающе улыбнулся ему через стол. Вот пришла Фёдоровна с двумя полными пивными бокалами.
        - Я тоже пива выпью, - сказала старуха. - А то от коньяку давление поднимется, а мне ещё ужин готовить.
        - Ну, вот всё и уладилось, - довольный тем, что проблема решилась, проговорил Сергеич.
        - Пиво тоже спиртной напиток, - сказала Катерина.
        - Но не крепкий, - возразил Сергеич.
        - Да ладно вам, - заступился за Димку Кирилл. - День вроде как особый, немного пива никому не повредит.
        - Точно! - обрадовался Димка.
        Его отец был очень строг в этом вопросе и до Пыления любые спиртные напитки были ему заказаны. Когда родителей не стало, Димка наклюкался что называется 'в зюзю' и потом ему было очень погано. В другой раз он решил попробовать пива, но оно было тёплое и показалось ему отвратительным. Но теперь был особый случай: если он не выпьет спиртного вместе со взрослыми, то его автоматически причислят к малолеткам, а Димка не хотел оказаться на одной скамейке с малышкой Милой.
        - Ну, тогда, - Кирилл поднял свою рюмку. - Будем знакомы!
        Все выпили. Димка тоже сделал осторожный глоток из своего бокала. Пиво было холодным, резким и вкусным. В этот раз Димке оно понравилось, и он мигом опустошил полбокала. Фёдоровна отпила треть и улыбнулась пареньку:
        - Ну, как пиво, Димочка?
        - Хорошее пиво, - важно похвалил Димка.
        - Смотри не опьяней, - мрачно предупредил Пётр.
        - Не опьянеет, - ответил за мальчика Кирилл. Кому, как ни ему было знать, что Фёдоровна принесла в бокалах безалкогольное пиво, которого у неё на кухне целый ящик. Спиртного Фёдоровна не пила из-за давления, а так вообще пиво очень любила. Вот Кирилл и привёз ей безалкогольного ящичек. Конечно, пацан рано или поздно поймёт, что его одурачили, но это будет не сегодня, а может быть завтра или через неделю. Главное, что сейчас конфликт улажен и новички останутся всем довольны.
        Больше Димка в разговор старших не влезал, сосредоточившись на вкусном супе, и разговор за столом тёк спокойно до конца обеда. Говорил в основном Сергеич, рассказывая гостям о том, как на базе устроен быт и что ещё планируется сделать до зимы. Изредка, если чувствовали одобрение начальника, вставляли словечко Кирилл или Сан Саныч. Пётр вопросов почти не задавал - всё больше слушал.
        С другого конца стола велась женская беседа. Евгения расспрашивала Лену о том, как они перебивались без элементарных удобств в дороге и девушка с удовольствием жаловались ей на тяготы пути. Катерина, приговаривая ласковые слова, кормила из своей тарелки Милу. Девочка ела суп медленно, каждая ложка отправлялась ей в рот с неохотой и словно бы подталкиваемая Катиными словами. Фёдоровна, глядя на это, только качала головой. Когда мужчины встали из-за стола и достали сигареты, она перевела взгляд на Сергеича:
        - Пора бы и за цапом съездить. А, Сережа?
        - За каким цапом? - встрепенулся Гришка.
        - За нашим, - ответил Пётр. - Мы привязали его в посадке, потому, что привезти его было не на чём. Вот на вашей Газельке удобно будет Сёмку привезти.
        - Вы что живого козла с собой привели? И в посадке оставили? - воскликнул Гришка. - А вдруг его украдёт кто? А вдруг он отвяжется? Да это ж сколько мяса! А если козочку найти...
        - Не кипишуй, Гриша, - осадил его Сергеич. - Если ты так печёшься о козле, так собирайся и сам за ним съезди. Евгения Батьковна тебе дорогу расскажет.
        - Конечно, поеду! Что ж вы сразу-то про цапа не сказали?
        Гришка бросил в пепельницу только что прикуренную сигарету и направился Евгении, чтоб дорогу объяснила.
        - Ах, ты мой хороший! Ах, красавиц! - приговаривал Гришка здоровенному старому козлу, что стоял, понурясь, около дерева, где его привязал утром Димка. - Умаялся совсем от жары, пить хочешь? А вот смотри, я тебе сейчас водички налью - напьёшься.
        Гришка споро принес из Газели пластмассовую миску, поставил перед козлом и налил в неё воды из баклажки. Сёмка, который от звуков незнакомого голоса нервно прядал ушами и наставлял на чужого рога, при виде воды забыл все свои опасения и потянулся к миске мордой. Когда козёл напился, Гришка его отвязал и повёл к Газели, для надёжности обмотав поводок вокруг запястья. До машины козел шёл покорно, но Гришка сомневался, что Сёмка позволит затащить себя в кузов без борьбы. Тогда он достал из кармана яблоки, которые предусмотрительно прихватил с собою с базы. При виде маленького сморщенного яблочка Козел встрепенулся и потянулся к нему губами. Схрумкав первое за вторым он самостоятельно запрыгнул в кузов. Пётр, посмеиваясь, захлопнул за козлом двери.
        - Я смотрю, умеешь ты, Гриша, со зверьём обращаться, - произнёс он. - Сельский?
        - Сельский, - согласился Гришка. - Всю жизнь за скотиной ходил, а благодаря вам и теперь ходить буду. Где же вы такого цапа знатного нашли? Племенной он, не в каждом дворе такой найдётся.
        - Да, наверное племенной, - кивнул Пётр. - Мы его в яму поймали, около какой-то фермы. В районе Лозового. Вообще-то мы там несколько коз видели, только поймать их не удалось. Место я запомнил, так что можно будет туда ещё раз наведаться.
        - Видать козы живучее, чем другая скотина оказались, раз их много в одном месте сохранилось. Или порода такая, - Гришка уже влез в кабину и заводил мотор. - Надо будет обязательно поехать туда, а то за зиму гляди - и коз никаких не останется. Или от голода передохнут, или собаки их пожрут, или волки.
        - Собаку мы видели, - подтвердил Пётр. - А Евгения ещё про одну упоминала.
        - Да, у пацана одного есть спаниель, - кивнул Гришка.
        - У пацана? - переспросил удивлённый Пётр. - Мне показалось, что Евгения имела в виду жестокого бандита.
        - Да? - Гришка почесал макушку: как бы Сергеича не подставить, а то не здобровать ему, Гришке, если Сергеич осерчает. - Так что, пацан бандюгой быть не может?
        - Может, наверное, - проговорил Пётр, вспоминая, как тощие подростки, словно голодные шакалы, окружили Катерину и пытались повалить её на асфальт. - И что, он правда у вас девочку выкрал?
        - Не, не он, - ответил Гришка. - Это дружок его Ирку от нас увёл. Тарас кажись. Отчаянные они хлопцы и вооружены, что на сафари.
        - И вы не знаете, что с девочкой сейчас?
        - Не, не знаем, - Гришка чувствовал, что идёт по скользкому пути. Что там наговорил Сергеич этому Петру, хрен его знает, но только не правду. Поэтому Гришка сделал мрачное лицо и вполне искренне сказал. - Слыш, Петь, давай не будем про это, а то, как Ирку вспоминаю - сразу тошно становится. Пусть тебе про это Сергеич рассказывает - он у нас главный, это его обязанность.
        - Понимаю, Гриша, просто я хотел бы ситуацию в целом увидеть, с разных ракурсов так сказать, от разных лиц детали услышать, тогда картина яснее получается, - сказал Пётр. - На мне ответственность за двух женщин и двух детей висит, а это не легко. Не могу я кому попало доверять.
        - Всё верно, Петя, - кивнул Гришка. - Только сдаётся мне - ты уже доверился, если на базе их решил оставить.
        - Надеюсь, я не ошибся, - пробормотал Пётр. .
        Глава 20 Договор
        Тот же день
        То же место
        - Так что там за сон тебе приснился, Евгения Батьковна? - спросил Сергеич, когда за обеденным столом, кроме них никого больше не осталось.
        - Ты про что? - сделала удивлённое лицо Евгения.
        - Не юли, - Сергеич прикуривал сигарету, но глаз от лица Евгении не отводил. - Сама говорила, что тебе особенный сон приснился, поэтому ты и вызвалась сегодня на дежурство.
        Евгения помолчала, потом вытянула из пачки у Сергеича сигарету и подождала, пока он поднесёт ей огонёк. Затянулась.
        - На самом деле он мне уже раз дюжину снился, - призналась она. - Вроде бы ничего особенного: будто я иду по дороге и она бесконечна. Но в то же время всё так реально: утренний туман, прохлада, каблуки стучат по асфальту. Сон приходит уже под утро, и каждый раз я просыпаюсь и не могу понять, где я.
        - Ты просто идёшь по дороге и всё? - удивился Сергеич.
        - Мне так вначале казалось, - подтвердила Евгения. - Только сон все повторялся и повторялся, пока я не поняла, что он не всегда одинаковый. Иногда в этом сне я прохожу мимо дорожных знаков. И они всегда разные.
        - И?.. - подался вперёд Сергеич.
        - Мне снился путь этих пятерых, - Евгения выпустила длинную струю сигаретного дыма и наблюдала, как он рассеивается в воздухе.
        - Как ты догадалась?
        - Позавчера я взяла дорожный атлас и нашла все названия, какие мне приснились, - сказала Евгения. - Все они лежали вдоль одной дороги.
        - Следующим пунктом был Стальград и ты решила проверить?
        - Да.
        - Интересно.
        - Не веришь? - равнодушно поинтересовалась Евгения.
        - Я не верю в совпадения, - ответил Сергеич и откинулся на спинку стула. - Думаю, лучше помалкивать пока про эти твои сны. Как считаешь?
        - Тебя не удивляет, что они вообще снились? - изумилась Евгения. - Я-то думала, ты меня засмеёшь сразу.
        - Зря ты так думала, - обиделся Сергеич. - Я, к твоему сведению, о таких вещах сам кое-что знаю.
        Евгения с заинтересованным видом уставилась на Сергеича и он стал рассказывать:
        - Я когда в угрозыске работал, было у меня развито что-то вроде шестого чувства, - Сергеич затушил окурок и тут же вытянул из пачки новую сигарету. - Например, стибрят что-нибудь у меня - а я всегда знаю кто. Раз пришёл на работу и сразу почуял, что сперли что-то. Мне эта коробочка для скрепок прям в глаза прыгала. Скрепки - это фигня, не жалко, но тогда постоянно что-то пёрли и по мелочам и не очень, и мне это надоело. Помню, я на пацанов вызверился по этому поводу, а они мне тогда кликуху придумали - 'Нюхач'. Говорили, что я такой жадный, что даже скрепки свои пересчитал. Но это ещё что, - помолчав немного, продолжал Сергеич. - Самое главное, что я опасность чуял. Но только если она непосредственно меня касается. В моей работе это не лишнее было, но и мешало здорово.
        - Чем же? - удивилась Евгения.
        - Тем, что от пули или заточки я всё равно уклониться не мог, а работу выполнять приходилось, - Сергеич вздохнул. - Представь, что идёшь на заданье и знаешь наверняка, что тебя грохнут сегодня. Это ж страшнее в сто раз, чем просто идти, ничего не зная.
        - Ну, так и пожарники знают, что огонь обжигает, так все равно в пожар лезут и людей из огня достают, - возразила Евгения. - Разве это не одно и то же?
        - Нет, - отрезал Сергеич. - Ясно, что и у ментов, и у эмчеэсников - у многих работа опасная. Но каждый надеется, что сегодня его не достанет, что пуля мимо пролетит, что пирокостюм убережёт, что трос не оборвётся. А я знал, понимаешь, знал, что сегодня меня обязательно подстрелят, или шилом штрыкнут в печёнку.
        - И что ты делал, когда опасность чувствовал? - поинтересовалась Евгения.
        - Пока молодым был - ничего не делал, - Сергеич выпустил в воздух длинную густую струю дыма. - Ходил на операции. Поджилки тряслись, пот ручьём, но начальству ведь не скажешь: 'Слыш, капитан, чёт у меня предчувствие нехорошее, можно я сегодня домой пойду?'
        - И что не достали тебя?
        - Один раз - в самый первый - достали, - кивнул Сергеич. - Мурло какое-то пьяное жену свою порезал, ну соседи всё видели и нас вызвали. Мужик этот здоровый был, и когда посреди кухоньки своей стоял и ножиком размахивал, то до самых стен доставал. За ним в уголке пацанёнок его сидел, так что начальство решило папашу пьяного живьём брать, чтоб мальца стреляниной не травмировать. Ну, так получилось, что я первый в ту квартиру вломился. Сзади остальные подпирали - отступить некуда. Мужика я увидал и сразу понял, что он меня сейчас зарежет. Только-то я об этом подумал, как тот чёрт мне свой тесак прямо в горло и ткнул. Не знай я заранее, куда он ударит - конец мне мигом настал бы. А так успел ладонь подставить - он в неё ножик и воткнул по самую рукоять, - Сергеич продемонстрировал Евгении левую ладонь, на которой и впрямь белел узкий недлинный шрам. - Мужика мы потом повязали, мне благодарность и премию выдали, но с тех пор я боялся отчаянно и старался всегда выстрелить первым.
        - Неприятностей не было? - выпустив клуб дыма, поинтересовалась Евгения.
        - Были пару раз, - кивнул Сергеич. - Но меня опера всегда отмазывали: товарищи всё-таки. В конце концов я следователем стал и всё больше в кабинете сидеть оставался. Так до капитана и дослужился и ещё был не потолок, да только тут эта катавасия в мире приключилась...
        - А Кирилл, что с тобой работал?
        - Кирилл? - Сергеич усмехнулся. - Нет, это я с Кириллом работал.
        - В смысле?
        - Он мой подозреваемый был и на пятнадцать лет я ему уже насобирал.
        - От чего же у вас теперь такая любовь приключилась?
        - А от того, что когда Пыление началось, Кирюша в клетке сидел запертый, а у меня ключи были. Мы с ним договорились кое о чём, и как видишь - оба выиграли.
        - А не боишься, что он вспомнит, кто его в клетку засадил?
        - Так я ж его и выпустил, - возразил Сергеич. - Считай жизнь спас.
        Тема себя исчерпала и Сергеич с Евгенией молча докуривали сигареты.
        - Чем там новенькие занимаются? - спросил Сергеич, когда молчание совсем уж затянулось, а желания идти что-то делать 'во благо общины' не появилось.
        - Катя с Леной Фёдоровне помогают - посуду моют. Пацан их по участку бродит.
        - А наши?
        - Нашим я велела две спальни освободить.
        - Какие?
        - Кирилл отдаст свою спальню Лене и Кате с девочкой - придётся им потесниться - а сам переселится в кабинет.
        - А где же мы будем заседать? - удивился Сергеич.
        - В столовой, - ответила Евгения. - Не думаю, что Пётр согласится все решения отдавать на твой суд. Он потребует открытых собраний, а в кабинете для этого мало места.
        - Думаешь, я позволю новеньким строить погоду? - рассердился Сергеич.
        - Тебе придётся немного уступать им, если ты хочешь удержать этих женщин, - ответила Евгения. - Но реально все вопросы будут решаться в нашей с тобой спальне или у Кирилла, если тебе захочется узнать его мнение.
        - Проклятье, - чертыхнулся Сергеич. - Ты права. Да и Кирилла лучше держать поблизости - пусть селится в кабинете. А вторая спальня?
        - Поселим туда Петра.
        - Одного?
        - Пока да.
        - А остальных куда?
        - Пацаны пусть занимают гостиную, Гришка будет там за ними присматривать.
        - Ты их разделила, - догадался Сергеич.
        - Да и они разделятся ещё больше, когда Лена переедет к нашему Кириллу.
        - С чего ты взяла, что именно к нему? - удивился командир.
        - Поверь мне, - усмехнулась Евгения. - Я в этом разбираюсь.
        - Да уж верю, - буркнул Сергеич. - А если они не согласятся на такой передел?
        - У них нет выбора, - заверила его Евгения. - Мы хозяева в этом доме и терпим неудобства, чтобы разместить их. Они не станут злоупотреблять нашим гостеприимством. Но весной нам придётся подыскивать другой дом - этот слишком тесный.
        - Да уж... - согласился Сергеич.
        Как предсказывала Евгения, новенькие безропотно согласились с предложенным планом расселения. Только Димка разобиделся, что его подселили к двум чужакам, но к нему незаметно подошёл Кирилл и настоятельно посоветовал радоваться, что его не поселили в развалюшке на дворе, а предоставили просторную светлую комнату с камином. Пётр сильно удивился, что для него выделили отдельную спальню. Он собирался предложить Димке разделить это жилье с ним, но пацан заявил, что уж лучше жить с чужаками, чем с таким законченным воспитателем, как Пётр. Тут к ним подошёл Сергеич и, масляно улыбаясь, порекомендовал Петру не торопиться предлагать соседство подростку, ведь позже комнату можно будет разделить с Катериной. Она так на него смотрит!
        Катерина и правда часто поглядывала на Петра, но отнюдь не с позиции любовницы. Просто в Петре она видела вождя, лидера их маленькой группки. Ему она доверяла, его мнение для неё что-то значило и это пришло не сразу.
        Как и все остальные Катерина потеряла всех своих близких. Они умирали у неё на глазах и она ничего не могла с этим поделать. Её муж продержался дольше всех, но не дожил до окончания Пыления. Тогда Катерина покинула свою квартиру и пустилась в бесцельное блуждание по улицам Порогов. Люди, которые ей попадались в красноватом тумане, одной ногой уже были в могиле. Некоторым она помогала скрасить уход своим присутствием, поила, когда они уже не могли напиться сами, закрывала глаза после последнего вздоха. От других убегала - многие сходили с ума от горя и безысходности и становились агрессивными.
        Милу она нашла случайно - просто увидела двигающийся силуэт в освещённом прямоугольнике окна. Электричество тогда ещё не отключилось, и во многих окнах по вечерам и днём горел свет (просто некому было его отключить), но уже несколько дней Катерина не видела в этих освещенных прямоугольниках ни одной двигающейся тени. Она поднялась на второй этаж и толкнула незапертую дверь. В гостиной нашла живую девочку, в спальне - её мертвых родителей.
        Мила играла с куклой. На вошедшую она не обратила ни малейшего внимания. Будто её тут и не было. Все попытки Катерины заговорить с ребёнком были безуспешными. Девочка не реагировала на звуки и смотрела сквозь неё. Катерина чувствовала себя фантомом. Утром она увела её. Это не составило труда: она просто поймала её за руку и потянула за собой. Мила не сопротивлялась. Идти им было некуда, делать в вымершем городе нечего. Тем более что ночью случился мощный перепад напряжения и во всём городе сгорели предохранители. После этого свет так и не включился.
        Катерина разбила витрину магазина туристского снаряжения и выбрала для них маленькую шёлковую палатку. Кроме неё в огромный рюкзак влезли два спальника, походные костюмы по размеру, котелок и топорик. Держа Милу за руку, она пошла из города вон. В тот день закончилось пыление, а на местной АЭС завыла сирена. Через два дня пути, когда город давно скрылся из виду, в той стороне, где он был, на горизонте появилось тёмное дымное облако. Оно разрасталось, но ветер был устойчив и относил его к югу, тогда как Катерина с Милой двигались на север - к Днепровску. Они прошагали ещё пару дней, прежде чем перестали видеть эту смертоносную дымку в небе. Тогда Катя решила сделать суточный привал. Она установила палатку прямо у дороги неподалёку от автозаправки. Там были запасы воды и продуктов в маленьком магазинчике, а также гора новеньких автопокрышек, которые, сгорая, выпускали в небо клубы чёрного дыма. Вечером того же дня, потягивая из кружки горячий бульон от тушёной курицы, Мила назвала Катерине своё имя. Больше из девочки не удалось вытянуть ни единого слова. Так они и двигались от заправки к заправке,
разжигая на каждом привале дымный костёр и оставляя на зданиях заправок крупную надпись о том, что Пороги теперь зона радиоактивного заражения.
        Спустя неделю им встретился Пётр и дальше они пошли вместе. Так и повелось: недлинные утренние переходы по прохладе, дневные привалы, вечера у костра, неторопливые беседы, воспоминания о былой жизни, сон бок обок в одной палатке. Пётр спас Катерину от одиночества, а потом от надругательства. Он был её другом, её защитником и помощником, и никогда не претендовал на роль любовника. Хотя и мог бы. Но между ними стояли их мёртвые семьи и присутствие маленькой Милы.
        Девочка сильно пострадала психически и как родственное существо она воспринимала лишь Катерину. Первые недели после того, как их нашёл Пётр, она не подпускала его к себе близко - тут же впадала в истерику. Но время шло и постепенно их отношения наладились.
        Из-за Милы они отказались от каких-либо средств передвижения: девочка боялась скорости, даже такой небольшой, какую мог бы обеспечить велосипед. Она вообще боялась быть долго оторванной от твёрдой земли. Даже на руках больше десяти минут не высиживала. Поэтому они путешествовали пешком.
        Это была долгая дорога. Долгие вечера у костра. Длинное турне через две области, по десяткам сёл, по семи городам. И всюду одно и то же - смерть и неподвижность. Редко, очень редко они встречали живых. Бывало хорошо посидеть в компании вечер - два, но потом они с Петром и Милой шли своим путём, а их собеседники - своим. Каждому хотелось выяснить, что сталось с их родственниками, часто разбросанными по разным уголкам страны, и поэтому люди редко находя себе попутчиков.
        Когда Пётр добился доверия их маленькой спутницы и смог взять на себя часть обязанностей по уходу за ней, Катерина стала уделять больше внимания себе самой. Прислушавшись к своему телу, проанализировав некоторые тревожные знаки, она вскоре поняла, что беременна. Срок не мог быть большим - не больше двух месяцев - и она утешала себя мыслью, что у неё ещё есть время, как следует подготовиться к родам. Она сообщила о своём состоянии Петру. Он не на шутку встревожился, если не сказать испугался. Его жена трижды была беременна и подарила ему трёх дочерей. Прожив с ними двадцать лет, Пётр не понаслышке знал о женских недугах, помнил, как тяжело жена перенесла первые роды. Так в то время существовали больницы и врачи брали на себя ответственность за жизнь человека, боролись за неё, используя вековые знания и собственное мастерство. Остались ли такие люди сейчас? Где они? Попадутся ли такие им на пути? Пётр не имел права надеяться на случай.
        Первым делом он раздобыл рацию и каждое новое утро начинал с того, что сканировал радиоэфир на всех доступных приёмнику диапазонах. Иногда ему удавалось поймать обрывок чужого разговора, иногда - ответить на чьи-то позывные. Но все его собеседники оказались далёкими от медицины и шли своим путём. Пётр записывал в блокнот частоту, на которой удалось поговорить, и надеялся, что следующим, с кем доведётся поговорить, будет доктор.
        Кроме того, Пётр стал собирать медицинскую литературу. К его превеликому сожалению литература, которую он находил на прилавках книжных магазинов, носила скорее популяризационный характер, а ему нужны были серьёзные научные издания. Такие книги нужно было искать в вузовских библиотеках. Но как найти эти библиотеки? После некоторых раздумий Петр догадался поискать справочник для поступающих в ВУЗы. Он нашёл эту толстую брошюру в первом же книжном ларьке, встретившемся им по пути, и выяснил, что ближайший медицинский ВУЗ находился в Днепровске - как раз там, куда они следовали.
        До Пыления в Днепровске проживал его родной брат, именно поэтому Пётр изначально так стремился попасть в этот город. Он успел найти и похоронить тела брата и его жены, но отыскать местный медицинский университет им с Катей не удалось. Планы спутала банда подростков. Пётр сумел отразить их атаку, застрелив двоих, но понимал, что разозлённые пацаны могут предпринять вторую попытку нападения хотя бы из мести. Поэтому Пётр поспешил увести из города своих женщин и Диму - мальчика, который примкнул к ним в городе буквально накануне нападения.
        Дальше решили идти в Стальград. Города разделяло сто двадцать километров, покрыть которые можно было за пять - шесть дней, если двигаться их обычным темпом. Но в пути они задержались. Сначала из-за Лены: оказывается, девушка целый день шла за ними от самого Днепровска, прячась и присматриваясь к ним издали. Она подошла к ним на вечернем привале и решила остаться. Лена оказалась местной уроженкой, прежде чем уйти из этих мест, она захотела попрощаться с могилами родственников и повела их в своё село. Они погостили у неё сутки и отправились дальше.
        Во второй раз их задержал Дима, когда услышал собачий вой и непременно пожелал словить псину. Они потратили полдня на поиски животного, но так и не увидели его, хотя и слышали ещё раз вдалеке тоскливый вой.
        Потом сам Пётр стал причиной значительной задержки, а вернее - его затея поймать пару коз, которых они периодически видели пасущимися вблизи различных сёл. В этот раз им повстречался одинокий крупный козёл. Животное одичало, и Пётр потратил целую неделю на его поимку. В конце концов, козёл угодил в яму-ловушку и едва не проткнул Петра рогами, когда тот вытягивал его оттуда. Впрочем, Сёмка, как окрестил козла Пётр, оказался вполне компанейским животным и быстро привык к своим новым хозяевам.
        И вот, после двухнедельного перехода, они достигли Стальграда. И тут прямо на входе в город их перехватила Евгения. Несмотря на все её заверения, Пётр сомневался, что им дадут беспрепятственно уйти, если они того захотят. Он вёл с собой двух взрослых женщин и девочку, а в группе Сергеича без пары оставались трое мужчин. Скорее всего, женщин уже не отпустят. Да и захотят ли те уходить? Пётр хорошо понимал, что он не сможет сильно повлиять на их решение. Может быть, Катерина и прислушается к его мнению, но не Лена. Ей явно здесь понравилось. В отличие от самого Петра.
        Так, несмотря на впечатляющие продуктовые запасы в подвале дома и наличие электрогенератора и мазутного котла, которыми так гордился Сергеич, Петру не понравился сам дом. Он был совершенно не приспособлен для проживания большой группы людей. Уже сейчас, с приходом пятерых новичков, тут не осталось ни одной свободной комнаты, чтобы разместить ещё кого-нибудь. И это притом, что двое из группы в настоящий момент жили фактически вне дома: старая Фёдоровна - в летней кухне, и Сан Саныч - в развалюшке на заднём дворе особняка.
        К тому же на многие километры вокруг простирался город - не самое здоровое место в нынешние времена. 'А что тут будет твориться после осенних дождей? - Думал Пётр. - Запах разложения - это минимум, а потом придут и болезни'. Конечно, близость к складам продуктов и промтоваров, а также к запасам топлива - это несомненный плюс в расположении Базы (так называли этот дом хозяева), но Петру было бы спокойней, если б их приют находилось где-нибудь в сельской местности, окружённый плодородными полями, которые можно было бы возделывать в будущем. В идеале он видел большую усадьбу на холме, откуда бы открывался вид на всю близлежащую местность и обязательно - на какую-нибудь реку или на водохранилище.
        Дефицит воды - это тоже огромный минус городской местности. Тот старый колодец, который Пётр видел вблизи от домика Сан Саныча, не даст необходимого количества воды для нужд двенадцати человек. А после весенних паводков использовать колодезную воду для питья вообще будет опасно - мало ли чего туда попадет из сточных вод? Тиф, холера, чума - да всё что угодно может обрушиться на выживших людей и им нечего будет противопоставить этим ужасным болезням. Пётр решил во чтобы то ни стало поднять вопрос о переселении общины в другое место в ближайшее время. И если с его доводами не согласятся и не назначат дату переезда - тогда он уйдёт и постарается увести с собой хотя бы Катерину с Милой. А пока Пётр присматривался к каждому из членов группы Сергеича и составлял для себя их психологические портреты.
        Сергеич ему представлялся хитрым и немного лживым человеком. Пётр подумал что, это профессия наложила на его характер свой отпечаток. Лидером Сергеич был слабым, шли за ним скорее потому, что другого рядом не было. Но начальствовать ему было привычно, и явно нравилось. Конкурентов рядом он не потерпит. Петру он не понравился.
        Евгения сразу показалась Петру неординарной личностью, сильной и целеустремленной, она смотрела на всех равнодушно и свысока. Но не были ли это её поведение сродни мимикрии безобидной мушки, притворяющейся опасной осой? Предпочитала же яркая Евгения прятаться за спину посредственного Сергеича. Или она держала его как щит между собой и другими мужчинами в их компании? В целом Петру она нравилась.
        Кирилл выглядел внушительно и вёл себя соответственно. Петру он казался более подходящим на роль начальника, чем Сергеич. Но возможно за уверенной манерой держать себя не было ничего кроме осознания своей физической силы? Может быть, Кирилл не обладал достаточным уровнем интеллекта, без которого руководство людьми невозможно? Пётр подумал, что за ним стоит приглядывать.
        Сан Саныч и Гришка виделись Петру славными рукастыми мужиками, но первый был как будто чем-то надломлен, а второй - явный пройдоха. Доверять им пока рано.
        Фёдоровна была во всём хорошим человеком. Ей можно доверить собственного ребёнка и она будет беречь его как зеницу ока своего. У Петра создалось впечатление, что именно благодаря Фёдоровне группа ещё не рассыпалась. Её заботами все здесь регулярно собирались за одним столом, своей болтовней она сглаживала слишком резкие высказывания Евгении или стыдила за пошлые шутки Витька, напоминала о насущных задачах Сергеичу. Именно она по-настоящему распоряжалась хозяйством общины, и Петру казалось, что кроме него никто этого ещё не понял.
        В Витьке Пётр, полжизни проработавший с молодёжью, сразу признал наркомана. Возможно, сейчас парень завязал, а может быть ему просто негде взять дури, но так или иначе она уже изрядно подпортила ему мозги, и Пётр решил глаз с Витька не спускать. Тем более, что пацан откровенно запал на Елену.
        Такими увидел Пётр членов группы Сергеича при первом знакомстве с ними. Конечно, первое впечатление часто бывает обманчиво, но Пётр верил своей интуиции. Она успешно помогала ему и в повседневной жизни при общении с людьми, но особенно - в его педагогической деятельности, где интуиция часто оказывалась полезней всего наработанного с годами опыта. Пётр не доверял Сергеичу и это был главный его вывод в этот день. Поэтому перед торжественным ужином, который затеяла для новеньких Фёдоровна, он подошёл к спальне главы общины и постучал в дверь.
        - Кто там? - раздался из-за двери раздраженный голос Сергеича: Евгения как раз помогала ему облачиться в невозможно модный и невозможно дорогой костюм от Кутюр, который она припасла для него как раз для такого случая.
        - Это Пётр, нам нужно поговорить.
        - Мы сейчас выйдем, Пётр. Подождите минутку, - отозвалась вместо Сергеича Евгения.
        - Это по поводу нашего вступления в общину, - пояснил Пётр. - Я подожду вас в столовой.
        - Что он там задумал? - прошипел Сергеич, когда за дверью затихли шаги.
        - Всё равно что, - сказала Евгения. - Наши условия неизменны: ты - глава общины, я твой советник, Кирилл - начальник над рабочими бригадами. Все новенькие автоматом направляются под его начало. Оружие на территории базы сдавать на склад, посменные дежурства на постах и плановую мародёрку продолжать. По поводу мелочей говори, что всё будет решаться в процессе. Это нормальные условия. Им нет смысла упираться.
        - Так-то оно так...- вздохнул Сергеич. - Но чует моё сердце...
        - Ладно, в крайнем случае, соглашайся на всё, кроме изменения первых трёх пунктов, а потом мы с ними разберёмся. Времена сейчас опасные, бандиты кругом, Ярослав со своей шайкой рыщет по городу, - Евгения многозначительно улыбнулась, и Сергеич ухмыльнулся в ответ.
        Пётр расстроил их планы одной единственной фразой:
        - Я хотел бы оформить наш договор на бумаге, согласно закону.
        Сергеич, на одну долгую минуту потерял дар речи. Его ребята, которых он по просьбе Петра собрал тут же, в столовой, тоже изумлённо притихли. Общее молчание нарушила Евгения.
        - А что эта бумага нам даст? - спросила она. - И какой закон вы считаете действующим сейчас, Пётр?
        - Договор, записанный на бумаге - это гарантия того, что все решения, которые мы сегодня примем и которые отобразятся в этом договоре, останутся без изменений и наши подписи подтвердят согласие сторон, - невозмутимо ответил Пётр. - Это сделка. Человечество разрабатывало правила ведения сделок всю свою историю, и нет смысла отрицать полезность таких правил сейчас. Не рассматривайте моё требование, как проявление недоверия к вашим обещаниям. Рассматривайте его, как начало новой законности в новом обществе, - последние слова Пётр произнёс, повернувшись лицом к Евгении - это был ответ на её второй вопрос.
        - Пётр, а тебе не кажется, что договор, записанный он на бумаге или не записанный, всегда легко нарушить, если некому проследить за его выполнением и наказать нарушителей? - сощурившись, спросил Сергеич.
        - Многие люди действительно не обращают внимания на такие мелочи, как закон. Можно сказать, они идут так по жизни, - Пётр пристально посмотрел на Сергеича. - Это подонки. Я не обманываюсь: знаю - их и сейчас немало. Но подписанная бумага - это начало законности. И в настоящее время она может иметь колоссальную силу.
        - Поясните, - попросила Евгения.
        - Охотно, - улыбнулся Пётр. Он заинтересовал их, а это уже половина дела. Показать им их же выгоду и тем самым принудить согласится на договор - вторая половина. - Большинство людей, которые сейчас бродят по стране, уже начали отходить от того шока, который испытали все мы после Пыления. До этого момента они стремились найти своих родственников или хотя бы похоронить их как подобает. Они рассчитывали, что, восстановив семью, смогут вместе прожить и дальше. Я знаю это, потому что говорил уже со многими, да и сам надеялся на такое чудо, - Пётр тяжело вздохнул. - Это ложные надежды. Пыление не оставило нам шансов увидеть кого-либо из наших родственников живыми. Сейчас большинство людей уже поняли это. И если ещё месяц тому назад люди в большинстве случаев отклонили бы предложение примкнуть к вам, то сейчас многие предпочтут его принять. Но у каждого принятого вами человека будет своё видение правильной организации в группе. Кто-то предпочтёт утопическое равенство во всём, кто-то наоборот попробует сконцентрировать всё влияние в своих руках, кто-то мечтает о матриархате, а кто-то о гареме из ста
наложниц. Все будут тянуть одеяло в свою сторону и в результате разорвут его на куски. Вам это надо?
        - Нет, - качнул головой Сергеич. - Но я уверен, что крепкая рука справится с любыми вожжами.
        - Возможно, - не стал спорить Пётр. - Можно опираться на силу, если она есть. В настоящий момент, сила - это численное превосходство. Ваше численное превосходство, - Пётр ткнул пальцем поочередно в Сергеича, Кирилла, Гришку и Сан Саныча, который странно скривился, заметив его жест. - А что будет, когда количество принятого в вашу группу народа многократно увеличится и у вас уже не будет первоначального превосходства? Или вы надеетесь на свой арсенал? Будете держать людей под прицелами круглосуточно, как в концлагере? Создадите рабовладельческое общество? Так это глупо - в любой момент к вашим воротам может подъехать танк и люди в нём смогут диктовать вам свои условия. Они смогут сделать рабами вас самих. Вы же знаете: всегда найдётся кто-то, кто будет сильнее вас и захочет занять ваше место.
        - В жизни всегда так, - отмахнулся Сергеич. - Я пообещаю людям защиту и они её примут. Мне не придётся никого принуждать и заковывать в цепи. Это касается и тебя Пётр и твоих спутников.
        - Тогда я спрошу, каким образом ты собираешься обеспечить мне защиту? И чего потребуешь взамен? Возможно, я не смогу дать тебе желаемого или просто не захочу. Возможно, я считаю, что справлюсь с функцией защитника лучше тебя. Возможно...
        - Вы так и не ответили на мой вопрос, - перебила его Евгения. Её беспокоило, что Пётр с такой лёгкостью вывел разговор в опасное русло. Сергеич только что практически признался, что собирается править силовыми методами. Это может вспугнуть спутниц Петра. - Что нам даст договор?
        - Мы подходим к этому, - заверил её Пётр и продолжил, обращаясь к Сергеичу. - Я не хочу сейчас спорить о методах защиты или правления. Это было бы тем самым перетягиванием одеяла, о котором я уже говорил. Я хочу предложить договор, который мог бы служить своеобразным фильтром, для отсеивания людей заведомо неподходящих для общины; договор, который обещал бы людям определённые права и свободы, но и принуждал бы их к выполнению определённых обязанностей на благо общины. Я говорю вам о документе, который со временем может стать сводом законов в новом государстве. А какая там будет форма правления сейчас не суть важно - главное, чтобы люди почувствовали себя его гражданами, тогда они будут сообща работать, будут сообща бороться с врагами, будут приумножать богатства, как государственной казны, так и свои собственные. Люди привыкли так жить, они сами потянутся к привычному. Покажи им документ, где записаны их выгоды и они добровольно и с радостью последуют за тобой.
        - Это называется бюрократия и бумагомарательство, - презрительно фыркнул Сергеич.
        - Это называется организация и порядок, - возразил Пётр.
        - Как бы это ни называлось, я хочу, чтобы такая бумага появилась, - вступила в разговор Катерина. - И я хочу, чтобы права женщин в этой общине были обговорены особенно подробно. Мне вовсе не хочется стать чьей-либо наложницей и рожать каждый год по ребёнку.
        - И я тоже хочу иметь такую бумагу, - тут же присоединилась к старшей подруге Елена.
        - И я, - закинул пробную удочку Сан Саныч и поймал свирепый взгляд Кирилла. Усмехнулся в ответ - что ему ещё терять?
        - Было бы неплохо, - поддержал старика Гришка, за что получил под столом тычок в голень острым носком туфли Евгении. И уже ей назло добавил. - Особенно, если в этом вашем договоре меня запишут главным животноводом общины.
        - Козлов буш разводить? - заржал Витёк. - Тогда я буду этим, как его, - Витёк напряг остатки мозгов. - Ну, королевским дегустратором, что ли. Чтоб выпивку всю первым пробовать.
        - Дегустатором, - поправил его Димка. - Только у королей были виночерпии. И они часто травились.
        - Что пойлом, что ли? - удивился Витёк.
        - Нет, их нечаянно травили, вместо королей, - ухмыльнулся Кирилл. - Так что эта должность тебе в самый раз, Витёк. Не беспокойся, я проголосую, чтоб она тебе досталась.
        - Хорош умничать, - оборвал их Сергеич.
        - Я думаю, каждый в этой общине должен получить копию общего договора, в том числе и те люди, которые захотят примкнуть к нам в будущем, - невозмутимо сказал Пётр. - В противном случае я предпочту пойти поискать другую группу, где к моим советам прислушаются.
        - Это я уже понял, - проворчал Сергеич. - Предупреждаю, что бы вы там не понапридумывали в этом своём договоре, главой общины всё равно остаюсь я. А моим ближайшим советником всё равно будет Евгения Батьковна. Кирилл - моя правая рука.
        - Это ваше право, - улыбнулся Пётр. - Ведь это мы присоединяемся к вам, а не наоборот. А теперь давайте составим наш договор.
        Грибница Часть II Новая эра,
        Глава 1 Эмпатия и другие вопросы
        ...Аркана не требовалось дрессировать, он понимал мои команды с полуслова, чувствовал мои желания и старался исполнить их раньше, чем я облекал их хотя бы в мысли. Бывало такое, что вечерами, когда я маялся от безделья, пёс приносил мне книгу, и только я бросал на неё взгляд - сразу понимал - это именно то, что мне сейчас нужно...
        Из дневника человека, построившего ДомНадРекой
        Середина сентября,
        ДомНадРекой
        - Думаю, сегодня вечером уже можно будет снять швы, - констатировала Арина, внимательно оглядывая обритые бока и спину Спайка.
        Спаниель смирно лежал на животе уже слишком привыкший к ежедневным осмотрам, чтобы дрожать или вертеться.
        - А гулять с ним уже можно? - Данил умоляюще взглянул на Арину.
        - Можно. Только смотри, чтобы он в реку пока не лез, особенно по утрам: застудит рану и опять воспаление начнётся.
        Данил просиял.
        - Хорошо, Арина. Я прослежу, не беспокойся!
        С тех пор как на спаниеля напали эму, прошло уже две недели, и пёс совсем истомился в доме. Самое большее, что ему дозволялось - это выходить на веранду, чтобы подышать свежим воздухом. Хотя, по правде говоря, поначалу Спайк просто не способен был гулять - он на ногах и то с трудом держался. А всё потому, что в раны, которые нанесли спаниелю эму своими когтями, попало много мусора и началось воспаление.
        В тот день, когда это случилось, Ярослав дал Спайку высушенную и спрессованную в виде кости жилу для тренировки челюстных мышц. Спаниель ухватил игрушку-лакомство и отправился с ней на полянку в парке. Как всегда, когда он выходил в парк, вокруг него вскоре собрались любопытные эму, которых хозяева больше не запирали в загоне. Раньше Спайк только радовался бы, что конкуренты оказались в зоне его доступа, но теперь ситуация изменилась. Каждый из эму уже был раза в три тяжелее Спайка и в четыре раза выше. И если раньше они боялись его, поскольку он был больше, то теперь четвероногий Спайк был им просто любопытен.
        Пса эти перемены отнюдь не радовали. Эму по-прежнему были Табу, да и размеры их уже превышали допустимые размеры дичи, подходящей для спаниеля. В общем, Спайку оставалось только злиться на надоедливых птиц или же просто не обращать на них внимания. Но сегодня игнорировать их было сложно.
        Жила, размякшая от слюны, изжёванная и потерявшая уже форму кости заинтересовала эму. Возможно, они почуяли запах мясного, исходящий от неё, а может быть им просто стало любопытно, что там грызёт спаниель, но так или иначе эму стали к жиле приглядываться и подошли к нему совсем уж близко.
        Спайк решил прогнать наглецов. Оставив жилу на траве, он с громким лаем сделал несколько скачков вперёд на ближайших надоед. Те поспешно отступили, но один из оставшихся позади Спайка, воспользовался моментом и завладел вожделённой добычей. Это была неслыханная дерзость, и Спайк не смог её простить. Забыв о запрете хозяев, он кинулся на наглеца, чтобы отобрать своё лакомство. Но не тут то было! Эму и так были значительно выше него, а этот оказался ещё и самым крупным в стае. Попытка Спайка выхватить жилу изо рта вора обернулась провалом: тот просто поднял голову на длинной шее, и жила в его клюве стала для спаниеля недосягаема. Тогда Спайк вцепился обидчику в ногу и тут же был отброшен в сторону. Он приземлился на острый камень и от боли коротко взвизгнул.
        В этот самый миг в доме Данил выронил из рук вазу, которую он вытирал от пыли, помогая Ольге с уборкой. Ваза грохнулась об пол и разлетелась на множество мелких осколков. Данил так перепугался, что присел на корточки и закрыл руками голову. Ему показалось, что осколки от вазы каким-то непостижимым образом снова взвились в воздух и летают вокруг него, грозя изрезать всю голову и спину своими острыми краями. И не успел он об этом подумать, как жестокая боль полоснула его по спине. А потом ещё и ещё, и Данил почувствовал, как по его бокам сбегает горячая кровь. Мало того: он увидел, что над ним мечутся какие-то огромные тени. 'Приведения!' От ужаса и боли Данил стал кричать, вскочил на ноги и бросился вон из библиотеки, где только что старательно и спокойно протирал пыль.
        Ольга, напуганная его громкими криками, кинулась за ним, чтобы спасти от неведомой опасности, но мальчик в ужасе убегал от неё прочь, закрывая голову руками, петляя и пригибаясь, будто от невидимых плетей, что хлестали его спину. Он выскочил в коридор, потом метнулся в раскрытые двери общего зала и устремился к выходу на улицу. Ольга выбежала следом.
        Арина в это время была на кухне - готовила обед. Несколько минут назад она принесла из кладовой банку тушонки для борща, и вдруг перед её глазами встало видение свежей говяжьей вырезки и свиных ребрышек. Арина в раздражении бахнула банкой об стол, да так сильно, что банка раскололась и Арина порезала руку об осколок. Внезапная острая боль в руке разозлила её пуще прежнего, и Арина, обмотав раненую руку полотенцем, побежала по лестнице вверх, в библиотеку, чтобы позвать Ольгу - пускай сегодня она приготовит обед.
        В библиотеке было пусто, на полу перед камином валялись осколки вазы и Арина в огромном раздражении отправилась искать Ольгу дальше. Перейдя в общий зал, она услышала доносившиеся с улицы отчаянные крики. 'Да что это сегодня творится?' - подумала она, выбегая на веранду.
        С широкого крыльца ей открылась поразительная и страшная картина: её баловники, её забавные крылатые питомцы, плюшевые шутники и забияки, её любимцы, которых она растила с яйца, кормила человеческой едой и защищала от нападок Ярослава, эти развитые не по возрасту птенцы нападали сейчас на Ольгу, которая стояла над скорчившимся на траве Данилом и отбивалась от них сухой веткой. Руки женщины уже были исчерчены кровавыми полосами по самые плечи, на лице читалось отчаяние и ужас, но она мужественно размахивала своей палкой, отгоняя нападающих с разных сторон эму.
        Арина была настолько поражена увиденным, что застыла на месте, не в силах ничего предпринять. Вдруг её кто-то оттолкнул с прохода и по ступенькам вниз пронёсся Ярослав. Он бежал с ружьём, и в его намерениях не приходилось сомневаться. Арина, впавшая в ступор при виде расправы над Ольгой, тот час же пришла в себя, стоило опасности обернуться в сторону её питомцев. Она кинулась за Ярославом и нагнала его, когда он остановился, чтобы прицелится в одного из эму. Прежде чем прогремел выстрел, Арина успела подбить дуло ружья вверх.
        Ярослав буквально взвыл от ярости. Его лицо в этот момент было таким страшным, что Арина его не узнала. 'Чужак! - пронеслась в голове нелепая мысль. - Нужно защитить Ольгу и Данила!' И она, совершенно не соображая, что делает, но точно, как и сам Ярослав, пылая яростью и злобой, напала на него с голыми руками. Четверо 'её' страусят, словно по команде, тот час же оставили в покое Ольгу и устремились на нового врага. И Ярославу пришлось бы туго (ведь бесноватая Арина повисла у него на ружье, а эму, как он заметил краем глаза, уже заходили с боков), если бы ему на выручку не кинулись те трое страусят, которых он сам три месяца назад достал из коконов.
        Началась свалка. Эму всегда такие дружные вдруг ополчились друг против друга и заодно против своих хозяев. Хлопали крылья, мелькали острые когти, слышались гневные человеческие выкрики.
        Ольга, совершенно не понимая, что происходит, всё же нашла в себе решимость и силы, подхватила на руки Данила (а тот в свою очередь вцепился мертвой хваткой в Спайка, которого прикрывал от нападок взбесившихся эму своим телом) и понесла его в сторону дома. Навстречу им уже спешил Тарас, вооружённый двустволкой с бледным, но решительным лицом. В один миг оценив ситуацию, он вскинул ружьё вверх и дал залп в воздух сразу из обоих стволов. От грохота выстрелов мозги у многих на лужайке явно прочистились.
        Эму брызнули в разные стороны и скрылись в разросшемся парковом кустарнике. На лужайке перед домов воцарилась тишина. Люди недоумённо переглядывались, будто все разом только что видели один и тот же кошмар и вот все одновременно проснулись.
        Данил, прижимающий к себе израненного Спайка, внезапно осознал, что боль, которую он чувствовал буквально только что, пропала. Что на его спине нет и царапинки, а вот у Спайка бока и спина исполосованы длинными порезами и сочатся алой кровью.
        Ольга вдруг совершенно обессилила и опустила мальчика на землю.
        Арина, с испуганным недоумением уставилась на ружьё, которое мгновение назад пыталась отобрать у Ярослава. Неужели она только что мечтала выцарапать ему глаза?
        Ярослава окатила волна жара, когда он осознал, что его палец до сих пор лежит на спусковом крючке, а ведь прямо перед дулом его ружья почему-то стоит Арина. Внезапно, он вспомнил о лютой ненависти к страусам и к Арине, что их вырастила, охватившей его, при виде эму, атакующих Данила и Ольгу. Он выбежал из дому на шум, думая, что на них напали бандиты, но то, что он увидел, было гораздо страшнее. Его предчувствия оправдались - страусы выступили против своих хозяев! А всё Арина со своим глупым упрямством! Он прямо-таки взбеленился от злости, а тут еще и она повисла у него на ружье. Ох, если бы не Тарас... Ярослав благодарно взглянул на товарища. Тот махнул рукой мол: 'Давай в дом'.
        Тарас увёл всех растерянных и напуганных участников побоища на лужайке в дом. У него уже были кое-какие догадки на счёт этого странного происшествия, но высказывать их было некогда: требовалось оказать немедленную помощь раненым.
        Ярослав с Ариной пострадали не сильно - у них попросту были исцарапаны руки. Ольге досталось больше: её порезы были значительно глубже и достигали плеч. Серьезней всех пострадал Спайк. С невысокими противниками эму дрались ногами, используя свои серповидные когти, поэтому спина и бока спаниеля оказались изодранными длинными глубокими ранами. Позже Ольга рассказывала, что страусы использовали также когти на лучезапястном сгибе крыльев. Именно ими эму исцарапали ей руки. Когда же они метили в глаза противнику, то в ход шли и клювы. К счастью таких серьёзных травм никто не получил.
        Тарас не знал, кому первому оказывать помощь: с одной стороны для него важнее были люди, но у Спайка раны были гораздо опасней. Ольга уловила его колебания и мужественно заявила, что со своими 'царапинами' справится сама. Данил тоже умолял Тараса заняться в первую очередь спаниелем. 'Ему же больно, - хныкал он. - Я чувствую!' Арина с Ярославом, похоже, ещё не пришли в себя от помешательства, навалившегося на них в парке, да и царапины их особых опасений не вызывали.
        Тарас принял решение в пользу Спайка. Спустившись в кухню, он уложил спаниеля в одну из огромных моек и стал промывать его раны водой. Они были густо залеплены земляным сором и пылью. Тарас понял, что это из-за того, что эму били пса ногами, опрокидывая его каждый раз на землю. Удивительно, как при этом они не распороли ему брюхо - это был бы для него конец! Что делать дальше Тарас не имел ни малейшего понятия. Может залить раны водкой? Так, во всяком случае, он уничтожит микробов, попавших в раны вместе с грязью. Он достал из холодильника бутылку водки, но к счастью для Спайка, в кухню в этот момент вошли женщины.
        Ольга без сил опустилась на табурет и положила свои дрожащие израненные руки на гладкую дубовую столешницу кухонного стола. Арина к величайшему облегчению Тараса подошла к спаниелю. Её лицо все ещё было пергаментно-белого цвета, но губы решительно сжались, брови слегка хмурились - Арина становилась сама собой. Бросив на Спайка беглый взгляд, она решительным шагом подошла к одному из кухонных шкафов и достала из него аптечку. Здесь было всё, что нужно для предстоящей операции: шприцы, новокаин, скальпель, спирт, бинты, хирургические иглы разных размеров и антибактериальная присыпка. Спайк был перенесён на кухонный стол и Арина взялась обрабатывать его раны. Она успела обколоть спаниеля обезболивающим и начала обривать шерсть вокруг самой обширной раны на его боку, когда в кухню вошёл Ярослав. Как и Арина, он тоже был бледен, но, так же как и она, уже взял себя в руки.
        - Я нашёл Иру, - сообщил он, обращаясь в основном к Ольге. - Она пряталась в кладовой. Говорит, что на неё напало необъяснимое чувство ужаса, но теперь всё прошло. Я отправил её к Никите.
        - Значит, и на неё это подействовало, - негромко сказал Тарас.
        Арина быстро взглянула на него, но тут же перевела взгляд на Ярослава и сказала:
        - Займись Спайком, пока новокаин действует. Я посмотрю Ольгины порезы.
        Сухость её тона причинила Ярославу боль, но что ещё ждать от жены после того как он пытался её убить? Молча, он подошёл к Спайку. Раны любимца ужаснули его. Ярослав судорожно вздохнул и почувствовал, как внутри снова нарастает гнев. Это ведь Ариныны питомцы довели его собаку до такого! Он же говорил ей... Вдруг Арина вскрикнула и прижала ладони к вискам. Да что с ней? Он сердито зыркнул в ее сторону и напоролся на такой же ответный взгляд. Стиснув зубы, чтобы не наговорить глупостей, Ярослав отвернулся и прошёл к раковине.
        - Тарас, слей мне на руки эту водку, - он с трудом заставил свой голос не дрожать от ярости. И тут же не удержался и зло, сквозь зубы добавил. - Когда закончу со Спайком, пойду и пристрелю всех до единого страусов.
        Губы Арины дрогнули, но она смолчала. Вместо неё за эму вступился Тарас.
        - Нет, Ярослав, нельзя этого делать.
        - Это почему же? - вскинулся тот.
        - Неужели ты ещё не понял? - похоже, Тарас искренне удивился. - Ведь вы с ними эмоционально связаны. Ты и Арина.
        'Что он мелет?' - изумлённо подумал Ярослав и тут же озвучил свою мысль:
        - Что ты несёшь? С кем мы связаны эмоционально?
        - С вашими страусятами, - Тарас проигнорировал его нарочито грубый тон и ответил спокойно, сожалея про себя, что его выдержку сейчас никто не оценит. - Сегодня вы все поддались их влиянию. Это выглядело как психическое помешательство, навеянное их сильными эмоциями.
        Ответом ему было недоумённое молчание. Даже Данил перестал всхлипывать и смотрел на Тараса округлившимися от удивления глазами.
        - Я видел вас со стороны - вы явно ничего не соображали, - продолжал Тарас.
        - Бред, - буркнул Ярослав и прошёл к спаниелю.
        - Вовсе не бред, - обиделся Тарас. - Я уже давно думал об этом, но сегодняшний случай только подтвердил мою догадку: мы все телепаты, настроенные друг на друга и на наших животных. Это прекрасно объясняет наши общие вещие сны и сегодняшнее событие.
        - Каким образом? - слабым голосом произнесла Ольга.
        - Сейчас объясню, - пообещал Тарас. - Помните тот раз, когда нам приснился одинаковый сон про бандитов? Мы знаем, что сон сбылся. А помните, что сказала Арина тогда? Она спросила, зачем сон предупредил нас об опасности, которая нам непосредственно уже и не грозит. Ведь сон был о нашем старом убежище, откуда мы уже давно переехали в безопасное место. Мы так и не нашли тогда этому объяснений. Помните это?
        - Мы помним, помним! Ты не тяни - говори, почему ты из-за этого решил, что мы телепаты, да ещё связаны со страусами? - поторопил его Ярослав.
        - Я считаю, что тот сон был предупреждением, от кого-то, кто хотел нам помочь, но не знал о нашем переезде на новое место. Нам его прислал кто-то из шайки Евгении. Например...
        - Дядя Саша! - звонко воскликнула Ира. Она только что подошла и стояла в дверном проёме со спящим Никитой на руках. - Это дядя Саша нас предупреждал, теперь я это поняла.
        - Ты всё слышала? - Ира кивнула, и Тарас подбадривающе улыбнулся ей. - Я пришёл к такому же заключению. Сан Саныч знал, что Ирина у нас, и когда он узнал о предстоящей облаве, то решил предупредить нас.
        - Получается, что он умеет пользоваться своими способностями? - спросила Ольга. - И знает о наших?
        - Это совсем необязательно, - Тарас пожал плечами. - Он мог сделать это интуитивно. Возможно, он даже не подозревает о своем даре. Он подсознательно послал нам сигнал 'sos' и мы, приняв его во сне, решили, что это вещий сон, инструкция свыше.
        - Хорошо, допустим, - поморщился Ярослав. - Я ещё могу поверить в экстрасенсорные способности людей, всё же это правдоподобней, чем 'Глас Свыше'. Прости Оля, - спохватился он, но женщина только слабо улыбнулась: 'Да чего уж'. - Допускаю даже, что мы все в какой-то мере обладаем такими способностями и можем получать мысленные сигналы друг от друга, находясь в расслабленном состоянии, как например, во сне. Всё-таки прецеденты были и до переезда: сон Иры о магазине игрушек, мой собственный сон об этом доме. Хотя больше я склоняюсь к мысли, что тут все же виновато забытое знание, ведь мои родители мертвы и не могли прислать мне такое предупреждение, - Ярослав глубоко вздохнул. - Но всё это не объясняет сегодняшний случай.
        - Отлично объясняет, - возразил Тарас. - Ты вспомни: когда нам четверым - он обвёл жестом Иру, Ольгу Данила и себя - снился сон о бандитах, вы с Ариной видели совершенно другой сон. Помнишь?
        - Да, - ответила вместо Ярослава Арина. - Ну и что?
        - Подожди, Арина, сейчас узнаешь, - попросил Тарас и вновь обратился к Ярославу. - А помнишь, как ты рассказал мне, что иногда чувствуешь себя странно, будто становишься сильнее, зорче. Помнишь? Ты говорил, что боишься, как бы это не означало какие-нибудь генетические перемены, произведённые в тебе Грибницей. Так вот: я думаю, что это вовсе не генетика, просто ты улавливаешь мысли своих страусов, как бы на время становишься ими, видишь их глазами. И ты, Арина, тоже.
        Арина удивлённо моргнула. До сих пор ей и в голову не приходило связать свои странные сны про лес и 'приступы' сумеречной зоркости, если она просыпалась сразу после такого сна. Она считала, что это последствия общего оздоровления организма в условиях улучшающейся экологии. Ведь все заводы, шахты и карьеры, которыми изобиловал промышленный Стальград, уже давно не работали. Воздух очистился от пыли и стал удивительно прозрачен, его напоили ароматы цветущих растений. Как же тут не почувствовать себя сильнее, здоровее?
        - Мне кажется Тарас прав, - после общего минутного молчания промолвила Ольга. - Я вот что заметила сегодня: когда Арина стала отнимать у тебя, Ярослав, ружьё, поведение страусят сразу изменилось. Я для них просто перестала существовать, они разделились на два фронта и стали драться друг с другом.
        - Правильно, - кивнул Тарас. - Но они дрались не просто друг с другом, как в свалке, а разделились на две команды: твоя, Ярослав, тройка, обернулась против четверых эму Арины. Каждая из групп защищала своего лидера. Они подрались из-за вас, но перед этим вы взбеленились из-за них. Вы способны чувствовать эмоции друг друга на расстоянии, и это влияет на ваше собственное настроение. Сегодня ваши страусята из-за чего-то взъелись на Ольгу, вам передались их эмоции - и вот результат.
        Ярослав упрямо тряхнул головой.
        - Глупость какая-то! Ерунда! Правда это или нет, а я не намерен больше рисковать! - не унимался он. - Особенно, если это правда. Мало того, что они напали на людей, так они ещё и нас с Ариной чуть не довели до сумасшествия. Да мы же друг друга убить хотели из-за них! Этого не должно повториться!
        - Подожди, Ярик, подожди! - воскликнула Арина. - Давай сначала выясним, из-за чего эму вообще напали. А вдруг не без причины? Нельзя их убивать, если они не виноваты! - она умоляюще посмотрела на Ольгу.
        - Не смей их выгораживать! - взревел Ярослав. - Ты что, не понимаешь, чем всё это могло закончиться?!
        - Ярослав, подожди! Ведь Арина права, - вмешалась Ольга. - Мы действительно должны выяснить с чего всё началось. Мы не знаем точно, с чем столкнулись, мы не знаем, как всё это отразится на нашем будущем. А вдруг это промысел божий? А вдруг эти существа - наше спасение. Сегодня они показали себя отменными бойцами, так может быть в том их задача - чтобы защитить нас?
        - От кого? - возопил Ярослав.
        - Да от кого угодно, - вдруг заулыбался Тарас. - Возможно, Ольга только что раскрыла их истинное предназначение. Ты уж не обижайся, Арина, но твои страусы, только для этого и пригодны.
        - Для убийства? - задохнулась та.
        - Для охраны, - смягчил сказанное ею Тарас. - Вот только представьте, что к нам на территорию влезли чужаки, страусы их заметят первыми, потому что они носятся по всему парку, и передадут картинку тебе Ярик или тебе Арина. Это же живая сигнализация!
        - Передадут картинку? Ха! - фыркнул Ярослав. - Придумал тоже!
        - Действительно, Тарас, не рано ли ты строишь такие далекоидущие планы? - начала Ольга. - Давайте сначала я расскажу, как всё было.
        - Нет, давайте я расскажу, ведь это с меня всё началось - вдруг подал голос, молчавший до этого Данил. Все посмотрели на него. - Я помогал Ольге в библиотеке и вдруг почувствовал, что Спайк сильно злится.
        - Ты почувствовал, что Спайк злится? - перебил его Тарас, и Ярослав невольно напрягся, заметив акцент, сделанный другом на кличке спаниеля. Чтобы там не придумал Тарас, а Спайк всё-таки оставался его, Ярослава, питомцем.
        Арину же волновало другое:
        - То есть, как это ты 'почувствовал'? - спросила она. - Ты имеешь в виду увидел? Спайк был с тобой рядом?
        - Нет, он был в парке, - Данил мотнул головой и Ярослав ощутил, как обрывается его сердце. - Я почувствовал его так, как говорил Тарас - в мыслях. Он злился очень сильно, и вдруг ему стало больно! - Данил всхлипнул и едва опять не разревелся, но успел взять себя в руки и продолжил. - Только я сначала не понял, что это его боль. Мне показалось что это на меня напали приведения или полтергейст. Я испугался и стал убегать.
        - Убегать? - Арина недоумённо взглянула на мальчика. - От приведений?
        - Да. Я увидел как бы тени над собой, - Данил провёл рукой над собою, показывая, где были тени. - Наверное, это так Спайк видел страусов, а я тогда подумал, что это приведения и перепугался. Выбежал из дому и увидел, что на Спайка напали страусы и топчут его. Я хотел их отогнать, но у меня не получалось и я... Они бы его убилииии... - тут он не выдержал и всё-таки заревел. Спайк, лежащий на столе перед Ярославом, жалобно заскулил и попробовал подняться.
        Ярослав прижал его к столешнице, чтоб не двигался. Сердце его разрывалось, но глаз не обмануть - его Спайк уже больше не его.
        - Перестань реветь и подойди сюда, поможешь мне его зашивать, - позвал он Данила и тихо закончил. - Раз уж он теперь твой.
        - Дальше я расскажу, - произнесла Ольга. - Я бежала за Даней от самой библиотеки. Когда выскочила на крыльцо, он уже лежал на земле.
        - Я лежал на Спайке, - поправил её всхлипывающий мальчик.
        - Я этого не поняла, - призналась Ольга. - Я подумала, что страусы напали на тебя.
        - Они меня не трогали, просто старались добраться до Спайка, - опять вставил Данил. - Иногда наступали на меня, но не царапали.
        - Ну вот, а я этого не знала, схватила какую-то палку и стала ею размахивать. Мне кажется, пару раз кого-то зацепила, вот тогда они и набросились на меня.
        - Когда ты кого-то из них ударила? - переспросила Арина.
        - Да, и довольно сильно, - виновато кивнула Ольга. - Я же думала - они напали на Даню...
        - Не оправдывайся, Оля, ты ни в чём не виновата, - сказала Арина. - Но ты уверена, что страусы напали только после того, как ты их ударила?
        - Да, после этого. Сначала они на меня и внимания не обращали - всё топтались вокруг Данила и даже сверху по нему и громко кричали. Вот я и подумала..
        - Ну вот, Ярослав, теперь ты видишь, что эму не виноваты! Их спровоцировали. Сначала Спайк, а потом Ольга, - торжествующе воскликнула Арина.
        - А какая разница? - вскинулся Ярослав, заворожено наблюдая как льнёт к Данилу израненный Спайк. От окончательного осознания своей потери он снова стал заводиться. - Они напали и нас чуть с ума не свели. Этого достаточно, чтобы всех их перестрелять!
        - Значит, ты веришь, что существует эмоциональная связь между вами и страусами? - торжествовал Тарас.
        - Сам не знаю, - Ярослав внезапно потух. Он склонился над спаниелем, чтобы заняться его оставшимися ранами, и очень тихо добавил. - Раньше-то я не сходил с ума на ровном месте.
        - Никого ты не пристрелишь, - гнула своё Арина. - Малыши не виноваты, их спровоцировали, может даже ранили! - последнее соображение не на шутку взволновало её. Она уже не могла сосредоточиться на Ольгиных порезах, которые до сих пор обрабатывала. Перед её глазами вдруг поплыли видения умирающих от потери крови, израненных и побитых страусят. Она судорожно вздохнула.
        - Да всё с ними в порядке, - буркнул Ярослав, разгадавший её вздох. - Дуются, что мы не идём их кормить. Вот и всё.
        - А ты откуда... - вспылила было Арина, и вдруг улыбнулась. - Точно, дуются! Оль, может Ира тебе поможет? Всё, что надо было зашить, я уже зашила, теперь только пластыри наложить осталось.
        - Конечно, - улыбнулась женщина. - Беги, проверь своих драчунов.
        - И в загон их запри, - крикнул Ярослав, но слышала она его или нет, было непонятно - так быстро Арина выскочила из кухни.
        Это были события двухнедельной давности. Данил припомнил их, когда, выйдя после перевязки из дому, они со Спайком проходили мимо загона для эму. Теперь они гуляли только под присмотром хозяев, а так как свободного времени у тех было мало, то случались такие прогулки не очень часто. Эму сгрудились около калитки и провожали Спайка завистливыми взглядами: 'Он - де - на воле, а нас заперли. Несправедливо!'
        Данил направлялся на реку. Теперь ловить по утрам рыбу стало его негласной обязанностью и он очень гордился своими успехами. Интерес к рыбалке привил ему дед. Раньше каждую пятницу он забирал Данила из школы и вёз к себе, чтобы в субботу утром вместе пойти на ставок. У деда же хранились и его рыбацкие снасти. Был даже настоящий рыбацкий ящик, в котором имелось всё, что нужно настоящему рыболову для удачной рыбалки.
        Данил не раз с тоской вспоминал этот свой ящичек. В нём, помимо всего прочего, хранилась и книга о рыбной ловле, которую подарил ему дед на прошлый день рождения. Как жаль, что Данил так и не удосужился прочитать её! Он-то думал, что дед всегда будет рядом и подскажет всё, что нужно и в любой момент. Пыление не только унесло старика в могилу, но и лишило Данила таких необходимых теперь знаний. Вот, например, он отлично помнил, что в заветной книжице были чертежи сетчатых ловушек для раков и нерестящихся карпов, объяснялось, как правильно ставить сети подо льдом, как подобрать очко плетения, чтобы ловилась та, а не иная рыба.
        Сейчас, когда рыбная ловля из хобби превращалась в настоящий промысел, Данила уже не устраивало то количество рыбы, которое он мог поймать на удочку или во 'флажки'. Близилась зима, через пару месяцев реку затянет льдом, как он будет ловить рыбу тогда? Дед не брал его с собой на зимнюю рыбалку, говорил, что мал еще, поэтому Данил не знал премудростей подлёдной ловли. Но свежая рыба будет нужна и зимой. Питаться одними консервами? Бррр! Данил передёрнул плечами. Ему совершенно необходимо раздобыть книжку о рыбалке зимой! И зимние снасти, рыбацкую амуницию, может даже большую надувную лодку с бензиновым двигателем. Или катер.
        От мысли о катере по коже у Данила побежали 'мурашки'. Иметь собственный катер была его заветная мечта. Данил вздохнул. Сколько раз он упрашивал Ярослава привезти ему катер! Или хоть надувную лодку с мотором. Даже просто лодку. Но у Ярослава не было на это времени: 'Позже, Данил. Это не так необходимо сейчас. Мы привезём тебе лодку позже' - каждый раз отвечал он. Данил опять вздохнул. На глубине наверняка водится крупная рыба. Каждый день он видел, как ближе к середине реки, играючи, выпрыгивали из воды здоровенные карпы, а иной раз и судаки. Но их не достать без лодки...
        Ярославу действительно некогда было заниматься поисками и доставкой из города лодки для Данила. Они с Тарасом и так выматывались до упаду, торопясь подготовить дом к зиме. Вот, например сегодня нужно было ехать Божедаровку за дровами. Сейчас они ещё не топили, но с приходом морозов шесть очагов ДомаНадРекой будут пожирать огромное количество топлива ежедневно. Чтобы не пилить дрова самим, решили собрать готовые по сельским дворам и привезти их заранее, по сухой погоде, чтобы не месить в будущем грязь на просёлочных дорогах.
        Ещё Ярослав планировал съездить за парой бензопил, чтобы в случае нужды можно было свалить в посадке дерево и распилить его на дрова. Арина считала, что бензопилами ограничиваться не стоит: весной им понадобится разная агротехника и будет лучше, если они обзаведутся ею заранее - весной-то каждый погожий день будет на счету, времени на поиски техники может попросту не оказаться. Да и поломок у неопытных фермеров и ещё более неопытных механиков будет немало. Пока они не научатся ремонтировать технику, придётся заменять её на новую. У них будет пять - семь лет форы на ошибки. Пять - семь лет, чтобы научиться ремонтировать технику. А потом, пластиковые и резиновые детали рассохнутся, металлические - проржавеют и если не найдётся специалистов, умеющих восстанавливать или производить такие вещи, то им придётся вернуться назад к плугу и ручному труду: пахать помаленьку, потом срезать стебли серпом, вязать их в снопы, перевозить, обмолачивать. Для этого нужно много рабочих рук, много времени и усилий. Не превратятся ли они в батраков из-за такой жизни? Не оставит ли их стремление к знаниям, не задушат ли
его повседневная бытовая рутина и хроническая усталость?
        И тут, как всегда бывало, когда он задумывался над будущим, его мысли перескочили на тему о судьбе других выживших людей. Сколько их? Где они? Чем сейчас занимаются? Может быть, существует какой-нибудь центр, где все собираются? Может быть, где-то уже восстановлено общество, существует правительство, действуют законы? Не было ли ошибкой переезжать в такое укрытое место? Не обрекают ли они себя на изоляцию от большинства других людей, прячась от горстки бандитов?
        Конечно, эти вопросы занимали не только его. Все члены общины думали об этом. Часто по вечерам они начинали спорить что важней: бросить всё и искать других людей или обеспечить себе безопасный тыл, а потом уже заняться поисками. Тут образовалось два фронта.
        Арина с Ирой были против немедленных поисков и это было вполне понятно: первая уже имела всё для счастья - дом, любимого человека, землю и питомцев, над которыми нужно хлопотать. Ира попросту боялась новых знакомств. Мужчин она опасалась как жертва насилия, а женщин - как возможных конкуренток в ее неразделённой любви к Тарасу.
        Ольга хотела бы что б в их компании появились новички. Её они интересовали в основном как носители новых знаний и умений. Ольга считала, что без таких пополнений их община обречена быть порабощённой, а то и просто деградирует, превратившись в группку батраков, тратящих всё своё время на выращивание еды. В этом она была солидарна с Ярославом, но она хотела послать на поиски других людей кого-нибудь из мужчин, а Ярослав считал, что оставлять женщин одних слишком опасно и отказывался.
        Данил, как и всякий нормальный мальчишка, конечно же был бы рад пуститься в путь на встречу опасностям и приключениям. Да только никто не спрашивал его мнения. Вернее спрашивал, но особенно к нему не прислушивался.
        Тарас был категорически 'за' немедленные поиски. Он утверждал, что им уже сейчас позарез нужны ещё люди - работники и бойцы. Но все понимали, что для него поиск новых людей важен еще и потому, что он одинок. В общине Тараса называли товарищем, другом, его любили, как брата. Но парню в расцвете лет нужно было нечто большее, и этого не могли дать даже самые близкие друзья. Среди них он ощущал себя в какой-то мере даже более одиноким, чем если бы жил сам по себе. Каждый день он видел, как милуются Ярослав с Ариной, и в такие моменты рядом с ними не было места для него. У Ольги был её Никита. Данила все принимали, как младшего брата или как сына и пока что мальчику этого было вполне достаточно. Только Ирина чувствовала к Тарасу, нечто большее, чем братская или товарищеская любовь, но этого он как раз и не заметил. Таким образом, Тарас был готов выступить на поиски других людей немедленно и даже в одиночку. Но от этого решения его удерживало чувство долга: ему было ясно, что Ярослав не покинет женщин одних, а он не бросит в трудном положении его самого.
        Таким образом все они до сих пор оставались в ДомеНадРекой и готовились встречать зиму.
        Ольга вскоре планировала взяться за обучение детей. Она уже попросила Ярослава заглянуть в одну из городских школ и достать по комплекту учебников по всем дисциплинам. Арина прибавила к этому списку медицинскую литературу. Ира - определитель видов и справочник по лекарственным травам. Тарас помешался на оружии и желал узнать о нём как можно больше. Самого Ярослава больше интересовала механика: он понимал, что без этих знаний ему не починить даже самую пустяковую поломку, например: в двигателе автомобиля или генератора. А вставший внезапно генератор - это остановившиеся водяные насосы, холодильник, электроплита, бойлер и так далее - список внушительный. Вот теперь и Данил пристал со своей лодкой...
        Всё это накапливалось и накапливалось. Ярослав вздохнул. Он исправно пополнял список необходимого в специальном блокноте, чтобы при случае привезти всё это из города, но времени на такие поездки катастрофически не хватало. Особенно много он думал о радиостанции. Если бы они смогли раздобыть достаточно мощную рацию, то возможно сумели бы связаться с кем-нибудь из других выживших и хоть бы хоть убедиться, что не одни на свете, и что остальные в таких же условиях и так же одиноки.
        Насущной проблемой становилась и одежда. Осень понемногу вступала в свои права, вечерами и по утрам уже бывало прохладно - настала пора позаботиться о более тёплых вещах и вообще взять всякой одежды про запас и побольше, а то мало ли что: вдруг ткани отсыреют на складах да истлеют за зиму, во что они тогда будут одеваться? То же могло произойти и с тканями, и с продуктами, хранящимися в бумажных или холщовых мешках - с мукой, солью, сахаром. Книги также могли отсыреть и пойти плесенью, тогда они потеряют столько необходимых знаний!
        А крупы? Когда они закончатся, злаковые придётся выращивать самостоятельно. Но Ярослав не знал как подействуют зимние морозы и влажность на семена, которые ещё оставались в зернохранилищах. Стоит ли им в ближайшем будущем напрягаться и сеять различные культуры, чтобы иметь запас всхожих семян? Слишком мало он знал о хлебоделии, чтобы решиться на какой-то конкретный шаг в этом направлении. От всех этих вопросов и проблем у Ярослава голова шла кругом, а их только прибавлялось.
        Да еще и страусы добавляли хлопот. 'Сидя в тесном загоне вдали от нас, они только больше раздражаются и уж ни как не учатся хорошим манерам' - допекала его Арина. Ярославу и самому не нравилось, что эму сидят взаперти, но он не мог рисковать: а вдруг история с нападением повторится?
        Все в общине уже смирились с тем, что эти практически бесполезные птицы останутся жить с ними и дальше: отказаться от своих питомцев ни Ярослав, ни Арина уже были не в силах. Эму до сих пор активно росли и ели очень много. Ещё по-детски нескладные, угловатые и относительно лёгкие, они всё-таки достигли почти полутораметровой высоты каждый. Ярослав боялся представить, какими они станут, когда вырастут полностью. Наверное, даже большими, чем африканские страусы, и гораздо более массивными. Это пугало. И если бы эму не признавали их с Ариной лидерство абсолютным, то управляться с ними было бы крайне тяжело.
        Так во время кормления миски с кормом часто становились предметом раздоров, во время которых находиться рядом с эму бывало просто опасно. Они лягали друг друга, клевались и толкались с такой силой, что порой сбивали с ног своих воспитателей. Вот и сегодня утром галдящая стая налетела на Арину, едва её не опрокинув. Ярослав только подумал, что вот-вот разразится скандал из-за корма, но эму вдруг разбежались - это Арина мысленно рассердилась на них.
        После того, как Тарас высказал свою теорию насчёт их ментальной связи с эму, они с Ариной ежедневно пытались её ощутить или использовать. Нельзя сказать, что у них совсем ничего не получалось, но то, что получалось, было совершенно не похоже на управление волей. Например, Арина могла напугать эму, всего лишь только рассердившись на них. При этом ей не нужно было кричать, гонять их палкой или ещё как-нибудь проявлять свои чувства внешне. Четвёрка Арины прекрасно улавливали плохое настроение своей хозяйки и тот час же смирнела. То же самое относилось и к его - Ярослава - троим безобразникам. Но это, конечно же, были не настоящие команды, а просто бессознательно направленные на эму эмоции. Произносимые в уме слова, просьбы, обращения, представляемые образы или действия эму совершенно не воспринимали. Таким образом, им предстояло научиться направлять действия эму с помощью эмоций.
        Существовала и обратная связь. Когда эму были голодны или если затевали серьёзную ссору между собой, то у их опекунов стремительно портилось настроение. Особенно сильно была подвержена этому влиянию Арина. Теперь стали понятны её прежние вспышки гнева или злословия, от которых страдали в прошлом все члены общины. Выяснив, что причиной таким перепадам настроения было ментальное проявление эмоций эму, Арина стала вести себя гораздо сдержаннее, а если всё же вспыхивала, тут же извиняюще улыбалась: 'Негодники шалят'.
        Вообще первое время, после того как была раскрыта их эмоциональная связь с эму, Ярослав с Ариной страдали чем-то вроде раздвоения личности. Им никак не удавалось определить, где же кончаются эмоции, навеянные переживаниями страусов, а где начинаются их собственные. Но постепенно, после долгих самокопаний, они научились разбираться в своих ощущениях, выделять 'позывные' эму и даже игнорировать их, как бы отодвигая на задний план сознания. 'Закрыться' от своих подопечных полностью ни Ярославу, ни Арине ещё не удавалось. Просто иногда (в общем-то большую часть времени) они не чувствовали своей связи со страусами, а иной раз эта связь появлялась сама собой. Обычно это случалось, когда птенцы страдали от скуки, были голодны или чем-то встревожены. Разобрать, что именно хотят эму, опираясь только на ментальную связь с ними, им пока не удавалось, но Арина утверждала, что различает 'почерки' своих подопечных.
        Характеры всех эму действительно были очень индивидуальны. Среди четырёх питомцев Арины особенно выделялся норовом самый крупный птенец. Арина считала, что он мужского пола, хотя внешне самцы и самки эму совершенно не различаются. Эго, как назвала Арина этого птенца, был достоин своего имени: он был невероятно наглым, задиристым и не чурался обидеть своих меньших собратьев, в общем - настоящий эгоист.
        У Эго была фаворитка среди тройки Ярослава. Арина считала её самкой и прозвала Мавкой в честь известной лесной нимфы. Мавка была самой изящной и грациозной среди остальных эму. Она не выделялась ни особым ростом, ни большой силой, но была невероятно юркой и всегда брала сторону Эго в его стычках с товарищами. Перья, которые уже появились на крыльях и на хвостах у всех птенцов, у Эго и Мавки были особенного густо-коричневого цвета с тёмными концами.
        Характером выделялась ещё одна самка - Пава - из четвёрки Арины. Она была почти такой же крупной, как и Эго, но в отличие от него, имела очень ровный и даже мягкий нрав. Пава всегда предпочитала оставаться в стороне от ссор, за стычками своих более темпераментных братишек и сестрёнок наблюдала с лёгким неодобрением: так смотрела бы почтенная матрона на возню ребятишек, затеявших ссору в песочнице. Когда же свара собратьев становилась совсем уж шумной, Пава вмешивалась и запросто расталкивала драчунов, тем более что её сторону тут же принимали ещё две самки из Арининой четвёрки.
        Одна из них отличалась необычной окраской (кроме тёмных штрихов её хвостовые перья были разукрашены ещё и продольными светлыми полосками) и Арина назвала её Яркой. У второй отросли самые длинные из всей стаи когти, да и агрессии было многовато. Ярослав радовался, что Цапа, как Арина назвала эту особо когтистую эму, была самой маленькой после Мавки в стае и ходила под началом у спокойной Павы.
        У Ярослава в тройке кроме Мавки были ещё два эму - самцы. Они были похожи, как две капли воды: оба коренастые, с мощными ногами, с цепким взглядом одинаково-оранжевых глаз, с матовым серо-коричневым оперением на крыльях и украшенным широкой тёмной каймой - на хвостах. Арина затруднялась их как-то назвать, потому что на ум ей приходило только одно: 'Близнецы'.
        Сам Ярослав и вовсе не утруждал себя придумыванием имён для своих подопечных. Обычно он обращался к ним так: 'Эй, кто тут есть хочет? Налетай!', или так: 'Свинтусы, айда за мной!' - и этого было достаточно, чтобы привлечь внимание эму.
        Вообще для птенцов был важен скорее зрительный контакт, нежели обращение по имени. Стоило задержать взгляд на ком-то из них, и он тут же поворачивал голову к смотрящему. Тарас утверждал, что зрительный контакт помогает установить ментальную связь между эму и их воспитателями. Но Ярослав пришёл к выводу, что это не всегда так. Возможно, чувство контакта играет определенную роль, но чаще эму поворачивались затем, чтобы взглянуть на хозяев, если нуждались в подтверждении голосовой команды или реагируя на их эмоционально окрашенные мысли. Чаще в последнем случае, так как все словесные выражения, которыми пользовались они с Ариной в общении с эму, те уже выучили и научились на них реагировать соответствующим образом. Так и старые собаки, прожившие всю жизнь рядом с одним человеком, начинают воспринимать целые предложения из его речи, как какую-нибудь конкретную команду. В этом нет ничего особенного, хотя со стороны может показаться, что собака выучила человеческий язык.
        Радость, гнев, удивление и другие сильные эмоции эму чувствовали очень хорошо даже на расстоянии от своих опекунов. Обычно тогда птенцы старались найти их взглядом, чтобы определить, чем именно вызваны те или иные чувства. Именно в этот момент и был важен зрительный контакт: прослеживая взгляд опекунов, эму определяли, какой предмет (или явление) вызвал у тех всплеск эмоций. Если опекуны были вне поля их зрения, то эму старались отыскать их на участке, а когда это бывало невозможно (в последнее время часто так и бывало, поскольку птенцы сидели взаперти в своем загоне) - начинали нервничать и сильно шумели.
        'Значит, - сделал вывод Ярослав. - Чтобы управлять ими, нужен видимый объект, на который должны быть направлены эмоции, соответствующие намерениям. Плакала система сигнализации, о которой мечтает Тарас! Конечно, если только мы с Ариной не будем сидеть в кустах и следить за периметром, чтобы наши эму смогли прореагировать на опасность должным образом! - Ярослав ухмыльнулся, представив себе эту картину. - Тут нам поможет обычная дрессура. Хм, надо будет не забыть поискать такую книжку. Когда только это будет? Эх!' .
        Глава 2 Пленение Данила
        Последние числа сентября
        Город
        - Значит так, - начал раздавать назначения Сергеич, когда все расселись по своим местам. - Кирилл с Леной, вы отправляйтесь на северо-восточный въезд...
        Кирилл незаметно покосился на Лену. Девушка сидела пунцовая, низко наклонив голову, и делала вид, что удаляет из глаза соринку, но при этом едва заметно улыбалась. Кирилл тоже едва не улыбнулся, но поспешно напустил на себя равнодушный вид. Очень удачно выпал жребий в этот раз. Впервые на дежурство с ним отправлялась Лена. До этого несколько дней подряд ему приходилось терпеть Витька, а потом - что оказалось гораздо хуже, поскольку у пацана был воистину неисчерпаемый запас вопросов - новенького Димку.
        Димка ездил с ним в последние две смены и эти шесть дней тянулись для Кирилла как шесть недель. Он уже и водить Газель пацана обучил, и стреляли они, и даже из рукопашной несколько приёмов показал - а тому всё мало. Но не бывает худа без добра: не добившись, чтобы Кирилл рассказал о своей жизни, малец самостоятельно выдумал ему нехилую легенду и Кирилл не стал его разубеждать. Всё ж быть боевиком, ветераном войн в горячих точках планеты - это круто. Даже если таковым тебя считает только пятнадцатилетний недоросль.
        Дальше было ещё лучше: Димка поделился своими догадками с Еленой и та поверила! Таким образом, Кириллу и врать про себя не пришлось и Лена из чувства такта цепляться с расспросами о прошлой жизни к обожжённому напалмом войн ветерану побоялась. Он виделся ей таинственным, грозным и привлекательным одновременно. Не чета бывшим её ухажерам - молодым и, как говорится: 'всё на виду' - студентикам. Кирилл был словно гоголевский Вакула - красивым, сильным, немного мрачноватым типом, окружённым ореолом тайны. А ещё с ним считались 'сильные мира сего': Кирилл был правой рукой главы общины, и Пётр уважал его, хоть и держался слегка на расстоянии. Тщеславная девушка не прочь была иметь такого завидного ухажера.
        До Пыления красавица Лена слыла той ещё вертихвосткой и вела достаточно беспечный образ жизни студентки экономического вуза. Училась средненько, но на небольшую стипендию баллы набирала и могла себя изредка побаловать походами в кафе или в пиццерию. Прибавить к этому дискотеки по будням и посещение премьеры какого-нибудь очередного экшена в кинотеатре пару раз в месяц - вот и получается вполне стандартное расписание её жизни за последние три - четыре года. О большем Лена тогда и мечтать не смела. Другое дело теперь.
        Кирилл дарил ей дорогие подарки (и ничего, что при своей доступности они имели чисто символическое значение, всё равно приятно), делал комплименты, но ни разу ещё не пытался поцеловать. Держа девушку на некоторой дистанции от себя, Кирилл вполне осознанно вынуждал её саму сделать первый шаг к сближению. И вот сегодня похоже она на него решится. Кирилл опять не совладал со своими эмоциями, и опять едва не улыбнулся. Сделав вид, что в горле запершило, он поднес ко рту кулак и кашлянул. Сергеич недовольно посмотрел на него и продолжил раздавать указания:
        - Гриша с Димкой едут на юго-западный пост ГАИ. И нечего в будке вдвоём сидеть: там магазинов вокруг полно, занимайтесь по очереди сбором припасов...
        Димка недовольно поморщился - последнюю смену сидеть ему уж точно не приходилось. А всё потому, что выражение 'сбор припасов' его предыдущий напарник по дежурству - Григорий понимал по-своему. С тех пор как в общине появился козёл Сёмка, Гришка и думать ни о чём не мог, как только о заготовке сена для своего драгоценного цапа. Поэтому вместо того, чтобы потрошить близлежащие к посту магазины, он раздобыл косу и день напролёт махал ею на лужайке в парке. Разговаривать с человеком, занятым такой работой было совершенно невозможно: летающая коса не давала приблизиться к Гришке на удобную для разговора дистанцию, а стоять, как дурак, на солнцепеке и говорить напарнику в спину Димке было неприятно. Сидеть одному в будочке ГАИ и пялиться целый день на дорогу тоже не хотелось, тем более, что Димка, по началу отнёсшийся к селянину Гришке с лёгкой снисходительностью коренного горожанина, после нескольких часов общения понял, что его напарник на редкость интересная личность и стал одолевать его вопросами.
        В конце концов устав оборачиваться к болтающему мальчишке, Гришка предложил тому самому взять косу и поработать рядом. При этом он насмешливо добавил: 'Если не слабо, конечно!' Димка возмутился: 'Да чего тут такого-то? Запросто!' Махать косой после 'спаррингов' с силачом-Кириллом ему представлялось детской забавой. Гришка хитро улыбнулся и, вручив пацану свою косу, стал в сторонке перекурить.
        Коса Димку не слушалась. Всё норовила воткнуться в землю или наоборот пролетала над травой, не причиняя ей вреда. Даже когда лезвие шло по стеблям, те упорно не желали срезаться, а лишь ложились, приминаемые, на землю. Через десять минут войны с древним крестьянским инструментом Димка весь взопрел и стал красным как варёный рак. Руки его противно дрожали, заломило напряжённую поясницу, проснулись все синяки и растяжения, полученные после упражнений с Кириллом.
        'Не умеешь ты косить Дима, - констатировал после перекура Гришка. - А теперь ведь придётся научиться, а то я - убогий селянин, жить буду и скотинку держать, а такой важный городской парень, как ты со своими пушками-игрушками через пару лет с голодухи коньки отбросишь'. 'Ну, так научи!' - воскликнул задетый за живое Димка. Гриша серьёзно кивнул, велел отдохнуть и с поста не отлучаться, а сам за второй косой поехал. Когда вернулся, первым делом показал, как лезвие отклепать и наточить нужно, потом - как косу держать правильно, как стоять, как двигаться с нею. И тогда дело пошло. Удивительно, но, работая рядом, беседовать было очень удобно. От напарника Димка узнал массу интересных вещей о сельской жизни и тьму-тьмущую развесёлых историй из Гришкиной распутной жизни. Само собой об Ирине и её предшественнице Гришка умолчал.
        'Сегодня соберём сено в стог и начнём перевозить его на базу' - уже совсем по-хозяйски планировал Димка. Он задумался, какие для этого им с Гришкой понадобятся инструменты, а Сергеич тем временем продолжал раздавать наряды:
        - Пётр с Витьком - вы на кировское шоссе опять, на северо-запад. Проведите опись чего там на складах имеется. И будьте осторожны: раз там шайка эта отиралась, то не исключено, что они там опять появятся. Тогда вы затаитесь и на глаза им не смейте показываться! - Сергеич грозно сверкнул глазами на Витька. Парень вяло кивнул, не прекращая колупать прыщ на шее. Сергеич подумал, что Витёк, похоже, опять травку где-то раздобыл. Жалкое убожество, а не человек! Вздохнув от этой мысли, Сергеич начальствующим взглядом обвёл присутствующих на утренней пятиминутке. - Всем всё ясно?
        Народ согласно закивал, и начальник с довольным видом хлопнул ладонями по крышке стола и поднялся.
        - Ну что ж, тогда по коням!
        Кони представляли собой четыре грузовые Газели, которые ждали их на 'автобазе' - в просторном соседнем дворе. Соседний же дом стал служить дополнительным складом, поскольку Сергеич, поддерживаемый Петром, вновь занялся мародёркой. Однако сейчас накапливаемые запасы имели несколько иной характер, нежели до слияния двух групп. В пустой дом потихоньку свозились рулоны тканей, кипы одежды, различный инструмент, бумага, канцелярия и, конечно, Пётр не мог обойти вниманием книги.
        В первую очередь его интересовали книги по акушерству, поскольку беременность у Катерины проходила явно не лучшим образом. На относительно небольшом сроке плод в её чреве проявлял признаки характерные для более позднего развития. Да и размеры живота Кати, предполагали гораздо больший срок, нежели она называла возможным. Всё это Пётр определил, перечитав горы литературы, которую собрал у себя в комнате, но ещё ни одна книжка не дала ему ответ на главный вопрос: 'Что же делать?' И он продолжал поиски нужной информации.
        К его великому огорчению на периферии города, куда они ежедневно отправлялись сторожить междугородные трассы, источников полезной литературы практически не было. Пользуясь картой города, Пётр отыскал медицинский институт, но времени поработать в его библиотеке не было. А часто не доставало и сил. Поэтому, заезжая туда после дежурства, он выгребал из раздела по акушерству столько-то книг и вёз их на базу, чтобы ночью разобраться, что же он всё-таки набрал.
        Чаще всего ему попадались книги слишком учёные, чтобы он мог понять их не имея специального образования. Поэтому параллельно приходилось заниматься основами медицины и вообще - биологии. Для этого на посту, где он проводил большую часть дня, Пётр оборудовал для себя 'лабораторию'. Это была комнатка, расположенная над маленьким табачным магазином и раньше вероятно принадлежащая его директору. Из её окон открывался вид на автозаправку на краю города, сразу за которой начиналась междугородняя трасса до Кировска. Таким образом, занимаясь обучением, Пётр имел возможность следить за трассой.
        Всё равно время на посту тянулось медленно. Устав продираться сквозь дебри медицинских терминов, перечитывая найденные книги, Пётр выполнял поручения Сергеича по плановой мародёрке в районе, прилегающем к посту. Именно он заметил в районе следы чужих мародёрств: были разграблены магазины малой бензиновой агротехники и садово-огородного инвентаря. Сначала Пётр удивился, кому это понадобились мото-культиваторы и лопаты в таком количестве, а потом сообразил, что весной эти самые вещи будут нужны и им самим, чтобы вырастить для себя свежие овощи. Сергеич сходу решил, что похозяйничал в районе Ярослав со своей компанией и велел держаться на стороже и не высовываться, если банда опять там появится. Пётр всё же надеялся, что ему удастся хотя бы увидеть этого таинственного и грозного Ярослава, о котором он слышал уже много, но однозначного мнения о котором для себя ещё не сложил.
        Каждый раз, когда о Ярославе заговаривал Сергеич, Петру слышалась некая фальшь в его голосе. В чём именно подвох, он ещё не разобрался, но убедился в одном: все подчиненные главы общины почему-то считают, что с украденной Ярославом девочкой-подростком всё в порядке. Особенно его удивила реакция Сан Саныча по этому поводу. Когда на днях Пётр заговорил с ним на эту тему, старик вдруг занервничал, заозирался и только убедившись, что за ними никто не наблюдает, выдал загадочную фразу: 'Ты, Петь, приглядывай лучше за своими женщинами' - и ушёл, ничего больше не добавив. Пётр расшифровал эту фразу, как предупреждение о возможности нового покушения со стороны группы Ярослава и провёл беседы со своими женщинами.
        Катерина пообещала быть осторожной, хотя считала, что с ней ничего случиться не может ведь она с базы и не отлучается совсем. Оберегая Катино здоровье, Пётр сам уговорил её не ездить на дежурства. Она скучала на базе, но он считал, что беременной женщине не место на солнцепёке, где нет возможности прилечь и велика вероятность столкновения с чужаками. Катя мягко напомнила ему, что на своих двоих прошла сотни километров, пока они добирались до Стальграда, да ещё и несла на плечах огромный рюкзак с провизией и походными принадлежностями, но всё-таки подчинилась и, когда он уезжал на дежурства, она оставалась на базе и 'отдыхала по хозяйству'.
        На Лену предупреждения Петра не подействовали. Девочка по уши влюбилась в Кирилла и ни о чём больше думать не могла. Против её выбора Пётр не возражал: в конце концов кто он такой, чтобы ей указывать? Он лишь надеялся, что она погодит пока беременеть. А то мало ему Кати!
        Идею дежурств поочерёдно с каждым из членов группы Пётр предложил сам, мотивируя это тем, что так они лучше познакомятся друг с другом. Менялись напарники каждые три дня по жребию. И в целом затея удалась и все они очень скоро неплохо узнали друг друга, но до чего же порой бывало скучно! Особенно долго тянулись последние два дня, когда ему выпал жребий идти на дежурство в паре с Витьком.
        Говорить с пацаном было абсолютно не о чём. Это Пётр выяснил, когда в первый день их совместного дежурства спросил того об интересах. Витёк ответил: 'До этой туфты с грибами мы с пацыками возле бурсы каждый вечер собирались, музон по радио слушали. Пиво, папироски были. Девок было много. Хорошо было, мля!' На этом Пётр решил остановиться и о прошлой жизни Витька больше не расспрашивал. Да Витёк и сам, погрузившись в сладостные воспоминания о тусовках с братвой и девками, общаться больше не горел желанием. Предоставив пацану в полное распоряжение их оборудованную раскладушкой Газель и взяв с него обещание не уходить с поста и следить за дорогой, сам Пётр отправлялся в свою 'лабораторию' или исследовал прилежащий район.
        Вот и сегодня, устав разбираться в медицинских терминах, Пётр отправился 'на разведку' по району.
        С этой стороны города располагалось много перерабатывающих сельхозпродукцию предприятий. Над длинной улицей нависали фасады административных корпусов молокозавода, мясного комбината, мукомольного и хлебозавода. Конец улицы упирался в площадку блошиного рынка, за которым начинался рынок строительных материалов и ангары оптовых баз.
        Пока Пётр ходил от одного павильона к другому, записывая в блокнот, что где хранится, Витёк сторожил въезд в город. Усилий эта работа не требовала - знай, лежи себе на раскладушке в кузове Газели и пялься на уходящую в северо-западном направлении трассу. Однако даже Витьку скоро наскучило это занятие и он стал раздумывать, а не пойти ли ему на поиски журнального лотка. Пышногрудым красавицам с глянцевых страниц вполне по силам было развеять его тоску.
        Витёк уже совсем было решился пойти размяться, как вдруг по асфальту прямо перед Газелью пробежала здоровенная крыса. Таких матёрых зверюг Витёк никогда в жизни не видал. Лоснящаяся чёрная бестия габаритами не уступала взрослой нутрии. Однако на движение в кузове Витька она отреагировала, как и положено обычной крысе: оглянулась и, блеснув бусинами глаз, пустилась наутек. А в Витьке внезапно проснулся инстинкт охотника. Упустить такую добычу он не мог, хотя четкого представления, зачем ему понадобилась крыса, у него не было.
        Парень выскочил из кузова и бросился за крысой вдогонку. Та мчалась впереди вытянув струною хвост и Витёк с удивлением отметил, что крыса вовсе не волочит его по земле, как можно было бы предположить, а несёт его поднятым и строго параллельно земле. 'Это ж надо такой длиннющий шнур удерживает в воздухе!' - невольно зауважал крысу Витёк. Они бежали по площади и у длинноногого Витька было явное преимущество перед крысой. До неё уже оставалось пару шагов, и парень приготовился сделать последний бросок, когда вдруг бестия махнула хвостом и свернула в сторону под прямым углом к своей прежней траектории. Витёк такой манёвр повторить не сумел и потерял крысу из виду. Когда он развернулся и нашёл её взглядом, бесовка успела прилично оторваться от него и удирала к каким-то воротам. Витёк сразу понял, что крыса успеет нырнуть под них прежде, чем он её нагонит, но ноги сами понесли его вперёд. Крыса замешкалась у ворот: её крупное тело не пролезало под створкой и она отчаянно извивалась, спеша протиснуться в щель между нижним краем ворот и асфальтом. Витёк, видя, что добыча опять ускользает, наподдал и в тот
момент, когда крысиный хвост скрылся под воротами, он со всего маху в них врезался.
        От удара старый ржавый засов слетел с петель и створки ворот стали открываться. Не удержав равновесия, Витёк буквально ввалился во двор цеха по изготовлению мясокостной муки. Глазам его предстало донельзя противное зрелище: вперёди и чуть правее его, опираясь на заборную стену, вздымалась огромная куча коровьих костей, шевелящаяся крысами. Их здесь были десятки: и огромные, как та, что он преследовал, и вполне обычные пасюки. При его появлении все они замерли на месте и удивительно синхронно повернули свои вытянутые рыльца в его сторону. Единственная крыса, что двигалась, была той, которую он преследовал, поэтому Витёк успел заметить, как она протиснулась между обгрызенными коровьими ребрами и шмыгнула в лаз у основания кучи. Тут же началась всеобщая крысиная паника. С оглушающим визгом крысы стали разбегаться в разные стороны. От их стремительного мельтешения у Витька даже закружилась голова. Минута - и куча костей уже не производит впечатления растревоженного муравейника. А из темноты лаза на Витька уставились глаза-бусины:
        - Уходи!
        Витёк моргнул, прогоняя наваждение, но глаза не исчезли.
        - Уходи! - словно холодом обдало.
        - Да ладно, - крикнул Витёк неизвестно кому. - Я только посмотреть хотел.
        Глаза скрылись из виду, и так как больше ничего интересного здесь не было, Витёк побрел искать журнальный киоск.
        Киоск нашёлся уже за поворотом, но Витёк едва не прошёл мимо, поскольку спереди киоск загораживал своим пыльным боком брошенный Мерседес-бус. Парень пнул провинившийся в том, что его оставили здесь гнить, бус по колесу и уже подумал, а не расколотить ли ему в отместку и лобовое стекло, но тут заметил, что из-за стеклянной витрины киоска на него смотрят загорелые голые красавицы. Из почтения к дамам Витёк решил не тратить время на несчастный осиротевший автомобиль, а отдать его вечно-молодым красоткам. Он стал оглядываться в поисках подходящего предмета, каким можно было бы разбить витрину киоска, и вдруг услышал приближающиеся голоса.
        Разговаривали где-то за киоском и совсем близко. Витёк - нужно отдать ему должное - не бросился наутёк, замерев на миг, он понял, что голоса приближаются справа и потихоньку стал отходить в противоположном направлении. Спрятаться тут было негде, только лишь за киоском. Витёк вовремя скользнул за угол и присел на корточки, чтобы его не было видно сквозь стеклянные витрины, опоясывающие киоск с трёх сторон. Говорившие вышли к бусу с другой стороны киоска. По звукам Витёк определил, что мужики открыли задние двери Мерседеса и что-то грузили в кузов.
        - Ну вот, Данька, ты доволен? - раздался из кузова весёлый молодой голос. - Снастей у тебя теперь - хоть магазин открывай!
        - Ага, Дань, теперь вся рыба твоя! - хохотнул другой парень.
        - Вот если б ещё бы лодку отыскать - тогда точно настоящая будет рыбалка! - ответил ему мальчишка, чей голос показался Витьку настолько знакомым, что он рискнул выглянуть из-за своего укрытия. Через прозрачную витрину с журнальными стеллажами ему удалось разглядеть, кому принадлежали последние два голоса. Парня, что был в кузове, ему увидеть не удалось, но другой оказался крепким молодцем вроде Кирилла, только чуть пониже того и со светлыми сильно отросшими волосами. Его Витёк никогда раньше не видел, но внешность парня совпадала с полученным от Евгении описанием, и Витёк предположил, что это и есть её прежний хахаль - Тарас.
        Мальчишку Витёк узнал сразу - это был Данилка - приёмыш Сан Саныча. То-то старик обрадуется, когда Витёк расскажет ему, что пацанёнок очутился в тех же руках, что и его ненаглядная Ирка! А уж как озвереет Сергеич! Витёк зло ухмыльнулся, пожалуй и Санычу он удовольствия не доставит: скажет, что видел как пацана вели нагруженным словно вьючного ишака. И что он весь в синяках и такой тощий, что аж светится. Занятый этими зловредными мыслями, Витёк чуть не упустил момент, когда старшие парни собрались куда-то уходить.
        - Ладно, Данька, уговорил - пойдём, поищем тебе лодку и движок к ней, а ты сиди в машине - Спайка поджидай. И куда это он запропастился?
        - Не знаю, - голос Данила прозвучал несколько растерянно. - Он нашёл что-то интересное, только не пойму что.
        - Не волнуйся Даня, прибежит твой Спайк. Ты сам главное не уходи никуда. Если что - посигналь. Понял?
        - Понял, - согласился Данил.
        Его товарищи захлопнули двери кузова и ушли в том же направлении, откуда и появились. Мальчик полез в кабину, а Витьку внезапно пришла в голову очень нехарактерная для него мысль: сегодня у него есть шанс отличиться. Если он захватит сейчас этого мальца и притащит его на базу, то заставит подавиться своими упрёками и насмешками и Кирилла, и Гришку, а то и самого Сергеича. Его станут уважать: как-никак пацан сумел удрать из-под стражи Кирилла, а он - Витёк - его поймал! Реализовать идею мешало то, что мальчишка сидел в кабине автомобиля, то есть в непосредственной близости от кнопки клаксона, на сигнал которого тут же прибегут его старшие товарищи. Знакомится с их карабинами у Витька не было ни малейшего желания. Он медлил, раздумывая, как бы выманить пацана на улицу и тут ему помог случай.
        С той стороны, откуда пришёл сам Витёк появился спаниель. Он тащил что-то в зубах и это что-то было слишком громоздкое для него и тяжёлое, потому что пёс шёл бочком и даже издали слышалось его 'хеканье'. Заинтересованный Данил вылез из машины и двинулся навстречу спаниелю. Витёк возликовал: вот его шанс! И тут он разглядел, что притащил спаниель.
        Сложно было не узнать эти глаза-бусины и теперь уже не такой длинный, обкушенный собачьими зубами хвост. Добычей Спайка оказалась гигантская крыса, и почему-то Витёк был уверен, что это та самая, за которой полчаса тому назад гонялся он сам. Спаниель, опьянённый чувством собственной победы, гордый первым за многие месяцы трофеем не замечал вокруг ровно ничего. Незамеченным остался и запах чужака, по следам которого он пришёл к машине. Спайк опустил крысу на асфальт перед Данилом, а тот охал и ахал, восхищённый его охотничьим талантом.
        Голова крысы оказалась повернутой к Витьку, и ему было видно, что её гагатово-чёрные глаза ещё не помутнели, но уже не сияли той кипучей живостью, как совсем недавно. 'Умираю' - понял их выражение Витёк, и внезапно его пробрала дрожь. Сам не понимая, что делает, он вынул из кобуры свой Макаров и выстрелил в спаниеля. Тот даже не взвизгнул и упал на бок.
        Уже выстрелив, Витёк понял, как сглупил: на звук наверняка прибегут дружки пацана. И если Витёк не хочет, чтобы его самого пристрелили как паршивого пса, необходимо поймать мальчишку и использовать его как живой щит. Благо, что тот явно растерялся и не поймёт в чём дело: упал на колени перед псом, бормочет что-то и зажимает его рану. Без толку - Витёк видел, как пуля выбила из собачьей шеи фонтанчик крови, да и лужа её уже натекла здоровенная. Пёс издох.
        Витёк кинулся к Данилу и, оторвав его от мёртвого спаниеля, сгреб в охапку. Вовремя - позади послышался топот возвращающихся дружков мальца. Витёк приставил к его виску пистолет и развернулся с ним к бегущим.
        - Стоять! - срываясь на фальцет, заорал он. - Пушки бросайте, а то вышибу пацану мозги!
        Парни повиновались и Витёк незаметно перевёл дух. Поджилки у него тряслись и он плохо понимал, как можно выйти из сложившейся ситуации без вреда для себя. Пятиться с сопротивляющимся пацаном до тачки и уехать с ним? Но его и удержать-то чего только стоит - извивается как червяк на крючке, а втащить такого бесноватого в кабину и вовсе нереально. Отпустить тоже нельзя - его дружки похватают пушки раньше, чем он, Витёк, уедет и если не пристрелят его, то обязательно ранят.
        - Он застрелил Спайка! Я его не чувствую! Он застрелил его! - истерично заорал мальчишка, и принялся выкручиваться из рук Витька пуще прежнего. Не помогал даже удушающий захват за шею: мальчишка стоял на цыпочках, хрипел, но продолжал вырываться и уже расцарапал Витьку всю руку, которой тот его удерживал. Витёк почувствовал, что мальчишка сейчас вырвется и ударил его рукоятью пистолета в висок. Данил тут же обмяк и повис на локте Витька, а его друзья дёрнулись вперёд.
        - Стоять! - взвизгнул Витёк, опять приставляя пистолет к голове, потерявшего сознание Данила. - Он живой пока. А будете дёргаться - пристрелю.
        - Чего ты хочешь? - спросил сухощавый жилистый парень в охотничьем камуфляже.
        Это мог быть только Ярослав - главный в группе противников Сергеича. Витёк мельком удивился, что тот настолько молод, да и выглядит далеко не так внушительно, как даже его напарник - Тарас. Похоже, Сергеич здорово переоценил его!
        - Верните Ирку! - потребовал Витёк первую пришедшую в голову ценность.
        Парни переглянулись, на их лицах легко читалось замешательство и отвращение к нему, к Витьку.
        - Это исключено, - заявил Ярослав. - Проси что-нибудь другое.
        - Да что у вас ещё может быть хорошего? - рассмеялся Витёк. - Я пожалуй заберу пацана - будет у командира на побегушках.
        - У нас есть картошка! - в отчаянии выкрикнул Тарас. - Почти десять мешков. Хватит, чтобы есть всю зиму и ещё на посадку останется.
        - Картошка? - переспросил Витёк, и почувствовал, что вопреки страху его рот наполняется слюной. - Где?
        - В машине, - Ярослав обречённо махнул рукой в сторону Мерса. - Только мальчика оставь.
        - Картошка за пацана - этого мало. Съедим её и ничего не останется, а от мальчишки польза будет, когда его Кирюха выдрессирует как следует, - Витёк так не думал, но ему хотелось поиздеваться над насолившим своей неуловимостью Ярославом. Он не ожидал, что ему предложат большее.
        - Отдай нам мальчика, и мы привезём вам козу, - пообещал Тарас. - Больше у нас ничего ценного нет.
        - Так я и поверил, что привезёте! - рассмеялся Витёк, у которого при слове 'коза' словно щёлкнуло что-то в голове: их коза да Гришкин цап - гляди и у них будет целое стадо свежего мяса! Однако радость он свою сумел скрыть за гримасой недоверия. - Нашли дурака: отдай вам пацана - и никакой козы нам не видать. Вы вообще её выдумали. Стопроцентно! Здохли все козы давно!
        - Не выдумали! - воскликнул Тарас. - Какие тебе гарантии нужны? Давай я заложником буду, а мальчика Ярославу отдай. Он тебе козу и привезёт через пару часов.
        - Ага, разбежался! - ухмыльнулся Витёк и подтянул сползающего вниз мальчика на уровень груди. - Гарантия у меня уже есть, и я её заберу с собой, а вы отыщете себе другую тачку и завтра на восемь привезёте свою козу сюда. И чтоб без фокусов! - с этими словами Витёк двинулся к кабине Мерса. Тащить бесчувственного мальчика было неудобно и тяжело, но Витёк понимал, что это его единственная гарантия неприкосновенности.
        - Завтра в восемь утра здесь же! - напомнил он, забираясь в кабину и втаскивая Данила к себе на колени. - И чтобы вас обоих видно было, когда меняться будем!
        Оказавшись в кабине, он кое-как захлопнул за собой дверь (она упиралась в торчащие колени Данила и не хотела закрываться, пока Витёк не усадил бесчувственного мальчика лицом вперёд) и завёл двигатель. Мерс послушно двинулся в том направлении, где находился их с Петром дежурный пост. Если бы не необходимость забирать напарника, Витёк уже мчал бы по направлению к базе, но бросать мужика однозначно было нельзя. И не потому, что этот надутый тип нравился Витьку, просто попади он в лапы Ярославу, тот непременно расколет его на местонахождение базы. А этого - даже Витёк понимал - допустить никак нельзя.
        На счастье Пётр оказался на месте. Когда Витёк приехал на грузовом Мерседесе и закричал, чтобы Пётр живо хватал свои манатки и грузился в кабину, тот повиновался без лишних слов: у Витька на руках лежал без сознания бледный ребёнок и это всё решало. Его так озаботило состояние мальчика, что он почти не обращал внимания на хвастливый рассказ Витька о том, как он вырвал несчастного пленника из лап ужасного Ярослава.
        На базу они приехали чуть позже Сергеича с Евгенией, и если бы не это обстоятельство, всё сложилось бы по-другому, но Пётр только спустя месяцы понял это. А так гримасу боли и отчаяния на лице встретившего их Саныча и испуг Фёдоровны он воспринял как проявления тревоги за бессознательного ребёнка. Не показалось ему странным, что Сергеич как-то слишком быстро и сильно проникся к тому жалостью и велел Евгении приготовить для него постель в своей собственной комнате, а она - всегда такая равнодушная и холодная - не возразила и даже вызвалась побыть тому сиделкой.
        Пётр ещё в машине ощупал и по возможности осмотрел ребёнка, но никаких ранений не обнаружил. Только на виске у мальчика наливался огромный синяк - самая вероятная причина столь глубокого и продолжительного обморока. Витёк утверждал, что не знает, откуда у пацана синяк, просто, когда он, Витёк втаскивал мальца в кабину Мерса, тот вдруг взял и потерял сознание. 'Мог случайно ударился головой' - предположил он. Пётр ему не поверил, не поверили Сергеич с Евгенией, но все внимательно выслушали хвастливый рассказ Витька о захвате ценного пленника и о том, как он договорился обменять его на картошку и козу.
        - Почему этот мальчик так важен для Ярослава? - спросил в конце этого повествования Пётр. У него в голове не укладывалось, что такой негодяй, каким рисовал Ярослава Сергеич и остальные члены группы, ради ребёнка был способен отказаться от таких ценностей в эти времена, как семенной картофель и коза. - Они, что родственники?
        - Всё возможно, - туманно ответил Сергеич. - Мы наверняка не знаем, но то, что мальчишка дорог Ярославу нам только на руку. У нас есть козёл, а когда будет ещё и коза, мы сможем возродить животноводство.
        - Так вы хотите отдать мальчика обратно бандитам? Променять его на козу? - удивился Пётр. - Вы что не понимаете - он гораздо ценнее козы! Ещё один член нашей общины и дополнительный гарант выживания человеческого вида. А козу мы себе ещё поймаем. Я же говорил, что знаю, где они водятся.
        - Гарантом выживания человечества мальчишка сможет быть, что здесь у нас, что там у них, кастрировать его никто не собирается, - отмахнулся Сергеич. - А вот поймаем мы себе козу или нет - это ещё вопрос. Я предпочитаю, чтобы тут всё было наверняка. В любом случае лишняя коза нам не повредит, а вот бандитский выкормыш может изрядно крови попортить. Зачем нам такие в общине? Нет, Петя, будем меняться.
        - Ты не можешь это сам решать, забыл? - напрягся Пётр.
        - А, ну да - твой договор. Хм, - Сергеич стрельнул глазами в стоявшего тут же Сан Саныча и непонятно усмехнулся. - Ну что ж, мы дождёмся всех и проголосуем. Сделаем, как решит большинство. .
        Глава 3 Обмен
        Тот же вечер, ДомНадРекой,
        Следующее утро - город.
        В это время Ярослав с Тарасом мчались кировским шоссе к ДомуНадРекой. Им повезло неподалёку от места захвата Данила найти рабочую Газель. В кузове грузовичка стояла раскладушка, тент был задран на раму и закреплён там, что и привлекло внимание Тараса, бегавшего по округе в поисках машины. Что это тачка бандитов, которую они бросили, пересев в их Мерседес, Тарас догадался, найдя в кабине термос с горячим чаем и тормозки. 'Ну и ладно, теперь будет наша' - промелькнуло у него в голове быстрее молнии, и, вскочив на водительское сидение, он погнал машину к газетному киоску, где его дожидался Ярослав и раненый Спайк.
        Пуля навылет пробила псу шею, едва не зацепив верхние отростки позвонков. В противном случае спаниель был бы уже мёртв. Пока Ярослав с Тарасом вели переговоры с бандитом, Спайк истекал кровью, лёжа всего в нескольких метрах от них. Уезжающий Мерс чудом не раздавил его: колеса буса прокатили в каком-нибудь дециметре от распростёртой на асфальте собаки.
        Только-то Мерс отъехал, Ярослав бросился к Спайку и зажал пулевые отверстия руками. Перебинтовать раны на шее, чтобы перестала течь кровь, не представлялось возможным: из-под слабой повязки кровь продолжала бы сочиться, а тугая удушила б спаниеля. Раны и перебитые сосуды необходимо было срочно зашить, но аптечка вместе с иглами и нитками осталась в угнанном Мерседесе.
        Тарас крикнул, что побежит искать аптеку, и умчался прочь, а Ярослав остался сидеть рядом с истекающим кровью четвероногим товарищем. Спайк не приходил в себя, но под пальцами Ярослав ощущал слабое биение жизни в его шее. Кровь продолжала сочиться из его ран, тут же загустевая вязкой лужицей на раскалённом асфальте, приклеивая к Спайку пальцы хозяина. Ярослав переместился так, чтобы его тень падала на спаниеля. Больше для друга он ничего не мог сделать. Собственная беспомощность в этой ситуации одновременно гневила и ужасала Ярослава, минуты тянулись для него как часы.
        Тарас в это время метался по близлежащим улицам, но аптеки нигде не было видно. Он уже совсем отчаялся найти её и вдруг на одном из отдельно стоящих зданий неподалёку от блошиного рынка увидел знак ветлечебницы. Металлическая дверь больницы была заперта, но на счастье на окнах не оказалось решёток. Тарас прикладом карабина разбил ближайшее к двери окно и полез внутрь.
        Атмосфера в помещении живо напомнила ему другую больницу, в которой они с Ярославом побывали пару месяцев назад и при этом чуть не угробили Спайка. Здесь тоже было невообразимо жарко, и стоял такой же пыльный и сухой запах мумифицированных трупов. Только здесь не было тел людей. Запертые в своих клетках, Пыление здесь встречали животные.
        По большей части в клетках лежали останки собак и кошек, но были также декоративные кролики, морские свинки, попугаи, кенары и рептилии в террариумах. Позы, в которых находились скелеты некоторых животных, свидетельствовали, что те умерли спокойно, может быть во сне или от слабости. Но были и такие, которым жить пришлось гораздо дольше, чем людям, обязанным за ними присматривать, кормить их и поить. Так посмертный оскал и обломанные о стальные прутья клыки одной из собак свидетельствовали о том, что она умерла совсем не от того, что Грибница поразила её лёгкие. От мумии обезьянки с горестным страдающим, почти человеческим выражением мордочки Тарас едва смог отвести взгляд: животное так хорошо сохранилось, что казалось, будто скорчившийся над миской скелетик сейчас встанет и протянет к нему свои лапки.
        Покинув комнату с клетками, Тарас побежал по полутёмному коридору, ища глазами дверь с табличкой 'операционная'. Там, по его мнению, должно было обнаружиться всё необходимое для спасения Спайка. Заветная дверь оказалась в самом конце коридора. В светлой комнате под стенами стояли медицинские стеклянные шкафы, рыжеющие от тонкого налёта споровой пыли. Тарас открыл первый шкаф с надписью 'Перевязочные материалы'. Внутри было чисто, на полках стояли металлические коробки, в которых оказались упаковки со стерильными бинтами, ватой, марлевыми тампонами. Такие же коробки хранились и в шкафу с надписью 'Хирургический инструмент'. Тарас открыл одну из коробок. Там были скальпели, завёрнутые в белоснежные марлевые салфетки, иглы и нитки - всё чистое. Вскоре обнаружился и спирт, и перекись водорода, и порошок стрептоцида в большой банке. Тарас, сгрузив все необходимое в пластиковую корзину для транспортировки кошек, помчался назад к Ярославу.
        Оперировать на асфальте было очень неудобно. Ярослав, не жалея спирта, вымыл руки и залил оба пулевых отверстия на шее Спайка перекисью водорода. Обильная серо-бурая пена прореагировавшей перекиси вынесла из ран вколоченную туда пулей шерсть. Ярослав повторил операцию, потом очистил раны от пены. Края пулевых отверстий посветлели, но он знал - это обожжённая ткань и она отомрёт.
        Перекись очистила раны, но теперь ему придётся обрезать всё, что она спалила. Ярослав сглотнул: у них не было ничего обезболивающего, Тарас забыл поискать хотя бы новокаин, и если Спайк вдруг очнётся посреди операции, его сердце может не выдержать нового болевого шока. Но медлить было нельзя: мелкие артерии, просветы которых уже затромбовались свернувшейся кровью, после промывания ран опять закровоточили. Ярослав понятия не имел, как их нужно зашивать. К тому же добраться до всех перебитых сосудов мешала узость пулевого хода и он решил перевязать хирургической нитью хоть бы те из них, которые ему видны.
        Следуя своему решению, мелкими движениями скальпеля Ярослав стал срезать скукожившуюся, обожжённую ткань по краям ран и по ходу дела перевязывал тончайшей хирургической нитью наиболее крупные сосуды, открывающиеся при надрезах. Тарас не вмешивался, полагая, что другу лучше знать, как спасти своего пса. Он только ассистировал Ярославу, подавая по его требованию салфетки, нитки или другой скальпель. Когда раны были очищены и все особенно сильно кровоточащие сосуды перевязаны, Ярослав наложил стягивающие швы на пулевые отверстия и понял, что больше ничем помочь Спайку не может.
        После часа, проведённого на коленях, сгорбившись над раненым Спайком, у Ярослава совсем затекли ноги, страшно ломило поясницу и раскалывалась от боли голова. Но руки у него стали дрожать только, когда работа уже была закончена. Тарас помог ему подняться на ноги и поддержал, когда его шатнуло от острой боли в коленях и в спине.
        Домой возвращались на Газели похитителей. Мысли, что и говорить, были самые невесёлые. Мало того, что Спайк оказался серьёзно ранен и неизвестно выкарабкается ли он в этот раз, так ещё и весь свой урожай первоклассного семенного картофеля им пришлось отдать бандитам, и козу - считай - тоже. А мысль о том, что Данил попал в плен, вообще лишала всякого покоя. Ярослава особенно ужасало то, что мальчик, по всей видимости, тоже был ранен. Этот недоросль, что ударил его рукоятью пистолета, вряд ли обладал большой силой, да и ударил он без замаха, но много ли нужно детским косточкам? Удар в висок сам по себе очень опасен. Что с Данилом теперь? Очнулся ли он? Вдруг у него сотрясение мозга? А вдруг ещё и похуже что-то - не зря же Спайк так долго не приходит в себя? Возможно состояние спаниеля - это эмпатический отголосок того, что сейчас переживает его ментальный партнёр?
        От этих вопросов гудела голова, и Ярослав тщетно пытался отогнать их, чтобы продумать, как им завтра произвести обмен и при этом самим не оказаться пленёнными. Ведь если их с Тарасом схватят, то - нет сомнений - попробуют выколотить из них признание об укрытии их женщин, а если не смогут, то убьют. Ярослав знал, что никогда не выдаст Арину, но выдержит ли пытки Тарас? Что правильней, рискнуть своими жизнями и безопасностью женщин и попытаться вызволить из плена Данила, или пожертвовать его судьбой ради свободы остальных членов общины? Кто важнее: один ребёнок или пятеро других людей? Выбор одновременно был и в то же время его не было. Ни одно из возможных решений не могло быть совершенно правильным. От осознания этого Ярослав едва не застонал. Вместо этого он зажмурился до рези в глазах, до головокружения, но легче не стало. Ещё никогда он не бывал в такой ужасной ситуации, ещё никогда реальность не ломала его убеждений так жестоко. И когда они уже подъезжали к воротам ДомаНадРекой, он всё ещё не принял решения.
        Их встретили дула ружей, просунутые между прутьями ворот. Сами ворота, будто щитами, оказались загорожены массивными деревянными столешницами, которые женщины притащили сюда из дома. Тарасу пришлось выйти из кабины, чтобы защитницы усадьбы смогли убедиться, что на чужой машине приехали свои. Из-за деревянных щитов выглянула Арина, и парень поразился, насколько она оказалась бледной. Губы девушки дрожали, было видно, что она держится из последних сил, чтобы не расплакаться.
        - Ярослав ранен? Почему он не выходит из машины? - спросила она.
        - Мы оба целы, - поспешил успокоить её на этот счёт Тарас. - Но Спайк тяжело ранен, Ярослав держит его на руках, поэтому и не выходит. И ещё, Арина, - у нас выкрали Данила.
        - О, господи! - воскликнула Ольга. До этого момента она стояла сбоку от ворот, скрытая от Тараса каменным забором, а теперь вышла. - Как это случилось?
        - Нас застали врасплох, - вздохнул Тарас. - Давайте всё-таки я потом расскажу: тебе, Арина, нужно бы взглянуть на Спайка - всё ли мы правильно сделали. Его пришлось зашивать.
        Слушая его, Арина вглядывалась в лицо Ярослава, полускрытое в тени автомобильной кабины. Оно показалось ей очень напряжённым. Последние два часа Арина ждала и боялась худшего. Слова Тараса о ранении Спайка вернули девушку к реальности, и она развила кипучую деятельность. Пока Тарас перелезал через забор, чтобы помочь оттаскивать от ворот тяжёлые дубовые столешницы-щиты, Арина убирала из щелей между ними ружья и относила их в сторонку под забор. Кроме ружей у ворот стояла кастрюля с ружейными патронами. Тарас чуть не опрокинул её, когда спрыгнул с забора, и на его вопросительный взгляд ответила Ольга:
        - Пару часов назад, эму Ярослава словно сошли с ума, - тихо проговорила она. - Они подняли такой гвалт, что нам их крики были слышны даже в подвале. Арина сказала, что страусы смертельно напуганы и разгневаны одновременно. К ним невозможно было подойти. Даже на Арину они кидались и если бы не её собственная четвёрка - напали бы! А потом вдруг они как-то сразу все сникли, собрались в кучку, опустили головы к земле и все уставились в одну точку, - Ольга опасливо оглянулась на Арину и продолжала уж совсем тихим шёпотом. - Арина решила, что Ярослав тяжело ранен или погиб. Девочка держится из последних сил. С Ярославом действительно всё в порядке?
        - Не волнуйся, Оля, он цел.
        - Это ещё не все, - Ольга внезапно всхлипнула. - Вскоре после того, как взбесились эму, Ирочка упала в обморок, да так до сих пор и не очнулась. Ты знаешь, она очень к тебе привязана, вот мы и подумали...
        Тарас удивленно моргнул.
        - Вы решили, что и со мной что-то случилось?
        - Ну да, и Арина собралась в город искать вас. Она подумала, что вы столкнулись с той бандой. К счастью через некоторое время эму как будто успокоились, и Арина решила повременить. Но если б вы не вернулись к ночи, она бы отправилась за вами в город. Говорила, что нужно забаррикадироваться, потому что если вас схватят...
        Ольга рвано вздохнула.
        - Нас не схватили. Но не думаю, что такая баррикада сильно помогла бы вам, если б бандиты действительно явились сюда, - Тарас в сомнении оглянулся на полуразобранную баррикаду у ворот. - Но как временное препятствие для въезда на участок это сработало бы.
        - Арина так и сказала, - подтвердила Ольга. - Если бы кто-то чужой приехал, у нас было бы время скрыться в лесу с противоположной стороны от ворот.
        - Всё это полумеры, - пробормотал Тарас. - Нападающие просто перелезли бы тихонько через забор и повязали бы вас в ещё доме. Ворота они открыли бы уже после этого. Необходимо придумать что-нибудь другое. Мы слишком расслабились в последнее время. И вот результат - потеряли Данила.
        Как только ворота были открыты, Арина побежала к машине. Ярослав сидел на пассажирском сидении и держал на коленях окровавленного Спайка. Арина приняла у него пса и, двигаясь очень плавно, чтобы не потревожить рану, понесла его к дому. Когда парни спустились за ней в кухню с одной из столешниц, Спайк уже был перебинтован заново, а клочья шерсти на полу свидетельствовали, что Арина остригла ему участки вокруг ран. 'Бедный Спайк опять будет выглядеть как чесоточный' - пожалел про себя спаниеля Тарас.
        - Кажется, вы всё сделали правильно, - отрывисто произнесла Арина. - Если пуля не задела никаких крупных сосудов и вдруг не откроется кровотечение, то скорее всего Спайк быстро поправится. Только почему он до сих пор без сознания?
        - Он потерял много крови, - устало ответил Ярослав. - Мы не сразу смогли заняться им. И ещё я думаю, что это как-то связано с тем, что и Данил тоже был без сознания, когда его захватили в плен.
        - Что произошло?
        Ярослав рассказал, как вместе с Тарасом и Данилом они собрали отличный урожай картошки на их старом огороде, как потом поехали через блошиный рынок, что у мукомольного завода, специально, чтобы Данил подыскал себе снасти для рыбалки. Когда Ярослав признался, что они оставили мальчика одного у машины дожидаться, убежавшего куда-то Спайка, и рассказал, что из этого вышло, Арина только покачала головой. Нервное напряжение последних часов лишило её сил, нужных, чтобы гневаться.
        - Примерно в это самое время и Ирочка упала в обморок, - заметила Ольга, когда Ярослав сказал, что Данила ударили в висок и он потерял сознание. - Она до сих пор не очнулась.
        - Мы сначала подумали, что это из-за тебя, Тарас, - дрогнувшим голосом сказала Арина. - Но раз с тобой всё в порядке, то теперь я склоняюсь к мысли, что Ира без сознания из-за Данила. Время их обморока действительно примерно совпадает.
        - Значит, Данил тоже ещё не пришёл в себя? - полуутвердительно проговорил Тарас.
        - Я не знаю, - вздохнула Арина. - Ира, наверное, смогла бы ответить, но я не могу привести её в чувство.
        - Ладно, что гадать? Нам надо подумать, что делать дальше, - начал Ярослав.
        - За Данила требуют выкуп, - добавил Тарас. - Нашу козу.
        - Машку? Но как они узнали о ней?
        - Я им сказал, - признался он. - Бандит вообще Иру назад затребовал. Картошки ему мало показалось, вот я и предложил...
        - Ну и правильно, - махнула рукой Арина. - От Машки нам никакого проку. Если эти придурки захотят зарезать её, что ж - такова её судьба. Всё равно козла для неё мы так и не нашли и нет гарантий, что он когда-либо появится. Если её предназначение было в том, чтобы стать выкупом за человека - так тому и бывать. Вот только где гарантии, что на козе они остановятся? Не потребуют ли ещё чего-нибудь?
        - Но что мы можем им ещё дать? У нас больше ничего ценного нет, - испуганно возразила Ольга.
        - Мы с тобой да ещё Ира - вот что у нас есть ценного, - бледно усмехнулась Арина.
        - Это исключено! - воскликнул Тарас. - Данила конечно жалко, но если вопрос встанет о его обмене на кого-то из вас - я буду против!
        - Спасибо Тарас, но Данил - ребёнок, а я и Ольга - взрослые люди, мы сами можем принимать за себя решения.
        - Нет, Арина, ты ошибаешься, - остановил её Ярослав. - Так могло быть до Пыления, пока от тебя лично не зависела судьба человеческого вида. Сейчас всё по-другому. Ольга не может решать за себя, потому, что она ответственна за Никиту. Тебя я не отдам потому, что ты - моя жена. Молчи! - рявкнул Ярослав, видя, что Арина открывает рот для возражений. - Ты родишь ребёнка от меня, а не от какого-нибудь отморозка, вроде того, что сегодня бил по голове маленького мальчика. Об Ирине вообще никакого разговора быть не может - она уже достаточно натерпелась от них, на всю её жизнь хватит. Так, что если эти ублюдки потребуют кого-то из вас троих за Данила, то я их пошлю куда подальше.
        - Да как ты можешь?! - воскликнула Арина. - Он же ребёнок!
        - Они ничего ему не сделают, - попытался возразить Ярослав.
        - Тебе откуда знать, на что способны эти уроды? А вдруг они резать его начнут завтра у тебя на глазах! Они же отмороженные!
        - Успокойся, Арина, - вступил в спор Тарас. - Я считаю, что Ярослав прав: им нет смысла убивать или калечить мальчика. Если мы наотрез откажемся менять его на женщин и заявим, что ничего ценного у нас больше нет, они или отдадут его нам или оставят у себя. Возможно, попытаются забрать и козу. Машкой можно пожертвовать и лезть на рожон мы не будем. Так что, скорее всего, придётся просто удирать, - при этих словах Тарас густо покраснел, потом стремительно побледнел и произнёс. - Ну, а если случится, так как говоришь ты, то я постараюсь убить их всех.
        - Я тоже, - подтвердил Ярослав.
        - Это ужасно! - всхлипнула Ольга.
        - Да, но мы должны четко представлять себе, чем готовы жертвовать, прежде чем начинать торги, - утомлённо сказал Ярослав. - Завтра на трудные решения не будет времени. А я склонен думать, что козой бандиты не ограничатся. У них будет ночь вперёди, чтобы понять, что от одной козы проку мало - съел её и всё. Семенной картофель они уже получили и мальчик по-прежнему у них в руках - следовательно, они могут передумать насчёт козы или попробовать, как говорит Тарас, захватить и её тоже, оставив Данила заложником для следующего обмена. И ты, Арина, тоже права - это может продолжаться до бесконечности. Мы должны придумать что-нибудь настолько соблазнительное для них, чтобы они не смогли отказаться от нашего предложения и согласились сразу отдать Данила.
        - Ты уже придумал, что это может быть? - спросил Тарас.
        - У меня есть некоторые идеи, но я хотел бы послушать ваши предложения.
        - Работать на них? - усмехнулась Арина после некоторого раздумья. - Кажется, об этом мечтала Женечка.
        - Мне тоже, кроме этого, ничего в голову не приходит, - согласно кивнул Тарас. - Работать и отдавать им часть своих трудов, как десятину. Но тогда они точно не отдадут нам Данила: он будет залогом того, что мы выполним свои обязательства. И ещё: если нам придётся с ними часто встречаться, то рано или поздно они выследят нас.
        - Значит, этот вариант не годится, - констатировала Ольга. - А что если мы предложим им эму?
        - Об эму ни слова! - предупредила Арина. - С ними мы расстаться не сможем, и они ни на что, кроме как на убой бандитам не пригодятся. Плотоядных птиц они не захотят содержать и разводить.
        - Но они ведь не знают, что эму плотоядные, - резонно возразила Ольга. - А мы им не скажем. Пусть разбираются, когда Данил уже будет у нас.
        В кухне воцарилось молчание. Ярослав печально улыбнулся - всё повернулось так, как он и предполагал. Арина, была готова пожертвовать собой, ради Данила, но отдать за него своих выкормышей она не могла. Сам Ярослав был готов жертвовать всем, чем угодно ради мальчика, лишь бы не Ариной. Но и его мысль о том, что придётся расстаться с эму, придавила словно валуном. Заранее прочувствовав боль этой утраты, Ярослав на миг потерял контроль над своими эмоциями и дикие вопли, донёсшиеся вдруг через каминный дымоход, оповестили всех в кухне, что страусята узнали о состояние своих опекунов.
        Арина сорвалась с места и кинулась успокаивать несчастных эму, да только сама она была в таком состоянии, что угомонить питомцев ей было явно не под силу. Ярослав пошёл за ней.
        - Верно, я глупость сморозила, - пробормотала огорчённая Ольга. - Как они теперь смогут отдать эму? Они ведь всё чувствуют друг через друга. Мне это сложно понять, но если б вместо Никиты, у меня был такой птенец - я бы его никогда не отдала!
        - Подожди, Оля, пускай они сами решат. Всё-таки Данил важнее всех эму вместе взятых. Я уверен - Ярослав согласится. В конце концов, мы не всех птенцов обязаны отдавать. Хватит и парочки. Главное - убедить бандитов, что им выгоднее обменять Данила на способных к размножению страусов, чем требовать что-либо еще. Мысль о стаде огромных мясных птиц должна показаться бандитам очень заманчивой. Они просто обязаны согласиться.
        - Всё равно, мне кажется, что для Арины и Ярослава это то же, что менять одного своего ребёнка на другого, - Ольга всхлипнула и спрятала лицо в ладонях. - И зачем только я такое предложила?!
        Когда в кухню вернулись Ярослав с Ариной, Тарас хмурился, о чём-то размышляя, а Ольга вообще сидела с убитым видом. Тишину в кухне прервал Ярослав:
        - Мы поставим вопрос ребром - или бандиты отдают нам Данила завтра же и получают козу, или не получают вообще ничего и Данил остается у них, - Ярослав жестом остановил вскинувшуюся было Арину. - Это будет блеф. если хорошо сыграем, то возможно, эму предлагать и не придётся.
        Арина перевела дух и кивнула.
        - И ещё: я считаю, что мы должны перенести место обмена, - продолжил Ярослав. - Там, где выкрали Данила слишком много вокруг укрытий. Нас легко окружат и возьмут в плен вместе с нашей козой. Возможно, Данилу поверят, что он не знает, где мы сейчас живём - всё-таки он ещё ребёнок и просто может не помнить адреса или дороги домой. А вот из нас с тобой, - Ярослав глянул на Тараса. - Эти сведения будут выколачивать сапогами.
        - Но как мы сообщим им о переносе места встречи? - удивился Тарас.
        - Письмо напишите, - подсказала Арина.
        - Правильно, - кивнул Ярослав. - Оставим письмо на видном месте, например: на лобовом стекле их Газели. А Газель оставим там, где сегодня стоял наш Мерс.
        - Но куда мы перенесём встречу? Ты знаешь более подходящее место?
        - Знаю, - Ярослав внезапно улыбнулся. - Как ты считаешь, кто-нибудь из этих молодчиков или может быть Евгения учились в нашем универе?
        - Сомневаюсь, - ответил удивлённый Тарас. - А что?
        - Там есть хорошее место для обмена, - пояснил Ярослав. - Только надо нам заранее обзавестись ещё одной машиной.
        - Машин в городе полно, да только не во всех имеются ключи, а там где они есть, есть и водители, - вздохнул Тарас. - Лучше бы взять машину из салона.
        - Не думаю, - возразил Ярослав. - Новенькая машина будет слишком заметна. Лучше мы выедем в город прямо сейчас и поищем подержанную машину в хорошем состоянии.
        - Да расскажи ты, что задумал? - возмутилась Арина. - И что такого особенного в нашем универе?
        Ярослав раскрыл им свой план и Арина злорадно рассмеялась. Тарас восхищённо присвистнул: план Ярослава был прост и изящен, правда он мог сработать всего один раз, но если всё пойдёт, как предполагал Ярослав, то увеличатся их шансы не только спасти Данила, но и самим в плен не угодить.
        Пётр не знал, что и думать: на голосовании его поддержала только Катерина. Димка переметнулся на сторону своего нового кумира, а тот конечно же поддержал мнение Сергеича. Лена, приехавшая с дежурства слишком уж счастливой и очень розовой, тоже приняла сторону Кирилла.
        Даже Фёдоровна, весь вечер проквохтавшая о бедном худущем ребёнке, и та почему-то поддержала большинство и проголосовала за возвращение мальчика в группу Ярослава. 'Раз тот хлопец готов за ребёнка козу отдать - значит, мальчик ему дорог и он его обижать не будет' - резюмировала она.
        Пётр пытался спорить, говорил, что для Ярослава коза никакой ценности вовсе не имеет, ведь она у него одна, без самца, а значит пригодна только на убой. Мальчик же для него важен как будущий боец, то есть ещё один человек, который будет воспитан похитителями маленьких девочек. При этом на лице Фёдоровны промелькнуло какое-то выражение - жалости что ли - и Пётр уже обрадовался, что склонил её в свою сторону, но тут некстати закашлялся Сан Саныч и старая женщина, отвлёкшись на него, похоже забыла, что только что сомневалась в своём решении. 'Ну и что, что ему коза не надо, нам-то она нужна!' - поспешил вставить своё слово Сергеич и одарил Фёдоровну лучезарной улыбкой.
        О Гришке Петру вообще вспоминать не хотелось: как только тому сказали о козе, так он сам вызвался мальчонку на обмен отвезти, и никакой риск ему не был страшен. Поддержал его и Сан Саныч, правда его предложение поехать завтра на обмен, Сергеич почему-то встретил хмурым взглядом и не одобрил.
        Оставалась одна надежда - что мальчик вскоре очнётся и сам скажет, чего хочет. Возможно, он сам откажется возвращаться в бандитскую шайку, тогда на сторону Петра перейдут женщины, а возможно и Сан Саныч. Но мальчик до сих пор пребывал в глубоком обмороке и с ним неотлучно оставалась Евгения.
        Пётр только диву давался, отчего это вдруг холодная и расчетливая подруга Сергеича вдруг стала проявлять так много заботы о чужом ребёнке. Тем не менее, придраться тут было не к чему, и Пётр не видел смысла перекладывать заботу о мальчике на другие плечи. Кроме того, у постели больного находилась ещё одна сиделка - это была Мила. Девочка сама проникла в комнату, где лежал Данил, и Евгения не смогла её оттуда вытурить, не прибегая к грубости. В конце концов малышку забрала на ночь Катерина.
        Рано утром начались приготовления к отъезду на место обмена. В дорогу собирались Кирилл, Сергеич, Витёк и Гришка, который вдолбил себе в голову, что должен проверить нормальную ли им предлагают козу, иначе обмен мог и не состояться. Петра, который тоже хотел поехать, чтобы воочию увидеть страшного Ярослава, Сергеич попросил присмотреть за остающимися на базе женщинами, стариками и Димкой. Это было логично, и Пётр согласился.
        Ехать собирались на двух машинах: на джипе и на Газели. Кирилл и туда, и туда погрузил уйму оружия и боеприпасов и занял место водителя во внедорожнике. Гришка закинул в кузов Газели пару щедрых охапок сена и тоже уселся за руль, готовый выезжать. Витёк сидел рядом и меланхолично ковырял прыщ на носу, раздумывая, осталась ли на асфальте придушенная спаниелем крыса.
        Вчера, купаясь в лучах всеобщего - как ему казалось - одобрения, он жалел только о двух вещах: что не переехал бусом пса на глазах у этого высокомерного Ярослава и что не подобрал издыхающую крысу. Он толком и не осознавал, зачем ему понадобилась эта чёрная бестия, но она ему определённо нужна была. А тут и Кирилл ещё подлил масла в огонь, сказав, что у крыс вовсе недурное на вкус мясо - всё зависело от того, чем зверёк питался перед забоем. Витёк твёрдо решил найти сегодня крысу живую или мёртвую. Если она издохла, то он, хотя бы, напугает, как следует, эту недотрогу - Ленку. А если жива, то он откормит её и зажарит на Новый Год в духовке.
        В семь часов из дома вышел Сергеич с бессознательным Данилом на руках. Витёк довольно хмыкнул: всё-таки здорово он приложил пацана! Потом он отметил, что начальник спокоен, а это значит, что всё пройдёт гладко. Будь иначе, Сергеич вёл бы себя по-другому - у него чутьё на неприятности. Витёк расслабленно откинулся на спинку сидения и стал раздумывать, где бы ему раздобыть рецептов для приготовления крысиного мяса. Наверное, тут его выручит книжка о корейской кухне. Надо будет порасспросить Петра не встречал ли он такую?
        На место прибыли на сорок минут раньше уговорённого срока. И сразу стало понятно, что всё пойдёт не по плану. Ещё издали, осматривая из-за угла в бинокль место встречи, Витёк увидел, что на том самом месте, откуда он вчера угнал Мерседес, сегодня стояла их собственная Газель, которую они с Петром бросили совсем в другом месте. На лобовое стекло машины был прилеплен бумажный лист. Витёк сообщил об этом Сергеичу.
        Командир вздохнул и сказал, что ожидал чего-то подобного. Минуту он раздумывал, а потом послал их с Кириллом на разведку, обещая прикрывать из винтовки с оптическим прицелом. Витёк не обрадовался такому повороту событий, но, понукаемый Кириллом, повиновался.
        Они долго кружили вокруг брошенной тачки, прячась за ларьками и киосками блошиного рынка. Вглядывались в любые подозрительные уголки и закоулки, но так никого и не увидели. Тент на кузове Газели был откинут и закреплён таким же образом, как его крепил вчера сам Витёк. Кроме раскладушки там ничего больше не было.
        Внезапно витёк увидел крысу. Она лежала под фонарным столбом в тени от мусорной урны, недалеко от того места, где вчера свалился подстреленный им спаниель - там на асфальте чернело кровавое пятно. Витьку показалось, что крыса слабо шевелится. Не успел он испугаться, что может попасть под обстрел Ярослава и его дружка, как ноги сами понесли его вперёд. Мимоходом Витёк заглянул в кабину Газели, содрал с лобового стекла записку и помахал ею Кириллу. 'Подходи, - мол. - Нет тут никого'. Несколько озадаченный неожиданной отвагой напарника, Кирилл подошёл и забрал протянутый листок бумаги. Витёк поспешил к крысе. Она была едва жива и он сунул её сумку от противогаза, которую давно приспособил для ношения тормозков и других нужных вещей. Если тварь не подохла до сих пор, то потерпит ещё час-другой, пока он - Витёк - не придумает что с ней делать дальше.
        В записке с лобового стекла говорилось, что Ярослав опасается с их стороны подвоха и поэтому переносит встречу на девять часов утра к главному входу в Государственный университет. Как и договаривались, они отдадут за Данила козу и во время обмена он и его друг - Тарас будут у неприятеля на виду. Но они будут вооружены и требуют, чтобы за козой к ним подошёл один безоружный человек вместе с Данилом. Ждать их будут не более получаса, после этого сделка отменяется.
        Сергеич удивлённо поднял брови.
        - Ничего себе, парень ещё смеет говорить об отмене сделки?! Да неужто ему не страшно за пацана? Вот бы посмотреть, как он будет выкручиваться, если мы сами откажемся от обмена!
        - Так может попробуем? - хохотнул Кирилл. - Накрутим цену, скажем мало нам козы, давай ещё чего-нибудь.
        - Да что с них ещё взять то? - спросил Сергеич. - Баб ихних нам сейчас не с руки требовать - с нашими тремя ещё разобраться надо... и с Петром этим, чтоб его! Да и не отдадут они баб за мальца.
        - Не отдадут, - согласился Кирилл. - И пацан нам не нужен: вдруг очнётся и языком начнет трепать. А у меня с Ленкой так всё сложилось... Не хочу, чтобы она про Ирку услыхала.
        - Ясен пень, что не хочешь, - ухмыльнулся Сергеич. - Но может они кроме картошки ещё чего вырастили, как думаешь Гриша? - он повернулся к Гришке.
        Тот неожиданно растерялся, будто простой вопрос застал его врасплох, но Сергеич особо к Гришке не присматривался и его замешательства не заметил. Сам же Гришка в эту минуту думал о птицах, помёт которых он обнаружил в загородке у того старого дома, брошенного группой Ярослава. Стоит ли рассказать о них командиру или проявить великодушие и оставить их Ярославу? В конце концов, он чувствовал свою вину перед Ириной, которую укрыл от его похоти этот парень. Что же делать?
        - Гриш, ты чего? - удивился его задумчивости Сергеич.
        - Думаю.
        - Ладно, думай, пока доедем до места, а коли чего надумаешь - скажешь. Как бы нам не опоздать, - озабоченно добавил командир. - Поехали уже.
        Почти вплотную к фасаду здания университета стоял белый Пежо с заведённым двигателем. Около машины их поджидали двое мужчин и белая коза.
        Кирилл притормозил, не доезжая до Пежо метров пятнадцати. Сергеич внимательно оглядывал крыши и окна близлежащих зданий. Клумбы вокруг обширной площадки перед парадным входом в университет не имели высоких насаждений, а в чахлом бурьяне, которым они были покрыты, не могла бы спрятаться и кошка. Если засада и была, то где-то далеко с дальнобойными винтовками и с этим ничего не поделаешь. Сергеич высунул руку в окно и махнул Гришке, чтоб подъехал поближе. Газель остановилась сбоку от джипа, поравнявшись боковым окном кабины с передним пассажирским сидением джипа и при этом, закрыв собою весь внедорожник от взглядов Ярослава и его друга.
        - Ну, Гриша, твой выход. Если это нормальная коза, кивнёшь нам. Если нет - виду не подавай, скажи, что всё о`кей, а ты только за пацаном сходишь и вернёшься. Иначе они тебя не отпустят.
        - Ясно.
        - Придумал, что ещё попросить можно?
        - Я закину удочку, если поведутся - буду дальше обрабатывать, если нет - обойдёмся и козой.
        - Хорошо. Ну всё, двигай давай. А ты Витёк, на место водителя перебирайся и движок не глуши.
        Гришка вынул из кармана видавший виды, но все ещё почти белый платок и, размахивая им над головой, пошёл в сторону Пежо.
        - Стой! - крикнули ему издали. - Почему без мальчика?
        - Козу осмотреть надо, - закричал в ответ Гришка. - Нам абы что не нужно.
        - Подними обе руки и повернись кругом себя, - принеслось от Пежо указание. Гришка выполнил его, демонстрируя, что безоружен. - Хорошо, подходи.
        - Чего тебе смотреть-то надо? - спросил Тарас, когда Гришка приблизился к ним вплотную. - Коза как коза.
        - Вижу, что коза, - Гришка энергично кивнул, адресуя кивок Сергеичу, а не в ответ на реплику Тараса. - А что у неё с глазом?
        - Спроси у прежнего владельца, - ответил Ярослав, не отрывая глаз от бандитских тачек. - Тебе на выставку её водить, что ли?
        - Тормознутая она какая-то, - продолжал критиковать козу Гришка. Животина косилась на него единственным глазом и даже ушами не прядала.
        - Другой нет, - отрезал Тарас. - Хватит на неё глядеть, веди сюда Данила.
        - Не нравится мне ваша коза, - искренне сказал Гришка и сплюнул. - За такую не отдадим мальчишку. Только если прибавите чего.
        - Чего тебе ещё прибавить нужно?
        Парни напряглись. У того, что покрупнее желваки на скулах заиграли - вот-вот сорвётся. 'Это Тарас, - понял Гришка. - На фотке из дома другой был - тот, что потоньше и поспокойней. Хотя и он побледнел - боится, что сорвётся обмен. За мальца переживает. Может получится с гусями-то?'
        - Гусей ваших штук пять накинете - и пацан ваш, - закинул удочку Гришка и замер, ожидая реакции.
        - Ты чего, мужик? Какие ещё гуси? - вполне натурально удивился Тарас.
        'Неужели ошибся? - подумал Гришка. - Да нет, не может быть, вон и Ярослав губы сжал и побледнел ещё больше - есть у них птицы'.
        - Ну, не гуси, так индюки. Я же знаю, что у вас они есть - помёт видел, когда мы ваш домик разыскали. Могу адресок напомнить.
        - Нету у нас ни гусей, ни индюков, - внезапно к нему повернулся Ярослав, который до этого глаз от их тачек не отрывал. - Не нравится коза - значит всё, обмен отменяется.
        - Не дадите, значит? - Гришка прищурился. - А если я к вам попрошусь? Буду за птицей ходить, я умею.
        - А Ирине в глаза сможешь глянуть? - прорычал Тарас.
        Гришка заморгал и потупился.
        - Нет у вас гусей значит, - расстроено сказал он. - Ладно, сейчас принесу вам мальца, только одному из вас придётся полпути с козой и без оружия мне на встречу пройти.
        - Я пройду, как только Данила увижу, - пообещал Тарас.
        - Чего ты так долго? - спросил Сергеич Гришку, когда тот подошёл, чтобы забрать Данила.
        - Торговался.
        - Ну и что?
        - Не вышло.
        - Ну и ладно. Коза-то хорошая?
        - Так себе, но не старая еще, значит, козлята от неё будут, - пообещал Гришка.
        - Самое главное, - довольно ухмыльнулся Сергеич. - Забирай пацана.
        Обмен произошёл, как договаривались. Тарас поспешил к Пежо с Данилом на руках, а Гришка потянул за собой упирающуюся мекающую Машку. Пока он довёл её до Газели да затолкал в кузов, прошло минут пять. Витёк тем временем, как ему и было велено, наблюдал за перемещениями Ярослава и Тараса. Придурки вместо того, чтобы драть когти, пока Сергеич не передумал меняться, затаились за своим древним Пежо и, наверное, ждали, пока отъедут противники. Из-за капота и багажника виднелись только стволы их ружей. Наконец Гришка полез в кабину и согнал Витька с места водителя.
        - Всё, валим отсюда, - крикнул он Сергеичу.
        - Добро, - кивнул тот. - Поезжай вперёд на своей колымаге, а мы тебя сзади прикроем. И, Гриш, ты чего хоть выторговать у них хотел? Я ж видел, что у тебя на уме есть что-то.
        - Гусей, - брякнул, не удержавшись, Гришка. - Гуси у них есть.
        - Гуси!? - возопил Сергеич. - Чего ж ты, придурок, раньше-то не сказал? Кирилл, запирай их колымагу, брать будем! А вы, два остолопа, перекройте им назад дорогу! Шкуру спущу, если упустите!
        Кирилл ударил по газам и джип, взвизгнув покрышками, вырвался из-за Газели и повернул в сторону белого Пежо. Сергеич сходу открыл по машине огонь. Да только Пежо был пуст - противники засели за ним и пули выпущенные Сергеичем из его 'Кедра' только разбили в автомобиле стекла. Кирилл, пользуясь тем, что противник попрятался и не видит его манёвров, повёл джип на таран. По тормозам ударил только в самый последний момент, чтобы не угробить их самих. Истошно визжа колодками, джип врезался в левую переднюю фару Пежо и придвинул его к стене здания.
        От удара Сергеича швырнуло на торпеду, он едва успел упереться в неё руками и поэтому не пробил головой ветровое стекло. На адреналине выскочил из джипа и побежал вокруг Пежо, чтобы успеть взять на мушку противников, пока те оглушены аварией (если не раздавлены). Когда он огибал по небольшой дуге Пежо, его чуть не сбила подлетевшая сзади Газель, но в запале боя Сергеич не обратил на неё внимания. 'Где же они? Неужели их всех разом припечатало к стене? Но тогда мы ничего не узнаем!'. Всё было тихо. Пежо почему-то стоял, сильно накренившись вперёд и набок. 'Колесо у него лопнуло, что ли?' - подумал Сергеич. Он заглянул под днище машины, приготовившись к зрелищу раздавленных тел и луж крови, но вместо этого увидел, что там пусто, а правое переднее колесо автомобиля провалилось в прямоугольное отверстие открытого люка. Ход вёл в подвал. Сергеич засмеялся. .
        Глава 4 Всё становится на свои места
        ...Меня настолько захватило это строительство, что я почти запустил свой бизнес. День и ночь проводил на площадке в лесу, настырнее любого прораба следя за постройкой Пристанища. Дошло до того, что я попросту перестал уезжать в город, свалив все дела на зама и поселившись в дощатой хибарке, которую ещё на этапе закладки фундамента выстроили для себя каменщики. В этом домишке был земляной пол и низкие топчаны из сырого леса, уже полностью заплесневевшие. С этих топчанов и начался второй этап моего прозрения...
        Из дневника человека, построившего ДомНадРекой
        Тот же день,
        Город, ДомНадРекой
        План Ярослава опирался на то, что у самого фасада здания университета имелся необычный проход, ведущий внутрь. С виду это был прямоугольный рифлёный стальной лист, лежащий на асфальте. На самом деле это была крышка большого люка, прикрывающая узкий лестничный пролёт со ступеньками в полуподвал. Тарасу Ярослав объяснил, что это старый цокольный этаж университета, оказавшийся под землёй после поднятия полотна дороги на современный уровень. Старую дверь, выводящую из него не замуровали, а оформили в виде такого вот чёрного хода, а чтобы туда не бросали мусор и не совались все, кто ни попади, - прикрыли нишу с лестницей железным люком.
        - Мы поставим перед ним Пежо, и бандиты не заметят проход. Так мы сможем уйти у них буквально из-под носа и переберёмся на другую сторону здания в виварий, где нас будет ждать вторая машина.
        - Все гениальное просто, - восхитился планом Тарас. - Но откуда ты знаешь об этом проходе? Ты учился в этом универе?
        - Ну да, - Ярослав улыбнулся. - Вместе с Ариной мы шесть лет проучились на том этаже в аудиториях без окон. Студенты с других факультетов даже не знали, что с нашей кафедры есть ещё какой-нибудь выход, кроме того, что ведёт по центральной лестнице наверх. И только некоторые знали, что от основного корпуса к виварию в парке тянется ещё и подземный ход. Раньше это была крытая кирпичная галерея, но когда уровень грунта стали поднимать, то решили, что профессорам будет неудобно бегать туда-сюда по лестницам, да ещё и через парк, чтобы поставить опыт в виварии, и решили галерею превратить в подземный переход. Толчинский часто пользовался им, когда работал с Грибницей. На переменах между лекциями он бежал в виварий полюбоваться своей красной плесенью, - горько закончил Ярослав.
        - Значит, в этом вашем виварии и была колыбель Грибницы? - удивился Тарас. - Получается, я побываю в таком историческом месте?
        - Ну да, - кивнул Ярослав. - Пройдя через нашу кафедру и под парком, мы очутимся с другой стороны здания и далеко от глаз бандитов. Но нам нужно приехать заранее: помнится, в виварий стали стаскивать всякую рухлядь когда Толчинский умер. Могли совсем завалить проход.
        - Зачем же? - удивился Тарас.
        - Да в отместку, конечно, - зло сказал Арина и на этом обсуждение плана закончилось.
        Для его исполнения им нужна было машина, но найти подходящую оказалось не просто. Одни были заняты мумиями беглецов от Пыления, в других сели аккумуляторы, так как автомобили стояли с включенными приемниками или с зажжёнными фарами, у третьих были спущены шины, четвертые - слишком броские и так далее. Наконец они нашли то, что нужно: подержанный внедорожник Субару подходил им как нельзя лучше. Правда за рулём в автомобиле был водитель, зато пассажиров там не оказалось. Сначала Тарас убедился, что джип заводится. Шины тоже были более-менее в порядке, и они с Ярославом решили, что остановят свой выбор на этой машине.
        Большого труда стоило вынуть из-за руля окостеневшее и присохшее к сидению тело водителя. При жизни это был крупный мужчина, он умер, положив руки на руль и склонив на них голову. Тело, мумифицированное Грибницей, обрело твёрдость и прочность дерева. Конечности не гнулись, пальцы намертво приросли к рулю. Промучившись с ним минут десять, Ярослав пришёл к выводу, что вынуть его целиком не удастся - придётся извлекать тело водителя по частям. От такой перспективы Ярослава замутило, но уже смеркалось и времени искать другую машину не было. Ярослав обречённо вздохнул и пошёл к Пежо за инструментами. Благо, он предвидел такой вариант и прихватил с собой изогнутую садовую пилку.
        Вскоре салон автомобиля наполнился запахом горелых костей - так пахла сухая плоть, разогреваемая трущимся об неё ножовочным полотном. Отделённые части тела водителя Тарас относил в ближайшие кусты. Он весь позеленел от этой работы, да и Ярославу тоже было не по себе, но он мужественно продолжал пилить. Две ноги, две руки, пальцы пришлось по одному откусывать бокорезами и отдирать от руля - они присохли к нему. Оставшуюся колоду туловища они вынули неожиданно легко - вместе с массажным ковриком. Оставалось выкинуть из машины пожитки прежнего владельца, да ещё Тарас смахнул с водительского сидения мясокостную муку, оставшуюся после расчленения тела ножовкой.
        К двум часам ночи они уже расчистили от мебельных завалов виварий и смогли отдохнуть до утра. Обмен прошёл, как по маслу, только в конце, когда они уже несли бессознательного Данила по тёмным коридорам подземного этажа, позади них затарахтел автомат, потом раздался какой-то грохот и крики. Ярослав догадался, что похитители всё-таки решили разделаться с ними и обстреляли пустой Пежо.
        Ярославу было жаль отцовскую машину, он надеялся, что попозже вернётся за ней, но по звукам понял, что забирать будет нечего. Ну что ж, автомобиль и так послужил ему на славу. Сколько они вместе пережили! Сначала были поездки семьёй на курорты, охоты с батей. Потом, когда родители умерли, на верном Пежо Ярослав перевёз их к месту упокоения, а дальше автомобиль неутомимо таскал домой припасы, гружёный иногда сверх всякой меры. Славная была машинка! А теперь прикрыла их уход и своё отслужила. 'Спасибо тебе Белобокий' - попрощался с ним Ярослав.
        Они выскочили из вивария и, запрыгнув в Субару, помчались прочь из города. Их никто не заметил и не преследовал. Вёл машину Тарас, а Ярослав держал на коленях Данила. Пульс у мальчика был слабый, но ровный, кроме синяка у него на виске Ярослав не обнаружил больше никаких телесных повреждений, однако Данил до сих пор не пришёл в себя. 'Это не похоже на обморок, - размышлял Ярослав. - Разве бывают такие продолжительные обмороки? Это уже больше похоже на кому'.
        А Данил в тот момент был не в обмороке и не в коме. Он зажил другой жизнью, превратившись в безмерно огромное многоликое существо. Он даже не мог удивиться своему внезапному перевоплощению, потому что теперь ему были не свойственны человеческие эмоции. Он просто был, существовал - вот и всё. Он не осознавал странность своего положения, как не осознавал своего 'Я' и не мог мыслить и анализировать свое мировосприятие. Он просто наблюдал за становлением равновесия, и это могло длиться бесконечно. И не то, чтобы этот процесс сильно захватывал его, просто в нём был весь смысл его теперешней жизни. Если бы на месте Данила оказалась Ольга, и если б она не потеряла способности рассуждать, то решила бы, что соединилась с Богом. Только ей не понравился бы такой равнодушный Господь.
        - Положите его на землю, - распорядилась Арина, когда парни вернулись в ДомНадРекой. - Очнулась Ира. Она говорит, что Данила нужно положить на землю, лучше всего под деревом. Тогда он быстрее придёт в себя.
        - Что за бред? - изумился Ярослав. - Он уже сутки в коме. Его нужно согреть в постели и напоить.
        - Мы опробовали это со Спайком - ему помогло, - сказала Арина.
        - Спайк очнулся? - Ярослав просиял. - Как он?
        - Очень слаб, но он очнулся всего через несколько минут, после того как мы уложили его на землю.
        - А откуда Ира знает, что следует делать? - спросил Тарас. - Ей приснился один из этих снов?
        Арина кивнула.
        - Давайте попробуем, - Тарас повернулся к Ярославу, который стоял у дверей в дом, держа на руках бесчувственного Данила: войти их не пускала Арина.
        Девушка выбежала из дому, как только они подъехали к крыльцу и огорошила своей новостью: Ира очнулась на заре, зная откуда-то всё, что произошло во время её беспамятства, и потребовала, чтобы Спайка немедленно вынесли в парк и уложили на голую землю. Арина так и сделала, и вскоре спаниель пришёл в себя.
        - Ну, хорошо, - согласился Ярослав. - Давайте попробуем.
        Они уложили мальчика на одеяло под деревом и прождали результата больше получаса, но состояние Данила не изменилось. У Ярослава, который страдал от жуткой усталости, кончилось терпение.
        - Ничего не выходит. Хватит экспериментов.
        - Может быть нужно ещё время, - неуверенно произнесла Арина. - Или мы что-то не так сделали.
        - Да - заклинаний нужных не произнесли, - вспылил Ярослав. - Я отнесу его в постель, а ты напои его бульоном - это скорее приведёт его в чувство.
        Но конечно упрямая Арина не послушалась его. Вернее она сделала вид, что согласна с его решением: уложила мальчика в постель, обтёрла его лицо и грудь влажной губкой, напоила, а потом принялась обхаживать усталых парней. Накормила их и отправила спать. Жутко уставший и в край издёрганный Ярослав уснул почти мгновенно, а Арина взялась за выполнение задуманного. В этом ей помогала Ольга.
        - Попробуем ещё раз? - спросила старшая женщина.
        - Да. Только немного иначе, - кивнула Арина.
        Вместе они вынесли Данила из дома и снова уложили под большим деревом в парке.
        - Давай уберём одеяла и разденем его, - предложила Арина. - Мне помнится, Ира говорила, что он должен касаться земли голой кожей.
        Так они и поступили. Обнажённый худенький мальчик жалко смотрелся на тёмной лесной подстилке под толстенным стволом ясеня. Женщины устроились около него, а позади них вскоре собрались все эму (Арина выпускала их вопреки указаниям Ярослава, когда его не бывало дома). Через несколько минут подошла и Ирина с Никитой на руках.
        - Как он?
        - Ещё не ясно, - ответила Арина. - А почему надо сделать именно так?
        - Мне так приснилось.
        - А чем это должно помочь? - этот вопрос задала Ольга, но не меньше он мучил и Арину, переживающую, что своими экспериментами они могут навредить мальчику.
        - Так ему проще вернуться, теснее контакт, - не очень уверенно ответила Ира.
        - Откуда вернуться? И с чем контакт, Ира? - подалась к девочке Арина.
        Та вздохнула, потёрла лоб, словно что-то припоминая.
        - Я не уверена, но мне кажется это как-то связано с Грибницей.
        - С Грибницей? - недоумённо переспросила Ольга.
        - Так мне пояснили во сне, - подтвердила Ира. - Только я плохо запомнила. Во сне всё было так просто и понятно... такое чудесное ощущение, будто...будто.. Я не помню! - в сердцах воскликнула девочка.
        - Ира, а кто тебе приснился? Это был Сан Саныч?
        - Нет, кто-то другой.
        - И ты не знаешь кто?
        - Как будто кто-то знакомый, - задумчиво произнесла Ирина. - Но я не могу вспомнить кто это. Мне только кажется, что это женщина.
        - Хм, - произнесла Арина. - Ещё одна выжившая?
        - Я не знаю, - устало отозвалась Ира. - Просто я ей верю. У меня такое чувство, что нужно верить.
        - Это будет видно по состоянию Данила, - сказала Арина. - Я бы предпочла, чтобы подобные предупреждения исходили от Сан Саныча. Его-то мы уже знаем.
        - Если это связано с Грибницей, он должен быть с ней в контакте. Как вы думаете? - произнесла Ольга.
        - Звучит логично, - Арина задумалась. Потом опустилась на колени около Данила и прижала ладони к земле. - Давайте попробуем все вместе позвать его.
        Они расселись с трёх сторон от Данила и плотно прижали свои ладони к земле. Каждая из них звала Данила по-своему.
        Ольга зажмурила глаза и старалась представить себе лицо мальчика. Ей хотелось вызвать образ смеющегося Данила, но вспоминалось лишь бледное вытянутое лицо лежащего в беспамятстве ребёнка. Невольно Ольга припомнила другое похожее личико, и ей стало так невыносимо больно, что она заплакала и раскрыла глаза. Ира уже протягивала ей спящего Никиту. Когда Ольга прижала к груди своего сына, ей полегчало, и она опять погрузилась в медитацию.
        Ирина, вместо того, чтобы вызывать перед собой образ мальчика, пыталась призвать на помощь источник, из которого она узнала как вернуть Данила в сознание. Но мысли странным образом разбегались и ей чудился то удивлённый голос Арины, то курлыканье страусят под ухом (да так близко, что Ира даже отмахнулась от надоед, полагая, что кто-нибудь из них подошёл к ней вплотную). Потом шелест листьев стал таким оглушающим, что сложно было сосредоточиться на чём-либо ином. Да ещё какая-то пичуга прилетела на ясень, под которым они все находились.
        Ира удивилась присутствию птицы и её сумбурным мыслям, но не время было отвлекаться, и девочка проигнорировала её назойливое присутствие в своём видении. Когда ей показалось, что вот-вот всё встанет на свои места, всплеск чужой боли снова перевернул всё верх дном - это Ольга вспомнила своего умершего ребёночка. Ира машинально протянула ей Никиту, и тут на неё нахлынуло прозрение.
        Чтобы передать малыша в руки матери ей пришлось оторвать от земли левую ладонь (правой рукой она прижимала к себе спящего ребёнка) при этом все её чувства сразу же прояснились. Ира осознала, что эму стоят далеко от них и совершенно тихо, что на ветке дерева над Ариной сидит какая-то птица и чистит перышки, Ольга плачет и она - Ира - знает почему. Только что она всё это видела с закрытыми глазами. Она это чувствовала, но контакт прервался, как только её ладонь оторвалась от земли. 'Это действительно всё из-за Грибницы, - поняла девочка. - Она нас всех объединяет! Поэтому я смогла почувствовать присутствие эму, и уловить мысль Ольги о её ребёнке. Поэтому меня так разносит в стороны - ведь Грибницей заражена вся почва вокруг! Получается, что Данил заблудился в ней' Ирина ужаснулась этой мысли и с удвоенным рвением принялась искать в лабиринте ментальный связей таинственную помощницу, которая подсказала ей мысль насчёт грибницы во сне.
        Арина в этот момент уже и не помнила, чем ей следует заниматься. Её всю поглотило её собственное открытие. Она была со своими страусами. Всё, что они чувствовали, всё, что видели и о чём думали - всё это было перед ней. Поначалу она пыталась сосредоточится на ком-то одном из них, но от этого только добавлялось неразберихи в голове так как остальные принимались разноголосо требовать её внимания. Тогда она прекратила свои усилия, и тот час же стало легче. Её как бы отнесло от эму подальше и, глядя на них всех вместе, она могла понять, что они пытаются сообщить ей. У эму оказался яркий и пытливый ум. Они постоянно учились. Неспособные летать, они были в постоянном контакте с Грибницей и всякий раз, когда их родители, их ментальные партнёры и учителя касались земли или дерева, они узнавали о мире что-то новое. Для них это было так же естественно, как дышать: ведь они начали учиться, ещё будучи в яйце. Теперь они радовались: ещё никогда мысли их хозяйки не были им так ясны. Эмоции эмоциями, но получать ясные мыслеобразы было куда лучше.
        Арина была ошеломлена сделанным открытием. Она тут же захотела поделиться им с Ярославом и это привело её в чувство. Арина открыла глаза и оторвала ладони от земли. Эму протестующее закурлыкали.
        - Тихо, ещё успеете мне всё показать, - успокоила Арина своих разочарованных питомцев. - А мне нужно привести сюда Спайка. Думается мне, что он скорее справится с поисками Данила.
        Арина быстро выполнила задуманное. Когда она принесла из дома раненого спаниеля и положила его рядом с Данилом, произошло чудо: Спайк сначала заскулил, попытался тявкнуть и вдруг радостно завилял хвостом - это Данил положил руку ему на голову. Мальчик очнулся и тут же задрожал от слабости. Спайк стал лизать ему руки и попробовал дотянуться до лица, но ничего не вышло - он и сам был слишком слаб после ранения. Арина поняла, что теперь обоих лучше вернуть в чистую постель и накормить.
        Ирина с Ольгой очнулись от своих медитаций, как только зашевелился Данил. Арина отметила про себя, что Ира, похоже, тоже во всём разобралась. А вот у Ольги был очень недоумённый вид.
        - У кого из нас получилось? - спросила она, когда Данила уже устроили в постели.
        - У Спайка, - ответила Арина. - Следовало сразу подключить к этому спаниеля. Интересно, как же это всё-таки происходит?
        - Какая разница, это же так чудесно! Правда? - воскликнула Ирина.
        - Да Ира, это восхитительное чувство, когда тебя понимают без слов, - произнесла Ольга. - Как ты угадала, что мне нужен Никита?
        - Разве ты не поняла? - удивилась Ира. - Мы же все связаны Грибницей, она передает наши мысли друг другу. Когда мы касаемся земли, мы, наверное, касаемся и Грибницы, и тогда это происходит.
        - Не думаю, что всё так просто, - возразила Арина. - Но в целом всё правильно. Во всяком случае, всё на это указывает. Тут нужен научный подход, потребуется кое-какое оборудование и множество опытов, чтобы разобраться во всём точней. Это очень важное знание, возможно наиглавнейшее в наше время.
        Вечером разговор о необычных свойствах Грибницы возобновился, но уже с участием мужчин.
        - Но как безмозглая Грибница может передавать наши мысли? - изумился Тарас, выслушав рассказ Арины об утренних событиях в парке.
        Ярослав молчал, дожидаясь пояснений. Он, как и Тарас, проспал почти весь день и поднялся с кровати только недавно, разбуженный Ариной перед вечерней трапезой. Она вела себя необычно, была чем-то крайне возбуждена, но отказывалась объяснить, в чём дело. Сказала только, что его ждут два приятных сюрприза.
        Первым сюрпризом стало присутствие за столом Данила.
        Мальчик уже успел немного прийти в себя после своего долгого пребывания в обмороке, перекусил и умылся. Весь день его продержали в постели - хорошо хоть, что рядом лежал Спайк. Что ранение друга очень серьёзно, Данил понял еще вчера, в городе. Обычно он был способен ощущать ментальное присутствие четвероногого товарища, даже когда тот крепко спал, но вчера сознание Спайка просто погасло, как электрическая лампочка и Данил испугался самого худшего. Он не знал, что и сам провалялся без сознания целые сутки. Последнее, что он помнил, это как в голове вдруг взорвались звёзды и как в тот же миг он ощутил где-то рядом Спайка. Вот только где? Стоило ему на этом сосредоточиться, как его разорвало на мириады частей и разнесло в разные стороны. Больше он ничего не помнил, и сколько бы Арина не донимала его расспросами, добавить за целый день ничего не смог.
        Вторым сюрпризом был рассказ о чудесном открытии, сделанном женщинами утром: Грибница способна передавать их мысли друг другу. И когда Тарас за вечерним столом усомнился в возможности такого, Арина только пожала плечами:
        - Я не знаю, как это получается, но это работает. Я весь день экспериментировала с эму и это поразительно: они совершенно точно понимают все мои указания. Мало того: они радуются, что так хорошо понимают меня! Стоит мне приложить руку к земле и сосредоточиться на ком-нибудь из моих страусов - и вскоре он мчится ко мне. Это потрясающе!
        - И тебя уже есть какие-то предположения по этому поводу? - спросил Ярослав, слишком хорошо знающий свою подругу, чтобы не сомневаться - у неё уже готова гипотеза.
        - По правде говоря, есть одно, - подтвердила Арина, и Ярослав слегка улыбнулся: 'Кто бы сомневался?'. - Я думаю, Грибница так разрослась, что теперь охватывает наверное всю плодородную сушу. Везде, где есть растения, присутствует и Грибница. Должно быть, на сегодняшний момент она касается каждого корешка каждого дерева и каждой травинки.
        - Ну и что? - пожал плечами Тарас.
        - А то, что теперь это глобальная живая коммуникационная сеть.
        - То есть как интернет, только биологический? - недоверчиво ухмыльнулся Тарас.
        - Да.
        - И это возможно? - Ольга повернулась к Ярославу, ища подтверждения на его лице. Но Ярослав не отрываясь, смотрел на Арину.
        - Ну, ты же сама в этом сегодня убедилась, Оля, - в голосе Арины явственно слышался упрёк. - Это возможно.
        - Но как?
        - Не знаю - с помощью биохимических реакций, например, или электрических импульсов. Да мало ли как? В царстве растений общение тоже имеет место, просто наука ещё только слегка коснулась этого вопроса, - Арина раздражённо повела плечами.
        - Первый раз слышу, чтобы растения общались, - сказал Тарас.
        - Хм, я могу сходу привести тебе пример. Он давно известен, - голос Арины приобрел дикторские нотки.
        Ярослав помнил их еще с университетских времён, когда его подругу ставили на замену преподавателям на лекции к младшим курсам. Он легко улыбнулся, любуясь ею сейчас - совсем не изменилась! А Арина вещала:
        - Одна из разновидностей тополей способна передавать сигналы между деревьями своего вида в пределах целой рощи! При этом деревья срастаются корнями и с помощью химических агентов сигнализируют друг другу о повреждениях животными, что позволяет соседним деревьям вовремя прореагировать и отпугнуть травоядных резким ухудшением запаха и вкуса листьев - они становятся горькими. А некоторые виды акации даже становятся ядовитыми и травят своих поедателей.
        - Здорово! - воскликнул Данил.
        - Да, это интересно. Но передавать сигналы посредством химических веществ это одно, а передавать мысли - это совсем другое, - возразила Ольга.
        - Правильно, Оля. Но ты сам произнесла ключевые слова. Ты сказала: 'передавать сигналы'. Растения способны на это. Не забудь - мыслительный процесс основан на передаче импульсов с помощью биохимических реакций. К тому же гриб это не совсем растение, - доказывала своё Арина. - Грибы это скорее переходная стадия от растительных организмов к животным, и я допускаю возможным, что этот гриб сейчас является универсальным симбионтом не только для растений, но и для животных тоже. Значит Грибница Толчинского объединила уже такое количество живых организмов, что это стало сродни некой всемирной коммуникационной системе, с помощью которой все мы можем общаться.
        - То есть и мы все каким-то образом 'подключены' к ней? - недоверчиво переспросил Тарас. - Как к интернету?
        - Получается, что да, - улыбнулась Арина.
        - Но постойте, - воскликнула Ольга. - А каким же образом мы можем быть 'подключены' к Грибнице? Мы же не имеем корней и не сидим постоянно на земле, касаясь Грибницы руками.
        - Этот вопрос и меня сначала поставил в тупик, - призналась Арина. - Но несколько экспериментов, проделанных мною сегодня, подтверждают мою теорию. Когда я касалась земли или ствола живого дерева, невысоко над почвой и думала об эму, то очень быстро моя связь с ними крепла, и я могла очень точно передавать им мои команды. И наоборот: когда я отнимала руки от земли, связь мгновенно ослабевала, и требовался зрительный контакт, чтобы эму могли понять меня. Это подтверждает, что физический контакт с Грибницей необходим. Не обязательно руки - любой участок обнажённой кожи позволяет установить связь.
        - Поэтому нам не удавалось с Данилом? - спросила Ира. - Потому, что он лежал на одеяле?
        - Да. Одеяло не позволяло коже Данила коснуться Грибницы и его сознание не могло вернуться в тело.
        - Арина, ты уже говоришь о перемещениях сознания, - воспротивился Тарас. - Это уже совершеннейшая фантастика.
        - Ничего не могу поделать, - виновато улыбнулась девушка. - Это лучшее объяснение, что у меня есть.
        - Вы отвлеклись, - напомнила Ольга. - Каким образом мы можем подключиться к этой системе? Неужели достаточно простого прикосновения?
        - Это ещё нужно проверить, - Арина бросила взгляд в сторону Ярослава, но тот сидел молча, и явно о чём-то крепко задумался. - Думаю прикосновение к Грибнице всегда не такое уж и простое: гифы гриба очень тонкие и способны стремительно разрастаться. Вполне возможно эти микроскопические ниточки при контакте моментально прорастают в наши кожные поры. К примеру. Или к мельчайшим ранкам на коже, а там они могут прикоснуться к нервам, а через них - к мозгу. Это можно воспринимать, как бы продолжением нашей нервной системы в земле.
        - Брр! - передёрнул плечами Данил, а Ира нервно рассмеялась.
        - Арина, это уже чересчур, - качнула головой Ольга. - Мне кажется, что ты ошибаешься. Вспомни, ведь ты сама говорила, что, даже не касаясь Грибницы, можешь устанавливать связь с твоими эму.
        - Да, я их почти постоянно чувствую, - подтвердила Арина и увидела, как Данил согласно кивнул. - Но без прямого контакта с Грибницей я могу разделить со страусятами только самые сильные эмоции. Это эмпатия. Через Грибницу же устанавливается, другая, почти физиологическая связь. Мы становимся как бы единым организмом. Простое прикосновение такого не даёт, обязательно нужно посредничество Грибницы.
        - Ярослав, что же ты молчишь? - Ольга призвала его на помощь. - Скажи, разве могут быть вероятными такие фантастические догадки?
        - Всё это нужно проверять, - уклонился он от прямого ответа, чем вызвал недовольную гримасу на лице Арины и почти такую же мину у Ольги. - Но в целом гипотеза не кажется мне такой уж невероятной. - И добавил. - Особенно после всего, что мы пережили...
        - Ну, ладно. Пока оставим это, - согласилась Ольга. - У меня есть ещё один вопрос. С Божьей помощью или через этот ваш бионет, но Ирина получила указания, которые помогли нам вернуть Данила. От кого они?
        - Не думаю, что от самого Господа. Прости Оля, - Арина виновато улыбнулась. - Я предполагаю, что это мог быть какой-нибудь учёный. Человек, который уже выявил и изучил это свойство Грибницы и пользуется им для связи с другими выжившими. Это лишний раз подтверждает правильность моей гипотезы.
        - А ещё это женщина, - добавила Ира. - Ну, мне так показалось.
        - Хм. И как же эта учёная женщина узнала о нашей проблеме? И знает ли она, где находится наше убежище? - спросил Тарас.
        - Я думаю, что нет, - помолчав немного, проговорила Ирина. - Когда она мне приснилась, то показалась какой-то рассеянной. Как будто её ничего по-настоящему не интересует. Она только дала понять, что Данил с ней, но вернуть его она не может - не знает куда.
        - Поэтому и сказала нам положить его на землю, чтобы восстановить контакт тела с сознанием? - предположила Арина.
        - Вроде бы да, - неуверенно пожала плечами Ира. - Когда мы пробовали вернуть Данила через Грибницу, я позвала её, чтобы она помогла нам. Она услышала и оттолкнула Данила от себя. Его тут же подхватил Спайк и они вернулись вместе, - в ответ на недоумённые взгляды со стороны взрослых Ира смущенно добавила. - Мне так привиделось. Я не могу объяснить по-другому.
        - Я вообще ничего подобного не видела, - сказала Ольга. - Никак не могла выбросить из головы своего Никитушку. Просто не смогла сосредоточиться на чём-то другом.
        - А я была вместе с моими эму, - призналась Арина. - Мне показалось, что для них подобное общение - дело привычное. Вот мне и пришло в голову подключить к поискам Спайка: они с Данилом стали неразлейвода.
        - И как быстро очнулся Данил после этого? - спросил Ярослав.
        - Да почти сразу же, - пожала плечами Арина. - Минуты через две-три.
        - Ну что ж, у нас нет другого выбора: пока примем всё это на веру. Со временем данных поднакопится, мы сможем понять больше, - подытожил Ярослав. .
        Глава 5 Подарок Крыса
        Первое октября
        Город
        - У, какие зубищи! - с невольным восхищением пробормотал Витёк, разглядывая свою пленницу.
        Крыса лежала на подоконнике и не шевелилась. Она уже не казалась Витьку такой большой и сильной, какой он воспринял её вчера, во время погони. Без хитрого блеска глаз-бусин ни длинные желтоватые резцы, ни жестко топорщащиеся усы не производили должного впечатления. Не пугали. Крыса показалась Витьку лишь отвратительным грызуном-переростком, обыкновенным обитателем помоек и сточных канав. Он брезгливо поморщился и вышвырнул её за окно.
        - Эй, ты чего это сделал? - завопил Кирилл, разглядывавший крысу через плечо Витька. - Она же вон какая здоровенная! Представляешь, какая вонища будет, когда она протухнет?! Иди, закопай её, придурок!
        - Сам ты придурок, - огрызнулся Витёк.
        Его разочарование от вида обессиленной и издыхающей крысы оказалось больше, чем он пытался внушить самому себе, и, на миг забывшись, Витёк потерял свое вынужденное почтение, которое испытывал перед кулаками Кирилла.
        - Чего? - Кирилл привычно замахнулся, но Витёк так же привычно увильнул в сторону и выскочил из комнаты.
        - Закапывай её теперь, - бурчал он уже на улице, шаря глазами по земле в поисках выброшенной крысы.
        Бестия как в воду канула: там, куда она приземлилась, её не оказалось. Витёк не сразу заметил слабое движение в траве, а когда подошёл к подозрительному месту, то обнаружил там еле ползущую крысу.
        - Во мля! Да ты ещё ползаешь? - удивился он и сплюнул на землю рядом с крысой. - Вот закопаю тебя живцом. Как тебе такое? А, гадина!
        Крыса, будто бы понимая, о чём он, поползла быстрее. Она даже попыталась подняться на лапах, но тут же завалилась на бок и больше не двигалась - видно это усилие совсем исчерпало запас её сил. Она лежала на земле, часто-часто дыша и устремив на Витька взгляд своих блестящих, словно гагатовые бусины, глаз. Этот взгляд был столь красноречив, что заставил Витька усомниться в своём теперешнем решении погубить крысу. Он опустился рядом с крысой на корточки.
        - Но ты же всё равно сдохнешь, - отозвался он на взгляд крысы. - А есть тебя противно.
        Чтобы не было искушения пожарить её, как он вначале планировал, Витёк решил выбросить крысу за забор. К тому же и Кирилл тогда не сможет его обвинить, что во дворе воняет тухлятиной и закапывать крысу не придётся. Но намерениям Витька не суждено было исполниться: его левая рука случайно коснулась земли, взгляд встретился с гагатовым взглядом крысы, в голове у Витька что-то щёлкнуло и он понял, что выбросить крысу на погибель для него будет означать чуть ли не самоубийство.
        Чувство, затопившее сознание Витька, было столь непривычным для него, что он подумал, будто сходит с ума. Ещё никогда Витёк не испытывал к кому-нибудь настолько яркой и искренней привязанности, как испытал сейчас к этой издыхающей крысе. Он вдруг подумал, что она так похожа на него самого: такая же неприкаянная, такая же одинокая и всеми презираемая, жалкая и доходная, пропитанная запахом помоек и неудач. Она так хорошо его понимает! Она могла бы стать для него... другом. Ну, может не совсем другом, а так - любимцем, домашней зверушкой. Только ему нужно напоить её. И положить в укромное место, где-нибудь в тёмном уголке, где никто не ходит. Это ведь так просто для такого большого и сильного существа, как Витёк.
        - Ясен пень, что это фигня для меня, - подтвердил польщённый Витёк. Ещё никто не называл его большим и сильным. Ещё никто так униженно не молил его о пощаде. - В подвале тебе будет прохладно. Хотя нет - там Женька постоянно шарится. Шалава начальникова! - Витёк сплюнул. - В гараже Фёдоровна тебя найдёт. Старая кошёлка! В саду тоже нельзя: если Саныч или Гришка заметят - сразу прибьют. Лучше я тебя на автобазу отнесу. Там редко кто появляется, только если за тачками.
        Приняв такое решение, Витёк не слишком нежно сгреб крысу и сунул её за пазуху. От брезгливости его не осталось и следа. Исчезло и взаимопонимание, которое вспыхнуло между ними в миг прикосновения Витька к Грибнице. И крысе пришлось бы туго, если б ум Витька уже не захватила идея оставить её у себя в качестве домашнего питомца.
        Последующие два дня он как мог, заботился о крысе. Приносил ей воду в блюдце, кормил сухарями и чипсами. Даже сменил один раз подстилку в её ящике - вонючую тряпку заменил охапкой свежего сена, которое Гришка заготовил для своих драгоценных коз.
        На своё счастье крыса была ранена не очень серьёзно - Спайк только придушил её и обкусил на треть хвост, отчего крыса потеряла много крови и ослабела. Возместив в организме недостаток влаги и отлежавшись в укромном месте, за пару дней она вернула себе почти все утраченные силы. И вовремя: Витька уже начинала обременять забота о ней.
        Когда обрубок хвоста подсох и рана покрылась твёрдой корочкой, защищающей её от новых повреждений, притерпевшись к боли, крыса стала выбираться из своего убежища на прогулки. Исследовав двор, в котором банда Сергеича устроила стоянку для своих тачек, она нашла с десяток возможных путей для бегства, но всё же не удрала - её прочно удерживала привязанность к своему непутёвому спасителю. Что служило поводом для этого чувства? Благодарность? Страх? Скорее сродство душ. Но ни крыса, ни её ментальный партнер - Витёк так этого никогда и не поняли. Крысе сделать такое умозаключение было просто не по силам, а Витёк об этом никогда и не задумывался.
        На третье утро, если считать с того дня, когда Витёк отнёс крысу отлеживаться на 'автобазу', бесовка отыскала жильё своего хозяина и явилась к нему сама. В этот момент в комнате, кроме Витька, находился и его младший сосед - Димка.
        Димка первым заметил гигантскую крысу, влезшую на подоконник раскрытого окна с улицы.
        - Ух ты, какая здоровенная крыса! Вить, гляди - она сейчас на тебя бросится! - воскликнул он, глядя как крыса подобралась, явно готовясь к прыжку на кровать к Витьку.
        - Опа, чего это ты припёрлась? - к превеликому удивлению Димки, Витёк совсем не испугался. - Жрать захотела?
        - Это что, твоя крыса? - Димка, недоверчиво покосился на соседа. Тот кивнул и мальчик опустил руку с башмаком, которым только что собирался запустить в крысу.
        - Моя, - горделиво произнёс Витёк. Крыса, слегка притормозившая при виде замахивающегося на неё Димки, всё-таки сиганула, куда метила и, шустро пробежав по одеялу, приблизилась к помятой физиономии хозяина. - Поздороваться пришла со своим господином. Ну и хорошо, а то так лень было тащиться её кормить!
        - А где ты её держал?
        - В ящике на автобазе, - Витёк зевнул и сел на кровати. Крыса тут же очутилась у него на плече, от чего Витёк сперва опешил, а потом ухмыльнулся. - Тяжёлая, зараза. Но умная.
        - Это ты её научил? Она дрессированная? - восхитился Димка. - А что она ещё умеет?
        - Всё умеет, - отмахнулся от него Витёк. - Всё, что скажу.
        - Да ну?
        - Чё 'ну'? Вишь, какая она большая. Это потому, что она мутант. А все мутанты телепаты. Сечёшь? Она мои мысленные команды понимает.
        - Покажи.
        - Отстань, малявка, - вяло отмахнулся Витёк. - Сначала мне отлить надо и пожрать.
        С этими словами Витёк с крысой на плече встал с кровати и отправился исполнять задуманное. Крыса и впрямь была здоровенная и весила наверное килограмма два-три, кроме того её когти ощутимо царапали плечи, но ради производимого впечатления Витёк решил потерпеть. В глазах у Димки и впрямь плескалась неприкрытая зависть.
        - А как её зовут? - успел выкрикнуть малец, прежде чем за Витькам закрылась дверь в ванную комнату.
        - Как её зовут, как её зовут? Пристал ко мне, - бурчал Витёк, уже стоя над унитазом. И тут же понял, что этот вопрос действительно не лишний: крыса у него уже третий день, а он до сих пор не придумал ей кличку. - Ну и как мне тебя назвать? А, крысак?
        Витёк задумался: чтобы назвать своего питомца, следовало сначала проверить какого он пола. Витёк не преминул это сделать. Только-то его руки освободились, он сгрёб со своего плеча крысу и перевернул, заглядывая ей под хвост. И удовлетворённо оскаблился:
        - Ну, точно - крысак! Ещё какой крысак! Вот так я тебя и назову: Большой Крыс. Нравицца? Ещё бы - мне б тоже такая клика понравилась.
        Большой Крыс не возражал, чтобы его так называли, но быть перевёрнутым ему не хотелось и, изловчившись, он цапнул Витька за руку. Острые резцы Крыса были способны снимать стружку с засохших коровьих костей, так что лёгкий надрез на коже мог послужить разве только предупреждением. И всё же боль была достаточно сильной, из ранки выступила кровь, и Витёк отшвырнул Крыса в угол ванной комнаты.
        - Ах ты дрянь! Я тебя спасаю, кормлю, клику тебе вон какую дал, а ты кусаться?! Да теперь я тебя точно пожарю!
        Витёк схватил швабру и стал гоняться за Крысом по ванной комнате. Крысу на счастье комната была достаточно просторная и в ней находилось множество предметов, мешающих разгневанному Витьку достичь своей цели. То стеклянный шкаф с коллекцией дезодорированных мыл и шампуней служил Крысу укрытием, то корзина для грязного белья, и за унитазом оказалась достаточная щель, чтобы туда мог втиснуться юркий зверёк. Витёк кидался за мечущимся Крысом из стороны в сторону, гремел по кафельному полу шваброй и вскоре перевернул полку с одеколонами. Стеклянные пузырьки посыпались на пол и разбились. На этот грохот сбежались все, кто был в доме. Первым ворвался в ванную Кирилл.
        - Ты чё тут творишь, придурок? - но привычную фразу Кирилл закончил непривычным для него образом. - А-а-а! - завопил он, заметив чёрное зубастое рыло, торчащее из-за унитаза. Волшебным образом у него в руке тут же оказался револьвер и Кирилл нацелил его в Крыса.
        - Не стреляй! - Витёк мгновенно оказался между Крысом и дулом револьвера. Он и сам не смог бы объяснить, почему так поступил. Только, когда Кирилл нацелился на Крыса, Витёк уже и помыслить не мог об убийстве питомца, которого всего минуту назад собирался придушить собственными руками. - Это моя крыса. Она дрессированная.
        - Это правда, правда! - поспел на помощь Димка. - Я сам видел, как она у него на плече сидела.
        - Вы сдвинулись оба, да? - прошипел Кирилл. - Ты погляди только на её зубы - это же рубанки какие-то!
        - Она ручная. Я докажу! - Витёк повернулся к Крысу и встретился с ним взглядом. - Ко мне, Крыс. Ко мне!
        Крыс немедленно повиновался. Он бесстрашно вылез из своего укрытия и подбежал к ногам Витька. Парень наклонился и протянул Крысу дрожащие руки. Тот влез на них и Витёк смог посадить Крыса себе на плечо.
        - Это что, крыса? - Евгения, наконец, смогла протиснуться мимо столпившихся в дверном проёме мужчин и рассмотрела источник переполоха.
        - Да, - подтвердил Кирилл. - Этот придурок её около мясокостного склада подобрал. Пожарить хотел.
        - Ты же сам говорил, что крысы вкусные! - возмутился Витёк.
        - Я ж говорю - придурок, - фыркнул Кирилл и опустил револьвер.
        - Вить, у нас теперь для этого козы есть, - покровительственным тоном сообщил Димка.
        - Молчи, малявка! - огрызнулся Витёк. - Я уже передумал его жарить. Это будет моя домашняя крыса.
        - Ага, размечтался, - проворчал Сергеич. - Ещё крыс нам тут не хватало!
        - Какой бы она учёной ни была, крыса есть крыса, - вставил Пётр. - Она нам тут всё изгрызёт. Если тебе её так жалко, унеси её подальше и отпусти.
        - Короче: чтобы в доме её не было! - рявкнул Сергеич, раздосадованный не столько упрямством Витька, сколько тем, что Пётр перебил его. - Сейчас же! Усёк?
        - Усёк, - огорчённо пробормотал Витёк. Завести зверушку - даже в такой малости ему отказано. Хорошо хоть, что не прибили Крыса. А выпускать его или нет - он ещё подумает.
        - Да не могу я бегать к тебе так часто, - шептал Витёк, открывая для Крыса баночку с маслинами (зверёк отличался необыкновенной прожорливостью и любил пробовать новые лакомства). - Если кто заметит, мне туго придётся.
        Крыс внимательно слушал Витька. С каждым днём они понимали друг друга всё лучше. После того, как Витька вынудили отнести Крыса подальше от базы, зверёк неоднократно прибегал назад к своему новоиспечённому другу и спасителю, а тот относил Крыса обратно. Витёк боялся, что увидев Крыса на базе, Кирилл или Сергеич подумают, будто он - Витёк - ослушался их приказа. Тогда его ожидает большая взбучка. Но в тайне пацан радовался, что вопреки их воле, Крыс навещает его. Таким образом и начальник, и его правая рука - Кирилл - были обмануты, но даже не подозревали об этом.
        - У тебя такие зубы, что ты и сам можешь открыть какую угодно консерву, - продолжал Витёк, осматривая полки продовольственного магазина, где они в этот раз схоронились.
        Крыс проследил его взгляд и вдруг устремился к стеллажам. Несмотря на свои размеры и вполне приличный вес, он всё-таки оставался крысой: сильный, быстрый, гибкий, с ловкими лапками и хвостом, хоть и укороченным, но по-прежнему цепким. Забраться на высокую полку для Крыса было секундным делом. Чтобы прокусить жестянку с паштетом понадобилось ещё меньше времени. Сложным оказалось отогнуть полоску жести, чтобы добраться до нежного содержимого банки. Витёк потерял дар речи от изумления, когда Крыс проделал всё это. А потом рассмеялся:
        - Ну, я же говорил! А стеклянную банку можно просто разбить.
        С этими словами он скинул с полки литровку с грибами. Крыс заинтересованно принюхался, а потом уставился прямо на Витька.
        - Вода? - этот образ преследовал парня последние несколько дней и вдруг обрел свое значение. - Вода в этих пластиковых бутылках. Ты что же, воду найти не можешь? Ну ты и тупой, Крыс! Ха-ха!
        Вопреки насмешкам Витька, Крыс вёл себя как необычайно умное животное. Расправившись с паштетом, он шмыгнул к бутылям с рафинированным маслом, принюхался и побежал дальше. У стеллажей с минералкой снова запрыгнул на полку - и вот уже из прокушенного бока баклажки, пенясь, брызжет тёплая газировка.
        - Соображаешь, Крыс, - похвалил питомца Витёк. - А я вот знаешь, чего хочу? Картошечки жареной. М-м-м объедение! Как вспомню... - Витёк горестно вздохнул. - Картошка у нас есть, только Сергеич с этим уродом Петром заперли её в подвале. 'На семена' типа. Да пусть её, на семена. Только можно ж было и пожарить хоть раз. Сами, небось, жрут на тихую. Я-то их знаю...
        Крыс, как обычно, внимательно вслушивался в голос Витька и глядел на него своими чёрными пытливыми глазами-бусинами. Мысли Витька в этот момент были настолько конкретны и ясны, что не понадобилось даже посредничество Грибницы, чтобы Крыс смог досконально в них разобраться. Ночью он принёс Витьку первую картофелину. Это был его подарок партнёру. К тому же сочные клубни пришлись по вкусу и ему самому, а отдушина в вышеупомянутом подвале была словно для него создана.
        Когда человеку хорошо, время для него пролетает незаметно и стремительно. Так и для Витька промелькнул целый октябрь и почти весь ноябрь. Лето, вплоть до сей поры не сдававшее свои позиции, вдруг отступило. Кончилась полугодовая засуха и полились унылые ноябрьские дожди. Многие деревья уже давно стояли голые - от небывалой жары они сбросили листву ещё в июле. Другие деревья вместо того, чтобы окраситься в оттенки жёлтого или оранжа, как им полагалось в осеннюю пору, хлебнув воды, дали слабенький хлорозный прирост, который тут же и почернел, убитый первым ночным заморозком. Яркими в городе оставались только рекламные вывески, да и те без подсветки блистали лишь днём. Когда же начинал моросить дождь, даже эти кричащие пятна блекли и терялись в серой мгле тумана.
        Вместе с сыростью в город прокрался и смрад. Неубранные тела, если они находились на открытом воздухе, начинали гнить. Иссохшаяся плоть медленно и неохотно впитывала оседающий туман, но и тонкого размягчившегося слоя на останках хватало, чтобы природная похоронная команда взялась за своё дело. Если бы не ранние заморозки, приостановившие работу гнилостных бактерий, группе выживших под началом Сергеича пришлось бы срочно искать новое жилище вне города.
        'Убираться надо с этого кладбища' - бубнили под нос и Фёдоровна, и Сан Саныч.
        'Ещё не поздно подыскать новое место' - вставлял своё Пётр.
        Начальник отмахивался, злился и досадливо морщился, думая, что как ни крути, но ранней весной им придётся бросить это прекрасное убежище. Столько усилий было потрачено зря! Взять хотя бы их новый котёл - сколько было возни, пока им удалось правильно подключить его?! Нет - бросать дом нельзя, он еще послужит им. Покинуть город придётся - это ясно, - но здесь останется их база. И дежурные. А запах... Запах ещё вполне терпим, иногда Сергеич и вовсе не замечал его, принимая сладость, оседающую в горле, за вкус очередной мятной жвачки. Поэтому в ответ на бурчание подчинённых Сергеич всегда отвечал примерно одинаково: 'Никуда мы до весны не уедем. Трупы лежат повсюду - куда бы вы там ни собирались. А здесь у нас всё налажено: мы не замёрзнем и не будем голодать. Кроме того, не забывайте о банде Ярослава: станем мелькать по сёлам и он нас непременно выследит'.
        Петра - наиболее рьяного оппонента Сергеичу - сдерживали не столько доводы начальника, сколько состояние Катерины. Ей становилось хуже день ото дня. Уже не было сомнений, что беременность протекает неправильно. Пётр перелопатил гору литературы и наизусть выучил всю теоретическую базу принятия родов. Он теперь был совершенно точно уверен, что на шестом месяце плод должен быть гораздо меньше. Стремясь сдержать темп его роста, Катя почти не ела. В результате истаивало её тело, и вскоре женщина стала походить на призрак. Её качало от слабости, а плод в её чреве продолжал расти, вытягивая остаток сил. Пётр настоял на прекращении этой вынужденной голодовки. 'Может ты неправильно определила срок зачатия?' - спрашивал он её в сотый раз. 'Всё правильно, - устало отвечала она. - Ошибки быть не может'. Пётр только вздыхал и брался за изучение очередной книги по акушерству.
        Лена под тем предлогом, что не хочет стеснять беременную подругу, переселилась жить в комнату к Кириллу. Их обоих словно подменили. Лена повзрослела, из девчушки-хохотушки она превратилась в женщину и, как сытая кошка на солнышке, просто таки лучилась довольством.
        Кирилл тоже стал степеннее, даже затрещины Витьку уже не выписывал так часто, как раньше. Теперь он излучал благодушие и почти всегда пребывал в хорошем настроении. Одно пугало его - что Лена вдруг узнает о его настоящем прошлом. Не раз Кирилл подумывал забрать её и уехать подальше от всей компании. И если Лена была явно не готова расстаться с вновь обретённым человеческим обществом, с мнимой защитой, которую оно давало, то Кирилл смотрел на вещи реальнее. Он больше полагался на свои силы, чем на поддержку друзей-подельников, но его сдерживало обещание, данное Сергеичу. Несколько месяцев назад, запертый в камере, изнывающий от голода и жажды, он продал тому свою преданность и не собирался нарушать данного слова - это было ниже его достоинства. А потом его тревогу убаюкал покой, принесённый унылой осенью.
        Рейды в город стали не нужны: все крупные продуктовые магазины и склады к этому времени уже были опустошены и припасы надёжно спрятаны в потайных местах. Вместо физически-тяжёлой работы пришло время полентяйничать на дежурных постах. Ради Лены Кирилл расстарался на славу: в посадке на северо-восточном въезде, куда каждое утро они уезжали караулить путешественников, он выстроил настоящий блиндаж. Покрыл плоскую бревенчатую крышу толем, навалил сверху небольшой холмик земли с дерном, чтобы скрыть вход в подземную комнатушку. Внутри у них постоянно топилась буржуйка, было тепло, и никто им не мешал, так как дорога на северо-восток каждый день оставалась одинаково пустынной. Земляной пол казался периной, и с него не хотелось вставать. Ни Кирилл ни Елена доселе не знали такого пламенного и всепоглощающего чувства, такой обжигающей страсти. Никаких слов - только эмоции, образы и наслаждение. Новый наркотик. Приезжая к ночи на базу, они отчитывались привычным пожатием плеч и торопились в свою комнату. Задёргивали шторы, ворошили угли в камине и бросали на них два-три новых полена. Говорить не хотелось -
всё и так было ясно. Они и не заметили, как стали одним целым.
        После их отказа менять напарников по дежурствам, остальные пары тоже стали ездить на посты одним и тем же составом.
        Витёк каждый уезжал на дежурства с Петром, но на месте вылезал из тёплой кабины и уходил. Петру было не интересно, куда уходит его младший напарник, кроме того, это было ему на руку - так ему не мешали заниматься обучением. Удовлетворившись однажды одним вялым ответом - 'Пошляюсь по округе' - Пётр больше не расспрашивал Витька о том, куда тот ходит на самом деле и не докладывал об этом Сергеичу. А Витёк действительно шлялся по округе, только не один, а с Крысом.
        Это было безумно интересно: проникать в места, куда обычно нет хода человеку. Витёк стал своим в царстве крыс. К нему уже привыкли и его не боялись, во всяком случае, не больше, чем крысы из одного клана могут бояться друг друга. Удивительно, но этих чёрных приспособленцев выжило множество, и они уже успели увеличить свою популяцию вшестеро. И Витёк вместо того, чтобы опасаться последствий этого, радовался стремительному увеличению клана вместе с Крысом. Он с жадным любопытством наблюдал, как его ментальный партнёр преследует крупную самку, ухаживает за ней, завоёвывает её. На месте Крыса он видел себя, а на месте его самки попеременно возникали то Ленка, то Ирка, то Катька, то девчонки из прошлого, а бывало, что и Евгения Батьковна занимала это место.
        После того, как в жизни Витька появился Крыс, а особенно когда он начал таскать ему картошку из подвала, Витёк стал ощущать себя действительно счастливым человеком. У него была компания, где его принимали и даже боялись. Большую часть своего времени он делал, что хотел и мог позволить себе такое, чего не позволялось даже Сергеичу: регулярно отведывать варёной, печёной, жареной или толчёной картошечки - настоящая роскошь!
        Уединяясь где-нибудь в старом дворике, детском павильоне или в парке, Витёк разводил костёр, грел на нем сковороду или вешал котелок над огнём и готовил крупные крахмалистые клубни, которые приносил ему каждую ночь Крыс. Четыре - пять штук каждый день. Не много - чтоб не заметили их пропажу с кучи, и не мало - как раз, чтобы полакомиться одному.
        И всё же Витёк иногда хандрил. В такие моменты наблюдения за любовными похождениями Крыса не развлекали его, а наоборот - раздражали. Его злило, что все вокруг разбились на пары, а он опять остался один. 'Найди мне бабу! - вопил в такие моменты Витёк. - Где Ирка? Найди мне хоть эту соплячку!' Крыс убегал. Витёк думал, что от страха, но это было не так.
        Пётр всё время дежурств посвящал медицинской науке. Беременность и роды стали не единственной его манией. Он взялся за изучение основ. Базой ему служили учебники для мединститута и программа для первокурсников. Пётр глотал знания так же жадно, как Витёк картошку. Окна его 'лаборатории' выходили на тыльную сторону автозаправки, над междугородней трассой, за которой они с Витьком обязаны были наблюдать. Так что, работая в своей импровизированной лаборатории, Пётр мог держать в поле зрения и дорогу. Но так как она всегда была пустая, он с каждым днём обращал на неё всё меньше и меньше внимания.
        Не больше старались на своём посту и Гришка с Димкой. С тех пор, как Гришка дал своему младшему напарнику первый урок сенокошения, они стали друзьями неразлейвода. Димка ничего не знал о Гришкиных 'подвигах' в недалёком прошлом, и считал его мировым парнем. Не таким крутым как Кирилл, но зато гораздо более компанейским и дружелюбным. Мальчик с удовольствием внимал его советам по уходу за козами. Дело в том, что Гришка сумел внушить своему неискушенному дружку, почти то же, что некогда внушала Тарасу Евгения: у кого в руках самое ценное, тот и правит балом. Под самым ценным Гришка естественно понимал пару коз, доверенных общиной в его руки.
        - Свежее мясо и овощи - вот сейчас наиглавнейшее богатство, - поучительным тоном втирал Гришка мальчику. - Кто не сумеет сладить со скотиной или с огородом будет зависеть от того, кто всё это поборол. А это будем мы с тобой. В общине мы самые ценные люди.
        - А как же Фёдоровна и Сан Саныч - они умеют огородничать? - резонно возразил Димка.
        - Они уже старые и кроме того у них и так дел по горло.
        - Ну, так и Ленка в этом знается - сельская же, - не отступал Димка.
        - Баба? - возмутился Гришка. - Да она в любой момент обрюхатеет вот и весь огород. Это все понимают, поэтому за козами мы с тобой будем ходить. И сколько молока отдать на общий стол тоже мы будем решать. Потому как нам виднее, сколько молока козлятам оставить нужно, а сколько можно съесть. А если кому больше понадобится - они куда, как не к нам с тобою пойдут просить? Тоже и с мясом, и с овощами. Помнишь, чего было, когда картошку Витёк привёз? Как все на неё кинулись. А я вышел и сказал: 'Нет - это посевная картошка и никто её жрать сейчас не будет!
        Все слюни поглотали и умолкли. Теперь и картошка в моем ведении. Сечёшь?
        Димка кивнул.
        На посту они не скучали. Оставив дежурить ниточку с колокольцами, ходили в парк на охоту за грибами. После начала дождей их появилась тьма тьмущая. Все поляны в парке расцвели шляпками шампиньонов. На пни повылезали вешенки и грузди, кое-где встречались даже опята. Гришка мечтал о лисичках, но за ними надо было ехать за город. На базе, вывалив гору грибов в раковину, оба клялись, что грибы собирал Гришка, а Димка следил за дорогой. Ещё они приносили рыбу, и это уже была полностью Димкина заслуга: Гришке на одном месте не сиделось, и обычно он уходил собирать грибы.
        С началом заморозков, когда грибы пропали, а рыба уснула, Гришка стал откровенно скучать на дежурствах. Он пробовал занять себя чтением, но вскоре его деятельная натура взяла верх, и он придумал новое занятие - стал мастерить куклы из тонких зелёных веточек. Вечером привозил их на базу и торжественно преподносил козам на ужин. И до самой ночи уже не выходил от них. Он возлагал на коз такие надежды, что даже завёл привычку разговаривать с ними. Машка, само собой, его слышать не могла, но Сёмка слушал очень внимательно и иногда даже блеял что-то в ответ. Все, кто становился свидетелями таких 'бесед' обычно смеялись, а вот Димка считал, что козёл понимает человеческий язык. Во всяком случае, Гришкину речь он точно понимал потому, что мекал только тогда, когда Гришка его о чём-то спрашивал.
        Сергеич с Евгенией на постах не сидели. Опасаясь, что без их присутствия на базе будут плестись заговоры, они никуда не ездили и просиживали дни напролёт на базе. Часто засиживались над картами, подыскивая место для переселения. Это оказалось непросто: договор, подписанный с новенькими, обязывал их сообща обсуждать все решения. Прийти к соглашению оказалось нелегко. Те сёла, которые устраивали Сергеича, не нравились Петру. Если выбирал место Пётр, то его выбор браковала Евгения. Женщин не устраивал выбор мужчин и наоборот. Когда же выбранное село нравилось большинству и туда посылались вооруженные разведчики, то они всегда возвращались разочарованными: то село совсем на виду, а это - слишком далеко от дороги, одно село слишком близко к реке, а река разлилась, а в другом - только ставочек есть, да и тот пересох. И так далее. Все это раздражало Евгению и злило Сергеича, отвлекая их внимание от перемен, происходящих с их подчинёнными.
        Глава 6 Снежная глухота и крысы
        ДомНадРекой
        17 ноября
        первый год после Пыления
        'Ай! Ай! Ой! Помогите!' - разнеслось на весь дом. Ольга успела выхватить Никиту из кроватки, прежде чем туда свалилась крыса. Здоровенную чёрную бестию Ольга увидела, как только вошла утром в детскую комнату. Крыса сидела на 'спинке' кровати и принюхивалась к тёплому запаху, поднимающемуся от ребёнка. Ольга с детства панически боялась этих зубастых грызунов и только страх за маленького сына заставил её броситься к хвостатой великанше навстречу.
        Она замахала на неё руками стремясь прогнать от ребёнка. 'Убирайся! Кыш! Кыш!' - кричала Ольга, приближаясь к кроватке и тем самым мешая крысе спрыгнуть на пол и убраться восвояси. В результате та свалилась в на одеяло. Ольга вскрикнула и, не помня себя от страха, метнулась вперёд и выхватила Никиту из кроватки вместе с одеялом. Крыса осталась внутри, словно в деревянной клетке без потолка. Уже выбегая из комнаты, Ольга успела увидеть, как бестия протискивается между деревянных прутьев.
        - Что случилось? - ближе всех к ним оказалась Ирина.
        - Там крыса! Ог-г-ром-м-ная! - Ольгу начало колотить.
        - Крыса? Где? - это подоспел Данил. - Спайк, ищи! Ищи!
        Спайк и так уже петлял по коридору - он явно почуял запах добычи. Направляемый Данилом, пёс скользнул в детскую. Буквально тут же раздался его победный лай и началось настоящее светопредствление. Спайк ненавидел крыс даже больше, чем эму. И те и другие в его уме связывались с болью и страданием, из-за них он был ранен дважды и всего за пару месяцев. Эму уже были недосягаемы и Спайк мечтал отомстить хотя бы крысе. Он метался за ней по комнате, переворачивая всё верх дном и всё больше разъярялся, а бесовка забилась под комод на низких ножках и тоже стала не доступна.
        Тут к охоте подключился Данил. Вооружившись половой щёткой, он стал выталкивать крысу из-под комода. Довольно долго чертовка сопротивлялась, но всё-таки Данил выпихнул её из укрытия. Спайк кинулся в атаку, получил укус в нос и отскочил. Крыса устремилась вон из комнаты. Топоча по дощатому полу, она припустила по коридору к центральному выходу и прошмыгнула под ногами у Ярослава как раз в тот момент, когда он входил в дом. Спайк с разгону врезался в захлопнувшуюся дверь.
        - Удрала! - в отчаянии воскликнул Данил.
        - Кто это был? - спросил изумлённый Ярослав.
        - Крыса! Скорее, выпусти Спайка, пока она не убежала далеко, - закричал Данил.
        Ярослав распахнул дверь и Спайк устремился на улицу. Он мчался по следу через парк и вот-вот должен был нагнать добычу, когда её самым наглым образом отобрали у него. Разгорячённый погоней и уже торжествующий в предвкушении победы, Спайк выскочил прямо на Эго, который удерживал крысу, придавив её к земле лапой. Страус вытянул шею в сторону конкурента и зашипел, демонстрируя широкую грязно-розовую глотку-трубу. Перья на его шее и на голове встали дыбом, отчего он стал казаться ещё громаднее. Эму также приподнял крылья, нацеливая на Спайка когти на лучезапястных суставах. Спаниель зарычал, но, наученный горьким опытом, остановился на приличном расстоянии от Эго. Тот, убедившись, что ему не станут мешать, ударил крысу своим раздвоенным на конце клювом и снёс ей сразу полчерепа. Зверёк мгновенно издох. Эго подхватил тушку в клюв и отправился пировать подальше от зрителей. Спайку оставалось только обнюхать лужицу крови, оставшуюся после крысы, после чего он уныло потрусил к дому.
        - Это нечестно! - возмущался Данил. - Это была добыча Спайка. Он так хотел её поймать!
        - Скажи об этом страусам, - улыбнулась Арина.
        - Ты же знаешь - меня они не слышат.
        - А меня не поймут, - Арина пожала плечами. - Честно или нечестно - это выше их понимания. Они страусы, а не люди.
        - Спайк бы понял, - упорствовал Данил.
        - Сомневаюсь. Спайк - если память мне не изменяет - воришка ещё тот. Муки совести и ему незнакомы.
        - Это у ваших страусов совести нет.
        - Хватит, Данил, - оборвал его Ярослав. - Ты же сам говорил, что это не первая крыса, которую ты видел. Если они такие крупные, значит это уже новое поколение, родившееся после Пыления. Крысиные помёты всегда очень большие. Если уж они начали размножаться, то этого не остановить. Скоро Спайку будет предостаточно крыс, уж ты мне поверь! - Ярослав озабоченно нахмурился. - Вот что меня действительно волнует, так это то, что она забралась так далеко от города. Это может быть разведчик, каких высылают крысиные кланы перед переселением на новое место. Если это так, то вскоре нас может буквально затопить крысами. Или она из другой популяции, не из той, что в городе?
        - Скорее всего, - пожала плечами Арина. - Чего бы им уходить из города, где полно еды?
        - Это ужасно! - воскликнула Ольга. - Если крысы станут забираться в спальни... - она задохнулась от отвращения.
        - Необходимо позаботиться, чтобы этого больше не случилось, - Ярослав продолжал хмуриться. - Сегодня же затяну все окна и отдушины стальными сетками. Если крысы облюбуют у нас уголок, вывести их будет очень сложно.
        - Да уж... - протянула Арина. - Придётся проверить кладовые и все подсобки.
        - А можно я этим займусь? - тут же вызвался Данил.
        - Ну конечно ты - без Спайка тут не обойтись! - этой фразой Арина мигом вернула Данилу доброе настроение.
        - Неужели крысы такая проблема? - удивился Тарас.
        - Ещё какая! - воскликнула Арина. - Чтобы добраться до еды крысы изгрызают всё на своем пути. Часто нападают на больных или маленьких домашних животных, пожирают яйца, портят посевной материал. Портят вещи и могут повредить электропроводку, из-за чего случаются пожары. А самое страшное - крысы переносят болезни, - Арина подняла указательный палец вверх, словно поставила восклицательный знак в конце своей тирады. - Не забывай, Тарас, - вокруг лежат миллионы трупов и все их болячки остались при них. Крысы падальщики, это они разнесли чуму по Европе в четырнадцатом веке и заразили пол-Лондона в семнадцатом, - Арина повернулась к Данилу. - Собаки тоже часто заболевают болезнями, переносчиками которых являются крысы, так что будет лучше, если Спайк не станет на них охотиться.
        - А ваши эму, они не заразятся? - встревожилась Ольга.
        - Не знаю, будем надеяться, что их ускоренный метаболизм защитит их. Во всяком случае, ограничить доступ крыс в парк мы никак не можем, а запереть страусов в сарае было бы слишком жестоко - они уже слишком большие для такого тесного помещения.
        Эму были уже не просто большие - они стали огромные. Перегнав взрослые размеры птиц своего вида, они до сих пор продолжали расти. Более мощные, более кряжистые и толстоногие чем обыкновенные эму, они и весили уже под девяносто килограммов каждый. А вес Эго перевалил за центнер. Не сильно отстала и Пава. Теперь страусы были и выше своих опекунов, и тяжелее их.
        После выявления роли Грибницы в общении с эму, держать их взаперти стало бессмысленно: Ярослав с Ариной крепко накрепко внушили своим подопечным, что при любых обстоятельствах нападать на членов общины и в том числе на Спайка им категорически нельзя. Добиться послушания от эму было сложно. Долгое время они не могли сообразить, почему обязаны терпеть на своей территории существ, кормовая база которых, схожая с их собственной, да ещё и не связанных с ними ментально.
        'Глухие' - этот образ относился ко всем членам общины, кроме Арины и Ярослава. Последних эму автоматически зачислили в стаю и поставили во главе над собой, а все 'глухие' рассматривались ими, как потенциальные враги или как добыча. Раньше птенцы остерегались других людей, поскольку осознавали свою слабость. Теперь же они терпели их из-за того, что их воспитатели по какой-то причине тоже так поступали. Ярослав боялся, что рассердившись однажды из-за какого-нибудь пустяка на своих друзей, он тем самым навлечёт на них гнев эму. Объяснить птицам значение понятия 'дружба' у него не получалось. У Арины тоже. Они пытались обойти это препятствие разными путями, но все без толку.
        Арина как всегда упорствовала:
        - 'Но почему не включить 'глухих' в стаю?' - передавала она эму свою идею.
        - 'Они не стая' - отрицали те все разом.
        - 'А что стая?'
        - 'Стая - это мы' - в её уме возникал общий образ эму, её самой и Ярослава.
        - 'Но мы же разные', - Арина демонстрировала им руки, передавала образ своего тела без перьев и хвоста.
        Страусам это было не интересно - они и так знали, как выглядят их лидеры.
        - 'Остальные такие же как мы', - пыталась доказать им Арина с помощью логики.
        - 'Не такие - возражали эму. - Они глухие'.
        - 'Но мы тоже вначале были глухими, - не сдавалась Арина. - Раньше мы вас не слышали'.
        Страусы излучали недоумение, почти обиду.
        - 'Всегда слышали, - возражали они. - Поэтому мы стая'.
        Арина не понимала. Ей объяснил Ярослав:
        - А ты вспомни, сколько надежд на них возлагалось! И до Пыления, и после. Сколько мы хлопотали над яйцами! И как ты вела себя, когда страусята вылупились: видела ведь, что это мутанты, но не позволила мне уничтожить их. Ты уже тогда любила их, просто за то, что они выжили. Да и я тоже.
        - Да уж, особенно ты! - съязвила Арина.
        Ярослав не смутился:
        - Да, вначале я видел в них только мясных птиц. Но потом...И мне всегда хотелось, чтобы они поскорее выросли!
        - Вот они и выросли!
        Рассмеявшись, Арина упустила робкую догадку, мелькнувшую на краю сознания. Это забытое долго мучило её потом, но вспомнить в чём была суть её секундного прозрения она так и не смогла.
        Случай с похищением Данила помог страусам понять, насколько дороги для их воспитателей остальные жители ДомаНадРекой. Им передался весь ужас Арины, когда она узнала о похищении Данила. Они окунулись в смятение Ярослава, когда он не мог решить что же лучше - платить бандитам выкуп или не рисковать. А в тот час, когда Ярослав зашивал пулевую рану Спайка, его разум словно онемел от горя и боли, от острого страха, что он может потерять старинного друга и страусы не могли достучаться до него. Переживания ментальных партнёров передались эму во всей своей остроте, и они не хотели испытывать их ещё раз. Они были словно дети, которым не хотелось бояться, поэтому они пошли на компромисс и приняли эту кучку 'глухих', если не в стаю, то хоть на свою территорию.
        Встревоженность людей по поводу появления крыс стала для эму новой загадкой. Крысы в их понимании были просто жирной, вкусной и лёгкой добычей. Гораздо вкуснее твёрдых и сухих шариков, которыми кормили их воспитатели, и от которых сильно хотелось пить. Нельзя допускать крыс к дому? Ну и хорошо! Это будет их новая весёлая игра. В ней даже будет приз - пойманная крыса. Жалко, что крыс так мало! Эго бы хотелось, чтобы они попадали в парк почаще - они такие сочные!
        На этой почве возник еще один спор с эму:
        - 'Они опасны', - убеждала их Арина.
        - 'Они маленькие и слабые' - не понимала Цапа.
        - 'У них внутри могут быть болезни, - пытался объяснить Ярослав. - Не ешьте хотя бы внутренностей'.
        Вроде бы эму согласились. В тот день их мысли звучали невнятно - на земле с утра был заморозок, и тонкая корочка льда мешала установить с ними прочный контакт. Ярослав с Ариной ушли в дом вдвойне озабоченные. Во-первых они узнали, что эму не впервые давят крысу в парке. Во-вторых, - что ещё более тревожно, - что связь через Грибницу становится хуже при заморозках. Что будет, когда температура опустится ниже нуля и земля глубоко промёрзнет? Узнать об этом им пришлось уже совсем скоро.
        Двадцатого ноября ночью поднялся сильный ветер и нагнал туч. Температура резко упала и вместо привычного уже дождя на землю посыпались хлопья пушистого снега. Утро встретило жильцов ДомаНадРекой ватной тишиной.
        Ярослав проснулся с тяжестью в голове и попробовал прочистить уши: их будто залило водой. На постели рядом сидела Арина с широко открытым ртом и двигала из стороны в сторону нижней челюстью.
        - Уши заложило, - пояснила она в ответ на его недоумённый взгляд.
        - И у меня.
        Ярослав склонил голову набок и потряс ею:
        - Может вода в ухо попала?
        - Тебе? А у меня она откуда? Я голову вчера не мыла.
        - Почему звуки такие странные?
        Его голос прозвучал слишком коротко, глухо, как в комнате с войлочной обивкой. Ярослав невольно огляделся. В спальне было непривычно светло. За последние недели они привыкли к хмурой серости осеннего утра, а сейчас все голубело. Движимый догадкой, он подошёл к окну.
        - Снег выпал. Наши страусы чистят перья в снегу.
        И когда он это произнёс, всё стало на свои места. Уши ему не заложило - он оглох. Ярослав с ужасом обернулся к Арине.
        - Я их не слышу, - он произнёс это шепотом. - Я их совсем не слышу!
        Как был, раздетый, он выскочил в коридор и опрометью кинулся на улицу. Арина, всхлипывая, закуталась в одеяло и пыталась дозваться своих эму. Ничего. Целую минуту ничего. Потом что-то стукнуло. Арина разлепила веки. Эго, Пава, Цапа и Яркая, толкаясь, заглядывали в окно. Их роста как раз хватало, чтобы достать до середины стекла. Арина радостно вскрикнула и кинулась распахнуть створки. В комнату ворвался морозный чистый воздух. И голоса эму. Они просто курлыкали, хотя Арина смогла разобрать их эмоции: радость и сочувствие. От облегчения девушка расплакалась. Эму загоготали. 'Эта глухота временная, - догадалась Арина. - Пока не спадут морозы'.
        От непривычного чувства заложенных ушей страдали все члены общины. То один из них, то другой вдруг начинал сглатывать, рефлекторно пытаясь прочистить ушной канал. Они так привыкли к фону чужих эмоций, что сейчас почувствовали себя как на тонущей подводной лодке, полностью отрезанные от мира. Впервые за многие месяцы они опять осознали свою малочисленность и одиночество.
        Данил старался не терять Спайка из виду, а тот постоянно подходил и касался его ладони носом. Ольга не спускала с рук Никиту. Ира и Тарас казались совсем потерянными и за завтраком оба сидели с блуждающим взглядом, пока однажды их глаза не встретились. Ира слабо улыбнулась, Тарас улыбнулся в ответ и с этого дня они всегда садились за стол рядышком. Арина углядела в этом единственный плюс, который принесла им 'снежная глухота'. Что же касается их с Ярославом отношений с эму, то всё вернулось к началу - они ощущали эмоции друг друга, но не могли предавать ментальные образы. Ярослав радовался, что они хотя бы успели внушить забиякам стойкий запрет на нападение на людей и на поедание внутренностей крыс.
        С наступлением морозов начались 'печные дежурства', как прозвали в общине ночные бдения у главного камина в общем зале и регулярные обходы остальных топок в доме. Огонь в каминах теперь поддерживали постоянно, а в ванных комнатах установили тяжелые чугунные жаровни, куда на ночь насыпали тлеющие угли, иначе утренние умывания стали бы похожи на моржевание в полынье. Пришло время опробовать баньку, стоявшую до сей поры невостребованной на берегу искусственного пруда в парке.
        Первое время после выпадения снега решили посвятить отдыху. Все и так вымотались за последние дни осени, стараясь как можно лучше приготовиться к надвигающимся холодам. Дрова были в запасе. Урожай собран. Морозильные камеры забиты рубленой зеленью и нарезанными овощами. Арина считала, что замороженные овощи и зелень помогут им зимой восполнять недостаток витаминов в организме, поэтому она морозила всё, что успевало вырасти на её огородах. Потом они оценили, как приятно было попробовать среди зимы только что сделанную зелёную аджичку, или поджарить в кипящем масле стрючковую фасоль, кабачки, еще летом нарезанные кружками. Хороша была молодая ароматная кукуруза и морковь, едва-едва ошпаренные кипятком. Нечасто, но они баловали себя такими лакомствами. Это возвращало их в лето, скрашивало диету из консервированных продуктов и каш.
        Полки в кладовых тоже ломились от запасов. Женщины взяли за правило каждую неделю пересматривать их, чтобы в крупах не завёлся жучёк, чтобы соль не отсырела или мука. Для этого они перебирали все упаковки, внимательно осматривая каждую. Нельзя было допустить, чтобы их продукты испортились, ведь если они могут пропасть у них под носом, то что уж говорить о тех, что остались лежать на складах в городе?
        Арина радовалась, что парни успели навезти из города тканей и одежды. Как охотник, Ярослав отдавал предпочтение практичным вещам из спортивных и охотничьих магазинов. В последний раз они с Тарасом загрузились тёплыми зимними куртками и обувью и сейчас всё это пригодилось.
        Теперь все наслаждались теплом и покоем. Было так уютно посидеть перед камином в удобном кожаном кресле, укутав ноги шерстяным пледом и держа в руке кружку с глинтвейном. Ольга читала детям очередную историю Жюля Верна. Тарас дремал с охотничьим журналом на коленях. А Ярослав чаще всего просто сидел, умиротворённо глядя в огонь. Даже неугомонная Арина расслабилась и отдалась отдыху. Все понимали, что эта передышка будет недолгой. Мороз и снег принесут им новые проблемы, новые сложности и неприятности. Но зима только на пороге, нужно было беречь силы до её разгара, до её последних самых утомительных дней и до весны, когда резервов уже не останется, а работа ради будущего благополучия только начнётся.
        Снегопад не прекращался несколько дней. То крупные хлопья, то ледяная пыль, но с неба постоянно что-то сыпалось. Арина шутила, что это вернулись те тучи, которые заблудились по дороге к ним за всё лето.
        Страусам снег не мешал. Длинные ноги позволяли им выбираться из любых сугробов, а густое оперение надёжно согревало. Кроме того к услугам эму всегда был тёплый сарай с инфракрасными обогревателями, который Ярослав ещё и брезентом обернул, чтобы в щели не задувало. Непоседы то и дело устраивали гонки по парку или потасовки, так что между деревьями во всех направлениях разбегались их тропки.
        Снег позволил жильцам ДомаНадРекой убедится, что крыса, которая недавно так нагло пробралась в спальню к Никите, была не единственной подобной гостьей на их участке. Ярослав завёл привычку каждое утро обходить все хозпостройки на участке. Нередко он натыкался на свежие крысиные следы, а то и на замёрзшие брызги крови или кучки крысиной требухи, брошенные эму. В помёте эму тоже частенько встречались элементы крысиных костей и комки шерсти. В основном это была чёрная шерсть, но пару раз Ярослав разглядел и серую. 'Что их так влечёт сюда? - постоянно думал он. - Тепло или запах еды? Или что-нибудь другое? Крысы умные животные, зачем они упорно бегут туда, где их так легко убивают? Зачем покидают город, полный съестного и укромных местечек для гнёзд?' Разгадать эту загадку он смог много позже, а пока она продолжала его мучить.
        И вот настал момент, когда запасы корма для эму и топлива в очередной раз подошли к концу. Ярослав с Тарасом запланировали поездку в город. Как оказалось, они не учли одну чрезвычайно важную деталь - дорогу совершенно замело и их грузовой Фордик, который стал заменой Мерседесу, угнанному похитителем Данила, был не в состоянии преодолеть эту преграду.
        - Нам нужна другая машина, - произнёс Тарас, когда и четырёхприводный Субару тоже увяз в снегу, ещё даже не выехав за ворота усадьбы.
        - Скорее трактор, - поворчал Ярослав.
        - Я в Божедаровке видел трактор.
        - Да, я тоже. Придётся пойти за ним.
        Кляня себя за то, что не предвидел такой, в общем-то ожидаемой, ситуации, Ярослав торопливо собирал всё необходимое для предстоящего похода за трактором. Во первых им понадобились сани, чтобы дотащить до села канистру с солярой, на тот случай, если трактор окажется с пустым баком. В качестве саней решили использовать Данилову резиновую лодку, дно которой укрепили куском фанеры. В носовой части этого фанерного дна Ярослав просверлил дырки, пробил под ними резиновое дно и протянул сквозь все отверстия верёвку. Конечно лодка была испорчена, но зато у них появились лёгкие и прочные сани с надувными бортами. За ними должен был волочиться ещё один фанерный лист, насквозь пробитый несколькими десятками гвоздей: с его помощью Ярослав планировал заметать следы в снегу. Закончив такие нехитрые приготовления, Ярослав с Тарасом выступили в путь. Сани-лодка шли хорошо, фанерка с гвоздями исправно выполняли своё предназначение. 'Главное - думал Ярослав - чтобы с трактором получилось'.
        - Ты только сильно не газуй сразу, а то я слышал, что если резко дать газу, трактор может опрокинуться, - Ярослав отошёл от старого раздолбаного тракторишки, где за рулем восседал Тарас.
        - Угу.
        Тарас попробовал завести двигатель. Тот покашлял - покашлял, что-то в нём забулькало и всё стихло. Тарас не смутился.
        - Неплохо, а теперь ещё разок. Да! Молодец, трактор!
        Трактор кашлянул, выпустил из-под козырька на трубе дымную тучку и затрясся, надрывно урча двигателем. Тарас плавно послал его вперёд. Как застоявшийся старый конь, трактор повиновался и медленно выкатился за ворота. Сугробы его не задерживали. Рифлёные колеса оставляли в снежном покрывале глубокие чёткие следы. 'Да-а. Фанерка с гвоздями тут явно не поможет' - разочарованно отметил Ярослав.
        - Прицепим вот это, - прокричал из кабины Тарас, указывая на секционный культиватор-волокушку, лежащий во дворе под забором.
        Так они и поступили. Пока прогревался двигатель, отцепили от волокушки лишние секции, чтобы не загребать больше снега, чем нужно и навесили приспособление за трактором. Перед самой волокушкой привязали лодку и поехали к ДомуНадРекой за оставшимися там пустыми канистрами. Потом поехали к городу.
        Дорога потерялась под толстым снеговым одеялом. Только кое-где где на поворотах виднелись макушки полосатых придорожных столбиков. А местами толщина снежных намётов была непреодолима даже для трактора. Тогда Тарас объезжал сугробы по полю, рискуя перевернуться или угодить в какую-нибудь заметённую снегом канаву. К счастью они нигде не забуксовали и не заглохли, хотя волокушка время от времени норовила зацепиться то за придорожные кусты, то за торчащую из-под снега корягу. Приходилось останавливаться и снимать её с веток. Лодка-сани тоже добавляла хлопот: её постоянно сносило в одну из продавленных колесами колею. Тогда лодка сильно кренилась, грозясь растерять своё содержимое. Ярослав надеялся, что полные канистры своим весом стабилизируют ход саней, но это были всего лишь предположения. Так или иначе, но они всё-таки добрались до городской черты, где их ждала автозаправка.
        Там они привычно наполнили канистры топливом и погрузили их в сани. Чтобы не таскать сани за собой, они оставили их на заправке, забросав для маскировки снегом. Дальше им нужно было углубиться в город и найти крупный магазин, из которого они ещё не вывозили запас собачьих кормов. А таких оставалось всё меньше. .
        Они медленно ехали по заметённым улицам и испытывали некое смешанное чувство. Сегодня город не производил такого тягостного впечатления, как в последние недели осени. Тошнотворный запах падали исчез, прибитый морозом и снегом к земле. Жалкие усохшие тела мёртвых укутал общий снежные саван и они выделялись на тротуарах и скамейках только холмиками, не пугая больше ни своим видом, ни присутствием. Выцветшие навесы над уличными кафе, вывески и облезающие бигборды на фоне всеобщей искрящейся белизны казались по-новому яркими и праздничными. И даже тишина перестала быть жуткой и мёртвой, а стала просто тишиной заснувшего под снегом города.
        Казалось, вот-вот раскроются сейчас двери какого-нибудь подъезда, и выскочит пацанёнок с санками, проснувшийся раньше родителей и спешащий первым наследить в девственном снегу во дворе. А потом распахнётся окно на пятом этаже и, не жалея нервов соседей, будет кричать его мама, чтобы он немедленно перестал валяться в снегу и потуже затянул шарфик. Уже после мальчишки выйдет на улицу дворник с лопатой и, ворча, начнет отбрасывать снег от ступеней подъездов, потом прокопает узенькие дорожки к детскому садику и к школе, а после - к пивному ларьку, но это лично для себя.
        Вскоре снова пошёл снег, глуша дребезг трактора и окончательно пряча следы от его колёс. Ярослав глянул на часы - перевалило за полдень. Им нужно было поторапливаться, иначе ранние сумерки затруднят их возвращение домой. Ярослав сказал об этом Тарасу и тот притопил педаль газа. Однако многого из трактора выжать не удавалось. До нужного места они добрались только к первому часу.
        В помещении магазина стоял странный запах: сильно пахло будто бы чем-то съестным и вместе с тем какой-то кислятиной. Эта пахучая смесь у Ярослава ассоциировался как ни странно с эму. В душе зародилось нехорошее предчувствие. Страшась, что его предположение окажется верным, он ускорил шаги. Пробежав мимо привычно пустых прилавков в отделе консервов (банда Евгении постаралась), они с Тарасом попали в отдел зоо-товаров. И нашли источник неприятного запаха. Пол и стеллажи были застланы пустыми пакетами из-под собачьих кормов. Ярослав подобрал один из них и увидел, что тот прогрызен, а внутри остались только крошки. Тарас принялся шарить в глубине полок, в надежде отыскать хоть одну целую упаковку корма. Не найдя ничего, он растерянно обернулся к Ярославу.
        - Тут только пустые пакеты. Они что, куда-то пересыпали корм? В один большой мешок?
        - О ком ты говоришь? - очнулся от раздумий Ярослав.
        - О Женькиных уродах, разве не ясно? - Тарас откровенно недоумевал. - Кто ещё стал бы заниматься подобным.
        - Крысы.
        - Кто? - Тарас непонимающе уставился на товарища.
        - Пакеты изжёваны, посмотри. И этот кислый запах, - Ярослав скривился. - Корм сожрали крысы.
        - Ты уверен? - Тарас похолодел, осознав, что это им сулило.
        - Посмотри себе под ноги. И на полках тоже.
        Тарас глянул на пол. Ковёр из пустых упаковок был засыпан чем-то, что Тарас по невнимательности принял за кусочки сухого корма. Теперь он понял, что это было высохшее крысиное дерьмо.
        - Фу, мерзость какая! - Тарас вытер руки о штаны. - А я тут по полкам шарю!
        - Пошли, нужно найти ещё один магазин. Скоро начнёт темнеть.
        Они поспешили прочь от изгаженного места. Принялись колесить по городу в поисках достаточно крупного магазина, где мог бы быть корм для собак в большом количестве. Вскоре им повезло и они нашли один такой. Стёкла на витринах магазина были целые и, заглянув внутрь через окно, Ярослав убедился, что крысы сюда ещё не добрались.
        - Сегодня придётся задержаться и набрать корма побольше: не хочу обнаружить в следующий раз, что его уже нет во всём городе, - сказал он, когда все упаковки вплоть до самых маленьких были завёрнуты в большой отрез брезента и тюком волочились позади трактора.
        - Неужели они так много едят? - изумился Тарас.
        - Крысы очень прожорливы. Кроме того сейчас они ещё и размером с хорошего кроля. Ты не видел ту, что залезла к Никите в комнату? Такая за один присест может грамм триста сожрать. А уж за день...
        - Ты шутишь?
        - Какие тут шутки?
        - Но всё равно, чтобы выжрать корм во всём городе... Сколько же их должно быть, как ты думаешь?
        - Много. Собачий корм имеет сильный запах, поэтому они начали с него. Когда он кончится, перейдут на что-нибудь ещё. Например, на крупы.
        - А консервы?
        - Нет, не думаю. Если только кто-нибудь не научит крыс, как их открывать.
        Они успели проверить ещё пять больших магазинов. В одном из них уже похозяйничали крысы и корма там совсем не осталось. В другом крысы уже явно побывали, но ещё не успели растащить всё. Парни забрали все нетронутые мешки и отправились в обратный путь. Быстро смеркалось.
        Из города выезжали, когда дорога уже начинала теряться в темноте. Да ещё снегопад усилился. Включать фары, пока ещё хоть что-то видно Тарас опасался и ехал почти на ощупь. Вскоре без света продвигаться стало совсем опасно. Но и включённые, фары не очень-то помогали: снегопад был такой сильный, что кроме крутящихся снежинок, в лучах света ничего видно не было. Тарас ориентировался только по редким дорожным знакам и макушкам придорожных столбиков на поворотах. Он боялся, что если снегопад не прекратится, то и эти едва видимые вехи скоро засыплет полностью. Тогда их трактор непременно окажется в кювете.
        С наступлением темноты мороз стал крепчать, и парни в кабине трактора уже вовсю тряслись от холода. Стекла заиндевели, ещё больше ухудшая видимость, и их постоянно приходилось протирать тряпкой. В очередной раз, когда Тарас возюкал тряпкой по стеклу перед собой, передние колёса трактора вдруг куда-то провалились и машину неудержимо повлекло вперед, а потом опрокинуло на бок. Ярослав ударился лбом о лобовое стекло и потерял сознание. Тарас отключился от боли, когда его швырнуло боком на дверную ручку. .
        Глава 7 Побег Витька
        Община в городе
        День накануне
        - Витька! Витька! Иди сюда, ублюдок недоделанный! - Гришка с перекошенным от гнева лицом ворвался в комнату, где его младшие соседи делали вид, что наводят порядок. Он схватил Витька за патлы и грубо поволок за собой на улицу.
        - Дядя Гриш, ты чего? - успел только удивиться Димка, а за Гришкой и брыкающимся Витьком уже захлопнулась дверь. Предвидя беду, паренёк побежал за Петром. - Дядя Петь, там дядя Гриша Витька убивать потащил!
        - Что там ещё натворил этот придурок? - проворчал Сергеич, выглядывая из своей комнаты. Он явно имел в виду не Гришку.
        - Не знаю, Сергей Сергеевич, только дядя Гриша очень сердитый прибегал.
        - Ладно, сейчас разберёмся, что там стряслось, - Сергеич накинул на плечи свитер и стал спускаться к выходу.
        Им стоило поторопиться, потому что во дворе уже во всю голосили. Кричали Гришка, Витёк и Фёдоровна. Первый лупцевал второго мешком, на четверть наполненным чем-то округлым и почём зря пинал ногами. Фёдоровна пыталась его оттащить, но это было не в её силах.
        В общине Витька никто особенно не жаловал, но чтобы так избивать... Пётр понял, что на сей раз этот непутёвый сотворил что-то действительно ужасное. По меркам Гришки явно так и было, но Пётр рассудил, что действует он всё же не правильно. Сначала в ситуации должна разобраться вся община, а тогда уже стоило определять наказание. Иначе это произвол. Руководствуясь такими соображениями, Пётр кинулся вперёд и успел оттащить Гришку от его подвывающей жертвы, прежде чем тот пнул её сапогом в лицо.
        - Григорий! - взревел с крыльца Сергеич. - Прекрати это, немедленно!
        - Прекратить? - фальцетом завизжал Гришка. - Да я его убью, гада! Он же картошку нашу попортил, стерво! Он же на неё крысу свою напустил!
        - Картошку попортил?! - Сергеич невольно подался вперёд. Кулаки его сжались. - Как попортил?
        - А вот как! - тут Гришка вывернулся из рук Петра и, перевернув мешок, которым только что избивал Витька, высыпал в истоптанный снег то, что осталось от отборной семенной картошки. - Огрызки одни! Недоедки и гниль сплошная! Всё в крысином дерьме, всё погрызено. Пропадёт теперь наша картошечка. Заболеет вся, почернеет и сгниет! - Гришка уже чуть не рыдал. - А все этот злыдень, со своей крысой.
        - Да как же он мог её попортить? Ведь подвал закрыт, а ключ только у Евгении есть, - усомнился Пётр.
        - А душник? - заорал Гришка. - Он крысу свою туда запускал, вот она и пожрала всё!
        - Неправда! - подал голос Витёк, видя, что уже и Сергеич угрожающе надвигается на него, а в дверях показался Кирилл. - Я никого туда не запускал. Это дикие крысы вашу картошку погрызли. Следить лучше надо было. Я тут не при чём.
        - Дикие? А кто похвалялся, что крысу приручил? - загремел Сергеич. - Да я сам тебя сейчас придушу!
        - Это не Крыс! Это не он! - заверещал Витёк. - Я его унёс, как вы и говорили. Его тут нет. Это дикие крысы.
        И тут, опровергая его слова, от ворот к нему метнулась огромная чёрная крыса и остановилась между ним и начальником общины, явно защищая своего хозяина. Увидев перед собой крысу, Сергеич торжествующе взревел и выхватил пистолет, с которым не расставался вообще никогда. Прозвучал выстрел - и пуля ушла в снег буквально перед носом Крыса. Но зверёк и не думал отступать, наоборот: он угрожающе зацокал на Сергеича зубами и короткими рывками, напружинив хвост, двинулся к нему. Прежде, чем Сергеич успел выстелить во второй раз, Витёк рванулся вперёд и накрыл Крыса собою. Он непременно схлопотал бы пулю, если б Димка не успел подбить руку общинного главы и не сбил прицел. Выстрел всё-таки прозвучал и тут же громко вскрикнул Пётр. В следующую секунду он повалился на землю, обливаясь кровью. Все застыли на месте.
        - Петенька! - успела вскрикнуть Катерина, а потом в обмороке скатилась по гранитным ступеням к подножью лестницы.
        - Божечки! Что же это происходит-то такое? - всплеснула руками Фёдоровна. - Катюшенька! Катенька, дочечька, забилась?
        Старуха обогнула по дуге растерявшегося Гришку и Витька, распластавшегося на снегу, и грузно упала возле Катерины на колени.
        - Что с ней? - голос у Петра был слабый, он пытался подняться, но от боли его мутило, голова шла кругом.
        Фёдоровна оглянулась:
        - Живой, слава Богу! Зашиблась твоя Катенька. Надо бы её в постель поскорее, - И тут она взорвалась. - Чего стоите, олухи, треклятые? Устроили тут побоище! А ну живо подымайте девочку и несите в кровать!
        Первым очнулся Кирилл. Он живо сбежал по лестнице и склонился над Катериной.
        - Гриш, помоги.
        - А, конечно же, конечно, - Гришка нервно оглянулся на Петра и поспешил к Кириллу.
        Тут же подключился и Сергеич. Он сунул пистолет в кобуру и присоединился к своему помощнику. Пётр нашёл в себе силы подняться на ноги, но не более. Он стоял, покачиваясь и зажимая скользящую рану над ухом. В голове у него гудело и звенело, волосы слиплись от крови, которая всё текла и текла, заливая шею и ворот шерстяного свитера. Димка с перепуганным лицом переводил взгляд с Катерины на Петра и обратно, явно не зная кому из них предложить свою помощь. Но вот Катерину уже внесли в дом и Димка двинулся к Петру. Подошёл к нему и Сан Саныч (услыхав первый выстрел, он замешкался в своей каморке - доставал из-под пола старинный ТТ, а теперь торопливо спрятал его под телогрейкой, чтоб не дай Боже не увидел кто). Вдвоём с мальчиком они повели Петра в дом за остальными. Когда они подошли к Катиной комнате, оттуда как раз выпроваживала мужчин Фёдоровна. Вид у неё был донельзя озабоченный и она что-то говорила Сергеичу об отошедших водах. Пётр почувствовал, как у него обрывается сердце. Он высвободился из рук Саныча и Димки, поддерживающих его, и, слегка покачиваясь, один вошёл в спальню.
        - Как она, Фёдоровна?
        - Плохо, Петенька. Вот только что воды отошли. С кровью. Ты сам-то как?
        - Нормально. Только дай мне платок или тряпку какую-нибудь, чтобы унять кровь, а то глаза заливает.
        - А вот тут полотенце сушится, дай повяжу вокруг головы, - Фёдоровна сняла с батареи светлое вафельное полотенце и, свернув его жгутом, обвязала им голову Петру, крепко прижав рану.
        - Отлично, - Пётр ощупал повязку и, убедившись, что кровь течь перестала, обратил всё своё внимание на Катерину. - Нужно снять с неё верхнюю одежду и вообще всё, что стесняет дыхание и живот. И заберите кто-нибудь отсюда Милу!
        - Я уведу её, - вызвалась Лена, в тайне обрадованная, что появился повод сбежать из комнаты. Происшедшее испугало её и она совсем не знала сможет ли чем-то помочь старшей подруге. - Пойдём, крошка, мы вернёмся с тобой попозже, когда тётя Катя почувствует себя лучше.
        Мила подняла на неё огромные бледные глаза. Девочка до сих пор не говорила и даже плакала беззвучно - будто таял лёд. Она послушно протянула Лене руку и они вместе вышли из комнаты. Все остальные ретировались гораздо раньше и теперь с Катериной остались только Пётр и Фёдоровна.
        О Витьке в этот момент вообще все забыли, и он решил воспользоваться моментом, чтобы сбежать. Витёк знал, что когда всё уляжется, все шишки посыплются на него. И кроме вины за попорченную картошку на него навесят еще и ранение Петра, и травму Катерины. Конечно, в этом нет его прямой вины, ну так кого это остановит? Не Сергеича же они будут винить? Когда такое было? Всё по обычаю свалят на него - на неудачника, мальчика на побегушках, на непутёвого Витька.
        Но с него хватит! Он сыт этим по горло. Теперь никто не будет им командовать и шпынять его по каждому поводу. Теперь он сам себе хозяин. Всё, что ему надо, так это общество Крыса. А уж тот его никогда не бросит и не предаст.
        Витёк по наитию повернул голову и тут же встретился взглядом со своим подопечным, схоронившимся под можжевеловым кустом в нише у крыльца. Между ними тот час же пронеслась искра взаимопонимания: 'Я с тобой навек'.
        Вот где его настоящий друг! А эти... они всего лишь чужаки. Ограниченные и злые. Цепляются за свои привычки, дерутся за тёплый угол и еду. А ещё думают, что они лучше зверей. Ха! Да крысы во сто крат! Они свободные, без комплексов и компромиссов. Они живут, где хотят, ко всему привычные, стойкие, никогда не унывающие. У них есть чему поучиться. И с ними уж точно лучше, чем с этими жлобами. Картошки они пожалели... Да плевал он на их картошку! Они с Крысом и так отлично проживут.
        Сам себя уговаривая подобным образом, Витёк выскользнул со двора базы и двинулся прочь, по колено утопая в снегу. Крыс нарезал круги вокруг него, будто игривый щенок. Вскоре откровенная радость питомца передалась и его хозяину. Витёк зашагал бодрей и морозец, который уже начал прихватывать его спину, не защищённую ничем, кроме лёгкого домашнего свитера, временно оставил его в покое. Правда ненадолго.
        Вскоре Витёк затрясся опять. Кроссовки, в которых он был, когда этот полоумный Гришка выволок его на улицу, не были предназначены для зимних прогулок. Они уже насквозь промокли и заледенели. В носки набилось снега. Витёк понял, что если он в ближайшие минуты не переоденется во что-нибудь более подходящее для такой погоды, то рискует серьёзно простудиться. Вперёди как раз показалась вывеска магазина спортивной одежды. Оставалось надеяться, что там найдётся что-нибудь и для зимы.
        Витьку повезло: вероятно, перед самым Пылением в магазине как раз заканчивалась распродажа зимних товаров, поэтому он сумел подобрать себе вещи если не самые лучшие, то, во всяком случае, подходящие на первое время. Это был кричаще-яркий синтетический лыжный костюм, тёплые полуботинки и шерстяная вязаная шапочка. Тепло одевшись, он сразу почувствовал себя увереннее. Теперь следовало позаботиться о жилье и о пропитании.
        Сначала Витёк надумал поселиться в каком-нибудь из особняков, наподобие такого, где жила группа Сергеича. Таких богатых домов в этой респектабельной части города было множество, но как оказалось, не во всех из них были действующие камины. Витьку пришлось несколько раз перелезать за высокие заборы и проникать в запертые дома через окна, прежде чем ему попался дом с камином. Уже перевалило за полдень и желудок Витька давно и настойчиво требовал пищи, поэтому парень решил немедленно разжечь в камине огонь и подогреть заледеневшую жестянку с 'Завтраком туриста', которую он предусмотрительно прихватил из продуктового магазинчика неподалёку.
        Красивые круглые полешки, аккуратно разложенные на кованной подставке у камина были так пересушены, что вспыхнули от первой же спички. Довольный Витёк установил жестянку со своим обедом прямо среди них и расположился отдыхать. Вскоре содержимое банки оттаяло и немедленно перекочевало Витьку в желудок. Не обделил тот и питомца. Крыс поел и уютно грел Витьку ноги, словно кот, жмурясь на огонь. Но идиллия эта продолжалась не долго: вскоре все дрова с подставки прогорели и Витёк, недовольно бурча, отправился искать ещё. Однако, как он не искал, больше ни одного полешка ни в особняке, ни в просторном дворе не нашёл - брёвнышки на подставке у камина служили лишь красивой декорацией, других дров прежние хозяева дома не держали и, судя по чистоте каминной топки, огня в своей гостиной никогда не разводили. Это Витёк понял, когда вернулся в комнату погреться, устав от бесплодных поисков. Дрова к тому времени уже совсем прогорели, угли рассыпались и жара от них становилось всё меньше. Чертыхаясь, Витёк собрался на поиски другого убежища.
        Когда он вышел на улицу, оказалось, что уже смеркается. Перспектива остаться в такой мороз без крыши над головой не на шутку испугала незадачливого беглеца и заставила его действовать более обдуманно. Витёк решил найти книжный магазин и переночевать в нём. По крайней мере, жаркий костёр из бумаги ему будет обеспечен и ночью он не замёрзнет. Ему повезло даже больше, чем он рассчитывал: через две улицы от злополучного дома он нашёл большой книжный супермаркет, рядом с которым находился ещё и магазин туристского снаряжения, где Витёк обзавелся лёгкой одноместной палаткой, зимним спальником и котелком на разборной треноге, в которой он планировал приготовить себе ужин.
        Вскоре в главном зале книжного магазина весело плясал костёрок, сложенный из томиков русской классики. Своей очереди дожидались женские романы, да и остальная часть литературной коллекции магазина. Яркая палатка прекрасно разместилась между стеллажами позади костерка. В котелке на треноге уже давно растаял снег и закипала вода. Витёк готовился кинуть туда макароны. Крыс обследовал палатку, было тихо, а главное - Витька никто ни в чём не упрекал и не поучал его как надо жить. Макароны, приправленные куриной тушонкой, вышли просто замечательные. Во всяком случае, Витьку они таковыми показались. Убедившись, что и без стряпни Фёдоровны он сможет прекрасно питаться, парень совсем повеселел и решил отметить свою обретённую независимость.
        Бутылочка 'Жан Жака' привела его в такое прекрасное расположение духа, что Витёк вообще потерял всякую осторожность, стал кидать в костёр сразу по несколько книжек и принялся горланить пёсни 'реальных пацанов', каких знал множество. Умаявшись, он попросту задрых возле своего костра, не думая о том, что тот вскоре погаснет. Нераскрытые томики медленно тлели и довольно долго согревали его. Но целых страниц оставалось все меньше и жар постепенно угасал. Спящий Витёк тулился к костру всем телом и когда вспыхнула последняя из страничек Булгакова, синтетическая ткань на лыжном костюме Витька расплавилась и пекучая боль на коленке привела его в чувство. Витёк отпрянул от огня и его тут же обдало холодом. Пришлось начинать всё заново: искать по карманам зажигалку, собирать книги и складывать из них костёр. Только потом Витёк смог разглядеть свой ожог.
        В просвете дыры на штанах, красовался пузырь величиною с ладонь. Витёк сдавленно охнул: он и понятия не имел, что в таких случаях нужно делать. От боли и беспокойства (а скорее от выпитого) его замутило и остаток ночи Витёк провёл то на коленях, выблевывая содержимое желудка, то у костра, подкладывая в огонь очередную книгу, чтобы не замёрзнуть.
        Только забрезжил рассвет, Витёк отправился в магазин туристского снаряжения и выбрал себе новую одежду из более плотного и надёжного материала. Пузырь на ноге уже спал и почти не болел - видно ожог был не глубоким и пострадал только поверхностный слой кожи. Однако предупреждение было сделано, и на этот раз Витёк не посмел им пренебречь.
        Полдень застал его бредущим с огромным рюкзаком на спине, где умещались дополнительные тёплые вещи, исподнее бельё и носки. Ещё Витёк припас немного походного провианта в виде готовых консервированных обедов, фонарь, спички, небольшую керосиновую лампу и флаконы с запасом керосина. Снаружи на рюкзаке, притороченные специальными ремнями, висели топорик и ножовка для распиловки веток на дрова, а также - тёплый спальник и маленькая палатка в отдельных водозащитных чехлах.
        Витёк до сих пор не придумал где же ему поселиться. Большие дома его уже не привлекали: ночь, проведенная в книжном магазине, показала, что отапливать большие помещения сложно, да и незачем. Им с Крысом будет достаточно и одной маленькой комнатушки. Главное, чтобы там был камин или печь с дымовыводящей трубой. К сожалению в городе помещения, подходящие для нужд Витька, были редкостью. Камины или печи имелись или в больших элитных домах, или наоборот - в лачугах малоимущих жителей на окраине города. Но селиться в трущобах Витьку тоже не хотелось: там наверняка полно трупов и до магазинов далеко.
        После напряженного шевеления мозгами, он придумал временно поселиться в 'лаборатории' Петра. Комнатушка была оборудована буржуйкой и запас дров Пётр всегда оставлял, так что это укрытие для него в самый раз. Витёк был уверен, что раненый Пётр на свой пост рваться не будет, да и остальные его бывшие сотоварищи по снегу за пределы базы и носа не сунут. Таким образом у Витька будет время придумать, что делать дальше.
        К 'лаборатории' они с Крысом пришли, когда уже начало смеркаться и снег повалил ещё гуще. Вконец измотанный, с гудящими ногами и ломящимися плечами, со зверским аппетитом и заранее злой из-за того, что ещё предстоит растапливать печку и готовить еду, Витёк ввалился в комнатушку. Крыс тут же занялся обследованием их нового жилья. Оказавшись на подоконнике, он заметил на заправке, куда открывался вид из окна, две человеческие фигурки, суетящиеся около тарахтящего трактора. Ментальные отпечатки людей внизу совпадали с теми, что прислали братья, посланные Крысом на поиски самки для хозяина и не вернувшиеся. Крыс попятился и в этот момент в окно глянул Витёк.
        - Вот это номер! - ухмыльнулся он. - Они на тракторе прикатили и спокойненько нашу горючку воруют, а Сергеич вторую неделю из Базы носа из-за снега не показывает! Крыс, да это ж наши знакомые картофелеводы. Это у них мы картошечку отобрали. Сечёшь? И Ирка моя тоже у них. Второй раз уже в этом районе их застаю. Значит, и база у них где-то в этой стороне. Эх, знать бы где! Сергеич за такую инфу точно Ирку мне уступил бы в отдельное пользование. Как бы их выследить, а Крыс? По следам?
        Крыс внимательно вслушивался в слова хозяина, но без посредничества Грибницы понять их не мог. Он ощущал досаду, излучаемую Витькам, и понял, что эти люди внизу - действительно враги, их нужно опасаться.
        Люди на заправке прицепили к трактору сани с канистрами, да ещё какой-то тюк и, забравшись в кабину, тронулись в путь. Витёк проводил удаляющийся трактор взглядом и махнул рукой: 'Завтра, - зевая произнёс он. - Если следы не заметёт, я пойду за ними завтра'. Конечно утром он не нашёл на дороги даже намёка на тракторный след - до самого горизонта перед ним расстилалась гладкая, как глазурь на прянике, искрящаяся снежная целина.
        Ночь, проведённая Витьком в одиночестве у бумажного костра, для членов покинутой им общины тянулась необыкновенно медленно. Особенно мучительной она была для Катерины и Петра, не отходившего от роженицы ни на минуту. После падения с высокой лестницы у Кати начались преждевременные роды. В беспамятстве она пролежала довольно долго, а очнулась от острой мучительной боли в животе. Её организм, ещё не готовый к родам, всё же отторгал плод, так как при падении лопнул околоплодный пузырь в её матке и воды, в которых развивался ребёнок, вытекли наружу. Теоретически Пётр был готов принять преждевременные роды, но то, через что им обоим пришлось пройти этой ночью, далеко выходило за рамки его подготовки.
        Утром Пётр вышел в сад, держа в руках свёрток с маленьким тельцем Катерининого первенца. Ребёнок родился живым, но так и не сделал свой первый вдох: его лёгкие ещё не сформировались полностью и не готовы были выполнять свою функцию. Как Пётр ни старался, сделать для ребёнка он ничего не смог. Тот быстро синел, задыхаясь без связи с материнским организмом через пуповину, и умер у него на руках. А теперь и Катя неуклонно слабела, истекая кровью. Пётр предполагал, что кровотечение не останавливается из-за того, что плацента не отошла полностью, но женщина не позволяла ему попробовать удалить её остатки руками. Самой же ей закончить роды было не под силу. Воля к жизни, которая помогала Кате выдержать эту ночь, пропала, когда умер её сын.
        Пётр стоял под деревом в саду и не знал, как ему поступить с ребёнком. Закопать сейчас? А вдруг Катя оправится и захочет проститься с ним? Оставить тут? Но это казалось ему жестоким по отношению к маленькому мученику. Сомнения Петра разрешил Сан Саныч: старик подошёл к нему и просто взял свёрток из его рук.
        - Иди к ней, Петя. Иди к ней.
        А потом за ним увязалась Мила, и у Петра не хватило смелости прогнать её: вдруг это последние Катины часы, он не имеет морального права запретить им попрощаться. От этой мысли у него у самого заболело сердце, а в горле застрял тугой ком от рвущихся рыданий.
        - Мамочка! - закричала Мила, только-то переступила порог комнаты. - Мамочка, не бросай меня! Не умирай, мамочка! .
        Глава 8 Спасение
        ...Порой Аркан удивлял меня, открывая до сих пор не проявленные черты характера. Когда ему исполнилось три года и я похвалялся перед самим собой, что знаю свою собаку, как самого себя, Аркан продемонстрировал, что это совсем не так.
        Была зима и мы с ним ещё жили в квартире, хоть и в большой по меркам нашего города, но всё-таки недостаточно просторной для огромного алабая. Ему постоянно не хватало движения и приходилось ежедневно возить его порезвиться за город. Что и говорить - это не очень удобно для вечно занятого делового человека, но перепоручить это чужому я конечно не мог и занимался Арканом сам.
        Мы только что вернулись с такой прогулки и обнаружили, что во дворе полно ребятни: свежий снег, выходной - и все отсюда вытекающие. Дети кувыркались в сугробах, визжали и здорово действовали мне на нервы, а тут ещё чей-то папаша затеял катать малышню на санках. Дети выстроились в очередь и совсем бы загоняли беднягу, если б не Аркан. Он вдруг вырвал поводок из моих рук и помчался к ним. Не успели дети испугаться, а он уже схватил за верёвку какие-то санки пацанёнком и потащил их по двору. Прокатил с ветерком и вскоре вся очередь верещала от восторга. Дети сами совали поводки от своих саней Аркану в зубы, а он смотрел на меня такими счастливыми глазами, что я не посмел ему выговаривать. Оказывается, он любил детей! Полдня я связывал в паровозик санки и мой пёс таскал их вокруг дома по пять, а то и по шесть за раз. За те несколько часов мы из мрачных и опасных отшельников превратились в компанейских - в своих - ребят во дворе...
        Из дневника человека, построившего ДомНадРекой
        27 ноября
        В первый год после Пыления
        По дороге к ДомуНадРекой
        Арина сидела перед камином в общем зале и держала в руках будильник. Часы показывали половину десятого вечера.
        - Почему они ещё не приехали? - озвучила Арина вопрос, который мысленно задавала себе уже раз десять.
        - Буря могла их задержать, - предположила Ольга с готовностью, которая свидетельствовала о том, что женщина давно ждала такой вопрос. - Они едут потихонечку, чтобы не сбиться с дороги.
        - А вдруг они уже сбились с дороги и едут не туда?
        - Это невозможно, Арина, - Данил бросил сердитый взгляд на Ольгу. - Они сто раз уже ездили этим путём, как они могут потеряться?
        - Да запросто! Ты в окно глядел? Там же ничего не видно из-за снега! И мороз всё крепчает. Я тоже за них волнуюсь, - Ира сидела в кресле сбоку от Арины и стискивала на коленях диванную подушку.
        - Дань, а Спайк нормально себя ведёт? - вдруг спросила Ольга.
        - Да как всегда, - растерялся мальчик. - А что?
        - Ну, наверное, он почувствовал бы, если б с Ярославом что-нибудь плохое приключилось. Правда?
        - А! Ну конечно! - на этот раз Данил наградил Ольгу благодарным взглядом, разгадав её намерение успокоить встревоженных девушек. - Спайк, хоть и привязан ко мне, но ведь Ярослава он тоже сильно любит. Он обязательно почувствует, если что-то будет ему угрожать, и я сразу это увижу. Ты не волнуйся, Арина.
        - Ира, да ты и сама бы поняла, будь с ними что-то неладно, - Ольга продолжала развивать свою мысль. - Разве не так?
        - Я не знаю, - отозвалась девочка. - Я волнуюсь, но не пойму из-за чего. Они запаздывают, от этого уже тревожно. Но вдруг, я что-то упустила? Вдруг, на самом деле я волнуюсь, из-за того, что что-то почувствовала?
        - Ну, хорошо, тогда посмотрим на эму. Ведь они спокойны? Да, Арина? - не сдавалась Ольга.
        - Да, эму ведут себя, как обычно, - подтвердила девушка. - Но сейчас это не показатель. Без Грибницы эму улавливают только эмоции, причём самые сильные. А Ярослав за последнее время научился их жестко контролировать, чтобы не провоцировать свою троицу. Я уверена: даже если что-нибудь действительно случится с ними, он будет до последнего сдерживать свои эмоции, чтобы не подвергать опасности всех нас. Так что мы ни о чём не узнаем ни от эму, ни от Спайка.
        - О, боже мой! Что же нам делать? - воскликнула Ира.
        - Вот что: тебе, Ира, тебе нужно пойти и постараться уснуть, - произнесла Ольга.
        - Но ещё рано ложиться спать! - запротестовала девушка. - Я уже не маленькая! Я волнуюсь, но я же не закатываю истерик.
        - Ира, Ольга права, - Арина внезапно оживилась. - Иди и ложись.
        - Арина, Оля, ну что вы, в самом деле? Я себя контролирую!
        - Так в этом же и дело, дурёха! - Данил уже всё понял и попытался втолковать это Ирине. - Нужно чтобы ты уснула, тогда тебе приснится, что там с ними.
        - О!!! Ну конечно! Как я раньше не догадалась? - Ира отбросила диванную подушку и бегом направилась в спальню.
        - Да ты не беги, а то не уснёшь, - прокричала ей вслед Ольга. - Сейчас я приду и нагрею тебе простыни.
        - Думаешь, получится? - спросил Данил у Арины, когда Ольга ушла.
        - Если Ира сможет уснуть, то возможно, что-нибудь мы и выясним. Во всяком случае, она перестанет так сильно волноваться. А вот я... - Арина порывисто вздохнула. - Мороз-то усиливается, если парни застряли в пути, они могут попросту замёрзнуть. Мне нужно пойти им на встречу.
        - Но Арина, что это даст? Если они видели, что опаздывают, то могли остаться в городе и переждать ночь там. Нашли себе какое-нибудь укрытие, палят костёр, едят подогретые консервы. А ты пойдёшь их искать, заблудишься и замёрзнешь сама. Так нельзя!
        - Данька, какой ты уже большой! Рассуждаешь, совсем как взрослый, - Арина притянула паренька к себе и крепко обняла. - Да, ты всё правильно говоришь. Только понимаешь, Дань, я без Ярослава не могу. Если с ним что-нибудь случилось, а я в это время просиживаю тут зад... Дань, ты всё-таки ещё не понимаешь... я должна.
        - Тогда возьми с собой Спайка. Если что - он приведёт тебя домой.
        - А вот это ты правильно подсказал, Данил. Спайка я возьму.
        Арина понимала, что просто найти парней будет мало. Если они попали в беду по дороге домой, например, если их транспорт сломался и они вынуждены идти пешком, то её присутствие им ничем не поможет. Вот если кто-нибудь из них ранен или у них нет возможности развести костёр, тогда она просто обязана быть рядом со всем необходимым для спасения. Взял ли Ярослав с собою топор или пилку, чтобы добыть дров для костра? А аптечку? Ещё она прихватит запасную одежду, фонари, верёвку и термос с чаем, чтобы быстро согреть парней. Всё это уместится в рюкзак, так что идти она сможет достаточно быстро. Главное - не тянуть, а то страусы почуют её страх и переполошатся.
        Она уже собралась и шла в общий зал за Спайком, когда спаниель неожиданно поднял лай. Повизгивая и мотыляя куцым хвостиком, он устремился к входной двери. В тот же момент дверь распахнулась и в помещение ввалился Тарас. На спине он тащил Ярослава и тот не подавал признаков жизни. Бросалось в глаза, что Тарас совсем выбился из сил. Он был без куртки, а его свитер был запорошен снегом, который на спине и плечах смёрзся в ледяную корку. Даже брови у Тараса заиндевели, лицо было бледным и усталым. Увидев приближающуюся Арину, он облегчённо вздохнул. Вдвоём они дотащили Ярослава до дивана перед камином. При свете пламени Арина разглядела, что лицо её мужа залито кровью, а из-под шапки виднеется край повязки, закрывающей Ярославу лоб. Оставив друга на диване, Тарас и сам без сил упал в кресло. Он даже не пытался раздеться или хоть снять заледеневшие перчатки.
        - Что случилось? - срывающимся голосом спросила Арина.
        - Наш трактор перевернулся, - сглотнув вязкую слюну, проговорил Тарас. - Это моя вина - я пропустил поворот, и мы слетели с дороги. Ярослав расшиб себе голову о лобовое стекло и сразу же отключился. Я не смог привести его в чувство.
        - И ты всю дорогу нёс его на спине?
        - Нет, я вёз его на санях. Но ты не бойся: я всё время проверял, не замёрз ли он и на всякий случай укрыл его своей курткой.
        Данил, который тоже присутствовал при возвращении парней, когда увидел в каком они состоянии жутко перепугался и не знал, что ему делать. Особенно его потряс вид кровавого ледяного нароста, намёрзшего над повязкой на вязаной шапочке Ярослава. Мальчик заворожено таращился на этот красный лёд, пока Спайк не принялся его слизывать. Арина не мешала спаниелю - своим языком пёс растопит лёд гораздо быстрее, чем это получилось бы у неё, тогда с раны можно будет снять повязку. Вместо бинтов Тарас использовал свой шарф, и плотная шерстяная ткань насквозь пропиталась кровью, прежде чем замёрзнуть. Оставив пока повязку на попечение спайка, Арина стала снимать с Ярослава одежду. В первую очередь она стянула с мужа задубевшие от снега перчатки и сапоги, ощупала его руки и ноги. Кожа на конечностях Ярослава была бледная и холодная. Арина глубоко вздохнула, на корню подавляя страх, вызванный осознанием того, что у Ярослава, возможно, будут обморожены кисти рук и ступни. Чтобы отвлечься от страшной мысли она обратилась к Тарасу.
        - А ты сам как? Не ранен?
        - Я в порядке, только об руль сильно долбанулся - теперь рёбра болят.
        - Руки, ноги чувствуешь? А лицо как? Нос не отморозил? - Арина с облегчением увидела, что Тарас мотнул головой.
        - Данил, сбегай за Ольгой: мне нужна будет её помощь и принеси мне большую аптечку с перевязочным материалом.
        Данил опрометью кинулся выполнять поручение.
        - Надеюсь, он не перепугает Иру, - проговорила Арина. - Девочка и так сильно о вас переживала. Мы с Олей насилу уговорили её прилечь.
        - Я старался не думать о ней, - после недолгого молчания вдруг произнёс Тарас. Арина удивленно взглянула на него. - Боялся, что если начну думать о ней, то она почувствует, и будет переживать.
        Девушка вздохнула.
        - Знаешь, ты стал такой же, как Ярослав: как пастух пытаешься оградить своих овечек от беспокойства. Только мы же не овечки, Тарас. Мы сами принимаем за себя решения. И если бы Ирина узнала вовремя, что вам требуется помощь, то может быть Ярослав был бы уже давно дома и может быть его ноги и руки не оказались бы обморожены.
        - Арина... - Тарас похолодел от мысли, что его товарищ мог так сильно пострадать. Его язык буквально присох к небу и Тарас не смог промолвить больше ни слова.
        - Он очень холодный, просто ледяной, - ответила Арина на его испуганный взгляд. - Я опасаюсь, что это не пройдёт для него даром.
        Тут в комнату вбежала Ольга, а за ней и Ирина: она все ещё не спала, когда в её спальню ворвался Данил с тревожной новостью о том, что вернулся Тарас и принёс на себе раненого Ярослава. Удивив в первую очередь Тараса, Ирина тут же бросилась в его объятия. Но для него неожиданности на этом не закончились: только-то девочка прижалась к его груди, как его руки сами собой обхватили её стан, словно это было для них привычным делом. Обнимая Ирину, Тарас почувствовал, как распускается в груди тугой узел вины. Светлое чувство, внезапно затопившее его сознание, словно горячая вода, смывало всю боль, накопившуюся ещё со времен Пыления. Ирина подняла к нему лицо и её сияющие глаза сказали, что она полностью разделяет с ним это чувство. Тарас внезапно ощутил такой подъём, что забыв об усталости шагнул к Арине.
        - Всё обойдётся, Арина, ты не сомневайся! Сейчас мы разотрём Ярика водкой и он мигом согреется. А потом я затоплю баньку, и мы пропарим его насквозь всего до последней косточки!
        На этот раз Арина улыбнулась, но комментировать неожиданный энтузиазм Тараса не стала. Она как раз снимала с головы Ярослава оттаявший шарф. На лбу у того над левой бровью зияла размозжённая рана. Сама по себе она была не опасна, так как лобная кость осталось цела, но Ярослав до сих пор не очнулся, и Арина предположила, что у него сотрясение мозга. Наконец, она отозвалась:
        - Парить его сейчас нельзя, лучше помоги мне снять с него одежду. Только учти: нельзя его сильно тормошить, особенно опасно резко поднимать голову.
        Вдвоём они освободили Ярослава от промокшей одежды и стали растирать его туловище водкой. Для они уложили Ярослава на бок - так им были доступны сразу и его грудь, и спина. На ледяные ноги мужа Арина надела толстые шерстяные носки, а на руки - перчатки. Растирать обмороженные места она не позволила - боялась, что от этого Ярослав только сильнее пострадает. Пусть лучше температура в переохлажденных участках тела поднимается постепенно, за счёт движения крови.
        После растирания, Ярослава укутали в шерстяное одеяло и накрыли сверху ещё одним. Настало время заняться его раной, и тут Арина уже могла справиться сама. Она немедленно прогнала из комнаты Тараса, поручив его самого заботам Ирины и Ольги. Ассистировать ей остался Данил. Уже натренировавшись на Спайке, девушка ловко очистила рану Ярослав от сгустков крови и шерстинок от шарфа и наложила шесть аккуратных швов. Данил самоотверженно помогал ей. Правда его слегка мутило от беспокойства за старшего товарища и от вида крови, он ни разу не проявил своей слабости и оставался с Ариной до самого конца операции.
        - Придётся оставить его на этом диване, - сокрушённо пробормотала Арина. - Не поможешь мне перетащить сюда матрац от кровати? Я останусь ночевать здесь.
        - Конечно, Арина. Какие вопросы? - чтобы показаться спокойным Данил скопировал манеру поведения Тараса. Арина понимающе улыбнулась и взлохматила его волосы.
        - Ты молодец, Данька, хорошо держишься! Скажи Спайку, чтоб остался с Ярославом, пока мы сходим за матрацем.
        В коридоре они встретили Ольгу. Женщина как раз направлялась к ним. Она уже успела накормить Тараса горячим ужином и оставила его на попечение Ирины.
        - У Тараса огромный синяк на груди. Мне кажется, что у него сломано ребро или два, но он утверждает, что это только ушиб, - сообщила она. - А как дела у Ярослава? Он очнулся?
        - Ещё нет, - Арина вздохнула, сообразив, что сейчас ей придётся идти воевать с Тарасом. Конечно, теперь он станет хорохориться перед Ириной, и ей - Арине - понадобятся клещи, чтобы вытянуть из него правду о его настоящем состоянии. - Оля, я пойду к Тарасу, только ты придумай, как увести оттуда Иру. Думаю, что после их сегодняшних объятий у Тараса открылись глаза на некоторые вещи, и перед Ирой он не признается, что у него что-либо болит.
        - И я так думаю, - согласилась Ольга. - Но чем мне её занять?
        - Попроси помочь приготовить для Тараса припарки на ушибы, а я тем временем разберусь с его рёбрами.
        Конечно Ирина с радостью помчалась готовить припарки для Тараса, а Арина, напустив на себя чрезвычайно озабоченный вид (что, кстати, было очень просто сделать), деловито прошла мимо девочки в комнату к Тарасу. Тот полусидел в постели, опираясь на подложенные под спину две подушки. Надо сказать, что вид у Тараса был одновременно и озабоченный и радостный. Увидев, что к нему явился новый посетитель Тарас сделал движение, чтобы подняться на своих подушках повыше и тут же скривился от боли. Его гримаса не укрылась от взгляда Арины.
        - Показывай свои рёбра, - скомандовала она. - И не вздумай геройствовать - Иры тут уже нет.
        Она стремительно подошла к постели Тараса и, не дав ему времени опомниться, принялась ощупывать его рёбра. Он зашипел от боли.
        - Два ребра точно сломаны и возможны ещё трещины или надколы на третьем, - констатировала Арина. - Переломы такие, что я их пальцами чувствую. Придётся тебе полежать недельки две в постели. Или посидеть, - добавила Арина, взглянув на подушки, подпирающие спину Тараса.
        - Да ну? - попытался возразить тот. - А кто же тогда привезёт сюда канистры с бензином и еду для твоих обжор?
        - Наших запасов хватит ещё дня на три, а там что-нибудь придумаем, - ответила Арина. - Но в любом случае ты не сможешь этим заниматься.
        - Посмотрим, - упрямо заявил Тарас.
        - Посмотрим, - согласилась Арина. - А вот и Ольга. Принесла бинты?
        - Зачем тебе бинты? - забеспокоился Тарас. - Ты синяки мои бинтовать собралась что ли?
        - Оля, бери его с другой стороны, поможем ему сесть, - проигнорировав его иронию, скомандовала Арина.
        - О чём ты? Что, я сам сесть не сумею? - возмутился Тарас.
        - Ну, что ж, попробуй, - Арина убрала от него руки и с насмешливым видом наблюдала за тем, как кривится Тарас, пытаясь выпрямиться в постели.
        - Не могу, - удивленно сказал парень.
        Теперь, когда он согрелся и прекратилось действие адреналина, впрыснутого в кровь после аварии, боль от ушибов стала нарастать с каждой минутой. Особенно досаждали сломанные рёбра. Они горели огнём; ни вдохнуть, ни выдохнуть безболезненно не получалось. А ещё Тарас обнаружил, что не может поднять правую руку, и даже опереться на неё как следует у него не вышло. Все межрёберные мышцы на стороне переломов отказывались ему служить. Арина, наблюдавшая за его попытками сесть, безжалостно добавила:
        - А завтра без стягивающей повязки ты вообще пошевелиться не сумеешь. Так что лучше не перечь мне.
        Её слова оправдались целиком и полностью. Наутро Тарас проснулся с ощущением, что его смяли в лепёшку, а потом заковали в металлический корсет, который не давал ему дышать всю ночь. От неудобной полусидячей позы затекло всё тело и Тарас, едва смог подняться на ноги. Двигаясь медленно и кособоко из-за невозможности полностью выпрямить корпус, он отправился в уборную. Умываться ему пришлось одной левой рукой - правая так затекла, что не поднималась выше плеча.
        Как он вчера умудрился взвалить на спину Ярослава, Тарас и сам не понимал. Удар об руль во время аварии вышиб из него весь воздух, но рёбра он поломал позже, когда трактор, не удержавшись на крутом откосе, завалился на бок и Тараса швырнуло на дверную ручку. В придачу, сверху на него свалился потерявший сознание Ярослав.
        Выбравшись из трактора и вытащив товарища, Тарас понял, что им нельзя тут оставаться: вьюга не позволит развести костёр, а на таком морозе долго они не протянут. Несколько раз он пытался привести Ярослава в чувство, но напрасно - тот был ранен в голову и истекал кровью. Перевязав его шарфом, Тарас освободил их импровизированные сани от канистр, уложил туда раненого и потащил его в ДомНадРекой.
        Сейчас этот переход больше напоминал дурной сон. Тарас припомнил, что он часто останавливался и проверял жив ли ещё его друг. Вскоре он заметил, что руки и лицо Ярослава очень холодные и решил накрыть его своей курткой. Ему-то холодно не было: он так торопился доставить товарища домой, что сам обливался потом, преодолевая сугробы из глубокого рыхлого снега. То и дело он сбивался с пути, так как дорога совсем потерялась под снегом, а за снежной пеленой в темноте едва-едва угадывались очертания окрестных полей и посадок. Проверяя не сошёл ли он ещё с трассы, Тарас часто останавливался и разгребал снег руками: если под ним был асфальт, то шёл дальше, если трава и земля - ему приходилось раскидывать снег, пока он не находил дорожное полотно. Только сейчас он понял, как сказочно ему повезло не заблудиться среди полей, и что, несмотря на свои рыскания по дороге туда-сюда, он всё же пришёл к ДомуНадРекой, а не повернул случайно обратно в город.
        Ярослав очнулся глубокой ночью. Его разбудила боль, терзающая его ступни и ладони. Кожа на них горела, будто он сунул конечности в муравейник или в кипящую воду. Кроме того его тошнило и сильно болела голова. Где он? Ярослав попробовал оглядеться, но у него ничего не вышло: в глазах двоилось и темнело. А когда он всё же признал в ярко-оранжевом пятне слева от себя огонь в их камине, расплатой стало сильнейшее головокружение, после чего к горлу подступила тошнота. Стало так плохо, что он не выдержал, и его вырвало прямо на одеяло. От этого стало ещё хуже.
        - Закрой глаза, не шевелись и не смотри на огонь, - раздался рядом голос Арины. - У тебя сотрясение мозга.
        - Тарас?.. - единственное произнёсенное слово вызвало у него новый приступ головной боли.
        - Молчи, - последовал тихий приказ Арины. Ярослав почувствовал, как с него поднимают испачканное одеяло и заменяют чистым. - Тарас отделался переломом двух рёбер и синяками. Он даже сумел дотащить тебя домой. Теперь вы оба будете валяться в постели как минимум неделю. Так что засыпай и постарайся поскорее поправиться. Мне будет тяжело справляться с тремя твоими забияками.
        Арина не сказала Ярославу, что у него обморожены кончики пальцев на обоих руках и на ногах. Она поняла это потому, что обмороженные участки до сих пор оставались холодными, тогда как кожа вокруг них просто пылала от жара. Девушка надеялась, что обморожение не было глубоким и затронуло лишь кожу. Утром она убедилась, что права - подушечки пальцев на руках у Ярослава побелели, а на ногах потемнели лунки ногтей. Арина обработала поражённые участки камфорным спиртом и забинтовала кисти и стопы Ярослава пока он ещё спал.
        Всю ночь она провела в раздумьях. Было совершенно ясно, что оба парня в ближайшее время не смогут отправиться за брошенным на дороге топливом и кормом для эму. А между тем и то и другое им могло понадобиться в самом скором времени. Без электричества, генерируемого огромным дизельным электрогенератором, они ещё как-нибудь обойдутся. Например: воду, которая подавалась насосом из скважины, будут вытапливать из снега (благо его вокруг хватает), а свет им обеспечат керосинки. Эму конечно будут страдать без обогрева инфракрасными излучателями, но Арина решила, что если мороз усилится, она просто заведёт их в дом. А вот без корма, страусам не обойтись. Даже если Арина снова станет давать им тушонку, как делала раньше, её запаса не хватит надолго и вскоре вместе с эму начнут голодать и люди. Очевидно, что ей придётся самой отправиться за кормом. Приняв такое решение, Арина стала обдумывать, как именно она это сделает. К утру у неё уже был чёткий план действий.
        Первым делом Арина разбудила Ольгу и объяснила ей, что намеревается сделать. Её приятно удивило, что Ольга не стала противиться её решению и не попыталась отговорить от этого трудного и довольно рискованного предприятия. Единственное, что предложила старшая женщина - это свою помощь, но Арина отказалась, напомнив Ольге, что у неё на руках остаются трое детей и двое раненых, требующие постоянной заботы и внимания. Остальным членам общины Арина ничего не сказала, боясь взволновать их или наткнуться на возражения.
        После разговора с Ольгой, она спустилась в кухню и плотно позавтракала. Зная, что пробудет на морозе целый день, собрала для себя небольшой запас еды в дорогу и приготовила термос с крепким какао, предпочтя его малокалорийному чаю. Потом тепло оделась и отправилась кормить страусов. Пока они ели, занялась экипировкой для Эго и Павы, которых собиралась взять с собой.
        Арина не была уверена, что успеет вернуться в ДомНадРекой засветло и хорошо понимала, что не сможет быстро двигаться по снежной целине. Тем более с тяжело гружёными санями. Перспектива задержаться в дороге до темна и заблудиться пугала её, поэтому она решила, что ей не обойтись без помощников. Девушка подумала, что сможет использовать своих самых крупных страусов в качестве тягловых животных.
        Вместо сбруи для эму Арина решила приспособить овчинные безрукавки. Для этого она увеличила проймы, чтобы в них легко вошли крылья эму вместе с их пышным оперением. Отрезала пуговицы и на их месте проделала отверстия, чтобы с помощью ремешков можно было стянуть полы безрукавок на спинах у эму (она планировала надевать безрукавки задом наперёд, чтобы на грудь эму давила не шнуровка, а мягкая спинка из овчины). Через прорези побольше на боках этих импровизированных шлеек Арина собиралась пропустить шнуры-постромки, привязанные концами к саням.
        Когда Арина попыталась надеть такую шлейку на Паву, та восприняла это довольно спокойно. Но стоило Арине затянуть полы безрукавки шнурком, чтобы одёжка не ёрзала по корпусу птицы - и Пава сразу забеспокоилась. Она стала тревожно гудеть и переминаться с ноги на ногу. Арина уговаривала самку потерпеть, голосом внушала ей, что так надо, но внутри у неё нарастало чувство провала.
        Вдруг девушка заметила, что подол безрукавки сминается, когда страусиха двигает ногой вперёд. Сообразив, что Паве не нравится, когда что-либо сковывает её движения, Арина схватила ножницы и поспешно разрезала спинку безрукавки, так, что та стала напоминать куцый фрак. Меховые фалды отвисли вниз и перестали стеснять движения Павы. Та успокоено затихла. Обнадёженная, Арина вышла из сарая и позвала Паву за собой. Страусиха спокойно вышла и встряхнулась. Модернизированная безрукавка, одетая к тому же задом наперёд, сидела на ней как влитая. Пава вытянула шею и, расправив недоразвитые крылышки, несколько раз взмахнула ими, разминаясь после ночи. При этом из-под безрукавки высвободились пышные маховые перья, которые забыла вытащить Арина. Эти перья почти полностью скрыли под собой одёжку Павы, когда та сложила крылья на спине. Похоже, после этого страусиха вообще забыла, что на ней что-то надето.
        Арина поспешила провести ещё один эксперимент. Она повела Паву к саням, на которых Тарас притащил ночью Ярослава. Когда самка приблизилась к ним вплотную, Арина пропустила сквозь боковые прорези на её 'шлейке' две верёвки, а их концы привязала к саням. Пава спокойно наблюдала за манипуляциями хозяйки и когда та двинулась вперёд, подманивая за её собой кусочками печенья, охотно пошла следом. 'Постромки' натянулись, и сани заскользили за Павой. Страусиха недоумённо оглянулась. Увидав едущие за ней сани, она развернулась и угрожающе на них зашипела. Арина поспешила успокоить её, ласково приговаривая, она предложила Паве ещё корма и снова позвала за собой. Сперва страусиха колебалась, но потом всё-таки пошла за Ариной, опасливо косясь на сани, то одним, то другим огромным оранжевым глазом. Возможно, она ощутила, что Арине нравится её послушание, а может быть, эму восприняла все это, как новую забавную игру, и поэтому легко дотащила сани до сарая. Стремясь закрепить успех, Арина торопливо обрядила в безрукавку Эго и впрягла его в пару к Паве. Когда самец попытался воспротивиться, рослая Пава
несколькими щипками заставила его угомониться и Эго подчинился. Арина ликовала.
        Теперь, когда она убедилась, что эму способны тянуть сани, она отвязала их, но безрукавки-шлейки снимать не стала. Закинула в сани всё необходимое и небольшой пакет корма для эму в придачу, девушка позвала своих провожатых и направилась к воротам из усадьбы. Однако стоило ей выйти с парочкой страусов за пределы парка, как остальные подняли отчаянный ор. Особенно усердствовали Цапа и Яркая. Арина испугалась, что их вопли переполошат всех жителей ДомаНадРекой и те попытаются помешать ей уйти. Она постаралась успокоить своих подопечных, но вскоре поняла, что это безнадёжно. Эго и Пава тревожно топтались с одной стороны ворот, а между прутьями решётки к ним тянули шеи остальные эму. Стало ясно, что разделить неразлучную четвёрку не удастся. 'Но не могу же я взять всех вас!' - в отчаянии воскликнула Арина. В ответ эму заверещали ещё громче, и Арина поняла, что именно это ей и придётся сделать.
        Решившись, она приоткрыла створку ворот и выпустила двух голосящих самок. Вопли тот час же утихли. Эму Ярослава несколько обиженно поглядывали на Арину, но больше не кричали. 'Что, без хозяина боязно, да?' - поддразнила их Арина.
        Мавка - единственная самка в тройке Ярославовых эму - недовольно курлыкнула и побежала в сторону дома. Близнецы устремились за ней. Арина могла бы поклясться, что эта троица помчалась к окну её и Ярослава спальни, чтобы нажаловаться хозяину на Арину, которая не взяла их с собой в поход. Посмеиваясь, девушка тронулась в путь. Четверо её страусов оголтело носились вокруг, радуясь своей первой экскурсии за пределы ограды. 'Следов останется - прорва! - озабоченно подумала Арина. - Но ничего не поделаешь, не могу же я заставить их идти след в след, это ведь не волки'.
        Пробираться по снежной целине оказалось ой как нелегко! Арина проваливалась в снег по колено и к полудню всё ещё не дошла до перевёрнутого трактора. Эму уже нарезвились и теперь просто шныряли вокруг хозяйки, не теряя, однако, её из виду. Погода была чудесная. И если бы Арина не тропилась так, то чистое небо и яркое солнце вместе со звонким морозным воздухом доставили бы ей немалое удовольствие. Но сегодня ей не было дела до всего этого, она нервничала из-за того, что до сих пор не добралась до цели, а ведь потом ей предстоял ещё более утомительный обратный путь.
        Но вот на крутом откосе дороги под большущим старым вязом зачернело днище перевёрнутого трактора. Арина воспрянула духом и ускорила шаги. Но Эму, почуяв знакомый запах, обогнали её и оказались у трактора первыми. Если бы не плотный брезент, в который были завёрнуты пакеты с кормом, проголодавшиеся обжоры разорвали бы не один мешок, прежде чем до них добрела хозяйка.
        Подойдя к трактору, Арина угостила своих помощников кормом и решила устроить привал. На отдых и обед она потратила гораздо меньше времени, чем того требовали её гудящие ноги, но следовало поторапливаться и Арина заставила себя подняться с борта лодки, на котором она отдыхала, и взяться за работу. Сперва она перетащила в лодку две канистры с бензином. Потом заложила промежутки между ними и бортами лодки мешками с кормом - примерно шестой частью от их общего количества. Арина не знала, какой вес способны потянуть два эму, поэтому нагружала сани до тех пор, пока сама ещё могла сдвинуть их с места. Остаток она опять завернула в брезент, рассчитывая вернуться за ним завтра.
        Всё время, пока Арина занималась погрузкой саней, эму с любопытством наблюдали за её действиями. Когда настал момент впрягать в сани Эго и Паву, солнце уже клонилось к западу и эму всё чаще поглядывали в ту сторону, откуда они сюда пришли. Наконец Арина двинулась в обратный путь, зазывая за собой страусов. Впряжённая пара пошла за ней, натянула постромки, но сани завязли в снегу и не тронулись с места. Арине пришлось вернуться и помочь эму выдернуть их из снежной ямы. Одновременно она подбадривала страусов и просила их не останавливаться, подкрепляя команды бросаемыми вперёд подушечками корма. Эго и Пава тянулись к ним и тащили за собой сани. Вскоре Арина отпустила постромки и обогнала эму, чтобы они шли за ней. Цапа и Яркая наблюдали за всем этим со стороны и когда сани уверенно заскользили по снегу, обе самки пристроились по бокам от них, словно охрана.
        Часто подбадривая своих питомцев и награждая их очередной порцией корма, Арина заставила их двигаться довольно быстро. По лёгким движениям впряжённых в сани эму было ясно, что для них вес груза не был чрезмерным. А вскоре Арина заметила, что ей стало тяжело обгонять страусов. И дело было не в том, что она устала и замедлила шаг, просто солнце всё больше клонилось к горизонту, и эму, спеша вернуться домой, сами стали ускоряться. И вот настал момент, когда Эго и Пава обогнали Арину, и ей пришлось окликнуть их, чтобы не отстать. Так случалось ещё несколько раз и эму стали проявлять настоящее нетерпение. По всей видимости, они прекрасно запомнили дорогу или же ориентировались по своим следам, и Арина решилась рискнуть. 'Ну, раз вы такие нетерпеливые, значит, придётся вам меня подвезти!' - выкрикнула она и запрыгнула в сани. Резкое прибавление веса испугало Паву, и она оглянулась, но углядев в санях хозяйку, тут же успокоилась и потянула сани дальше. Арина подбадривающее гикнула. Цапа и Яркая радостно заверещали и понеслись вперёд. Эго и Пава припустили за ними.
        Такая гонка продолжалась недолго. На первом же крутом повороте сани по инерции понеслись вперёд и когда постромки эму, вошедших в поворот, резко затормозили их - чуть не перевернулись. От этого рывка лопнула прорезь-петля, за которую была привязана одна из верёвок к шлейке Эго, а Арина и несколько мешков с кормом слетели с саней в сугроб. Услыхав испуганный вскрик хозяйки, эму тот час же остановились и завертели головами, пытаясь её разыскать. Когда она поднялась на ноги, вся облепленная снегом, Пава ободряюще курлыкнула и все эму повторили этот звук за ней. После этого случая Арина соскакивала с саней перед каждым поворотом и бежала сбоку от них, удерживая груз от падения.
        Как ни помогали Арине страусы, всё же темнота застигла их ещё в пути. Но заблудиться им не грозило: на небе зажглись звёзды и вместе с полной луной освещали окрестности не хуже фонаря. Следы, оставленные эму утром отчётливо виднелись в снегу, а потом в лесу зажёгся меленький маячок - это Данил вышел встречать их с горящей керосинкой. Арина благодарно и устало улыбнулась, когда мальчик распахнул створки ворот перед страусами. .
        Глава 9 Ещё одна группа
        Последние числа ноября - декабрь,
        ДомНадРекой.
        Арине пришлось совершить ещё пять ходок к перевёрнутому трактору, прежде чем все припасы были перевезены в ДомНадРекой. За эти шесть дней она так вымоталась, что была едва ли в лучшем состоянии, чем хворающие Тарас или Ярослав. Зато эму были довольны. Длительные прогулки с хозяйкой им настолько понравились, что они не прочь были таскать тяжёлые сани и даже сами залезали в шлейки, когда Арина выносила их из дома после просушки.
        В течение последних трёх дней Арина запрягала попеременно то пару с Эго и Павой, то Яркую и Цапу. Когда на седьмой день она не вышла поутру к саням, страусы подняли возмущённый гвалт. Пришлось ей вместо того, чтобы отсыпаться в тёплой постели, выйти на мороз и успокаивать своих горлопанов.
        Она застала их за игрой: эму таскали сани за верёвку по всему парку, причём в этой забаве участвовала и троица Ярослава. Страусы не могли понять, что груз, который нужно перевозить закончился, и 'играть' с ними Арина сегодня не хочет.
        Ярослав наблюдал эту картину из окна спальни. Вчера он самостоятельно перебрался сюда из общего зала. Это усилие принесло ему очередную порцию тошноты, но зато он смог опять разделить с женой постель. Арина пришла в спальню поздно вечером, невнятно пробормотав, что ужасно устала и завтра будет отсыпаться, она уснула, только-то её голова оказалась на подушке. Ярослав, разочарованный, что им опять не удалось поговорить, отложил это на завтра. Но и утром разговор не состоялся - чёртовы эму устроили под окнами такой концерт, что вполне могли бы разбудить и мёртвого. Арина побежала их успокаивать. Тогда Ярослав решил, что и ему достаточно уже валяться в постели.
        Он встал, стараясь не делать резких движений, медленно разгибаясь и поворачиваясь. Так головокружение было почти неощутимо. Рана на лбу уже затянулась и не беспокоила его, а вот с ориентацией в пространстве до сих пор были проблемы. Из-за этого все предыдущие дни Арина запрещала ему вставать. Но теперь с него достаточно этих валяний! От непрерывного лежания уже болела спина. А от разговоров, которыми его пытались развлечь остальные члены общины, пока Арина выполняла его же - Ярослава - работу, он быстро уставал, и его начинали мучить головные боли. Да ещё эти обморожения: кожа на подушечках пальцев ног и рук слезла, а образовавшиеся ранки постоянно мокли и болели. Ольге приходилось ежедневно перебинтовывать их заново. Ярослава злила его беспомощность, он бесился от того, что не в состоянии помочь жене в её нелёгком предприятии.
        И всё-таки, по прошествии шести дней с момента аварии, Ярослав чувствовал себя едва ли не лучше, чем Тарас. Тот до сих пор не мог вздохнуть свободно, с трудом ложился, вставал или поворачивался. Для тяжёлой работы он, как и Ярослав, был непригоден и теперь, если не помогал Ольге на кухне, так слонялся по дому из угла в угол. 'Сегодня составлю ему компанию' - горько усмехнулся Ярослав.
        Вернулась Арина. Застав его уже одетым, она конечно же подняла шум:
        - Зачем ты встал? Тебе ещё нельзя!
        - От лежания в кровати мне только хуже, - Ярослав твёрдо решил не поддаваться её напору. - Я уже неделю только и знаю, что ничего не делаю.
        - Но у тебя же сотрясение мозга! - продолжала наступать Арина. - Ты что на тот свет захотел?
        - Если я ещё хоть день проведу в постели, то от скуки точно туда отправлюсь, - парировал он. - Арина брось это: мне и так тошно от того, что я свалился с этим сотрясением в такой момент, а ты ещё и вставать мне запрещаешь, - закончил Ярослав уже совсем жалобно.
        Он-то планировал рассказать, как он гордится своей женой, как ему жаль, что он так подвёл её, да ещё в такое тяжелое время - в разгар морозов. А вышло вот так криво и жалко.
        - Просто я беспокоюсь о тебе, - Арина явно смягчилась.
        - Знаю. Я тебя очень люблю, - Ярослав шагнул к ней и обнял. И в этот момент понял: зачем пустые слова, когда можно просто прижать её к себе. Сердце само всё скажет и всё объяснит.
        - Ярик...
        Арина растерялась: не так-то часто они позволяли себе вот так открыто проявлять чувства по отношению друг к другу. Виной тому была природная сдержанность Ярослава и её - Ариныно - подчёркнутое стремление к независимости от кого бы то ни было. 'Это глупо, - вдруг подумалось ей. - Он же мой муж. Мой избранник'. Арина плотнее прижалась к Ярославу и услышала, как гулко забилось его сердце. За окном торжествующе заверещали эму.
        На полное выздоровление у Ярослава ушла ещё неделя. А дней через десять пришёл в порядок и Тарас. Запасы топлива для генератора к этому времени опять подошли концу. Как обычно на вечернем совете сообща решали, что делать.
        - Ну как это 'что'? - Данил вообще не понимал в чём вопрос. - Запрягать эму и ехать за бензином.
        - Устами ребёнка... - начал Тарас, но его перебила Арина.
        - Погоди, Тарас, не всё так просто.
        - А в чём проблема?
        - Эму нужно показывать путь. Они не знают дороги до заправки и ещё не научились слушаться поводьев. Когда я ездила с ними к трактору они ориентировались по следам, оставшимся после нашей первой ходки. Но с тех пор были сильные снегопады и следы замело. Следовательно, если мы хотим использовать эму, кому-то придётся идти пешком и показывать им дорогу. Это займёт много времени.
        - Да, за день не управимся... - согласился Ярослав.
        - А есть другие варианты, чтобы не привлекать страусов? - поинтересовалась Ольга.
        - Найти ещё один трактор, - предложил Тарас.
        - Где? Божедаровка-то маленькая - удивляюсь, что в ней вообще был собственный трактор. Второго там не найти, - отозвался Ярослав. - До другого села - всё равно, что до города. И где гарантия, что мы найдём трактор там? Уж лучше сразу в город топать: чего ноги лишний раз бить?
        - И я так думаю, - согласилась Арина. - Пойдём сразу в город, всё равно эму обучать надо. Вот и попрактикуемся.
        - Ты решила сделать из них тягловых животных? - удивился Ярослав. - И тебе не жалко своих 'крошек'?
        - Когда-то ты сказал, что они ни на что не годны, кроме как на убой. Что, если мы будем их кормить, то они должны приносить пользу, - напомнила Арина. - Вот они и станут её приносить - отрабатывать своё пропитание. Кроме того запасы бензина не вечны. Его много, но не океан. Что будет, когда он кончится?
        - Логично, - кивнул Тарас.
        - Значит, решено: поедем в город на эму, - подытожил Ярослав. - Всех возьмём?
        - Да, чтобы набрать побольше бензина, придётся использовать всех страусов: и из твоей тройки, и моих четырёх, - сказала Арина. - Поедем вместе.
        - И я с вами! - воскликнул Тарас. - Тут я не останусь!
        - Ещё как останешься, - отмахнулась Арина. - Здесь тоже помощь не помешает. Дров с поленницы натаскать надо и по комнатам разнести, чтобы ночью за ними не бегать. Или ты хочешь, чтобы Ира с Ольгой этим и дальше занимались? Так они и так уже до поленницы с закрытыми глазами пройти могут.
        - Да я не против дрова натаскать, только вдруг с вами что... - Тарас умоляюще посмотрел на Ярослава.
        - Мы справимся, - ответил тот. - А вот лишний вес на санях страусам не к чему. Арина правильно говорит - лучше помоги дома. Чувство у меня какое-то... Если бы не соляра, я бы и сам дома остался. Тревожно.
        - И мне как-то не по себе, - подхватила Ольга.
        - А я ничего не чувствую, - сказал Данил. - А ты Ира?
        - Ничего особенного, - пожала плечами девочка.
        - И всё-таки, Тарас, будь начеку, - посоветовал другу Ярослав. - Утром мы с Ариной отправимся в город.
        Понадобилось три большие надувные лодки (благо у них всё было в запасе), чтобы задействовать сразу шестерых эму. Самую мелкую из них - Цапу - решили взять с собой в роли охранника или на замену, если кто-нибудь из тягловых устанет. Новые двое саней смастерили такими же, как и самый первый, уже отлично себя показавший образец. По первым же образцам Арина изготовила еще пять шлеек из овчинных безрукавок, обрядила в них всех страусов. Только встало солнце - выехали.
        Эму страшно обрадовались, что возобновилась их игра: оказавшись за воротами усадьбы, они сразу припустили по уже знакомому маршруту - по дороге к перевёрнутому трактору. Их погонщикам ничего не оставалось делать, как запрыгнуть в сани и позволить страусам самим прокладывать себе путь в снежной целине.
        С тех пор, как здесь последний раз ездила Арина, на дороге не осталось никаких следов - их замело снегом, а сугробы стали ещё глубже. Однако эму двигались достаточно быстро: пальцы на их ногах были очень мощные и сплющенные сверху вниз, что значительно увеличивало их опорную поверхность и позволяло не так сильно увязать в снегу. А ещё благодаря различию в анатомических пропорциях конечностей они легче, чем люди, могли перебрасывать ноги вперёд, выдергивая их из сугробов. Таким образом, эму бежали там, где человек попросту увяз бы. Их шаги - скачки были просто огромны. Если бы не сани, эму одним шагом перекрывали бы метра три, а так они прыгали вперёд на метр-полтора. Из-за этого сани часто-часто дергались, и ехать на них было не слишком-то приятно. Ярослав подозревал, что если б дорога была твёрдая и накатанная, а эму неслись бы во весь опор, то эти рывки гасились бы за счёт скольжения по инерции. На рыхлом снегу сани скользили плохо, и головы седоков дёргались им в такт. Ярослав даже испугался, что накатит повторный приступ болезни, но свежий воздух бодрил, солнце весело сияло, и вскоре он забыл
о своих опасениях.
        Они с Ариной заранее договорились, что в дороге постараются обучить эму нескольким простым направляющим командам. Именно этим они теперь и занимались. Ярослав правил своими Близнецами, Арина - Эго и Павой. Яркая с Мавкой, тащившие сани с пустыми канистрами, повторяли все их манёвры. Арина, как более опытный погонщик да ещё на самых крупных птицах - ехала первая. Подёргивая то за правые, то за левые постромки и громко выкрикивая соответствующие команды, она заставляла своих эму отклоняться от прямого курса в заданные стороны. Особенно показательно для эму это было на поворотах. Ярослав повторял упражнения вслед за ней.
        Вдруг Близнецы взбунтовались и прибавили ходу: им надоело бежать позади Эго и Павы. Но им никак не удавалось обойти сани Арины с более крупными и длинноногими бегунами, и Ярослав решил обратить это в очередной урок. Недалеко от поворота дороги он заставил Близнецов повернуть раньше Ариныной пары, срезав, таким образом, часть пути. Благодаря этому манёвру его сани вырвались вперёд, а за ними - и Мавка с Яркой. Цапа вообще обогнала их всех и теперь неслась во главе колонны. Тут-то эму и поняли значение команд и в дальнейшем повиновались им с большей охотой, доверяя выбирать путь своим погонщикам.
        На много сложнее оказалось научить эму замедлять бег, когда надо было притормозить. Ярослав придумал остроумный способ сделать это. Используя приклад своего ружья как тормоз, он натягивал постромки, выкрикивал команду 'тормози!' и втыкал приклад в снег позади саней. Эму чувствовали рывок и замедление хода саней и невольно замедлялись сами. Вскоре они выучили и эту команду, правда при этом и Арина и Ярослав по нескольку раз вываливались на ходу из саней.
        Теряя хозяев, эму тут же останавливались и начинали с беспокойством оглядываться, разыскивая тех по сугробам. Углядев пропавших, Цапа подбегала к ним и вопрошающе курлыкала: 'Вы целы? Это игра?' Так добрались до перевёрнутого трактора и решили сделать привал. Город виднелся километрах в пяти-семи дальше.
        Пока хозяева подкреплялись горячим чаем, временно выпряженные эму исследовали окружающую местность. Обладая не только острым зрением, но и достаточно хорошим чутьём, птицы вскоре обнаружили знакомый запах, несомый ветерком от комплекса из больших серых зданий, возвышающихся за соседним полем. Это были элеваторная и зернохранилище, но жители ДомаНадРекой ещё не знали об этом и никогда туда не наведывались. Как оказалось - зря.
        Эму, пользуясь тем, что их опекуны расслабились и не особенно за ними приглядывают, потихоньку один за другим припустили навстречу аппетитному запаху. Когда их бегство заметил Ярослав, было уже поздно - до эму не долетел его окрик, и они скрылись из виду между серыми коробками непонятных строений.
        - Придётся идти за ними, - сказала Арина. - Я и забыла: они постоянно пытались улизнуть от меня в этом месте. Что-то их привлекает в этих зданиях.
        - Что это, по-твоему?
        - Понятия не имею. Какие-то ангары, башня. Пойдём, посмотрим. Всё лучше, чем тут их дожидаться: хоть не замёрзнем.
        Они пошли напрямик через поле и добрались до построек совсем взопревшие и задыхающиеся от усилий - снег был по середину бедра.
        Эму носились вокруг одного из ангаров и возбуждённо курлыкали. Особенно их привлекали высокие раздвижные ворота. Как их открыть, молодые люди не имели понятия, но в ворота была врезана дверь, запертая на обыкновенный навесной замок. Заинтригованный Ярослав огляделся в поисках подходящего инструмента, чтобы сбить замок. У стенки соседнего ангара он заметил сугроб, из которого торчали концы металлических уголков, труб и другого металлолома. Ярослав направился туда и вскоре вернулся, вооружённый обрезком толстой арматуры. Ею он и сорвал замок. Дверь тут же отворилась выпустив в чистый морозный воздух облако ужаснейшего смрада. Ярослав с Ариной отшатнулись, эму же, напротив: как только дверь распахнулась - устремились вглубь тёмного помещения. И сразу же из ангара послышались сумасшедший визг и писк, и клекот охотящихся страусов. Не успели Ярослав с Ариной опомниться, как из дверного проёма на свет кинулись врассыпную десятки крыс. Грызуны были необычной жёлтовато-бурой масти и до ужаса огромны. Хотя Витёк, если б увидел их, пренебрежительно рассмеялся бы - его чёрный пасюк Крыс был гораздо больше. На
Ярослава же произвели впечатление и эти сорокасантиметровой длинны садовые крысы.
        Семёрка эму продолжала метаться по зернохранилищу (такова было прежнее предназначение ангара) и хватала перепуганных визжащих крыс. Каждый удар раздвоенным клювом проламывал очередной жертве череп, а эму, нанёсший смертельный удар, даже не останавливался и нёсся за следующей добычей. Это продолжалось минуты три. Потом уцелевшие крысы разбежались или забились в норы, а эму стали собирать свои трофеи. Подхватив очередную дохлую крысу, они выносили её из ангара и горделиво укладывали перед изумлёнными хозяевами. Всего набралось девятнадцать упитанных тушек.
        - И что нам с ними делать? - поинтересовался растерянный Ярослав.
        - А что ты делал, когда Спайк приносил тебе на охоте добычу? - спросила Арина.
        - Хвалил и отдавал ему лапки и головы от дичи.
        - Думаю, то же стоит сделать и сейчас, - с этими словами Арина наклонилась и подобрала за хвост ближайшую окровавленную тушку. - Ты только посмотри, как они ждут! Ах, вы мои хорошие! - она бросила угощение Эго, и он поймал крысу на лету. - Охотники! Вон сколько добычи принесли! Идите, я вас угощу!
        Приговаривая так, Арина раздала каждому эму из своей четвёрки по две убитые крысы. Ярослав последовал её примеру, дивясь про себя, что не догадался до этого сам. Вскоре все эму занимались разделкой ещё теплой добычи. Проделывали они это с такой сноровкой, что становилось ясно - потрошить крыс для них дело привычное. Придерживая тушки лапами, эму вспарывали острыми загнутыми клювами им животы, потом хватали за шкирку и резко встряхивали. Во все стороны летели крысиные кишки, а тушки страусы потом разрывали на крупные куски и заглатывали вместе со шкурой и шерстью.
        Опасаясь быть закиданными крысиными потрохами, хозяева эму поспешили ретироваться с места трапезы. На неё ушло не больше времени, чем на охоту и вскоре на снегу осталось только пять не разодранных тушек. Арина невозмутимо уложила три себе в рюкзак, а на оставшиеся указала Ярославу:
        - Бери, это наша доля.
        - Ты это серьёзно?! - скривился Ярослав.
        - Глупый! - рассмеялась Арина. - Скормим им попозже.
        Ярослав облегчённо выдохнул и тоже усмехнулся. Потом они вернулись к саням, впрягли подкрепившихся эму и двинули дальше.
        Тем временем Тарас уже наносил запас дров к каждому из очагов в ДомеНадРекой и, уточнив у Ольги, что больше поручений для него нет, отправился развеяться в лес.
        Когда-то он неплохо умел бегать на лыжах, даже получил юношеский разряд по этому виду спорта. Теперь старые навыки пригодились - он скользил по лесу на лыжах и наслаждался своими ощущениями. За спиной - карабин (Тарас уже привык к нему, как к собственной руке), в лицо светит неяркое солнце, разогретое от бега, тело обвевает свежим морозным воздухом.
        Тарас сам не заметил, как оказался вдали от ДомаНадРекой и выехал на шоссе, уходящее в сторону Кировской области. По ровной дороге бежать было одно удовольствие. Ветер пригладил тут снег, слегка спрессовал его, и лыжи уже не проваливались как в лесу. Тарас подумал, что мог бы запросто добежать до города да ещё вернуться обратно дотемна. 'И почему Арина не догадалась использовать лыжи, когда она шесть дней подряд ходила пешком к нашему перевёрнутому трактору? - подумал вдруг Тарас, но тут же себя одёрнул. - Впрочем, я и сам тогда об этом не подумал'. И тут ему пришло в голову, что возможно Арина просто не умеет ходить на лыжах. Эта мысль его изрядно рассмешила: 'Арина чего-либо не умеет?! А что, ведь вполне вероятно, что и Ярослав на лыжах не ходок. Здесь, в степной зоне такой спорт - экзотика'. До Пыления у Тараса в Прикарпатье жила бабка, там он и научился бегать на лыжах. Справедливости ради он подумал, что у Ярослава просто не было такой возможности и тут же довольно улыбнулся: наконец ему выпадет шанс побывать в роли учителя для его самоуверенных и гордых товарищей.
        Дорога всё больше углублялась в степь. Тарас остановился и огляделся. Километрах в трёх-четырёх позади виднелся узкий язык леса, в котором прятался ДомНадРекой, а вперёди на многие километры простиралась степь, плоская и однообразная, как замёрзшее море. Тут всегда гуляла позёмка и небо отчего-то казалось намного бледнее чем везде. Глаза быстро устали от сплошной белизны заснеженного поля, и Тарас повернул назад к успокаивающе-серой полоске леса.
        Возвращаться домой ещё не хотелось, и он поехал на стрельбище - большую поляну недалеко от усадьбы, где её бывший хозяин когда-то хотел построить базу для отдыха. Из-за пыления стройка застопорилась, а техника и строительные материалы оказались покинутыми посреди леса. Словно заснувшие мамонты там и сям стояли укрытые снеговыми шапками КамАЗы. Приткнувшись к куче глины, сиротливо стоял бульдозер. Недалеко от него - тракторный экскаватор. Над стопкой бетонных блоков свесил свой крюк подъёмный кран. Тарас кружил по этому кладбищу мастодонтов и думал, пригодятся ли они ещё когда-нибудь человеку или будут гнить тут, пока не рассыплются в труху?
        Набегавшись вдоволь, Тарас решил поупражняться в стрельбе. Он достал из-за пазухи несколько бумажных мишеней, приколол их шипом гледичии к дощатой стене какого-то сарая и, отсчитав от него сорок шагов, стал стрелять. Эхо от его выстрелов металось по всей огромной поляне, отскакивало от стального ковша экскаватора и от бортов КамАЗов, а потом глохло в чаще подлеска. Тарас стрелял, пока не стало звенеть в ушах. Тогда прекратил. Но звук от выстрелов всё не затихал, а как будто даже усиливался. Молодой человек недоумённо оглянулся вокруг. Что за наваждение? Звук действительно нарастал, а нарастая, он видоизменялся. И вот это уже не эхо от выстрелов, а рокот мощного автомобильного двигателя. Вернулся Ярослав? Но он же уехал на страусах. Может, нашёл ещё один трактор? Тарас встревожился. Если Ярослав вернулся так рано, значит что-то неладно. Тарас поспешно закинул карабин за плечо, встал на лыжи и помчался к усадьбе.
        Перед последним поворотом, что выводил прямо к въездным воротам ДомаНадРекой, стояла необычная машина. Тарас в растерянности остановился. Он не сразу понял, что перед ним самый настоящий только несколько модифицированный БРДМ. Броневик был без башни и без пулеметов, вместо этого на его крыше громоздилась гора тюков и ящиков, притянутых ремнями к специальной решётке для грузов. Цвет машины тоже был необычен для армейского стандарта: камуфляж, только слишком яркий, стилизованный.
        Запоздало Тарас сообразил, что Ярослав никак не мог приехать на такой машине. Где бы он её взял? Значит, их жилище обнаружено чужими! Торчать посреди дороги было глупо и опасно, но так как людей поблизости не наблюдалось, а сзади у машины не было окон, то ещё оставалась надежда, что его не заметили. Не мешкая больше, Тарас нырнул в ближайший сугроб. И вовремя. Из-за поворота дороги вышли трое, вооружённые как успел разглядеть Тарас, автоматами Калашникова. Когда они приблизились к броневику, на боку у того открылся бронелюк, и из него высунулся ещё один человек.
        - Ну что там? - крикнул тот, что высунулся.
        - Усадьба чья-то. Ворота закрыты на замок. Виден большой дом и дымок над трубой, - ответил один из идущих.
        - А что за следы, вы рассмотрели?
        - Да, но кто их оставил всё равно непонятно. Похожи на птичьи, только очень большие, и пальцев - два. Да ещё на лыжах кто-то выехал. Следы совсем свежие.
        - Значит, хозяев нет дома?
        - Кто его знает: дым-то идёт.
        - Что будем делать?
        - Посигналим, глянем, кто выйдет. Всё равно нам необходимо укрытие. И доктор.
        Человек из кабины кивнул и закрыл люк. Двигатель броневика взревел, махина тронулась вперёд. Трое чужаков на дороге расступились, пропуская её, и пошли следом. Тарас лежал в своём укрытии и лихорадочно размышлял, что же делать. У него оставалось всего с десяток патронов для карабина. Если он откроет пальбу сейчас, то может и завалит тех троих с Калашами. И всё. Остальные надёжно укрыты в кузове БРДМа. Сколько их - неизвестно. Тарас прикинул, что в такой машине легко может поместиться человек шесть - восемь и ещё место останется. К тому же он не знает, с какими намерениями приехали чужаки. А вдруг не со злым умыслом? Тогда он застрелит возможных союзников. Может лучше обогнуть пришельцев по лесу и через забор попасть на территорию усадьбы? В доме он пополнит запас патронов и предупредит женщин. Или лучше остаться здесь, в тылу, и неожиданно напасть, если пришельцы всё же проявят агрессию?
        Пока Тарас размышлял, БРДМ доехал до ворот и остановился. Раздался звук клаксона. Потом ещё раз. А Тарас всё ещё не принял решения. Нервы его были на пределе, и когда клаксон прогудел в третий раз, Тарас вскочил и кинулся через лес к ДомуНадРекой. С трудом ему удалось перелезть через высокий каменный забор метрах в сорока от въездных ворот. Его никто не заметил, так как всё внимание водителя БРДМа было направленно на просвет в парке, в котором виднелся дом, а его вооружённые товарищи по-прежнему прятались за кузовом броневика. Плотно прижимаясь к забору, Тарас пошёл к воротам. Он замер сбоку от калитки, рассчитывая выстрелить в водителя, если броневик вдруг ринется на таран и вышибет ворота. Запоздало Тарас вспомнил, что стёкла в этой машине тоже бронированные. Он чуть слышно застонал: оставалось надеяться, что с такого близкого расстояния он сможет их пробить.
        Вдруг от дома донёсся звук хлопающей двери и к воротам направилась Ольга. Она оделась в широкий полушубок (как потом выяснилось, под ним на шее женщины висел лист из духового шкафа - импровизированная замена бронежилету), а в руках держала двустволку. Тарас бешено замахал руками, пытаясь показать женщине, чтобы убиралась в дом. Но та, хоть и видела его, однако виду не подала, даже глаз в его сторону не скосила и продолжала приближаться к воротам. Её ружьё было направлено на лобовое стекло броневика. Подойдя на достаточное расстояние, Ольга закричала:
        - Кто вы такие и чего вам надо?
        - Не бойтесь! Мы не убийцы и не грабители, - донеслось из-за броневика. Потом с руками, поднятыми вверх, оттуда вышел высокий мужчина. - Мы обыкновенные люди и нам нужна помощь.
        - Какая помощь? - Ольга слегка приблизилась.
        - У нас есть раненый, он умрёт, если мы не найдём доктора.
        - Среди нас нет доктора, - Ольга увидела, как её собеседник тяжко вздохнул и сжал губы. Она поняла, что он говорит правду. - Но может быть, мы сумеем помочь. Что с вашим человеком?
        - Его подрал кабан, - ответил водитель. - Вы сможете помочь?
        - Нужно посмотреть. Сколько вас всего?
        - А вас?
        - Шестеро, - Ольга поняла, что очень важно дать понять пришельцам, что их здесь немало и что они не слабы, поэтому посчитала всех членов общины, включая и тех, кого сейчас рядом не было и маленького Никиту. Однако приписать лишних ей даже не пришло в голову. - И учтите - мы вооружены.
        - Это я вижу, - усмехнулся мужчина. Его явно не впечатлила Ольгина двустволка. Да и сам факт, что к ним вышла именно женщина, говорил о многом. Их мужчины ушли? Или тут их попросту нет? - Нас девятеро. Один серьёзно ранен, три женщины, остальные - мужчины. Вы впустите нас?
        - Пусть все выйдут, чтобы я увидела, - потребовала Ольга, и Тарас в своей засаде облегчённо вздохнул - все-таки она молодец, пытается вытащить их из укрытия!
        - Ладно, только раненый останется в кузове, - проворчал мужчина и постучал в бронелюк. Люк распахнулся и мужчина громко, чтобы расслышала и Ольга, крикнул в кузов. - Ребята, выходим. Девочки, вы - в последнюю очередь.
        Под бронелюком открылась небольшая дверца и из неё стали выходить вооружённые автоматами люди.
        - Опустите оружие, - Ольга напряглась, и Тарас приготовился выскочить из укрытия и стрелять, если увидит, что её палец на спусковом крючке дрогнул.
        - Вы глядите, только сами не пальните, - предостерег её один из мужчин и опустил свой автомат дулом вниз.
        Ольга молча кивнула и продолжала наблюдать за пришельцами. Вскоре перед ней выстроились восемь человек: пятеро мужчин и три женщины. Они не проявляли никаких признаков агрессии. Просто стояли, опустив автоматы к земле, и рассматривали Ольгу. На лицах их читалось любопытство, некоторые были откровенно уставшими и озабоченными. Ольга опустила ружьё.
        - Хорошо, сейчас я открою ворота и выйду к вам. Отойдите от своей машины - я хочу взглянуть на вашего раненого, - Тарас мысленно зааплодировал Ольге. Он никак не ожидал, что она способна мыслить как настоящий солдат.
        - Только побыстрее, - попросила одна из женщин. - Он в горячке, не хватает только, чтобы ещё и простудился.
        Ольга согласно кивнула и пошла к воротам, вытаскивая из кармана ключ от навесного замка. Восемь человек отошли от броневика и Ольга беспрепятственно заглянула внутрь кузова. Там на кожаных диванных подушках (позже она узнала, что это были сидения и спинки трёх разложенных диванов, которые новый владелец списанного БРДМ установил в кузове для удобства) лежал паренёк лет семнадцати. Он был прикрыт одеялом, но и по серому потному лицу было видно, что он опасно болен. Ольга прикрыла тяжёлую дверь в кузов и повернулась к приезжим.
        - Я не имею права решать за всех членов нашей общины, но думаю, они не будут против того, чтобы впустить вас. Тарас, как ты считаешь? - Ольга обернулась к воротам.
        - Всё зависит от их намерений.
        Тарас вышел из-за колонны, поддерживающей правую створку ворот. Карабин он держал направленным на пришельцев. Те невольно попятились, и мужчины в ответ тоже подняли оружие. Остановил их всё тот же высокий человек, который первым заговорил с Ольгой.
        - Нам нужна только медицинская помощь. Потом мы можем уехать. Если вы не хотите нам помогать, то мы двинемся в путь прямо сейчас.
        - Куда? - спросила Ольга.
        - В город, - ответил высокий. - Мы знаем, что до Стальграда осталось немногим больше двадцати километров. Возможно, там мы отыщем доктора.
        - Сомневаюсь, что он там есть, - произнёс Тарас. - Лучше вам остаться тут и дождаться Арину с Ярославом. Наверное, они сумеют помочь. Заходите. Свой броневик поставьте на площадке перед домом. Там должно хватить места.
        - Мы разместим его в отдельной спальне, пойдёмте за мной - Ольга провожала мужчин, которые несли одеяло с раненым пареньком. - Сейчас там прохладно, но мы растопим камин, и комната быстро прогреется.
        - Я принесу дрова, - вызвался Данил.
        - Ирина нам понадобится постельное бельё, - напомнила Ольга.
        - Не стоит: он весь в крови - предостерёг один из носильщиков. - Мы положим его на наше одеяло.
        - Ерунда, на одеяле раненому будет неудобно, - возразила Ира. - А постелей у нас полная кладовая, так что экономить незачем. Я мигом принесу.
        - А кто его будет лечить? - задал вопрос высокий мужчина, который, как поняла Ольга, был в этой группу лидером.
        - Арина и Ярослав немного разбираются в медицине, - пояснила Ольга. И с сожалением добавила. - Только сейчас их не дома: они поехали в город за припасами.
        - А когда вернутся?
        - К вечеру, - ответила Ольга.
        - Саша не сможет ждать так долго, - испуганно прошептала одна из женщин, что тоже сопровождала раненого. - Он умрёт.
        - Тихо, Света, - проговорил высокий и вновь обратился к Ольге. - Вашим товарищам можно как-нибудь сообщить, чтобы они вернулись поскорей. У вас есть рации?
        - Так получилось, что мы не пользуемся рациями, - Ольга вспомнила, сколько раз парни пытались выкроить время и съездить за рациями, и сколько раз их планы рушились из-за тех или иных причин. Маленькие милицейские аппараты, которые были у них ещё до вступления в общину Тараса и Ирины, остались забытыми в их прежнем доме. Ольга сокрушённо мотнула головой. - У нас их просто нет.
        - Хм, - мужчина удивлённо взглянул на Ольгу. - Тогда может вы скажите нам, где найти ваших друзей? Мы поедем и привезём их из города. Поймите, Саша действительно не может ждать.
        - Поговорите с Тарасом, - предложила Ольга. - Раньше он ездил за припасами и сможет вам ответить.
        - Хорошо, - произнёс высокий. - Кстати, меня зовут Игнат.
        - Очень приятно, Игнат. Я - Ольга.
        Кивнув, Игнат направился в общий зал, где разместились остальные его товарищи и где за ними наблюдал Тарас. Молодой человек решил глаз с пришельцев не спускать и если что - был готов открыть по ним стрельбу. По сути дела без Ярослава он остался единственным защитником ДомаНадРекой и всех его обитателей, поэтому вся ответственность за принятые решения тоже ложилась на его плечи. Естественно Тарас был напряжён и на вопрос Игната о местонахождении Арины с Ярославом ответил довольно резко:
        - Какая разница, где они сейчас? Я не стану вашим проводником, если только вы не поедете в город всей компанией. Поймите, я не могу оставить вас здесь наедине с нашими женщинами!
        - Послушайте, Тарас, - мягко обратилась к нему одна из прибывших на бронетранспортере женщин. - Хоть это и не разумно, но мы готовы отправиться за вашими друзьями все вместе. Понимаете, наш друг умирает. Он ещё совсем молодой, моложе вас. Если ему не помочь, он сам не выживет. Вы проведёте нас?
        - Это и в ваших интересах тоже, - внезапно подключился рыжий парень, что остался в общем зале вместе с женщинами. - Если ваши товарищи надумают вернуться, когда уже стемнеет, это может плохо для них закончиться.
        - Что? - вскинулся Тарас. - Почему?
        - Из-за кабанов, - нехотя пояснил Игнат. - Они преследуют нас ещё от Конотопа. Уже почти месяц идут по следам, и если появляется возможность - атакуют. Думаю, скоро они достигнут ваших ворот.
        - Что? - воскликнул Тарас.
        - Это правда, - подтвердила пожилая женщина, которая спрашивала его о помощи. Остальные тоже закивали.
        - Вы навели на нас кабанов-убийц? - возмутился Тарас.
        - У нас не было выбора. Нам нужен врач.
        - А, чёрт! - Тарас запустил пальцы в волосы и глубоко вздохнул. Минуту он размышлял. - Похоже, теперь и у меня нет выбора. Ярослав с Ариной даже не в машине. Если кабаны - это не ваш вымысел, то им действительно грозит опасность.
        - Огромная, - подтвердил Игнат.
        - Хорошо, мы поедем, - принял решение Тарас. - Все мужчины. Женщины пускай остаются и помогут Ольге приготовить для вас комнаты.
        - Спасибо, Тарас, - с огромным облегчением произнесла высокая красивая женщина. - Но если ты всё же сомневаешься, давай и мы тоже поедем с вами. Ещё пару часов в кузове мы вполне сможем потерпеть.
        - Нет, не стоит, - Тарас внезапно понял, из-за чего все в этой группе выглядели такими усталыми - у них просто не было места, чтобы нормально отдохнуть.
        Они выехали немедленно. Броневик нёсся по снежным замётам со скоростью восемьдесят километров в час. Тот путь, что Ярослав с Ариной проделали на санях за два часа, они должны были преодолеть за двадцать минут. На самом деле им хватило и пятнадцати, поскольку те, кого они искали уже ехали им навстречу.
        Цапа бежала первой. За нею шли сани Арины, потом - Мавка и Яркая самостоятельно тянули сани с канистрами, а пара Близнецов Ярослава замыкала колонну. Ярослав следил, чтобы в снегу не оставалось случайных следов от лап эму. Чтобы хорошенько их замести, ещё в городе он привязал за всеми санями лапник от голубой ели. Колючие жёсткие ветки прекрасно справлялись с этой задачей и полностью заметали отпечатки страусиных лап. Оставалась только широкая полоса взрыхлённого снега, но если поднимется ветер, то и этот след быстро исчезнет.
        Когда впереди показалась чёрная приближающаяся точка броневика, Ярослав скомандовал свернуть с дороги и прятаться в снегу. Вдвоём с Ариной они торопливо распрягли эму и, бросив сани, скрылись в зарослях придорожных кустов. Эму залегли в снег вместе с хозяевами. Однако их выдали брошенные сани, и, поравнявшись с их укрытием, броневик остановился. К величайшему изумлению прячущихся из бронелюка махины высунулся Тарас и закричал, призывая Ярослава выйти на дорогу. Он почувствовал себя отомщённым за то удивление, которое в первый момент произвёл на него самого вид переоборудованного БРДМ-2, когда ещё большее удивление отразилось на лицах его хозяев при виде поднявшихся из снега семи гигантских страусов.
        - Лучше не выходите, - с довольной улыбкой предупредил он оторопевших мужчин. - Они у нас плотоядные - покусают ещё. .
        Глава 10 Вепрь
        Этот же день (21 декабря)
        ДомНадРекой
        - У него жар, возможно уже началось заражение крови.
        Арина с сожалением рассматривала лицо изувеченного паренька. Круглое, курносое, с россыпью желтоватых веснушек под вихрастой соломенной шевелюрой. Выражение - как у больного ребёнка. Да он и есть ещё ребёнок - лет пятнадцать от силы. Ирын ровесник. Кисти рук крупные, ладони широкие и мозолистые - работящие. Арина подумала, что если Саша выживет - будет им хорошим помощником. Только вряд ли он выживет: уж очень сильно порвал его кабан, а раны толком так никто и не обработал. Залили йодом, чем-то засыпали, замотали марлей и бинтами - вот и весь сказ.
        - Почему же не зашили? - Арина обернулась к Игнату.
        - Мы не умеем, - развёл он руками.
        - Не умеют они, - буркнула Арина. - Ему покой нужен был, чистота и перевязки.
        - Мы не доктора...
        - Я тоже, - перебила его Арина. - Книжки почитать можно было. Вы даже первую помощь оказать не смогли. Чем это раны засыпаны?
        - 'Целителем'.
        - Что ещё за целитель?
        - Я не знаю... В аптеке порошок нашли, написано было, что хорошо заживляет глубокие порезы и ссадины.
        - Мда, - Арина вздохнула. - Несите его на кухню, на стол. Посмотрим, что мы сможем сделать.
        - А почему не здесь?
        - Несите. Мне здесь неудобно будет, - Арина круто развернулась и вышла из комнаты. В коридоре запах гнилого мяса был уже не заметен.
        - Придурки, открытые раны йодом заливать. Да ещё эта сыпучая дрянь - поди, вычисти её теперь. Доктора они искали! Мозги бы лучше свои поискали - пацана такого угробили, - Арина сбросила в ведёрко под столом целую полосу омертвевшей тёмной кожи с Сашиного живота. - Вот чем теперь эту дыру закрывать?
        - Ничего, натянем, - ответил Ярослав.
        Он понимал, что непрерывное бурчание подруги в адрес непутёвых лекарей - это всего лишь попытка отгородиться от их ужасного положения. Они делали сложнейшую медицинскую операцию, не имея ни достаточно навыков, ни знаний для её проведения. В качестве операционной - кухня, вместо операционного стола - обычный кухонный, софиты заменены пятирожковым светильником над головой. Никакого специального оборудования, кроме скальпелей и пинцетов. Никакого наркоза. Саша без сознания, но на всякий случай его привязали широкими ремнями к столу и приготовили склянку с хлороформом.
        Операция длилась уже три с четвертью часа. Кабаньи клыки превратили живот подростка в драник. При первом осмотре их глазам предстало месиво из лохмотьев кожи и мышечных волокон, обильно обсыпанное бесполезным 'Целителем' и уже дурно пахнущее. В некоторых местах полоски кожи приходилось просто срезать и выбрасывать. Как им удалось закрыть рану тем, что осталось, Ярослав даже не понял. Удивительно, что при таких повреждениях не оказалось проникающих ранений. Если бы не это, Саша был бы уже мёртв.
        Ярослав старался не думать, что они станут делать с ногами паренька. От них почти ничего не осталось. Кабан так сильно истерзал бедренные мышцы, что сшить их явно не удастся. К тому же, раны были сильно воспалены, именно от них шёл такой ужасный запах мертвечины, а на уцелевшей коже уже приступили змеистые следы гангрены.
        'Ноги придётся отнять' - Арина вынесла вердикт твёрдым голосом, и Ярослав видел, с каким ужасом посмотрели на неё новенькие. Они посчитали её бессердечной. Но Ярослав-то видел, как страшит жену эта операция, как жалеет она этого курносого мальчишку, какие аккуратные делает стежки, стягивая над ранами его кожу. А в парке не зря раздавалось тягостное гудение - эму разделяли боль со своей хозяйкой.
        Пришельцы ничего не знали о новых свойствах Грибницы. Они непонимающе глядели на Данила, когда он говорил со Спайком; удивлялись, что Ольга так сокрушается по поводу угнетающего гудения эму. Им было не понятно, почему жильцы ДомаНадРекой говорят об этих псевдо-страусах с таким странным трепетом, будто те чудо какое-то. Их оскорбило брошенное вскользь пренебрежительное замечание Арины о том, что если они не овладеют методикой производства дизтоплива, то их броневик скоро станет бесполезным хламом. Но девушка была готова побороться за жизнь их товарища, и противоречить ей они не посмели. Через четыре часа после начала операции, Ярослав с Ариной вышли из кухни и поднялись в общий зал.
        - Игнат, пошлите кого-нибудь из ваших побыть с мальчиком. Ему нельзя шевелиться, пусть проследят, - Арина устало опустилась в кресло перед камином. Перчатки и выпачканный в крови длинный Ольгин передник она скинула ещё в кухне, но прилипчивый запах разложения всё ещё преследовал её. Кожа на ладонях и пальцах распарилась под резиновыми перчатками и была белая и сморщенная, как после купания. Арина свесила кисти с подлокотников и расслабленно откинулась на кожаную спинку кресла.
        - У вас получилось? - пожилая женщина из команды Игната подалась вперёд.
        - Что именно? - Арина даже не пыталась скрыть свое презрение к этим глупым людям, что позволили так сильно пострадать мальчику.
        - Вы спасли его? Он будет жить?
        - Откуда я знаю? - ещё более раздражённо ответила Арина. - Мы всего лишь накачали его антибиотиками, очистили и зашили раны на животе. С ногами ещё не разбирались.
        - Но ведь прошло уже четыре часа! - воскликнула пожилая. - Мы думали, вы уже всё сделали.
        - Тогда, может, попробуете продолжить сами? - взорвалась Арина.
        - Нам нужно отдохнуть, - одним взглядом Ярослав остановил подругу. - Саше - тоже.
        - Конечно, конечно! - поспешила заверить их пожилая спутница Игната. - Мне только показалось...
        - Вера Ивановна, - предостерегающе произнёс Игнат. - Пусть они делают, как могут, мы-то не можем ничего вообще. Мне кажется, сейчас самое время поблагодарить наших новых друзей за их помощь и кров над головой. Мы уже двое суток нормально не отдыхали и возможность выспаться на настоящей кровати - это просто подарок богов. Спасибо вам всем огромное! - Игнат поочерёдно обвёл взглядом всю компанию жителей ДомаНадРекой.
        - Ну что вы, Игнат! - всплеснула руками Ольга. - Мы не могли поступить иначе: ещё одни выжившие - это счастье, что вы попали к нам! Правда, Арина?
        - Да уж, вам повезло, что вы не доехали до города и не повстречались там с другими ребятами - то-то они бы вам помогли, - буркнула Арина.
        Игнат кинул на девушку странный, настороженный взгляд и, немного помедлив, спросил.
        - Вы имеете в виду некую банду? - и, заметив удивлённый взгляд Арины, пояснил. - Мы знаем, что в городе есть и другая группа. Мы общались с их лидером по радио - это очень достойный человек и он рассказал нам о банде.
        - Правда? - Ярослав перекинулся взглядом с Тарасом: от него не укрылось странное выражение лица Игната, появившееся, когда Арина обмолвилась о городских. - Вы не расскажите нам об этой второй группе? И что за бандитов они имеют в виду?
        - Их лидера зовут Пётр, - осторожно начал Игнат. - Я начал общаться с ним ещё в августе по рации. Пётр предупредил, что в пригороде Стальграда орудует опасная банда из молодых людей. Он советовал мне не приезжать к нему в город, пока сам не выяснит о них побольше. Да я и не торопился - колесил на моем БРДМе по стране, искал других выживших. Только когда нас стало уже десятеро и в броневике совсем не осталось места, мы стали подумывать о присоединении к группе Петра. Их там двенадцать человек. Четверо давно с ним, а остальных они повстречали уже в городе.
        - В Стальграде? - Арина аж привстала.
        - Ну да, - Игнат опять бросил на девушку один из своих странных взглядов. Ярослав, пристально наблюдавший за ним, приметил это.
        - Игнат, а что этот Пётр говорил о банде из пригорода? Какие-нибудь подробности вам известны?
        - Кое-какие, - неохотно ответил Игнат. И вдруг с видом: 'А, была - не была!
        - сказал. - Вообще-то я считаю, что Пётр описывал вашу группу. Он говорил о молодом головорезе - Тарасе и о парне со спаниелем. О тебе, Ярослав.
        - Тарас - головорез? - Ольга так удивилась, что даже не испугалась этих нелепых обвинений.
        - Занятно, - только-то и проговорил Ярослав и взглянул на Арину. Девушка от возмущения словно язык проглотила, но Ярослав подозревал, что в парке сейчас твориться нечто невообразимое. Чтобы удержать жену от неминуемого выпада, он произнёс. - Арина, эму кипишуют, ты не успокоишь?
        Его неожиданная просьба заставила Арину поперхнуться гневными словами, которые уже рвались с её языка. Девушка прокашлялась и пулей вылетела из зала. Ярослав вздохнул.
        - Зачем же ты отослал её? - поинтересовался Игнат.
        - Так будет спокойней, - не смутился Ярослав. - Арина вполне способна размазать любого из вас по стенке за такие подозрения. И не сомневайтесь - ей в этом помогут.
        - Вы нам угрожаете? - рука Игната непроизвольно потянулась к кобуре, висевшей на поясе, но он вовремя вспомнил, что все их оружие осталось в броневике - так захотели их новые знакомые. Игнат заставил себя расслабиться и положил обе руки на столешницу.
        - Нет, у нас нет к этому оснований, - Ярослав улыбнулся: он заметил невольный жест Игната. - Вот если вы станете угрожать нам, тогда другое дело - мы будем защищаться. Но мне кажется вы не из таких людей?
        - Мне тоже показалось, что Пётр несколько преувеличивал вашу жестокость и агрессивность, - согласно кивнул лидер новичков. - Встреча, которую вы оказали нам, совсем не походила на захват в плен. Я бы сказал, что вы опасаетесь нас даже больше, чем мы вас.
        - Для этого есть основания, - не стал спорить Ярослав. - Я ничего не знаю о Петре и его спутниках, но заочно знаком с другими людьми, живущими в Стальграде. Евгения, Сергей Сергеич, Сан Саныч, Григорий, Виталий, Кирилл - вам ничего не говорят эти имена? Ваш Пётр не упоминал их?
        - Упоминал, но какое это имеет значение? - насторожился Игнат.
        - Это имена членов преступной шайки - грабителей, убийц и насильников. Мы столкнулись с ними летом, а потом - в сентябре, и оба раза вышли победителями. Ирина и Данил - жертвы этих подонков, освобождённые нами.
        - Я слышал, что всё наоборот, - упорствовал Игнат. - Что вы просто выкрали детей из группы Сергей Сергеича, ещё до того, как к нему пристал Пётр со своими спутницами.
        - Он привёл к ним женщин? О, господи! - вырвалось у Ольги.
        - Это неправда, - воскликнул возмущённый Тарас. - То есть да, мне пришлось выкрасть Иру, но они её... - Тарас вовремя остановился, и порывисто вздохнул. - В общем, я не мог оставить её там.
        - А я сам убежал, - подал голос Данил. - И если б Арина с Ярославом не нашли меня, когда я отравился консервой, то я бы уже умер.
        - Ну, вы видите? - торжествующе произнесла Ольга. - Разве похоже, что мы удерживаем их силой?
        - Нет, не похоже, - согласился Игнат. - Никто из вас не похож на убийц. Но есть ещё одна история. О тебе Ярослав. Это правда, что ты застрелил человека?
        - Вы не смеете обвинять его, - зазвенел от двери голос Арины. - Это была самооборона. Маньяк напал на Ярослава с дубинкой, что ему оставалось делать?
        - Не кричи так Арина: эму опять верещат, придётся тебе вернуться к ним, - сказал он жене.
        - Ничего, эму подождут, - Арина упрямо мотнула головой. - Я хочу знать, что эти люди имеют против нас.
        - Тогда сядь и помолчи.
        Ярослав указал Арине на кресло рядом со своим, потом повернулся к новичкам, напряжённо глядевшим на него с кресел по другую сторону стола, обвёл их всех взглядом и остановился на Игнате. Лицо Ярослава помрачнело, но он счёл своим долгом рассказать правду.
        - Да, я застрелил того сумасшедшего. Но это действительно была самооборона. Распространяться на эту тему мне больно и неприятно, поэтому описывать всю ситуацию я не намерен. Скажу лишь, что жалею о гибели того бедолаги, но бесконечно рад, что сам остался жив.
        - Принимается, - кивнул Игнат. - Ну что ж ребята, я склонен верить вам. Только вот ведь какая незадача: и Петру я тоже верю. Получается, что кто-то из вас непременно лжёт.
        - Совсем не обязательно, - возразила Ольга. - Вашего Петра просто ввели в заблуждение. Если он повстречался с этой Евгенией, то его специально могли напугать страшным Ярославом и его шайкой, чтобы вынудить примкнуть к их группе.
        - Да, это в её стиле, - подтвердил Тарас. - Лгать она мастерица. Одного только не пойму: почему Сан Саныч не предупредил новеньких?
        - Просто он боится, - внезапно сказала Ирина. Её глаза были полны слёз. - Он всегда их боялся, поэтому и позволил...
        - Тише, Ирочка, тише, - Ольга поспешила к Ирине и по-матерински обняла её.
        - Думаю, теперь всё встало на свои места? - Ярослав взглянул на Игната.
        - Не совсем, но общая картинка уже вырисовывается. Думаю, ваше предположение может быть верным, - Игнат припомнил, как Пётр несколько раз говорил о странном поведении некоторых членов группы, к которой он примкнул в начале осени. Как будто они вынуждены были что-то скрывать от него. Особенно его возмутил случай с мальчиком - как теперь понял Игнат, этим мальчиком был Данил - когда подавляющим большинством члены объединённых общин проголосовали за возвращение ребёнка бандитам за выкуп - козу.
        - Ну и хорошо, - кивнул Ярослав. - Арина, нам пора уже продолжить с Сашей. А вы, если будет желание, можете осмотреть дом. Только не выходите на улицу - там страусы, - предупредил он напоследок новеньких.
        После ампутации ног Саша прожил ещё два дня. Ухудшения если и были, то они протекали скрытно, внутри организма. Внешне его раны выглядели неплохо и все надеялись, что скоро они начнут заживать. Арине и Ярославу удалось остановить гангрену, отрезав мальчику ноги намного выше отмирающих тканей. У них даже получилось сделать это без особых кровопотерь, поскольку на протяжении всей операции бёдра Саши были туго перетянуты жгутами, а бедренные артерии Ярослав зашил, как только они были вскрыты. И всё же сил на борьбу у мальчика не хватило. Общее истощение убило его, или он умер от заражения крови, или по какой другой причине - было неизвестно. Он так и не очнулся от своего горячечного забытья и ушёл от них глубокой ночью, на третьи сутки после операции.
        Больше всего это отразилось на Арине. Она замкнулась в себе и день напролёт пропадала в парке с эму, отгораживаясь от людей своим молчанием и ледяной маской на лице. Ярослав знал, что это минует, что его сильная подруга оправится от очередного удара судьбы и снова займёт своё место рядом с ним. Но без её поддержки ему приходилось тяжело.
        И если друзья Арины видели, как она мучается, и сочувствовали ей, то пришлые совсем не понимали её. Всякий раз, когда она торопилась к страусам, они осуждающе глядели ей вслед. 'Неужели общество безмозглых птиц лучше человеческого? - ясно читалось на их лицах. Она напоминала им Павлика. - Несчастный шизофреник, пусть земля ему будет пухом - такая же нелюдимая и странная, и у неё такая же необъяснимая привязанность к диким и опасным тварям'.
        О том, кто такой Павлик, и каким образом Саша получил столь ужасные раны, Игнат рассказал на следующий день, после того, как мальчику ампутировали ноги.
        Сам Игнат - в прошлом успешный предприниматель и достаточно состоятельный человек - пережил Пыление в Карпатах, где обкатывал свой новый внедорожник. Списанный и переоборудованный армейский БРДМ-2 послужил ему прекрасным убежищем на все те дни, когда на планете буйствовал Красный Мор. Мобильный его был бесполезен в такой глуши, рация трещала помехами и, сидя в броневике, затонувшем в кровавом туманном океане, Игнат совершенно не понимал, что происходит. У него был запас консервов и питьевой воды, приготовленный на случай, если ему захочется потратить на обкатку броневика больше времени, чем он планировал изначально. Вокруг не было видно ни зги, и Игнат решил переждать непонятное атмосферное явление на месте. Когда же Пыление прекратилось, и он доехал до ближайшего хутора, оказалось, что все тамошние жители мертвы и мумифицированы Грибницей. Связи по-прежнему не было, и Игнат помчался в столицу к семье, тараня на ходу вставшие на пути тачки с мертвецами.
        Конечно, он опоздал. Его беременная жена оставила ему записку на столе, где сообщалось, что она не может с ним связаться и ложится на период Пыления в частную клинику. Там он её и нашёл. Похоронив свою Людмилу, Игнат остался один на свете. Он запил и практически целый месяц ползал на карачках по своей роскошной квартире. Допился до такого состояния, что ему стали чудиться голоса. Эти голоса звали его на помощь, манили его, и, в конце концов, он понял, что если не перестанет пить, то свихнётся окончательно. Тогда Игнат взял себя в руки, собрал пожитки, залил солярой полный бак своего бронированного монстра и уехал из города.
        Первой он подобрал Веру Ивановну. Пожилая женщина сама вышла на дорогу, едва услышала рокот его броневика. Это случилось в последней трети июля в Фастове и они прекрасно поладили, разделив обязанности классическим образом: мужчина защищает и добывает пропитание, женщина ведёт домашнее хозяйство. Хозяйство у них было небольшое: всего-то камбуз над моторным отсеком, оборудованный холодильником, газовой плитой под баллон, мойкой и шкафчиком для посуды. Спали они в палатках на улице, поскольку в кузове по ночам было душно. В одну из таких ночей на их лагерь напали какие-то типы. Игнату как раз не спалось, и застать его врасплох нападающие не сумели. Более того, он сам перепугал их своей неожиданной очередью в небо из УЗИ - давнишнего подарка братвы. Кучка мужиков распалась на отдельные тени, которые в мгновение ока скрылись в ближайших кустах. После этого случая, Игнат стал тщательнее подбирать места для ночлега, никогда не устраиваясь на ночь вблизи населённых пунктов или около дорог.
        В его поисках ему везло, и через две недели к ним с Верой Ивановной присоединились рыжий паренёк - Егор и его сорокапятилетний спутник - здоровяк Фёдор. Они уже месяц путешествовали вместе и ещё не встретили ни одной живой души, кроме друг друга. Вчетвером они прожили ещё дней двадцать, а потом в конце августа Игнату приспичило сделать двухдневный привал прямо посреди дороги, и их нагнала чернявая длинноногая Инга, выступившая в путь из села, которое они проехали не останавливаясь.
        В отличие от Егора и Фёдора, Инга уже встречалась с другими выжившими и ничего хорошего об этих встречах сказать не могла. Мужчины так или иначе пытались удержать её подле себя, а одна полоумная старуха наоборот, прогнала из своего села, опасаясь как бы Инга не сманила у неё говорящую (!) кошку. Каждый раз Ингу выручали длинные ноги и натренированные атлетикой лёгкие. В лагерь Игната она вышла неожиданно для всех его обитателей и для себя самой в первую очередь: в это утро на дорогу упал густой туман, растворивший всё вокруг в своей молочной белизне, и девушка буквально столкнулась с Верой Ивановной. Это перепугало их обеих, но Инга первая сообразила, что человек, на которого она налетела тоже женщина, и моментально успокоилась. Вера Ивановна представила ей своих спутников, как добропорядочных и благовоспитанных мужчин, и когда туман рассеялся, они все вместе двинулись дальше.
        Дорогу всегда выбирал Игнат. На это было две веские причины. Во-первых: Игнат являлся владельцем броневика, на котором все они путешествовали. А во-вторых: его спутникам было всё равно куда ехать. Игнату и в голову не приходило, что траектория его пути тщательным образом огибает все опасности и минует зоны, где бесчинствуют шайки мародёров. Когда в середине сентября они подобрали Сашу, тот рассказал, что буквально только что вырвался из лап неких молодчиков, которые возомнили себя новыми арийцами и отлавливали молодых женщин, чтобы положить начало будущей великой расе. Мужчины и парни, не разделявшие их убеждений, расстреливались на месте из автоматов. И всё это происходило в каком-нибудь десятке километров от нынешнего местоположения экспедиции Игната, в городе, куда ему почему-то заезжать не захотелось.
        'Я всегда был везунчиком!' - легкомысленно заявил Игнат, но его попутчиков Сашин рассказ изрядно напугал. Сложно было поверить, что в стране с таким мирным и, в общем-то, пассивным населением найдутся настолько агрессивные личности. Тем более невероятным казалось, что эти выродки так быстро нашли друг друга после глобального мора и организовались в целую банду.
        Игнат решил отклониться от намеченного курса и отыскать военную часть за боевым огнестрельным оружием. И опять его задумке сопутствовала необыкновенная удача: они не только очень быстро нашли военную часть, но и повстречали в ней ещё одного будущего попутчика.
        Алексей оказался одногодком Игната и в Ильчевск его привели те же причины, что и Игната. Он уже вскрыл арсенал, и когда броневик Игната въехал в ворота военной части, занимался тем, что пристреливал добытые автоматы на главном плацу. Между выстрелами Алексей, конечно, услышал, что к нему из-за угла приближается мощный автомобиль, но не спрятался, а только нацелил в сторону звука автомат. Однако его самоуверенности сильно поубавилось, когда из-за угла на него выехал громадный БРДМ. Парень никак не ожидал, что это будет броневик и застыл с открытым ртом. Его изумление было таким явным, что Игнат не выдержал соблазна и, высунувшись в бронелюк, прокричал весёлое приветствие. Они быстро сдружились и стали гнать броневик по очереди. Лёха оказался на редкость общительным малым и вскоре стал душой всей их разношерстной компании. Кроме того он был мастер на все руки, дружил с любым инструментом и здорово понимал в технике. С Игнатом они стали друзья - неразлейвода.
        Совсем другим человеком оказался Николай. Догнав его на трассе одиннадцатого октября, Игнат долго ехал рядом, ожидая, когда же долговязый дядька хотя бы скосит глаз на урчащее рядом семитонное чудовище. И не дождался. Мужчина обернулся только, когда с ним через бронелюк звонко поздоровалась Инга. 'И вам день добрый' - коротко поклонился он и пошёл дальше. Игнат пожал плечами и послал броневик вперёд. Николай нагнал их поздно вечером, когда вся компания уже отужинала. К костру его подвёл Егор, который первым был на часах и дежурил в кустах около дороги. 'Останетесь с нами?' - спросила Инга. Мужчина пристально посмотрел на неё и кивнул. Он вообще мало говорил, его часто видели сидящим поодаль и поглаживающим небольшое фото. Лезть в душу к новенькому никому не хотелось - ещё не зажили собственные раны - поэтому Николая оставили в покое и разговорить не пытались. Он спокойно и без напоминаний делал свою часть общей работы, ел со всеми, спал в отдельной маленькой палатке и никому не мешал.
        Таким составом они мотались по стране до конца октября. Потом неожиданно попали в целый лагерь выживших. Три десятка людей очистили от трупов небольшое придорожное село и занимались укреплением его кордонов. Ревел бульдозер, наворачивая высокий вал вокруг села, фурчал трактор с экскаваторным ковшом, вынимая глину из будущего рва и выкладывая её под совок своего стального собрата. На въезде в село суетились мужики, устанавливая трубы-столбы для массивных ворот. За сто метров до этой заставы дорогу перегораживали ежи, сваренные из уголка и швеллеров. Появление БРДМа вызвало среди местного население настоящую панику. Мужики забегали, засуетились, а потом похватали с подставок разнокалиберное оружие и дружно залегли за неоконченный вал.
        Игнат остановился, раздумывая, как поступить. Ему не нравились эти перепуганные самоучки-рекруты - от таких всего можно ожидать. Лежат за своим горбом, трясутся, и даже не додумались выслать парламентёра, чтоб спросил, чего же надо пришельцам.
        Пока Игнат размышлял, из глубины посёлка послышались какие-то гневные выкрики, и на дороге появилась бегущая женщина. За ней явно гнались, только погоня эта выглядела не совсем обычно. За крепкой деревенской девкой увязалась баба с клюкой и, еле-еле перебирая конечностями, всё ж умудрялась басисто клясть почём зря и трусливых мужиков, которые 'позалягали у багні та дівку спинити не можуть' и саму ту 'дівку' - 'кляту хвойду, здорову лошицю, що кидає рідну бабусю на прізволяще'. Когда молодица пробегала мимо мужиков, те только проводили её жадными взглядами, но ни один не посмел встать из-за своего укрытия и остановить беглянку. 'Что за волы?' - изумился Игнат. Он удивлялся ещё больше, когда узнал, какое сокровище представляет собой Светка.