Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / СТУФХЦЧШЩЭЮЯ / Ящерицын Владимир / Рассвет Тьмы: " №03 Схватка Четырех Клинков " - читать онлайн

Сохранить .
  
        
        Рассвет Тьмы.Книга третья.Схватка Четырех Клинков.
        
        Здесь, в Академии, столкнуться четыре Клинка и победившие выполнят свое предназаначение.(черновик, ошибки)
        
        
        
        Ssherssen
        
        Рассвет Тьмы.Книга третья.Схватка Четырех Клинков.
        
        Рассвет Тьмы.
        Книга третья.
        Схватка Четырех Клинков.
        
        Пролог.
        
        Прямым следствием Раскола и последовавшим за ним Исхода тех, кто впоследствии стали называться 'светлыми эльдарами', было то, что изменились все части мировоззрения этого народа: политика, социология, взгляд на образование и, естественно, официальная доктрина магии. Вообще, в этом развитом магократическом государстве, каким считался Синий Лес, почитали лишь Жизнь. Свет, как магию, стали изучать лишь после прихода в Хейреш и непосредственным столкновением с народом темных эльдар.
        Те, кто осознали эту простую истину, уже не могли удивиться тому факту, что светлые применяли Жизнь во всех аспектах своего существования.
        В центре самого большого острова эльдарского архипелага под названием Л`екриин(что в переводе означало 'прекрасное убежище') росло множество очень высоких деревьев. В стволе одного из них находился Зал Собраний, который был частью дворцового комплекса Владычицы Синего Леса. Он представлял собой большую полость в стволе дерева. Зал Собрания был круглым помещением с невероятно высоким потолком, теряющимся во мраке. Ярко-голубые магические светильники давали более чем достаточно света, дабы высветить внутреннюю обстановку и присутствующих. Все вокруг было сделано из дерева: пол, сиденья и даже сами магические светильники были квинтэссенцией Силы Жизни и представляли собой невероятно красивые цветы, вокруг которых роились ярко-белы светлячки.
        Зал имел форму ступенчатого греческого амфитеатра с троном, стоящим на высоком возвышении с одной стороны и местами с другой.
        В данный момент Зал Собрания был полон светлых эльдар, одетых с свободные зеленые одежды, украшенные небольшими россыпями драгоценностей. На троне восседала, огорченно уронив невероятно красивое лицо на правую ладонь, очень изящная правительница всего этого народа в двадцатом поколении. Одетая в чуть светящееся белое платье, украшенное россыпью искусных листиков, выточенных из сапфиров, подчеркивающих немыслимо глубокий синий цвет больших глаз, она притягивала взгляды присутствующих.
        Перед ступенями трона моталась в ярости ее старшая дочь. Ирмиель вернулась из Альверист`аса, обзаведясь на память о практически провальной миссии красным отливом своих волос и еще более несносным характером. Белый цвет всегда был цветом правящей династии и олицетворял чистоту помыслов. Поэтому Ирмиель была так же как и ее мать одета в белое платье с очень смелыми(для светлых так вообще) глубокими вырезами на спине и между грудей. Поскольку наследница была так же изящна и красива то не было ничего странного, что присутствующие напряженно следили за ее фигурой.
        Ее две младшие сестры, почти девочки, от последнего союза Владычицы, не отрываясь и с восторгом, также следили за ее движениями.
        - Мои люди выступят на стороне темных! Вы все забыли, зачем мы поддерживали всегда Заор?? Они должны были стать барьером между нами и темными с Королевствами! Они должны были своими телами закрывать нас! Но что я увидела? Заор пытает и убивает светлорожденных! Чудовищно жестокие ритуалы и жертвоприношения! О Великое Древо! Да все зло темных меркнет перед деяниями людей Заор! При мне темные спасали плененных светлых эльдар! Немыслимо! Где, я спрашиваю, специальные отряды Осенних Листьев и знаменитые рейдеры Серебряной Стрелы? Какого демона они сидят здесь, на островах Архипелага? Что может происходить такого важного, что вы все не можете из-за этого увидеть происходящее вне наших земель?
        И в наступившей абсолютной тишине раздался тихий, почти шепот, голос Влычицы Синего Леса:
        - Вторжение одного из Владык Ада в этот мир. - произнесла Иллуиль.
        Ответ ее матери услышали все до единого. Каждый из Лесных Лордов и члены их свит вскочили с мест. Были удивлены все присутствующие. Даже Ирмиель выпучила глаза и уставилась на мать. Из-за повисшего молчания зал был готов взорваться.
        Самый старый и влиятельный из Лордов Дома Серебряной Стрелы, встал последним и спросил:
        - Но почему МЫ ничего об этом не знаем?
        - Знали Советники и я. Мы не могли допустить утечки информации. Не мне напоминать вам всем, что нас намного меньше темных. Мы до сих пор не можем зализать полностью раны после последней Войны Народов. Наше общество до сих пор живет давно минувшим прошлым. Мы - не меняемся. Мы - статичны. Закон Кроэля тому подтверждение. Вдобавок ко всему, Адский Владыка избрал своей целью лишь народ темных, во всяком случае, так было донедавна... Я и Советники лелеяли надежду, что буря пройдет стороной и снесет наших старых недругов. Для нас было неожиданностью получить известие, что мой сын, которого вы все изгнали, Ильриельшар, живет там. Поэтому и была послана миссия с Ирмиель во главе в Альверист`ас. Тем горше было осознавать нашу ошибку. Нашу миссию хотели использовать для предлога начала войны, что бы загрести нашими руками основной жар. - Иллуиль вздохнула и выразительно посмотрела на шестерых Советников.
        Один из них встал и подойдя к ступенькам трона, повернулся к залу и произнес:
        - Мы считаем, что объединяться с темными преждевременно. Возможно, стоит выждать, пока пройдут первые столкновения... А потом выбрать сторону победителя.
        Почти бесшумно переговариваясь, эльдары снова уселись на свои места.
        Заседание продолжалось еще долго. Решались вопросы усиления охраны, мобилизации и даже эвакуации части представительств с материка.
        Обговорив определенные срочные меры и условившись встретиться на следующий день, Лорды стали быстро рассасываться из Зала Собраний. Последними ушли, низко склонившись, Советники. Остались лишь Иллуиль и Ирмиель.
        Когда стихли шаги и возле выходов стала личная стража Владычицы, Иллуиль устало вздохнула и произнесла:
        - Ты видела его?
        - Он мертв... И очень давно. - Иллуиль закрыла глаза - Но...он оставил свое наследие. - Владычица пораженно воззрилась на дочь. - Эльвиаран родила от него сына. Его имя - Сариехарна. А уже от его союза родился тот, кого называют Клинок Элос, Ашерас ат Иситор.
        Иллуиль расстроено вздохнула и произнесла:
        - О-хо-хо-х. Я так понимаю, ты общалась с ними?
        - Сариехарна сейчас в Королевствах. Он убил нескольких высокорожденных И`си`тор и они дают за его голову огромную награду.
        - А... Ашерас? Я уже слышала о нем. Но даже не думала, что он мой потомок...
        - Жестокий, расчетливый, импульсивный, целеустремленный, харизматичный... Но, временами, сквозь все это проглядывают две вещи: первая - это кошмар из Бездны, которого он боится и сам... Боится, что лишь один взор этого ужаса опалит все самое дорогое для него... Вторая - нечто совсем иное и крайне ранимое. Нечто, что он прячет за всем предыдущим как драгоценность за мощным щитом. Он иногда достает и показывает это, словно красивейший цветок. На пару секунд, не больше, но этих мгновений достаточно, что бы заворожить как союзников, так и врагов ... - Ирмиель почти мечтательно втянула носом воздух и продолжила: - Его любят, обожают, боятся и ненавидят. Я думаю, он тебе понравится, мама. Если мы заключим с темными нечто вроде временного военного союза, то... без него точно не обойдется.
        - Даже так?
        - Он ужасающе силен, властен и могущественен. Фактически, Элос поставила его вровень со своими детьми.
        Иллуиль вздохнула:
        - И что же ему пришлось для этого сделать?
        - Разрушить столицу иллитидов и совершить переворот в Альверистасе.
        - Вот даже как. А где он сейчас?
        - Я думаю, он решил заняться своим отцом, сыном Ильриельшара лично...Правда, это только мое мнение, основанное на том, что Иситес Иситор явно играет роль приманки и громоотвода. При этом вокруг нее поразительно много мощной охраны, притворяющейся очень слабой. Он тоже где-то рядом. Когда я разговаривала с ней в последний раз, я чувствовала нечто невыразимое, висящее в воздухе, словно смесь острого запаха страха и приторно-сладкого аромата Лунного Цветка.
        - Хм. Нужно за ними понаблюдать. Сама понимаешь, в свете всего этого тебя я не могу послать. Может отправить Ир`ау? Как думаешь, он справится?
        Ирмиель пожала плечами:
        - Мама, ты прекрасно знаешь, что темные будут разговаривать на равных только с женщинами. И уж тем более эти несносные И`си`тор... Но кроме него действительно некого. Если у него не будет получаться, то тогда отправлюсь уже я. Кстати, говорят, что больше десятка темных собираются поступить в Академию в этом году. Может, Ир`ау тоже туда всунуть?
        
        *****
        
        Одинокая фигура, закутанная в черный плащ, сидела возле совсем маленького костра в лесу и неспешно, почти неслышно, перебирала струны небольшого музыкального инструмента, похожего на маленькую гитару. Временами казалось, что звук инструмента затихал, но вот он возникал снова. Время от времени фигура тихо пропевала слова, складывающиеся в нечто вроде песни:
        Я вижу Мрак, Я слышу Тьму
        Я знаю, куда я после смерти уйду...
        Врагов всех своих я выпотрошу,
        А трупы я их сложу и сожгу...
        От всех остальных легко я сбегу:
        Петляя в тенях, будто заяц в лесу,
        Я скрыт и невидим, словно пламя в Аду.
        Но лишь от двоих я не убегу...
        От тех, кто идет за мной, сквозь пепельную пургу.
        Ради целей чужих начну я войну,
        С тропинки кривой уже я не сверну.
        И голос зовет все глубже в Бездну
        Но там лишь кошмары я вижу.
        В обитель Ахеш я вступлю потому,
        Что цену за жизнь свою не сочту...
        Пусть каждый же спросит:'От чего ты бежал?'
        И всем я отвечу: 'От правды и цели, что я потерял,
        Увидев, однажды, кем я стал...'
        
        *****
        
        Джер де Таунрилл шла по коридорам Академии. Пока что ее невероятные коридоры, многочисленные аудитории и обширные полигоны была практически пусты: сейчас шли короткие недельные каникулы между практикой и семестрами. Занятия должны были начаться через пять дней и в коридорах не было никого: время было сложное и абсолютное большинство преподавателей сейчас было раскидано по всем Королевствам. Тем не менее, Академия хорошо охранялась как специальной магией, так и патрулями королевской гвардии, которые, однако, предпочитали двигаться по строго определенным маршрутам, справедливо опасаясь случайной активации какой-нибудь защиты.
        Шаги магини гулко отражались от полированных каменных стен, создавая многократное эхо, далеко разносящееся по коридорам.
        Сейчас Джер была одета в традиционный плащ мага с глубоким капюшоном, раскрашенным в цвета ее магии: оранжевый фон с тонкими разноцветными полосками на плечах.
        Поднявшись по еще одной широченной, облицованной гранитом лестнице, она целеустремленно прошла через еще один коридор и остановилась перед очень высокой дверью, на которой горели синим огнем древние знаки. Все знали, что надпись означает, но лишь немногие могли ее действительно прочитать. Смысл ее был общеизвестен: 'Ректорат'.
        Глубоко вздохнув, Джер взялась за резную ручку и, открыв дверь, вошла вовнутрь.
        Приемная представляла собой большое проходное прямоугольное помещение с высокими потолками.
        Если не считать личную секретаршу Аршема Краа, сидящую за письменным столом, заваленным бумагами, приемная была пуста. Впрочем, как и всегда.
        Лирави, так звали эту немногословную очень красивую женщину. Мало кто знал, что она была демоном-суккубом, которого очень давно, на спор, призвал тогда еще молодой и никому неизвестный адепт. Ему повезло - демон тоже был молод и неопытен. Что тогда произошло - никто не знает, но с тех самых пор демон служит теперь уже Великому Архимагисту, став его верной правой рукой.
        Джер сглотнула и подошла к ней, склонив голову в приветствии.
        Демон подняла на нее взгляд и ее глаза на секунду вспыхнули синим светом.
        - Здравствуй, Лирави. Я к учителю. - произнесла магиня.
        - Хозяин ожидает Вас. - ответила суккуб и вернула взгляд на бумагу, лежащую перед ней.
        Джер прошла к следующей двери и, аккуратно постучав, вошла в кабинет.
        Кабинет ректора был коротким, но очень широким. Справа и слева вдоль стен находились книжные шкафы. Прямо перед Джер стоял девственно чистый рабочий стол с приставленным к нему креслом. Почти всю противоположную стену занимало огромное окно. На его фоне стоял, спиной к вошедшему магистру, Аршем Краа в своем золотом плаще архимагистра. Он не шевелился, глядя в окно на Академию, освещенную дневным солнцем.
        Джер уже хотела поздороваться и даже открыла рот, но Аршем заговорил первым:
        - Скоро уже сорок лет как я являюсь ректором Академии. Прошел две Войны Народов и шесть войн с Империей от начала и до конца. За всю свою жизнь я вынес одно: все это - возня в песочнице по сравнению с тем, что выплескивают эльфы в своих конфликтах. Однажды мне не повезло кое-что увидеть: сражение двух диверсионных отрядов эльдар. То, что я видел, иногда снится мне в кошмарах до сих пор. Древнее, без никаких преувеличений, зло... Тьма, которую не развеивает даже ярчайший Свет... Ярость древних богов... - он резко обернулся, и Джер увидела его хмурое лицо: - Ты же видела его?
        Магиня не сразу поняла о ком, зашла речь, и замешкалась с ответом:
        - Да. Я видела...невероятную силу. Кого бы не выпустила богиня Элос в наш мир - его сила потрясает.
        Аршем повел рукой и перед его столом, прямо из пола, выросло кресло.
        - Присаживайся. - произнес он и, подождав когда магиня сядет, продолжил: - То, что произошло и происходит сейчас в Каршлане... Я хочу выразить соболезнование: никто не предполагал такого. Да, мы готовились, но произошедшее даже мне трудно объяснить. После анализа у меня возникает впечатление, что готовилась масштабная ловушка для всех сил Королевств. Ясно одно: часть наших агентов была или перевербована или просто заменена. Ни в одном из донесений не говорилось об участии имперских архимагистров в мятеже. Ни один из агентов даже не заикнулся о вампирах! Более того, после провала мятежа даже спросить о причине неточных сведений не у кого: вся часть сети осведомителей, не только моих, но и других королевств, просто исчезла. - ректор уселся перед понурившейся Джер. - Что-то сильно пошатнуло равновесие между нами и Заором. Честно говоря, я сильно рад, что темные эльфы, будто хищный моллюск, выбрались из своей раковины и будут на нашей стороне. Хотя сам этот факт и немного меня пугает, рождая множество вопросов. - чуть помолчав, он продолжил: - Держись, Джер. Я понимаю, что все, что сейчас творится в
Каршлане, настолько мерзко и ужасно... Если бы в моем роду происходило тоже самое... Я и Академия не можем в твоем лице потерять еще одного преподавателя прямо перед началом учебного года...
        Магиня чуть оживилась и подняла заинтересованный взгляд на мрачного, как грозовая туча, ректора и спросила:
        - Еще одного?
        - Рудольф, как ты знаешь, тяжело ранен. У него очень сильное истощение. Если бы не помощь светлых эльфов, то он бы умер. Минимум три недели он будет приходить в себя. Лейрвес, как ты знаешь, мертв, а Этьюль, после прибытия в Сетар, подала прошение на перевод в действующие войска. - Аршем чуть помотал головой и продолжил: - Мне не удалось ее отговорить. Ты должна сама понимать, что из-за этого от всей кафедры целителей у нас останется лишь Рилиэ и Иллериль. Да огрызок от оставшихся целителей. Все остальные - в войсках или у наших соседей. И это на пять тысяч адептов! Последние войны берут слишком большую плату с нас. Я уже думаю о полной отмене в этом году Зимних Игр...
        Джер выпучила глаза.
        - Но, учитель! Они были всегда! Даже в сложнейшие года!
        Аршем вздохнул:
        - И что ты предлагаешь? Мне сидеть не на трибуне, а вместе с целителями?
        - Можно привлечь темных.
        Ректор дернул уголком рта:
        - В свете текущих событий? Но, похоже, выбора у меня нет. Кстати, как думаешь, когда они прибудут к нам?
        - Завтра, от силы - послезавтра. Я слышала, они хотят направить два десятка своих на обучение. А так как новый учебный год начнется уже на следующей неделе... Да, так что за пророчество, так всполошившее всех?
        Аршем покосился на свою ученицу и начал говорить:
        - Было предсказано, что Клинок разрушит Сетар до основания, а вся королевская семья погибнет. Но есть одно условие: все это произойдет если погибнет Иситес ат И`си`тор. Поэтому, в этом году среди адептов появится принцесса Силан, а Риенна будет у нас среди преподавателей. Артвен и Лури эвакуированы из столицы в Цитадель Искажения. Также с границы был вчера переброшен полк - он усилит городскую стражу. Мы всеми силами попытаемся предотвратить ее смерть.
        - Может, стоит им сказать?
        Ректор нахмурился:
        - Существует мнение, что если мы покажем, что знали о готовящемся убийстве, а оно произойдет, то это будет выглядеть очень и очень нехорошо. При определенном толковании - мы именно что окажемся виноватыми. Ну, вроде, знали и не подготовились должным образом. И молчать нельзя тоже. Все сейчас ужасно не определено и вызывает не у одного меня головную боль. Есть мнение объявить всеобщую эвакуацию... А Риенна вообще склоняет своего отца дать хорошего пендаля темным прямо возле портала. И лишь явное наличие Клинка неподалеку и бесспорная необходимость диалога с новыми-старыми союзниками все еще заставляет Грега мрачно хмыкать на ее предложение.
        - Мда уж...
        - Вообще этот новый набор будет что-то с чем-то: принцы и принцессы смешаются с вчерашними крестьянами и обычными горожанами. Я не знаю, что и думать: как обеспечить безопасность и в то же время сохранить хотя бы некую видимость равноправия. Мне уже пришлось разрешить не только включения в группы телохранителей, под видом обычных адептов, но и кое-что иное... - ректор замолчал и махнул рукой: - И не спрашивай - все сама увидишь. Ладно, все, что я хотел тебе сказать - я сказал. Да! В связи с перестановками тебе придется увеличить учебную нагрузку - не забудь зайти за расписанием завтра и обязательно утряси его в диспетчерской, а то будет опять как в прошлом году...
        Уши его ученицы порозовели.
        
        Часть 1.
        1.Призраки и Академия.
        
        Наконец-то я разобрался со всеми насущными проблемами (благо их было немного) и наступил тот момент, когда Клинок Элос, Ашерас ат И`си`тор, должен был исчезнуть, а вместо него возникнуть Ашерас Серх.
        Сводная сотня храмовников и Серх ночью выбиралась из Ралтона. Я был в ее составе. Иситес сейчас охраняли храмовники с Арихитос.
        Одновременно началась рокировка солдат с целью запутать возможных наблюдателей и не дать им обнаружить и связать воедино возникновение лишнего Атретаса и пропажу Клинка. Впрочем, отнюдь не 'пропажу': один из 'татреттов' Атхирта, оказывается, был усилен отрядом магической поддержки. Среди них был обращенный светлый. Нельзя сказать, что изменение внешности было легким, скорее наоборот, но спустя пол дня очень болезненных изменений он стал очень сильно похож на меня. Ашрилла бывает очень предусмотрительна. Сейчас мой двойник во главе храмовников тралил леса в поисках мятежников. Кто знает, может быть он наткнется на герцога Ларса или моего отца? И тогда вся эта кутерьма станет уже не нужной...
        Поэтому, лишь хорошенько запутав следы в окрестных лесах, мы приступили к ритуалу.
        Сначала очистили при помощи Смерти площадку, а потом один из солдат Серх разделся и стал закидываться тяжелыми наркотиками, после чего он лег на гладкую землю. Пока он ожидал начала воздействия этих сильнодействующих средств, на него стали накладывать набор разнообразных заклинаний, призванных приглушить боль от повреждений тела. К сожалению, боль от воздействия 'Второй Кожи' на дар была, если можно так выразиться, 'фантомной' и все что могло удержать атретаса от сумасшествия это - лишь его воля и Первосилы. Но консилиум из Вайрс Серх и пары ариров моего Храма решили что нет, лучше воздержаться от того что бы при помощи Порядка ковыряться в чужом даре.
        Одна из обращенных склонилась к солдату и, заглянув в его расширившиеся зрачки, кивнула мне. Я тут же стал раздеваться и снимать с себя немногочисленные артефакты и оружие, заодно раскладывая их в углубления стального футляра и доставая из него регалии Серх, а так же артефакты.
        Закончив, я улегся рядом с уже парализованным солдатом и, повернув в его сторону голову, еще раз взглянул на его замерший профиль, а потом стал смотреть в усыпанное звездами ночное небо. Было довольно прохладно: все-таки местный летний сезон подходил к концу.
        Момента, когда активировали заклинание, я не уловил и чуть не вздрогнул, когда меня затопило чужой плотью. Перетерпев его действие и дождавшись завершения, я сел и посмотрел в сторону Атретаса, над которым хлопотали целители. Глянув на мрачную Вайрс, я перевел взгляд на свои руки. Что-то пошло не так: кожа на левой руке так и не поменяла цвет с черного на серый. Вдобавок ко всему, она начала ощутимо покалывать. Это не хорошо, очевидно ранение Кровью каким-то образом повредило мою энергетическую структуру и наложение поверх нее 'Второй Кожи' возымело эффект покраски очень ржавого металла.
        Когда ко мне подошла с зеркалом одна из обращенных, я понял, что маскирующее заклинание, как и раньше, легко справилось с вертикальным с темным шрамом от Льда на моем лице.
        Тем временем Атретаса излечили, но вот он лежал с видом выброшенной на берег рыбы: он часто и глубоко дышал, при этом с него ручьями тек пот.
        Посматривая на него, я стал одеваться, параллельно располагая на себе необходимые артефакты.
        Рука стала явно болеть сильнее и мне пришлось замотал ее в черный шелковый бинт, расшитого знаками Серх до самого плеча. Тщательнейшим образом перебинтовав пальцы, я застегнул на плечах браслеты Хеершташа, помогающие в маскировке, повесил себе на уши меняющие цвет глаз тонкие колечки сережек. На лице заняла свое место черная маска Атретаса, а за спиной и на поясе менее приметные образцы оружия сменили мои адамантовые плеть и косу. Аккуратно уложив свои вещи в футляр, я закрыл его и засунул вглубь своих вещей.
        Солдата же завернули в снотворный шелк. В таком состоянии его привезут в Альверист`ас, где либо я его по возвращению превращу в Атар, либо с ним 'поиграется' Элос.
        Надев на руки тонкие кожаные перчатки, я легко запрыгнул на ожидающего Меня Мисса.
        Командир отряда храмовников кивком попрощался с нами и отряд исчез между деревьев. Нам же осталось лишь замести следы ритуала каким ни будь заклинанием.
        Выбирались мы обратно в столицу Каршлана так же долго, как и залазили в эту глушь.
        Эратон предстал перед нами лишь под утро. Он не так сильно пострадал, как Гильсбург или Ралтон, но и здесь многие дома были серьезно повреждены, а от некоторых богатых имений остались лишь подвалы.
        В этот раз мы вошли в человеческий город по нормальному - через ворота, а не через стены. Вообще столичные укрепления во время боевых действий практически не пострадали. Чего не скажешь о людях, охранявших их: тут и там все еще встречались места, щедро засыпанные белым песком, которым присыпали кровь.
        Невзирая на потери, королевские маги приводили столицу в порядок. Деньги, выделенные нами королю Валенту, уже во всю тратились: выплачивались компенсации, лечились раненные, ремонтировались дома и дорожное покрытие, убирались горы мусора.
        Ирмиель ри Се не стала нас дожидаться и уже как два дня отбыла сначала через Портал в Аласри, а потом прямо в свою вотчину - Синий Лес. Поэтому, мы наконец-то смогли более-менее расслабиться.
        На рассвете наши всадники медленно прошествовали мимо немного испуганной стражи, представленной ополчением и парой магов. Да, они знали, что мы вроде как на их стороне, но в то же время наш народ имел дурную славу неуравновешенных психопатов, от которых можно ждать чего угодно. Отчасти это была вина многочисленных изгнанников, отчасти - неадекватной реакции на внешние раздражители отрядов наших рейдеров и посланцев Домов, как обычных, так и Великих.
        Неслышными сгустками тьмы мы последовали к межгосударственному порталу.
        Он представлял собой большой форт, построенный вне города и соединенный с последним трехсот метровой дорогой, огражденной по бокам крепостными стенами. Защита была направлена не только вовне, но и во внутрь. Это было сделано для того, что бы во время войны пробиться через портал было отнюдь не легче, чем пробиться через всю страну.
        В самом форте имевшем форму незамкнутого вокруг арки Портала очень толстого кольца было все необходимое для нанесения агрессору максимального урона как в первые минуты вторжения так и в следующие часы или даже дни: многочисленные крепостные баллисты, башни магов с накопителями, казармы с сотнями солдат, склады с продовольствием и боеприпасами. А в худшем случае весь форт вместе с Порталом можно было даже взорвать. Почему я это знаю? Да, в начале почти все было покрыто тайной, но долгие столетия существования подобных монументальных строений привели к тому, что многие секреты перестали быть таковыми.
        Когда мы двигались по великолепно вымощенной камнем дороге, меня не отпускало давящее чувство, вызванное множеством чужих взглядов. Дело в том, что, не взирая на ранний час, на стены и улицы высыпал не только почти весь гарнизон, но и некоторые горожане. Не то, что бы они нас провожали как-то радостно или восторженно, но они все просто излучали интерес. Сестра, во главе своего очень внушительного отряда дожидалась нас возле пока что неактивного Портала. Наш отряд, возглавляемый невозмутимой Вайрс, прошествовал к солдатам Иситес и Арихитос.
        Возле Иситес крутилось несколько магов в своих разноцветных плащах с непонятными вышитыми черными нитками значками напротив сердца. Это и есть таможня Аласри? А я думал, нас будут проверять непосредственно в Сетар.
        Старший из магов окинул нас всех еще раз взглядом и, перебросившись парой тихих слов с сестрой, подошел к очень высокой и широкой черной арке. Остановившись перед ней маг стал делать какие-то не вполне понятные манипуляции со своей манной и 'тер'. Это было очень интересно, но из-за замерших передо мной наших всадников я мало что видел. Когда я уже начал жалеть о том, что не могу покинуть строй не привлекая к своей особе лишнего внимания, в арке образовался шарообразный сгусток мутного воздуха. Повисев пару секунд без движения, он начал, будто смятый листок бумаги, разворачиваться, формируя чуть волнующуюся зеркальную поверхность.
        В тот момент, когда зеркало заполнило арку полностью, маг повернулся к нам и уважительным жестом пригласил в Портал.
        После того, как он отошел в сторону, через серьгу нам пришел приказ идти через Арку по двое. Сначала пошли солдаты Cерх, то есть мы. Мне выпало идти в паре со своим вроде как командиром жрицей Р`шани.
        Первой в Портал зашла всадница с флагом И`си`тор, а следом за ней уже двинулись Атретасы Серх и замаскированные храмовники.
        Переход через портал был как обычно неразличим: вот Мисс вместе со мной входит в плоскость и оказывается уже в совсем ином месте.
        Величественная столица королевства Аласри и древний город, построенный еще первыми людьми, средоточие магии и древних знаний, бесконечные библиотеки и огромные полигоны, красивейшие улочки и величественные строения, существующие уже не один десяток тысячелетий... Все это - Сетар.
        Город состоит из двух частей: публичной, где расположены дворцы знати, административные здания, дипломатические представительства, дома обычных горожан, и магической - Академии.
        Здесь еще ночь, хотя небо на востоке уже ярко освещено. Форт, построенный вокруг Портала, внешне похож на тот, который остался по ту сторону.
        А вот здесь было отнюдь не так многолюдно как в Эратоне. Хотя может быть этому был причиной столь ранний час. Лишь небольшая встречающая комиссия, состоящая из группы магов и богато одетых горожан.
        Я с Р`шани проследовали в сторону от них: нужно споро освободить место для следующей пары. А вот наш знаменосец проследовала прямо к встречающим и замерла там, верхом на своей пантере, в ожидании моей сестры.
        Наши солдаты все прибывали через портал и выстаивались перед ним. Хисны при этом замирали, становясь похожими на изваяния из черного камня. Спереди Серх расположилась Вайрс в своей белой маске.
        Небо стремительно светлело. Приближался уже мой второй рассвет за сегодня.
        Из Портала наконец-то появилась сестра в сопровождении Эйрин. Следом за ней стали показываться ее свитские. Последними через портал стал проходить отряд Арихитос - мы не стали ее оставлять в Каршлане. Смысла в этом уже не было: все знали, что это наш отряд поддержки и как-то прятать или скрывать его существование было бесполезно. Наоборот, его отсутствие явно могло указать на наличие западни.
        Кстати, мы начали сомневаться, что отец клюнет на приманку. Однако, возник совсем другой вопрос: у всех соседей Аласри были очень большие проблемы, а в вот в этом королевстве - нет. Все было очень тихо. Подозрительно тихо...
        Я надеялся, что применить запасные планы не понадобится.
        Наконец, из Портала показались последние воины - личи и вампиры. Пристроившись к свите Иситес, они тоже замерли.
        Сестра, убедившись, что через Портал прошли все, приблизилась верхом к встречающим и начала говорить:
        - Я, Иситес ат И`си`тор, прибыла с дипломатической миссией к королю Аласри Грегу II
        Вперед вышли маг, одетый в свой традиционный разноцветный плащ, и какой-то толстяк в дорогом сюртуке. Если эмоции первого было трудно увидеть с моего места, по причине скрытого под капюшоном лица, то второй откровенно нервничал и даже боялся.
        Маг явно осуждающе посмотрел на своего спутника, повернув к нему голову в капюшоне, и заговорил первым:
        - Приветствую в Сетар, столице Аласри. Я - Эдмонд Фау, комендант Восточного Портала.
        Очевидно, заминка была в том, что толстяк должен был представляться первее военного. С трудом взяв себя в руки он все таки заговорил:
        - Винсент Тресско. Мэр Сетар. Как же мы все рады видеть вас у нас... - он активно закивал-затряс своими тремя подбородками (вероятно пытаясь так подтвердить свои слова) и продолжил: - Зная вашу нелюбовь к солнцу, король назначил прием на этот вечер.
        На фоне их голосов ответ Иситес показался переливчастой песней:
        - Передайте ему наши благодарности. Как насчет места расположения для меня и моих солдат?
        Толстяк приободрился и начал отвечать:
        - Герцог Лифр предоставил свой зимний дворец в ваше распоряжение. Он достаточно велик, чтобы вместить даже намного большее количество...ммм...постояльцев.
        - Что ж... Я надеюсь, вы выделите нам проводника?
        Маг произнес:
        - Сопровождение ожидает вас. - полуобернувшись, комендант указал на группу солдат, стоящую в отдалении.
        Сестра кивнула и произнесла, завершая:
        - Наш разговор оставил мне приятное впечатление.
        Наконец-то расшаркивания завершились и в предрассветных сумерках мы выдвинулись вглубь города.
        Двигались мы в обычном боевом порядке, как будто и не по городу дружеского королевства. Поэтому, я присоединился к авангарду вместе со своим вроде как командиром.
        С нами отправилась Вайрс. Это было довольно неожиданно: практически весь наш поход она крутилась рядом с моей сестрой - толи охраняя ее, толи добиваясь ее расположения, толи шпионя. А может все одновременно? Надеюсь, она осознает, что за прямое предательство ее казнят первой. Или она решила крутиться рядом со мной? Уж вычленить 'лишнего' солдата среди как бы Атретасов Серх для нее не должно быть сложно. А уж с меня перепасть может побольше чем с Великой Жрицы И`си`тор. Хоть бы она понимала, что моя постель находится под охраной неусыпного ока Эйрин, а из желающих туда скользнуть выстроилась настоящая очередь под запись. Впрочем, здесь есть варианты. Немного женской хитрости, вильнуть передо мной хвостом и...
        Задумчиво буравя взглядом стройную спину средней дочери Виркс Серх, я чуть не пропустил тот момент, когда мы прибыли к территории выделенного нам дворца.
        
        Кони наших проводников звонко цокали копытами по очень плотно пригнанной друг к другу брусчатке и производили этим столько шума, что это стало раздражать. Время от времени их командир оглядывался на нас, словно кого-то ища.
        Когда мы оказались возле высоких кованых ворот с замершей парой вычурно одетых стражников, командир отряда сопровождения приблизился к Вайрс и заговорил:
        - Великая Атар! Это и есть зимний дворец герцога Лифра. На этом наши обязанности завершены. - он соскользнул взглядом с нее и еще раз пробежался по солдатам Серх.
        Неужели ищет меня? Да не может быть... Если уж люди догадались обо мне, то наши планы можно уже пересматривать.
        Вайрс благожелательно ему кивнула и ответила:
        - Капитан Сенсон! Я была рада нашему мимолетному знакомству.
        Человек положил левую руку на вышитый золотом напротив сердца странный знак и, сидя в седле лошади, поклонился. После чего развернул коня и, не торопясь, двинулся дальше по улице. Его люди последовали за ним.
        Я посмотрел через ворота вглубь территории и увидел между деревьев огромное каменное четырехэтажное здание. Очевидно, это и есть дворец. Отличная мощеная дорога вела от ворот прямо к нему.
        Вайрс покосилась на двух испуганно замерших стражников и дотронулась до серьги связи. Спустя десяток секунд ее молчаливого разговора с Иситес, меня настиг ее короткий приказ: 'Выдвигаемся.'
        Черным потоком мы ринулись по дороге. Здание рывком прыгнуло нам на встречу. Так же резко мы остановились перед парадным входом.
        На ступеньках перед высокими дверями стояло множество людей, образовав настоящий живой коридор. Почти все женщины были одеты в обычные широкие черные платья до самых пят и белые передники. Мужчины среди них выделялись более дорогими расшитыми золотом ливреями. Отдельно от слуг стояла жиденькая группка магов да пара чиновников. При виде Вайрс они низко склонились.
        Атар приблизилась к ним и громко спросила:
        - Высокорожденная Иситес сейчас прибудет. Где будут распологаться хисны?
        Чиновники распрямились и один из них, оказавшийся очень старым мужчиной, ответил:
        - Конюшни освобождены и очищены. Если двигаться дальше по дороге, то вы окажетесь точно там.
        Пантера Вайрс красноречиво фыркнула и сорвалась с места, унося свою хозяйку дальше. Спустя мгновение мы последовали за ней.
        Дорога завела нас сначала за само здание дворца, которое оказалось по форме очень похоже на огромную букву 'Г'. В той части здания, расположенной на максимальном расстоянии от парадного входа и находились конюшни.
        Вообще сам дворец производил впечатление древнего здания, к которому на протяжении очень большого отрезка времени постоянно что-то достраивалось. Дома для слуг и гостей, залы - все это было построено в своем почти неповторимом стиле. А уж сама парковая зона, окружающая дворец со всех сторон, напоминала какой-то странный аляповатый салат. Мы пронеслись мимо огромного количества клумб всех форм и размеров, засаженных к тому же самыми странными растениями и цветами.
        Однозначно, сам герцог Лифр (либо кто-то из его родственников) был любителем экзотики и с этой точки зрения присутствие темных эльдар в этом месте было вполне естественно.
        Больше десятка людей(очевидно раньше выполнявшие обязанности конюхов) с любопытством и страхом наблюдали за нами из-за распахнутых врат. Очевидно, это и есть конюшни.
        Вайрс первой соскочила со своей пантеры и направилась к людям. Мы же верхом на кошках проникли вовнутрь здания.
        Конюшни порадовали своей чистотой и огромными размерами. Золотистая солома по углам и запах скошенной пшеницы навевали полузабытые воспоминания из прошлой жизни. Картины того, что было давно и в совсем ином мире.
        Я соскочил с Мисса и тихо спросил его ухо:
        - Ну, и где сложить мое барахло? - самец вздохнул и, чуть принюхиваясь, пошел вглубь огромного здания. Выбрав по только ему понятным признакам пятачок возле одной из стен, он, устало покрутившись, уселся на утоптанную землю. Я же начал снимать свои вещи и сбрую с его тела. Сложив все во внушающую кучу, я тихо прошептал: - Вот ты и заделался в драконы.
        Мисс насмешливо фыркнул.
        С двора доносился голос Вайрс, упоенно вещавшей что-то обслуге:
        - ...рацион: на этот вес должно быть не менее тридцати частей нежирного мяса, а вот с остальным придется экспериментировать. - жрица начала говорить громче, обращаясь уже ко всем 'конюхам' - Целителей у нас в отряде достаточно - так что, мы думаем, проблем не должно быть. Да, если хисны чего-то не едят, значит что-то не так: вполне возможно, что еда отравлена... Если возникают любые сложности или вопросы, то обращайтесь с ними к любому свободному офицеру Серх либо напрямую к Хешри И`си`тор. Каждая пантера очень дорога своему хозяину, а во время похода - так тем более. Обычно, хисны спят около пяти часов в сутки, все остальное время - дремлют. Каждый из вас должен осознать, что наши пантеры не являются простыми неразумными кошками - они очень умны и некоторые из них умнее большинства из вас. Говорить они не могут, но вполне понимают наш Язык Смерти. Если вы не будете назойливы, то никаких проблем не должно возникать. Старайтесь не только не касаться личных вещей хозяина пантеры, но даже не приближаться к ним. Уясните себе: за прикосновение к личному имуществу хозяина хисна легко может любого из вас
убить на месте. Но, обычно, они задерживают нарушителя. Если нечто подобное произошло, не вздумайте бросаться на пантеру с подручными предметами или оружием - это будет воспринято как нападение с последующим вашим устранением. Поймите, самец хисны обычно легко справляется один на один с любым солдатом не-магом. У любого из вас не будет и шанса убить или хотя бы утихомирить пантеру. Для этого нужен либо ее хозяин, либо один из офицеров, либо другая хисна. Поэтому, при возникновении подобной ситуации зовите на помощь, а не бросайтесь в бессмысленную атаку. В случае если вас схватили, не предпринимайте попытки вырваться из зубов или лап... - Вайрс еще долго распиналась перед обслугой, но, по-моему, это было равнозначно метанию бисера перед свиньями. Пока пара людей не ощутит на себе все прелести кошачьей хватки или тяжести лап - до тех пор они будут воспринимать слова Атар лишь как красивые звуки... Ха! Да половина из них ее даже не слушают, а смотрят на ее фигуру.
        - Вот так вот, Мисс. Будь к людям снисходителен. - он вздохнул и покосился на меня своими огромными глазами в которых светилась укоризна - Не нужно их жрать. Кормить вас должны неплохо. Завтра с утра я зайду. В любом случае я попрошу одного из наших за тобой присмотреть.
        Закончив обслуживать свою хисну, я аккуратно нацепил на себя свое оружие, а немногие пожитки и футляры с моими регалиями тщательно уложил в небольшой специальный рюкзачок. Забросив его себе за спину, я последовал за потянувшимися к выходу солдатами.
        Когда мы выходили из конюшни из-за угла здания буквально вырвался потоком отряд Арихитос. Несколько из кошек были без своих хозяев - сестра с личной охраной, похоже, сейчас уже хозяйничает во дворце.
        Количество света прибывало с каждой минутой: наступил рассвет и светило этого мира уже начало заливать башни Академии сверху. Я остановился и залюбовался открывающимся видом. Башни были либо сделаны из белого камня или облицованы им. Результатом этого было то, что башни в эти часы стали играть роль мощных светильников, освещая отраженным белым светом улицы города.
        Свою черную маску я так и не поднимал, поэтому свет не причинял мне никаких неудобств. Благодаря этому я мог спокойно смотреть на белые башни.
        Сама Академия, как я знал, состояла из множества строений и полигонов, но над всеми ними возвышались восемь ровных восьмииугольных белых башен, символизирующих четыре Стихии и четыре Силы. В центре громадного восьмиугольника, образованного этими строениями находилась еще одна башня. Она была ниже других, но всегда приковывала взгляд - она была крученой. Я прочитал в одной из книг, что она символизирует единение и взаимопроникновение друг в друга вечной пары Порядка-Хаоса.
        Скоро у меня будет возможность увидеть архитектурное величие оплота древних магов вблизи - завтра в полдень уже начинается прием на обучения.
        Существовало три способа поступить в Академию.
        Первый - пройти Испытание перед комиссией. Дело было в том, что у основное отличие людей от эльдар было в том, что процент родившихся без магического дара у нашего народа стремился к нулю, а те, кто рождался с даром меньше сотни эрг составляли меньше пяти процентов от общего количества новорожденных. Довольно часто у нас встречались самородки с невероятным предрасположением к определенным силам. Примеры? Да почти любая из Высших Жриц возрастом до двухсот лет. А вот у людей количество родившихся с магическим даром было всего половина. Причем львиную часть из них составляли люди с настолько мизерным потенциалом, что их было бессмысленно обучать хоть чему-то. Рождение же младенца с даром архимагистра было настоящим праздником в том месте, где это произошло. Причина была проста: как только комиссия магов убеждалась в произошедшем, родители малыша возводились в низший наследный дворянский сан, а их родословная тщательно изучалась. Дело было в том, что магический дар был наследственным признаком. Почему сословие магов не вытеснило обычных людей? Ответ очень прост: войны. Лишь девять из десяти магов
заканчивают обучение и лишь один из них доживает до ста лет... Так вот, не взирая на постоянный мониторинг новорожденных иногда случаются ошибки или спонтанное усиление дара в подростковом возрасте. Именно из-за такой вероятности и возникло Испытание. Доступ на него был у всех желающих. Дальше все было просто: претендент должен был продемонстрировать свои магические умения или наполненность дара.
        Так же была возможность поступить на платное обучение. Этим пользовались дворяне в том случае, если магический дар у ребенка был своеобразен или нес отпечаток первосил.
        Последняя, третья возможность была очень своеобразна. Она возникла с появлением людей на Хейреше. Причина была в том, что на первом курсе Академии обучали лишь первым шагам обращения со своим даром да нескольким простым заклинаниям защитного характера. Взрослым магам и некоторым представителям иных рас это было совсем не нужно. А обучится новым фокусам хотелось очень многим. Поэтому существовала возможность поступления сразу на второй курс обучения. Естественно, тоже за деньги.
        Кто-то задастся вопросом, а почему люди делятся своими знаниями, а вот эльдары - нет? А кто сказал, что люди дают доступ ко всем своим знаниям? Все, все это отнюдь не так однозначно: ведь почти все свои знания о Силах люди почерпнули от эльдар...
        Интересно, в связи с последними событиями нам дадут доступ в закрытые части библиотек, где хранятся древние труды человеческих магов о Порядке?
        Из-за того, что шевелить своими 'тер' я умел чуть ли не с рождения, а заклинаний знал полсотни (и это без ритуалов Сил), было очевидно, что ни мне ни кому-то из наших даже в голову не пришло воспользоваться иным способом, кроме третьего.
        Мимо меня пронеслось к конюшням наше ядро отряда с арьергард. Пантеры сестры, личной охраны и вампиров были без всадников. Похоже, она сошла возле парадного входа.
        Р`шани все это время терпеливо ожидала меня. Увидев, что я обратил на нее внимание, она медленно мотнула головой в открытый проем двери и сложила рукой знак: 'Следуй за мной'. Сразу после этого она зашла во внутрь. Я последовал за ней.
        Оказалось, что за дверями нас ждала служанка, за которой мы и следовали.
        Дворец был очень богатым. Количество магических светильников превышало разумные пределы - временами казалось, что их призвание было в том, что бы не дать теням и шанса на проявление.
        В общем, внутренняя архитектура, конечно, уступала моему Дому. А уж если взять для сравнения Границу Мрака то дворец выглядел бледновато.
        Пройдя через пару огромных залов для танцев мы поднялись по широкой лестнице на второй этаж и оказались в длинном коридоре с рядом дверей. У меня возникло впечатление, что я в земной гостинице. Во истину, некоторые вещи практически неизменны во всех Мирах и Вселенных...
        Служанка чуть шевельнулась, привлекая наше внимание и, склонившись, сказала:
        - Согласно распоряжению Иситес ат И`си`тор завтрак будет через пять часов.
        И почти убежала по лестнице вниз. Мы лениво проследили за ней взглядом пока она не исчезла за поворотом.
        Одна из дверей открылась и из нее выглянул один из замаскированных храмовников. Обменявшись с нами взглядом, он зашел обратно в свою комнату.
        Р`шани указала на далекую дверь в конце и произнесла:
        - Твоя крайняя, моя следующая.
        Я медленно кивнул, показывая что понял и спросил:
        - Как думаешь, они что-то знают? Кого они высматривали в отряде?
        Командир подняла черную маску на затылок и чуть-чуть, еле заметно пожала плечами:
        - Не уверена. Мне кажется, они искали не мужчину.
        - Ммм?
        Но Р`шани пошла по коридору, показывая, что сказала то, что хотела сказать.
        Раздраженно хмыкнув, я последовал за ней.
        В почти обычных замочных скважинах дверей торчали фигурные ключики.
        Надо же - механические, а не магические замки...
        Покосившись на уверенно открывшую незапертую дверь своего вроде как командира, я тоже вошел в свою комнату.
        Ну, что сказать? Одна комната с отдельным совмещенным санузлом. Низкая, но широкая двуспальная кровать, в данный момент застеленная темно синей тканью, пара коричневых кресел и стол-тумбочка - вот и вся мебель. Главным украшением номера было очень большое застекленное окно(почти на всю стену) прямо напротив двери. Тяжелые занавески из очень плотной темно-серой расшитой золотом и серебром ткани. На стенах слева и справа висят, похожие на факелы, роскошные магические светильники.
        Я покосился на пол, устланный густым кричаще-цветастым ковром и аккуратно поставил на него свой рюкзак. Закрыв дверь я вздохнул.
        Наконец-то можно отдохнуть! Но только я нагнулся снимать свои сапоги, как серьга связи оборвала мои начинания.
        Раздраженно рыкнув, я прикрыл глаза и коснулся серьги пальцами. Это Вайрс. Но, прежде чем я успел в ней поздороваться, она меня опередила: 'Приветствую. Мне нужно с тобой кое-что обсудить...' Ну сколько можно! 'Хорошо. Куда мне подойти?' ЕЕ ответ обескуражил: 'Мы стоим напротив твоей двери.'
        М-да...
        Я открыл дверь и действительно увидел за ней Вайрс с мрачной миной на лице и еще одну жрицу из ее Дома. Отступив в сторону, приглашающее веду рукой.
        Пока они осматриваются, я сдираю с головы черную маску и раздраженно швыряю ее на кровать. Куртка с навешенным на него оружием летит туда же. С сожалением покосившись в сторону задорно выглядывающей из санузла ванны, я скинул сапоги и уселся на кровать, начав разматывать бинт на руке.
        - Говори быстрее, Вайрс. Я очень замотался за последние сутки и это мой шанс хоть как-то отдохнуть.
        Атар Серх уселась в кресло и заговорила:
        - В общем... - Вайрс мотнула головой в сторону жрицы - Ее зовут Этруллин. Дочь моей младшей сестры Синны. Тридцать пять лет назад была изгнана из нашего Дома за проявление неуместного милосердия. Во время своих странствий пересеклась с тогда еще молодым и никому не известным рыцарем. Его имя было... Грег. - я выпучил глаза и неверяще уставился на нервно сглатывающую жрицу. Вайрс же, глядя на левую ладонь, описала круг ногтем и продолжила: - Первая принцесса Риенна и принцеса - Силан ее родные дочери.
        Я был в глубоком шоке. Вначале в голове было пусто. Первые родившиеся мысли были сплошь ругательные, но постепенно они вытеснялись более приемлемым конструктивом.
        Сначала я засмеялся чистым смехом, сбрасывая напряжение, а потом воскликнул:
        - О, Боги! Я тут ломаю голову, кто мог меня продать и есть ли смысл в дальнейшей маскировке, а ответ - вот он! Оказывается, одна из твоих жриц была любовницей короля Грега II! И ее кто-то опознал в Каршлане! А теперь здесь каждую из жриц Серх чуть ли не руками ощупывают!
        - Да, я и сама не знала. А тут - Вайрс раздраженно мотнула головой в сторону бледной жрицы - она пришла и говорит: 'Можно я пойду, погуляю?'. Да и это...- она достала из-за пазухи золотую монету и бросила ее мне.
        Поймав ее, я с удивлением увидел на одной из ее сторон искусно отчеканенное изображение лица женщины нашего народа.
        - О, боги! - воскликнул я и закрыл свое лицо черной ладонью. - А у нас больше никаких полезных тайн нету? Ну вроде как Аршем Краа сын одной из жриц И`си`тор или Шестого Храма... - я поболтал левой рукой в воздухе и продолжил: - Нет? Жаль - я уж было понадеялся... Ладно, отпускай ее...
        Дочь Виркс возмущенно открыла рот:
        - Но...
        - Вайрс, ты что, не понимаешь? Элос, нам, мне необходима поддержка Королевств в будущей войне! И если для этого понадобиться приподнести в подарок одну из твоих жриц - я это сделаю не задумывась! О, Темные Боги и Предвечная Тьма! Да если бы мне еще в Альверист`асе бы стал известен этот факт, нам бы не пришлось ломать голову над множеством вопросов! Все ответы бы нам приподнесли на блюдечке! - я пытливо посмотрел на виновницу наших тревог. - О наших тайнах и мне - молчишь. Поняла? Ни слова о Хеатроссе, моем отце и, особенно, обо мне. Мы здесь не можем доверять никому. Зараза проникла в каждое из Королевств. И если в Аласри все спокойно - это лишь значит, что враг имеет на это место особые планы. Даже капля лишней информации может заставить их форсировать приготовления или вообще пересмотреть их в сторону усиления... Все понятно? - Этруллин кивнула - И охрану предоставь. Пусть они за ней везде таскаются. Мы не можем допустить, что бы с ней здесь что-то случилось.
        Вайрс кивнула
        - Хорошо.
        - Не было мороки... Если это все - оставьте меня... Я очень устал.
        Вайрс встала и вытолкнула из комнаты Этруллин. Через открывшуюся дверь я увидел в коридоре пару обеспокоенных замаскированных храмовников.
        Без обезболивающего бинта рука опять разболелась. Швырнув на тумбочку золотую монету, я разделся и зашел в ванну.
        Главное отличие людской ванной было в наличии почти привычного по земле смесителя. Благодаря разным мелочам у меня даже возникло чувство некоего родства.
        Забравшись в набравшуюся ванну, я улегся и попытался отрешиться от всего: от боли, напряжения, усталости...
        О, блаженство! Когда влага попала на руку, боль почти исчезла.
        В ванну я забрался в почти полном наборе артефактов. Мало ли? Вдруг кто-то зайдет? Если наши - то ладно. А вот служанка, к примеру, положит конец моим планам.
        Немного понежившись, я выбрался и, развесив в воздухе пару защитно-сторожевых гирлянд заклинаний, лег спать.
        
        *****
        
        Капитан королевской гвардии Сенсон в данный момент стоял в обшитом темным лакированным деревом кабинете короля и под пристальным взглядом четырех пар глаз нервно мял свой парадный офицерский берет, украшенный очень красивым, переливающимся всеми цветами радуги, пером.
        - Значит, ты не уверен?
        - Да, мой король. Они все были в масках и я не смог ее опознать. Условных знаков тоже вроде бы не видел.
        Риенна нахмурилась и, повернувшись к Аршему Краа, сидящему в коричневом кожаном кресле и покачивающим носком правого сапога влево-вправо, спросила:
        - А твоя ученица не могла обознаться?
        - Вряд ли. Она ее тогда хорошо рассмотрела... Да и после несколько раз видела ее очень близко.
        - Значит, что-то происходит настолько ужасное, что даже она боится даже лишний раз вдохнуть.
        Последний из присутствующих командующий Рэ де Трит тихо произнес:
        - Я до сих пор не могу поверить, что Воющую Скалу взяли с ходу за несчастные полчаса. Да, там были лишь остатки гарнизона, но архимагистры Кафр и Лоркх были одними из опытнейших в Каршлане, а при полных накопителях и действующей защите... Их авторитет внутри Таунри был настолько велик, что они в открытую сомневались в душевном равновесии герцога Ларса. Я вот что скажу: во время Болотной Войны я служил в форте Бренне. Так вот тогда на нас имперцы натравили архидемона. И мы при одном архимагистре Феелре и двух его учениках сумели продержаться пять суток до подхода подкреплений! Я бы еще понял, если б от оплота Таунри остались оплавленные развалины, но как можно было взять оборонительное сооружение такого класса практически не повредив?
        Краа скривился и громко зашептал:
        - Вапиры, высшая нежить, архиличи...Может быть Костяной Дракон или даже Драколич. Если Джер чего-то из этого не видела - еще не значит, что этого не было. Светлые говорили о том, что Клинок не отпустил своих погибших и вернул их в качестве личей. Не мне вам говорить, что защищенный вампирами лич может сотворить на поле боя... А уж следующие ступени его развития и подавно...
        Король мрачно посмотрел на лежащий на его столе доклад и спросил:
        - Одного не понимаю: герцог Ларс что, хотел подорвать доверие к нам всем, убивая светлых эльфов? Спихнуть вину за произошедшее на старую власть?
        - Не только. Вышло так, что все эльфы-целители Академии были в плену. Я не думаю, что это случайность. На лицо желание врагов подорвать саму основу военных сил Кролевств - Академию. Ни для кого не секрет, что если мы будем лишены возможности восполнять наши потери за счет выпускников, то от нас останутся лишь воспоминания. А этот вариант вполне вероятен без целителей. Не мне напоминать вам, что многих раненых на одних зельях не вытянуть и когда у нас в Академии не было светлых эльфов то смертность была почтив два с половиной раза выше! Боже мой, да при Артоне Первом из тридцати аколитов магами становились едва ли десяток и вовсе не из-за сложности обучения или жестокости экзаменов! Само обучение оперированию боевой магией подразумевает возможность ранений. А уж Зимние Игры? При Изначальных Магах они велись до смерти или признания поражения своего противника! Такого варианта, как сейчас - с защитно-сигнальными амулетами - просто не было.
        - Что будешь делать сейчас? Я знаю, что от Целительского факультета остались лишь выжимки... Может, отменим Зимние Игры?
        Великий архимагистр активно замотал головой:
        - Нет-нет-нет! Я думаю о возможности запросить помощи у Синего Леса или даже попросить о помощи темных, ведь в свете последних событий мы неожиданно стали чуть ли не союзниками. Ну а более ясно я смогу сказать после вечернего приема. Ведь на нем так же будет и представительство светлых.
        - Кстати, а что с нашей системой, внедренной в Зимний Дворец?
        - Артефактная подслушивающая система не выдает вообще ничего. Судя по всему, темные эльфы обезвредили ее походя.
        Сенсон переступил с ноги на ногу, привлекая к себе внимание, и произнес:
        - Я свободен?
        Король вздохнул:
        - Да, да, Аларик, иди отдыхай. Вечером не забудь прийти на прием. Я знаю, как ты ненавидишь официал, но это необходимо.
        - Да, мой король.
        Сенсон скривился и мягко повернувшись, позволил скользнуть своему взгляду по принцессе Риенне - она, подперев плечом стену, сощурившись, смотрела на магический светильник, висящий на стене. Подавив вздох, капитан уже было шагнул к выходу, но заколовший амулет связи заставил его судорожно схватиться за него правой рукой. Осознав послание, он удивленно обернулся к королю и произнес:
        - Внизу полная пятерка темных эльфов. Одна из них - Этруллин.
        Все, кто сидел, удивленно вскочили с мест. Голос короля дрогнул, когда он произнес:
        - Пусть проводят ее...их сюда.
        Спустя совсем немного времени, темнее менее показавшимся присутствующим почти вечностью дверь тихо открылась и в нее вошел призрак из прошлого.
        Женская фигура, закутанная в черный плащ с ног до головы, стянула капюшон. Король секунду всматривался в лицо любимой и, бросившись к ней, крепко обнял.
        Этруллин была этим явно выбита из колеи, поскольку так и застыла с неопределенно разведенными руками в стороны. Тем не менее она тоже медленно сомкнула объятия.
        Голос короля дрожал когда он, чуть отстранившись, заговорил:
        - Я так рад тебя снова видеть...
        Невзирая на внешнюю невозмутимость, взволнованный голос темной эльфийки выдал ее с головой:
        - Я тоже.
        Когда Грег отстранился, к матери подошла Риенна и неожиданно заплакала:
        - Мама, мама...
        - Ну-ну. Ты уже большая девочка и должна держать себя в руках.
        Но Риенна Яростная продолжала всхлипывать а из ее изумительных потемневших глаз яркими бриллиантами потекли слезы.
        Следом подошел ректор. Аршем склонил голову в приветствии и прознес:
        - Рад видеть вас в добром здравии.
        - Я тоже, Аршем, я тоже. Как там поживает Лирави? Ты еще не заделал ее в Архидемоны?
        - Что вы, что вы! - полушутливо замахал руками Великий архимагистр - Там даже по самым оптимистичным прогнозам работы еще лет на триста, не меньше!
        Сенсон подошел ближе и низко склонился:
        - Приветствую вас, мой учитель.
        - Я рада, что ты не погиб, Аларик. Ну, как - тренируешься? Сколько осталось до 'си' меча?
        - Уже на сотом шаге.
        - Прекрасно, думаю я, что сумею выкроить немного времени на тебя. Особенно теперь...
        На последней фразе на лицо Этруллин набежала легкая тень. Впрочем, это событие прошло незамеченным для близких.
        Последним подошел Де Трит. Он обозначил поклон и сказал:
        - Королева... Для моих старых глаз великое счастье снова видеть вас.
        Эльфийка грустно улыбнулась:
        - Рэ... Какая я тебе королева? Этот сон был всего лишь мимолетной грезой, оставившей после себя только пригоршню приятных воспоминаний...
        - Ну почему же.
        - Оглянувшись в поисках свободного кресла, эльфийка тут же с облегченным вздохом уселась в него. Она облегченно выдохнула и произнесла: - Как же я замоталась. А уж последняя неделя так вообще адская...
        На оговорку эту оговорку тут же сделали стойку все присутствующие. Даже Риенна утерла слезы и настороженно уставилась на мать.
        Архимагистр осторожно поинтересовался:
        - А вы бы не могли рассказать нам что вообще произошло в Каршлане и чего нам ожидать сейчас? Какие настроения в Альверист`асе? Вы действительно собираетесь воевать с Союзом?
        Этруллин покосилась на ректора и спросила:
        - Прежде чем я отвечу, я должна спросить: это помещение надежно? Все сказанное мной должно остаться в этой комнате. Если кому ни будь станет известно то, что я скажу, то за мою жизнь не дадут и медной монеты...
        В ответ Аршем повел рукой и по стенам кабинета пробежалась мутная рябь заклинания.
        - Теперь нас не только будет невероятно трудно подслушать, но и выбраться из этого помещения.
        Этуллин глубоко вздохнула, собираясь с мыслями:
        - То, что я расскажу, не такая уж и великая тайна, но меня предупредили на счет нее. Около полугода назад Клинок практически в одиночку уничтожил столицу Иллитидов - Ишакши. Этот город был не просто разрушен... Он был полностью разграблен. В данный же момент он разбирается на куски Великим Домом И`си`тор. Совсем скоро от него останется лишь запись в летописи... Так вот, некоторые пленные захваченные там, указали, что в Хейреш прибыл древний враг нашей Верховной Богини-Матери Элос. Его зовут Хеатросс. Он - Адский Владыка, Повелитель Крови. Мы обнаружили, что его влияние проникло всюду. Предыдущий Верховный Арир Храма Элос, Акриста, оказывается служила ему. Влияние Хеатросса проникло везде. Клинок думает, впрочем, как и все, что события в Каршлане дело рук его... агентов. Более того - ниточки от недавнего покушения на Перерожденного привели прямиком к имперцам. Есть все основания предполагать, что Союз создавался в первую очередь для уничтожения всего народа темных эльдар. В связи с последними событиями в Альверист`асе объявлено военное положение...
        Этруллин замолчала.
        Король нахмурился:
        - Значит, дипломатическая миссия прибыла к нам для объединения с нами? Или для нашей поддержки?
        - На оба вопроса - да. Но не только. Как ни странно, но это все - попутные цели.
        - Попутные!? - воскликнул ректор. Чуть успокоившись, он продолжил: - Что же тогда является основной?
        - Убийство отца Клинка - Сариехарны ат И`си`тор, убившего одну из высокорожденных дочерей и своего брата. Он - предатель Великого Дома, всего нашего народа, наших Богов, и своего сына - Ашераса ат И`си`тор, ставшего в последствии Клинком Элос. За время его розысков награда за его голову выросла до огромного размера и сейчас составляет больше полумиллиона в золоте.
        Все это время молчавшая Риенна замотала головой и произнесла:
        - Я не понимаю: да за такие деньги за ним бы охотился каждый наемник всего Хейреша!
        - Все не так просто - он высокорожденный Великого Дома И`си`тор, чьи Атар являются живыми легендами в плане магической мощи. Они прямые проводники Силы Тьмы и воли наших Богов. То, что Клинок родился именно в этом Великом Доме - не случайность. Их могущество ужасает, а властность - заставляет молча внимать каждому их слову. Подумай вот о чем: когда ариры Шестого Храма осознали, что их обожаемый Клинок нырнул в Адский Портал сам - они все попрыгали следом, не особо заботясь о своих жизнях или душах. - Этруллин, чуть помолчав, продолжила: - Сариехарна - не просто боевой маг. Он - убийца, тренировавшийся с детства убивать и шлифовавший свое искусство на протяжении столетий. Именно поэтому, за ним послали всех нас с Иситес ат И`си`тор в качестве приманки.
        - А вы уверены, что справитесь?
        - Среди нас есть замаскированные ариры Шестого Храма, обращенные Верховной Богиней в Атар, вампиры, личи. Вдобавок ко всему, Клинок тоже среди нас. Я с ним только что разговаривала, если это можно назвать 'разговором'.
        - Вот, значит, как.
        - Сейчас пошла четкая конфронтация сторон и я боюсь, что отсидеться в нейтралитете ни одному Королевству не удастся. Тем более, если акты агрессии уже произошли. Мы считаем, что все ваши беды - это ничто иное как воздействие агентов Хеатросса.
        Аршем Краа нахмурился и спросил:
        - Меня интересует еще кое-что... В сведениях, что собрали мои агенты, упоминается, что ариры Храма Элос да и некоторые иные личности величают Клинка не иначе как 'Владыка'. С чем это связано?
        Этруллин нахмурилась и неуверенно начала отвечать:
        - Меня тоже интересовал этот вопрос и я поспрашивала свою мать, а потом поговорила и с арирами Храма Элос. Прямо ответила лишь мать. Вы же знаете ответ на вопрос, кто такие Перерожденные и что скрывается за этим почти титулом?
        - Элос засовывает в новорожденного уже сформировавшуюся душу, вытянув ее из глубин Силы или Запретной Вленной, дабы он выполнил какую-то миссию. Правильно?
        - Не совсем. В целом - да, это утверждение верно, вот только ни один из Богов не Смерти сделать подобное просто не сможет. Сразу отвечаю: у Криаты пока не получается. Все намного более прозаично: наши Боги, словно стервятники в поисках добычи, кружатся в технократических мирах и, обнаружив умирающего с огромным магическим даром, предлагают ему выбор. Он очень прост: умереть или родиться снова, но уже у нас. Соглашаются не все. Так вот, ходят слухи, что Клинок - это не просто невероятно одаренная душа, а один из Адских Владык, согласившийся на условия Элос и родившийся в детском теле темного эльдара. Поначалу его миссия была - спасение древнего Матриарха И`си`тор, Эльвиаран. Сейчас же, судя по всему, он решил сцепиться с Хеатроссом.
        - А что думаешь ты?
        Этруллин громко сглотнула и произнесла:
        - Не знаю. Я атаковала в первых рядах в Ишерском Лесу. Это был настоящий кошмар. Чистейшее буйство магии. Почти полное отсутствие заклинаний. Я одной из первых забралась на стену Воющей Скалы... То, что я видела, мои ощущения, я не могу описать словами...
        Риенна грубо выругалась и спросила:
        - Так значит, будет война?
        - Не просто война, а Война Богов. Остается лишь надеяться, что она лишь вскользь заденет нас. - Этруллин внезапно мягко улыбнулась и задала вопрос: - А что у вас тут нового? Почему Джер де Таунрилл все время скакала веселым козликом вокруг Вайрс и Иситес?
        Присутствующие обменялись короткими взглядами и король, глубоко вдохнув, заговорил:
        - Ты должна знать, что у твоей младшей дочери, Силан, проявился очень сильный пророческий дар...
        Эльфийка вскочила с кресла и, молниеносно схватив Грега за лацканы его камзола, прошипела-прорычала:
        - Пророчес-ский дар-р??? Она видит будущ-щее? Что она предсказала?
        Король прохрипел:
        - Падение Сетар и нашу, свою смерть. - Этруллин пару секунд рассматривала его лицо, а потом она его отпустила и на нетвердых ногах упала обратно в кресло. Ее взгляд остановился, а губы тихо шептали слова на Древнем. - Ее видения начались около года назад. И они очень точны.
        Эльфийка наконец заговорила на вполне понятном для присутствующих Языке Смерти:
        - Река Времени имеет множество отрогов и ветвей... И каждое из них равносильно. Любое пророчество неоднозначно. И его можно отменить, сделать ошибочным... Лишь тем что могло бы быть, если бы не... Древние верили в это. Кхитан - не только верит... Боги же - точно знают... События... Все они не определены. Каждое из пророчеств - это нечто вроде предупреждения о том, что произойдет, если пустить все на самотек...
        - Мы тоже так думаем. - произнес архимагистр - Она давала уже пару пророчеств, которые мы смогли если не отменить, то нивелировать урон практически к нулю.
        Взгляд Этруллин ожил и она взглянула на Грега:
        - Что произойдет? Кто разрушит Сетар?
        
        *****
        
        Вайрс провела ладонью по своему лицу и прошептала:
        - Они не узнают, что мы их слышали?
        Шеяшхи равнодушным голосом произнес:
        - Мы спрятали заклинание в ее тени. Она просто не смогла почувствовать его. Это совсем другой уровень. Каждый из вас знает, что такое заклинания Порядка.
        Из сгустка мрака донесся ответ короля Грега:
        - Она точно указала на Клинка... Он сделает это в ответ на убийство своей сестры Иситес.
        Эйрин растянула улыбку до ушей, продемонстрировав тонкие и длинные острейшие клыки. Ее голос был очень низким и, казалось, рождался намного глубже в груди, чем у ее собеседников:
        - Меня устраивает подобный финал. Я не отдам его никому, тем более этой самовлюбленной дурр-р-ре! Какова будет позиция Храма?
        - Нейтральной. - также тихо прошептала стоящая рядом с ней Р`шани - Для нас важно лишь существование Владыки и его детей. А чьи они будут - это неважно. - после последней фразы жрица чуть улыбнулась. - Тем не менее, я посоветуюсь с Ашриллой и Атхиртом по поводу слышанного нами разговора. Очевидно, что не всем нашим планам на счет Королевств удастся сбыться. - она прислушалась к очередным словам, произнесенным далеко отсюда и добавила: - Судя по всему, нам нужны будут еще войска...
        - Значит, мы не посвящаем его в этот разговор?
        Р`шани чуть повела правой рукой:
        - Владыке совсем не обязательно знать разные мелочи...
        - А если Этруллин ему все расскажет?
        - Она пошла почти против прямого личного приказа. Как только она откроет рот, Клинок вытрусит из нее все, даже то, о чем она думала. А уж зная о его жестокости, она будет молчать.
        - А вдруг она попытается что-то предпринять? Или расскажет Иситес?
        - Значит, она окажется умнее, чем я о ней думаю... - произнесла Вайрс.
        
        *****
        
        Лишь когда сон перешел в погружение во Тьму, я осознал всю тяжесть своего положения. Вы когда-нибудь тонули в нефти? Если да, то вы можете представить ужас моего положения.
        Сила... Она не мешала дышать, но препятствовала даже не дыханию, а самому существованию моего сознания. Тьма же просто веселилась ощущая мои вялые барахтания.
        В конце концов, я устал сопротивляться и просто повис в непроглядной черной жиже. Внезапно я понял, что уже не испытываю почти никаких неприятных ощущений. Абсолютный покой - вот как можно назвать мое состояние. Сила проникла в каждую часть моего естества и памяти. Взвешивая каждое воспоминание, она удовлетворенно фыркала и устанавливала обратно.
        Мне казалось, это продолжалось бесконечность.
        А потом Тьма, удовлетворив свое любопытство, отпустила меня.
        В тот же момент я проснулся. Проклятье! Как я мог забыть. Левая рука нестерпимо заболела. Резким движением сажусь на кровати. Взглянув на левую руку, я испуганно выдохнул и почти инстинктивно потянулся правой к ножнам с адамантовым кинжалом, закрепленным на правом бедре. Причина была перед глазами: черная плоть покрылась, словно тигровым, алым раскрасом. Но это было еще не все - все кровеносные сосуды вздулись под кожей упругими канатами. При всем этом рука слушалась идеально. Если б еще не болела... Я осторожно потрогал их пальцем и попытался продиагностировать теми заклинаниями, что были мне известны. Результат был неоднозначен: 'Вторая Кожа' не дала считать всю информацию о состоянии организма, но уже те капли, что, просочились через этот своеобразный фильтр, заставили меня насторожиться. Данные были неутешительны: судя по всему, Кровь как-то пустила корни в моем организме.
        Как так могло произойти? Хотя ответ, похоже, лежит на поверхности. Протосилы способны самовоспроизводиться(возникать) при соблюдении определенных условий. К примеру, именно это я использую для генерации Багрового Пламени, смешивая Тьму и Огонь. Кровь же, являясь протосилой на границе Сил Смерти и Жизни, очевидно, может также возникать при присутствии этих двух составляющих. 'Исцелением' я поливал свою конечность после ранения постоянно, а недавно сверху всего этого наложилось заклинание из самых глубин Смерти. 'Вторая Кожа'... Ее энергия сразу смешалась с остаточным воздействием манны Жизни образовав...это.
        Я провел пальцем вдоль вспухшей вены на сгибе локтя. Кровь и Тень - это совсем иные энергии. Существуют целые Миры созданные либо из одних этих энергий либо создавшие условия для их максимальной концентрации. Эти миры населены самыми страшными существами, а на вершине пищевой цепочки там находятся жуткие твари, бывшие когда-то очень-очень давно драконами. Вообще, драконы давно продемонстрировали свою живучесть, умудряясь выживать там, где выжить невозможно... Единственное, что им нужно для существования - большая концентрация свободной маны. Наверное, именно из-за последнего их на Земле и нет.
        Пару раз сжимаю пальцы в кулак. Боль все не проходит. Придется бинтовать. Взяв с пола моток черной шелковой ленты, я стал осторожно заматывать руку да самого плеча.
        Кровь не настолько разрушительна как протосилы на основе Стихий, хотя даже там Лед является скорее созидающей силой, чем разрушающей. Каждая протосила уникальна. Именно поэтому, я не захожусь паническим визгом. Если бы я был не Атар, а Атретасом, то причины были бы не только для паники, а так - я скорее обзавелся еще одним козырем, чем проблемой. В земной медицине есть такое понятие 'взаимовыгодный симбиоз' или 'мутуализм'. Оно описывает взаимовыгодное сотрудничество как микрооганизмов так и существ с более высокой организацией. В моем случае Кровь будет тянуть у меня ману из дара, а взамен...посмотрим. В худшем случае я получу удар 'последнего шанса'... Ну, а в лучшем... Не хочу загадывать, что бы не разочароваться.
        Но даже сейчас избавляться от квартиранта будет проблематично. Что уж будет через год-два?
        Замотав руку, по плечо я встал с кровати подошел к плотно задернутым тяжелым занавескам и осторожно выглянул в щелку.
        На улице был полдень. На что явно указывали маленькие, почти отвесные тени под деревьями. Плохо - завтрак я проспал. А хочется даже не есть, а жрать. Пойду, попрошусь на кухню. Авось не откажут.
        Ну не доставать же последнюю порцию своего сухпая? Хочется чего-то и на смену.
        Прилепив конец ленты магией, я пару раз для пробы сжал кулак и довольно усмехнулся: боль ослабела настолько, что практически не ощущалась.
        Сделав пару 'па' разминки, я стал рытья у себя в рюкзаке. Выбора, что одеть, у меня было немного: последний уцелевший из пары взятых в поход костюмов-поддоспешников, да пара одинаковых более нарядных его версий для повседневного ношения. Немного? Ну, наша одежда очень прочная и мягкая - в поход нас снарядили по высшему разряду. Изначально-черный паучий шелк, коим приторговывает Великий Дом А`сеатр - это высший класс. Не мнущаяся не выкрашивающаяся со временем ткань, делается не из той ловчей паутины которую пауки сплетают для ловли своих жертв, а из небольших коконов в которые заплетается их добыча. Поначалу шелка хватало лишь на внутренние нужды этого Великого Дома, но, благодаря магии и селекции, постепенно производство возрастало и, примерно десять тысяч лет назад, А`сеатр вышел на рынок с первоначально не большими партиями ткани с невообразимыми свойствами. Сперва, цена на это чудо была по весу золота, ну, а сейчас - она стала более доступна.
        За известную историю было предпринято бесчисленное множество попыток украсть пару паучков из Глубиннных Садов А`сеатр, но этот Великий Дом охраняет источник своего величия и богатства ответственнее чем жизни своих Матриархов. Что уж говорить если изначально предназначение большей части корпуса Кхеарт А`сеатр являлась охрана именно Шелковых Галерей.
        Паучий шелк очень прочен и одновременно мягок. Перед разрывом полоска этой ткани может вытягиваться больше чем вчетверо. Чистится она очень легко с помощью магии. Ну, а в случае чего прикупиться обычными вещами можно и здесь. Благо это столица, а в деньгах все из нас имеют довольно большую свободу. А уж я так вообще могу не считать деньги...
        Вообще, моя гражданская одежда отличается от военной лишь тем, что изготовлена не из специально выделанной кожи да отсутствием креплений под металлические части доспеха. А так - даже кармашки для скрытого ношения оружия на тех де местах.
        Одевшись, я покосился на запыленные сапоги и со вздохом обулся в более изящную пару коротких сапожек на высоком(толщиной аж в четыре моих пальца) широком каблуке. Из оружия взял лишь набор метательных ножей(сам не знаю зачем), парные короткие мечи-трукры да ножны с узкий прямым стилетом-заспожником. Тоскливо покосившись на трость плети, чуть блестящую заточенными краями острейших сегментов, я чуть потянулся, проверяя удобность крепления своего оружия. Раздраженно пшикнув(общение с Миссом однозначно на меня плохо влияет) на упавшую на глаза прядь белых волос, развесил пару защит на свои вещи и сигналок на комнату и лишь после этого, окинув еще раз взглядом свое временное жилище, вышел в коридор.
        Закрывать дверь на ключ я не стал. Смысл? Из наших туда никто просто так не войдет, да и не удержат никого их них механический замок. Слуги? Им всем было приказано не входить в комнаты без хозяина. Это обычная практика. Белье же меняют в присутствии временного хозяина помещения. Уборка должна проводиться тоже так. Во всяком случае, так делалось у нас, ну, а тут...
        Альверист`ас не закрытый для посещений город и узнать про порядки, царящие в нем - не должно быть сложно. Ну, смертельных заклинаний я не оставлял и, на худой конец, по возвращении застану лишь парализованного слугу или служанку, а не обезображенный труп.
        Когда я прошелся до конца коридора то обнаружил, что мои переживания беспочвенны: внизу именно в этот момент один из офицеров Серх тихо объяснял общие правила какому-то напряженно внимающему слуге.
        Эльдар меня заметил и мы обменялись приветственными кивками.
        Пока я неторопливо сходил вниз по ступенькам, офицер успел связаться с кем-то через серьгу и в тот момент когда я оказался внизу лестницы, из бокового коридора, вроде бы очень неспешно, вышла Р`шани, одетая в почти полный легкий доспех и в натянутой на лицо маске.
        - Приветствую. Ты выспался?
        - Рад вас видеть, командир Р`шани. Да, я неплохо отдохнул. Вот только я, похоже, проспал...ммм...завтрак. Вы бы не могли уделить мне немного времени и указать дорогу к кухне или столовой?
        Я заметил, как глаза Р`шани, видимые через узкие прорези маски, стрельнули быстрым взглядом на дворцового слугу. Параллельно этому она произнесла:
        - Да, я сейчас свободна. Следуй...- она на мгновение замолчала, очевидно, чуть не сказав привычное 'следуй-те' и продолжила: - за мной.
        Почти неслышно пройдя мимо нас, она скрылась за поворотом широкого коридора. Скользнув взглядом по офицеру Серх, я поспешил за ней.
        Пройдя через несколько больших помещений толи для бальных танцев, толи для тренировок, Р`шани привела меня в очень большую и роскошную столовую.
        Мягкая мебель, резные столы, украшенный гранитной разноцветной мозаикой пол. И огромные раскрытые окна, выходящие в сад. Все бы ничего, но яркий свет, льющийся снаружи, раздражал. Впрочем, свет был не прямым и этот факт делал его довольно терпимым для меня.
        Столовая была почти пуста от посетителей. Лишь за самым дальним от окна столиком сидела пара Атретасов Серх. Очевидно, общая охрана или разведка... А может - тоже дрыхли как и я.
        Ну, наконец-то, мы пересекли длинный зал и я оказался перед прилавком с едой. Система была очень сильно похожа на земной 'шведский стол': Р`шани на моих глазах взяла вычурную фарфоровую тарелочку и положила на нее кухонными щипцами кусочек какой-то сладкой выпечки. Будет сидеть со мной? Я не против.
        Голод я ощущал просто зверский. Вероятно, Кровь тянула не только ману, но и вполне реальные соки моего тела. Из-за этого нагрузил тарелку я изрядно какой-то кашей и жаренным мясом с овощами. Вдобавок к этому, я взял несколько маленьких тарелочек с разными овощными салатами и хлебницу, заполненную тонкими ломтиками свежего хлеба.
        Перед едой я почти рефлекторно проверил ее на яды и лишь после этого стал насыщаться. Поев, я ощутил сытое умиротворение и с вялым интересом стал рассматривать стойку с бутылками, наполненными вином и соком.
        Наших в столовой уже не было. Лишь моя вроде как командир сидела передо мной и с заметным интересом доедала очередную порцию выпечки. Но, похоже, она ждала лишь когда я закончу, так как прервала тишину и произнесла:
        - Ты идешь с Вайрс и Иситес на прием.
        Да-да, никакой вопросительной интонации...
        - А может ненужно? Зачем мне лишний раз мелькать перед чужими глазами?
        Р`шани прикоснулась к своей поднятой на время еды черной маске и заговорила:
        - Ты же собираешься поступать в Академию? А на приеме будут не только король Грег II и его старшая дочь Риенна, чьей матерью является Этруллин, но так же ректор Академии Аршем Краа и большинство преподавателей оттуда. Будут так же важные персоны: купцы, политики, армейские офицеры, маги...
        Я замахал руками, признавая свое поражение:
        - Все-все-все! Я понял. Но не будет ли странным присутствие рядового Атретаса Серх на официальном приеме?
        - Вайрс возьмет на него всю твою группу поддержки, поступающую с тобой в Академию. Так что - нет. Наоборот, твое отсутствие может вызвать ненужные вопросы. А мы и так, как свитские высокорожденной, привлечем чересчур много внимания.
        Я поднял перед ней забинтованную руку.
        - А это? Не слишком ли явная примета?
        Командир нахмурилась:
        - Думаю - нет. Мало ли какое ранение? На худой конец скажешь правду - попал под удар протосилы.
        - Понятно. В котором часу будем выбираться? И что одеть? Оружие?
        Она еще раз оценивающе скользнула по мне взглядом и произнесла:
        - К пяти, возле хисн. Выглядишь очень неплохо. Только ножи оставь здесь. Возьми вместо них 'кхриао'. Мы должны иметь представительский вид.
        Неожиданно я вспомнил вчерашнее.
        - Как там Этруллин? Вернулась?
        - Нет, не вернулась. Как уехала - так и не возвратилась. Во дворце сидит. Похоже, она чересчур боится за своего королька. - ввернула ядовитую шпильку Р`шани.
        Похоже, уже что-то произошло. Или происходит. Но влезть в эти разборки сейчас, когда они меня напрямую не касаются, а я под маскировкой?
        Я вздохнул.
        - Пойду, проведаю Мисса.
        Р`шани кивнула:
        - Да, конечно. Не забывай о... - она дотронулась до серьги и стрельнула глазками в сторону выхода.
        Вот так командир мне непринужденно напомнила о связи и охране.
        Опустевшие тарелки мы оставили на столе.
        На выходе из столовой Р`шани молча оставила меня, отправившись по своим делам, а мне 'на хвост' упала пара обращенных в полном доспехе. Вроде как идут по своим делам метрах в двадцати от меня. Вот так я и прибыл к конюшням.
        Царство пантер встретило меня сытой дремой. При моем приближении кошачий часовой громко нявкнул, оповещая остальных о посетителях. Мисс дрых на боку, мордой к выходу, забавно вытянув кончик своего розового языка. Тем не менее, услышав сигнал, он чуть приоткрыл свои глаза и сфокусировав на мне взгляд. Мисс заразительно зевнул и, почти по-кошачьи, приветственно муркнул.
        Зайдя вовнутрь, я заметил, что довольно большой части кошек нет. Причем той части, которая принадлежит именно Серх, а не храмовникам или И`си`тор.
        Что-то срочное? Интересно, меня посветят в происходящие события? Или мне идти самому спрашивать или даже выбивать информацию?
        Настроение начало стремительно катиться вниз. Займусь этим чуть позже.
        Проверив самочувствие своей пантеры, я занялся приведением своих вещей в порядок. Сбруя, пустые футляры для мяса и фляги для воды, боеприпасы и запчасти для арбалета, средства по уходу за сталью и кожаными изделиями и, конечно же, само многочисленное оружие - все это требовало моего внимания.
        Лишь под вечер мне удалось завершить свои хлопоты.
        Так как до назначенного времени оставался лишь час, пришлось дальше бегать в темпе. Одежда из паучьего шелка чистилась очень легко - нужно было лишь в специальную нашивку на воротнике влить немного Тьмы. Обычно хватало одного 'эрга' маны. После этого все загрязнения исчезали. В свете этого факта, можно было рассматривать паучий шелк как материал, обладающий невероятной устойчивостью к воздействию Сил, а одежду из него - очень искусным артефактом.
        Благодаря этим мелочам основные приготовления к приему я завершил очень быстро.
        Перед тем как принять ванну, я долго думал над вопросом: снимать и не снимать бинт? В конце концов, мне в голову пришла мысль, что все равно нужно посмотреть как там поживает 'жилец'. Протосила укоренилась хорошо и уже начала работу по укреплению места своего базирования - руки. Выражалось это в том, что красно-черная плоть стала более упругой, а при сильном надавливании на кожу под ней чувствовалась будто сеть, состоящая из стальных тросиков. Занявшись не только поверхностным осмотром, я убедился, что ничего уж очень страшного не произошло. А вот после помывки я забегался: нужно было тщательно уложить свои волосы, почистить и поточить ногти на руках. Вдобавок, левая рука снова разболелась и я, сидя на кровати, опять принялся ее бинтовать. А одной рукой сделать это было довольно проблематично.
        В самый неподходящий момент в дверь коротко постучали и сразу же открыли. На пороге стояла Эйрин. Окинув меня жадным взглядом, она зашла вовнутрь и мягко закрыла дверь. Я произнес, подняв левую бровь:
        - Приветствую тебя, мое творение. Что-то произошло?
        Она подошла вплотную и, глядя на меня сверху вниз, произнесла:
        - Я собираюсь поступать в Академию вместе с вами.
        - А не слишком ли это будет? - я сильно удивился.
        - В этом году среди адептов будет очень много самых разных высокородных представителей не только людей. Поэтому для обеспечения безопасности, было официально разрешено адептам иметь слугу и личного фамилиара.
        - Фамилиара? Что это?
        Эйрин чуть поморщилась, неожиданно для меня, села рядом со мной на кровать и откинулась назад, оперевшись на правую руку. Учитывая то, что на мне кроме бинта и сережек ничего не было - это было вызывающе. Все это время я не рассматривал свою Кягиню в качестве сексуального партнера. Тому было много причин. Первой из них являлась определенная связь между создателем и его созданием. Да, Эйрин была более чем самостоятельна, но в связи с тем, что я давал ей свою кровь в довольно больших количествах, наша связь была очень крепкой. Так вот, если бы я выказал желание с ней переспать, эффект был бы сравним с эффектом говорящей бутылки водки, уговаривающей алкоголика со стажем выпить ее. Иными словами она не смогла бы воспротивиться даже если бы меня ненавидела или хотела убить. Следующей причиной была та, что она все-таки была Княгиней, высшей формой вампира, а их предназначением было убийство магов и поглощение их дара. Как следствие, в ее глазах я вполне мог выглядеть лишь чем-то вроде добычи.
        - Если кратко, то фамилиар - это существо, связанное контрактом со своим хозяином.
        Я скользнул взглядом по ее гибкой фигуре, скрытой легким доспехом. С другой стороны, наши некроманты во всю пользуются своими вампирами в личных целях. Что бы отвлечься от этих мыслей, я решил сосредоточиться на разговоре:
        - Любое существо?
        - Фактически, да. Вот только делать фамилиаром простого крестьянина никто, во всяком случае, пока, не решился. Фамилиар может общаться со своим хозяином посредством мысли и давать ему часть своих сил. Конечно, в случае смерти хозяина связь убьет фамилиара следом за ним.
        Я нахмурился:
        - И в каком образе ты отправишься со мной? Служанки? Это будет уж очень подозрительно. Никто из Серх не будет иметь слугу, а я - буду? Может, мне сразу маскировку развеять?
        - Не-е-е-т. - протянула она - Я буду твоим фамилиаром.
        Я закрыл глаза и медленно, разделяя слова паузами, произнес:
        - Высший вампир Великого Дома И`си`тор является фамилиаром солдата Обычного Дома Серх. Ты в своем уме?
        Она беззаботно махнула левой рукой:
        - После сегодняшнего приема один из высших вампиров, телохранителей Иситес отправится в...ммм... - она еще раз махнула кистью своей руки - В общем куда-нибудь. А возникнет обычный вампир, творение молодого некроманта Ашераса Серх, которого тот возьмет с собой в качестве фамилиара в Академию.
        - Цвет кожи? Глаз? Магический дар?
        - Каждый из Князей обладает очень пластичным телом, поэтому для них не составляет труда маскироваться почти под любое живое существо, сходное с ними по массе тела. И то - последнее ограничение можно обойти. Для увеличения размера можно просто свою структуру сделать пористой, а для массы набрать жидкости или земли. Для уменьшения массы можно часть своего тела просто где-то спрятать. Последним путем, кстати, достигается наше бессмертие и неуничтожимость. Просто мое тело можно уничтожить, а вот пару капель моей крови, спрятанной в чьей-нибудь сокровищнице...
        - Хм. Не поверю, пока не увижу.
        Она легко поднялась с кровати и я увидел, как ее кожа тут же стала серой, а тьма в глазах собралась в обычную черную радужку.
        - А магический дар? У обычных вампиров его вообще нет...
        - Да, это проблема, но решаемая. Смотри!
        Я торопливо перешел на магическое зрение и успел увидеть как разноцветная аура, окружающая ее тело, стала стремительно ужиматься, втягиваясь ей в центр груди.
        - Невероятно. - зашептал я. - Теперь понятно, почему убить Князя такая проблема, а вот вам убить кого-то несложно.
        - Да. Но это только часть моей силы. Я подозреваю, что древние Князья, а особенно легендарный Алахерай, намного более даже не опытны, а искусны в ее применении. Ну, так что: вы согласны?
        Я практически не думал:
        - Хорошо. Только проработайте легенду насчет пропажи вампира.
        Эйрин улыбнулась и произнесла неожиданно сладко-томным голосом:
        - Тогда остался последний штрих... Ритуал...
        Она уже было шагнула вперед с предвкушающей улыбкой, как моя серьга связи нещадно заколола. Поднеся к ней руку для активации, я заметил, что Княгиня почти синхронно сделала то же самое. Неужели общая команда? Прикрыв глаза,я сосредоточился и почувствовал Р`шани. Без какого-то ни было приветствия, она сообщила: 'Зафиксировано мощное возмущение Тьмы в стороне запечатанного портала в Альверист`ас! Кто-то его раскрывает!'
        - Что значит 'кто-то'? - воскликнула Княгиня вслух.
        Я же сосредоточился: 'Поднимайте всех наших! Немедленно пошлите туда разведку!' Но вдруг я вспомнил, что пантер Серх не было в конюшнях. Объединение этих двух фактов воедино неожиданно меня успокоило и я, уже намного спокойней спрашиваю Эйрин:
        - Когда я был конюшнях, то не увидел тех хисн, которые принадлежат Вайрс и ее Дому. Ты не знаешь, где она и ее Атретасы?
        Княгиня пораженно произнесла:
        - Вайрс отправилась по заданию своей матери, Виркс... Неужели?...
        Я грустно улыбнулся:
        - До меня дошел слух, что Матриарха Серх вызывала к себе Акешь Кхитан. Могу поставить на кон свое посмертие, что она поручила ей задание по активации портала с этой стороны, а вот со стороны Альверист`аса все уже, наверное, давно готово...
        Эйрин яростно зашипела:
        - Акеш-ш-шь! Владыка! Почему вы не уничтожите их проклятый всеми Дом!
        Я грустно улыбнулся:
        - Глупенькая. Это не решение проблемы. Кхитан всегда заведовал постройкой и обслуживанием порталов. И не факт, что кому-то удастся полностью занять его место. Особенно в свете грядущей войны. Кроме того, уничтожение их Дома спровоцирует восстание в нашем городе: в отличие от Сатх они никогда не прерывали связей со своими дочерьми. Великий Дом Кхитан - это не только две сотни Атар и шесть тысяч прекрасно тренированных солдат, но и девять мелких Домов, крутящихся в его сонме. Они без оглядки преданны свей вотчине и Акешь лично. С их уничтожением наша армия потеряет серьезную часть войск. Отличных войск, которых будет очень не хватать на полях сражений. А уж кому-кому, а Хеатроссу наше ослабление во снах снится. Именно из-за этого я впущу эту змею Акешь в свою постель.
        - Но...
        - Кроме того на уничтожение Великого Дома Кхитан нет санкции Элос, а кто я такой что бы идти против нее? Успокойся и помоги мне забинтовать руку: времени осталось немного, а с учетом открытия портала Иситес придется делать вид, что все идет как и задумано.
        На целую секунду мне показалось, что она сейчас заплачет, но она правилась со своими эмоциями и, опустившись передо мной на колени, стала очень аккуратно бинтовать мне руку так, что бы пальцы были забинтованы по отдельности. После чего она помогла мне одеться и собраться.
        Когда мы выходили из комнаты, Эйрин снова вернулась к своему обычному обличию.
        Невзирая на то, что мы прибыли к конюшням раньше срока, все уже были собраны и ожидали, похоже, лишь нас.
        Иситес была в ярости и металась перед своими солдатами, сопровождаемая, словно тенью, Арихитос. Замаскированные храмовники и Аретасы И`си`тор меланхолично наблюдали за ней сквозь прорези своих черных масок.
        Скользнув по мне взглядом, Иситес еще больше взъярилась и размашисто пнула пыль у себя под ногами.
        Я забежал в конюшню, внутренне приготовившись к тому, что мне придется одевать на Мисса сбрую, но чуть не натолкнулся на него уже готового к поездке. Покосившись на торопливо запрыгнувшую на свою пантеру Эйрин, я последовал примеру вампирессы и легко заскочил на свою хисну. Пристегнувшись к сбруе, я наклонился и прошептал на ушко Мисса:
        - Выходим.
        Одним мягким прыжком он вылетел из здания и пристроился сзади отряда, рядом со своим командиром. Эйрин же заняла место возле моей сестры.
        
        2.Угроза и предательство.
        
        В конце концов Иситес отдала приказ действовать по плану, не дожидаясь Виркс. Запрыгнув на свою хисну, она в сопровождении своей охраны рванула по дороге в королевский дворец. Мы последовали за ней.
        Местное солнце уже наполовину погрузилось за горизонт и городские улицы полностью погрузились в тень. Благодаря этому я даже поднял свою черную маску на темя. Но кроме меня этого не сделал никто. Быть может Кровь дала мне некую устойчивость к раздражающему действию света? Я припомнил свою дневную нейтральную реакцию на этот раздражитель. Почему - нет?
        Столичные улицы были забиты спешащими по своим делам людьми. Если ранним утром они были пустынны, то сейчас многочисленные кареты и повозки заставили пантер перейти сначала на трусцу, а потом практически на шаг. Прохожие, завидев нас, удивленно и испуганно замирали.
        Стараясь не выдать своего интереса, я практически не крутил головой по сторонам. Тем не менее, я видел достаточно. В целом, цивилизация людей напоминала в своем развитии нечто вроде шестнадцатого-семнадцатого столетия, с некоторыми элементами совершенно не свойственными земной цивилизации вообще. Самое явное отличие - отсутствие огнестрельного оружия как класса и, как следствие, отсутствие сопутствующей инфраструктуры. Что уж говорить, если средний маг-стихийник уровня архимага по своей огневой мощи и защищенности превосходил земной танк, а такие монстры как архимагистры обладали знаниями и возможностями, способными легко стирать города. Из-за этого медленные и неточные первые образцы огнестрельного оружия, вероятно, совсем не впечатляли по сравнению магическими артефактами и воздействию мощных заклинаний.
        Поэтому, если смотреть на обитателей этого мира было видно одно: распространение холодного оружия среди гражданского населения было повсеместным. Но одно дело - мы, темные эльдары, которые (я, кстати, не исключение) не только спали с оружием под подушкой, но, бывало, и сексом занимались в доспехе, и приграничные с нами территории, а совсем другое - жители центрального королевства, на территории которого уже как тысячу лет не было войн.
        Из-за этого для меня лично было удивительно видеть на поясе у каждого горожанина оружие: у людей простого сословия - лишь один простенький меч в неказистых ножнах или кинжал, жители же города по-богаче носили даже не один меч, а пару да еще с кинжалом.
        В толпе часто пестрели разноцветные плащи магов. Лишь единицы из последних мрачно натягивали капюшоны до подбородка, львиная же доля - представала в веселом амплуа молодых девушек и парней, восторженно рассматривающих наш отряд. Студенты, называемые тут "аколиты" - магическая суть и будущее (не только этого города, но и всех Королевств) во всей своей красе.
        По пути нашего следования поначалу трехэтажные дома постепенно наращивали новые этажи, становясь сначала четырех, а потом и пятиэтажными строениями. На эту тему крутнулось воспоминание аж с истории Земли о том, что высота жилых строений сдерживалась отсутствием такого изобретения как 'лифт'. До него чем выше была квартира - тем дешевле она стоила. А вот когда появилась центральная канализация и водоснабжение - рост строений стал ограничиваться лишь наличием финансирования, необходимостью и гонором заказчика.
        В Альверист`асе лифтовые платформы были сплошь магические: сказывался тот фактор, что уж чем-чем, а магией эльдары не обделены и обслужить раз в год лифтовый накопитель даже для средненькой Старшей Жрицы не являлось проблемой. Благодаря этому столица темных эльдар росла на километры вглубь, а передвижение по обширным территориям любого из Великих Домов было не особо долгим делом. А вот для людей вызов мага для подзарядки лифта мог быть довольно дорогим удовольствием.
        Наступали сумерки, а с ними на небе стали зажигаться звезды. Впрочем, тут же загорелись мягким желтоватым светом многочисленные фонари, освещая городские улицы.
        Неожиданно я заметил, как Иситес резким движением дотронулась до своей серьги связи. Пара-другая секунд неизвестности и уже мой артефакт доносит до меня общий приказ: 'К нам на соединение идет 'татретт' Кхитан. Мы будем ждать их возле ворот королевского дворца.'
        Положив правую пятерню на свою маску, я ме-е-едленно опускаю ее на лицо. Что происходит? Поворачиваю голову к Р`шани, двигающуюся через солдата справа от меня. Она, в ожидании, молча на меня смотрит. Никаких команд не нужно - мы все, словно сжатые пружины, готовы к схватке постоянно. Один за одним, мы сменили легкие заклинания защиты, прикрыв себя и своих пантер защитным заклинанием среднего уровня 'Доспех Тьмы'. Да, мы немного вышли из образа не особо одаренных в плане Тьмы Атретасов Серх, но в случае прямого боевого столкновения заклинание даст нам пару-другую секунд на ответный удар, а там уже будет не до маскировок...
        Возникшее желание вытянуть из вещей футляр со своими регалиями и спросить Ашриллу насчет происходящего подавляю с трудом.
        Наконец-то мы оказались перед раскрытыми стальными кованными вратами, ведущими во внутрь королевского замка. Пока мы стоим в ожидании непредвиденного расширения дипломатической миссии, у меня появилось время осмотреться.
        Королевский квартал отделялся от города низкой, но толстой каменной стеной с часто расположенными высокими тонкими башенками. На вершине каждой башни находился кольцевой узкий балкон, на котором прохаживались туда-сюда фигурки магов в расшитых золотом и серебром плащах. На вид на каждой башенке было по одному магу, но учитывая, что самих этих строений было натыкано по всему периметру за три десятка - охрана внушала.
        Сами стены только на вид были толщиной больше тридцати метров и за кованными воротами начинался почти туннель, протыкающий стену насквозь. С той стороны туннель так же закрывался толстыми стальными воротами.
        Сам туннель был чуть шире ворот. В результате этого внутри стены было достаточно места для привратной стражи. Одетые в кричаще-нефункциональные парадные латы, навевающие впечатление об средневековой Италии, гвардейцы с любопытством смотрели на нас.
        'Готовность.' - короткая команда. Мы прижимаемся к спинам пантер. Левой рукой я цепляюсь за сбрую, а правую кладу на рукоять 'кхриао'. Конечно, он коротковат для возможного боя, но, по крайней мере, им можно будет сблокировать чужой удар. Параллельно я начинаю раскачивать ману в потенциале и набрасываю пару незавершенных атакующих систем 'ат'. Замаскированные храмовники почти повторяют мои движения, только основы для заклинаний разняться.
        Мимо нас, верхом на фыркающих лошадях, проезжают группа светлых эльдаров. При виде нас, изготовившихся к бою, их невозмутимые лица искажаются удивлением. Все так же косясь в нашу сторону, они заезжают в ворота. Следом за ними едут несколько роскошных карет. В застекленных окошках я замечаю еще светляков.
        На приеме будет представительство Синего Леса? Какого...
        Но из-за углового дома показываются Атретасы Серх верхом хиснах, а следом за ними едет колонна совсем других солдат. Возглавляет их жрица с развевающимся черным знаменем, на котором алеет изогнутый почти треугольный язычок огня - Великий Дом Кхитан. Построение не боевое и крайне не выгодное для атаки.
        Я расслабляю пальцы сжавшие рукоять меча и загоняю наполовину вытянутый из ножен клинок обратно. Мой сосед облегченно выдыхает и разрушает приготовленные магические каркасы. Следя за приближающимися чужими солдатами, я следую его примеру.
        Среди чужих солдат я увидел Атретасов в черно-черно-багровых доспехах, окруживших со всех сторон Атар в бело-оранжевой маске. Кхитан с момента своего образования никогда не экономил на подготовке своих солдат. Более того, у них никогда не было таких падений не то что как у И`си`тор, а даже как у Сатх. Великий Дом копивший силу и богатство десятками тысячелетий. Благодаря тому, что Кхитан никогда не терпел поражений в 'кахртэ'(хотя ничьи бывали) у них не случалось такого качественного разрыва в подготовке между поколениями как у нас.
        Самый богатый и самый влиятельный из Великих Домов. Говорят, дабы избежать полного диктата этого Великого Дома Сатх с А`сеатр и объединились. Тогда возникла забавная ситуация, сильно похожая на земную оппозицию. Что интересно: сейчас союз этих двух Домов даже и не думал распадаться. Вроде как - Первый Дом сменился, но необходимость в союзе не отпала.
        В связи со всем вышесказанным, я не особо удивился, увидев в этом явно усиленном 'татретте' лишь Высших Жриц. Вдобавок ко всему - десяток жриц, одетых в черно-красные доспехи. Подобное облачение было отличительной чертой личной охраны Мариархов Кхитан. Охраняли же они явно не главу своего Дома. Само их наличие рождало ворох вопросов. И первый из них очень прост: зачем они здесь? Что, не было другой охраны для одной из дочерей Матриарха?
        Иситес в сопровождении охраны выдвинулась вперед и довольно громко произнесла:
        - Приветствую тебя, Сериф Кхитан! Какой судьбой ты оказалась здесь?
        Сериф? Хм, еще одна из дочерей Акешь... Глаза сами собой сузились, когда я рассматривал ее.
        - О! Иситес И`си`тор! А уж как я счастлива тебя видеть! - она со своей охраной приблизилась к моей сестре и, подняв белую маску с оранжевыми знаками на темя, продолжила: - Лучше выглядишь, чем в прошлую нашу встречу. Повзрослела-то как. - от этого воспоминания Иситес явно дернулась, а из под ее маски даже до меня донеслось неразборчивое шипение в ответ на которое Сериф звонко рассмеялась. - Ой, как грубо! А уж причина, по которой я оказалась здесь - твой обожаемый брат Ашерас. Ты же ведь знаешь, что он убил мою сестру? Поэтому, теперь меня тычут во все задницы этого гребаного мира... - в ответ сестра что-то пробурчала, очевидно нечто совсем не лицеприятное, так как Сериф высокомерно хохотнула и воскликнула: - Да ты шутница!
        Иситес наконец-то собралась и ровно произнесла:
        - Предлагаю продолжить позднее. Мы и так уже опаздываем. Ты идешь с нами?
        Сериф тут же отреагировала, буквально расплывшись в тонкой змеиной улыбке:
        - Конечно же.
        Она кивнула своим Атретасам и они тут же стали рассасываться в разные стороны, исчезая в проулках. С Атар Кхитан остался лишь десяток черно-красных.
        Не обращая внимание на охрану моей сестры, Сериф приблизилась на своей хисне к ней и неожиданно расположилась рядом с ней нога к ноге. После короткого обмена безмолвными знаками они двинулись вперед. Их охрана распределилась довольно странным образом - красно-черные охраняли половину круга со стороны Сериф, а жрицы И`си`тор сосредоточились со стороны моей сестры. Впрочем, я и не ожидал того, что два Великих Дома тысячелетиями культивирующих взаимную ненависть смогут как-то прикрывать друг другу спины и хоть немного взаимодействовать. Не атаковали нас с ходу - и отлично.
        Из проулка появилась Вайрс с небольшим сопровождением из солдат своего Дома. Как ни в чем ни бывало она возглавила наш отряд.
        Пожалуй, все ожидали только этого, так как сразу пришел приказ на выдвижение.
        Высокорожденные со своими охранами не спеша скрылись в туннеле и мы последовали за ними.
        За стеной оказался очень аккуратный небольшой сад, через который дорога вела напрямик к дворцу. Само строение было двухэтажным, однако из-за того что помещения явно были с очень высокими потолками и высоченными окнами то оно было явно выше многих городских пятиэтажек.
        Дворец обладал множеством архитектурных излишеств в виде далеко выдающихся балконов, поддерживаемых частыми колоннадами, и статуй, изображающих самых разнообразных существ: начиная от гоблинов и заканчивая небольшим затаившимся драконом.
        Поскольку солнце уже село и стремительно наступал вечер, дорогу с обоих сторон освещали невысокие магические фонари. Их свет был довольно неприятен, даже сквозь маску, но я все равно поднял ее на темя, а на себе на лицо набросил заклинание 'черные глаза'. Мир тут же утратил краски и стал черно-белым. Проморгавшись, я избавился от зайчиков, оставленных магическими светильниками.
        Мы подъехали к фасаду, где нас уже ждали. Следом за остальными я соскочил с Мисса и тихо шепнул ему на ушко:
        - Веди себя хорошо. За всеми вами присмотрят солдаты Серх. - я мотнул головой в сторону пары жриц и даже не подумавших спешиться.
        Все эльдары, кто был еще в масках, снимали их с лиц, поднимая на темя или позволяя им упасть на грудь.
        Скользнув взглядом по лицам охраны высокорожденной Кхитан, я уже собирался отвернуться, когда мой взор зацепился за знакомые черты лица. Жрица стояла вполоборота и обменивалась знаками с напарницей. Не может быть, но очень и очень похожа. Я забегал взглядом по ее фигуре - более тонка и изящна чем обычные Атретасы, но это можно было бы списать на близкое родство с кем-то Атар Кхитан, если бы не очень знакомое лицо и легкое выражение высокомерия мелькавшее в движениях. Вдобавок ко всему ее напарница в знаках общалась с ней в очень уважительном ключе...
        Почувствовав мой взгляд, охранница повернула ко мне лицо и знакомо улыбнувшись, подмигнула левым глазом. Сразу после этого, как ни в чем ни бывало, она продолжила обмениваться знаками со своей собеседницей.
        Акешь?! О, Богиня-Мать, забери меня обратно! В тот самый подвал и в том самом состоянии - я уже на все согласен!!!
        С огромным трудом собрав разбежавшиеся мысли в кучку, я взял свои эмоции под контроль и почти вымученно оглянулся. Обнаружив рядом с собой скучающую Р`шани, я тихо произнес:
        - У них в отряде Акешь.
        Командир наклонила голову к левому плечу и, кинув взгляд в сторону Матриарха Кхитан, пару секунд на нее смотрела, а потом отвернулась и произнесла:
        - Я предупрежу наших...
        Тем временем одна из охранниц И`си`тор сняла с плеч небольшой мешок, перетянутый кожаными ремнями, и начала отстегивать от него лямки.
        Ах, ну да... Наш дар и одновременно финансовая поддержка Королевств. Примерно двадцать килограмм алмазов. Довольно большая сумма даже в Альверист`асе, а уж здесь она должна заткнуть рты и закрыть глаза тем кто нас не любит.
        По знаку Сериф одна из ее охранниц тоже сняла со спины мешочек почти такого же размера. Это заметил не только я. На не высказанный вопрос дочь Акешь почти мило улыбнулась и произнесла:
        - А это наш дар. Не волнуйся Иситес, он такой же как и у вас: нам не составило труда собрать определенную информацию.
        На это заявление моя сестра явственно хмыкнула: об том, что бы избавить наш Дом от шпионов можно было лишь мечтать...
        Охрана построилась за своими высокорожденными в колонны по двое, при этом Акешь стала предпоследней с внутренней стороны. Вайрс стала аж за ними, ну мы, как бы ее солдаты, стали за ней.
        Став на свое место за Р`шани, я чуть улыбнулся: напряжение повисло в воздухе и, словно пыль, заставляло всех чуть щурить глаза да беречь дыхание. Мне же подобное состояние стало нравиться. Даже захотелось драться... Чтобы языки пламени взметнулись к небесам, а дым, смешавшись с пылью затмил загорающиеся на черном небосводе звезды. Чтобы раненые кричали от боли, а уцелевшие выли от отчаяния. Безумие? Возможно... Из-за того, что желания, возможности даже разум элементаля Огня сплавились с моими я стал очень эмоционально неустойчив. Все таки, психика этих существ совершенно отлична от людской и там где я захотел бы отступить, а эльдар зашел бы сбоку, эти твари, почуяв достойного соперника, наоборот лезут в самое пекло.
        Неожиданно ощутимо кольнули браслеты Хеерташа, одетые на руки под одеждой. Что за? Я же даже не тронул ни эрга маны! Неужели эмоциональный всплеск заставил волноваться 'Вторую Кожу'? Глубоко вздохнув, начинаю успокаиваться. Не хватало дойти до того, что бы еще и эмоции свои контролировать...
        Сериф и сестра стали подниматься по мраморным ступенькам в сопровождении какого-то заискивающего перед ними хлыща.
        Следом за их свитой стала подниматься Вайрс, а уже за ней - мы.
        Поднявшись по широченной лестнице, мы вошли через парадный вход во дворец. Пройдя по очень широкому прямому коридору высокорожденные остановились перед высоченными закрытыми дверями, которые охраняли, одетые в цветастые парадные доспехи, рослые королевские гвардейцы с массивными, даже на вид, алебардами. Из-за дверей доносился множественный гул голосов. Похоже за этими дверями и находится тронный зал королей Аласри. Один из гвардейцев, очевидно офицер, сжал в кулаке магическую бляху, явно выполняющую ту же функцию, что и наши серьги связи. Почти сразу по ту сторону дверей раздался громкий стук и зычный голос начал объявлять состав нашей делегации. Из-за того, что говоривший стоял за дверями и, вдобавок, стоял спиной к ним, смысл его слов терялся. Лишь некоторые особо громкие гласные звуки пробивались к нам и доносили смысл слов.
        Но вот голос замолчал и гвардейцы медленно раскрыли перед нами двери. Иситес и Сериф одновременно сделали шаг вперед.
        Тронный зал представлял собой огромное помещение, занимающее аж два этажа дворца. Пол был выложен плитами из черного гранита с ярко поблескивающими зелеными вкраплениями. Два частых ряда узких белых колонн тянулись от дверей и до самого трона, создавая как бы отделенную от остальной части зала дорожку, выложенную к тому же ганитом уже белого цвета. Зал был бы довольно темным, если бы не огромное количество магических светильников. На специальном возвышении, имевшем форму трапеции находился один трон, причем он был расположен так, что свободное место было лишь за его спинкой и его было настолько мало, что расположить на нем нечто еще, к примеру трон королевы, не представлялось возможным. Мелькнула мысль, что подобным образом неизвестный архитектор хотел подчеркнуть единовластие. Когда мы вошли в помещение следом за Вайрс, я увидел, что в отнюдь не маленький зал народу набилось довольно много.
        Сидящий на троне богато одетый человек с искаженным шрамом лицом, нетерпеливо дожидался того момента, когда мы подойдем к нему.
        Не дождавшись того момента, когда мы окажемся у подножия трона, король поднялся и произнес:
        - Приветствую в нашем королевстве посланцев не только Альверист`аса, но Великих Домов - он последовательно чуть кивнул Иситес и Сериф - И`си`тор и Кхитан! Мы все рады видеть вас всех, даже в эти нелегкие времена. Могу ли я спросить вас: с какими вестями вы прибыли к нам и какова воля Совета Матриархов?
        И прежде чем Сериф что-то ответила, вперед сделала шаг Иситес, одновременно произнеся:
        - Являясь посланницей Первого Дома я прибыла с предложением восстановить дипломатические отношения между нашими государствами. Так же, для облегчения контактов между нашими государствами только что было восстановлено прямое портальное сообщение. Кроме этого, мы бы хотели возобновить сотрудничество между нашими народами в сфере магического образования. К тому же, дабы компенсировать финансовые потери в связи с нашим неожиданным прибытием, мы преподносим свои дары.
        Перед ними появилось двое слуг с большим круглым серебряным подносом, имевшем в диаметре больше метра. Иситес расстегнула стягивающий горловину мешка ремень и стала медленно высыпать на поднос бриллианты, тут же заигравшие в свете магических светильников. Когда до людей дошло, что это такое она высыпает, я услышал многоголосый слитный 'Ха-а-ах...', а уж когда к действу присоединилась чуть замешкавшаяся Сериф...
        Я понимал присутствующих: это в Альверист`асе бриллианты стоили лишь в трое-четверо дороже золота, а здесь цена на них была уже почти пятнадцатикратной. Да и само по себе зрелище было захватывающим.
        Король в одно мгновение очутился возле подноса и, забавно мигая, уставился на неожиданное богатство.
        Когда он заговорил, его голос оказался неожиданно хриплым:
        - Ваши дары...приняты. Предварительный же ответ же на ваши просьбы - положителен.
        Сериф чуть повернула голову и я увидел поднятый уголок ее губ в вежливой улыбке. Она произнесла:
        - Мы надеемся, что никаких неожиданностей не будет.
        Возле слуг неожиданно, словно выросли из-под земли, возникла четверка магов в своих обезличенных плащах. Под их охраной, слуги, повинуясь безмолвному знаку короля, шустро понесли поднос с горой ярко блестящих драгоценных камней куда-то за трон.
        Грег поднялся обратно к трону и, повернувшись к залу, громко произнес:
        - Да начнется празднество!
        До сего момента незамеченные мной двери, расположенные в боковых стенах раскрылись и из них стали выходить дворцовые слуги, держащие в руках подносы с вином и разнообразной закуской.
        Король снова спустился к высокрожденным и, чуть склонившись, сделал приглашающий жест в сторону гостей.
        И первым, к кому он подвел двух Атар, оказался соломенноволосый молодой мужчина, одетый в расшитый золотом плащ мага. Его лицо украшала мягкая и открытая улыбка. Глаза же буквально излучали изучающий интерес.
        Грег же представил его:
        - Позвольте отрекомендовать вам Ректора Магической Академии Аласри, Великого Архимагистра Аршема Краа.
        Ректор чуть наметил поклон и произнес:
        - Я счастлив осознавать, что контакт между нашими народами возобновился еще при моей жизни. - в следующее мгновение он соскользнул взглядом со стоящих перед ним высокорожденных сначала на их охрану, а потом на Вайрс и нас стоящих за ее спиной как бы ее Атретасов. Пробежавшись по нам взглядом, он на целое мгновение остановил на мне взгляд, и, будто испугавшись, снова перевел взор на Иситес и продолжил говорить: - Хотелось бы поговорить с вашим братом. Смею надеяться, он еще прибудет в наше королевство?
        Лишь чудовищным усилием воли мне удалось удержать невозмутимое выражение на лице. Только зубы чуть скрипнули. Он что - знает? Но как? Неужели, эта идиотка, Этруллин, все выболтала?
        Я не видел лица сестры, но почти ощутил, как она поморщилась и начала отвечать:
        - Последние события в Каршлане оставили множество вопросов и Ашерас в данный момент прочесывает все углы этого королевства в надежде получить на них ответы. В зависимости от исхода его миссии и времени, которое будет на это затрачено, он и будет планировать свои дальнейшие шаги.
        Ногти моей левой руки проткнули черную шелковую ленту, заменяющую мне бинт, и глубоко вонзились в ладонь.
        Аршем улыбнулся еще шире и, участливо кивнув, произнес:
        - Конечно-конечно. Я так понимаю, что вот эти эльдары Дома Серх и будут поступать в Академию?
        Неожиданно в разговор вклинилась Сериф:
        - Не только: поступит также несколько членов моего Дома и некоторые представители иных народов. Я вот слышала, что даже один из наг изъявил желание обучиться чему-то новому и заодно мир посмотреть. Вдобавок, в следствии последних событий и другие Великие Дома зашевелились.
        А вот это было новостью не только для ректора и короля - я, от удивления, аж рот приоткрыл, а уж сестра в открытую уставилась на Сериф, просто таки лучащуюся счастьем, от всеобщего внимания.
        Мне что-то недоговаривают? Неужели Великие Дома решили тоже поучаствовать в забаве 'Поохоться за отступником'? А заодно и рыбку в мутной воде половить?
        Хотя, Великие Дома никогда не демонстрировали единства в подходе к проблемам. Брожение мнений было постоянным. Фактически, ситуация с явным общим врагом вроде теперешней, когда даже подход к решению вопроса был принят всеми участниками единогласно, возникла едва ли не впервые за всю историю. Разъясняю: Хеатросс был признан врагом, подлежащим безоговорочному уничтожению. Ну, это с Владыкой, а вот что каждый из Матриархов решил делать с Сариехарной, Союзом и иже с ними... Впрочем, если будут предприняты определенные шаги в сторону от намеченных планов, мы должны о них как ни будь да узнать. Все таки не зря ариры Храма Элос усилили войска Великих Домов.
        Тем временем сестра с Сериф закончили обмен любезностями с Архимагистром и сопровождаемые королем, углубились дальше в толпу гостей. Возле ректора осталась Вайрс да мы, будущие адепты-студенты.
        Аршем ловко сдернул с подноса пробегающего мимо слуги хрустальный бокал с красным вином и, понюхав его, (во всяком случае мне так показалось, что он его понюхал) начал говорить, обращаясь ко всем нам, а не только к Вайрс, явно заготовленную раньше речь:
        - Завтра в полдень начнется Испытание. Оно будет проводиться ровно до шести часов вечера. Для вас, полноценных магов, Испытание не должно представлять проблему: вы просто должны будете перед комиссией преподавателей продемонстрировать одно-два произвольных заклинания. Желательно невысокого уровня. Финансовые вопросы мы решим с вашими командирами. Направление своего обучения вы должны решить сами. В зависимости от вашего выбора вы будете распределены в уже сформированные группы. Свод Правил Академии высечен на специальной плите прямо напротив ее центрального входа. Некоторые из них конфликтуют с законами королевства Аласри и, как результат, действуют лишь на территории Академии. Порядок рассмотрения всех конфликтов и спорных вопросов будет вывешен перед секретариатом ректората. Обо всем остальном преподаватели расскажут на вводных лекциях. После прохождения Испытания вы получите плащ адепта. Обязательно выучите табель о рангах и знаки различия магов... - Великий Архимагистр почти по-старчески пожевал губами, что на его молодом лице выглядело довольно комично, и с каким-то сомнением скосил взгляд в
бокал с вином. Пару секунд помолчав, он продолжил: - В принципе - это все. Если у вас возникли какие-то вопросы, то задавайте. Если смогу - отвечу...
        Вайрс полуобернулась к нам и испытующе посмотрела на Р`шани. Мой как бы командир шагнула вперед и произнесла:
        - Господин Ректор! Вам можно задать вопрос об обучении в Академии?
        - Конечно. Что вы хотели узнать?
        - При поступлении нам будет предоставлено жилье в пределах Академии? Дело в том, что зимний дворец Герцога Лифра находится довольно далеко от места учебы и добираться туда-сюда может быть довольно затруднительно.
        Ректор удивленно заморгал и ответил:
        - Вообще-то мы думали, что да - вы действительно будете там жить и появляться в Академии только на занятия и иные общие мероприятия...
        - Понимаете, дело в том, что разговоры с адептами в неформальной обстановке может дать не только нам коммуникативные навыки общения с иными расами. Тем более, что в связи с определенными событиями было бы желательно навести некоторые мосты между нами.
        Вайрс, глядя на Р`шани, сложила губки трубочкой, а ректор, в свою очередь, выразительно на нее покосился и произнес:
        - Ну, думаю, это не проблема. И, в принципе, решается этот вопрос довольно быстро... Вот только, я бы хотел заострить внимание на явных различиях внутренних отношений между отдельными индивидуумами в обществе людей и эльдар. Возможно возникновение разного рода конфликтов из-за недопонимания или даже нежелания понимать социальное устройство со стороны как людей так и эльдар... Все это может вылиться в очень неприятные ситуации, которые могут омрачить ваше пребывание на территории Академии да и скомпрометировать все обучение в целом...
        Аршем снова обратил взгляд в свой бокал и явно задумался. Вино под его взглядом начало вращаться образовав глубокую воронку чуть ли не до дна. Вайрс все-таки решила поучаствовать в разговоре:
        - Я думаю, если я проведу беседу и разъясню людские обычаи и правила поведения желающим, а вы, господин ректор, поговорите с кураторами групп, что бы они просветили своих подопечных насчет особо острых углов, то большинства проблем удастся избежать.
        Архимагистр ожил и кивнул:
        - Ну, понадеемся.
        Но это было еще не все - Р`шани продолжила:
        - Еще не все, господин ректор! Я бы хотела узнать: на каком языке будет вестись преподавание?
        - Ирши`фа, более современный диалект старого языка ирша, являющийся государственным языком Аласри. Если его кто не знает - может легко получить амулет-переводчик из запасов Академии или купить его в одной из городских магических лавок.
        На этом командир удовлетворилась:
        - Благодарю за уделенное внимание, господин ректор.
        - Да, ничего-ничего...
        Он начал тихо разговаривать с Вайрс, но из-за поднявшегося шума, разобрать что ни говорили не удавалось.
        Мой взгляд, среагировав на движение, соскользнул с ректора за его спину: три мага за его спиной четко отслеживали наши перемещения. Я засомневался что, они так уж смогут сдержать хотя бы мой удар в полную силу. Хотя, дать пару-другую секунд тому же Архимагистру на реакцию... К тому же - не может быть, что это была и вся охрана.
        Аршем завершил разговор и, кивнув Р`шани, не спеша по двинулся вслед за королем и высокорожденными, в данный момент разговаривающими с очень богато разодетым вельможей. До меня донесся обрывок фразы '... с вами, Таурн Лифр...'. Очевидно, это и есть герцог Лифр во дворце которого мы обитаем. А может кто-то из его семьи?
        Вайрс за ним не последовала - к ней приблизился какой-то маг и, уважительно представившись, завел разговор о каких-то торговых отношениях. Практически сразу он тут же испросил ее мнения насчет внешней политики И`си`тор.
        Почувствовав, что мы оказались предоставлены самим себе, я подошел к своему командиру ближе и произнес, наклонившись к ее уху:
        - Нам нужно поговорить.
        Она скосила на меня свои темные как сама Тьма глаза и произнесла:
        - Сейчас?
        - Да.
        - Хорошо.
        Р`шани чуть повела головой в сторону раскрытых дверей и первая направилась к крайней. Я пошел за ней. Один из богато одетых людей попытался нас перехватить, но мы просто уклонились от него. За дверями оказался довольно широкий коридор, по которому шмыгали туда-сюда многочисленные слуги. В конце него стояла группа из десяти магов поддержки и пяти странных гвардейцев с короткими прямыми мечами на поясе. Одарив их почти равнодушным взглядом, командир открыла высокую дверь напротив и мы оказались на большом балконе выходившем в сад.
        Р`шани произнесла:
        - Когда чуть не началась война между нами и Королевствами, Храм, на всякий случай, достал планы этого дворца. Если основное помещение контролируется полностью, то здесь контроль намного хуже. - она быстро оглянулась - Приятно осознавать, что некоторая информация не устаревает...
        Я удивленно поднял бровь:
        - М-м-м? Мне вот тоже нужна даже не информация, а ответы на определенные вопросы: мне показалось или Аршем Краа действительно высматривал меня? И если да, то не получил ли он эту информацию от Этруллин?
        И вот здесь случилось почти невероятное - Р`шани явно занервничала, а ее взгляд забегал. А уже то, что она замялась с ответом, выдало ее с головой:
        - А...
        - Правду!
        Она вздохнула:
        - Да.
        Я сжал челюсти со всей силы. Чтобы прийти в себя понадобилось долгая минута, в течении которой я пытался равномерно дышать и смотрел на двоих ариров замерших на входе балкона.
        - Вызови ее. Сюда. Она же здесь, во дворце?
        - Может не надо?
        - Я ее не буду убивать.
        Р`шани прикрыла глаза и дотронулась до своей серьги связи. Несколько секунд безмолвного разговора и она произнесла:
        - Она сейчас подойдет.
        Потекли минуты. Мимо балкона шмыгали с интересом заглядывающиеся на нас слуги. Пару раз заглядывали охранники.
        В нетерпении я отвернулся от входа и стал рассматривать сад и стремительно чернеющее небо с загорающимися на нем звездами.
        Неожиданно раздавшийся звук шагов, заставил меня обернуться. Но вместо Этруллин, я увидел Акешь. Она подошла к каменным перилам и, облокотившись о них, посмотрела вверх. Ее голос был прекрасен:
        - Ненавижу поверхность. Постоянно кажется, что стоит подпрыгнуть и меня унесет бездну...
        Я тоже взглянул на великолепное ночное небо этого мира и чуть улыбнулся:
        - Хоть я и Перерожденный, но у меня также. Очевидно, это уже нечто наследственное. - я медленно повернулся к Матриарху Кхитан и обнаружив, что она тоже смотрит на меня, произношу: - Зачем ты подставила меня и всю мою группу поддержки, Акешь! Какого демона ты творишь? Сейчас только одновременно тупой и слепой не поймет, что если Вайрс не взяла на открытие портала с собой часть своих солдат, значит это отнюдь не ее солдаты...
        Матриарх Кхитан сначала весело улыбнулась, а потом даже засмеялась, до того звонко, что мне послышался звон серебряных колокольчиков.
        - А ты не думал, что ему может быть плевать на Иситес? А вот такая заманчивая цель как ты, пребывающая в Академии практически без охраны...Как думаешь, а сойдешь ли за приманку ты?
        - Если мой отец поймет, кто есть кто, то у него может получиться меня убить. Ты шагаешь по острию клинка над Бездной, Акешь. Мало того, что лезвие режет тебе ноги, так еще и меч скоро закончится. Я не для того говорил тебе куда и зачем я отправился, что бы ты разрушала мои планы! Ты что, думаешь отец тебя не узнает? Что ты здесь забыла?
        Она довольно улыбнулась и произнесла:
        - А почему он должен меня узнать? Это ты почти на каждом Совете бываешь, а уж я его не видела около шестидесяти лет! А уж насчет причины... Полмиллиона золотом достаточная причина здесь очутиться? Совсем недавно 'кахртэ' начинались из-за меньших сумм. А уж само твое присутствие здесь... - она неожиданно чуть приблизилась и дотронулась подушечкой указательного пальца к невидимому сейчас шраму на лице. Я позволил ей немного потрогать свое лицо: все-таки это делает красивейшая из из всего народа эльдар. Хоть и змея. Ее голос был завораживающим: - Я намерена взять задаток нашего союза. Ведь неизвестно, что будет дальше - ты, может, погибнешь, а я останусь ни с чем...
        - Ответь мне лишь одно: почему ты нацелилась на меня? Почему не Сариехарна или любой другой? Я вот кое-что слышал о тебе: за пятьсот лет ты не родила ни одного ребенка. В чем причина?
        Она выразительно фыркнула:
        - Жалкие ничтожества, способные лишь по моему приказу лизать мои сапоги. Ни один из мужчин моего Дома не видит во мне меня, Акешь! Они видят лишь очередного Великого Матриарха, дочь своей невероятно могущественной матери. - ее лицо чуть исказилось от отвращения - Жаль, они не видели как она визжала перед смертью. Я сильнейшая и могущественнейшая из всех! Я - убивала древних иллити одни на один! Я сминала их разумы! Я давила их души! Я раздирала их тела! И у меня в постели может быть лишь кто-то такой же смертоносный как и я. Тот кто не побоится перечить мне. Кто не побоится оспорить мои решения. Глядя на кого, другие будут видеть лишь его, а не мою игрушку или мое уязвимое место... - и Акешь замолчала, неотрывно глядя в черные небеса.
        Я позволил себе грустно улыбнуться:
        - А мой отец, скорее всего, тебя попытается убить... И многие погибли в твоих объятиях?
        Она удивленно повернулась ко мне:
        - Ты... понял?
        - Что тут сложного? Очевидно, сила, которую ты получила, оказалась чересчур велика для тебя. В нормальном состоянии ты держишь ее в узде, а вот в порыве страсти забываешься. Ведь так?
        - Что-то вроде того. Я плохо читаю мысли, а вот с удаленным воздействием у меня получается на удивление просто... - ее голос был очень грустым - Ответь и ты на мой вопрос: каково это... разговаривать с Силой?
        Я перевел взгляд на возвышающиеся башни магов и крепостную стену, возвышающуюся за деревьями:
        - Подавляюще. Представь себя в руках гиганта. Маленькая игрушка, которую тот вертит как захочет... А ты не можешь даже дернуться в сторону... не имеешь права сойти с дороги. Все что ты можешь - это, словно лесной пожар, пожирающий деревья без остатка, сжигать тех на кого укажут, уничтожать тех, на кого повесят табличку 'Враг'. И при всем этом ощущать всемогущество... - я повернулся к Акешь и, посмотрев прямо в ее завораживающие глаза, спросил: - Не боишься сгореть в моем пламени, мотылек?
        Она предвкушающе улыбнулась:
        - Не боишься потухнуть, огонек?
        Я засмеялся. Мелькнула мысль, что мы немного похожи.
        В этот момент на балкон вошла Этруллин. Я заметил, что когда Акешь взглянула на новое действующее лицо, в ее глазах мелькнуло раздражение. Вошедшая удивленно замерла, глядя на меня и замаскированного Матриарха.
        На Этруллин был не обычный темноэльдарский доспех, а темное облегающее вечернее платье с боковым вертикальным разрезом снизу и почти до подмышки. Мелькающее в нем тело наводило на мысли, что под платьем на ней больше ничего и нет. Белые волосы были распушены и огромным водопадом падали ей за спину. Почти земные туфли на высоком каблуке подчеркивали и без того высокий рост да стройность фигуры вошедшей. При всем этом на ней был полный набор регалий офицера Серх.
        Честно говоря, я собирался ее хорошо избить, но, увидев такую красоту, рука просто не поднялась это все испортить.
        Мягко улыбнувшись, я подошел к ней ближе и достаточно громко, что бы меня услышала Акешь, произнес:
        - Познакомься, это - Этруллин. Я думаю, ты уже слышала о ней.
        Матриарх подошла к нам и начала медленно обходить по кругу по часовой стрелке. Было очень интересно слышать ее двигающийся голос:
        - Перед нашей отправкой Виркс дала мне на нее полную биографию и характеристику. Не вполне обычная жрица. Довольно сентиментальна. Пять десятков лет назад с ней произошла довольно неприятная история: во время одного из 'кахртэ' пощадила одну из жриц противостоящего Дома. Впоследствии эта жрица убила четверых из Серх и ей не повезло попасть в плен. Во время ее интенсивного допроса вина Этуллин была доказана. Однако, благодаря заступничеству ее матери, ей повезло отделаться лишь изгнанием и даже на довольно короткий срок - сорок лет. Ашерас, ты же знаешь об изгнанниках?
        Глядя на лицо женщины, искаженное ужасом от осознания того, кто рассматривает ее голую спину, я улыбнулся и произнес:
        - Сильно ожесточаются?
        - Да. - Акешь продолжила было прервавшееся движение: - Выжить без поддержки Дома довольно трудно, а если учитывать то, что эльдар даже на рабском рынке в Альверист`асе стоит за тысячу золотых монет, так вообще. Довольно часто, разуверившись во всем, изгнанники скатываются до невероятно кровавых серийных уби-и-йц. - Акешь была у меня за спиной в тот момент, когда протянула слово 'убийц' чуть ли не с нежностью, и, словно завидуя им, чувственно вздохнула, продолжив говорить: - Именно благодаря черной славе изгнанников, а не кошмарам, творимым отрядами ариров во время боя, все так и боятся наш народ. Лишь немногие оказываются достаточно крепки духом, что бы выдержать соблазн привносить в окружающий мир их понятие о 'порядке'. Этруллин повезло: практически сразу она пристала к наемному отряду, сопровождавшему тогда еще лишь пятого претендента на престол, даже не принца, а лишь бастарда Грега. Это сейчас он - король. А тогда - был никем и ничем...
        - Забавная история. - произнес я, чуть повернув голову в сторону замершей слева от меня Акешь, но не сводя взгляда с испуганно замершей передо мной Этруллин.
        - Ты даже не представляешь насколько. - промурлыкала высокорожденная.
        Я обратился к жрице:
        - Ты понимаешь, почему я тебя вызвал?
        - Н-нет.
        - Ты им все рассказала... - произнес я,
        В ее тихом голосе прозвучало отчаяние.
        - Я не могла поступить иначе. Они - мое наследи...
        Мое терпение лопнуло. Мгновенно развернувшись, я схватил Этруллин за шею и подтянул к своему лицу. Она инстинктивно попыталась вырваться и даже ударить меня появившемся в руке кинжалом, но мои 'тер' надежно контролировали ее конечности и ауру. Медленно приблизив свои губы к ее уху, я прошептал:
        - Ты - всего лишь Атретас! Ты - должна выполнять приказы! Если тебе не могут указать твое место твои Атар, то его укажу тебе я! - через ее спину мне было видно, что на балкон попытались войти несколько магов, но их остановил один из храмовников, став перед ними и положив первому из них на грудь раскрытую ладонь. - Ты осознаешь, что если бы не твоя интрижка с королем, то прямо сейчас и здесь я бы отдал тебя Эхаялин, не взирая на последствия? Знай же: если мои планы полетят в пропасть, то следом за ними отправится и это королевство. Ты все поняла? - сразу после этого я ее отпустил и даже поддержал, помогая удержать равновесие.
        Акешь почти довольно хмыкнула и, когда я направился к выходу, последовала за мной.
        Пройдя мимо недовольно сопящих на входе магов, я остановился у дверей в тронный зал. Матриарх же прошла дальше и направилась к своей дочери, разговаривающей с каким-то вельможей.
        Подхватив у пробегающего мимо слуги с подноса фужеры с ярко алым вином, мы с Р`шани стали рассматривать гостей.
        Сериф, прикрытая со всех сторон рассредоточившейся охраной, мило беседовала с невероятно толстым (особенно на ее фоне) мэром Сетар. Порывшись у себя в памяти, я выудил его имя: Винсент Тресско. Из-за его необъятной талии почти испуганно выглядывали две таких же не худых и очень богато одетых женщины. Жена и дочь?
        Совсем рядом с ней пристроилась Акешь. Подперев спиной одну из колонн, она со скучающим видом вяло рассматривала мелькающих то тут то там слуг. Впрочем, мне показалось, что на самом деле это маска, а за ней она напряжена до предела и готова ударить в любой момент. Что-то чувствует?
        Иситес, забавно зажатая с двух сторон королем и ректором, продолжала курсировать по залу. Судя по их скорости движения - это круг был уже второй или даже третий. За их спинами шла троица вампиров. Эйрин была напряжена и хищно осматривала окружающих.
        Вайрс о чем-то тихо шепталась со своей ученицей Джер, на лице которой была написана вселенская скорбь. Дикая Охота в Каршлане стала приобретать страшные черты полномасштабной гражданской войны с террористическими ударами по гражданскому населению. И это не взирая на полную поддержку тамошнего короля Королевствами и Альверист`асом.
        Когда я уходил из Каршлана ситуация была ужасна: диверсионные отряды герцога возникали где их не ждали, наносили удар и - снова исчезали. Астральщики говорили о том, что кто-то создает достаточно большие порталы, с помощью которых те и и приобрели невиданную мобильность. Надеюсь Атхирт придумает, как подловить их на наживку. Или ударная группа, с моим двойником во главе, найдет их базу...
        Делегация светлых эльдар рассредоточилась почти равномерно по всему залу. Одна из их женщин даже вполне мило беседовала с жрицей из охраны Иситес.
        А вот в зале появилась Этруллин в сопровождении какой-то черноволосой очень красивой девушки, в чертах которой было заметно нашу кровь. Одна из ее дочерей?
        Вот в одной из светлых я узнаю ту преподавательницу, что мы вытянули прямо из клетки. Зная, что мне придется совсем скоро поступить в Академию, я при чужих (особенно при светлых эльдарах, которых наши вытаскивали из концентрационных лагерей) свою маску не снимал. Поэтому, я не боюсь того что меня кто-то должен узнать. Да и кто заподозрит в каком-то Атретасе почти всесильного религиозного лидера темных эльдар? Разве что предательство. Преднамеренное или нет...
        Но кроме относительно знакомых мне лиц было больше двух сотен людей, которых я видел в первый раз. И это не считая пары десятков светлых...
        Я чуть наклонил голову в сторону Р`шани и тихо спросил:
        - Как думаешь, он где-то здесь?
        - Не сомневаюсь. - прошептала она в ответ.
        - Я не могу понять одного: почему он не наносит удар сейчас?
        Р`шани ухмыльнулась и произнесла:
        - Здесь полно переодетой охраны. Судя по всему, каждый плащ, что видишь - это сотрудник безопасности, а каждый из слуг имеет чересчур отточенные и плавные движения. Кроме того... Взгляни вверх.
        Послушно подняв взгляд, я уставился на куполообразный потолок дворца. Богато украшенный статуями и барельефами, магические светильники... Ничего особенного. Активных магических структур не вижу... Но когда я уже собирался недоуменно обернуться с вопросом, мой взгляд зацепился за слабое движение. Ухватившись за подсказку, я стал всматриваться в то место и с удивлением понял, что в специальных нишах, где стояли статуи, изображающие изящных женщин с маленькими крылышками, были еще обитатели. Еле различимые в глубоких тенях силуэты.
        - Это кто? Или что?
        - Заметил? Когда люди пришли в Хейреш, они были совсем иными, значительно более слабыми, а их маги - менее универсальными. Что мы, что светлые могли раздавить их походя... Но... У них был спрятан в рукаве маленький, но очень острый кинжал: специальные воины способные к мгновенной телепортации на короткие дистанции. Если бы они были так же быстры как мы, то были бы нерешаемой проблемой: комбинация из 'прыжка' - удара адамантовым оружием - снова 'прыжка' сеяла бы смерть везде. Хорошо, что у этой техники был ряд недостатков: телепортация возможна только в пределах видимости да дезориентация в первые мгновения после 'прыжка'... Вдобавок ко всему человеческая реакция немного уступает эльдарской, поэтому к нам прыгать очень опасно - сам знаешь, что наши маги редко бывают без разряда 'си' по какому ни будь виду оружия... А уж 'прыгать' в одиночку к Высшей Жрице или Атар вообще самоубийство. Я уже не говорю про вампиров и иных тварей. Однако, действуя в группе с парой сильных магов, подобные воины представляют серьезную опасность. Мы называем их 'кэтхи' - 'смерть со спины', а люди - 'антимаги',
'попрыгунчики'...
        - Так это они?
        - Да. У них сверху очень хороший обзор.
        - И за столько тысячелетий нам не удалось спереть эту информацию?
        Р`шани чуть мотнула головой:
        - О! Попыток было множество: от допроса пленных и до целенаправленных акций по похищению архивов Изначальных Магов. Пока что все они были неудачны. Да и это не просто книга или документ - там целая библиотека...
        - А уничтожить ее?
        - Ты не понимаешь: без этого раздражителя многие из Атар, да и Атретасы забросят свои занятия с оружием. Наше общество может скатиться до уровня людей или даже светлых. А кое-кто и так разрушил Ишакши...
        М-да уж. Особенности менталитета темных во всей красе...
        
        *****
        
        Двое смотрели на высокорожденных представителей Великих Домов.
        - Все, что вы рассказали - я это знаю и так. Но, тем не менее, вы подтвердили сведения, в достоверности которых я сильно сомневалась. Я же сюда пришла не просто так ради одной встречи с вами?
        - Честно говоря, я думаю, что это большая глупость - мыслесвязь вполне надежна.
        Светлая эльдарка выразительно фыркнула:
        - Пф. Есть способы не только прерывать этот вид связи, но даже искажать и подслушивать. Иллитиды подобное регулярно демонстрировали в наших с ними войнах. А уж если рядом есть Кхитан - ни в чем, связанным с мыслью и Порядком нельзя быть уверенным до конца. Итак, я ожидаю ваш ответ.
        Мужчина помрачнел и заговорил:
        - Она на меня даже не смотрит... не видит в упор. Ты не можешь себе представить, каково это - видеть ее почти каждый день и не иметь возможности даже прикоснуться...
        Светлая чуть тряхнула золотыми волосами и насмешливо произнесла:
        - Капитан королевской гвардии Клайв Сенсон! Ты думаешь что твоя ситуация уникальна? Ради улыбки женщин нашего народа совершались ужаснейшие преступления и кошмарнейшие деяния! Ха! Риенна взяла от своей матери больше всех ее детей и если бы не внешние отличия от эльдар ее бы с радостью приняли в Дом Серх. Красива, умна, жестока. Я думаю, что ради нее половина армии предаст короля, а другая половина радостно попрыгает в глотку к любому ахидемону. Она даже затмевает свою мать - хотя та тоже отнюдь не уродка. Хочу что бы ты понял: мы легко сможем ее пленить и, перевязав террастовым шнурком, передать тебе в руки, а вот... подарить ее сердце... Разве что буквально.
        - Я понимаю. И согласен. Даже на это.
        - Что ж. Ты знаешь что делать. До Зимних Игр никаких контактов. Только в самом крайнем случае.
        
        *****
        
        Арун Сатх в одиночестве спускалась на маленькой лифтовой платформе в Глубину.
        Много кто знал, что под Великим Домом Сатх, значительно ниже Глубинных Садов, находились легендарные могильники этого Дома. Но лишь единицы могли похвастать тем, что там были и вырвались оттуда живьем. Жуткое место, куда спускались лишь хешри и Атар этого Великого Дома. Здесь ждали своего часа чудовища, созданные в страшных экспериментах по внедрению Смерти в разные материалы. Даже тени этих кошмаров было достаточно, что бы враги даже и не пытались прорваться через эту будто бы совершенно не охранявшуюся обширную область территории Сатх. Огромные полукруглые залы, в которых Драколичи и просто Мертвые Драконы спали, свернувшись в гигантские костяные сферы, премежались узкими тоннелями в которых, не шевелясь целые тысячелетия, ждали своего часа высшие вампиры и Мертвые рыцари. Здесь пугающие склады скелетов и просто высохших останков от тел чередовались с обычными складами, набитыми оружием и разнообразной экипировкой.
        Могильники Великого Дома Сатх. Место, которого боятся все, даже те, кто сами участвовали в его создании. Впрочем, оно продолжает расширяться до сих пор.
        Здесь находилось одно место, о котором не знали даже некоторые из Атар Сатх, а уж что бы побывать тут...
        Все знали о Черном Колодце И`си`тор и не безосновательно боялись этого места. А вот что бы они сказали, очутившись в тюрьме Сатх, расположенной в самом сердце могильников этого Дома? Холод Смерти, Мрак Тьмы и безнадега... Они царили здесь и сводили с ума немногих узников.
        Ее часто называли 'Шепот', намекая на то, как тихо разговаривали ее стражи - давно мертвые, навевающие оторопь Архиличи. На самом же деле официально тюрьма не имела названия. Причина была проста - Атар Сатх никогда не заморачивались подобной ерундой.
        В этой тюрьме содержались не просто преступники, а мертвецы, обладающие огромной силой, но по какой-то причине не вызывающие доверия и не заслужившие свободы, полноправного членства в Великом Доме Сатх.
        Но так же здесь содержался кое-кто, кого приравнивали к ним. Существа, обладающие огромной силой. Чье место было лишь здесь.
        Арун подошла к запертым стальным вратам и пару раз вдохнула, набираясь смелости. Лишь после этого она постучала по створкам адамантовой рукоятью своей плети. Звук получился очень слабым, но спустя секунду створки дрогнули и, заскрежетав, начали разъезжаться по пазам в стены. За ними в абсолютной тьме стоял без движения силуэт. Где-то очень далеко за его спиной загорелся магический светильник. Его свет четко очертил фигуру. Это была Атар. Ее голова была опущена вниз и узкий изящный подбородок удерживался от касания груди лишь воротником явно легкого доспеха, сильно припорошенного пылью. В ее руках не было оружия, но она была обвешена им с ног до головы, а из-за спины выглядывали черные рукояти мечей-кхриао.
        Матриарх сглотнула (в абсолютной тишине это вышло неожиданно громко) и спросила:
        - Здравствуй, мама. Ты что, здесь так и стояла?
        Глаза Атар медленно раскрылись и она, также медленно, подняла голову. Ее ответ был безжизненным, практически невыразительным, а голос - глухим:
        - Почему нет? Мне не нужно есть, спать, ходить в туалет, заниматься сексом, тренироваться. Все это утратило смысл. Осталось лишь одно - служение нашему Дому... Что-то произошло, что ты спустилась аж сюда, в обитель самой Ахеш?
        Арун чуть улыбнулась и ответила:
        - Да. Наши враги стали неосторожны. Наступило время напомнить кое-кому, что мы ничего не забываем.
        Давно мертвая чуть оживилась и даже улыбнулась, но эта улыбка была настолько неживой, что Матриарх вздрогнула.
        - Хочешь использовать его? Или, быть может, мне разбудить кого-то из наших предков?
        - Нет-нет. Только не их. Я еще не сошла с ума, что бы показывать все козыри.
        - Но ты же собираешься вытащить на свет нашего мальчика... Уже этого будет достаточно, что бы многие начали спать не в своих покоях.
        - Время идет Эхтран. И тебе стоит иногда показываться из могильников. Если вкратце - то Элос продолжает играться с Перерожденными. Последнее ее приобретение оказалось достаточно сильно, что бы в одиночку разрушить Ишакши и убить это чудовище, которому они поклонялись, Эрруу.
        Эта новость неожиданно заставила мертвую засмеяться почти по живому:
        - О, великие Боги! Я многое пропустила! Нужно разбудить предков и рассказать им новости! Они будут довольны... Ладно, идем.
        Давно мертвая повернулась и пошла стелящимся шагом по темному коридору. По мере того, как они углублялись все дальше в комплекс, по пути их следования загорались магические светильники. Это была одна из многих сигнальных систем огромнейшей тюрьмы. Светильники, всего лишь, реагировали на живых. Но вездесущим Архиличам было этого достаточно, что бы начать просыпаться.
        Хейреш был довольно странной планетой: находясь во Вселенной, расположенной всего на ступень ниже Адской, она изобиловала странными аномалиями, остатками очень древних строений. Все это намекало на то, что до визита Ашерета А`трота Хейреш был густо населенной планетой, но потом что-то произошло... Какой-то невероятный катаклизм стер все живое. И не просто убил и разрушил, а даже стерилизовал мантию на километры вглубь. Наследия всего этого были неоднозначны и противоречивы. Доподлинно было известно, что ядро у Хейреша состояло из расплава-смеси тяжелых металлов. Но при всем этом в него, будто кинжалы, входили холодные, застывшие области, тянувшиеся аж из поверхности. Существовало несколько версий на счет того, что это было такое. Основная же гласила, что предыдущие хозяева планеты создали нечто вроде насосов, ведущих забор тепловой энергии прямиком из ядра. Очевидно, потом эта энергия преобразовывалась в зависимости от нужд. Система была полностью магической и не нуждалась в обслуживании...
        Арун остановилась возле одного из прорубленных окон и мрачно стала смотреть на открывшийся ей вид.
        Когда-то, очень давно, Сатх случайно наткнулся прямо под своим Домом на нечто небывалое: одно из наследий працивилизации. Это был огромный прозрачный кристалл синего цвета с заключенными внутри него останками какого-то существа. Тогда все здорово испугались и стали спрашивать богов о находке, но даже они не смогли ответить на эти вопросы. А Силы загадочно молчали. Впрочем, как и всегда...
        Много позже Криата сообщила, что вероятнее всего в кристалле заточен какой-то из забытых богов. Какой Силы? Конечно же...Смерти. Только с уничтожением ее порождений требовалось заходить так далеко, как вечное заточение в кристалл.
        Сколько он лежал здесь? Всеми забытый, но прекрасно осознающий все, что с ним происходит. Сотню тысяч лет? Может миллионолетие? Или десяток миллионов циклов?
        Элос даже и не подумала его освобождать. Впрочем, как и забирать его тело себе в Храм. А всем остальным этот материал, из которого был сделан кристалл, был не подвластен.
        Бог был не совсем мертв, если можно употребить это понятие к изначально неживому существу. Светящийся глубоким синим светом, кристалл источал в окружающее пространство ману Смерти. Иногда, она, словно тяжелый туман, стелилась по очень большой пещере, где тот покоился. Временами личи говорили, что слышат странный шепот на неизвестном языке. А раньше, когда кристалл был частью могильника, очень часто случались произвольные самопроднятия. В конце концов, могильник раздвинулся во все стороны, образовав вокруг кристалла зону запустения.
        А кристалл с огромным трудом Сатх подняли и зафиксировали в специально созданных креплениях в полу.
        Когда же возникла необходимость в создании тюрьмы - лучшего места было и не сыскать.
        Мертвая тюрьма для мертвых существ.
        Как там сказала ее мать?
        - Обитель Ахеш... - прошептала Арун. Ее голос не просто показался неестественным - он был чужим здесь. Голос живой в царстве мертвых.
        Арун оглянулась. Ее мать тоже смотрела на кристалл с затывшими внутри него останками бога, имя которого забыли все.
        А вот ее голос полностью соответствовал обстановке - надтреснутый и глухой.
        - Идем. На него можно смотреть вечность. А он очень не любит чужих взглядов...
        Когда Арун и Эхтран проходили перекрестки, из боковых коридоров почти синхронно выходили стражники и парами пристраивались за ними. Они бесшумно сопровождали их до следующего перекрестка, где сменялись другой парой Архиличей.
        Тюрьма представляла собой искусственную очень толстую полую спиральную башню, соединявшую пол и потолок пещеры с кристаллом. Пройдя очередной пост охраны, Арун оказалась внутри. Магические светильники стали медленно разгораться освещая архитектуру, рядом с которой бы померкло убранство основной колонны Дома Сатх в Альверист`асе.
        Как всегда Матриарх восхищенно выдохнула, взглянув вниз: почти триста метров высоты и спираль лестницы, идущей до самого низа.
        Позволив своей дочери насладиться зрелищем, давно мертвая начала спускаться вниз к большой лифтовой платформе.
        Обитателей в этой тюрьме всегда было немного. Причина была одна: если ты был чужим, то сюда тебя могли поместить только перед казнью или какого ни будь другого варианта, предусматривающего твою смерть к вящей славе Сатх. Для всех иных вариантов вполне отвечали другие тюрьмы. Для чужака выход из этой тюрьмы был только один - смерть. Никто не допустил бы того, что бы секреты Сатх покинули это место. Бежать было почти невозможно. Во всяком случае - живьем.
        Камеры были полностью звукоизолированы - тюремщики любили тишину и не желали слушать как крики отчаяния живых, так и стоны обезумевших мертвецов.
        Очень часто о том, что здесь иногда содержатся и живые - забывали. Преднамеренно. Изощреннейшая казнь. Судьба подобных заключенных была ужасна - смерть от голода и холода под равнодушным светом синего кристалла, прорывавшемся в камеры через очень узкие оконца...
        Наконец-то последний уровень! Арун вздохнула и, подняв голову, с грустью посмотрела на такой далекий выход.
        - Идем... - снова поторопила давно мертвая.
        Матриарх послушно сошла с платформы и посмешила вниз по широкой, облицованной гранитом, лестнице.
        На нижних этажах никогда не содержались живые заключенные: тут чересчур часто скапливалась мана Смерти. А весь самый нижний уровень вообще был занят лишь двумя заключенными.
        Два существа, застрявшие на грани между жизнью и смертью. Полностью иммунные к Смерти, но, тем не менее, живые. Их существование было абсурдом, вызовом всей существующей теории магии, всему наследию Древних.
        Короткий коридор с двумя дверями друг напротив друга. Эхтран покосилась на левую дверь и, сдернув со своей шеи ключ в виде двенадцатилучевой звезды, подошла к правой. Аккуратно вставив ключ, давно мертвая медленно стала его проворачивать. Глядя на ее руку, Арун неожиданно осознала, что адамантовый механизм замка явно застоялся, если даже Архилич, коим стала после гибели ее мать, прикладывает все свои силы для поворота ключа.
        Щелчок. Замок открыт.
        Эхтран навалилась плечом на дверь и та, нехотя, с пронзительным скрежетом медленно открылась.
        Свет из коридора упал в комнату, высветив фигуру с обнаженным торсом. Атар с ослепительно белой кожей стоял не шевелясь лицом к дверям. Его глаза были закрыты.
        Эхтран вошла в огромную камеру первой. Арун, замешкавшись, последовала за ней.
        У Матриарха мелькнула предательская мысль, что она зря сюда пришла.
        Давно мертвая подошла к стоящему эльдару на два шага и произнесла:
        - Приветствую тебя, Асхиль. Еще не умер?
        Атар медленно открыл полыхнувшие синим светом глаза и ответил:
        - Ты прекрасно знаешь, что ни я, ни моя мать не можем умереть. Нас лишь можно уничтожить. - он перевел взгляд на Матриарха и почти равнодушно продолжил: - Кого я вижу, Эхтран? Твоя дочь, всесильная Арун, спустилась, что бы проведать меня? Или, быть может, она хотела повидаться с моей матерью? С той, кто сумела отправить сюда почти половину Дома, так ненавидевшего ее?
        Голос Эхтран, когда она заговорила, странно резанул слух:
        - Она была глупа! Решила отомстить. Ты помнишь - месть ее ослепила, сделала одержимой. Ты прекрасно знаешь, кто направил ее. И именно поэтому ты не атакуешь нас, а находишься здесь, почти в добровольном заточении. Я знаю, чего ты ждешь. -Эхтран качнула головой в сторону Арун и продолжила: - Момента, когда твои услуги понадобятся Великому Дому Сатх...
        Асхиль чуть поднял уголки своего рта вверх, наметив улыбку.
        - Ты права. Я слушаю.
        Матриарх заговорила:
        - У меня есть для тебя задание.
        - Что я за это 'задание' получу?
        - Ты будешь снова введен в Великий Дом Сатх...
        - ...И...?
        Арун вздохнула.
        - Твоя мать тоже получит свободу...
        - Кого я должен буду...уничтожить?
        - Твоя цель - Акешь Кхитан. Время мести... - Матриарху неожиданно не хватило воздуха закончить предложение. Она глубоко вдохнула и прошептала: - ...настало.
        Асхиль улыбнулся намного шире:
        - Подробности?
        
        *****
        
        Уже под самый конец на меня с Р`шани, немного захмелевших от такого обманчиво-легкого вина, наткнулся сам герцог Лифр. Поначалу просто завязавшийся разговор свернул на возможные торговые отношения. Герцога интересовал перечень товаров, в которых нуждались Великие Дома.
        Вообще ответ этот вопрос был известен торговцам давным-давно и практически не менялся уже тысячелетия: фрукты, овощи, ягоды, мед, сахар, некоторые специи... На поверхности даже росло растение из которого делали нечто вроде шоколада. Алкоголь и вино в частности. Короче говоря, продукты питания, с которыми в подземельях были проблемы.
        Наркотики? Уж чем-чем, а этим дерьмом Альверист`ас мог завалить наверное весь Хейреш. К счастью, Высокий Совет Домов осознавал, что если подсадить на них своих торговых партнеров то торговать может быстро не стать с кем.
        Оружие? В Альверист`ас? На этот вопрос мы с Р`шани рассмеялись и знаками растолковали одному из всполошившихся замаскированных ариров причину нашего веселья. Посмеялись уже втроем.
        Осознав, что умудрился наткнуться на пару говорливых темных эльдар, герцог вцепился в нас хуже клеща. Слово за слово... В конце-концов, Р`шани пришлось ему втолковывать отношение к личному оружию у нашего народа и причину отсутствия ополчения как такового. Таер Лифр оказался довольно умным человеком и когда мы ему сначала разжевали структуру Домов, а потом и то, что Великие Дома готовы к полномасштабной войне постоянно, что арсеналы тысячелетиями забивались высококлассным оружием до отказа и при этом солдаты всегда предпочитали именные образцы, сделанные признанными мастерами своего дела. Мастерами, шлифовавшими свое искусство столетиями если не тысячелетиями... В общем, вопрос с импортом оружия он снял сам. А вот экспорт...
        Когда Р`шани продемонстрировала свои мечи и волнистая заточка клинков, сделанных из композиционного сплава с присадкой адаманта, заблестела в свете магических светильников - я впервые увидел как могут алчно даже не блестеть, а гореть людские глаза.
        А вот дальше герцог стал интересоваться причиной восстановления работы порталов. Мы с Р`шани переглянулись и четко указали на группу Атретасов Кхитан среди которых находилась мрачная как туча Акешь, с предложением поискать ответ на этот вопрос там, так как сами не в курсе.
        Наконец-то герцог отправился дальше неспешно курсировать по залу, очевидно надеясь поймать еще пару расслабившихся темных, спрятавшихся от света в глубоких тенях колонн.
        В целом мы ничего тайного не выболтали да и держались очень неплохо.
        К моему сожалению, мой организм практически моментально расправлялся с алкоголем и чтобы поддерживать хоть небольшую тень легкого опьянения, приходилось выжирать вино целыми бокалами и даже немного подыгрывать.
        Я чувствовал угрозу. Он был здесь, но не делал свой шаг. Почему? Чего он ждал? А может он опасался?
        Он вступил в контакт со светлыми и вбросил им информацию о Ильриельшаре. В ответ они послали в Альверист`ас миссию и она попала в расставленную ловушку. Здесь все ясно. Акешь обнаружила почти всех исполнителей в своем Доме. Два десятка Атретасов Кхитан казнены, больше восьмидесяти - понижены в звании...
        Вопросы состоят совсем в другом. Почему Сариехарна остался здесь, в Сетар? Почему во всех королевствах, соседствующих с Аласри твориться черте что, а здесь - тишь да гладь?
        Может, мы неправильно ставим вопросы?
        Что нужно уничтожить в Аласри, чтобы это королевство не просто обрушилось, а коллапсировало, затянув в образовавшуюся черную дыру всех соседей?
        Мой взгляд скользил по гостям и хозяевам приема. Король под охраной магов. Ректор и маячащие за его спиной плащи охраны. Принцесса Риенна - сама маг и тоже под охраной. Затаившиеся антимаги под куполом.
        Везде маги.
        Аласри опирается на магов. Более того - все Королевства на них опираются. А кое-где им даже принадлежит вся полнота власти.
        Идем дальше.
        Девяносто пять магов из ста обучались в Академии. Уничтожь ее - и Королевства исчезнут.
        Ну, ладно. С этим ясно. А как это сделать? Мне-то это не трудно, особенно сейчас. Конечно, если бы я хотел это сделать - то не заморачивался бы особо. Пригнал бы тысячу-полторы Атар и, одним сверхмощным ударом, стер бы даже само воспоминание о целом городе.
        Что мешает ему сделать так же? Ответ прост: это у меня есть армия, а отец или действует сам или соратников у него очень мало...
        В одиночку Академию бессмысленно рушить снизу. Нужно уничтожать верхушку: ректора, инструкторов, учителей... И короля заодно.
        Тогда - да.
        Учителей выбить - это легко. Практиков среди них немного. А против тренированного убийцы, элиты элит, один на один даже у Архимагистра шансов не будет вообще. Вопрос состоит только в том: как отец планирует убить Аршема Краа?
        Яд? Пфэ! Это ж какой должен быть яд, что бы завалить настолько разнопланового мага?
        Удар в толпе? Из-за угла? Прирезать спящим? Ну-у-у... То же самое. Ходить он же будет с охраной. А спит, я уверен, в настоящей крепости, которую легче взять штурмом, чем туда пробраться...
        Нужно поймать ректора один на один... И чтобы он не сбежал или ему не помогли, когда запахнет смертью. Как? Где? Какой же у тебя план, Сариехарна? Над чем ты тут работаешь?
        Гости начали расходиться. Сериф, в сопровождении черно-красных, потянулась ко входу.
        На этом проклятый прием завершился.
        Как только король выпроводил делегацию Кхитан, Иститес тоже начала собираться.
        Уходили мы спокойно и тихо: сестра попрощалась с королем, ректором и некоторыми придворными и направилась по тому же пути, по которому и прибыли во дворец.
        Обратная дорогу я не запомнил абсолютно - все пытался поставить себя на место Сариехарны и решить вопрос, как бы это все провернул я, имея ограниченные ресурсы.
        На автомате обслужив Мисса, из дум я вынырнул лишь у себя в комнате, так и не придя хоть к какому-то решению. Очевидно, что я не владею какой-то информацией об Академии. Уже одно понимание того, что незнание хотя бы верхушки внутренней политической кухни, превратило постройку воздушных замков в глупое занятие.
        Я стянул с себя одежду и аккуратно уложил ее рядом с разобранной и смятой кроватью. Эх, притянуть бы сюда верных Дому или Храму слуг...
        Вот, до чего я дошел - привык к тому, что за мной бегает табун чернокожих Орин.
        Самоанализ прервал аккуратный стук в дверь. Кого это принесло?
        Подойдя к двери, я сначала аккуратно приоткрыл ее, проверив, кто там, и только потом отошел в строну, впуская Эйрин.
        Окинув мое голое тело жадным взглядом, она пружинно зашла и понюхала воздух. Удостоверившись в чем-то понятном только ей самой, она произнесла:
        - М-да уж. Явление Кхитан из ниоткуда было эффектным. А подкуп Серх - неожиданным.
        Продолжаем неоконченный разговор? Ну ладно. Я уселся на постель и сказал:
        - Меня больше волнует то, что скоро моя игра в Атаретаса Серх станет бесполезной и даже вредной: и так немаленький круг посвященных становится все шире и шире. Кто-то обязательно проговорится и вот тут уже я превращусь в цель.
        Княгиня зачем-то начала отстегивать металлические части доспеха и швырять их в ближайшее кресло. Ее голос мне почему-то показался мурлыкающим:
        - Именно поэтому я и отправляюсь с тобой...
        Я поднял бровь:
        - А кто будет охранять Иситес?
        - Влиелар и Кейслирд вполне справятся. Кроме того - два полновесных Архилича это сила, с которой нужно считаться. Да и полный личный 'арек' хешри И`си`тор - это не то, на что можно закрыть глаза. В данный момент ее охраняют намного лучше тебя: шутка ли - четырехуровневая охрана?
        Глядя, на то, как Эйрин стала расстегивать свою курточку, я сглотнул.
        - Как думаешь: высшие вампиры справятся с такими же как и они? Если Князья замешаны, то может быть организовано масштабное покушение...
        Сапожки и штаны бесславно полетели вслед за курточкой. Мне же осталось лишь печально провести их взглядом.
        Обнаженная Эйрин стянула свои белые волосы еще туже дополнительными ремешками и произнесла:
        - Я устроила турнир в наших трех с хвостом сотнях вампирчиков. Эти двое - финалисты. Самые сильные, быстрые, техничные... Даже у меня с ними возникали проблемы. - она подошла ко мне и скомандовала: - Подними подбородок. - когда я сделал требуемое, она начала что-то писать своим пальцем у меня на груди и шее: - Прямо сейчас она с ними знакомится более близко. Пусть начинает доверять им свою жизнь. А они - пусть учатся сдерживаться. - Взглянув ей в глаза, я хмыкнул в ответ. Она же продолжила: - Я буду пить твою кровь, а ты - пей мою. Кусай и пей. Это - часть ритуала.
        Ну что ж, если она не против... Вот чую я, что это все явная отсебятина Эйрин и на этом все не закончится. Вот только - почему это я должен сопротивляться? Красива, умна, сильна и самое главное - преданна мне...
        Пожалуй, одна из немногих женщин из моего окружения кого я вот просто так убить не смогу. Может, только защищаясь? И даже тогда я...
        И о чем я думаю в такой момент?
        
        *****
        
        Король смотрел на гору алмазов, играющих в свете камина.
        - Даже с учетом того, что цены на бриллианты с открытием прямого портала в Альверист`ас значительно упадут, все равно, можно сказать, что бюджет королевства за этот год закрыт. А значит, мы сможем сильно помочь нашим соседям. Хотя бы пищей и артефактами. - взглянув на сидящего в соседнем кресле Аршема, он спросил его: - А как твои успехи?
        Ректор неотрывно смотрел в пламя. Его глаза сейчас были ярко синего цвета, что выдавало его беспокойство. Ответ же - насторожил:
        - Светлые не только согласились на усиление корпуса целителей, но и кафедры. Темные тоже помогут. Впервые за целое тысячелетие в Академии снова появятся истукторы Великого Дома.
        - Да уж. И почему ты так хмур?
        - Это косвенно подтверждает слова Этруллин. А на приеме я вскользь видел Клинка. Это все уже меня пугает, Грег... Мне страшно...
        
        3. Испытание и удивление.
        
        Сегодня мне синилось прошлое, что бывает очень редко: обычно нормальные сны безжалостно выжирает без остатка Тьма. Поэтому просыпаться не хотелось, но в сознание настойчиво билось ощущение сильного голода и я неохотно стал выплывать из глубин.
        Глаза неожиданно оказалось трудно разлепить, но поворошив свои воспоминания о прошедшей ночи, я их все таки раскрыл.
        Потолок был чистым - уже хорошо, ведь то что творила эта сумасшедшая... Вздохнув, я повернул голову на звук чьего-то дыхания и обнаружил, что моя голова лежит не на подушке, а на животе Эйрин. Ее прекрасное умиротворенное лицо прекрасно смотрелось между ее грудями. Интересно, а что ей снится? Словно в ответ на мой невысказанный вопрос Княгиня облизнулась. Что ж, очевидно - я.
        Полюбоваться видом мне не дали: Эйрин как-то резко распахнула глаза и тут же, найдя меня взглядом, чуть привстала. Ее руки нежно пробежались по моим, слипшимся от крови, волосам.
        - Привет... - ее голос завораживает.
        - С пробуждением... - произнес я и со вздохом посмотрел на свои руки.
        Десятки следов от полноценных прокусов, длинные тонкие шрамы от когтей, а ревизия резерва показала, что маны в нем очень мало да и восстанавливается она не особо быстро... Потеки от крови, даже не думавшей засыхать или еще что-то делать - кое-кто меня облизал, а слюна вампиров известный антикоагулянт. Я медленно поднялся и, посмотрев на Эйрин, и осуждающе покачал головой.
        Моя кроватка... Вся забрызгана и даже залита моей кровью. При этом сама вампиресса чистенькая, как только что из душа. Дело в том, что высшие вампиры способны впитывать кровь даже через кожу, а если говорить о Князьях, то они способны даже осушать через касание. Вот только этим мало кто пользуется, разве что в бою. Эйрин как-то сказанула, что пить кровь через кожу все равно, что пить вино через задницу.
        Покосившись на валяющийся на полу магический хронометр, имевший вид прозрачного колеса с делениями, я встал и произнес:
        - У нас два часа до начала Испытания. Я в ванну.
        Тело слушалось плоховато - все-таки у меня в организме не хватало больше четырех литров крови, а жив я был лишь потому, что тела Атар способны выдерживать и не такое. Мелькнувшую мысль воспользоваться умением феникса и впитать в себя разлитую на кровати даром свою кровь безжалостно задавила Эйрин, став, словно кошка на кошачьей мяте, очень сексуально качаться на заляпанных простынях. Мои чувства сообщили, что собирать там скоро будет нечего.
        Сначала главное: я полез в свои вещи и выудил последнюю порцию сухпая: пол маленькой фляги сока бхателла и две полоски сушеного мяса. Проглотив все это секунд за пять, мне удалось немного восстановить мироощущение. Шрамы истончились на глазах и без лечебной магии, а движения снова стали точными. Пару раз глубоко вдохнув, я потянулся и прошел в ванну.
        Воды успело набраться совсем немного, когда сзади ко мне пошла Эйрин и схватив меня за лицо впилась мне в губы жестоким поцелуем. Укусив меня за язык и губы, она повалила меня в ванну. Вода щедро плеснулась через край, но магия не позволила ей утечь за пределы комнатки. Вампиресса оперлась своими изящными ручками о мою грудь и, оторвавшись от моих губ, прошептала:
        - У меня еще целых два часа до начала Испытания и еще шесть до его закрытия...
        И с голодным рыком грызанула меня за шею.
        Последующие три часа никак нельзя было назвать нормальными - они ведь даже не вписывались в рамки безумия. А вот схваткой за мою жизнь - запросто.
        После, прижатый намертво объятиями спиной к груди Эйрин, я, тяжело дыша, думал о том, что хорошо, что у меня только одна Княгиня, будь их две - я бы точно уже танцевал на Ланах Элос.
        Чуть позже Княгиня помогла мне выбраться из ванны, сменила бинт на руке и даже одела. Все-таки мое состояние напоминало стадию сильного опьянения: организм пытался хоть как-то сэкономить оставшиеся капли ресурсов и я ощущал очень сильную слабость. Что бы скрыть плачевное состояние моего тела и лица, в частности, я максимально застегнул куртку, а на лицо натянул маску. Критично осмотрев себя в зеркало, я со вздохом отметил толстые нитки шрамов на узкой полоске голой шеи между воротником и закрытым маской подбородком. Вообще, если бы не ужасная слабость, то ощущения были бы великолепные: из-за наркотика в слюне вампира мне казалось, что мое тело ничего не весит и если я неосторожно подпрыгну, то взлечу под потолок. В какое-то мгновение мне действительно показалось, что это возможно и я даже подпрыгнул на месте. Но реальность больно ударила в пятки и я чуть не упал на спину, как меня подхватила Эйрин. Когда мой взгляд упал на ее отражение в зеркале, я увидел нечто вроде обожания в ее взгляде, направленном на меня.
        Глупо хихикнув, я произнес:
        - Пойдем вниз: я сильно хочу есть. Кстати, поменяй внешность и дар на обычно-вампирскую. Тебе уже нужно начинать свою игру.
        Когда она сделала требуемое, я осторожно собрал в своем даре успевшую восстановиться ману и развесил обычный набор сигналок. Обнаружив в своем даре немножко маны Жизни я тут же направил ее на восстановление. Мне сразу полегчало и я даже нашел в себе силы стоять не покачиваясь. Пару раз глубоко вдохнув, я вышел в как обычно безлюдный коридор. Эйрин вышла следом.
        Послушав зов своего истощенного тела, я понесся в столовую. Княгиня же по пути где-то потерялась.
        В этот раз в столовой было довольно много посетителей, а в самом сумеречном углу обедала Иситес. Компанию ей составляла Арихитос и оба вампира.
        Мне удалось незаметно проскользнуть мимо них к прилавку с едой и соками. Нагрузив поднос чем попало, я занял столик и только приступил, как ко мне подсела Р`шани с Эйрин.
        Командир удивленно осмотрела мое исполосованное затягивающимися шрамами лицо, потом выразительно покосилась на Эйрин и произнесла:
        - Здравствуй Ашерас.
        - Мгм-м-у-ум-мгм... - прожевав, я ответил более членораздельно и понятно: - Приветствую тебя, Р`шани. Как наши дела?
        - С тобой отправится десять, включая меня, наших ариров. Однако, есть неприятные новости...
        Я мрачно покосился на целый мясной пирог, захваченный мной ради интереса и вытащив кинжал мгновенным движением разрезал его на ровные части.
        - Говори уже.
        - Через открывшийся портал утром прибыли посланцы еще одного Великого Дома. Это Сатх. Пара их Атретасов уже прошла Испытание. Кроме того, возле Академии замечена Акешь. Похоже, она тоже хочет там очутиться вместе с...нами.
        Коротко ругнувшись, я произнес:
        - Это, конечно, плохо. В образовавшем хаосе вычислить отца будет трудно. Это с одной стороны. Ну, а с другой - у нас будет на кого опереться.
        Личико Р`шани чуть исказилось и она продолжила:
        - ...И получить кинжал между ребер. Уж кто-кто, а Сатх всегда был сам по себе. Даже когда был Первым Домом.
        - Но ведь они сейчас в союзе с А`сеатр, а их Матриархи даже ночуют вместе?
        - Сатх был Первым Домом почти десять тысяч лет. Именно они создали Драколичей и вампиров. Они были настолько сильны, что низвергнуть их смогла лишь одна из них. Да, у них сейчас всего две сотни Атар и четыре тысячи хешри, но это лишь голые цифры. В правлении Альверист`асом отметились лишь три Дома: И`си`тор, Кхитан, Сатх. Р`еанр`е и А`сеатр никогда не были Первым Домом. Да, сейчас Сатх слабейший Дом, но и И`си`тор совсем недавно был на грани счезновения. Издревле Три Великих Дома, будто огромные зубчатые колеса, терлись друг о друга. Как только в это трио влазил Р`еанр`е или А`сеатр - им тут же обламывали зубы. В союзах не бывает равноправных партнеров. Всегда кто-то главнее других. Ты должен понимать, кто в паре Арун-Сатру главнее.
        - М-да...
        - Кроме того, Сатх известны своей злопамятностью и, как следствие, мстительностью. А в Войне Крови они всегда винили не свою недальновидность, а Кхитан, который, воспользовавшись внушаемостью и горем Асжет, дал ей цель. Ну и заодно они покопались в ее мозгах.
        - Ну и что с того? Ты думаешь, они решили начать 'кахртэ'? Во время внешней войны?
        - Во время...м-м-м...возвышения И`си`тор Кхитан понес некоторые потери. И если Атар погибло не больше полутора десятков, то полторы тысячи Атретасов - это очень чувствительно. Возможно, Сатх решил воспользоваться моментом и еще больше пустить кровь Кхитан. А Акешь здесь...
        Я скрипнул зубами.
        - Но она отнюдь не слаба и даже если поступит в Академию, то ситуация будет аналогична моей: у нее будет до черта поддержки.
        Р`шани чуть снизила голос:
        - Две с половиной тысячи лет назад из одной жуткой тюрьмы сумел сбежать узник. Шестой Храм схватил его и долго допрашивал. Из его слов вышло, что Сатх практически не отдает своих Атар во Тьму.
        - И что же они делают? Поднимают их?
        - Да. Личами. Некоторым из них больше лет, чем кому бы то ни было. Старые, беспощадные и могущественные. Именно пробуждение этих существ прекратило Войну Крови. Радикально. Именно они нанесли основной удар по восставшим. И именно они занимались казнями. Хроники говорят, что Асжет тоже была сражена ими.
        - И ты думаешь?...
        Она медленно кивнула:
        - Если они решили устранить Акешь или ее дочь - то подобная тварь самое то для такого задания.
        
        *****
        
        Через час мы прибыли группой к площади перед Академией, где проводилось Испытание.
        Вообще, как я понял Академия в Аласри имела статус чего-то навроде Ватикана в Италии. Вот только занимала не несколько кварталов, а больше чем половину отнюдь не маленького города.
        Здесь нужно сказать, что сам город не поспевал за ростом территории учебного учреждения и если когда-то очень-очень давно Академия состояла лишь из восьмиугольной крепости и тех зданий и полигонов что были внутри стены (то есть около пятой части города), то сейчас она обросла огромным количеством внешних лекционных и общежитий.
        Академия отделялась от остального города не просто стеной, а соединенными между собой пятиэтажными зданиями всего лишь с несколькими проездами и пропускными пунктами во внутрь.
        В сам квартал, словно гигантский наконечник копья, врезался общедоступный торговый квартал магов. Практически один в один торговые кварталы Великих Домов, только без проституток, наркоторговцев и мини-рынков рабов. А так ассортимент товаров здесь был довольно схож. Хоть такого разнообразия как у нас и не было, но здесь продавалось все, что могло нам понадобиться в учебе.
        Прохожие, завидев нашу группу, удивленно и даже радостно расступались во все стороны. В толпе присутствовали представители самых разных рас: пшеничноволосые светлые эльдары соседствовали с высокими темнокожими мускулистыми гуманоидами словно сошедшими с изображений неандертальцев (Не понял, а что здесь делают орки? Разве Королевства не в состоянии войны с Союзом?), группа солдат Кхитан без своих кошек неспешно разговаривала с парой темных гномов (и те и другие подслеповато щурились от белого света проклятого светила), важный седой гном мирно общался с жуткой волкоподобной тварью, стоящей на задних ногах (Какого демона гноллы вылезли из своих лесов? Тоже почуяли войну?) и, конечно же, люди всех цветов, возрастов, комплекций и размеров...
        Дети, подростки, взрослые собрались в довольно плотную толпу на площади перед приемной комиссией, заседавшей прямо в широких распахнутых вратах в Академию.
        Чем дальше - тем плотнее становилась толпа. В конце концов, ласково потрепав за ухо Мисса, я спрыгнул с его спины возле одного из магазинчиков.
        Отстегнув со сбруи свой высокий рюкзак, я закинул его на левое плечо и приобнял на прощание огромную голову своей пантеры. Мисс, в ответ, чуть потерся о меня и мурлыкнул.
        - Не скучай. - шепчу ему на ушко - Проконтролируй остальных, чтобы они по пути домой никого не сожрали. Во дворце будь осторожен. Особенно с Серх. - еще раз взглянув в его огромные алые глазища, я произнес: - Ну, давай.
        Мисс печально вздохнул и, подождав пару мгновений остальных хисн, неспешно потрусил обратно.
        Я действительно становлюсь полноценным темным эльдаром. Изменения затронули все - мироощущение, отношение к другим расам. Если даже людей я воспринимал как совсем чужих...иных существ, отличных от меня. Другие эльдары для меня четко делились на три, от силы четыре, группы: близкое окружение (родственники, любовницы), соратники-союзники и враги-противники.
        Глядя в след Миссу, я понял, что могу назвать лишь одно существо своим 'другом'. Но вот Мисс скрылся за изгибом улицы оставив в душе пустоту. Я неуверенно оглянулся и неожиданно увидел, что остальные тоже смотрят хиснам вслед - в их взгляде тоже сквозит печаль.
        Поскольку Испытание было в самом разгаре, я решил немного прошвырнуться по магазинчикам и купить переводчик с этого 'ирши`фа', наиболее распространенного языка в Королевствах.
        Наши рассыпались на пары-тройки и тоже отправились немного побродить по торговому кварталу. Я поднял маску на темя и натянул на лицо глубокий капюшон. Кровь хоть и смягчала воздействие света на мои глаза, но, тем не менее, его сияние было чересчур нестерпимым. А вот если смотреть на мир из-под глубоко натянутого плотного черного капюшона то все было довольно терпимо. В сопровождении так же кутавшейся в плащ Эйрин, я стал неспешно прогуливаться вдоль лавок и магазичиков. Следом за нами увязалась Р`шани в паре с каким-то храмовником. Они делали вид, что тоже прогуливаются недалеко от нас.
        Торговый квартал состоял из высоких пятиэтажных каменных зданий. На первых этажах находились собственно торговые площадки, а на следующих этажах - собственно административные помещения, склады и даже сдаваемые квартиры. Блоки, из которых были построены здания, были настолько плотно подогнаны друг к другу, что просунуть между ними лезвие кинжала хоть на сантиметр было невозможно. Плюс к этому они явно садились еще и на какой-то раствор.
        Вывески над магазинами были более чем на уровне земных и изображали разные предметы, продаваемые внутри.
        Глядя на это разнообразие я дал себе слово побродить по торговому кварталу И`си`тор в нашей столице.
        Довольно окинув взглядом длинный-длинный ряд рекламных вывесок, я шагнул под крышу первого попавшегося магазина. Оказалось, что здесь продают уже готовую одежду. Довольно улыбнувшись, я повернулся к следующей за мной неотступно Эйрин и спросил:
        - Ты взяла деньги?
        - Да, Ашерас. - прошептала в ответ она.
        - Достаточно?
        - Если, конечно, вы не собираетесь скупить полмагазина. Но даже в этом случае, я думаю, это не будет проблемой.
        - Это хорошо. - улыбнулся я.
        Покупателей было немного, поэтому на нас тут же обратил внимание поджарый юнец в изящной салатовой накидке, расшитой золотой вязью и более темном костюмчике. Заискивающе заглянув под капюшоны, он разглядел лица посетителей и от неожиданности даже взбледнул лицом. Все же, его растерянность длилась лишь пару секунд и, собравшись с духом, он поинтересовался:
        - Чем я могу вам помочь?
        В ответ я повел неопределенно рукой и произнес коротко и ясно:
        - Одежда. Повседневная. - и пока он задумался, я повернулся к Княгине: - Эйрин! Ты будешь что-то брать?
        - Да.
        Продавец уже сориентировался и максимально уважительно пригласил нас к прилавку. Взглянув на цены, я понял, почему в этом магазинчике было мало покупателей - цены были довольно высокими. Не такими как за аналогичные товары в Альверист`асе, но...
        Свой выбор я сделал быстро: самая дорогая темно-темно-синяя ткань и никаких излишеств. Просто, удобно, функционально.
        А вот Эйрин... Женщины... Они могут сделать нашу жизнь похожей на рай или наоборот - похожей на ад. Старая истина. Интересно, а на что похожа моя? Чистилице? Хм-м-м.
        Раздевалка здесь была очень неплохой и просторной. Княгиня усадила меня в ней на маленький стульчик и начала передо мной переодеваться. А я должен был оценивать все это.
        Спустя минут двадцать к нам в кабинку заглянула Р`шани, застав меня в момент широкого зевка, а Эйрин в неопределенном состоянии где-то между 'полностью обнажена' и 'почти голая'. Словив мой печально-скучающий взгляд моя как бы командир солидарно-завистливо вздохнула и куда-то ретировалась.
        Еще минут через двадцать перемеряв огромный ворох одежды, подаваемой красным как рак мальчишкой, вампиресса наконец-то определилась и с одеждой мы, наконец, завершили.
        Покупки Эйрин оплатила появившемуся из недр магазинчика мускулистому старому мужчине. Двадцать две золотых монеты. За эти деньги можно нанять у нас в столице полную дюжину Атретасов на одну миссию или пятерку для охраны своей тушки на месяц...
        А потом подождали Р`шани, тоже мерявшую костюмы. Ее напарник с кислым взглядом шарил по радуге выложенных тканей, то ли решая, что себе купить, толи просто от скуки.
        Выбравшись из этого магазина, мы(уже не разделяясь) тут же нырнули в соседний. Пробыв там совсем недолго (здесь торговали разными сувенирами) мы перешли в следующий и оказались в оружейной.
        Здесь меня ждало некоторое разочарование: да оружия было очень много, но подавляющее количество представленных образцов было неважного качества, а магических сплавов с адамантом или митрилом почти не было, а две легкие кавалерийские сабли, что вынес нам продавец, были настолько усыпаны драгоценностями, что это их полностью разбалансировало и грозило полностью дискредитировать их как оружие вообще. Единственное, что меня заинтересовало по-настоящему так это огроменный вампирский шестопер с длиной стальной рукояти больше метра. Прекрасное оружие в руках высшего вампира, которому нужно лишь заботиться о его огромной инерции.
        Следующий магазин тоже оказался оружейным. Когда мы уже собирались уходить, мой взгляд упал на хищно изогнутый ритуальный кинжал руки какого-то мне неизвестного некроманта-оружейника из Белого Королевства. Мне понравилось в нем все: изгибы, длина, цвет, украшения. Вот только...Да-да - двести пятьдесят золотых. Даже меня, практически не ограниченного в деньгах существа, как-то испугал этот ценник. За такие деньги мне в Доме или Храме сделают и получше да из чистого адаманта.
        Раздраженно хмыкнув, я, не слушая продавца, вышел из магазинчика и уже по инерции собрался нырнуть в очередные двери как чуть не уткнулся в Стоящего возле них Атретаса Сатх в черной маске и с зелеными разводами.
        Пару секунд мы сверлили друг друга взглядами, но за моей спиной возникла Эйрин и он перевел на нее взор. Я же оглянулся и насторожился: перед прозрачной витриной магазина собралась настоящая толпа самых разных существ. Все они смотрели вовнутрь и переговаривались. До меня доносилось: 'Наг, наг...какой ужас...страшно...вампиры...'
        Я почувствовал азарт и даже кукую-то внутреннюю дрожь. Предвкушение, радость схватки. С трудом держа себя в рамках, я шумно втянул носом воздух и, повернув голову к своим, произношу:
        - Я ни разу не видел нага. Посмотрим?
        Эйрин явственно фыркнула.
        Не дожидаясь реакции остальных я обошел стоящего перед входом Атретаса Серх и вошел в помещение.
        Магазин был в два раза больше соседнего оружейного. Кристально прозрачные витрины демонстрировали самые разные артефакты и изделия магов. Некоторые из товаров были очень красивыми и, как следствие, дорогими. Драгоценные металлы и россыпи самоцветов должны были притягивать взор, но лично мне было на них плевать: в сокровищницах И`си`тор и Храма я видел и не такое. Да и вообще - я был равнодушен к золоту, сильно выделяясь этим среди темных эльдар.
        Я смотрел на тех ,кто стоял перед двумя молодыми бледными как смерть продавцами и жадно ощупывал их взглядом.
        Первым, на кого я обратил внимание, была страшноватая фигура очень необычного черырехрукого нага - полузмеи-получеловека. Я впервые в своей жизни видел так близко представителя этого народа. Верхняя половина тела у него была как будто от эльдара - белая кожа, красивое узкое лицо с почти женскими мягкими чертами, изящные конечности. Комплекцию портила лишь вторая пара рук. Черные жесткие на вид волосы, были перетянуты множеством узких ремешков в длинный хвост, спускавшийся почти до резкой границы перехода между туловищем и змеиной частью тела. Его длинный, почти четырехметровый, толстый змеиный хвост, покрытый очень мелкой черной чешуей, без движения лежал на гранитных плитах пола. Из одежды на змеелюде был лишь искусный доспех явно без поддоспешника. Вооружен наг был темноэльфийским оружием - две пары мечей-кхриао на поясе, а за спиной еще пара длинных мечей-хатхов. Вот бы увидеть его в бою...
        Наг обернулся и я увидел его абсолютно черные глаза(пользуется заклинанием?) и довольную тонкую улыбку.
        Что-то в нем отличалось от того описания, что я видел в книгах. Хм. Вторая пара рук была атрибутом лишь аристократов наг. Неужели? И что выгнало из глубин сам кошмар подземелий, легендарных воинов Эксесс? Насколько я помню из описаний, по магии они равны Атар, а по физическим показателям вполне могут в одиночку противостоять целой пятерке. На наплечнике я замечаю небольшой знак в виде буквы 'Г' - знак дочернего Дома Кхитан, Криташа. Родилось сразу множество вопросов: Знает ли Акешь о нем? А ели знает - то не она ли его послала? А если она? Ей может прийти в голову все что угодно...
        Мой взгляд соскальзывает на его невольных соседей: абсолютно равнодушно смотрящего на меня еще одного гвардейца Сатх, одну безоружную светлую эльдарку в закрытом до подбородка платье из тяжелой, расшитой золотом, ткани, еще одного светлого в искусном доспехе и с двумя длинными прямыми мечами на поясе, да странную пару - молоденькая девушка с таким же молодым парнем за ее правым плечом.
        Кроме них никого в магазине из посетителей нет. Какого демона они все ждут? Я откидываю капюшон и, чуть улыбнувшись, медленно прохожу мимо них всех к левому бледному, как сама Ахеш, продавцу и спрашиваю:
        - Меня интересует амулет-переводчик с языка 'ирши`фа'.
        Все присутствующие переводят взгляд с меня на него, а улыбка нага становится издевательской. Паренек издает звук похожий на нечто вроде тонкого 'а-а-а-м' и хлопается в обморок. Его товарищ успевает его подхватить и, вытащив ногой из-под прилавка табуретку, кое-как пристраивает его безвольное тело на нее. Придерживая товарища, он отвечает:
        - Они прибудут через десять минут. Не извольте волноваться...
        Я чуть пожал плечами:
        - Ничего, я подожду.
        - Будешь за нами. - неожиданно смело произнесла девушка.
        Я хмыкнул.
        - Почему - нет? Это терпимо.
        Только сейчас, я заметил, что ее белая кожа имеет сероватый оттенок, а уши хоть и коротки, но явно заострены. Наша кровь?
        Я быстро окинул обоих взглядом.
        Девушка была юна и красива на вид. Красивое узковатое лицо, тонкая изящная шейка, черные ровные волосы по плечи и... абсолютно алый цвет глаз. И как я сразу не заметил? Похоже, здесь замешана магия Порядка. Как интересно-то! Чем дальше - тем веселее!
        Высший вампир...
        Одета девушка была в легкий кожаный доспех, из-под которого выглядывал воротник очень изящной кольчуги из черного металла. Неужели адамант?
        Парень был одет так же. Вот только в отличии от девушки у него было сразу два явно темноэльдарских меча-кхриао и в добавок к этому пара изогнутых кинжалов.
        Его глаза были почти нормальными, выдавая его класс обычного вампира.
        Я улыбнулся и произнес, дотронувшись правой рукой до своей левой стороны груди:
        - Ашерас-с-Серх-х. - и чуть склоняю голову. После чего плавно указываю в сторону Княгини: - Мое творение и фамилиар - вампир Эйрин.
        Девушка на секунду задумывается и тоже представляется сама и своего спутника:
        - Стартика Вайл. А это - Саликирт, мой вампир и фамилиар.
        Неожиданно вклинился наг, его голос чуть шипел:
        - Мое имя - Хеш. Я принадлежу к роду Херсс.
        Когда змеелюд закончил, гвардеец Сатх произнес, плавно шагнув вперед:
        - Асхиль Сатх. - и неожиданно его губы чуть изогнулись в слабой улыбке.
        Как там говорила Р`шани? Элитные неживые убийцы, маги с тысячелетним опытом войн? Как же я желаю скрестить с ним мечи...
        Нет-нет-нет. Держаться! Пока не вычислим Сариехарну - никаких схваток в полную силу.
        Занятый уговорами самого себя, я чуть не пропустил момента, когда светлые, осознав, что они рискуют выказать присутствующим неуважение, тоже представляются и первым это делает парень, чуть склонив голову:
        - Ирау, Дом Золотого Листа.
        Ого! Дом Владычицы Синего Леса? Вполне возможно, что он мой далекий родственник...
        - Ильюрь, Дом Серебряной Стрелы.
        Второй по величине Дом, специализирующийся на подготовке лучников. Разведка и еще что-то. Больше ничего особого не помню. Надо у кого ни будь спросить. А чего она без лука? Они ж вроде с ними даже спят...
        Повисла напряженная тишина. Все молча изучают друг друга, чуть ли не ощупывая руками детали одежды. Я решаюсь прервать затянувшуюся паузу:
        - Неплохо Академия поднимается на продаже переводящих амулетов...
        Все молча сдержанно кивают и лишь наг произносит:
        - С-согласен...
        Я делаю еще одну попытку:
        - Я собираюсь поступать в Академию. А вы?
        Хеш кивает, чуть доворачивая подбородок влево:
        - Я решил посмотреть на мир, а тут подвернулась такая великолепная возможность повысить мастерство в магии.
        Гвардеец Сатх опять улыбается, но на этот раз какой-то неживой улыбкой:
        - Я здесь по заданию Дома...
        Что, вот так напрямую? Все на него бросают короткие любопытные взгляды.
        Ильюрь почему-то напряженно на меня смотрит и тихо произносит:
        - Мне нужно пройти обучение другим граням своего дара.
        - Мне тоже. - как-то беспечно вторит Ирау.
        Стартика изящно пожимает плечиками:
        - Меня отец послал за тем же.
        И почему мне кажется, что здесь все, кроме этого Асхиля, лгут?
        Неожиданно из нутра лавки доносится хлопок дверью и чей-то сварливый голос начинает что-то кому-то выговаривать. Потом возникает звук чьих-то шагов и из узкого прохода за прилавком выныривает подросток в ярко-сине-радужном плаще мага. В руках он натужно несет большой деревянный ящик. Продавец явно обрадовался его приходу.
        Увидев нашу компанию, новоприбывший чуть не выронил ящик, но в последний момент удержал и, с натугой перехватив, поставил его за прилавок. Я успел заметить, что он доверху забит медальонами на стальной цепочке.
        Очевидно, это и есть амулеты-переводчики.
        Продавец произнес неуверенным голосом:
        - Два золотых за штуку. Для его правильной работы он должен касаться открытой кожи. Желательно его носить под одеждой.
        Наг отчетливо фыркнул.
        Дверь в магазин открылась и внутрь сперва зашла Р`шани, а уж следома потянулся гуськом весь мой отряд. Не уйдя далеко от входа, они все стали делать вид что рассматривают витрины.
        Их появление не прошло незамеченным - все присутствующие, у кого было оружие, будто бы случайно положили руки на рукояти мечей. При этом реакция вампирши и Ильюрь меня озадачила: они как-то довернули кисти во внутрь, чуть спрятав руки в рукавах своих одеяний. Очевидно, они не так безоружны, как кажется. Мелькнула мысль об оружии скрытого ношения. Ну, на навроде ножен с кинжалами на запястьях...
        Продавец попытался деликатно кашлянуть, но этот резкий звук заставил нас взяться за рукояти мечей.
        Смерив друг друга вопросительными взглядами, мы почти одновременно, лишь на краткое мгновение, скосили взгляды на нервно сглатывающего мага.
        Удостоверившись, что пока все нормально, к продавцу попятились светлые. Напряжение, разлитое в воздухе, тут же начало спадать.
        Быстро расплатившись, светлые, косясь на остальных, покинули помещение. При этом они по максимальной дуге обошли замаскированных храмовников. Следом за ними пошел Асхиль. Бросив на стол монеты, он получил из трясущихся рук мага переводчик. Держась за мечи и водя большими пальцами рук по рукоятям, он прошел впритык между Р`шани и витриной. При этом он с ней обменялся взглядом. Потом пополз наг.
        Пока он расплачивался, мы с фамилиаром Стартики смотрели друг другу в глаза. Как ни странно, но я не видел там ничего: ни страха, ни сомнений, ни ярости. Никаких эмоций. И это при том, что вампиры довольно эмоциональные существа. Особенно, так называемые 'низшие'...
        Наши гляделки прервала его хозяйка:
        - Идем, Саликирт. У нас еще много дел...
        Когда они вышли, я еще пару секунд смотрел им вслед, а после резко повернулся к Эйрин. А вот у нее эмоции были. Я их не только видел, я их даже чувствовал.
        - Я буду ждать на улице. - произношу и медленно выхожу из магазинчика.
        Почти все давнишние посетители уже растворились в толпе. Лишь нага выделяла не только толпа зевак, следующая за ним по пятам, но и высокий рост.
        Ну и пусть. Я чувствую, что мы будем часто видеться в Академии.
        Сзади подходит Княгиня и зайдя слева протягивает мне амулет. Я беру его и, коротко осмотрев его в магическом зрении, одеваю на шею.
        Эйрин дотрагивается до моего плеча и, дождавшись пока я чуть поверну к ней голову, шепчет:
        - Ты обратил внимание на серую?
        - Да. Одна из наших?
        - Нет. Она - вампир, из 'истинных'. Она не обращенная, а та, что уже родилась вампиром. Для достижения высшей ступени им не нужно убивать магов - им нужна лишь простая кровь обычных живых...
        - Хм. Я думал, что знаю все о вампирах.
        - Если ты можешь создавать Князей и поднимать сразу высших - это не значит, что ты знаешь абсолютно все.
        - М-да. Хотя, я, возможно, просто пропустил эту информацию мимо своего сознания: меня интересовал лишь магический аспект обращения - т.е. сам ритуал и его магическое влияние на поднятые тела. Начет же потомства...у меня тогда были совсем иные приоритеты. Ты обратила внимание на этого ее 'фамилиара'?
        - Ага. Он мне не нравится. Что-то в нем не так...
        Из магазинчика вышла Р`шани и, заталкивая за воротник амулет, тихо выругалась после чего произнесла:
        - Ну и встреча... Теперь-то вы понимаете, какие твари повылазили из-под камней? А в Академии ходить будем по двое. Даже в туалет, м-м-мать его... - она чуть посторонилась, пропуская мимо себя какого-то мага в синей накидке.
        Плотной группой мы неспешно пошли дальше к площади, на которой уже несколько тысячелетий проводилось Испытание.
        Сама площадь оказалась разграничена на две части радом невысоких столбов с протянутыми между ними толстенными цепями. В левой от меня части находились те, кто собирался поступать в Академию, а справа - зеваки, зрители и родственники первых. Перед входом на левый сектор стояло четверо магов и регистрировали заходящих на нее, записывая черной палочкой на прямоугольном стеклянном листе. Сразу после написания строчка знаков становилась намного меньше и сдвигалась вверх, выстраивая ровные столбцы.
        В самом секторе поступающих так же было разделение на три очереди. Первая была самой большой, толстой и длиннющей. В ней стояли преимущественно подростки за редкими исключениями. Вторая была на много-много короче первой и в ней стояли все подряд. Здесь я увидел нага, эльдар всех цветов и возрастов, орков, пару давешних вампиров, трех высоченных и мускулистых стройных гноллов, на чьем фоне двое цвергов и гном выглядели приземистыми тумбочками. И все они были щедро разбавлены людьми. В третьей очереди было всего трое совсем молоденьких девушек, однако, дорогая одежда выдавала в них дворянок.
        Первая очередь находилась впритык к сектору зрителей и стоявшие в ней подростки вовсю переговаривались с людьми по ту сторону ограждения. Некоторые из девченок сидели на цепях, очевидно уже давно ожидая своего часа.
        В целом обстановка и настроение толпы были праздными. Судя по всему день, когда проводилось Испытание, был чем-то навроде государственного праздника. Если честно, то я понимал логику правителей: каждый маг - это не только мощная боевая единица, но и представитель, опора власти на местах.
        Неслышными мягкими тенями просочившись через толпу, мы подошли к четверке магов у импровизированного входа.
        Мой командир подошла к магу с листом стекла в руках и начала что-то тихо ему говорить. Когда она закончила, он кивнул и произнес глядя на нас:
        - Да, меня предупредили.
        Р`шани же скомандовала нам:
        - Построились!
        Мы разбились на 'пятерки' и замерли.
        После событий в Ишерском Лесу мой отряд лишился Шеяшхи и Руеша, поэтому его пришлось пополнять из отряда поддержки Арихитос. Ну а вообще, грубо говоря, у нас было не стандартные двенадцать солдат, а тринадцать (с Эйрин).
        Маг замялся:
        - Эм-ма... Мне нужно увидеть лица...и имена и...- он, вдобавок, еще и застеснялся - эм-м...пол... Прошу прощения, но у вашего народа мужчину можно легко спутать с женщиной. Особенно, если все тело закрыто доспехом...
        Р`шани вздохнула и кивнула нам. Мы понятливо стали стягивать капюшоны и маски, а командир начала тыкать в нас пальчиком и называть:
        - Командир пятерки Сейнилг - мужчина, Райнулл - мужчина, Кариштал - женщина, Мирталир - мужчина, Ванулан - женщина, Эйруни - женщина. - она перевела взгляд на нас - Ашерас - мужчина, а вот это Эйрин, его фамилиар, вампир...
        - Вампир? - сделал стойку маг.
        - Ну, да.
        - Чем будете кормить? - он посмотрел из-под капюшона на меня. Я с удивлением увидел, что его глаза даже не светятся, а залиты ярко-желтым светом.
        Я чуть пожал плечами:
        - Я довольно сильно одарен и пока что моей крови хватало.
        - Понятно. - маг вытянул губы в трубочку, что-то усердно записывая на стекле. Закончив, он произнес: - Прошу вас, продолжайте...
        - Эвирас - женщина, Аритан - мужчина, Сейунг - женщина, Майлин - женщина... Командую ими я. Мое имя Р`шани - женщина.
        - Благодарю вас... - произнес маг, заканчивая писать, и повел приглашающее рукой: - Проходите.
        Что интересно, после того как мы встали в конец очереди перед входом тут же образовалось настоящее столпотворение из Атретасов Великих Домов.
        Глядя на все это, мне хотелось ругаться самыми непристойными выражениями. В основном толпа состояла из солдат Кхитан, но я неожиданно даже увидел десяток из Дома А`сеатр.
        Одним словом - кошмар. И самое главное: не вполне понятно за чьей головой эта вся толпа прибыла и не начнет ли выяснять отношения прямо в Академии?
        Мне бы не хотелось что бы, к примеру, во время какой-нибудь лекции или практики вдруг началось самая настоящая война Великих Домов. И Хеатросса не нужно будет...
        Похоже, Эйрин была со мной согласна и в данный момент шипела проклятия. Р`шани же о чем-то шепталась с другим офицером Сейнилгом. Вроде пара-другая из зачисляющихся чужих Домов им знакома. Судя по мрачным минам, исказившим их маскообразные лица, они более чем обеспокоены.
        Двадцать четыре Высшие Жрицы Кхитана и дюжина А`сеатр. Плюс трое Сатх. Один из которых - явно древний лич. А может и все трое.
        Надеюсь, Акешь приняла меры и осознает всю опасность своего положения.
        Реакция регистрирующего мага была донельзя забавной: сначала его челюсть отвисла, а из ослабевших от растерянности рук выпал лист стекла и стилос. Правда, они даже и не подумали разбиваться. Тем не менее, родившийся звонкий звук удара этих предметов о брусчатку привел его в чувство и он, быстро подобрав их, начал регистрацию.
        Р`шани дотронулась до моего плеча и произнесла:
        - Видишь вон ту жрицу Кхитана, вторую справа? - дождавшись моего еле заметного кивка, она продолжила: - Это Хаирме. Я точно уверена.
        - Кто это?
        - Дочь Акешь, не родившаяся Атар. Ее положение в Доме сравнимо с положением Элтруун в И`си`тор. Хоть она и моложе той на тысячу лет. С ней ее отряд. Похоже, Акешь взяла с собой элиту.
        - А могло быть по-другому?
        Р`шани неопределенно повела рукой:
        - Она сильный маг, а кроме того - она арир Акрио, очень близкий к этой богине. Поговаривают, что Храм даже делал ей предложение уйти из Кхитан и перейти на высокий пост с возможностью стать Верховным Ариром. Так вот - она отказалась. Вопреки воле Акешь. Ее отряд невероятно предан ей. Причина проста: они все часто бывают в ее постели. - я удивленно поднял бровь, глядя на двух жриц в ее отряде, а Р`шани продолжила: - Старые приемы самые действенные...
        Сайнилг неожиданно хохотнул и произнес:
        - Ох, чую - веселые будут деньки!
        Мой командир повернулась к нему:
        - Еще кого-то узнал?
        Он хмыкнул:
        - Вон, такой высокомерный с лезвием в волосах. Видишь? Это - Астен А`сеатр. Мастер оружия 'ре-си'. Как-то с ним дрался. Он меня победил, но не смог добить: к нам подошло подкрепление. Я чудом выжил - мое тело слепляли воедино полдня. Шрамы окончательно сошли только после обращения...
        Отвернувшись, я процедил:
        - И почему мне все время кажется, что наша маскировка бесполезна?
        В ответ Эйрин выразительно хмыкнула.
        Стояли мы за каким-то гномом. Он был довольно низким (примерно на пол головы ниже меня), но очень широким в плечах. Фактически же он был шире меня вдвое, а то - и втрое. Мускулистые руки, бычья шея и мощное туловище не сильно гармонировали с явно коротковатыми ногами. Его черная борода была совсем короткой и очень опрятной, что выдавало его молодость.
        В данный момент он вполне мирно разговаривал с двумя смуглыми цвергами, которые, очевидно, были в очереди раньше него.
        Вообще эти два народа враждовали между собой не то что бы уж очень сильно. Во всяком случае, они даже могли поставить на рынке свои палатки по соседству. Чего нельзя было сказать про отношения светлых и темных эльдар. Да, Великие Дома И`си`тор, Кхитан и А`сеатр пользовались определенным уважением среди соседей: первые - из-за силы и властности, вторые - из-за богатства и связей, а третьи - из-за торговли. Но остальные два Великих Дома вызывали настолько негативные эмоции, что часто светлые бросались в бой, лишь завидев их флаги. Сатх - вызывал до такой степени сильный животный ужас, что бывало даже деньги не могли заставить явиться на встречу их торговых партнеров, а Р`еанр`е ненавидели не только другие народы, но и в тихую другие Великие Дома.
        На фоне всего этого должно быть понятно, почему политических союзников у темных эльдар практически не было. А вот торговые связи - были и не малые. Сейчас Высокий Совет Матриархов прилагал все усилия по обелению нашей репутации, что бы наши партнеры, побоявшись потери настолько выгодного соседа, в лучшем случае не поддержали войну и заняли хотя бы нейтральную позицию.
        Солдаты Кхитан наконец-то зарегистрировались и встали за нашими спинами в тот момент, когда очередь сдвинулась.
        Мы обменялись приветственными кивками.
        Мой взгляд ощупывал их лица и не находил Акешь. Где же она? Потому что если ее нет, то я не вообще не вижу смысла в их появлении. Не учеба же?
        Наша очередь довольно быстро продвигалась, поэтому я, так и не найдя Матриарха Кхитан, плюнул на ее поиски и стал смотреть на действо, высокопарно называемое 'Испытание'.
        Если в нашей комиссии это протекало довольно просто - претендент заходил в выложенную белым камнем на брусчатке пятилучевую звезду и демонстрировал какое-нибудь не сильное заклинание, то желающих поступить на первый курс обучения заводили на специальный постамент, являющийся частью площади. После этого из постамента поднимались толстые плиты из прозрачного материала, будто заключая претендента в аквариум. После этого, тот должен был произвести хоть какое нибудь магическое действие. На это ему давалось лишь две минуты. Прозрачные плиты не только защищали зрителей и испытуемого, поглощая вырывающуюся ману, но и делали видимыми его ауру.
        Аквариум был довольно большой - примерно два на два шага, поэтому претенденты, находясь в нем, не испытывали особых неудобств. Часто у ребят не получалось вообще ничего. Тогда комиссия из пяти магов совещалась некоторое время и выносила вердикт.
        Тем временем за Кхитан пристроилась дюжина Атретасов А`сеатр. Контакт обоих этих группы ограничился лишь вялым обменом приветствиями.
        Между тем очередь сдвинулась еще и я обнаружил, что до комиссии остались лишь гном и два цверга - огромный наг переполз на звезду. Ответив на пару заданных магами вопросов, он создал слабенькую Сферу Тьмы и кинул ее в сторону комиссии. Естественно заклинание не сумело преодолеть возникшую на его пути незримую стену защиты и бессильно расплескало Тьму. Что интересно: у меня в Доме, да и в Храме, защита была фиолетового цвета, а здесь она была ярко-голубого. Когда защита снова стала прозрачной, наг ответил еще на пару вопросов и выполз за пределы звезды. Проследовав куда-то налево, он заполз в огромные раскрытые кованые ворота Академии.
        Следующим был цверг.
        Что интересно, я вроде нахожусь довольно близко, а вот не могу расслышать ни одного слова. Какая-то магия? Лица же магов скрыты под глубокими капюшонами...
        Натужно попыхтев, цверг родил небольшой огнешар. Стихийник?
        А вот его товарищ сплел 'лечение'. Уже интереснее: я бы понял если бы была Тьма или даже Смерть, но Жизнь... И у кого - у цверга?
        Потом пошел гном. Он сплел на своей ладони какой-то очень ярко-белый узел. Подняв его на ладони, он подбросил его в воздух. Узелок превратился сначала в нечто очень красивое, а потом полыхнул короткой ярчайшей вспышкой. Стенка защиты моментально стала непрозрачно-синей.
        - Твою мать! 'Ослепление'! - рассерженно-изумленно выдохнула Р`шани, запоздало отворачиваясь и прикрывая глаза рукой.
        М-да уж. Свет во всей своей разрушительной красе. Вот только зачем он ее так сильно заполнил маной? Благодаря влиянию на мой организм Крови моя светочувствительность значительно снизилась, а вот все остальные темные тихо ругались на чем свет стоит. Похоже, 'черные глаза' защищает отнюдь не от всего.
        Прозрачность защиты быстро восстанавливалась. Гном выбрался из нее и, переговорив с магами, удалился.
        Я почувствовал в произошедшем вызов и, пока Р`шани обращала себе на лицо слабенькое 'лечение' из небольшого кольца-артефакта(мы подстраховались на подобный случай), шагнул на звезду.
        - Скажите ваше имя и приступайте. - безразличным голосом произнес центральный маг.
        Я чуть улыбнулся:
        - Ашерас Серх.
        Подняв правую руку, я создал над ладонью не особо сильное заклинание 'Прах'. Вот только вбухал я в него почти сотню эрг маны. Само создание заклинания я провел на грани скорости заполнения для Смерти. Сила сопротивлялась, не хотела закачиваться так быстро в одновременно создающиеся части сложной структуры. В целом у меня ушло на эту даже не сферу, а мутно-серо-черный комок около десяти секунд. Я прошел по самой грани: чуть-чуть быстрее и излишки маны бы не успевали затягиваться в 'ат' и просто изливались мне на ладонь. Ничего серьезного, но руку пришлось бы лечить. Повинуясь моей воле, 'Прах', крепко сжатый отростками моей ауры, поднялся над ладонью. Я делаю шаг назад, к краю защитного барьера, дабы быть подальше от места попадания и, подав ману в 'тер', фактически выстреливаю в барьер.
        Практически сразу следует звук удара огромного молота о каменную стену: расстояние до цели очень маленькое и скорость импровизированного снаряда довольно велика. От одного удара заклинания о барьер тот даже не синеет, а чернеет в месте попадания. 'Прах' буквально размазало по барьеру, словно гелевый плевок по листу стекла. Секунду ничего не происходило, а потом субстанция начала, словно живая, собираться обратно в изначальную форму. И лишь тогда когда пятно уменьшилось вдвое, заклинание сделало слабый, почти беззвучный, 'пуф', разрушаясь и выпуская из себя в центр попадания ману Смерти. Словно шокированный спрут, оно, почти мгновенно, сжалось в точку. Защита на это реагирует негативно: черно-синее пятно разрастается почти до двух метров в диаметре, а синева барьера поглощает почти всю звезду, оставив лишь совсем небольшой прозрачный участок за моей спиной.
        'Прах' - это невероятно древнее заклинание. Оно пришло вместе с Орин. Даже не так - его ЗНАЛИ Древние и часто оговаривались, что его придумали отнюдь не они. Его прямое назначение - пробивание магических защит и впрыскивание вовнутрь струи концентрированной маны Смерти. Фактически, грамотному некроманту больше ничего из атакующих заклинаний и знать не нужно: от него лишь требуется создать пару подобных 'подарков' и, пока враг занят уничтожением созданных тварей, точно влепить их в цель. Вот и все. Ходили слухи, что Хешри Сатх сдают специальный норматив на скорость создания 'Праха'...
        Глядя на очень медленно светлеющее пятно, я выбрался из барьера и обошел его по внешней стороне.
        Когда я увидел комиссию, стоя маги забавно переругивались между собой. Увидев меня, они успокоились.
        Центральный из них обратился ко мне:
        - Вы же состоите в Серх, дочернем доме Сатх?
        - Думаю, это не тайна... - пожал я плечами.
        Крайняя справа магиня спросила:
        - А куда вы собираетесь поступать? Судя по вашему фамилиару и скорости создания 'Праха', мы вряд ли сможем вас обучить чему-то для вас новому в некромантии или даже Тьме...
        Я мягко улыбнулся:
        - Мой дар довольно многогранен. У меня обнаружилась небольшая склонность к Жизни и даже Свету. Кроме того я могу немножко управлять Воздухом и Землей. А как вы должны знать получить знания в нашем городе довольно проблематично. А услышав о том, что Великий Дом И`си`тор решил наладить контакты с Королевствами, я решил воспользоваться предоставившейся возможностью. Кстати, судя по всему, похожие мысли посетили не только Атретасов моего Дома, если даже Великие Дома проявили свое внимание...
        Маги немного пошушукались и центральный маг произнес, покосившись на ставший почти прозрачным барьер:
        - Ваш командир показывает свое нетерпение.
        Я оглянулся и вежливо ответил:
        - О, Р`шани прекрасный командир. Лучше многих. Хотя - и ее не стоит злить...
        - Понятно. Значит, записать вас на факультет Света?
        - Да.
        Маги явно переглянулись и тот же маг произнес:
        - Проходите в ворота. Там, на площади идите к сектору с белыми флагами. Вам там все объяснят и помогут заселиться в общежитие... - маг было замолчал, но тут же спохватился: - Ах, да. Пусть ваш фамилиар продемонстрирует печать.
        'Печать'? Что это? Я обернулся к Эйрин, стоящей со всеми и поманил ее пальцем. Когда она торопливо подбежала, шепчу ей на ухо:
        - Они хотят увидеть какую-то 'печать'...
        Княгиня явственно фыркнула и стала расстегивать курточку. Когда она ее раскрыла, я даже услышал как вся комиссия шумно вдохнула. Они все что - женской груди никогда не видели? Ну, я понимаю еще мужчин, но...женщины?
        Я покосился на довольную эффектом Эйрин и увидел на ее животе большую кольцеобразную вязь черных знаков Древних. Это, наверное, и есть 'печать'. Странно, что я ее раньше не видел. Словно в ответ кольцо знаков начало светлеть и исчезло.
        - Достаточно. - Голос у мага был хриплым - Фамилиар будет жить с вами?
        - Конечно.
        - Можете идти...- после завершения фразы, маг громко сглотнул.
        Я произнес, повернув голову к застегивавшейся Княгине:
        - Пошли...
        Обогнув комиссию, я зашел в раскрытые ворота Академии. За ними простиралась довольно большая площадь, по которой сновали туда-сюда группки веселящихся ребят. Первогодки...
        Древнее царство людских волшебников. Место, где вот такие веселые мальчишки и девчонки превращаются в 'мудрых и всесильных' магов.
        Хмыкнув своим мыслям, я отошел к краю площади и стал ожидать своих, осматриваясь по сторонам.
        Площадь была покрыта большими очень плотно подогнанными каменными плитами из какого-то странного довольно красивого шершавого камня персикового цвета. Когда я на него смотрел, у меня возникла мысль, что это не природное образование. Площадь была прямоугольной формы и была зажата слева и справа двумя монументальными зданиями, украшенными красивыми колоннадами и множеством статуй. В центре площади, развеваясь от напора неощутимого магического ветра, были установлены на высоких стальных флагштоках широкие полотнища разноцветных флагов, символизирующих Стихии и Силы. Под каждым флагом были довольно большие группы как ребят-первогодок все еще одетых в гражданскую одежду, так и взрослых. Кроме них под флагами находились маги, одетые в красивые плащи того же цвета, что и флаги. Среди людей нет-нет да и мелькали представители иных народов и рас. Здесь я впервые увидел очень темнокожего человека с бритой наголо головой. Как ни парадоксально, но он был в белой мантии.
        Пока я осматривался, один из магов взял большую группу подростков и повел куда-то между зданий. Предположений куда, лично у меня, возникла масса. Основными из них были: экскурсия, заселение в общежитие и библиотека.
        - Сколько малышни. - произнесла Эйрин и даже облизнулась.
        - Надеюсь, ты будешь держать себя в руках? - я нахмурился.
        Она широко улыбнулась:
        - Надейся, надейся... Шучу! - тут же примирительно подняла она руки.
        Ох, и шутница...Я вот тоже как пошучу...
        На ее счастье через врата пулей выскочила Р`шани. Бешеным зверем она резко затормозила и стала осматривать площадь. Мы с Эйрин помахали руками, привлекая ее внимание.
        Изобразив важность и невозмутимость, она подошла к нам и тихо произнесла, постоянно косясь на окружающих:
        - Ашерас! Зачем ты пошел вперед меня? Да еще подал нашим такой пример? Они ж теперь все как один будут долбить барьер, не сильно сдерживаясь! Я-то им сказала не особо выкаблучиваться, но... Пойми, ты - пример, на который смотрят многие и многие. - она еще снизила голос практически до еле слышного шепота: - Ты - знамя не только Храма Элос. Ты - символ расположения к нам богов. За тобой по одному твоему слову пойдут все. Ты уже - легенда. На каждый твой шаг, поступок смотрят через призмы всего этого...
        Я показательно поморщился и нежно провел рукой по ее лицу:
        - Не переживай ты так. Невзирая на все сказанное тобой, я все равно - живое существо со своими слабостями. Не нужно меня идеализировать. Я всего лишь тот, кто я есть. - обращенная неожиданно положила сверху моей руки свою и, сильно зажмурившись, прижалась к моей ладони лицом. Что с ней? Хотя, если даже лично Эхаялин терлась о мои ладони... Я покосился на группу магов стоящих рядом и уставившихся на нас и произнес чуть громче: - Мама, все будет в порядке. Не беспокойся ты так.
        Р`шани, словно вынырнув из сна, отпустила мою руку и непонимающе заозиралась. Поняв, что сделала что-то не то, она опять зажмурилась и замотала головой, будто пытаясь отогнать наваждение:
        - Ч-что? Я? Но...
        Ее спасло появление в воротах одного из членов нашей так называемой 'пятерки', женщины по имени Эвирас.
        Она подошла к нам и, посмотрев на нашего командира, произнесла:
        - Что случилось, Р`шани?
        Я чуть улыбнулся и ответил за нее:
        - Моя мать переживает за меня и хочет, чтобы я был как можно более осторожен.
        Эвирас удивленно довернула влево голову и скептически оглядела сначала меня, а потом и командира. После чего покосилась на снующих рядом людей и сказала:
        - Понятно... Я предупрежу наших.
        - Кстати. - я покосился на 'мать' - Кто куда идет?
        Р`шани чуть повела левой рукой:
        - Весь мой, наш, отряд пойдет на Свет, а Сейнилг, со своими, отправится на Жизнь.
        - А потянут? - немного усомнился я.
        Командир широко ухмыльнулась, глядя на меня, и выдала:
        - Благодаря кое-кому у всех нас открылись ранее неведомые таланты.
        - Поня-ятно. - протянул я. - А не слишком ли сильно мы заявили о себе?
        Эвирас на секунду повернулась к воротам именно в то мгновение, когда из них вышел второй мужчина нашего отряда по имени Аритан. Махнув ему рукой, привлекая внимание она повернулась к нам и произнесла:
        - Не очень. Смерть - сестра Жизни. У эльдар может быть всякое.
        Р`шани же мрачно прошептала:
        - Все равно Этруллин разболтала все что можно и кому не следует. А если об этом узнает кое-кто, то лучше держаться вместе.
        Аритан стал спиной к нам контролировать окружение. Под его взглядом группка магов, откровенно рассматривавшая нас, свалила куда по дальше. Да и снующие вокруг ребятишки старались обтекать нас на приличном расстоянии.
        Эйрин стала тоже ощупывать взглядами фигуры магов, ее голос был мрачен:
        - Я вообще перестала понимать, что мы будем тут ловить?
        Покосившись в сторону зеленого флага, я ответил:
        - У меня есть мысли, что его цель - уничтожение Академии.
        Из ворот вышла Сейунг. Сразу заметив нашу группку, она направилась к нам. Княгиня фыркнула:
        - Это-то ясно. Вот только как?
        Я стал перечислять:
        - У него ресурсов немного. Ему просто неоткуда их взять. Особенно сейчас. Поэтому, очевидно, он на кого-то опирается. Я думаю, что король Грег не настолько крепко сидит на троне как пытается показать. Опора его власти - Аршем Краа. С его смертью в Академии начнется 'небольшая' грызня за власть. И вот здесь уберут короля.
        Эйрин сузила свои глазки:
        - Но это нельзя провернуть просто так. Сейчас убить крупных политиков легче объявив прямую войну...Правда если этим займется он лично...
        - Вот именно. Мы знаем его цель. Нам лишь нужно оказаться рядом, когда он выкажет себя. Нужно просто ответить на вопрос: как? И мы поймем ответ на вопросы где, когда и кто...
        Через распахнутые врата вышел последний член нашего отряда Майлин. Дождавшись ее, мы тесной группой двинулись к белому флагу, под которым стояла жиденькая группка магов в ослепительно белых плащах, расшитых серебром.
        
        4. Учителя и инструкторы.
        
        Вообще под флагами Сил из людей собирались, в основном, уже взрослые маги да представители иных рас. Нужно сказать, что здесь количество магов было многократно меньше чем под флагами Стихий. Ребят первогодок я вообще видел лишь пару.
        Но зато здесь было множество зевак
        Когда мы подошли к белым они уставились на нас, словно мы были личами, пожелавшими изучать Жизнь.
        Р`шани открыто и мило улыбнулась(вот у кого нужно не забыть взять пару уроков улыбки!) и, когла мы все подошли ближе, произнесла:
        - Приветствую. Мы будем учиться на этом факультете.
        Центральный белый плащ кое-как отмер и покрутил головой влево-вправо, очевидно ожидая поддержки в решении нашей проблемы. Обнаружив товарищей в полном ступоре, он начал из себя давить слова:
        - Ну...Мэ-э-э...В общем, приветствуем вас в Академии. Я - Фелс Тариарс, старший преподаватель на факультете Света. Подождите минуту: я сейчас свяжусь с деканом по поводу вас.
        Командир опять улыбнулась да так, что я аж обзавидовался, и произнесла:
        - Да мы и не спешим.
        Маг засунул в широкий рукав плаща руку и достал оттуда медальон связи. После чего он отошел чуть в сторону. Вероятно, он не желал посвящать нас в детали разговора: все таки люди не очень дружат со своим разумом, чтобы держать связь с оппонентом без проговаривания слов вслух.
        Спустя секунд тридцать он вернулся. На этот раз он был в себе вполне уверен и произнес нам:
        - Все в порядке. Из вашего м-м-м Дома(?) на наш факультет больше никого не будет?
        Этот вопрос стер улыбку Р`шани:
        - Из нашего - нет. Но за нами стояли представители из двух Великих Домов. За них ручаться я не могу.
        - А это? - маг махнул рукой в сторону собирающегося отряда под командованием Сейнилга.
        - Они планировали пойти на факультет Жизни.
        - Хм. Понятно. - он повернулся к одному из товарищей и сказал: - Вольг! Проведи им общую экскурсию по Академии и засели в наше общежитие.
        Вольг неожиданно запротестовал:
        - А-в-ва... Почему я? Пусть Кайл! Или Вэн! - Но Фелс наклонился к его уху и что-то прошептал. Вольг громко вздохнул, покосился на нас и произнес: - Хорошо. Я все понял. - Он подошел к Р`шани и заговорил намного более твердым голосом: - Уважаемые представители народа темных эльфов! - я прямо почувствовал, как все наши поморщились при слове 'эльф', маг же не обратил на это внимание и продолжил: - Мое имя Вольг Халус. Я проведу вам небольшую экскурсию по Акакдемии. Хочу обратить ваше внимание, что после завершения Испытания будет церемония посвящения в адепты. На церемонии будет выступать ректор. Явка очень желательна, поскольку на церемонии определится состав вашей группы и куратор. Что ж, идемте за мной...
        Когда Вольг поборол свой страх (во многом благодаря милой улыбке Р`шани), он оказался неплохим экскурсоводом. Знал он об Академии настолько всего много, что я даже стал подозревать, что быть экскурсоводом - его основная обязанность в бытность преподавателем в Академии.
        Оказалось, что по Академии расположены жестко связанные между собой телепорты в количестве шести штук. Кроме этого было еще множество небольших портальных площадок. Но если первые питались от академических накопителей, то для того чтобы воспользоваться вторыми нужно было использовать личную ману.
        Когда наш экскурсовод показал невероятно детализированную модель Академии, я завис и надолго.
        Академия имела форму огромного прямоугольника с заключенным в середине восьмиугольником Цитадели Изначальных. Глубоко в прямоугольник внедрялось острие торгового квартала с кругом Площади Испытания на конце. А уже к нему примыкал относительно небольшой прямоугольник Площади Определения где мы и находились. В каждом из углов и в середине каждой стороны прямоугольника имелся выход за территорию Академии. По-иному покинуть ее было нельзя. Разве что силой пробить лишнюю дверь. Эти восемь пропускных пунктов очень хорошо охранялись и в случае чего легко перекрывались стражей. Кроме того, с воздуха Академия была накрыта гигантским куполом мощной защиты расположенной внутри общегородского. Обычно, купол был в режиме постоянного ожидания, но сейчас он был выведен на минимальную мощность. Вдобавок к этому, защита фиксировала все сильные применения магии на территории Академии и автоматически оповещала стражу о месте, и типе примененного заклинания. Вольг заострил на этом моменте наше внимание и попросил тренироваться на специально подготовленных для этого полигонах, коих было довольно много.
        Вообще следствий из его речи было множество. Похоже, что Эруллин была достаточно красноречива, описывая степень моей и Сариехарны опасности. Да и концентрация наших войск, сама операция по поимке-уничтожению моего отца, общая напряженность на международной арене и политические последствия официального прибытия в Сетар Иситес и Сериф - это все явно всполошило местный муравейник. А уж если учитывать гражданскую войну в Каршлане...
        Я бы отозвал часть войск с границы.
        Кроме того: похоже, мне придется встретиться с ректором лицом к лицу. Возможно - даже сейчас. Во избежание, так сказать, 'недопониманий'.
        А что? У меня - время есть. Ну, а Аршем, думаю, выкроит десяток минут.
        Пока Вольг распинался стоя спиной к карте Академии, я подошел чуть ближе к Р`шани зашептал ей на ушко:
        - Как думаешь, а если мне сейчас переговорить с ректором? Это вообще реально устроить? Он все равно знает, кто я и что я тут делаю. Думаю, некий контакт нам с ним придется установить. И лучше раньше, чем позже.
        - И как это сделать? - она повернулась ко мне.
        Я улыбнулся:
        - Я думаю, самый короткий путь - напрямую.
        Она перевела взгляд на Вольга:
        - Что, через него?
        - Да. Я думаю, даже деканы посвящены в то, что раньше называлось 'наша тайная миссия'.
        Р`шани кивнула:
        - Согласна. И как у Этруллин язык не стал похож на щупальце иллитида? Надо бы ей его вырвать. Пару-другую раз... Ладно. Это все действительно становится похоже на фарс. - она шагнула к магу ближе и произнесла: - Мы бы хотели переговорить с Аршемом Краа. Он сможет нас принять?
        Вольг запнулся и картинно завис, пытаясь осознать смыл сказанного ариром. Запустив свой центр мыслительных процессов заново, он удивленно спросил:
        - Могу я поинтересоваться - а зачем вам?
        Командир мило улыбнулась и веско ответила:
        - Нет. Просто скажите, что с ним хочет переговорить командир поступающих в Академию Атретасов Серх.
        Он пожал плечами и достал из рукава медальон и отошел чуть в сторону. Разговор затянулся, но спустя пять минут Вольг вернулся и произнес:
        - Ректор ожидает вас. Следуйте за мной.
        Мы последовали за ним. Свернув на довольно узкую выложенную фигурной каменной плиткой дорожку, наш отряд углубился в ухоженный парк, расположенный за правым зданием. Довольно скоро из-за деревьев выглянула каменная площадка портала. Посреди него находился сплошной гранитный диск, над которым было прокинуто три узких изящных каменных мостика. Посередине каждого из мостиков висело зеркало овального портала. Мостики, плавно поднимаясь, протыкали зеркала и также плавно опускались к земле.
        На моих глазах пара магов в синих плащах вошла в крайнее зеркало и исчезла в нем. Ну это-то понятно, а как же...? Однако, я не успел даже в мыслях сформулировать вопрос как с другой стороны зеркала вышла фигура другого уже старого мага, одетого в оранжевый плащ и опирающегося на искусный металлический посох с заключенным в навершие огромным алым камнем. Хм-м-м-м. Накопитель?
        Вольг остановился возле мостиков и произнес:
        - Из этой точки, как вы видите, ведет лишь три портала. Эта точка была создана последней примерно пять тысяч лет назад. Все остальные пять точек были построены гораздо раньше. Вообще лишь в пункте Крепости Ушедших существует сразу пять порталов. Все остальные пункты связаны лишь с соседними. Запомните - центральный портал всегда ведет в Крепость. Для дополнительной ориентации в пространстве есть вот эти щиты-карты, на которых отмечен золотой звездой тот пункт, где вы находитесь. Сориентировавшись по ним, можно попасть туда куда нужно с первой попытки даже будучи в Академии первые дни.
        Р`шани произнесла:
        - Благодарю за разъяснение.
        Вольг даже чуть поклонился в ответ и опять повел рукой в сторону среднего портала:
        - Следуйте за мной.
        Портал был превосходно настроен и переход не почувствовал даже я. Мгновение и мы уже в Крепости.
        Первым впечатлением было то, что внутри этого монументального сооружения даже воздух, казалось, был пропитан магией. Прямо перед нами возвышалась величественная и пугающая центральная башня. Называлась она довольно Башня Основателей. Лично у меня возникло ощущение, что это не строение, а сверло, которое на какое-то мгновение заклинило, но совсем скоро, буквально в следующее мгновение оно опять начнется внедряться в твердь. Высота у башни была соответственная - больше ста пятидесяти метров. Когда-то давным-давно, когда Академия еще не так разрослась, в ней проводили часть общих лекций, но сейчас административная часть полностью вытеснила учебную, превратив величественное строение в оплот бюрократии и институт власти ректора. Похоже, где-то здесь и находился в данный момент Аршем Краа.
        Как оказалось крепость внутри четко разделена на восемь острых секторов, которые, словно куски разрезанного пирога, разделялись широкими и прямыми улицами заканчивающимися монументальными вратами. Каждая из угловых башен возвышалась как бы в сердце этих очень больших секторов, заполненных такими же величественными зданиями.
        Вольг подождал, пока мы все спустимся к нему, и повел нас через парадный вход в башню.
        Снаружи и внутри Башня Основателей имела множество архитектурных излишеств. Высокие потолки, обилие статуй, батальные барельефы, обилие магических светильников - все это указывало на невероятное богатство и тщеславие тех, кто по праву носил титул 'Изначальные Маги'.
        Пройдя через очень широкий коридор, мы оказались в огромном внутреннем пространстве здания. Конструкция башни напоминала полую трубу с очень толстыми стенами в которых и находились многочисленные помещения. Также в центре башни от пола до самого верха стеклянной крыши шла очень толстая черная колонна, окруженная со всех сторон дисками снующих туда-сюда лифтов. На каждом этаже от центральной колонны симметрично отходили восемь широких мостов, соединяющихся с внешней стеной башни, где находились рабочие помещения.
        - Идемте. - позвал нас наш экскурсовод.
        Что интересно: все кого мы видели, являлись магами. Многие из них с интересом останавливались и смотрели на нас. Но в основном они сразу же опять куда-то бежали, сжав в охапке какие-то листки, или, разворачивались опять к товарищам, продолжая прерванный разговор.
        Когда мы подошли ближе, оказалось, что диски лифтов двигаются по глубоким выемкам в стволе центральной колонны. Между выемками оставалось около полуметра. Вольг подошел к одной из пустых выемок и провел рукой по тонкой светлой вертикальной полосе, расположенной на уровне поясницы рядом с пустым местом, где должен был быть лифт. Подняв голову вверх, я увидел, как высоко-высоко диск лифта опускается в нашу сторону.
        На платформе были два пассажира. Они были без одетых капюшонов. Поэтому я сразу узнал в одной из них Джер де Таунрилл. Вторая из женщин была явно белее зрелая на вид, но тем не менее прожитые годы отложили на ней настолько слабый отпечаток, что можно было прямо сказать, что она красивее своей спутницы. Между лицами пассажирок присутствовала некая схожесть черт, но не только - волосы и плащи обоих были ярко оранжевого цвета. Цвет моей родной Стихии - Огня. Похоже - это мать Джер.
        Интересно, что ни тут делали? Хотя, Джер де Таунрилл является личной ученицей ректора, а значит - может занимать довольно высокий пост в Академии. Поэтому, они могли быть здесь по множеству причин. И одна из них - сам ректор. Точнее, разговор с ним на какую-то тему.
        Когда они сходили с платформы, Джер скользнула по нашим лицам настороженным взглядом и, когда она смотрела на меня, я позволил себе улыбнуться. Ученица Великого Архимагистра настолько замедлила шаг, что почти остановилась. Она посмотрела мне в глаза и сглотнула. Узнала? Да, мое лицо было закрыто маской, но рост, комплекция фигуры, возраст...
        Все это не стоит особого труда сложить во едино. А если точно знать, кто сейчас маскируется среди Серх...
        Они отошли от лифтовой платформы достаточно далеко, чтобы Вольг прошел между ними и стеночкой. Следом за ним стали просачиваться и мы. Я пошел последним. Проходя мимо Джер, я остановился и произнес:
        - Приветствую вас, Джер де Таунрилл. - и переведя взгляд на ее спутницу: - Мое имя Ашерас Серх.
        - Хейд де Таунрилл. - произнесла она в ответ.
        - Как ваша сестра...м-м-м...Леона? Поступила?
        Джер неожиданно хрипло и запинаясь ответила:
        - Да...я благодарю...вас...
        Я перевел взгляд на скептически поднявшую правую бровь Р`шани и явно сально смотревшего на спины Таунриллов Вольга.
        - К сожалению, мне нужно идти: ректор выкроил немного времени для разговора в своем расписании, но что-то мне подсказывает, что мы с вами еще встретимся. Обменявшись прощальными кивками, я зашел на ожидающий меня диск лифта.
        Когда мы уже тронулись вверх, я расслышал, как Хейд спросила провожающую меня взглядом Джер:
        - Кто это?
        Ее ответа я уже не расслышал - лифт уже был далеко от них.
        Поднялись мы на лифте практически на предпоследний этаж. Следуя за нашим проводником, мы прошли по мосту и, пройдя по коридору, оказались перед высокой резной дверью с непонятными светящимися символами, выгравированными на ней.
        Вольг становился и произнес, повернувшись к нам:
        - Это ректорат. За этой дверью - приемная ректора Академии Аршема Краа. Я подожду вас здесь.
        Р`шани кивнула и, открыв дверь, первой зашла вовнутрь. Мы молча последовали за ней.
        За дверями оказалась просторная приемная в лучших земных традациях(насколько я помнил): большой широкий диван, ряд кожаных кресел и естественно очень ухоженная секретарша, сидящая за большим письменным столом и перебирающая деловые бумаги.
        Наш командир понюхала воздух и, сощурив глаза, произнесла:
        - Демон, скажи своему хозяину, что мы прибыли.
        Демон? Но здесь же Академия! А они жрут души одаренных. Для любого демона Академия - это нечто вроде кондитерского магазина для сладкоежки. Причем без продавцов и охраны. Я чего-то не понимаю?
        Демоница встала и, чуть улыбнувшись, сказала, обращаясь ко всем нам:
        - Прошу вас оставить здесь оружие, содержащее адамант или иные магические металлы.
        Я сделал шаг вперед и тоже улыбнулся:
        - Пойду лишь я.
        Секретарша напряженно кивнула. Я же отстегнул пояса и бедер ножны с парными мечами, а со спины снял кхриао. Сунув оружие в руки Р`шани, я замер, выжидательно глядя на демоницу.
        В ту же секунду ее глаза вспыхнули ярко-синим светом. Окинув меня горящим взглядом с ног до головы, она уважительно склонила голову и левой рукой указала на дверь.
        Еле слышно хмыкнув, я открыл ее и вошел вовнутрь.
        Кабинет был очень широким, но коротким. Почти всю противоположную стену занимало огромное окно. Спиной к нему за столом сидел тот, ради кого я и пришел сюда - Великий Архимагистр Аршем Краа, заодно занимающий пост ректора Академии.
        Сейчас всесильный маг предстал передо мной без натянутого на лицо капюшона. По человеческим меркам Архимагистра можно было назвать даже привлекательным и аристократичным. Его поза выражала задумчивость и настороженность.
        - Приветствую вас, Аршем Краа. Мое имя Ашерас - я многозначительно улыбаюсь и продолжаю: - Серх.
        Дверь за мной мягко закрылась. Ректор поднялся из-за стола и произнес:
        - Ваше желание увидеться со мной было...неожиданным.
        Я дернул уголком рта и заговорил:
        - Дело в том, что наша общая знакомая с длинными ушками и изящным телом не умеет держать свой язычок за своими зубками. В свете этого не только у меня одного возникает желание его вырвать. - ректор скептически поднял левую бровь: - Из-за произошедшего, поддержка моего инкогнито в вашем отношении стала бессмысленной и даже опасной. Контакт между нами необходим.
        Аршем повел рукой перед столом и пол перед ним изменился, превратившись в кресло.
        - Присаживайтесь.
        Я прошелся вокруг кресла, подозрительно его осматривая, и все таки сел. Оно оказалось довольно мягким и удобным.
        Секунд десятьмы смотрели друг на друга. Я - собирался с мыслями, а вот что делал Архимагистр - мне не ведомо. Начинаю говорить:
        - Вам рассказала Этруллин лишь то, что знала на своем уровне. От себя же скажу: на меня возложена великая миссия - уничтожить врагов моего Бога. И я никому не позволю стать у меня на пути. Мои полномочия и возможности хоть и имеют границы, но они настолько широки, что я могу стирать государства с лица Хейреша ни с кем не советуясь и не влезая ни в какие долги.
        Ректор чуть сдвинул брови и спросил:
        - Если вы настолько сильны, то тогда зачем вам вообще обучение?
        Грустно улыбаюсь:
        - Причина проста: некоторые из врагов достаточно могущественны, что бы даже малейший навык имел значение. А уж неиспользуемые шестьсот-семьсот эрг маны Света - это пять-шесть Великих Заклинаний, каждое из которых способно переломить ход сражений. Кроме того, пребывая здесь, я могу уничтожить своего отца и разрушить планы Владыки относительно Королевств.
        Мы немного помолчали. Ректор откинулся на спинку кресла:
        - Я слышал об огромной награде за его голову. А что вы можете сказать о его побуждениях или цели?
        - Его побуждения мне неизвестны. А насчет цели... Я считаю, он решил уничтожить Академию и в первую очередь убить вас.
        - Меня? - Аршем явно удивился.
        - Слишком многое в Аласри завязано на вас лично.
        - Вот даже как. Как вы смотрите на то, что в Академии будут преподавать учителя из Великих Домов?
        - Скажем так: присутствие инструкторов внутри Академии сильно осложнит задачу уничтожения преподавательского состава. Во всяком случае, моему отцу придется убивать их в первую очередь, а уж на смерть наших ваши люди, думаю, успеют среагировать.
        - Буду откровенен: многие считают ваше прибытие вестником большой войны. Даже говорят о том, что скоро весь Хейреш будет вовлечен в Войну Владык.
        Я вздохнул:
        - Война началась задолго до моего появления в этом мире. Просто Элос была слишком занята, чтобы увидеть ее плоды. А уж Совет Матриархов так вообще настолько погряз во внутренних дрязгах, что смотреть хотя бы на пару десятилетий вперед было для них проблемой. Они жили сегодняшним днем, не планируя внешнюю политику вообще. Хеатроссу даже не нужно было прилагать уж очень особых усилий для создания Союза. Я даже удивлен, что в нем всего три народа, а не больше. Тем не менее, ничем иным кроме удачи я не могу объяснить то, что Синий Лес выступает практически на нашей стороне. За Королесвтва мы взялись поздновато - в данный момент вы небывало истощены внутренними напастями. Дошло до того, что не вы будете нам помогать, как задумывалось в момент создания проекта под названием 'Королевства', а нам придется приложить серьезные усилия для того, что бы вы не исчезли с карт Хейреша. Что же касается Войны Владык... Я не знаю, о чем думает Элос. За последние полгода я участвовал в войнах настолько страшных, что не мог раньше и вообразить. Я без понятия, куда меня бросит завтра Элос или Сила, но я уже практически
не чувствую страха. Меня не страшит Хеатросс или моя гибель. Пожалуй, единственное чего я боюсь - это ЕЕ гнева. - я поднялся с кресла и произнес, глядя на Аршема: - Будьте осторожны: в Академии с нашим появлением возникло множество странных существ. Четырехрукий наг - всего лишь самый заметный из них. Остальные опасны также, если не сильнее. Не доверяйте никому из тех инструкторов что здесь появятся. Даже И`си`тор.
        - Но ведь это ваш Дом! Вы что, не доверяете никому?
        Я почти грустно улыбнулся:
        - На это есть много причин. И первая - мой отец ведь тоже из моего Дома. Мы так и не сумели выявить всех агентов других Домов. Слишком многие могут явиться за вашей головой, Аршем Краа. Слишком многое поставлено на карту.
        Ректор тоже поднялся:
        - Благодарю за предупреждение. Я усилю меры предосторожности.
        Я уже было собрался повернуться у выходу, но кое-что вспомнил:
        - Чуть не забыл вас предупредить вот о чем: здесь находится Матриарх Великого Дома Кхитан. Ее имя Акешь. Я убил ее младшую дочь. Сериф - ее средняя. Но в данный момент у нас вроде как перемирие. Условием союза между мной и Акешь является наш будущий ребенок. Поэтому, будьте осторожны: когда она получит желаемое...- я опустил глаза на свою забинтованную левую руку и сжал пальцы в кулак и только потом продолжил: - Вполне возможно, что после завершения моей миссии, так или иначе, война продолжится, но уже между Великими Домами. - Когда я поднял взгляд на Аршема, его лицо выражало безмерное удивление. Я наметил уголками своего рта улыбку и попрощался: - Что ж, времени до церемонии остается немного. Я уверен, у вас еще много дел. Как и у меня. До встречи, Великий Архимагистр.
        Аршем Краа произнес:
        - До встречи, Верховный Арир Элос.
        Повернувшись, я покинул кабинет.
        За эти минуты в приемной практически ничего не изменилось - храмовники стояли, рассыпавшись по помещению и полностью его контролируя. Эйрин и Р`шани подозрительно сверлили взглядами явно нервничающую демоницу. При моем появлении они явно расслабились.
        Когда я подошел к ним, Р`шани спросила, протягивая мне оружие:
        - Ну как?
        - Я думаю, разговор прошел в положительном ключе.
        Когда оружие заняло свои места, мы вышли из приемной. Вольг стоял, облокотившись спиной о стену возле двери, и терпеливо ожидал нас. При виде командира он произнес:
        - Быть может, мы на этом закончим экскурсию и отравимся заселяться в общежитие?
        Р`шани кивнула и ответила:
        - Конечно. Только покажите место, где у вас торгуют картами Академии.
        Вольг улыбнулся:
        - Это просто: они продаются здесь, на первом этаже.
        Магазинчик мне понравился: маленький и уютный. Как рассказал Вольг, Академия делилась на восемь условных районов, где располагались строения, принадлежащие только данному факультету. Так вот, в каждом секторе, будь то сверкающий сектор Света, всегда многолюдный сектор Жизни или пугающе-мрачный район некромантов, была пара-другая лавок, предлагающая покупателям предметы первой необходимости: записные книжки, магические стилосы и даже нечто сильно похожее на карандаши и ручки, простейшие амулеты разнообразного назначения(было даже несколько защитного характера), и наконец-то подробные карты не только Академии и Сетар, но и остальных королевств, а так же некие забавные безделушки, которые вполне могли сойти за памятные сувениры.
        Посоветовав купить по паре записных книжек, Вольг терпеливо подождал, пока мы скупимся, и повел нас обратно к порталу.
        На этот раз мы вышли из него совсем в другом месте.
        Высокие пятиэтажные здания были разделены уютными тенистыми аллеями, закрытыми от солнца высоченными деревьями, перемежающиеся изящными позолоченными фонарями. На моих глазах с дерева на дерево перепрыгнуло существо сильно похожее на белку-летягу. А на одном из стволов я увидел небольшую кормушку.
        Следуя за Вольгом мы прошли к одному из зданий и зашли в него. Моим глазам предстал широкий холл с двумя дверями возле входа. В конце его виднелась платформа лифта и широкая лестница, облицованная гранитом, ведущая на верхние этажи.
        Вольг подошел к первой двери и, постучав в нее, открыл. За ней оказался небольшой небогато обставленный кабинет, все достоинство которого было большое окно справа от нас. Посередине него стоял письменный стол, буквально заваленный какими-то деловыми бумагами. За ним сидел маг в ярко белом плаще с откинутым на плечи капюшоном. Маг был русоволосым парнем с немного аристократичными чертами лица. В данный момент он со странным выражением на лице смеси презрения и удивления читал какой-то большой бумажный лист. Поскольку, из-за того, что, не взирая на день, магические светильники горели, бумага просвечивала и мне было видно, что она исписана ровным почерком.
        С видимым трудом оторвав взгляд от бумаги, маг пару секунд недоуменно рассматривал Вольга и нас за его спиной, и лишь потом буквально выскочил из-за стола и быстро подошел к нам. Обменявшись с нашим проводником взглядом, он быстро заговорил:
        - Приветствую вас в Академии. Я комендант этого общежития. Мое имя Киммир Илан. Вы заселяетесь к нам? Что ж, отлично! Я так понимаю вы из одного Дома? Кто у вас главный?
        Командир шагнула к нему:
        - Мое имя Р`шани. Я командую этими Атретасами.
        - Что ж, я так понимаю, вы бы хотели жить рядышком? У нас в этом корпусе есть сейчас целых пол-этажа свободных двухместных номеров и полностью свободный пятый этаж трехместных.
        Р`шани чуть поморщилась:
        - Нам вполне подойдут и двухместные номера.
        Комендант пожал плечами:
        - Тогда следуйте за мной.
        Вольг же произнес:
        - Мне нужно бежать: времени осталось немного, а неожиданно появились срочные дела.
        Р`шани ответила:
        - Конечно-конечно. Я вас не задерживаю. Вот только где будет проводиться церемония?
        - На Площади Определения. Она начнется буквально сразу после завершения Испытания.
        - Благодарю вас.
        - До следующей встречи командир Р`шани.
        Вольг развернулся и почти бегом понесся к выходу. От громкого хлопка дверью комендант поморщился и приглашающим жестом поманил за собой.
        Вообще, внутреннее убранство общежития наводило на мысли о не очень богатом дворце: обилие магических светильников, закрепленные ковровые дорожки на полу, резные двери и рамы, лакированное дерево, бело-золотые шелковые занавески на окнах. Все бы прекрасно, но как по мне - так вокруг было чересчур много белого. Нет, я понимаю, что белый - это цвет, символизирующий Свет, как он есть, как мы примерно воспринимаем его ману, но все же... Что, здания общежития факультета Тьмы построены из черного-черного гранита или вообще - угля?
        Тем больше огорошил меня недоуменный ответ коменданта на мой вопрос, поставленный, конечно, более дипломатично:
        - Так и есть...
        Поднявшись на лифтовой платформе на четвертый этаж, мы пошли вслед за магом по широкому безлюдному коридору с рядом дверей.
        Р`шани поравнялась с комендантом и произнесла:
        - А здесь довольно безлюдно.
        Киммир хмыкнул:
        - Предрасположенность к Силам и так довольно редка, а уж в это неспокойное время маги предпочитают быть на местах и выполнять свой долг, защищая сюзеренов и свою землю, а не пытаться выловить зерно могущества в реке бесполезной информации...К тому же Испытание еще не завершилось и вполне может быть, что буквально сейчас меня уже дожидается внизу толпа новоиспеченных адептов. - Остановившись возле поворота коридора, он произнес: - Все это крыло общежития полностью свободно. Можете выбирать любые комнаты. - скользнув взглядом по нам он озадачился: - Вас семеро? Очевидно, кто-то один из вас пусть займет двухместный номер...
        Р`шани равнодушно махнула рукой на Эйрин, а потом на меня:
        - Это его фамилиар. Она вампир. - Когда прозвучало слово 'вампир', маг даже дернулся в сторону от Эйрин. - Поэтому, втроем мы поместимся.
        Честно говоря, моя челюсть немного отвисла от такого:
        - Мы?
        - Ну, да. Я буду твоей соседкой. Ты же не против?
        Я покосился на мага, с явным интересом наблюдающего за нами, и кисло произнес:
        - Вообще-то нет...
        - Ну и отлично. - Р`шани обратилась к магу: - Наши комнаты в конце коридора.
        Комендант пожал плечами и достал из кармана огромную связку ключей. Отсоединив три пары узких стальных прямоугольных пластинок, он сказал:
        - Значит четыреста первая, четыреста вторая и четыреста третья. Ключи не нужно проворачивать и все равно, какой стороной вставлять.
        Первой ключи взяла мой командир и, отдав один мне, подошла к крайней двери и всунула пластинку в прямоугольное отверстие под ручкой. Замок громко щелкнул и дверь сама мягко и практически беззвучно отворилась.
        Маг кивнул и произнес:
        - Если что - я внизу с десяти до шести.
        И он, раздав остальные ключи, неторопливо пошел по коридору.
        Р`шани решительно толкнула дверь и вошла в теперь уже наше жилище.
        Прямо за дверью начиналась довольно широкая прихожая, резко сужающаяся дальше в узкий довольно длинный коридор с двумя дверями друг напротив друга. За ними находились довольно большая ванна и просторный туалет соответственно.
        Скинув куртку и сапоги, я прошел дальше. Коридор выходил непосредственно в большую квадратную комнату с очень большим и широким окном, завешенным белыми занавесками из плотной ткани. Прямо под ним встык друг к другу стояло два девственно чистых письменных стола с двумя рядами ящичков. Возле каждого стоял мягкий стул с высокой спинкой. На расстоянии около метра(фактически по середине комнаты) от них находились две узкие односпальные кровати. Каждая из них упиралась изголовьем в стены, находясь, как бы, друг напротив друга. У изголовья кровати также было две узкие тумбочки, а обе стены слева и справа от коридора подпирали большие шкафы под потолок.
        Эйрин прошла мимо меня и прыгнула на левую кровать, извернувшись в воздухе спиной вниз. От удара ее тела та даже не скрипнула. На ее лице появилось нагловато-веселое выражение.
        - Ох, чую - это будут те еще деньки! - воскликнула она.
        Я ткнул свои вещи на стул и тел на кровать в ногах вампирессы.
        - Узковато...
        Лицо Эйрин исказилось от кривой усмешки.
        - Нормально.
        - Интересно, где тут все питаются? Потому что, судя по этому утру, ты сдерживаться не собираешься.
        Княгиня дернула уголком рта:
        - Я видела у Р`шани нетронутую флягу сока бхателла. На худой конец возьмет у наших, а там и порталы теперь работают...
        В следующую секунду она соскочила с кровати и достала из кармана куртки небольшую адамантовую треугольную пирамидку. Поставив ее на стол, она повернула вершину до громкого щелчка. По пирамидке сразу пробежали ярко белые полоски-искры, высветив тонкую вязь знаков Древних. В ответ на ее действия на потолке между магических светильников засветился какой-то сложный рисунок с какими-то вписанными символами. Эйрин легко подпрыгнула воздух и изящно вывернулась ногами вверх став на потолок, как ни в чем не бывало. Нереальность происходящего подчеркивали лишь ее волосы, повисшие вниз. Не оставляя за собой на белоснежном полке следов она прошлась вокруг рисунка и, неожиданно сев на корточки рядом с рисунком, быстро обрисовала вокруг него большой вытянутый ромб, неестественно вытянувшимся пальцем. В углах геометрической фигуры она написала несколько значков, над которыми создала по сложной группе 'ат' Смерти. Критично осмотрев свою работу, она довольно хмыкнула и активировала заклинание. От границы ромба, по поверхности потолка пошла быстро затихающая волна искажения. Чужой рисунок напоследок чуть пыхнул
светом и погас.
        Эйрин распрямилась и еще раз окинула взглядом помещение. Подойдя к карнизу она взялась за него левой рукой, а правой открутила набалдашник. Засунув в него палец, она вытянула из него золотистый шарик, после чего накрутила его обратно. Проделав подобную операцию с другой стороны карниза, она спрыгнула на пол и бросила свою добычу на стол. Шарики тяжело покатились по столешнице.
        Вошедшая в этот момент Р`шани поняла все с одного взгляда.
        Эйрин, глядя на пирамидку, произнесла:
        - То, что на потолке должно было следить за нами и даже передавать изображение. Эти два я достала из карниза. Похоже, дублирующее подслушивание. Очень искусная работа. Это только то, что 'искажатель' показал сразу. Нужно все тщательно осмотреть.
        Командир молча кивнула.
        Почти два часа(практически все оставшееся время до церемонии) мы ощупывали и осматривали нехитрую обстановку. Итогом стала пара стальных пластинок со странным узором, спрятанные под светильниками в прихожей. Коротко переглянувшись с командиром, Эйрин смяла их с шариками в кулаке в бесформенную массу и выкинула их далеко в открытое окно.
        Р`шани произнесла:
        - Остальные выловили то же самое у себя в комнатах. И, даже, на тех же местах. В связи с этим я не думаю, что собирались следить конкретно за нами. Скорее всего - это была целенаправленная система для наблюдения за магами из иных рас. К сожалению, мы не можем применить здесь специальные ритуалы из Анналов, как мы сделали во дворце, чтобы уничтожить абсолютно все следящие системы и артефакты. Да и не думаю, что последнее нам сойдет нам с рук: одно дело ритуал на подобии этого. - она выразительно кивнула на потолок и продолжила: - А совсем другое - создать нечто мощное...
        Хотелось принять ванну, но так как времени до церемонии осталось немного, то пришлось ограничиться лишь чисткой одежды от пыли.
        Светило еще только начало клониться к вечеру и на улице все еще было довольно ярко. В связи с этим я снял и повесил в шкаф плащ, а на лицо надел маску. Моему примеру последовали и мои соседки.
        Пребывая в мрачном расположении духа, мы оставили в комнате вещи и густо развесили по всему пространству следящие и сторожевые системы заклинаний. Эйрин даже достала из своих вещей стальную баночку и отвинтила у нее крышку. Оказалось, что с внутренней стороны крышки приделана густо вымазанная в чем-то алом тонкая кисточка. Чуть понюхав воздух, я опознал один из ингридиентов смеси: кровь ни с чем не спутаешь. Эйрин аккуратно нарисовала на полу небольшой кружок размером с кулак, а внутри него несколько маленьких значков Древних. После этого она спрятала баночку и достала туго набитый кожаный мешочек, стальной пенал и тюбик с ядом 'храт'. Когда она высыпала в центр рисунка содержимое мешочка, я понял, что она делает.
        Некроманты славятся своими разнообразными тварями, многих из которых можно создавать прямо на поле боя. При этом размер не всегда отвечает такому критерию как 'эффективность'. Алые Князи обладают особой связью с Силой Смерти равной Архиличу. То есть они затрачивают на заклинания этой Силы в половину меньше маны, чем обычный некромант и могут не обращать внимание на определенные нюансы ритуалов. В данный момент Эйрин создавала маленькое, но мощное существо, которое присмотрит за нашей обителью в наше отсутствие.
        В мешочке была, скорее всего, смесь из перемолотой кости и порошкообразного металла, которая и послужит строительным материалом для создания. Кстати, оно будет хоть и маленьким, но не слабым: кость плавится и перестраивается только у высокоуровневых тварей.
        Эйрин создала над кружком сложную систему 'ат' Смерти, со стороны выглядевшую шипованным шаром (в качестве шипов и выступали сами 'ат'), после чего аакуратно наполнила ее маной и, еще раз осмотрев заклинание со всех сторон, активировала его.
        Система опустилась на круг и стала вбирать в себя порошок. При этом 'ат' резко втянулись во внутрь шара, полностью скрывшись в нем. Заклинание резко помутнело и лопнуло, выпуская из своего нутра шестилапого паука размером с ладонь. У него было непропорционально маленькое тело и очень большие и мощные ноги. Эйрин взяла его неподвижное тельце в левую руку и перевернула его, явив моему взору странное хищно изогнутое крючком костяное жало, расположенное на пузике твари. Кроме них была еще пара крупных жвал. Поднеся к жалу руку, она неожиданно отломала его кончик и открыла стальной пенал. В пенале были сложены длинные адамантовые иглы и острия. Взяв одно из них она вставила его пауку вместо отломанного. После этого Эйрин взяла тюбик с 'хратом'. Надавив когтем на брюшко, она в образовавшееся отверстие выдавила из тюбика немного яда.
        Рядом со мной одобрительно-довольно хмыкнула Р`шани и произнесла:
        - 'Прядильщик Судьбы' и сам по себе довольно сильное создание. Даже такой миниатюрный. А уж с подобным улучшением...
        Напоследок Эйрин щедро напитала паука маной. При этом адамантовое жало вросло в его плоть, а повреждение брюшка затянулось. Паук сразу бешено зашевелил лапками. Княгиня встала и, перевернув его, поднесла паука к нам.
        Не знаю чем, но паук замер и как бы осмотрел нас, после чего громко щелкнул два раза жвалами.
        Эйрин его отпустила и паук неожиданно очень быстро даже не спрыгнул, а метнулся к полу, шустро побежав за шкаф.
        - Уходим. Смотрите, чтоб не выскочил в двери, иначе мы его замучаемся ловить.
        Лично я надеялся, что местные не настолько глупы, что бы реагировать на отключение следилок и соваться в наши комнаты без их хозяев. Конечно, это не отменяло какого нибудь воришки или даже убийцы.
        Мы чуть подождали наших в коридоре. Что интерсно - оделись они так же. Спустившись вниз, мы, проходя мимо кабинета коменданта, увидели через открытую дверь его же сидящего c мрачным выражением лица и с каким-то амулетом в руках. Очевидно, наши манипуляции в подслушивающими устройствами не прошла незамеченной. Ну да реакция магов на порчу их безделушек нас слабо волнует - крика они не поднимут, а пакости делать побоятся.
        Сориентировавшись по карте Академии, мы прошли сначала через центральный портал, а уже из Цитадели Изначальных мы перешли к Площади Определения.
        Похоже, мы прибыли как раз вовремя - на немаленькой площади толпилось множество представителей разумных рас и народов.
        На самой близкой к Цитадели стороне площади уже была установлена двухметровая сцена с трибуной. Через открытые ворота было видно, что огромной очереди желающих поступить больше не было. На моих глазах последние члены комиссий, живо общаясь, проходили через ворота. Когда последний из магов за ворота, они начали медленно, не издавая ни звука, закрываться и с громким глухим 'ту-у-м-м' сомкнулись.
        Мы были довольно далеко от сцены, однако, благодаря тому, что наши маски пугали окружающих, нам было прекрасно видно сцену.
        Похоже, звук закрытия ворот был неким сигналом, после которого на возвышение зашел ректор.
        Тем не менее на площади не все обратили на него внимание. Ректор невозмутимо достал из левого рукава довольно большой колокольчик и зазвенел им. Раздавшийся звук хоть и был чистым, но в то же время достаточно пронзительным, что бы я порадовался тому, что мы довольно далеко от сцены. Когда на него обратили внимание, ректор заговорил и его голос стал неожиданно далеко разноситься по полощади:
        - Приветствую вас всех. Я ректор Академии Аршем Краа. Для меня большая радость видет вас и осозавать, что даже в эти тяжелые для Королевств часы вы смогли найти время для наверстания упущенного и приобретения полноценного магического образования... - я скептически изогнул под маской губы. Ага-ага, как же: может первогодок ты и рад видеть, а вот всех остальных... Ректор, естественно не обратив на мои мысли внимания, продолжил заливаться соловьем совсем в духе земных политиков: - Современные угрозы диктуют нам высокие требования для боевых магов. В то же время развитие цивилизации прямо пропорционально развитию магии. Следствием всего этого стал тезис гласящий, что абсолютно-боевой магии не существует... - Ну да. Конечно. А на Драколичах можно, к примеру, дерьмо возить. Или, чисто гипотетически, заставить Мертвого Рыцаря канавы копать... Очень смешно.
        Ректор продолжил что-то вещать, но я перестал акцентировать внимание на его речи став осматривать окружающих.
        Высшие Жрицы Кхитан и А`сеатр обнаружились неподалеку. Троица Сатх, оказалось, была практически за нашими спинами. Вообще все темные держались плотными группами. Возможно, это было связано с тем, что открытое небо действовало подавляюще и, держась своих, темные эльдары ощущали себя увереннее.
        Ректор наконец-то закончил словоблудие и начал приглашать на сцену всех восьмерых деканов факультетов:
        - ...позвольте представить магистра Эдвина О`тру, декана Воздуха. - из толпы магов на сцену поднялся рослый русоволосый северянин. Бесформенный переливающийся плащ не мог скрыть его мускулистое тело, а наоборот - еще больше добавлял ему массы. - Магистр Рубен Берриш, декан Огня. - казалось, этот маг в оранжевом плаще являлся полной противоположностью передыдущего мага: он был темнокож, болезненно худощав и низок ростом, а его улыбка казалась виноватой. Ректор же продолжил: - Магистр Тирхин Фейбер - декан Земли. - уж чего-чего, а я не ожидал, что на сцену поднимется человек-гора. Маг был очень толст, а его кожа была сероватого оттенка, что не очень контрастировало с его коричневым плащем. - Магистр Эрик Сайк - декан Воды. - В лице этого мага были заметны восточные черты. Даже отсюда было заметно, сто его синие глаза гармонируют с таким же синим плащем. - Дебора Ратун - декан Смерти, магистр. - увидев высокую жизнерадостную очень красивую блондинку в сером плаще некромантов, резво забежавшую на сцену и замахавшую всем своими руками, я выпал в осадок. Ну не ассоциировались у меня некроманты с
жизнерадостностью. Может это 'маска', игра на публику? Как у нас? Ректор, между тем позвал следующего: - Вильям Асилир - декан Света, магистр. - на сцену поднялся обычный черноволосый парень. Я с интересом стал рассматривать своего декана. Какой-то он уж очень 'обычный'. Что-то тут не так. Тем временем Аршем провозгласил следующего: - Эври Лиррель - магистр, декан Жизни. - на сцену спокойно поднялся светлый эльдар в салатовом плаще. Ну, а кто ж еще будет достоин тянуть целый факультет? Я не удивился. А вот если бы деканом был человек...- Позвольте представить последнего декана, но отнюдь не последнего по значимости... Роберта Висс - декан Тьмы! - Откинув капюшон, на сцену по ступенькам даже не зашла, а заплыла...жрица? Неужели изгнанник? Мой взгляд уткнулся в прическу декана, в то место где волосами были скрыты ее ушки, и не находил того что там должно было быть. Полукровка? С такой внешностью? Хм, вот уж, как говорится, взяла лучшее от родителей. Если еще характер не такой как у жриц. Хотя сомнительно - она же целый декан, а взобраться так высоко и не перегрызть по пути пару глоток невозможно. Ректор
тем временем прошелся перед деканами и провозгласил: - Когда вы подойдете к своим деканам и получите от них плащ факультета - тогда вы и станете адептами Академии!
        И Аршем Краа исчез. Я даже глаза чуть не выпучил: вот ректор есть и вот - его уже нет.
        Сразу после этого к своим деканам двинулись, с шумом и гамом, настоящей толпой первогодки. Их крики были настолько громкими, что мне очень не захотелось идти следом. Оглянувшись на наших, я понял, что я не одинок.
        С нашего места было прекрасно видно, как проходила выдача плащей. Претендент подходил к своему декану и, после того как тот сверивался со списком, получал от него сверток. Когда он его разворачивал, это оказывался плащ цвета его факультета. Новоиспеченный адепт спускался со сцены и отходил в сторону, где их собирал маг. Собрав группу по десять адептов, маг отводил их в сторону и что-то им всем объяснял. После чего в его сопровождении они уходили в сторону портала. Место ушедшего сразу занимал другой маг, начинавший собирать очередную группу. Я обратил внимание, что стихийников было небыкновенно много - фактически из почти тысячи первогодок девять десятых этого количества образовали настоящую очередь к своим деканам. А вот адептов Сил было довольно мало. И если Света, Тьмы и Смерти было по три полных группы, то целителей было даже меньше десятка. Привсем этом магическое зрение показывало, что в магическом даре этих девяти адептов примесь маны Жизни была довольно невелика - я бы оценил у самого сильного из них полторы-две сотни эрг. Все остальное было заполнено диким разноцветным коктейлем Стихий. У
остальных количество манны жизни было и того меньше.
        Какой из этого следовал вывод? Очевидно, что боевиков у Королевств и так было до демона, а вот с целителями были большие проблемы. Настолько большие, что на факультет Жизни определили даже девочку с полусотней эрг этой Силы в даре. И это при значительной ориентации ее к Стихии Земли.
        Впрочем, возможно, что в целителях нуждалась как раз Академия... Тогда бы это объяснило подобное отношение. Может, эта девочка будет как-то совмещать обучение на двух факультетах? Или как я будет учиться по книгам?
        Увидев, что первогодки у нашего декана рассосались, я покосился на Р`шани и обнаружил, что она сузив глаза смотрит совсем в другую сторону. Взглянув туда, я увидел небольшую группку их шестерых светлых, возглавляемая Ирау. Они направились к разом напрягшемуся декану Жизни. Я бы на его месте тоже напрягся, если бы ко мне направился представитель правящего Дома. Четверо из светлых, следовавших за ним тоже были из Дома Золотого Листа, но, судя по всему, лишь его свитой-охраной. Трое мужчин и одна женщина. Все одеты в очень красивую облегающую одежду, вполне подошедшую бы для королевского приема: расшитая золотом и серебром, украшенная кусочками ткани, игравшими роль опавших им на плечи осенних листьев, она производила незабываемое впечатление. Выглядело это все очень изящно и красиво. Хотя, средний эльдар даже одетый в мешковину будет отлично смотреться. Последней, пятой, шла Ильюрь, чуть не наступая на пятки одного из светлых.
        Похоже, все только их и ждали - следом за ними потянулись Атретасы из Кхитана, наг, пара вампиров, и целыми отрядами темные эльдары. Как я и думал - наг пошел на Тьму, вампиры - на Смерть, а темные - распределились кто куда. Были даже те, кто пошел на Стихии. Наибольшее раздражение у меня вызвало то, что половина отряда Кхитан пошла на Свет, а следом за ними пристроилась тройка Сатх.
        Лицо Р`шани чуть исказилось выражением упрямости и она, бросив на меня мимолетный взгляд, уверенно пошла следом за тройкой личей. Мы последовали за ней.
        Пока мы шли, я увидел Сейнилга направляющегося во главе своего отряда следом за светлыми.
        Но долго глазеть по сторонам, высматривая участников непонятного мне представления, мне не удалось: личи быстро получили накидки и перед нашим деканом оказались мы.
        Вильям Асилир - декан факультета Силы Света. Правильные черты лица, черные аккуратные прямые волосы и карие глаза, сузившиеся при разговоре с Сатх в узкие щелочки. Впрочем, когда он перевел взгляд на нас, его взгляд если и изменился, то только в худшую сторону - напитавшись холодом и опаской. Ну, тут либо ректор его предупредил насчет меня, либо он увидел наши эмблемы дома Серх и подумал, что мы ваступаем в качестве поддержки предыдущей троицы Сатх. Оба варианта должны были его расстроить и насторожить.
        Ни слова не говоря, он ткнул каждому из нас сложенный белый плащ. Эйрин тоже его получила.
        Пока мы спускались вниз со сцены, я развернул плащ и накинул его на плечи. Плащ адепта отличался от плаща мага тем, что был именно плащем, то есть у него отсутствовали рукава и его предполагалось носить поверх иной одежды. Ткань, из которой был сделан плащ, была плотной, приятной на ощупь и изнутри прозрачной. Это выяснилось, когда я поднял и натянул капюшон поглубже. Чтож, теперь понятно, как маги не спотыкаются, натягивая ткань до подбородка.
        Благодаря тому, что мои уши не были особо длинными, какого-то дискомфорта я не ощущал, а вот Эйрин была явно не особо довольна и тут же стянула его себе на плечи. Пройдя пару шагов, я последовал ее примеру.
        Встретивший нас маг в белом плаще во всю излучал доброжелательность и светил белозубой улыбкой. Вся остальное лицо было скрыто вглуби натянутого почти до носа капюшона. Возле него стояло две жрицы из Кхитан. Маг произнес:
        - Приветствую представителей народа вечных. Мое имя Кайл Кинесс. Я ваш куратор. Вы уже заселились в общежитие?
        Наш командир мягко улыбнулась и вежливо ответила:
        - Мое имя Р`шани. Я командир этих Атретасов. Да, мы уже вселились.
        Мне показалось, что наш куратор еще больше засветился радостью.
        - Так это же отлично! Все вместе вы состоите в группе два-т`зет. - 'Т`зет', насколько я помнил, это - одна из букв старого человеческого языка. Особенностью его азбуки было то, что вначале алфавита шли сложные знаки, состоящие из трех звуков. Этих знаков было девяносто. Потом, вроде, шли знаки из двух звуков, а уж потом - знаки из одного звука. Система была очень сложной и около пяти тысяч лет назад люди провели реформу, которая и коснулась алфавита, значительно его упростив. Всетаки людское общество может прогрессировать и без внешних раздражителей. Не то что эльдарское. Пока я вспоминал и думал, маг немного неуверенно окинул нас взглядом и продолжил говорить: - Прошу простить меня, если я нарушаю какой-то запрет, но... Как насчет знакомства? Как ваши имена?
        Р`шани безразлично повела рукой:
        - Все в порядке.
        Лица обоих жриц Кхитана были закрыты масками как и у нас. Первой начала та жрица, которая был левее от меня и сказала:
        - Тогда я начну первой. - одним движением подняв маску на темя она улыбнулась занкомой плотоядной улыбкой. Акешь... - Мое имя Афуш. Возраст - шестьсот сорок циклов. Уже как двести лет являюсь хешри Великого Дома Кхитан.
        Мда уж... Я покосился в сторону портала. Спины ликвидаторов Сатх как раз исчезли за поворотом. Как же я надеялся ее здесь небудет!
        Телохранительца Акешь последовала примеру своего Матриарха и, тоже подняв маску, произнесла:
        - Меня зовут Хаирме. Мне пятьсот шестдесят циклов. Я состою в корпусе хешри почти полтысячи лет.
        Хаирме? Это та, про которую говорила Р`шани? Приближенная, телохранитель и дочь могущественного Матриарха.
        Вот это у нее опыта! Губы под маской сами растянулись в улыбке. Аналог Элтруун в Кхитан собственной персоной.
        Куратор проникся. Очевидно, о ней что-то слышал. Улыбка мага стала сильно смахивать на панический оскал.
        Наши подняли маски и я тоже последовал их примеру. Солнце уже низко опустилось к горизонту и мы все стояли в глубокой тени от какого-то здания, поэтому я не стал применять заклинание 'черные глаза'. Акешь сразу нашла меня и довольно улыбнулась одновременно со мной.
        Замаскированные храмовники начали представляться, естественно называя из настоящего лишь имена. Их краткие биографии мы обсудили еще с Матриархом Серх, Виркс.
        Когда дошла очередь до меня, я произнес, улыбаясь:
        - Ашерас. Четырнадцать лет. Это мой фамилиар - вампир Эйрин. Я ее откармливаю своей кровью. Конечно, я не Атар, но, думаю, скоро она вырастет до ступеньки высшего вампира.
        Акешь и Хаирме удивленно окинули Княгиню взглядом и почти синхронно фыркнули. Ну точно - мать и дочь.
        Эйрин в ответ улыбнулась великолепной улыбкой, продемострировав почти обычный ряд зубов, отличающийся от нормальных лишь двумя парами значительно удлинненых белоснежных клыков.
        Наш куратор громко сглотнул и почти прохрипел, осипшим голосом:
        - Идите за мной: я покажу вам, где находится библиотека и стенд с вывешенным на нем расписанием.
        Он отвернулся и почти побежал по выложенной камнем дорожке, постоянно оглядываясь на нас. Не знаю как у остальных, а у меня при виде его удаляющейся спины неожиданно проснулся охотничий азарт.
        Эйрин мягко рассмеялась, а я сделал левой рукой плавный приглашающий жест Акешь, уступая ей дорогу. Матриарх и ее дочь сорвались с места, легко догоняя мага. Сразу за ней последовали мы.
        Если поначалу куратор просто шел(правда очень быстро), то увидев бегущими за ним нас припустил со всех ног, что-то вереща от ужаса. Преследуя его, я с трудом удерживал себя от того, чтобы не выхватить меч и не потрясать им в воздухе. Было очень весело. Особого колорита добавляла Эйрин, вовремя бега шипящая, словно тысяча змей. Возможно, благодаря последнему всетрчающиеся нам на пути маги спешили отскочить в сторону.
        Пробежав метров двести через парковую зону, мы оказались на небольшой площади, запруженной новоиспеченными адептами. Наш куратор почти пробежал через нее, а потом, кого-то увидев, метнулся в сторону и, что-то радостно пискнув, спрятался под плащем, повернувшейся на звук стройной магини тоже в белом плаще. Учитывая, что она была ниже его на голову и вдвое уже в плечах, выглядело это очень забавно.
        Мы мягко затормозили перед ней. Магиня громко вздохнула и стянула с себя капюшон, явив нам идеальное лицо невозмутимой светлой эльдары. Она холодно улыбнулась и произнесла:
        - Куда это вы несетесь? Уважаемые!
        Мы почти синхронно пожали плечами. Я произнес:
        - Он сказал следовать за собой и побежал. Мы тоже побежали.
        Она выловила у себя за спиной нашего куратора и неожиданно резко поставила перед собой. Маг явно утратил ощущение реальности, поэтому она неожиданно властно рявкнула:
        - Кайл? Магистр Кайл Кинесс! Что произошло?
        Он тут же пришел в себя и несвязно заговорил:
        - Я, я... им, а они...за мной! Бежали!
        Светлая вздохнула:
        - И все? Это просто недоразумение. - и уже нам: - Кайл пару раз сталкивался в поле с представителями вашего народа и поэтому вас боится. - она еще раз вздохнула и взглянув на мага произнесла: - Ладно, придется мне быть вашим куратором. Мое имя Веилиш, Дом Синего Лепестка. - плечи Кайла поникли: - Вы наравлялись сюда ради расписания? Сейчас, как видите, возле щита столпотворение, но, я думаю, самое долгое через полчаса первогодки рассосутся и вы сможете без особых проблем ознакомиться с ним.
        Р`шани официально улыбнулась и сказала:
        - Благодарю тебя за оказанное нам внимание, светлая. Мы воспользуемся твоим советом и предпочтем ожидание. Я думаю, что выскажу нашу общую надежду на то, что наше сотрудничество будет благотворным.
        Веилиш немного сузила глаза и, окинув нас всех очень внимательным взглядом, очень медленно кивнула и произнесла:
        - Прошу вас всех обратить внимание, что первые занятия начинаются уже завтра утром. Ваша группа должна также выбрать общего командира, который должен будет быть в курсе всего происходящего в вашей группе. Он будет неким связующим звеном между вами и мной. Я же, как ваш куратор, буду следить за вашей успеваемостью и посещением все время вашего обучения в Академии.
        Последнее ее заявление вызвало почти у всех нас улыбки, а Асилир даже произнес:
        - О, как насчет проследить за мной этой ночью? У меня в номере намечается некое интимное действие и вы може вполне принять в нем деятельное участие...
        В его мягком глубоком смехе мне послышалось довольное урчание черного дракона, которому привели на завтрак обнаженную человеческую рабыню.
        Светлая, возмущенно фыркнув и бросив короткое: 'Темные!', удалилась, городо подняв подбородок. Правда, на ее щеках появился легкий румянец.
        Обменявшись многозначительными взглядами, наш отряд сместился под тень высоких развесистых деревьев.
        Как оказалось, в парке было довольно тесно: здесь находились остальные новозачисленные предпочевшие переждать столпотворение.
        Вялое и безинициативное слежение за адептами прервала Акешь, спросив у Р`шани:
        - Ну и кто у нас будет главным?
        Вопрос был адресован не мне, но ответил я:
        - Ты. Только не забывай, что твоя власть над нами будет формальной и твои распоряжения мы можем легко игнорировать.
        Она улыбнулась:
        - Уж кому-кому, а мне вполне хватит и такой.
        Р`шани скептически хмыкнула.
        Когда первогодки рассосались, мы без особых происшествий ознакомились с расписанием. Оно оказалось своеобразным: неделя у людей была семидневной и в одном месяце выходило семь полных недель. Каждый из дней был занят лишь одним занятием: в первый день медитация, потом - разучивание 'ат', третий день была практика - построение заклинаний. Последний день недели был свободным и в это время адепты могли заниматься чем им было угодно. При этом Академия работала в него почти в обычном режиме и адепт мог вполне выловить свободного преподавателя или закопаться в пыльные книги Академической Библиотеки. Таким образом, время обучения было разбито на специальные кластеры по три дня: медитация-учеба-практика. В месяце подобных кластеров было четырнадцать. В конце месяца, каждый пятидесятый день являлся праздничным и назывался Днем Прибытия. По официальной версии - когда на Хейреш прибыли Иначальные Маги они начали строить первый город и строили его около пятидесяти дней. Названия этого города сохранилось лишь в исторических записях - в Последней Войне Эльдар он был уничтожен до основания вместе со всеми его
жителями. Находился он на востоке материка, ныне заселенного орками. Пару раз люди пытались выбить орков из тех мест, но ничего путного не выходило: орки, чудовища и все еще встречающаяся древняя и крайне опасная нежить не давали закрепиться на отвоеванных территориях.
        
        Выходило, что завтра с девяти утра у нас начинается первый день первого 'кластера' - медитация. Так как это наше первое занятие в Академии вообще, очевидно что наш преподаватель на сначала прощупает. Да и с двумя Акешь придется наводить контакт. В том числе и постельный...
        Обменявшись знаками с группой нашей поддержки под командованием Сейнилга, тоже показавшейся тут, мы все направились к нашему общежитию.
        И лишь оказавшись в нашей комнате, я осознал, что этот долгий день подошел к концу.
        - Кто первый мыться? - зевнул я.
        Эйрин равнодушно пожала плечами, держа в левой руке только что пойманного нашего костяного паука, а правой что-то делающая с его тельцем.
        - Ты. - махнула рукой Р`шани, выкладывая на свою кровать свои вещи из рюкзака и раскладывая их в тумбочку.
        Я зашел в ванну. Не очень широкая, но довольно длинная и глубокая.
        Пальцы моей руки недовольно щелкнули по крану - и тут у людей есть смеситель на водопроводе... А у меня во дворце - нет.
        Все таки цивилизация темных(а может и светлых?) эльдар крайне медленно меняется с течением времени. Из-за этого войны, выступающие в качестве внешнего раздражителя, крайне необходимы. Точно также как внешние контакты. Недопустимо сворачиваться.
        Выйдя из ванной я разоблачился, заняв своим доспехом одну из тумбочек. И разбинтовав руку, в одних штанах, вернулся. Скинув там и их, я залез в горячую воду и попытался расслабиться.
        Но мне не дали побыть в одиночестве: дверь скрипнула и в ванну вошла обнаженная вампиресса. Широко улыбнувшись в ответ на мою поднятую бровь, она залезла в воду и уселась ко мне на руки, сильно прижавшись к моей груди спиной.
        - Мы сегодня удивительно нежны...- прокомментировал я.
        В ответ она молча взяла мою левую руку и с чувством ее грызанула за запястье. Боль длилась лишь мгновение. Пару раз глотнув кровь, она отпустила руку и, обернувшись ко мне, взяла меня за лицо и жестоко поцеловала в губы, куснув зубками меня за язык.
        Неожиданно я краем глаза я заметил какое-то движение. Скосив туда взгляд, я увидел стоящую рядом с ванной голую Р`шани. Ни слова не говоря, она тоже залезла в ванну.
        Вампирша оторвалась от поцелуя и удивленно воззрилась на усаживающуюся в воду храмовницу.
        
        - Сучка. - почти нежно произнесла Эйрин, когда ей на руки улеглось обнаженное тело Р`шани.
        - Не болтай, а кусай! - поизнесла командирша, начав поглаживать своей левой ручкой ее бедро и колено - Я слышала, что в слюне вампира содержится наркотик. Мне даже не терпится.
        - Моя маленькая, меня не нужно просить и умолять - я сама тоже этого хочу. - Эйрин нежно лизнула ей плечо и провела языком до ее шеи, Достигнув волос, она присосалась в поцелуе к середине ее шейки. Секунду ничего не происходило, а потом она громко глотнула, тут же оторвавшись от нежной кожи, оставив на ней лишь слабый след от даже не укуса, а прокола.
        Р`шани положила голову вампирше на плечо и полуприкрыв глаза рвано выдохнула:
        - Да...Расслабляет...
        - А со мной, Эйрин, ты не так нежна. - произнес я, подняв левую бровь.
        Княгиня повернула ко мне лицо и улыбнулась, собственнически произнеся:
        - Ты принадлежишь лишь мне! Ты - лишь мой и ничей более... Поэтому я могу с тобой это позволить!
        Я вздохнул:
        - Ты прекрасно знаешь, что дорога мне и беззастенчиво этим пользуешься.
        - А разве должно быть как-то по-иному?
        Неожиданно Р`шани произнесла:
        - Как я бы хотела, что бы этот момент длился вечность...
        
        *****
        
        Вот и утро.
        Глядя на быстро светлеющее небо, я провел пальцами левой руки по длинному шраму от когтей вампирши на голой груди и опять глотнул из фляги сок бхателла.
        Нужно выработать какое-то противодействие. Сопротивляться что ли? Я оглянулся на Эйрин, изящно лежащую на нашей кровати на боку и задумчиво смотрящую мне на спину. Да нет - ее это еще сильнее заведет.
        За ней, уткнувшись ей в спину, и обняв ее правой рукой за талию, посапывала Р`шани.
        Ну, да - мы сдвинули кровати и вообще сделали перестановку. Причина? Во-первых: комната сразу стала больше. А во-вторых - смысла во всем этом немного. Эйрин решила стереть и так не особо четкие границы и я не стал ей мешать.
        Комната Акешь и ее дочери через дверь. Фактически, нас разделяет всего две стены. Чересчур близко...
        Да даже наг оказался на нашем этаже. Хорошо, что хоть светлые - расположились этажем ниже.
        Эйрин неожиданно спросила:
        - Почему ты терпишь все это? Почему не вспылишь или еще что? Я для тебя игрушка? Которой разрешается все?
        - Тебе ответить правду? - я оперся голой спиной о стену: всетаки лучше напротив окна долго не стоять. - Вообще-то ты знаешь ответ. Ты не моя игрушка и никогда ей не была. Ты мое оружие. И знаешь что? То, что я сплю со своим оружием, холю его и лелею, позволяю делать с собой многое из непозволительного, показывает лишь дороговизну и эксклюзивность. Я оружие Элос в войне против Хеатросса. А теперь скажи мне против кого мне понадобилась ты, Княгиня?
        Она сощурила глаза:
        - Другие Князья? Но как ты можешь быть уверен, что я справлюсь с ними? У каждого из них в сто раз больше опыта пребывания Князем. Они знают границы своей силы и возможности досконально...
        - Ты будешь сражаться не одна. Как и я не один буду убивать Хеатросса. А значит - у тебя будут шансы. Кроме того ты не задумывалась, а почему у личей существует четыре ступени развития, а у вампиров - только три? - Эйрин явно заинтересовалась: - Подумай вот над чем: для перехода с ступени вампира на ступень высшего вампира требуется лишь выпить пару-другую существ с магическим даром. Да даже необученные адепты подойдут. Для возвышения на ступень Князя требуется некто с... - я повел рукой с флягой слева направо продолжая говорить: - особым даром, связью с Силой. И я вот однажды подумал, что четвертая ступень точно должна быть. Вот только что потребуется для перехода на нее? Кормежка тебя каждый день своей кровью пока не дала плодов. Конечно, в идеале если бы ты меня высушила до конца, то, вероятно, все-таки бы переступила на следующую ступень. К сожалению, этот момент мы исключаем. Для шага вверх тебе нужно убить крайне могущественную сущность. Желательно - Бога или Владыку, но, думаю, и сойдет несколько десятков Архидемонов или Высших. А может быть на это сойдет и... - я улыбнулся: - Князь. Ну, а
поскольку, судя по всему, мы все равно находимся с ними по разные стороны баррикад - подобный шанс тебе совсем скоро выпадет. Кроме того есть еще кое-то, кто сидит в Белом Королевстве...
        Эйрин фыркнула:
        - Я согласна со всем, кроме последнего - у личей нет крови...
        Я скептически улыбнулся:
        - Может для низшего - это и проблема, а для тебя - уже нет. Кстати, не чувствуешь в себе каких нибудь изменений?
        Эйрин нахмурилась:
        - И в И`си`тор и Храме нет знаний по Князьям. Может, что и знают в Сатх, но сам понимаешь: задать простой вопрос я не могла, да и не забывай, что я играла роль простой высшей.
        - Однако, в Академии прямо сейчас есть три ликвидатора Сатх. И они явно прибыли не за мной. Можно попробовать спросить у них. Кстати, ты не знаешь, на какой факультет они поступили?
        - Это же Архиличи - естественно Смерть, куда ж еще?
        - Я бы не был так уверен - существует как минимум два способа принудительной накачки дара той маной, которой нет источника. И для второго, в качестве жертвы, требуется маг с Силой Света в даре. Правда, существует возможность не убивать жертву, как бы тянуть из нее ману.
        - Хм-м-м. - вампиресса ненадолго задумалась, а потом потеребила за руку соседку: - Эй! Я знаю, ты не спишь. Принимай участие в разговоре и планировании.
        - Хорошо. - Р`шани подняла голову и положила подбородок на плечо Эйрин. Как ни в чем не бывало, она произнесла: - Храм поддержит любое ваше начинание, Ашерас... Насчет того, куда поступили эти из Сатх можно легко узнать у нашего коменданта. За легкий намек, я думаю, он расскажет все, что знает. А за маленькую услугу, - она улыбнулась, и продолжила: - Будет снабжать нас постоянной информацией.
        Я вздохнул:
        - Надеюсь, в его койку прыгать будешь не ты?
        - Пфе! Я командир. А вот Майлин как раз хотела проверить, что там скрывается под этой белой накидкой, а если еще и с пользой...
        
        
      
 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к