Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Серж ван Лигус. Дилогия Евгений Юллем
        Бывший военный инженер с огромным опытом, но оказавшийся не у дел в нашем мире после отставки, попадает в мир магии и начинает вживаться в новую реальность, не по своей воле оказываясь в самом центре событий - война спецслужб трех рас, диверсии, покушения, заговоры, переворот… А тут еще и прогрессорствовать приходится - кто сказал, что это легко в мире со средневековой технологией? Все не как у людей - нет, чтобы как все попаданцы изобрести самогон, лесопилку, газету или на худой конец командирскую башенку. Но уже изобретенное на Земле и прочно забытое здесь повторить возможно, особенно если технологиям помочь магией, параллельно отбиваясь от диверсионно-разведывательных групп эльфаров и гномов, посланных по твою душу.
        Юллем Евгений
        Серж ван Лигус. Дилогия
        Книга первая. Мастер
        Дорогие мои читатели! Для упрощения восприятия все меры времени и физических величин приведены к земным, дабы не утруждать вас пересчетами каих-нибудь “фыфыргов” или “лаэлей” в метрическую или английскую систему мер. Также умышленно не указываются или искажаются детали и пропорции там, где, как говорится, “не пробуйте это повторить самостоятельно”. Все персонажи являются вымышленными, и любое совпадение с реально живущими или жившими людьми случайно, как и происшедшие события.
        В остальном - приятного чтения!
        Ваш Евгений Юллем
        Глава 1.
        …Опилки латуни летели из-под шарошки гравера, скапливаясь на доске самодельного верстака. Ну все, нужная форма была получена, осталось только взять фетровые диски и отполировать с пастой ГОИ.
        Сергей отложил деталь будущей модели Стирлинга и выключил гравер. Фу-ух, наконец-то можно снять маску и очки - все-таки “консервы” штука неудобная, при длительной работе пот начинает глаза заливать. Но без защиты никуда, новые глаза и бронхи на рынке не купишь, тем более и то и другое уже давно и основательно подсажены. Осталось только найти подходящую деталь для изготовления маховика, а значит опять придется идти в пункт приема цветмета к Ашоту, “прэдприниматэлю”, как он любит говорить.
        Ну ладно, пора уже выйти из дома за несколько дней, да и в магазин за едой зайти надо, холодильник уже пустой.
        Сергей неторопливо оделся, сложил в матерчатую грязную сумку тканевые перчатки, большую отвертку, пассатижи устрашающего вида с пятнами ржавчины, ножовку и тряпку - основные инструменты для разбора негабаритного металлолома. Если что, остальное типа болгарки есть у Ашота, это упрощает дело.
        Пункт приема металла располагался в одном из ангаров на задах почившего в бозе, не пережившего лихие девяностые, Научного Городка. Пройдя через проходную когда-то крупного НИИ с пожилым охранником, читавшего газету и покосившегося на него из-под очков и выйдя на задний двор, Сергей, матерясь про себя, старательно выдирал подошвы ботинок из чавкавшей грязи на дороге, тщательно разбитой в хлам большегрузами.
        С Ашотом он познакомился года полтора назад, когда решил наконец-то заняться моделизмом. Нравились машины и механизмы, очень нравились. Давно хотел что-нибудь такое мастерить, но возможность появилась только с выходом на пенсию в сорок с небольшим и после развода со склочной истеричкой, сосавшей из него деньги и ездившей на нем все время. Наконец-то появилось время, которое напрочь убивалось компьютером, ставшим когда-то и профессией и хобби - все-таки высококвалифицированные программисты получали неплохо, даже при обилии малограмотной блатной школоты. И даже в местных условиях развалившегося промышленного города-гиганта, от десятка крупных заводов которого остались только разрушенные корпуса цехов и офисные и торговые центры в облупленных зданиях советской постройки бывших конструкторских бюро и НИИ. Прям Детройт какой-то, блин… Ведь тоже был крупнейший промышленный гигант, а теперь только купи-продай и работы нет.
        Тогда, поискав в округе склады, где можно было взять необходимый для творчества металлолом, он случайно забрел в этот грязный ангар и застал спорящих между собой пожилого благообразного на вид армянина и синеватого мужичонку с обшарпанным пластиковым кейсом сорокалетней давности, с таким Сергей еще в школу в средних классах ходил.
        - Две тысячи, и все. Нужно проверить линию на обрыв, дойти до кросса, поменять розетку…
        Сергей про себя усмехнулся. Развод на бабки у мужичонки видимо входил в профессиональные качества наряду с алкоголизмом. Главное, побольше непонятных терминов, чтобы клиент повелся …
        - Э, бога побойся! Пятьсот дам…
        - За пятьсот сам делай, - мужичонка захлопнул кейс и гордо удалился. Обернувшись, добавил - Ну мой телефон у тебя есть, передумаешь - позвонишь!
        Армянин тихо выругался. Сергей непроизвольно хихикнул, услышав знакомые слова - был у него друг, любивший ругаться на разных языках, и охотно пояснявший их значения.
        - Чего хотел? - услышав смешок, армянин повернулся.
        - Давайте посмотрю, что у вас с телефоном.
        - И сколько? - прищурился хозяин.
        - Посмотреть - бесплатно. Отвертка есть?
        Ну точно, розетка, висевшая на соплях и тонкая телефонная “лапша”, с одним надломившимся проводом, кошмар связиста. Так, зачистить, согнуть, привинтить.
        - Трубку снимите!
        - Работает! Молодец! Сколько я тебе должен?
        - Да нисколько. Розетку только к стене нормально прикрутите, а то опять провода отвалятся. Кстати, у вас цветной металлолом есть?
        - Зачем тебе? - опять с вернувшимся подозрением спросил хозяин.
        - Да так, самоделку сделать хочу, нужны бронза или медь для деталей. Купить хочу.
        - Самоделку, говоришь? Ну пойдем, выберешь.
        Так хозяин пункта приема металла, звали которого Ашот, познакомился с полезным и приятным человеком Сергеем, который мог и телефоны чинить и компьютеры налаживать. Знакомство было обоюдовыгодным.
        Где вы купите тонкую листовую латунь? Или медные трубки малого сечения? В интернет-магазине? Можно, конечно. А во сколько вам это обойдется? То-то и оно. И причем попробуйте найти это в розницу, а не партиями от десятка килограмм и с завода. Здесь же все это богатство можно было купить по двойной цене металлолома.
        - Привет, Ашот!
        - Здравствуй, дорогой! Давно не был!
        - Да всего неделю назад заходил.
        - Опять дома сидишь, глаза-руки портишь, да? Зачем тебе это, ты еще молодой, ходи-гуляй, барышню себе ищи!
        - Да ну их, Ашот, - отмахнулся Сергей, - Я еще с прошлого раза не отошел.
        - Семья нужна, дети нужны. Пока еще молодой-здоровый!
        - Эх, Ашот, не трави душу. Как-нибудь потом…
        - Э, нет! Потом может быстро стать поздно. Всегда думаешь, что успеешь, а потом раз - и все, уже старый.
        Угу. Сразу вспоминается очередная мудрость из “Тундры” - не оставляй посадку на конец полосы, а любовь - на старость. Все, поздняк метаться.
        - Ладно. Подумаю. Что у тебя новенького?
        - Есть немного. Бомжи медь-латунь привезли, я тебе в отдельную кучу свалил. Посмотри, может пойдет.
        - Вот спасибо.
        Взяв лампу-переноску Сергей начал копаться в груде металлолома, сваленной вдоль стены. Так, спутанная проволока, какие-то покореженные бесформенные куски - не, не надо. Вот довольно длинные куски медных троллейбусных проводов - где только взяли такой раритет, их уже лет тридцать как заменили на алюминиевые, берем однозначно. Что тут еще интересного?
        На полу лежал потемневший, покрытый зеленью брусок, размером с блок питания большого ноута. Интересно. Брусок по виду медный, но подозрительно легкий. Ладно, и его берем.
        - Ну что, много сегодня нашел?
        Сергей поставил сумку на весы.
        - Ну килограмм на десять есть.
        Расплатившись, Сергей вышел из ангара. Ласковое весеннее солнце играло на облупленных стенах бывшего института, блестело в лужах грязной воды, красило ржавчину арматуры ступеней в веселый коричневый цвет. Тяжело вздохнув, Сергей поплелся домой.
        Пора, наконец, разобраться в этом хламе. Проверив сумку дозиметром (а черт его знает, лица с пониженной социальной ответственностью тащили, бывает, и промышленные источники радиации) Сергей извлек столь заинтересовавший его брусок. Сейчас, наконец, посмотрим. Первым делом отмыть щеткой со средством для мытья посуды, затем в раствор лимонной кислоты - ее полно, запасы он сделал как ингридиента раствора для травления плат, очень уж хорошо получалось. Ну а в чистом виде великолепно подходило для очистки многих металлов.
        Ну вот, через десять минут брусок заиграл розоватой краснотой меди, обнажая все неровности и помятости. Сергей потер подушечкой большого пальца брусок…
        - Ой! - Как будто искра статики проскочила с бруска, больно ужалив в палец.
        Еще более странно. Это явно не статика, что за ерунда? Ого, что это?
        По поверхности бруска пробежало мерцание, появились два вращающихся ярко-голубых круга, испрещенных какими-то руническими символами, один внутри другого. В воздухе запахло озоном. Раздался звук лопнувшей басовой струны, и…
        Сергей больно приземлился на пятую точку, так и сжимая брусок в руках. Что за фигня???
        Он сидел в центре большого зала на каменном полу. Сергей огляделся. Довольно большое помещение, где-то десять на десять. С потолка льется мягкий белый свет. Каменные стены заставлены стеллажами с книгами, непонятными предметами и вещами, шкафами, посередине стоит стол - его детская мечта, огромный, старинный, очевидно дубовый. И старый протертый кожаный диван. Две двери в торцах комнаты, одна напротив другой. Сергей встал, шипя и потирая отбитый копчик.
        Интерьер интересный, осталось оценить, куда и как он попал. Точнее, “как” уже понятно, перенес его очевидно этот вот “брусок”, или что он там из себя представляет на самом деле, а вот куда…
        Первая, самая большая и массивная, с виду деревянная дверь была заперта. Сергей, взявшись за ручку, попробовал надавить на нее плечом. Нет, не выходит. Вторая - большая двустворчатая, скорее даже не дверь, а почти ворота, не заперта.
        Сергей осторожно открыл ее, и остолбенел - такое он видел только на фото в интернете, с Гранд-Каньона. Большие красные горы громоздились везде, безжалостное солнце палило вокруг. Он что, попал в Америку? Не было печали. Ладно, разберемся и с этим.
        Сергей медленно обошел комнату и подошел к столу. На столе лежал лист бумаги, придавленный массивным по виду золотым перстнем с монограммой. Осторожно взяв его в руки, чтобы рассмотреть, Сергей вдруг почувствовал непреодолимое желание надеть перстень, и, почти не осознавая, что делает, надел перстень на средний палец правой руки.
        Эмоции захлестнули его. Тоска, как у брошенного щенка, надежда, узнавание, радость обретения… Перстень плотно охватил палец, уменьшившись в размерах. Сергей почувствовал радость и умиротворение. Ого, непростой перстень. По монограмме побежали синие, зеленые, красные светлячки.
        Оторвавшись от созерцания этого непонятного, но красивого гаджета, он посмотрел на лист бумаги, лежащий на столе. Толстая, красивая, слегка желтоватая бумага, как дизайнерская. Странные рукописные буквы вдруг стали понятными, как будто он умел читать на этом языке! Все страньше и страньше. Прям магия какая-то… Стоп. Магия! Точно. Или интоксикация чем-то сильнодействующим.
        ”Здравствуй, странник. Спешу тебя обрадовать, ты не спишь и не сошел с ума. Если ты сейчас читаешь эти строки, значит, меня уже нет - я не вернулся из вашего мира. Раз тебя признали артефакты, значит ты достоин обрести новую жизнь в моем мире.”
        Сергей хмыкнул. Артефакты? Попахивает фэнтезятиной или литропыгой. Приятно, конечно, на сон грядущий заточить книжечку про попаданцев с супер-пупер-магическими способностями, но чтобы это стало реальностью? Он вновь взялся за письмо.
        ”Подробности опущу, я ушел в ваш мир за новыми знаниями. Раз ты попал сюда, значит так суждено. Тебе нужно найти мага Абиуса Сайлера. Используй следящий артефакт для поиска - все, что тебе нужно для того, чтобы дойти в большом шкафу, на котором написано “Путь”. Другие вещи пока не трогай, можешь оказаться неприятно удивленным или покалеченным.”
        Ну понятно, просят пальцы в розетку не совать и не пить из бутылочки с надписью “яд”. Хорошо, не будем.
        ”Сайлеру передашь это письмо и расскажешь все. Дальше он решит, что с тобой делать.”
        Да, не очень хорошая приписка. Вдруг этому Сайлеру чего-нибудь не того захочется? Но выбирать не приходится. Значит, мир меча и магии, как в очередной РПГ? Осталось только узнать, какая роль ему предназначена в этом цирке меча и магии и надеяться, что не клоуна.
        Внизу страницы была размашистая вычурная роспись и оттиск того самого перстня, который теперь красовался у него на пальце. Аккуратно сложив письмо, Сергей положил его на стол и подошел к тому самому большому шкафу.
        Самым первым в шкафу была вешалка с одеждой. Кожаная, темно-коричневого цвета куртка и такие же брюки, странного покроя шляпа - что-то среднее между “афганкой” и “буни хат”. Кожаная маска - тут Сергей ухмыльнулся, в таком наморднике только сниматься в фильмах из серии “я-я, штангенциркуль” с тремя иксами. Но видимо здесь этот прикид для защиты от солнца. Ладно, разберемся. Теперь за ранец, стоящий внизу. Вроде не тяжелый и не объемный, но…
        Сергей ошеломленно посмотрел на огромную кучу вещей, разложенных на полу.
        Кухонная утварь, какие-то примитивные инструменты, спальный мешок, предметы непонятного назначения, и даже палатка. В голове сразу зазвучал термин из фантастики “пространственный карман”. Начнем убирать все это обратно. Хотя вот это оставим - причудливую флягу, брикет - “это паек”, оформилась в голове мысль, видно, перстень подсказал, чувствуя сосущее ощущение в пустом желудке, и местный аналог спального мешка.
        Днем по такой местности таскаться - заживо свариться от местного солнца, выйдем в сумерки. А пока стоило поесть и вздремнуть до вечера.
        Дальше в шкафу стоял меч, нет, не так - Меч. Вспоминая свои скудные познания в области исторического холодного оружия, Сергей определил его как “бастард” - полутораручный меч. Ножны, обтянутые той же коричневой кожей, покрытые золотыми рунами. Рукоять меча, покрытая чернью и золотом, с той же монограммой, что и на перстне, сама просилась в руку. Пальцы сомкнулись на рукояти - и та же смена эмоций, что и с перстнем. Меч его тоже признал. Сергей осторожно обнажил узкий клинок, мгновенно подернувшийся дымкой, через которую вспыхнули и пропали те же золотые руны. Ну кто же удержится? Взмах в пустоту - и сразу же клинок зажил своей жизнью, как будто его держала рука опытного фехтовальщика. Клинок сам двигался в руке, делая такие пассы, что у Сергея перехватило дух. “Стоп!” - про себя сказал Сергей. Клинок вмиг стал послушным и позволил убрать себя в ножны, которые Сергей тут же повесил на пояс - расставаться с мечом он не захотел.
        На верхней полке шкафа лежали обычные с виду солнцезащитные очки с довольно толстыми стеклами. “Сейчас проверим.” Миг - и свет стал приглушенным, предметы вокруг стали подцвечиваться разными цветами, а также появилась зеленая полоса, упирающаяся в дверь. Ага, видимо тот самый “следящий артефакт”. “Хороши “смарт-очки” магического мира”, - подумал Сергей. Весь его скарб, выгребенный из шкафа, стал синим, меч и перстень светились зеленым, а вот то, что в шкафах… Большинство добра подсвечивалось серым или синим, зеленого больше не было видно, а вот красные силуэты… Понятно. Очки показывают, куда не совать руки или что не брать по степени опасности. Синее и зеленое, как следует из опыта, полезно и безопасно, серое - а черт его знает, ну а красное явно не стоит трогать или приближаться к нему. Ладно, смысла куда-то спешить нет, перекусим и спать, а потом в дорогу.
        Из скалы Сергей вышел, когда местное красное солнце склонилось к закату. Отойдя метров на десять, он обернулся. Снаружи это место выглядело обычным подножьем скалы, но очки подсвечивали упирающееся в него зеленую полосу. В случае чего можно будет сюда вернуться - он в этом не сомневался, слишком многое тут осталось непонятого и не осмотренного - очки всегда покажут путь.
        Сверяясь с местным аналогом навигатора, он пошел по зеленой полосе. Да, без такого подспорья тут сам черт ногу сломит, очки выбирали места, где можно пройти. А вот сколько идти, он не знал. “Буду идти, пока окончательно не устану, потом на дневку остановлюсь где-нибудь”. Проблемы со сном не возникало, он и дома ложился с рассветом, отсыпаясь первую половину дня - ну что же, махровая закоренелая сова. Тем лучше, больше отмахаешь ночью - ближе к цели и идти не по жаре. Хотя… Внешне выглядящий кожаным костюм обладал неожиданными свойствами - он прекрасно поддерживал терморегуляцию, в нем было прохладно.
        Сергей шел и шел, упрямо придерживаясь зеленой полосы. “Кто-то за белым кроликом, кто-то за зеленой полосой” - усмехнулся он. Прокручивая в голове марши и мелодии с ритмом, под которые легче шагалось. По внутренним часам он отмахал уже часа три, уже стемнело и на плато опустилась ночь. Очки теперь стали ночного видения, в них было видно все, как днем. Полезный гаджет, что и сказать. Сергей осторожно снял очки и посмотрел в звездное небо. Рисунок созвездий был ему совсем незнаком, да и местная Луна ближе к планете, кажется намного большего размера. Ладно, можно сделать привал. Он сполоснул рот водой из фляги и сделал несколько глотков. Неплохо - вода во фляге оставалась на прежнем уровне. Местные технологии начинали ему нравиться. Ну а теперь посидели немного - и в путь, а то и спать захочется.
        Его хватило еще на час. Плоскогорье сменилось равниной, зеленая полоса упрямо стелилась вперед. Ну, хватит. Выбрав небольшой овражек, он бросил ранец, достал из него спальный мешок, и, не раздеваясь, улегся на него сверху.
        Проснулся он, когда местный аналог Солнца уже взошел и высоко стоял над горизонтом. Перекусив, он поднял вещи и, тяжело вздохнув, пошел дальше. Перед ним пыльным ковром расстилалась родная степь, которую он-то и дома терпеть не мог. Ладно, теперь надо помедленнее, без маршевого темпа, хватит себя загонять. Пошли понемногу.
        Сергею вспомнился Киплинг - “Пыль”. “День - ночь - день - ночь - мы идём по Африке, Пыль - пыль - пыль - пыль - от шагающих сапог.” Старик Редьярд знал, о чем говорит. Одно из самых нелюбимых занятий Сергея со времен службы были именно марш-броски, особенно по сорокоградусной жаре родной степи, в кирзачах, курсантской “стекляшке”, которую списывали на складах, и боевой выкладке. И действительно только пыль от шагающих сапог. А делать нечего.
        Так он и шел, с краткими привалами через каждые пару кэмэ. Солнце уже садилось за горизонт. Начали появляться признаки цивилизации, появилась зелень. Ну и далеко же живет этот чертов маг - по прикидке, он отмотал уже километров сорок, а цель все еще не приблизилась. Хотя, на горизонте уже видно что-то, какое-то строение и туда вела уже поднадоевшая зеленая полоса.
        Наконец глубокой ночью он добрался до цели. Большой трехэтажный особняк, обнесенный высоким забором, какие-то хозпостройки типа сараев, конюшня. И хорошие такие винтажные окованные железом ворота, в которые и упиралась зеленая полоса.
        Сергей лег и принялся осматривать территорию. Так, в доме движения нет, лишь в одном из окон горел пробивающийся через шторы свет, кто-то в доме не спит. Остальных явно будить не стоит - сам не любил ночные звонки по тревоге. Ладно, дождемся утра. Сергей отошел подальше, оперся спиной на подходящее дерево и задремал, сидя.
        Солнце светит в правый глаз - значит надо, блин, вставать. Сергей не спеша потянулся, разминая затекшее тело и массируя болевшую от неудобного положения шею. Уже часов восемь утра, самое время заявиться в гости. Сергей встал, надел ранец, не спеша подошел к двери и постучал кольцом, прикрепленным к двери. Через пару минут распахнулось смотровое окошко.
        - Кто? - Мужской голос явно не горел дружелюбием.
        - Здравствуйте! Я ищу Абиуса Сайлера.
        - По какому вопросу?
        - По личному.
        Сергея осмотрели с ног до головы. Видимо, удовлетворившись увиденным, привратник или кто там еще открыл ворота. На пороге стоял жилистый загорелый мужик лет сорока.
        - Идите за мной.
        Сергей спокойно ступил за ворота. Ступая за привратником к дому, он старался не сильно оглядываться вокруг, чтобы не показаться слишком любопытным.
        - Входите, - мужик пропустил Сергея в дверь, и…
        Сергей сам не понял, как его резко прижало к стене, выбив воздух из легких.
        - Ты кто и что тебе здесь надо? - Крепкий дедок лет так около шестидесяти уперся взглядом в его лицо, пытаясь, видимо, что-то в нем отыскать.
        - Письмо, - полузадушенно прохрипел Сергей, косясь взглядом на свой наружный карман.
        Дедок спокойно вытащил письмо из кармана, развернул, пробежав взглядом по листу.
        - Интересно, - хмыкнул он и передал письмо привратнику. - На, Тира, прочти.
        Давление резко прекратилось. Сергей чуть не упал от неожиданности.
        - В самом деле, интересно, - мужик, которого дедок назвал Тира, по-новому оглядел Сергея.
        - Ну, пойдем в дом, нечего на пороге стоять.
        Они поднялись вверх по лестнице на второй этаж.
        - Заходи, не бойся, - дедок первым прошел в кабинет с зашторенными окнами. Похожий на тот, в пещере, письменный стол, крепкая дубовая (как подумалось, хотя черт ее знает из какого дерева) мебель, на стенах какие-то грамоты или дипломы в рамочках.
        - Ну а теперь садись и рассказывай.
        - Что именно?
        - Все. Ну, сначала, кто ты и как сюда попал.
        Сергей вздохнул, и начал рассказывать. Передал ту самую злосчастную коробочку, которую Сайлер тотчас же взял в руки, сделал над ней несколько пассов и, одев очки, начал внимательно рассматривать.
        - Все-таки удалось старому дураку, - пробормотал Сайлер.
        - И вот так я оказался здесь. Как в письме сказано, нашел Вас. И получил такой ласковый прием.
        Сайлер посмотрел на него поверх очков.
        - Ну а на что ты надеялся? И Теренс старый дурак. Я имею ввиду хозяина этого барахла, - он обвел рукой перед Сергеем, - Я мог тебя просто убить.
        - За что это?
        - Представь себе, к тебе приходит непонятный человек, в полевой форме боевого мага, вооруженный до зубов, причем на всем оружии и снаряжении монограмма Теренса ван Лигуса и требует встречи со мной. Что бы ты сделал на моем месте?
        - Вооруженный? Меч только.
        Маг вытаращил глаза, а потом взахлеб заржал.
        - Ой, не могу, чему вас там ваши тамошние маги учат.
        - Ничему. В нашем мире нет магии.
        Сайлер поперхнулся.
        - Нет магии? Как это нет?
        - Вот так. Просто. Нет совсем.
        Сайлер замолчал, переваривая информацию несколько секунд.
        - Трудно себе это представить. Ну ладно, расскажешь мне о своем мире. Потом. А пока выйди за дверь, нам надо поговорить, - он переглянулся с Тирой. - Только никуда не уходи.
        Сергей хмыкнул. Куда ему прикажете идти?
        - Ну что скажешь? - Сайлер посмотрел на Тиру. - Говорит правду.
        - Да. И действительно не подозревает, что у него на руках полный комплект боевого мага, причем архимага. Что с ним будете делать, мессир?
        - Да, уж интересный поворот событий, в стиле Лигуса, только он мог такие нежданчики подкидывать. Что с ним делать, я не знаю. С одной стороны, потенциально он опасен. Если все артефакты признали его, значит магические способности в нем есть, хотя он сам об этом может только смутно подозревать. Я вижу у него очень странную ауру, ауру неинициированного мага - как в таком возрасте это может быть, не знаю. Обычно детей с такой аурой инициируют еще в младенческом возрасте. Значит, у них действительно нет магии. У него высокий интеллект и в нем нет зла - Лигус настроил возврат именно по этим параметрам, и кольцо Лигуса просто убило бы его, если бы его надел какой-то моральный урод. С другой стороны, это уникальный шанс узнать все о его мире, и мы не можем его упустить. Тем более есть возможность узнать, куда попал Лигус и почему не вернулся.
        - Может вернуть его назад в его мир?
        - Не получится, артефакт Лигуса разрушен. И в нем нет координат того мира, тем более в каком смысле мы это понимаем, это просто откатник. Так что он останется здесь насовсем в любом случае. И нам нужно использовать его знания и умения. Тем более, сам понимаешь, нам нужны надежные и умелые люди, очень нужны, каждая боевая единица - и еще один обязанный мне всем боевой маг ох как пригодится. Ладно, начнем с этого, а там посмотрим. Я его инициирую и помотрю, что станет с его аурой. Какой цвет она приобретет.
        - А если черный?
        - Ну тогда я отправлю его прямиком за грань, чтобы не мучился и никого не мучал, - вздохнул Сайлер.
        - Заходи, - он открыл дверь.
        - Ну что, решили, что со мной делать? Сразу убьете или после?
        - После, после, - усмехнулся маг. - Ты всегда такой наглый?
        - Угу. По ситуации, а в данной особенно, - пожал плечами Сергей.
        - А что такого в данной ситуации?
        - Да ничего, учитывая, что я оказался в другом мире, а два непонятных мужика решают между собой как меня и в какой форме употребить или грохнуть.
        - Ты осторожней-то, за языком следи, - угрожающе сказал Тира.
        - Вроде уже не молодой, а горячий. Ты не спеши. Отдохни с дороги, а вечером мы начнем разговор - о твоем мире, о нашем мире и твоем месте в нем, - Сайлер кивнул Тире. - Отведи его в гостевую комнату и пусть отдохнет.
        - Пойдем, провожу.
        С трудом сняв с себя одежду и добравшись до кровати Сергей провалился в сон, едва его щека коснулась подушки.
        … Вечерело, когда он проснулся. Не торопясь потянулся, встал и осмотрелся. Хорошие тут гостевые комнаты. Размерами этак с целый этаж хрущевки. Огромная кровать посередине комнаты, на которой он вчера вырубился, стены, обитые шпалерами, резная деревянная мебель… Красота.
        В дверь постучали, и, не ожидая ответа, вошел Сайлер.
        - Проснулся? Ну пойдем, дело есть.
        - Какое?
        - Сейчас, подожди, в кабинете поговорим, - Сайлер повел Сергея по коридору.
        Маг открыл дверь своего кабинета и запустил Сергея внутрь.
        - Садись. Вокруг да около ходить не буду, время тратить. Скажу прямо - расклад у нас такой. Ты никто, появившийся из ниоткуда. То, что ты еще жив - скажи спасибо Лигусу, его письму и проверке артефактами, да-да, тем самым кольцу и мечу. Ты странный и необычный, впрочем, учитывая твое происхождение, трудно ожидать иного. В этом мире у тебя хреновые перспективы. Первая - ты просто тупо уйдешь за грань. От ножа бандита ли, в тюрьме или доме умалишенных, или просто от голода на улице. Или даже от пыток в храме Искореняющих Скверну, они любят объявить что-нибудь или кого-нибудь непонятного кознями дьявола. Вторая - тебя сделают рабом какого-либо сеньора или опять же ордена Искореняющих, высосут досуха твои знания, потом опять же отправят за грань. Я предлагаю третью. Ты обладаешь знаниями и умениями своего мира, и это бесценно. Но выжить в нашем мире ты можешь только с моей помощью - это констатация факта. Что скажешь?
        - Я не откажусь от Вашей помощи. Вжиться в чужое общество без информации естественно мне не удастся, тем более какие-то странности в виде магии мне пока непонятны.
        - Хорошо. Тебя ждет полное подчинение мне, ты это понимаешь?
        Сергей на десяток секунд задумался. С одной стороны это как опять поступить на службу и потерять свободу маневра, с другой маячила совсем безрадостная перспектива. В принципе, условия более чем…
        - Согласен.
        - Согласен, мессир - теперь только так ко мне обращаться.
        - Согласен, мессир.
        - Ты сейчас принесешь мне клятву вассалитета, и мы продолжим. Положи руки на стол и повторяй за мной.
        Маг нараспев стал читать слова клятвы, Сергей повторял. Его не оставляло чувство какой-то театральности, нереальности происходящего.
        - И так будет до тех пор, пока я или мой уход за грань не освободит от клятвы. Амен!
        С последним словом по Сергею словно пробежали голубые молнии.
        - Клятва принята. Теперь к делу. Я вижу, у тебя есть аура неинициированного мага. В нашем мире обряд инициации таких детей проводят еще в детстве. Очень редко обряд проводят в юности, в основном у присоединяющихся к нам кочевых народов, вроде орков, или урук-хаев, как они себя называют
        У Сергея глаза на лоб полезли. Орки? Тьфу, блин, прям дешевой фэнтезятиной пахнуло.
        - Что тебя удивило? - спросил Сайлер.
        - Орки. В нашем мире это персонажи сказок и фэнтези.
        - Фэнтези?
        - Ну это такие сказки для взрослых.
        - А-а. Так в нашем мире еще несколько рас, кроме людей.
        - Например, эльфары, тролли, русалки?
        - Есть. Откуда ты знаешь? - удивился маг.
        - Читал много сказок для взрослых, мессир.
        - Понятно. Потом почитаешь “Историю Изначальной” - так наш мир называется. Считается, что наш мир является изначальным в связке миров, не знаю, правда это или нет, и что на нем есть все, что заложено Великим Творцом и богами. Ладно, мы уклонились от темы. Так вот, инициацию взрослых почти не проводят, но в твоем случае придется. И тебе повезло в том, что во-первых, я могу это сделать как архимаг, во-вторых у меня есть свой алтарь, подключенный к Силе напрямую - под моим домом проходит один из мощнейших потоков магической Силы, поэтому я здесь его и построил.
        ”Переводя на наш, это значит у него под домом проходит магистральный кабель, к которому он подключен” - подумал Сергей.
        - Тянуть не будем. Ну что, готов к инициации? - Сайлер встал из-за стола.
        - Да, мессир.
        Мощный каменный подвал тянулся под целым домом и представлял собой скорее подземный этаж с коридором, по обеим сторонам которого находились потемневшие от времени мощные деревянные двери.
        - Не удивляйся, тут многое из того, что не следует держать на виду, - Сайлер видел плохо скрываемое любопытство Сергея, - Со временем ты со многим познакомишься. Но со временем. Мы пришли.
        Сайлер остановился перед большой и массивной двухстворчатой дверью с несколькими замочными скважинами.
        - Стой здесь и повернись спиной.
        ”Не хочет светить защиту”, - подумал Сергей.
        Маг возился с дверью с минуту, до Сергея доносился то лязг, то непонятные постукивания и поскрипывания, пару раз коридор перед ним осветился цветными отблесками.
        - Все, повернись и заходи.
        Большая комната, где-то пятнадцать на пятнадцать, залитая ярким светом, бьющим с потолка. В центре -огромный, три на четыре каменный стол из чего-то, похожего на гранит, с вычурными массивными ногами, покрытыми резными письменами, с полированной до блеска столешницей. По столешнице кое-где пробегали разноцветные огоньки, складываясь в затейливые узоры.
        ”Не особо похоже на магию, скорее на панель управления старыми компьютерами”, - подумал Сергей.
        По бокам, закрывая стены, находились шкафы, стеллажи, ящики, какие-то столы… Почти тоже, что в пещере Лигуса, только в разы побольше. Каталка по типу медицинской и несколько стульев из того же материала, что и стол, дополняли меблировку.
        - Так, раздевайся и ложись на этот стол.
        Сергей пожал плечами, скинул одежду и молча полез на стол. Против ожидания, камень не был холодным, он словно отдавал живое тепло.
        - Вот сюда, ближе к центру и на спину.
        - Больно не будет? - Сергей поерзал, укладываясь поудобнее.
        - А ты все равно ничего не почувствуешь, - маг, перегнувшись через край стола, коснулся пальцем головы Сергея.
        Сознание Сергея отключилось.
        Сайлер, посмотрев на спящего, поправил ему положение рук и ног, затем взялся за каталку и подощел к шкафам. Давненько, ох давненько ему не приходилось никого инициировать. Последним лет семьдесят назад был Тира, тоже взрослый (здесь про “почти” Сайлер не соврал), но с ним получился небольшой казус - способности к магии у него были мизерные. Так что из бывшего егеря получился уникальный прокачанный боец, но без магических умений, тогда самоуверенность Сайлера подвела. Здесь же другой случай. Помедлив, Сайлер достал несколько деревянных коробочек и положил их на каталку, сюда же необходимые инструменты и приборы. Попробуем, получится хороший эксперимент по созданию боевого мага нового типа.
        Вернувшись к столу, Сайлер расставил артефакты в нужном порядке, глубоко вздохнул и сделал несколько пассов. С тихим шелестом хлынул ослепительно белый в магическом зрении поток силы, разбиваясь о магические призмы, обтекая ставшее полупрозрачным тело Сергея. Сайлер досадливо поморщился. Все-таки тело было довольно изношенным, с нарушенными энергоканалами, кое-где даже были сужения и узлы, мешавшие потоку течь ровно. Придется сначала полечить. Сайлер принялся за работу, приводя энергосистему тела в норму. Отлично! Пять минут на полное обновление. Теперь займемся созданием своей надстройки над энергосистемой.
        Сайлер открыл одну из коробочек, внутри которой на выгравированном контуре человека в лунках лежали крупные капли, поблескивая серебристым ртутным блеском - энергоинформационные накопители, совершенная боевая магосистема. Стандартный набор для инициации боевого мага - секретная, запрещенная для обычных магов и безумно дорогая военная артефакторика. За один такой набор по стоимости можно было купить средних размеров замок с землями вокруг или медленно и с мучениями уйти за грань в руках королевского палача магов. Сайлеру несколько наборов достались совершенно бесплатно, когда у него был к ним доступ, а в деньгах он не нуждался. Что же до возможного гнева Искореняющих… Сайлер ухмыльнулся. Повинуясь пассам Сайлера, капли взмыли из коробочки и опустились на тело Сергея. В магическом зрении было видно, как образуются новые энергетические узлы, утолщаются и упрочняются энергетические каналы, наливаясь силой. Но что это…
        Сайлер чертыхнулся. Вместо того, чтобы остановиться, энергосистема тела продолжала впитывать силу словно губка, начиная светиться ярким белым светом, в такт ей запульсировал перстень на пальце Сергея. Энергосистема словно сошла с ума. Сайлер создавал защитные плетения, сметаемые потоком силы. Вероятно, пробудившаяся энергетика тела, никогда не знавшего магии, пошла вразнос, не умея контролировать себя. Сайлер резко схватил одну из коробочек. Большая серебряная капля взмыла вверх и резко спланировала на тело, охватывая его серебристой оболочкой. Свечение энергосистемы слегка ослабло.
        Сайлер посмотрел на коробочку с надписью “Лигус” от руки и задумчиво потер подбородок. Слепок энергоинформационной системы его друга, созданный просто так, на спор, пришелся пришельцу впору. Он только что создал архимага. Нового, неопытного, не умеющего себя контролировать, но с огромной силой. Кто бы мог подумать, что в другом мире, мире не знающем магии, может найтись взрослый неинициированный маг с такими параметрами? Кстати, надо попробовать на нем еще некоторые свои теоретические наработки, пока инициация не закончилась. Вот, например, эту…
        … Сознание возвратилось рывком. Сергей вновь ощутил себя лежащем на столе. В первый раз в жизни и за последние несколько лет он чувствовал себя великолепно. Ничего не болело, тело словно бы налилось энергией, в голове - звенящая ясность. И теперь он чувствовал - под ним был поток силы, тугой белой струей уходящий вдаль. Хотелось петь, прыгать и делать прочие глупости, забытые с детства. Даже летать…
        Тело Сергея приподнялось над столом и воспарило в воздухе.
        - А вот этого пока делать не надо, - Сайлер, улыбаясь, смотрел на свое творение. - Проснулся?
        - Да, - Сергей рывком поднялся на столе.
        - Ну и хорошо, - Сайлер копался в шкафу, повернувшись к нему спиной. Потом резко обернулся, и Сергей увидел смотрящий на него арбалет. Вжиу…
        Арбалетный болт ударил Сергея в грудь и отлетел в сторону под немыслимым углом. Сергей опустил глаза и ничего не увидел - ни раны, ни крови, не было даже царапины.
        - Вот так. Теперь ты неуязвим против любого метательного оружия. Да и другие способности боевых архимагов у тебя теперь есть.
        - Архимагов?
        - Ну скажем, э-э-э, обряд пошел немного не так, как должен был. Пришлось импровизировать. В результате вместо боевого мага средней руки получился боевой архимаг нового поколения. Только тупой, ни хрена пока ничего не знающий и не умеющий. Много знаний тебе передалось напрямую через перстень, магические артефакты и даже ауру Лигуса, да и я вложил тебе в мозг мою последнюю разработку, но все это должно быть отшлифовано и проверено опытным путем с помощью книг.
        - Инструкция по пользованию?
        - Можно сказать и так. Но учиться будешь через пару дней, пока твоя взбудораженная новая энергосистема придет в норму. Одевайся, нечего передо мной тут хозяйством сверкать, и пошли наверх. Сегодня тебе нужно отоспаться, а завтра мы начнем.
        Глава 2.
        …После обильного завтрака Сергей и Сайлер с Тирой расположились в большой светлой гостиной на первом этаже. Утреннее солнце, пробравшись через кроны деревьев, ласково золотило стены, из распахнутых окон веял легкий, еще прохладный ветерок - ну прямо как на даче на Земле.
        - Ну а теперь мы хотели бы узнать о твоем мире.
        - Рассказ будет долгий. Что бы вы хотели узнать? Географию могу описать, но вам она бесполезна…
        - В общих чертах только. Чтобы иметь представление о твоем мире.
        - Политическая система? В общих чертах имею представление, но не политик я, очень грязное это дело.
        - Ну это тоже в общих чертах. Здесь я буду конкретные вопросы задавать, нужно иметь представление о некоторых вещах, которые могут пригодиться у нас.
        - Промышленность, транспорт, строительство, связь, энергетика, наука, военное дело. Здесь я могу многое рассказать. Хуже с экономикой и финансами.
        - Откуда ты так много знаешь?
        - Во времена моего детства много знать и уметь считалось доблестью и этим гордились. А я с детства заболел книжками. Любил в детстве и всевозможные эксперименты, правда, в нескольких чудом в живых остался, перешел на менее опасные. Ну а потом, окончив школу…
        - Школу? У нас школ для всех нет.
        - А как же у вас обучение построено?
        - Дворяне и купцы получают домашнее образование, подмастерья учатся ремеслу у себя в гильдиях, духовенство учит послушников в монастырях, простолюдины учатся писать и считать на церковных занятиях по воскресеньям.
        - Странно у вас все построено. У нас школа для всех - одиннадцать лет, правда, когда я учился, была десять. Некоторые богатеи учат своих отпрысков дома, некоторые - в других государствах. Ну да ладно, это грустная история. Так вот, поступив в институт…
        - Институт?
        - Высшее учебное заведение. Куда поступают после получения среднего образования, которое дает школа. У вас таких нет?
        - Вот тут уже я удивлю тебя. Есть. Военная академия - кстати Тира ее и закончил, магических наук и университет. Целых три. Что смешного?
        - В моем родном весьма провинциальном городе семь государственных и несколько частных вузов, а раньше было еще больше. А в столице нашего государства я боюсь даже сказать сколько.
        - Зачем вам столько ученых людей? Они же как правило бесполезны?
        - Еще не знаю, как здесь, но у нас большинство людей полезны. Врачи лечат людей, ученые двигают науку, инженеры реализуют то, что придумали ученые, юристы и полиция следят за исполнением законов и так далее. У вас есть магия, у нас ее нет, зато есть наука.
        - Кем ты там был?
        - Ну, упрощенно сказать, военным инженером. То есть инженером, служащим в… ну сказать не совсем в армии, но в одной структуре, к ней приравненной.
        - Понятно. Кто такой инженер?
        Вот тут Сергей хорошо задумался. Перевод с французского “человек умелый” мало что скажет неподготовленному, да и определение это весьма туманно.
        - Скажем так. Нужно обладать знаниями в своей области, с помощью которых можно спроектировать и построить какой-нибудь предмет материального мира, опираясь не на интуицию, а на расчеты и опыт предыдущих поколений.
        - Словом, обученный мастер-ремесленник?
        - В моем мире - да, но разница между ремесленником - у нас их называют рабочими - и инженером простая. Я могу работать и как рабочий, а вот рабочему зачастую не хватит знаний выполнить мою работу. Хотя грань стирается с каждым днем, хорошие рабочие на вес золота, многие имеют инженерное образование, да и плохих инженеров расплодилось как мух - ни руками, ни головой работать не могут. Такие либо идут в торговлю, становясь паршивыми менеджерами, либо орут, что они такие блин умные, а государство плохое, надо менять правителя.
        - И что с ними делают?
        - А ничего. Просто не платят.
        - Хороший выход, - Сайлер хохотнул. - Ну ладно, начнем по порядку.
        - Начнем. Дайте мне бумагу и карандаш, буду зарисовывать то, что не смогу объяснить.
        - Столько хватит? - Сайлер положил на стол небольшую пачку бумаги и какой-то предмет.
        Сергей повертел предмет в руках. Графитовый стержень, оклеенный бумагой.
        - Это что?
        - Карандаш, очень хороший и дорогой. У вас там чем пишут?
        - Чем у нас только не пишут, но вот такое вышло из моды лет пятьсот назад. Вот как выглядят наши карандаши…
        И беседа началась. Время от времени то Сайлер, то Тира переспрашивали его о том, что их больше всего интересовало.
        … - Семь миллиардов разумных?
        - Людей.
        - А другие расы?
        - Вы имеете ввиду орков и прочих? Их нет, только люди…
        … - Цепная реакция? Что это?
        - Для начала рассмотрим, что такое атом и его строение…
        …- Можешь построить такую боевую машину?
        - Нет, конечно. Примитивную поделку столетней давности могу примерно спроектировать, но судя по вашему уровню технологий что-то строить - это бесполезно. Нет у вас таких заводов…
        … - А этот компьютер? Как он построен?
        - Для начала расскажу принципы, на которых базируется электроника…
        И так далее, и тому подобное. Перерыв на быстрый ланч - и опять. Тира забрал исписанные и изрисованные листы и принес еще бумаги.
        - Ладно. На сегодня хватит. И так двенадцать часов провозились, - Сайлер откровенно зевнул. - Завтра продолжим. А пока вот тебе на свободное время, ученик. Чтобы ты представлял, куда попал.
        Сайлер достал несколько книг. Сергей взял тома под мышку и пошел наверх, в гостевую. Дойдя до кровати, он решил посмотреть, что подсунул ему маг и выбрать самое интересное для начала, как делал всегда. “Географический атлас”, “История”, “Свод законов королевства”, “Детская энциклопедия” - тут Сергей хмыкнул. Ну ладно, история подождет, а тем более свод законов. Начнем, наверное, с географии. Сергей открыл тонкий томик. На форзаце была изображена маленькая карта мира. Сергей взялся поудобнее, чтобы рассмотреть карту, и … Карта чудесным образом увеличилась и стала размером с половину кровати.
        Так, возьмем на заметку. Тут в ходу интерактивные технологии, основанные на магии. Сергей посмотрел на карту. Материков тут меньше - как будто Евразия соединена с Африкой и вместо Индийского океана суша. Вместо обеих Америк - еще один большой материк, Гравия. И Австралия между Азией и Америкой, только увеличенная раза в три - Кембрия. Антарктида, правда, присутствовала там, где и на Земле, на юге и называлась Аора.
        ”Где я?” - мысленный посыл, и на карте зажегся зеленый огонек где-то на юге самого большого материка - Исток, так можно было перевести его название. Город назывался Арзун и был столицей большого, примерно с чеверть России государства Зунландии, протянувшегося с севера на юг. Сергей мысленно поместил карту обратно на форзац и перелистнул страницы. Ага, Зунландия. И местный аналог википедии - два десятка пунктов от географии до достопримечательностей. Надо прочитать обязательно, хоть и рано вставать на беседу с Сайлером. Сергей углубился в чтение…
        … - Что скажешь? - Сайлер вопросительно посмотрел на Тиру.
        - Это просто невероятно, мессир. Я бы сказал, это выглядит сказкой или бредом сумасшедшего.
        - Это выглядело бы сказкой, если бы он просто рассказал, что существуют летающие, подводные или думающие машины, но он свободно рисует их устройство и объясняет нам, как это работает. Их наука далеко шагнула от нашей, и Лигус знал, кого сюда переправить. Повезло, что нам попался инженер да с такими знаниями, а не какой-нибудь, как он их назвал? “Гопник”?
        - Да, Лигус знал, на кого настроить свою мышеловку. Как вышло, что из него получился почти архимаг?
        - Ты знаешь, совершенно случайно. Внезапная перегрузка его энергосети, тьфу, уже его словами заговорил, короче пришлось стабилизировать слепком ауры Лигуса, я его нашпиговал некоторыми артефактами, которые сам придумал и сделал, ну в общем получился носитель сильного боевого мага с совершенно нестандартными умениями. До архимага ему надо учиться применять все это, ну научится, я думаю. Да, кстати, аура у него фиолетово-серебристая.
        - Но это же…
        - Да, аура архимага-ученого. Таких детей в свое время сразу забирали у родителей и отдавали на воспитание архимагам. Теперь и у меня есть такой воспитанник, - Сайлер выделил последнее слово голосом.
        …Так прошли три дня рассказов, распросов, вопросов и ответов. Сергей откровенно вымотался, практически сорвав голос и заработав мозоль от грифеля на пальцах. А вечерами и ночами читал, читал, читал… Все оказалось намного интереснее, чем он предполагал, попав сюда. Этот мир не соответствовал ни одному периоду земной истории. С одной стороны, вроде бы век двенадцатый-тринадцатый, до эпохи великих географических открытий и индустриальной революции. С другой стороны, Изначальная весьма неплохо исследована, белых пятен на карте хоть и хватало, но было мало и в основном на Гравии и Кембрии, Исток же был полностью обследован - на то он Исток и есть, основной материк. Отсутствие массового производства объяснялось многочисленным количеством “малых предприятий”-мастерских и не очень высоким спросом на товары из-за малой покупательной способности населения. В основном, экономика была аграрной. Ну и самое интересное - магия. Согласно приведенным легендам, боги дали людям возможность прямого управления реальностью - то есть магией. На этой уникальной планете есть некая Сила - пока осмыслить что оно такое и
осознать с научной точки зрения не получалось. Но Сергей помнил ощущение того сверкающего мощного потока, проходившего под алтарем.
        Магия перевернула развитие этого мира, явившись тем самым неучтенным фактором развития местной цивилизации. Магические способности были примерно у пяти-восьми процентов населения (урук-хай и эльфаров это тоже касалось, по другим расам статистика не указывалась). Единственная стопроцентно магическая раса - драконы, живущие на континенте Гравия (за Великим океаном) компактной колонией и не подпускающая к себе никого, почему такой лакомый кусок и не был полностью колонизирован, лишь частичные человеческие и оркские поселения, местный аналог индейских племен Земли.
        Магия заменяла медицину, технологии, науку, энергетику - но только тем, кто мог себе это позволить. Зачем, например, вырабатывать электроэнергию, если есть возможность подключить к потоку силы магический двигатель или магический светильник? Или использовать накопители силы для движения экипажа с магическим двигателем? Сергей вздохнул. Похоже, многие новинки его мира здесь точно не приживутся. Многое, очень многое можно заменить существующими артефактами. Другое дело, что магические вещи было запредельно дорогими и многим просто недоступны.
        Очень странно, но пороховое оружие здесь не использовалось - такое впечатление, что кто-то сознательно тормозил развитие в этом направлении. Упоминалось, конечно, в энциклопедии, но мельком, пару страниц о неэффективности и вреде такого рода девайсов - при этом в качестве иллюстрации была нарисована примитивная ручница с коротким стволом и оглоблей-прикладом. Кроме того, указано, что данное оружие неугодно богам, ибо сказано в Заветах “Не используйте то, что аки дракон плюется огнем и дымом ибо это противно природе человеческой”. Хорошо еще, про запах серы и геену огненную не написали.
        Электричество здесь считали забавной, но малополезной штукой. Упоминания о молниях, о огнях Святого Эльма (здесь называлось Свет Богини), плазмоидах-файрболах, а также статическом электричестве ограничивались тем, что маг может использовать молнию и плазмоиды в качестве дополнительного мощного оружия - энциклопедия явно не давала юным любознательным умам возможность опробовать это на сверстниках или домашних питомцах, надо будет - вас научат, а пока не играйте со спичками. Электромагнетизм, а тем более электрохимия здесь были явно неизвестны. Да-а, с таким уровнем развития физики…
        Вместо химии тут была алхимия, правда о рабочей трансмутации элементов не упоминалось. Зато местная алхимия довольно подробно описывала вещества и алхимическую лабораторию. Уровень конца девятнадцатого века, однако, но… Неплохо. Есть вариант сколхозить полезную химию, особенно в части взрывчатых веществ. Сергей особым поклонником теоретической химии не был, но после домашних экспериментов с риском для жизни и состояния квартиры (особенно досталось туалету, как подручному полигону, и самомнению экспериментатора) научился готовить многое из того, что могло пригодиться в будущем. Как бы вспомнить таблицу Менделеева для местных химиков… Тут же перед взглядом возникла таблица с названиями элементов и атомных весов. Сказать, что поражен, было не тем словом. “Абсолютная память” - кто-то хихикнул в голове. Ого. Сейчас проверим. Пыточная дисциплина, которая у нормальных инженеров называлась “Электротехника”, но с появлением одного из профессоров (которого хватило на один год) превратилась из практической в чисто теоретическую. Бесконечные роторы, дивергенции, циркуляции, группа в двойках на экзамене,
очередное увольнение профессора по собственному желанию… Ну-ка, вспомним… Во, теорема Остроградского-Гаусса! Тут же перед глазами возникла страница лекций, на которой была написана теорема. Ничего себе. Значит, теперь то, что один раз когда-то прочел можно вспомнить? Опять чей-то смешок в голове.
        - Веселишься, да? - Сергей послал мысленно кольцу. В ответ - волна удовольствия.
        Да, с транспортом тут было почти как и ожидалось - очень богатые использовали экипажи на магической тяге (похожие на кареты), просто богатые - на лошадиной. Верховые лошади и гужевые повозки были основным транспортом. И все это многообразие смахивало на земное, периода семнадцатого-девятнадцатого века.
        Водный транспорт - парусные суда, ни малейшего намека на другой движитель. Только чудо магической мысли - королевская яхта “Варгранд” на парусной и магической тяге с большим колесом на корме, развивавшее - страшно подумать - пять узлов на магической тяге и восемь - под парусами. Учитывая обводы и парусное вооружение, это действительно было рекордом. Насколько помнится, самыми быстрыми до клиперов были парусные корабли, развивавшие десять-двенадцать узлов. Вот тут уже было где развернуться. Хотя… Все дело в двигателе. Стирлинг не пойдет, не те КПД и мощность, только на помпы ставить. Внутреннего сгорания? А можно будет построить на нынешнем уровне? Сомнительно. Про дизели и турбины можно не вспоминать - бесполезно. Значит, придется начать с самой примитивной паровой машины. Но это не горит, так что потом, не в первую очередь.
        Про воздушный траспорт - ни намека. А вот это уже лучше. Воздушный шар, планер и дельтаплан можно построить и при местном уровне технологий, а если учесть магомоторчики… Мотопланер - точно, самолет типа У-2 под вопросом.
        Ну и вот тут на закуску - порталы. Есть такая, неизвестная на Земле, но имеющаяся тут технология. Древняя, как всегда забытая и необъяснимая, подаренная богами (как всегда, когда не знают, как объяснить, местные приплетают “Deus ex machina” - типа, боги придумали, пусть боги и объясняют). Были их сотни, разбросаны по планете черте-как, не все работали. Но те, что работали, приносили своим хозяевам (ага, ордену Искореняющих Скверну, естественно, когда ж это бабки мимо святош текли) просто фантастические прибыли. Попытка прибрать к рукам портал объявлялась Скверной, и очередной Одержимый сгорал на Очищающем костре, ну или в котле с кипящим маслом варился заживо, бр-р. Порталы существовали на всех континентах и именно через них в свое время шло активное освоение мира. Потом все устаканилось, и местная цивилизация уже несколько сотен лет пребывала в стагнации. Земляне за гораздо меньшее время вышли в космос и влезли в атомное ядро и гены, а здесь даже паровой машины еще не изобрели - а зачем, есть же магия, маги и магодвигатели.
        На четвертый день его разбудил сам Сайлер.
        - Пойдем. Надо проверить, что у нас получилось.
        Сергей оделся и пошел вместе с Сайлером в подвал в знакомую комнату со столом.
        - Лезь на алтарь и ложись поудобнее. Закрой глаза.
        Сергей спокойно подчинился. Сайлер опять начал кастовать, теперь Сергей видел узоры плетений, свет потока силы, идущий снизу, мозг подсказывал названия узоров.
        - Все отлично. Твой организм справился с перестройкой. Поздравляю, теперь у тебя есть просто отличные потенциальные магические способности. Ну что, в гостиную и продолжим?
        - В гостиную, - вздохнул Серж.
        … -Теперь мы поступим следующим образом, - Сайлер вольготно развалился в кресле. Сейчас ты никто и звать тебя никак. Это мы исправим. Твоя легенда - знаешь же, что такое легенда?
        - Конечно, - усмехнулся Сергей.
        - Ты - родственник Лигуса, приехавший из дальней заморской провинции Застан, куда Лигус удалился семьдесят три года назад, будучи в опале - что очень удобно, два года назад ее захватили орки, устроив там резню и уничтожив все, концов не найдут. Перед смертью он передал тебе в наследство свои артефакты с наказом вернуться в столицу метрополии и наняться подмастерьем к какому-нибудь магу, впрочем да ладно, ко мне - все знают, что я был лучшим его другом. Ты - слабенький маг, я наложил сильную маскировку от обычных магов, но любой архимаг тебя раскусит сразу, утешает только, что в стольном граде Арзуне, на окраине которого мы находимся, таковых всего восемь, а во всей метрополии - двадцать восемь. Поэтому простоватый провинциальный парень - лучшее прикрытие. Если по мелочам проколешься, сможешь отвертеться.
        - А где я был все эти годы?
        - А по легенде тебе всего двадцать пять, не усмехайся, после правки это как раз твой биологический возраст. Маги у нас живут до двухсот лет. Вот сколько мне?
        - Лет шестьдесят на вид.
        - Сто тридцать шесть исполнилось в прошлом году. А Тире семьдесят девять.
        Сергей изумленно покосился на ухмыльнувшегося Тиру.
        - Скитался, добирался в Арзун через всю Зунландию. Уточнять не будем, чтобы не проколоться. Добрался и устроился ко мне подмастерьем. Теперь о имени. Фамилия Лигус, а имя я предлагаю переделать из твоего, скажем Сер Гей…
        - Гы, а вот этого не надо.
        - Что-то не нравится?
        - “Гей” не нравится. У нас так содомитов называют.
        - У вас их еще и называют? - выпучил глаза Сайлер. - У нас их укорачивают либо сверху либо снизу.
        - Давайте лучше уж “Серж” без всяких геев, мессир.
        - Серж Лигус… А что, звучит неплохо. Запиши, Тира.
        Тира достал какую-то небольшую книжечку, достал чернильницу с тушью и перо и начал писать, как рисовать короткими изящными штрихами. Затем протянул книжечку Сайлеру. Тот удовлетворенно просмотрел написанное и протянул книжечку Сергею.
        - “Серж ван Лигус”, - да, почерку Тиры можно было только позавидовать. - Ван?
        - Все маги, в том числе и наследные, относятся к дворянскому сословию. Сделано для того, чтобы дворянское быдло не могло помыкать в своих целях магом под страхом наказания.
        - Умно.
        - И помни, что с этого момента тебя зовут теперь Серж. Привыкай к этому имени. Теперь прижми внизу большой палец там, где золотистый кружочек.
        Сергей (да что там, теперь уж Серж) прижал большой палец к кружку. Кружок мигнул, стал из золотистого прозрачным и на нем появились непонятные золотые значки, как на голограмме в документах его мира.
        - Да, круто у вас изготавливаются поддельные документы, мессир.
        - Они настоящие, - Сайлер взял книжечку, сделал над ней пасс, по обложке пробежали золотые огоньки. - А дальше, как буду в Арзуне, надо уже туда скататься по своим делам, внесу твое имя в списки магов и другие бумаги.
        Серж ошалело смотрел на Сайлера. Чтобы вот так просто легализовать человека у него должны быть особые полномочия. У Сержа в голове начала складываться мозаика.
        - Закрой рот, ученик, - довольно осклабился маг. - Ты все правильно или почти правильно понял.
        Ай да Сайлер, ай да сукин сын - друг Лигуса похоже занимал немалую должность в местных спецслужбах.
        - Теперь о наших делах. Чтобы наконец реализовать потенциал, начнем учебу. По ускоренной программе подготовки боевого мага в военное время. Тира?
        - Распорядок дня будет такой. Подъем, завтрак, два часа самоподготовки с книгами, два часа на тренировки, обед, опять два часа самоподготовки, час тренировок и сдача дневного зачета по магии, свободное время, отбой. Понял, мясо?
        - Так точно… э-э Тира?
        - Так точно, господин полковник, понял, мясо?
        - Так точно, господин полковник! - Вот блин, этот Тира оказался еще и полковником. Ну впрочем и в родном мире офицеры спецслужб имели воинские или специальные звания, и чтобы быть полковником не обязательно было командовать полком. Однако по Тире чувствовалось, что пороху он нюхнул достаточно.
        Сайлер смотрел на Сержа с доброй улыбкой энтомолога, рассматривающего особо интересного жука на булавке.
        - Понял, ученик?
        - Так точно, мессир!
        - Ну вот это мне уже больше нравится, - Сайлер повернул голову к Тире. - Похоже, не врет, что служил.
        - Вот тебе для начала книга, - маг выложил на стол фолиант, размером с энциклопедию. Надпись на обложке гласила “Начала общей магии”. - Срок обучения - неделя. Время пошло.
        - Есть, мессир!
        - Да хватит уже, - поморщился Сайлер. - Поиграли в дебилов-армейцев и хорош. Не будем превращать это в балаган. Просто это надо было, чтоб ты понял серьезность твоего положения. Иди к себе и учись.
        Серж поднялся к себе в гостевую и плюхнулся на кровать. Подтянул к себе том и открыл на первой странице…
        Два часа пролетели незаметно. Серж отложил фолиант в сторону, заложив старомодной тесемочкой, приклеенной к козырьку, страницу, до которой дошел. Интересная книга, очень интересная. На Земле издали бы в какой-нибудь шарлатанской серии про магию, но продажи бы не пошли. Не было никаких заклинаний, которые надо было произносить замогильным голосом при свечах темной безлунной ночью на перекрестке дорог, зелий из мозга летучей мыши, кладбищенской земли и крови улитки и прочей лабуды, на которые ведутся лемминги, неудавшиеся в обычной жизни. Были четкие правила построения плетений с примерами, сопровождаемые объемными картинками, и упражнения для самоконтроля к каждой главе. Каким-то образом пространственные узоры, создаваемые магом с помощью Силы, позволяли менять реальность в конкретной области пространства и формировать энергетические конструкции, влияющие на мир физический.
        Прокручивая в голове полученные знания и адаптируя их с помощью внедренного опыта Серж спустился вниз и вышел из дома. Тира издали махнул рукой, стоя возле длинной одноэтажной постройки поодаль во дворе.
        - Иди сюда.
        - Да, господин полковник, - Серж подошел к нему. - Напоминает крытый тир.
        - Соображаешь. Но здесь не только тир.
        Внутри было светло и просторно. У входа лежали соломенные маты на полу, стены были увешаны впечатляющей коллекцией оружия как холодного, так и метательного, дальше стояли манекены и висела на цепях боксерская груша от пола до потолка. У дальней стены стояли бревна, обтесанные в форме фигуры человека.
        - Начнем со стрельбы. Арбалет или лук, с чем дело имел?
        - Ни того, ни другого.
        - Как же так? Ты же говорил, что бывший военный и офицер?
        - Я же уже рассказывал, чем вооружены у нас. Тем и пользовался - пистолет, автомат, пулемет, гранатомет, миномет. Еще и орудие боевой машины пехоты.
        - Отвыкай. Теперь ты не у себя, а у нас и один из нас, придется учиться нашим оружием пользоваться. Значит, начнем с арбалета, - Тира снял со стены средних размеров арбалет. Начнем с заряжания.
        Серж вздохнул. Упереть арбалет в землю, вставить ногу в стремя…
        - А рычагов не предусмотрено, господин полковник?
        - В других - да. Но ты должен использовать то, что тебе дали или у тебя под рукой.
        - Понял, господин полковник.
        - Огонь по готовности.
        Серж принял стойку для стрельбы стоя, поднял арбалет и тщательно прицелился. Хлопок тетивы - и манекен у дальней стены приобрел дополнительное украшение в виде болта во лбу.
        - Неплохо. Еще три выстрела из этого и переходим к другому.
        - Господин полковник, разрешите внести предложение? - Серж повертел арбалет в руках, попробовал упругость стальной дуги.
        - Какое?
        - Я могу усовершенствовать любые арбалеты и луки.
        - Почему ты думаешь, что этого не делали до тебя?
        - Есть интересная схема, ее придумали у нас всего тридцать лет назад спортсмены и охотники. Называется “блочный лук”. Мощность может быть раза в два выше при тех же размерах, кроме того, удержание тетивы требует в несколько раз меньше усилий.
        - Хм. Интересно. Вот что, когда вернемся к обеду, расскажешь и нарисуешь нам про это. А пока не отлынивать! Заряжай!
        … - Так, ну ладно, для новичка более или менее. С луком займемся позже. А сейчас - продолжим, - Тира снял со стены деревянные мечи. - Про меч, думаю, спрашивать бесполезно?
        - Да, господин полковник.
        - Что-то тебе дадут навыки, зашитые в твое кольцо и меч, но учиться будем не твоим магическим мечом, а деревянными, в них кстати внутри железный прут для веса. Для начала изучим стойки для фехтования…
        К обеду Серж скорее плелся, чем шел. Несмотря на магическую накачку и вложенные навыки он был просто избит деревяшкой, которую держал в руке Тира.
        - Ну что, Тира, как тебе ученик? - Сайлер аппетитно уплетал суп.
        - Мясо. Голимое мясо. Немного освоил арбалет, и все.
        - Вот так, - Сайлер подмигнул Сержу. - Понял теперь разницу между теорией и практикой? Кольцо и меч только дают навыки, а память тела-то отсутствует.
        - Знаю я, - вздохнул Серж. - Помню по тренировкам у себя.
        - Тира сказал, что ты можешь сделать что-то с арбалетами? Ну вот вместо послеобеденного отдыха будешь нам рисовать и пояснять.
        - Да, мессир.
        … - Не знаю, как смогут изготовить это местные оружейники…
        - А никак. Сделаем мы это сами - у меня есть довольно неплохая домашняя мастерская. И запатентуем тоже, а до этого будем держать в секрете. Его величество затевает сейчас перевооружение армии, вот и подоспеем как раз к смотру новинок. Понял?
        - Да, мессир.
        - Нам придется купить оружейную мастерскую. Так что затраты предстоят достаточные, затраты - мои, прибыль шестьдесят на сорок за исключением затрат. Согласен?
        - Конечно, мессир. - “Еще бы я не был согласен, хоть так часть затрат на мое обучение возмещу”. - Разрешите идти заниматься.
        - Иди уже.
        - Ну что думаешь, Тира? - Спросил Сайлер, когда Серж скрылся из виду.
        - Думаю, выйдет толк. Старается. Очень. И выдает по ходу дела такие вещи, до которых трудно, а то и невозможно додуматься.
        - Подтягивай его интенсивно, сам понимаешь - времени у нас мало.
        - Граф Диностро?
        - И он тоже, собака. Начал понемногу присматриваться и копать под меня. Пока только начал. Да и эльфары что-то оживились. Чувствую, будет заварушка. Лишь бы не сразу внутри и снаружи…
        Глава 3.
        Первый день дался Сержу нелегко. Но за ним был второй, третий, следующие… Понемногу втянулся. Все-таки сейчас учиться было легче - омоложение помогло. Да и интересно. Все, что вычитал в книгах по магии ложилось сразу на подготовленную почву, скорее вспоминалось, если учесть записанное при инициации. А боевая подготовка шла гораздо легче, хотя Тира гонял его нещадно. Стрельба из всех видов метательного оружия, бой холодным оружием и без оружия, прочие специфические навыки… Никакого спортивного дрыгоножества и рукомашества, все четко, просто и эффективно. Цель одна - убить, оставшись в живых самому. Были такие разделы, которые в свое время инструктора по рукопашному бою не показывали, оставляя это только для боевых групп. Теперь он сам овладевал этими приемами, по четыре-пять за день, как ни странно - в спортивных единоборствах как правило ката крутили по году, не достигая особых результатов.
        Сайлер не соврал, мастерская у него была действительно хорошая, но по меркам семнадцатого-восемнадцатого веков. Станки небольшие, но сделанные очень тщательно (“Гномья работа” - пожал плечами Сайлер), по местным меркам для самодельщика - прилично. Теперь вместо одного часа занятий магией у Сержа была еще и “производственная практика” - они втроем мастерили опытный арбалет. Тира оказался рукастым мужиком и сделал приличную ложу с пистолетной рукояткой привычного для Сержа вида.
        - Поражен, господин полковник. Без ленточной пилы, вручную…
        - Что такое ленточная пила? - навострил уши Сайлер.
        Пришлось отвлечься на десять минут и накидать ему приблизительную схему.
        - Да, а вот это мы упустили. Завтра с утра вместо самоподготовки прочитаешь нам лекцию по ручному и малому инструменту.
        - Ну если учесть, какие деньги это может принести…
        - Хорошие, если что-то новое для нас.
        Тира вскинул ложе к плечу, прикладываясь поудобнее.
        - Да, непривычно, но оружие держать намного удобнее. Вы там у себя знаете толк.
        - Ничего так не совершенствуется, чем средства для убийства себе подобных, - вздохнул Серж.
        - Не отвлекайся на умствования, философия - это не твое. Давай займемся металлом, - Сайлер стоял, рассматривая чертеж. - Что тут из какого металла сделано?
        - Блоки и сам спусковой механизм из стали, плечи тоже, их можно взять от обычного арбалета.
        - Чертеж точный?
        - Да, размеры такие должны быть. Блоки придется видимо заказывать в городе…
        Тут Сайлер удивил Сержа еще больше. Взяв кусок металла смял его в кулаке, словно это был пластилин, вылепил по чертежу грубое подобие блоков.
        - Вот, ученик, учись. Не умеешь? Значит, начнешь изучать артефакторику уже сегодня - а в ней есть работа с любыми материалами, правда в высшей артефакторике. А пока вот тебе блоки, обрабатывай до конца ручками и напильником как умеешь.
        … Арбалет получился довольно компактным и красивым. Серж с Сайлером и Тирой вышли за забор и пошли в поле. Серж с Тирой тащили грубо сколоченный щит из дюймовых досок с нарисованной мишенью и солдатскую железную кирасу.
        - По требованиям военного министра арбалет должен пробивать обычным немагическим болтом стандартную кирасу на пятидесяти шагах и поражать обычную цель на фарлонг. При этом делать не меньше пяти выстрелов в минуту. Понесли!
        Доспех подвесили на что-то типа креста из двух досок в пятидесяти шагах, повязали сверху ленточки - не для красоты, конечно, а для определения силы и направления ветра. Щит укрепили на двухсот.
        Тира встал в стойку для стрельбы, рычагом взвел тетиву, вложил бронебойный болт и не торопясь потянул за спуск.
        - Хлопок чуть громче, чем у обычного, но почти такой же.
        Потом выпустил еще четыре стрелы по доспеху и пять - по щиту.
        - Пойдем смотреть, - Сайлер аж чуть не прыгал от нетерпения.
        Пять сквозных дыр в кирасе. Болты они нашли почти у самого щита.
        Пять болтов в дальней мишени глубоко воткнулись в доски, пришлось вырывать щипцами. Серж достал из кармана карандаш и по пяти пробоинам высчитал среднюю точку попадания.
        - На пару ладоней правее и ниже, - Серж маленькой отверткой очень аккуратно повернул мушку и винт регулировки прорези.
        На следующий раз все пять болтов вошли точно в цель, размером в ладонь.
        - Ну что, не засиделся еще дома? Завтра поедем в город мастерскую присматривать.
        …Серж трясся на мягком диване кареты с магическим двигателем, ощущения были как на джипе по кочкам. Все-таки додумались местные до рессор, но обода так же все по старинке обивались металлом и обшивались кожей в дорогих каретах. Он при первой возможности пообещал себе изобрести резину. Тира сидел впереди и увлеченно вертел штурвал велосипедного типа, похожий на таковой у БМП. Сайлер внимательно следил за Сержем.
        - Что, не такие ощущения, как на ваших повозках, как их, автомобили?
        - Совсем не такие. Да еще ваши железные обода…
        - Поищем, ученик, обязательно поищем из чего там делают твою резину, - у Сайлера тоже была абсолютная память.
        Серж помнил, что есть такие изопрен и бутадиен - и все, в свое время он этим особо и не интересовался. Вряд ли местная наука дошла до нефтехимического синтеза, да и фиг с ним, им он тоже не занимался. Должна же здесь расти та самая гевея или ее заменители, в конце то концов.
        Поездка заняла минут сорок. Серж постоянно выглядывал в окно, стараясь больше увидеть. Город был довольно большой для средневековья, в географической справке было указано, что в Арзуне и окрестностях проживает около пятидесяти тысяч разумных всех рас, а всего в Зунландии проживало тридцать миллионов - очень большая цифра для этого времени, всего населения на Изначальной было около семисот миллионов, включая все разумные расы, примерно соответствует семнадцатому-восемнадцатому веку Земли . На окраине, через которую они въехали в город, преобладали одно-и двухэтажные деревянные и саманные дома и домишки, ближе к центру города дома становились выше, в три, а некоторые и в четыре этажа и уже в основном из камня. Экипаж свернул на широкую, мощенную камнем улицу.
        - У нас три адреса. Пойдем, что ли, первый посмотрим.
        Серж с наслаждением вылез из этой шайтан-арбы, потянулся до хруста и проследовал за Сайлером. Большой каменный двухэтажный дом с высоким забором и окованной железом калиткой, в которую постучал Сайлер.
        Дверь открылась, за ней стоял огромный детина, заросший бородой по пояс.
        - Мастер Пойлас, я полагаю.
        - Да, а вы мессир Сайлер? Входите, - детина посторонился.
        Они пошли к здоровому ангару, из которого доносились милые любому самодельщику звуки - кто-то что-то пилил, кто-то стучал молотом или чем еще там, повизгивание напильника. А вот кузня, стоящая поодаль, была закрыта.
        Внутри было с десяток рабочих в одежках разной степени замызганности, каждый был занят своим делом.
        Сайлер мотнул головой в сторону цеха и Серж, как и договаривались, пошли смотреть оборудование, в первую очередь станки. Все станки были устаревшие, бывшие в употреблении, но видно было, что о них хорошо заботились.
        - Почему продаете? - спросил Сайлер, когда они вышли на улицу на свежий воздух.
        - Дорого содержать стало. Заказов мало, конкуренты под графом Силдером все заказы перебивают. А тут еще накладные расходы, за Силу вообще огромные деньги дерут. Сейчас перебиваемся пока из последних сих, но чувствую, скоро по миру пойдем.
        - Жалко?
        - Жалко таких мастеров терять. Я их по всей Зунландии искал, многих сам учил. Видели - даже гном с орком у меня работают. Никто не ушел, хотя переманивали много, и некоторым даже угрожали.
        - Станочный парк у вас слабый, станки изношены, - вступил в разговор Серж.
        - Это так, но еще с десяток лет протянут. Для моих мастеров пока хватает.
        - Ваша цена?
        - Пять тысяч золотых.
        - Вы смеетесь, уважаемый - на эти деньги можно выстроить две-три новые мастерские и еще останется, - глаза Сайлера картинно полезли на лоб.
        - Смотрите сами - дом, цех, кузня, все оборудование…
        - …Которое надо менять, потому что оно хлам…
        - …Постоянные клиенты…
        - …Которых у вас уже нет. В общем слушай сюда, любезный. Мое первое и последнее предложение. Я покупаю все это барахло, ты остаешься управляющим, и все твои мастера остаются. Заказов будет много, а с Силдером я разберусь, одно мое имя стоит стократ больше. В твою унылую мастерскую мне придется очень много вложить, поэтому не надо мне заливать, что почем. Даю полторы тысячи…
        -…Но…
        - Молчи и слушай, - Сайлер поморщился. - Либо да, либо идите с богом по миру. Через месяц ты будешь меня умолять, чтобы я купил твое добро за двести или триста - причем без всякой моей помощи. Думаешь, я не навел справок о тебе? Ты не дурак, хороший мастер, но не барыга и без протекции. Человек ты честный, работать умеешь, но особой деловой хватки у тебя нет. Поэтому кое-как протянул восемь лет. Обо мне ты наверняка слышал, знаешь, что я тоже держу слово.
        - Хорошо, я согласен, - угрюмо кивнул хозяин, стремление сохранить устоявшийся образ жизни перевесило неизвестность, хотя и с деньгами.
        - Вот и отлично. Пойдем подпишем купчую, а то у меня еще много дел. Объявишь мастерам сам. И постарайся сделать так, чтобы никто из них не ушел, в крайнем случае повысь заработок на одну пятую, не больше. А то спрошу с тебя.
        …- Как думаешь, не переплатил я? - Спросил Сайлер у Сержа.
        - Не могу сказать, мессир, я плохо представляю местные цены и покупательную способность местных денег.
        - Ладно, ученик, я проведу с тобой эту увлекательную беседу дома.
        - А почему, мессир, вы купили первую же мастерскую, в которую заехали?
        - Ну я же навел справки. Поверь, во второй и третей нас не ждет ничего хорошего. Но проверить надо.
        Вторая мастерская была намного поплоше. А синий бугристый нос хозяина выдавал причину всего этого безобразия. Походив по пустому захламленному цеху, заваленному всяким мусором и остатками убитых станков, все трое развернулись и пошли в карету.
        - Жалко. Мне о нем рассказывали, что был хороший мастер.
        - Может его надо было нанять?
        - Ни в коем случае. Он человек конченый. Только окончательно опустившийся человек может продавать то, что является его кормильцем. Ну или если он находится в большой нужде. Но у этого одна нужда - выпить. Мастерство, как говорят, не пропьешь, но на самом деле притупленный ум и дрожащие руки мне не нужны, а воспитывать его ни сил, ни времени нет. Поехали по третьему адресу, Тира!
        Здесь Сайлер был прав. За время службы Серж таких навидался, да и в подобную яму чуть сам не скатился из-за бывшей жены. Только любимое дело и работа могут спасти от такой напасти.
        Третья мастерская располагалась в местных полутрущобах.
        - Прибью того урода, что дал мне наводку, - пробормотал Сайлер.
        Цех был вообще пуст, если не считать больших ящиков, сваленных у входа.
        - А вот это уже интересно. Ну-ка, что там…
        Внутри оказались новые в смазке станки, судя по маркировке сделанные в Федерации Подгорных Народов - гномские, проще говоря.
        - Удачно мы заехали… - сказал Сайлер, и тут на них напали.
        Болт ударил Сержа в бок, и тут же отскочил.
        - Прорываемся наружу, - крикнул Тира.
        В проем двери летели все новые и новые болты. Краем глаза Серж заметил движение на улице и тут же с его перстня сорвалась молния. Рядом, присев на колено, по кому-то бил молниями и файрболами Сайлер. Тира метал ножи.
        - Пошли, - крикнул Тира и вместе они вывалились из двери.
        В них целился из арбалета стрелок, стоящий на колене. Сайлер оказался быстрее, воздушным кулаком из перстня стрелку оторвало голову, но обезглавленное тело успело нажать на спуск. Болт ушел в сторону и попал точно в карету, тут же вспухшую огненным шаром. Мигнула защита, еще одного стрелка снял метательным ножом Тира и со стрелками было покончено. Но на них уже летела толпа оборванцев с тесаками и большими ножами. Сайлер с Сержем успели ее проредить, до Тиры добежало четверо и еще в движении легли изломанными кулями нашинкованного мяса.
        Улица опустела. Сайлер поднял руку вверх и с его перстня сорвалось заклинание, поднявшееся в небо и расцветшее там облаком красного дыма.
        - Ну что, Тира? - спросил Сайлер.
        - Как в старые добрые времена, мессир.
        - Да нет, друг мой, в старые и не очень добрые времена мы бы на эту удочку не попались. Поищи, может кто-нибудь из этих уродов жив, мне нужен язык.
        - Хорошо, мессир.
        Стража появилась минут через десять - пятеро конных стражников, тут же наставивших на них арбалеты
        - Эй, козлы, мордой вниз, руки держать на виду!
        - Иди сюда, милейший, - Сайлер издали показал старшему золотую бляху сложной формы, при виде которой стражнику сделалось не очень хорошо.
        Милейший подошел к Сайлеру на подгибающихся ногах. Н-на! Сайлер пробил стражнику прямой в ухо. Тот упал.
        - Это тебе за козлов и за морду, чтобы знал, гаденыш, как надо обращаться. Или тебя ко мне отволочь и там поговорим? Может, жалобу напишешь, что мол маркиз Абиус ван Сайлер тебе в ухо дал по доброте душевной, не захотел за оскорбление дворянина и королевского советника на каторгу сослать?
        Серж вытаращил глаза. Королевский советник??? И ведь молчал. Все становилось более или менее ясно.
        - Нет, Ваше Сиятельство, спасибо за науку, ваше Сиятельство!
        Сайлер скривился. Ему это удовольствие не доставляло, видеть как унижается здоровый мужик. Запал ярости прошел так же, как и нахлынул.
        - Бытро сюда тайную стражу, пока охраняйте нас.
        Старший махнул рукой, всадники оцепили троицу, взяв арбалеты наизготовку, затем достал из кармана артефакт связи и что-то на нем нажал.
        Еще через десять минут на улицу въехало человек двадцать кавалеристов с оружием наизготовку.
        - Вы целы, Ваше Сиятельство? - К Сайлеру бросился невзрачный человечек, увидев такого на улице - и не заметишь. Серж хмыкнул. Вокруг того крутились, свиваясь, линии плетений.
        - Цел, Приус. Выставить оцепление, обыскать все прилегающие дома, трупы нападавших и все, что при них - на объект “А”, вон из того сарая все до единого гвоздя вывезти на объект “Дом”, я это конфискую. Задерживать всех до единого и тоже на объект “А”. А с вот этим, - Сайлер кивнул та Тиру, который за шкирку держал одного из налетчиков, которому метательный нож пробил ногу, - я разберусь лично. Так что давай дежурную карету сюда. Встретимся на объекте “А”.
        - Есть, Ваше Сиятельство!
        И вокруг закипела суета. Подали карету попроще с решетками на окнах, раненого запихнули в задний отсек, за руль сел один из тайной стражи.
        - В мой дом, милейший.
        Против ожиданий Сержа, карета не поехала обратно в имение, а свернула в центр Арзуна.
        - Не удивляйся, ученик, мы едем в мой городской дом. Не останавливаться же по приезду в город в постоялых дворах или апартаментах у какой-нибудь мадам?
        Да, дом у Сайлера был на славу - любил, однако, маг комфорт. Двухэтажный большой каменный дом с красной черепичной крышей, перед домом сад, зеленеющий деревьями с аккуратно подстриженными кронами. Прямо идиллия! Если не знать, чей это дом.
        Сайлера уже встречали. Молодой мужчина лет сорока и женщина лет тридцати. Серж заметил, что оба движутся с грацией опытных бойцов, сосканировать их ему не удалось, словно там было пустое место - явно защитные артефакты на обоих.
        - Господин полковник, за время вашего отсутствия…
        - Оставь, Колхан, - Тира шагнул вперед и внезапно обнял Колхана как старый друг.
        - Ваше Сиятельство? - женщина подошла к Сайлеру.
        - Это теперь мой ученик, Серж ван Лигус. Знакомься - Ана Терг и ее муж Колхан. Да, кстати, любезный, - обратился Сайлер к водителю, - Тащите мой подарочек. Колхан, отведите его в подвал, в пыточную.
        Раненый налетчик закатил глаза и обмяк в руках водителя и Колхана.
        - Нервный бандит пошел, - усмехнулся Сайлер. - Ну что, господа, начнем с дознания, а потом Ана приготовит обед, что-то я проголодался с дороги. Ты как, Серж, относишься к пыткам?
        - Крайне отрицательно.
        - Тех, кто относится крайне положительно, четвертуют на Лобной площади на потеху толпы. Но сейчас нам просто жизненно необходимо вытащить из ублюдка информацию. Привыкай. В нашей работе это рутина и никаких чувств, кроме скуки, она не вызывает. Ну ничего, привыкнешь.
        …- Приведи его в чувство.
        Тира окатил пленника, раздетого и привязанного к стулу, водой из ведра.
        - Очухался, выродок? - Сайлер задумчиво перебирал блестящие полированным металлом инструменты на виду у пленника. За спиной горел камин, в котором Сайрус поворачивал кочергу.
        - Хорошо прогрелась, - Сайлер опустил кочергу в ведро с водой и столб пара вырвался к потолку.
        Психологическое воздействие было выбрано правильно, нагота давала особое ощущение беззащитности. А уж металлический отблеск языков пламени камина на инструментах… Серж сам поежился, хотя и знал, что это по большей части спектакль.
        - Кто ты?
        - Пошел на …!
        - Ах как нехорошо. Тебя мама не учила, что хамить старшим невежливо, особенно если тебя собираются долго и мучительно убивать?
        Пленник побелел, как полотно.
        - Поясню тебе расклад. Ты пытался убить меня и моих людей, больше того - друзей. Будешь говорить правду - умрешь быстро. Будешь врать или не будешь говорить - у меня время есть, но тогда будешь умирать долго, пару дней боли я тебе гарантирую.
        - Жииить хочу, - пленник завыл и забился в истерике.
        - Всякая тварь хочет жить, но для тебя это невозможно. Хотя… Без рук, ног, глаз, языка и яиц хочешь? Проживешь ровно столько, сколько о тебе будут заботится, а кому ты такой нужен будешь.
        - Будь ты проклят!
        - Вот скотина, - Сайлер, потеряв терпение, коснулся концом кочерги раны пленника.
        Серж отвернулся. Его замутило от запаха паленого мяса и нечеловеческого воя бандита.
        - Ты думал, я не буду тебя пытать? - Сайлер опять коснулся кочергой бандита, от вопля того заложило уши. - Что я блефую? Что я, королевский советник, стою на страже закона? Да, стою, но если надо для закона я могу запытать тебя до смерти. Очень долго и мучительно.
        - Мы не знали, что вы - королевский советник. Кима сказал…
        Бандит раскололся до пятой точки. Кима, местный отморозок и главарь банды, контролирующей половину Арзуна, приказал “завалить богатого фраера, который сюда приедет”, кого - не сказал. С быками, которых послал Кима, были еще четверо стрелков со стороны, которых никто не знал, так как лица их были скрыты масками, а одеты они были в черную облегающую одежду. Кима сейчас здесь, он нарисует дом и подступы к нему…
        - Не надо, - Сайлер шагнул к бандиту, положил ладони на виски и вперил взгляд в глаза. Серж магическим зрением видел, как от головы Сайлера в голову бандита пошел очень сложный поток плетений. Бандит захрипел, забился в агонии и затих.
        - Все, я считал, что он видел. Пошли наверх.
        … - Пошли, посовещаемся, - Сайлер поманил всех присутствующих.
        Серж остановился в нерешительности.
        - Ученик, ты тоже сюда иди, - заметил Сайлер его заминку.
        - Вот, значит, что у нас есть, - карандаш мага заскользил по бумаге. - Вот двор, примерно полтора на полтора фарлонга. Вот подъездная дорога. С остальных трех сторон за забором халупы, обитатели которых в случае штурма придут на помощь бандюкам. Периметр охраняется, внутри одновременно находятся пятнадцать - двадцать человек и собаки. Внутри двора перед входом в дом что-то вроде казармы. Сам дом хорошо укреплен, план я нарисую потом. Есть подземный ход из подвала. Задача - скрытное проникновение в дом, беседа с этим Кимой, после - полная ликвидация банды. Проблема одна - нас, присутствующих, всего пятеро - и из них один еще совсем неопытный. Тайную и обычную стражу я привлекать не хочу - если то, что я полагаю, подтвердится, бандиты уйдут. Как бы действовали ваши, ученик?
        - Два варианта, либо динамичный штурм, либо подготовленный. Первый вариант отпадает - большое количество бойцов, выставление оцепления, эвакуация гражданских, подавление огневых точек артиллерией и бронетехникой, снайперский огонь, штурмовая группа и группа прикрытия. И, кстати, обычно действуют днем - в ночное время в неизвестном здании группа может попасть в засаду или на ловушки. Огонь - только на поражение, выжившие будут вряд ли.
        - Бронетехника, артиллерия, снайперы? - пробормотал себе под нос Колхан, но так, чтобы его услышали.
        - Не отвлекайся, Колхан, потом все расскажу. Продолжай, Серж.
        - Ну и соответственно второй вариант - подготовленный штурм. Тщательная разведка, три группы - штурмовая, закрепления и резерв. Штурм с самой короткой дистанции - двадцать-двадцать пять шагов. Дальше - зачистка здания.
        - В общем, ничего из этого нам не подходит, - сказал Тара. - Тем более, если учитывать наше оружие и отсутствие специального снаряжения.
        - По старинке, используем магию, - сказал Сайлер. - Ты не привык еще ее учитывать, Серж…
        … Все пятеро незамеченными просочились под скрытом и сейчас лежали на крыше одной из лачуг, хозяин которой крепко спал внизу, усыпленный магией. Сайлер внимательно осматривал высокий каменный забор, сверху усеянный битым стеклом и оплетенный жгутами охранных и защитных заклинаний.
        - Первая половина плана, считай, накрылась, ученик. Ни малая телепортация, ни сонные и боевые заклинания не сработают, пока работает забор. Придется мне его отключать.
        Сайлер скользнул вниз и ужом подполз к забору. Серж магическим зрением внимательно следил, как линии на заборе потускнели, стали бледными, а потом изменили цвет и из красно-желтых стали зелеными. Сайлер вынул какой-то амулет, применил на нем плетение и по двору забегали нити, сплетаясь в еле видимую сеть. Красные силуэты охранников и собак стали падать на землю. Хорошая вещь усыпляющее плетение. Сайлер подождал некоторое время, затем взмахнул руками и сеть поползла наружу периметра, кольцом охватывая лачуги, обеспечивая их обитателям спокойный сон.
        - Пошли, - Тира перекинул тренированное тело через скат крыши и бесшумно приземлился на землю. Все повторили за Тирой, лишь Серж слегка нашумел при приземлении.
        - Вернемся - три дня у меня будешь с крыши прыгать, - шепотом пообещал он Сержу, показав кулак.
        - Змейка, Гром, со мной, Соня, идешь с учеником, - сказал Сайлер шепотом. И пригибаясь, тихо побежал к дому, огибая казарму За ним последовали Ана и Тира. Колхан махнул рукой Сержу, и они побежали ко входу в казарму. Роли были расписаны заранее.
        Колхан у входа жестами показал Сержу стоять и наблюдать, сам же неслышной тенью скользнул в казарму. Минуты через три вышел оттуда, убирая в ножны кинжал.
        Минут через десять из дома выскользнули три тени и побежали к воротам, поправляя за спиной заплечные мешки.
        - Ходу, - прошептал Сайлер.
        Они пробежали минут двадцать, прежде чем за спиной вспыхнуло и опало далекое зарево.
        - А теперь домой, и быстро, следы за нами я стер.
        …В ворота барабанили несколько кулаков.
        - Что случилось? - Колхан с заспанным лицом подошел к воротам.
        - Срочно буди его сиятельство.
        - Есть, Ваше Сиятельство. Проходите.
        Граф Диностро вошел в гостиную. По лестнице спускался Сайлер, в одних трусах, на ходу застегивая халат. По его заспанному лицу и всклокоченным волосам было видно, что до этого он крепко спал.
        - Что за спешка, граф? Какого черта вы здесь делаете ночью? Это один из способов меня взбесить - разбудить меня!
        - В столице произошел взрыв, Ваше Сиятельство, - граф поклонился Сайлеру как подчиненный начальнику.
        - Где?
        - Район трущоб, Ваше Сиятельство. Дом, по слухам принадлежащий некому Киме, крупному преступному авторитету.
        - Почему я впервые о нем слышу?
        - Да как-то не было времени упомянуть.
        - Граф, вам не стало тесно в своем кабинете? Я, советник короля по безопасности, впервые слышу о том, что в городе орудует крупный бандит, что является прямой угрозой безопасности королевства. Вчера меня с моими компаньонами пытались убить, а ночью здесь, в моем городе, что-то взрывается? Сколько жертв?
        - Около сотни, в основном отребье из воровской слободы.
        - Завтра с утра заезжайте за мной, поедем смотреть, что там у вас случилось. И с утра у меня должен быть полный отчет по этому вашему Киме, а также по покушению на меня.
        Фуух… Когда двери за графом закрылись, Сайлер испытал невыразимое облегчение. Вот гад, сам ведь решил заехать чтобы убедиться, что он на месте. Все организовал Диностро, это Сайлер вытащил из мозга Кимы. Четверо стрелков были из санорского отделения тайной стражи, зачарованная стрела, которая чуть не прикончила их и сожгла карету - из их арсенала. Жаль, что нельзя это доказать, Диностро наверняка подчистил хвосты. Да и если бы открыто вышли на этого Киму, ничего бы не удалось из него выбить. Или не взяли бы живым, или повесился бы в камере на собственном языке.
        - Выходите, граф ушел. Его шпик сейчас спит и не вспомнит с утра, что спал.
        Из соседней комнаты вышли Тира, Ана и Серж, все еще в той одежде, в которой брали дом - граф явился слишком быстро, прошло минут пятнадцать после их возвращения, что было весьма подозрительно. Быстро переоделись только Колхан и Сайлер, который еще и нанес маскировку заспанных лиц.
        Сайлер сортировал вещи из заплечных мешков, взятые в доме Кимы из его тайника. Деньги, дорожные чеки на предъявителя, драгоценные камни - в одну кучу (хорошая такая кучка получается - тысяч так на триста золотых, в основном в камнях и чеках, хорошо мешки были с пространственными карманами, а то все наличное золото было бы и не упереть), артефакты - в другую, бумаги - в третью. В последнюю кучу шло коллекционное оружие, которое понравилось Тире, в основном эльфийской и гномской работы, хотя были и несколько человеческих клинков с плетениями против магов.
        - Забирай свои железки, - Сайлер кивнул Тире. Тот взял один из мечей и словно размазался в воздухе.
        - Хороший меч, с ускорением, - Тира внимательно рассматривал клинок и гарду. - Жаль, нельзя носить, больно приметный. В коллекции пока полежит.
        - Так, каждому по премии, - маг выбрал чеки “Первого подгорного” из лежащих на столе. - По десять тысяч на брата, чеки чистые, без привязок, на предъявителя. Змейка, вот тебе еще на содержание дома. Соня, надо будет еще больше укрепить безопасность дома, вот тебе на это. Свободны.
        - Поехали дальше, - маг сгреб деньги и ценности в один из мешков, и стал просматривать бумаги. Запрещенные свитки по черной магии, списки должников с долговыми расписками, пустые бланки документов - широко развернулся, гаденыш. Так, уже интереснее… Компромат на многих известных людей в отдельных папочках с именами… О, вот очень интересная папочка с надписью “Абиус ван Сайлер”, почти пустая… Один листок внутри. Сайлер пробежал глазами листок, внезапно помрачнел и сжег папку одним касанием. Зато с наслаждением открыл папочку “Мирж ван Диностро” и углубился в чтение.
        - Отлично, просто отлично, - настроение Сайлера резко подскочило. То, что здесь лежало, могло отправить графа к палачу раз десять, а перед этим - в пыточную на недельку. Все, Диностро больше не опасен. Сожру. Надо только момент будет выбрать подходящий. Кровь и грязь - это топливо политики, а сама жизнь политика - забег на длинные дистанции по дерьму. Поскальзываешься, иногда падаешь, иногда встаешь - но всегда заляпываешься с ног до ушей и финиш только один - когда более быстрый и ловкий подставит тебе ножку и утопит в дерьме на дистанции. Бег на выживание. Сайлер вздохнул. Когда он из молодого выпускника факультета боевой магии превратился в дерьмоплава? А черт его знает. Так получилось. И теперь к скучной и спокойной жизни обычного человека возврата нет. И уговаривать себя, что ты не мразь, а делал все для высших целей, тоже нет смысла. Сам себе не веришь.
        - Серж, подойди, - маг подозвал рукой Сержа. - Тебе о чем-то это говорит?
        Серж смотрел на столбики четырнадцатизначных чисел с буквами вперемешку. Лист был на ощупь скорее пластиком, чем бумагой
        - Либо это какой-то шифр, либо набор паролей для чего-то. Вот, перед каждой строчкой какие-то слова - Дарванг, Ананг, Ситанг. В моем мире это было бы похоже на список логинов и паролей для доступа к какому-нибудь компьютеру, - Серж внимательно прочитал список, закладывая его в свою необъятную память.
        - Может быть и так - материал древних. Сама эта раритетная бумажка стоит, как целый замок. И все подобные ценности изымаются королем или Изгоняющими, кто быстрее доберется. Вот еще карта на таком же материале.
        Серж запомнил на всякий случай еще и карту с надписями.
        - Проблема в том, что древние пользовались другой системой координат, нынче неизвестной. По очертаниям ничего знакомого, ну да ладно, когда-нибудь пригодится.
        Сайлер перешел к артефактам. Вот тут уже измерялось не сотнями тысяч. Да, вот как… Два перстня архимагов. Один был Сайлеру незнаком, судя по стилю - с другого континента, а вот второй…
        - Эх, друг Варг, как же ты так… Тира помнишь Варга?
        - Конечно, как же не помнить этого южного варвара.
        Сайлер молча протянул Тире перстень.
        Тира выругался под нос.
        - Если бы можно было эту мразь убить несколько раз или хотя бы просто запытать до смерти…
        - Теперь мы уже ничего не узнаем, как он ушел за грань. Его перстень мертв, не выдержал потери хозяина.
        - Выходит, эта тварь охотилась на архимагов?
        - Не совсем, - Сайлер покопался в воспоминаниях Кимы. Тому перстень принес один из орков, рассказавший о найденном в песках южной пустыни высохшем теле, на котором орк нашел перстень, больше ничего при том не было. Перстень был мертв, по поверьям орков содержал посмертное проклятье, приносившее неудачу, и люди Кимы, зная о его страсти ко всему необычному, купили за десяток золотых (целое состояние для орка) мертвый перстень архимага. А вот второй перстень он снял с руки убитого им архимага с другого континента - Кембрии, на свою беду приехавшего в Арзун и неудачно попавшего в поле зрения Кимы. - Он убил только второго.
        Артефакты Кима коллекционировал явно со смыслом. Три десятка разных и необычных вещей и почти все - для использования сильными магами, несколько только для архимагов - для Кимы они были бесполезные, с его зачатками магии. Большинство разряженные, но вполне себе рабочие, подзарядить - и можно будет использовать.
        - Можно? - Серж подошел к Сайлеру, перебиравшему артефакты. Тот кивнул, и протянул Сержу небольшой бархатный футляр.
        - Вы заете, что это такое?
        Сайлер посмотрел магическим зрением и ничего не увидел.
        - Вещь древних, магии в ней ни на грош, слабое сохраняющее плетение и все. Сделана искусно, но очень странная форма и из разных металлов.
        - Вот поэтому в вашем мире и запрещено огнестрельное оружие, - Серж держал в руке унитарный патрон малого калибра, хотя и необычный. Похож и одновременно непохож на винтовочный маузеровский, но короче, с проточкой и остроконечной пулей. - Древние, говорите?
        - Это то самое, про что ты рассказывал?
        - Да, то самое, что называется “патрон”.
        - Выходит, эта вещь из твоего мира?
        - Нет, не моего, но похож. Насколько я помню, такого я не видел, хотя старался быть в курсе всех оружейных новинок.
        - И вот этот вот кусочек металла, пуля - ты говорил, способна пробить человека на дистанции в пять фарлонгов?
        - Не сама по себе, конечно. Нужно оружие, из которого его можно выпустить, можно и дальше.
        - Сколько он может стоить, представляю.
        - Гроши. Производство их не просто массовое, его называют супермассовым - сотни миллионов штук в год, в военное время - миллиарды.
        - Сколько???
        - Ну а что тут удивительного? Миллионы единиц оружия и естественно миллиарды патронов на большую войну. И кстати да, при вашем уровне технологий это еще долго не грозит. Патрон - это не просто трубка с порохом и пулей, все должно быть выполнено с высочайшей точностью, все диаметры и конусности соблюдены, материалы и метательный состав - ничего этого здесь нет. Даже массового производства нет. А производство этого патрона - под две сотни операций. Так что оставим его, как недостижимый пока образец.
        - Ладно, оставь его пока себе, - Сайлер ссыпал остальные артефакты в мешок. - Завтра у меня трудный день…
        … Граф Диностро заехал за ним с утра. Трясясь в экипаже тайной службы, Сайлер был абсолютно спокоен.
        - Это и есть место, где был взрыв? - Сайлер вылез из экипажа.
        - Да, Ваше Сиятельство.
        От дома Кимы остались развалины с кусками стен, торчащие из земли, как гнилой зуб. Казарму сдуло ударной волной, повсюду валялись скрюченные и обгоревшие тела. Забор был разрушен, близлежащие лачуги превратились в горы мусора.
        - Впечатляет, - хмыкнул Сайлер. Знания Сержа действительно были полезными и опасными. Вчера они убили два часа, с помощью магии и подручных средств создавая “объемно-детонирующий боеприпас”, как назвал его Серж. Сначала образовывался слабенький магический защитный купол, равномерно с помощью модифицированного плетения тумана распылялась мельчайшая магически измельченная до тончайшей пудры угольная пыль (аж четыре пуда, Серж настоял, что меньшее количество не сработает - хорошо мешок с пространственным карманом позволял перенести и не такое), потом небольшой детский артефакт с маленьким файрболом и…
        - Ваше Сиятельство, - к Диностро подбежал маг-следопыт, - Следов запрещенной магии не обнаружено. Только остатки защитных плетений на стенах.
        - Может они забивают фон?
        - Никак нет, Ваше Сиятельство.
        - Ищите лучше, вы, должно быть! Такой взрыв не мог быть ничем, кроме запрещенной магии!
        - Граф, я тоже ничего не чувствую, - Вмешался Сайлер. - Наш молодой коллега прав.
        - Ваше Сиятельство, не могли бы вы помочь?
        - Охотно, - Сайлер стал пробираться по руинам, проходя ближе к эпицентру. Да, рвануло не слабо, магией, запрещенной в мирное время боевой магией такое мог сделать только архимаг, но фонило бы тогда не слабо. Обязательно тогда бы остались части плетений и искажение линий Силы.
        - Здесь действительно ничего нет. Никаких следов боевой магии, говорю вам, как эксперт в данном вопросе.
        - Но тогда что же здесь произошло?
        - Одни боги знают. Может быть, действительно, божественное вмешательство? Этот мерзавец столько душ погубил, что даже боги ужаснулись и решили его покарать.
        - Не знаю, что сказать его величеству.
        - Ну говорить мы будем вместе, так что готовьтесь к выволочке. И я подготовлюсь. Ну а пока поедем на объект “А”. Посмотрим, кто пытался убить меня.
        … Сайлер вернулся домой к вечеру, в прескверном расположении духа.
        - Что случилось, мессир?
        - Плохо, Тира, плохо. Диностро выкрутился, мы не сможем связать тайную стражу с покушением на меня. Даже когда я бросил ему пробный шар про то, что нападавшие были подготовлены лучше, чем в тайной страже и имели магическое оружие, этот гад только отшутился. При этом его аура даже почти не изменилась, железное самообладание. А еще хуже то, что его величество вставил мне пистон за пренебрежение мерами безопасности и приставил ко мне два десятка дворцовой стражи, чтобы охраняли день и ночь. Как ты думаешь, сколько среди них шпионов короля и Диностро? И как думаешь, что при любом ожидаемом силовом конфликте на чьей стороне они выступят? Так что мы теперь, как говорит Серж, “под колпаком”. Пойди, обрадуй его. Теперь все тренировки и исследования только за закрытыми дверями со всеми мерами безопасности.
        - Понял, мессир.
        - И мне кажется, пора уже начинать действовать по плану отхода.
        - Не рано?
        - Лучше перестраховаться. Я начинаю чувствовать пятой точкой, что понеслось или вот-вот понесется. Как некстати эта охрана! Придется вам четверым начать это дело здесь, а за городом - тебе с Сержем.
        - Что делать, если шпики увяжутся?
        - Сейчас проверю, повторил Серж базовые плетения магии разума или нет. И быстро научу его расширенным. Давить только ими, никакого физического вреда не причинять.
        …Загрузка крытого фургона с пространственным карманом заняла три с половиной часа. Неусыпному взгляду стражей была видна только крыша и бока фургона - Тира аккуратно его загнал задом в склад, где в основном и хранились ценные и габаритные вещи, вроде ящиков со станками, захваченными позавчера. Ничего подозрительного - хозяин перевозит на место своего постоянного проживания вещи, нужные ему. То, что некоторая часть груза была перегружена в фургон еще в доме, к которому примыкал гараж и был проход, стражи могли только догадываться. Как раз та самая часть груза была особо ценной.
        - За нами хвост, - Тира мотнул головой, когда они уже выехали за город и минут десять тряслись по проселочной дороге.
        - Да вижу, - одинокого всадника, скачущего за ними на приличном расстоянии, Серж заметил уже давно.
        - Снимать будем, когда домой доедем.
        - Есть, господин полковник.
        Тира покосился на Сержа, но ничего не сказал.
        Шпик увидел, что Тира открыл ворота и собрался загонять фургон, но тут глаза его начали закрываться. В самом деле, такая жара, что толку торчать и смотреть на этих подопечных, когда тут такой хороший тенек, да и прохладно в тени деревца…
        - Четыре часа гарантирую, возможно шесть - я ему хорошо подкачал.
        - Попробуем уложиться, - задумчиво сказал Тира, - но лучше бы шесть.
        Он опять закрыл ворота, включил охранные плетения и сел в кабину.
        - Ну а теперь поехали.
        Тира рулил в по степи в сторону плоскогорья, выжимая из фургона все, на что тот был способен. Вопреки ожиданию Сержа, за кормой не вставал демаскирующий пыльный шлейф, так хорошо знакомый ему по прошлой армейской жизни, плетения маскировки работали хорошо.
        - Как же мы теперь здесь проедем? - Спросил Серж, увидев впереди каменные осыпи.
        Тира лишь усмехнулся. Серж почувствовал легкий толчок и выглянул из окна. Железные ободы колес обтянули плетения.
        - Хорошая замена вашим шинам? Только один минус - силу жрут, как сумасшедшие.
        Фургон объезжал курганы, правя прямо на большую скалу. Подъехав к ней, Тира достал амулет и что-то с ним сделал. Скала отъехала вбок, обнажив жерло тоннеля.
        - Ничему не удивляйся, мясо.
        Тоннель вел куда-то вбок и вниз. Проехав еще с полмили, фургон остановился около выглядевших современными створок железных ворот.
        Опять Тира поколдовал с амулетом. Створки разъехались, и…
        Ощущение армейского склада. Большое пространство, залитое тусклым светом длинных ламп на потолке, всюду штабели ящиков, мешков, коробок. Некоторые выглядят очень древними, некоторые наоборот, как будто только что с завода. И сам склад явно сделан не руками аборигенов, слишком развитые технологии использовались.
        - Что рот раскрыл, мясо? Давай помогай.
        Тира с Сержем споро разгружали фургон, перемещая ящики и тюки на их место.
        - Теперь иди сюда, - Тира подтолкнул Сержа в проход между ящиками. - Видишь вот эту панель?
        Тира ткнул в панель пальцем. Она перевернулась вокруг оси и на ней появились светящиеся символы.
        - Запоминай, - Тира медленно нажал на панели шесть знаков.
        Панель обратно провернулась вокруг своей оси, тут же несколько похожих панелей отодвинулись, открывая дверной проем.
        - Зачем мне это, господин полковник?
        - Может случится так, что некому кроме тебя будет прийти за этим. Так что запоминай и смотри.
        Внутри на стеллажах лежали мешки, коробки и ящики, только помельче. Тира забросил мешок на один из стеллажей.
        - Это помещение - сейф, здесь хранится все самое ценное. То, что стоит очень дорого для человека или не должно попасть в чужие руки. Того, что здесь есть, хватит купить всю Зунландию, со всеми ее землями, замками и городами.
        - И что же, никто не знает этого места и не попытается прибрать его к рукам?
        - Нет. И никто не знает, и не попытается. А если попытается, то сил не хватит. Это место строили древние, ну ты и так это понял. Они умели прятать и защищать свои объекты. Так что ты - третий, кто знает об этом месте.
        - Я, конечно, польщен, но…
        - “Но” оставь при себе.
        - Есть, господин полковник!
        … Шпик с наслаждением потянулся, и вдруг, поняв что проспал, испуганно вскочил. Нет, вроде все в порядке. В сгущающейся вечерней полутьме было еще видно без света. Фургон, за которым он следил, стоял у дома, в самом доме горел свет в гостиной и за легкими шторами виднелись перемещающие тени. Шпик облегченно выдохнул. Все в порядке, а то что он внезапно приснул - об этом естественно ни слова. Скоро придет ночной сменщик…
        … - Скоро придет ночной сменщик, - Тира отошел от шторы.
        - Усыпить?
        - Нет, сейчас не надо. После “собачьей вахты”, когда будем грузить фургон. А пока сможешь ему устроить веселую жизнь?
        - Ну, - Серж потер подбородок, - легко. Плетение “антимоскит” наоборот. Все кровососы его.
        - Подойдет. Пойдем в подвал, Сайлер дал четкий список, что надо готовить на склад.
        На этот раз вещей оказалось куда больше. Серж с Тирой обходили комнату за комнатой, набивая ящики артефактами, магическими приборами, оружием и прочими вещами. После подвала все повторилось на всех этажах. Все эти ящики, мешки и тюки перетаскивались в гостиную, задернутую на этот раз вторыми, “ночными” шторами, покрытыми сложным узором плетений от всевозможных магических попыток подглядывания и подслушивания, а также проникновения - узнав знакомые плетения Серж подумал, что такая штора легко сдержит стрелу или файрбол.
        - Ну что, пора, - Тира утер пот со лба. - Гаси его.
        Серж сосредоточился и послал магический жгут в шпика. Потом подумал, и снял “москита” - не садист же он, в самом деле.
        - Ну теперь все сделаем быстро, - Тира подогнал фургон ко входной двери и протиснулся боком в проем.
        Быстро не получилось, несмотря на магическую подпитку от силопровода мыщцы уже сводило судорогой - столько перетаскать за один день. Серж монотонно хватал ящики и тащил вместе с Тирой, кидая в кузов, видя при этом, что происходит внутри пространственного кармана. Р-раз, и здоровенный деревянный ящик, подаваемый лентой транспортера в зону свертки постороннему наблюдателю кажется не больше сахарного кубика, на самом деле сохраняя свои размеры. Просто иллюзия - на фоне пустого пространственного кармана ящик только кажется таким из-за объема хранилища и искажения свойств пространства.
        - Сегодня все это вывезем, завтра приедет Сайлер и на этот раз его “охрана”.
        - Планируем эксфильтрацию?
        - Сечешь, мясо, - Тира одобрительно посмотрел на Сержа. - Чувствую, что через некоторое время нам придется отсюда уходить и возможно, с боем. Не пугает?
        - Нисколько. Даже адреналин не играет.
        … Сайлер появился ожидаемо не один. Кавалькада из всадников и магокарета появились на следующий день с утра пораньше, когда Серж тупо отсыпался после последней поездки на “склад”.
        - Ваше Сиятельство, а нам куда? - пробасил старший, когда Сайлер вышел из кареты.
        - А не знаю, - Сайлер пожал плечами. - Дома вы мне не нужны, гостей я не принимаю, ваши рожи у себя в сортире видеть не желаю. Вон, можете стать лагерем там и делать, что хотите. Хоть петь, хоть плясать, хоть меня от себя охранять. Или наоборот.
        - Обижаете, Ваше Сиятельство…
        - Милейший, если я тебя обижу, ты будешь одноногим и одноруким пассивным содомитом. А пока брысь с глаз моих. И к забору не приближайтесь на фарлонг - а то потом ложечкой с земли будете друг друга собирать. Моя охранная система чужих не переносит.
        - А как же нам выполнять распоряжение Его Величества?
        - Вот! - Сайлер назидательно поднял палец вверх. - При исполнении воли Его Величества, да хранят его пресветлые боги и даруют здоровье и долгие года жизни, вы должны проявить ум и смекалку, достойные Королевских Гвардейцев, лучшей охранной части. Так что все зависит только от вас.
        Про себя Сайлер ржал во весь голос. Приданная ему охрана состояла из редкостных тупых долбодятлов, умевших только махать железом и болтом отстрелить комару правое… ну ладно, ухо - не иначе, Диностро постарался выбрать потупее, но не всех. Двое из этой толпы явно выделялись, один даже был слабеньким магом. Явно люди из Тайной Стражи.
        Не вовремя, ох как не вовремя… Хорошо, хоть основное и самое ценное успели вывезти. Теперь статус “охраняемого”, а точнее, поднадзорного ставит крест на многих возможностях.
        - Ну что, докладывайте, что сделали.
        - Все вывезли, о чем вы написали, - ответил Тира.
        Сайлер призадумался. Вывезли все редкое, ценное и дорогое, оставив только хорошо оснащенную лабораторию и алтарь. Если уходить, это придется бросить, но пока без лаборатории и алтаря делать нечего, можно сразу выходить на пенсию и ехать шаманом к оркам, те ухитряются колдовать какую-то хрень вообще на коленке и делать свои артефакты из дерьма и палок. Дети природы, блин…
        - Через два дня повезу наш арбалет, во главе комиссии будет Его Величество, постараюсь произвести впечатление. А пока - все по-прежнему. Только теперь окна и двери держать закрытыми.
        Глава 4.
        Как хорошо наслаждаться лесной прохладой летом! Глава военной разведки Эльфарии Делиорн сидел в своем кабинете на вершине башни Правды в самом центре Лоридэна, откуда открывался прекрасный вид на утопающий в зелени город и устремленные ввысь хрустальные шпили королевского дворца. Там, в окружении ажурных хрустальных конструкций росло оно - исполинское Священное Древо, еще с тех времен, когда Перворожденный Народ жил в лесах, широко раскинувшихся по всему Острову Истинных. С тех пор дома на деревьях остались только в сельской местности, город же выращивал дома, башни и все остальное с помощью биомагии. Конечно, приходилось работать и с мертвой материей, но этим в основном занимались цверги, темные эльфы, живущие под землей, как и гномы. Никуда не деться, симбиоз живого мира и эльфов нерушим, так повелось с начала времен и продлится до тех времен, пока не уйдет за грань последний эльф.
        Мягко изогнувшись, дверь кабинета свернулась в трубку.
        - Разрешите, ваше превосходительство?
        - Входите, полковник, - Делиорн махнул рукой. - Вы поняли, по какому вопросу я вас вызвал?
        - Операция “Зеленый луч”.
        - Верно. Сегодня я приглашен к Ее Величеству, она хочет знать о ходе операции.
        - Операция в самом разгаре. Против Зунландии ведется планомерная информационная война. Вербуются агенты из местных либеральных кругов с заданием распространения слухов о продажности власти, сами доказательства правдивы - местная власть с ее действительной продажностью и идиотскими мерами, чтобы удержать свою задницу на кресле нам очень помогает в вопросах организации общественного мнения в среде среднего сословия. Превозносятся достижения Эльфара, образа жизни и экономической системы, наших прав и свобод. Кроме либералов очень активно нам помогают тайные сообщества содомитов и прочих извращенцев, секты лжепророков и лжебогов, на которые отсутствуют гонения у нас. Также провокаторы, подготовленные на наших курсах, работают среди черни, выдавая себя за крестьян и низшие сословия. Среди черни хорошо работает пропаганда, что королевская власть - кровопийцы, а вот у соседей, которые перешли под покровительство Эльфарии и налоги меньше, и цены ниже, и эльфары помогают всем нуждающимся, оказавшимся без средств к существованию. Помимо слухов распространяются пропагандистские материалы - листовки и агитки,
организуются одноразовые газетенки с задачей на один тираж. Подстрекательство к бунту против короля и его зажравшейся власти идет успешно.
        Многие представители знати являются нашими агентами, готовящими дворцовый переворот и устранение короля и преданных ему людей.
        - Да, после вербовки графа Диностро работать стало значительно легче.
        Полковника передернуло. В формуле мотивов вербовки MICE - деньги, идеология, компромат, эго - его буква была предпоследней. Компромат был сверхубойный. Содомит-педофил, да еще и садист… Тонкую натуру полковника от желания прирезать такого кадра на месте удерживало только положение этого самого кадра. Все-таки глава тайной стражи королевства. А сколько на его счету зверски замученных невинных маленьких душ…
        - Также мы устроили маленькую диверсию против их платежной системы - подделываем их золотые “орлы”, добавляя в середину свинец. В нужное время будет распущен слух о том, что Зунландия делает свои золотые не полностью из золота, что подорвет доверие к монетам королевства. По мобилизационным мероприятиям. На границе с Зунландией в наших лагерях обучаются сотни пособников из местного населения - в основном беглые преступники и крестьяне из безземельных. В час “Ч” они возглавят восставших.
        - Вы там их не особо обучайте. Нам не нужны потом проблемы на будущей нашей территории.
        - Обучаются по ускоренной для военного времени программе младшего командного состава королевской армии - сержанты, так что особых проблем потом с ними не будет. На территории Зунландии готовятся схроны с оружием и снаряжением, в том числе и с неудачным - пороховым. Мастерские цвергов сейчас работают в три смены - лепят эрзац для будущей армии восставших.
        - Я был в генеральном штабе, вам надо связаться с полковником Гелиорном по взаимодействию наших диверсионно-разведывательных групп и лидерами бунтовщиков, чтобы во время захвата Арзуна не возникло инцидентов между ними. Планы кампании по интервенции под видом “помощи царственному брату в подавлении бунта и восстановлении королевской власти” уже разработаны. Диверсионно-разведывательные группы готовы к инфильтрации.
        - Группы перебросим непосредственно за несколько дней перед бунтом. Легенды у меня готовы.
        - Есть какие-то затруднения?
        - Есть, - полковник поморщился, - несколько влиятельных фигур, которые нам мешают. В первую очередь - маркиз Абиус ван Сайлер, королевский советник.
        - Как же, знаю. Боевой архимаг, герой войн, генерал, бывший глава Тайной Стражи. Доверенное лицо короля.
        - Может стать и нынешним, если этот придурок Диностро постарается. По его собственной инициативе он пытался организовать очередное покушение. Естественно, оно провалилось - убить боевого архимага дело хлопотное. После этого подручного графа ликвидировали, причем с хорошим шумом, со всеми его прислужниками. Как Диностро доложил, мощный взрыв неизвестной природы без использования магии снес с земли этого уродца со всеми его сявками.
        - А вот это уже интересно, - Делиорн подался вперед. - Что удалось выяснить?
        - Ничего. Тайная Стража в недоумении. Есть еще одно - у Сайлера появился ученик, Серж ван Лигус.
        - Еще и Лигус тут замешан? Если этому охотнику до запретных знаний…
        - Не Теренс ван Лигус, а его какой-то непонятный дальний родственник.
        - Что-нибудь про него выяснили?
        - Ничего. Неизвестно откуда взялся, где жил раньше, кто родственники - совсем ничего. Не было - и внезапно появился.
        - Чувствую, что тут без него не обошлось. Наройте на него все, что только можно. Напрягите всю агентуру, пускай ищут. Докладываете лично мне. И начинайте разработку операции по устранению Сайлера. Пока его не трогать, но будьте готовы…
        … Король Зунландии Азариус Второй был совсем нетипичным королем. Минимальный придворный штат, почти полное отсутствие свиты. Ну а балы, красавицы, лакеи, юнкера - взойдя на трон король выпихнул всю эту дорогостоящую и хлопотную мишуру из дворца по салонам и замкам аристократов, которым было делать нечего, и запустил следом французской булкой. Он - правил, работал в прямом смысле этого слова, управлял страной, подтверждая тезис о роли личности в истории. Сайлер, теперь его советник по безопасности, в прошлом глава Тайной Стражи, а также друг детства и армейский сослуживец короля был его правой рукой, вызывая косые взгляды министров.
        - Ваше Величество, вот все, что есть на Диностро, - Сайлер подал папку королю Азариусу Второму.
        - Ты уверен в этом, Абиус, что это правда? - Азариус внимательно прочитал бумаги и захлопнул папку.
        - Да, Ваше Величество. Более того, несколько бесед с моими людьми в страже выявили то, что Диностро ведет себя очень странно. Внезапно погибли несколько агентов, их донесения о подрывной работе эльфаров таинственно исчезли, операции проваливаются необъяснимым образом. Тайная Стража парализована. Люди боятся даже заговорить о действиях эльфов, зная, что завтра их могут найти в сточной канаве или не найти вообще. Что вам докладывает Диностро?
        - Что в государстве все спокойно, внутренняя и внешняя угрозы отсутствуют.
        - А вот правда, - Сайлер подал королю вторую папку. - Только факты. И эту папку передали мне люди, верные Вашему Величеству. О действительном состоянии дел.
        - Светлые боги, - потер виски король, бегло пролистав вторую папку.
        - Это измена, государь. Причем среди тех, кто должен обеспечивать Вашу и государственную безопасность.
        - Абиус, ты уверен? - С нажимом спросил король.
        - Абсолютно, Ваше Величество.
        - Да, не знал бы я тебя сто двадцать лет, я бы подумал, что ты занимаешься борьбой за власть и хочешь устранить моими руками очередного конкурента.
        - Он мне не конкурент, - усмехнулся Абиус.
        - Это точно. На вот, посмотри донос на тебя от него.
        Сайрус открыл папку. Ого, накопал гаденыш довольно много. Присвоение чужого имущества (это про те станки, что-ли?), незаконные финансовые операции с целью обогащения (не волнует, мне можно), запрещенные исследования (докажи, скотина), а вот это что?
        Сайрус сначала выпучил глаза, а затем захохотал, аж похрюкивая от смеха.
        - Что вас так развеселило, маркиз? - Нахмурился Азариус?
        - Простите ради богов, Ваше Величество, - пытаясь членораздельно сказать сквозь смех, вытер слезы Сайрус. - Вот этот абзац. Что я себе выписал любовника-содомита, назвал его родственником Лигуса и предаюсь с ним любовным утехам противоестественным образом.
        - Довольно странно, учитывая, что я тебя помню еще тем ходоком по бабам, с которым мы все втроем в нашу лейтенантскую молодость переходили во все бордели Арзуна, - Азариус внимательно следил за реакцией Сайруса. - Но мне кажется, что ты что-то недоговариваешь.
        - Давно хотел рассказать, но не было подходящего случая. Так вот…
        …- Да, трудно в такое поверить. Но это в духе Теренса. Жаль, что он не вернулся. Очень жаль.
        - Он был еще тем сумасшедшим гением. И вот что получилось.
        - В самое ближайшее время привезешь этого Сержа ко мне. Тайно. Придется ему дать титул барона, естественно безземельного, чтобы он был моим прямым вассалом.
        - Не рановато? Вроде пока не заслужил. Тот же мой Тира получил баронство после двадцати лет верной службы, поучаствовав в трех войнах.
        - Это для его защиты. Никто в здравом уме не посмеет даже посмотреть в его сторону. Сам понимаешь его ценность для нас. Теперь так, - Азариус взял перо и бумагу и начал писать.
        - Вот тебе первый указ. О возвращении тебя из отставки и назначением главой Тайной Стражи с сохранением должности моего советника по безопасности.
        - Второй указ. Об отстранении Диностро от должности, лишения звания и наград, конфискации его имущества.
        - Третий указ. Об аресте горожанина Диностро по подозрению в массовых убийствах и государственной измене. Брать его пойдете вы с Тирой и еще твои “доверенные люди” из Тайной Стражи. После ареста провести тщательный обыск его городского особняка и манора.
        - Четвертый указ. О признании Сержа ван Лигуса прямым наследником графа Теренса ван Лигуса и присвоении ему титула барона.
        Азариус достал большую королевскую печать и четыре раза опустил на бумаги.
        - Ну а теперь свободен, Сайлер, - с короля слетела напускная веселость. Возьми эту сволочь живой. Я хочу лично допросить этого мерзавца.
        - Есть, Ваше Величество, - Сайлер прекрасно знал, когда кончался его друг юности Азариус и начинался король.
        … Диностро взяли буквально без штанов, мирно спящим в постели. Проснулся он уже в парализующем ошейнике. Захват прошел чисто, даже очень чисто - стража дала себя разоружить без всякого шума, когда увидела, кто пришел арестовывать хозяина особняка, даже провела по дому, обезвреживая на ходу всевозможные ловушки и сигналки, которых было великое множество.
        - Держать это дерьмо здесь, пока мы не пробежимся по особняку, - приказал двум своим Сайлер.
        Сайлер не торопясь, медленно пошел по коридорам, сопровождаемый своими людьми. Да, граф был явным параноиком, предусмотрительность не то слово. Тут магические ловушки, там немагические ловушки, сигналки, а вот тут…
        - Стоять здесь, что бы ни случилось, - Сайлер грозным шепотом поднял руку, сжатую в кулак, у входа в подвал. Из него фонило знакомой магией.
        Сайлер осторожно спустился по лестнице. Все двери были покрыты плетениями так, что казались серого цвета в магическом зрении. Мать твою, сколько же здесь придется провозиться… Одна дверь светилась красными жгутами, пробивающимися сквозь серую пелену. Да, плел явно архимаг, найти бы какой. Абиус вспомнил того мага с другого континента, которого убил Кира. Вот зачем его похитили, а затем убили. Создать совершенную защиту и затем убрать, чтобы никто не знал и не мог ее снять. Но придется чистить все, иначе тайны Диностро умрут вместе с ним, а считка памяти невозможна, Его Величество предупредил, что хочет видеть графа пока живым.
        Сайлер сканировал линии силы, отыскивая знакомые и разгадывая незнакомые плетения, создавая в голове трехмерную схему и моделируя поведение тех или иных линий. Ага, вот две ловушки для средних магов. Идиот найдет одну, умный две - упокоится и попробует снять. Профессионал найдет три, ага вот этот якобы незаметный узел. Ищем четвертую и пятую ловушки. Есть! Четвертая обезврежена. Сайлер работал дальше, чисто интуитивно. Когда логика и знания отработали свое, осталось только чутье. Вот она, пятая. Как искусно закамуфлирована, тот архимаг явно туго знал свое дело. Шестая есть? Осмотрим внимательно оставшиеся плетения. Вроде все. Сайлер убрал линии, свернувшиеся в медленно угасающие точки. Теперь можно поискать немагические ловушки, их магическим зрением не увидеть.
        Обезвредив все, Сайлер открыл дверь. В воздухе висел огромный шар, от которого веяло ощущением угрозы, по его поверхности пробегали, постоянно меняя свой узор, плетения. Сайлер грязно выругался. Посмертие, завязанное на Диностро. Обезвреживать себе дороже, проще отключить управляющий контур. Готово. Ну и гад, энергии в этом шаре столько, что в радиусе десятка фарлонгов все живое обратится в пепел. Что там Серж говорил про атомную бомбу? Вот это ее магический аналог. Причем, надо заметить, эльфийского производства.
        Сайлер закрыл дверь, запечатал ее своим магическим замком и для верности размашисто начертил красный косой крест - здесь следователям делать нечего. Потом вывезем домой, пригодится.
        Плетения на остальных дверях были проще, маг решил не напрягаться, ставил однотипные. Сайлер снимал их довольно быстро, осматривал комнаты, ставил зеленый крест на те двери, где можно было работать немагам.
        Обратно Сайлер поднимался медленно. Выложился здорово. Форменная накидка была мокрой, хоть выжимай.
        - Все, можете работать. Где красный крест - даже не подходить, где зеленые кресты - все ваше. Отчет должен быть у меня к утру. Охрана! Оцепить периметр, выставить посты на всех этажах, стрелков - на крышу. Никто не должен ни уйти, ни прийти. Точнее, если кто придет - уйти не должен.
        Ну гаденыш, Сайлер злился про себя, накручивая. Такое сотворить…
        - Что, мразь, думал, что тебе все можно? Упаковывайте его, везем в королевский замок.
        Двое штурмовиков подхватили графа и грубо поволокли по лестнице. Сайлер впихнул тело в карету, пинком помогая штурмовикам. Во внутреннюю тюрьму, под охрану своих людей и королевской стражи. Эта скотина должна дожить до утра.
        … - Поверить не могу, маркиз. Это было найдено в особняке Диностро?
        - Да, Ваше Величество. Маги-дознаватели выехали в его манор еще ночью. Скоро узнаем, что там. Хотелось бы скрыть, что Диностро исчез, но скоро об этом будет знать весь город. А значит, надо действовать быстро.
        - Пойдем, Абиус, - король резко встал из-за стола.
        Они спустились во внутреннюю тюрьму в подвале королевского замка.
        - Воняет что-то, - король покрутил носом в камере Диностро.
        - Обделался, Ваше Величество.
        - Отмыть и в пыточную. Не одевать. И стенографиста сюда.
        Диностро, голый, мокрый и пристегнутый ремнями к железному креслу пел, как канарейка, стенографист за ним не успевал. Даже не пришлось применять методы воздействия - хватило одного взгляда на инструменты палача и короля, задумчиво помешивающего кочергой уголь в горящем камине. Имена, адреса, схроны, пароли, явки, агенты, банковские счета - все это заняло много времени и большую кипу исписанной бумаги. Картина заговора вырисовывалась ужасающая. Дворянство, купцы, армия, флот, стража - замешаны все. Столица прогнила насквозь. К тому же здесь еще окопались эльфийские диверсанты - бывший граф сдал тех, кого знал. В особняке же нашли схрон эльфийского оружия, запретные магические амулеты, много золота и серебра, шифровальные принадлежности, и…
        - Скажите мне, как вы - потомственный дворянин, глава Тайной Стражи, лицо из первой десятки Зунланда могли пойти на предательство? - Король вновь стал помешивать кочергой угли в камине. - Хотя нет, можете не говорить. Подвалы у вас в особняке хорошие, оттуда не доносится ни звука. Даже колодец есть в подвале. Оттуда вынули четырнадцать детских тел в различной степени разложения, все были убиты разными способами.
        Глаза короля побелели от ярости, он вытащил кочергу и ткнул Диностро между ног. Дикий вой огласил пыточную, в нос ударил запах паленого мяса.
        - Вот тебе за них. Маркиз, кончайте его, не могу дышать одним воздухом с этим существом, - король развернулся и вышел.
        Сайлер кивнул, и подойдя к воющему существу положил руки ему на виски. Через полминуты все было кончено.
        … - С чего начнем, Аби?- Азариус налил себе стакан вискаря и молча залпом выпил, даже не почувствовал вкуса.
        - Налей и мне, - Сайлер взял второй стакан и протянул королю. - Когда влез в голову этому подонку, такое чувство было, как будто гноя наглотался.
        Король молча налил стакан Сайлеру.
        - Начнем аресты сейчас же, пока никто не успел опомниться.
        - Ты уверен в людях из стражи?
        - А это будет не стража. У меня всего одна штурмовая группа, а тут восемь адресов с эльфами, двадцать три аристократа, шесть купцов. И всех надо брать срочно, особенно эльфов и военных.
        - Предложения?
        - Закрываем границу, вводим военное положение, комендантский час. Но после того, как возьмем всех. Тут, Ваше Величество, расквартирован отдельный егерский полк и два батальона морской пехоты. Ребята крепкие, подготовленные как раз к подобным операциям. Диностро не упомянул их командование среди заговорщиков.
        - Предлагаешь передать их под командование Тайной Страже?
        - Нет, лично королю. Про вражду военных и стражей я думаю, напоминать не надо.
        - Пиши письма с адресами и именами на каждого, сейчас я быстро накатаю приказы и свяжусь с командирами.
        - Есть, Ваше Величество.
        …Город стоял на ушах - вид такого количества военных по всей форме и с оружием на улицах Арзуна готов был вызвать панику, мало обывателей поверили упорно распространяемым слухам об внезапных учениях. Морпехи и егеря себя оправдали - уйти удалось единицам, и то, только потому, что их не было в городе. Процедура была стандартная - десяток или два человек с боевым магом плюс один провожатый из тайной стражи, привезший им пакет с печатью короля садились в армейские фургоны и разъезжались по адресам. Приказ был один - взять живым или уничтожить. Большинство людей сдавалось, в некоторых домах сами охранники, преданные короне, не желая воевать сами выносили своих связанных хозяев. Из эльфов не сдавался никто…
        …Получив адрес и приказ, мастер-сержант Корн выругался. Его отделение - двенадцать морпехов и маг должны были брать дом, днем, без разведки и подготовки вместе с другим отделением, сержанта Тарва.
        - Тарв, иди сюда. Командую я, ты замком.
        Тарв согласно кивнул. Прослужив пять лет вместе с Корном он признавал его преимущество не только в звании.
        - Господа? - К ним подошел провожатый из Тайной Стражи с мощным арбалетом за спиной.
        Корн демонстративно сплюнул на плац.
        - Меня зовут…
        - Да мне пофиг, как тебя зовут, я с тобой пить не собираюсь. Ты из стражи?
        - Да, и можете не плевать. Я тоже воевал, и неплохо, - он закатал рукав и показал татуировку, на которой поднявший крылья орел держал в клюве молнию и надпись “Арганд”.
        - “Орлы пустыни”, как же, встречались, - с ноткой уважения в голосе сказал Корн. - Как же в Арганд занесло?
        - Прикрывали эвакуацию посольства, когда в город ворвались орки. Меня ранили, ребята вытащили. Ногу пришлось собирать по частям. Списали, пошел в стражу.
        - Ясно. Кем был в “Орлах”?
        - Марксман.
        - Пойдешь в усиление нашим стрелкам?
        - Да, мастер-сержант.
        - Поехали, в курс дела введешь по дороге.
        Провожатый сел за руль армейского фургона - армия не экономила на магодвигателях - и тронулся в дорогу.
        - Ожидается, что в доме - две эльфийские звезды их спецназа, количество магов неизвестно, - прокричал он почти в ухо Корну.
        - Брать живьем?
        - Если кто-то уцелеет после штурма, то да, не добивать. Так - работаете в полную силу. Болты возьмите вон из тех колчанов, они против магов и амулетов.
        - Разобрали болты, - повернулся Корн к солдатам.
        - Еще то, что нам надо знать?
        - Мы сами ни хрена не знаем, - стражник повернул руль, объезжая колдобину.
        Морпехи проверяли снаряжение, подгоняя ремни и проверяя, как вынимаются клинки из ножен, взводили тетивы арбалетов.
        - Зажигательные…
        - Отставить зажигательные. Нам пожар не нужен, - сказал страж.
        - Отставить зажигательные, - продублировал Корн. - Зарядить заговоренные.
        Ну уж по одному выстрелу успеют сделать, хоть и не по цели, а там уж будут рубиться холодным оружием - не впервой, в узких тесных проходах кораблей и коридорах крепостей побывали все в его отделении. Естественный отбор был жестокий, морская пехота - элита войск, на одну доску с ними можно ставить только егерей.
        - Подъезжаем, дом за поворотом, - сказал страж.
        - Слезай, дальше я поведу. Стрелки - ищите позиции в домах рядом.
        Корн влез на сиденье и резко, насколько это было возможно, повернув, заехал на маленькую улочку. Вот, всего десять шагов от дома и их явно не ждут. Морпехи высыпали из фургона с арбалетами наперевес, охватывая кольцом стороны дома, двое тащили окованное железом бревно на цепях к двери.
        Зажужжали тетивы арбалетов, посыпалось разбитое стекло, вскрики из дома. Морпехи полезли в окна с клинками наголо по заботливо подставленным спинам товарищей.
        Корн, сгруппировавшись, кубарем влетел в комнату, перекатом ушел в сторону от рубящего удара эльфийского клинка. Зазвенела сталь. Корн отклонил клинком кортика выпад эспадрона эльфа и воткнул тому в горло острие абордажной сабли - опять грубый и практичный абордажный стиль морской пехоты победил высокое искусство эльфийского фехтования. Да и не развернешься тут особо, шпагой-то махать.
        Корн осторожно выглянул в коридор. Его люди уже пробились к лестнице на второй этаж. И тут дурным голосом взвыло чувство опасности. Какой-то эльф выскочил на лестницу со странной штукой в руках, грохот, огонь и дым и вот уже двое морпехов в крови скорчившись лежат у ног Корна. Он бросил кортик по наитию, скорее почувствовав, а не увидев в дыму, как зачарованное лезвие пробивает насквозь эльфийскую кольчугу и эльф валится вниз, роняя свою трубу.
        Страж с арбалетом устроился в развилке дерева, откуда было видно окно второго этажа. Так, в комнате трое. Один из них эльфийский маг, делает пассы руками. Между ладоней разгорается, набирая силу, огонек файрбола. Зря ты так, дядя. Банг! Зачарованный болт входит магу прямо в лоб, на мгновение сверкнув огненной черточкой, проходя защиту, а заклинание-то не завершено… Пламя выметнулось из окон комнаты второго этажа, вместе с ним вылетел огненный комок верещавшего от боли и ужаса одного из эльфов. Отлично. Сам приказал не добивать. Эльф немного поорал и затих обгорелой кучей на лужайке пере домом.
        Фуух, наконец-то этот бой закончился. Кто из романтиков сказал, что победа пахнет кровью врага? В доме кроме крови воняло дерьмом и желчью из распоротых внутренностей, сладковатым противным запахом жареного мяса и резким пороховым дымом.
        - Построиться! Тарв, потери?
        - Четверо убитых и восемь раненых, один тяжелый, до госпиталя можем не довезти, - Тарв, в рваном мундире залитым кровью и заляпанным сажей, отплевывался, тяжело дыша. - Могло быть и больше, если бы наш страж мага не уконтрапупил.
        Тарв протянул Корну обгорелый болт.
        - Именной, - на наконечнике было выбиты руны “С” и “М”.
        - Твою мать, - Корн выругался от изумления. - Такие болты я уже видел.
        К ним медленно подходил страж.
        - Группа, стройся! Отдать приветствие!
        Вся группа, как один, вскинула кулак вверх, а потом прижала к груди.
        - Господин лейтенант, абордажная группа морской пехоты построена.
        - Вольно, - усмехнулся страж, - И я уже давно не лейтенант.
        - Вольно! Я не знал, что вы тот самый Сим Мерк из “Орлов”.
        - Тот самый - громко сказано. Мы где-то пересекались?
        - Штурм Ликсанда.
        - Где нам и вам хорошо дали по зубам? Было дело. Взяли все-таки тот проклятый форт. Вы с моря, а мы с суши.
        - Если бы один снайпер не устроил массовый отстрел магов обороняющихся, много бы там наших осталось. Искали потом вас, да так и не нашли. Так что беру свои слова назад, с вами выпьем обязательно.
        - Хорошо, мастер-сержант, но потом. Сейчас нам надо обыскать дом…
        …По всем восьми адресам дома приходилось брать штурмом, и там шла настоящая резня. Все-таки две звезды эльфов - десятеро плюс один маг обладали отличной подготовкой и штурм такого дома всего с двукратным перевесом являлся трудной задачей. Из всех эльфов уцелели только шесть различной степени израненности и в плен попал только один командир. Потери среди морпехов были сопоставимы с эльфийскими.
        Сайлер обходил битком набитую тюрьму в подвале Тайной Стражи.
        - Здесь, Ваше Сиятельство, купцы, - палач махнул рукой, показывая на ряд камер, - Здесь благородные, вот в этих камерах - военные, эльфов посадили в одиночки, а здесь в общей - жопочники.
        Сайлер хмыкнул. И эти под горячую руку попались. Ну ими займемся в последнюю очередь, главное - дела об измене, а о торговле живым товаром и каналах работорговцев поговорим после.
        - Командира эльфов в пыточную.
        - Есть, Ваше Сиятельство!
        … Калиорн сидел на жестком железном стуле голышом, все неровности больно впивались в обнаженное тело. Какой позор! Попасть в плен к червям было не просто унизительно, это легло несмываемым пятном на весь его род. Оставалось только уйти за грань, жить с таким позором он не мог. Ну и что, что маг червей оказался более искусным и смог каким-то боевым заклинанием вырубить его так, что он пришел в себя лишь внутри каменного мешка с решетками на окнах, все равно, как он попал в плен. Лучше смерть.
        - Поясню ваше положение. Вы были арестованы - именно арестованы, а не взяты в плен - на территории чужой страны, которая не находится в состоянии войны с Эльфарией, в гражданской одежде, с оружием в руках, оказав сопротивление представителям власти и убив двоих из них. По всем законам и конвенциям вы не являетесь военнопленным, вы - обычный преступник, главарь банды. Поэтому с вами будут обращаться соответствующим образом.
        Калиорн усмехнулся про себя. Проклятый Сайлер, враг эльфийского народа пытается что-то узнать? Измывается просто, червь. Прекрасно знает, что военная разведка готовит своих сотрудников и к допросам, и к пыткам.
        - Поэтому у вас есть шанс облегчить душу перед казнью и заслужить расстрел, а не повешение, как обычный уголовник из низших.
        Калиорн начал беситься про себя. К смерти он привык и в данной ситуации он даже ее ждал. Но повесить его как жалкого грабителя или насильника из черни…
        - Говорите, - Сайлер повертел в руках пыточные щипцы, пощелкал ими, просто так, без всякого умысла.
        Калиорн мысленно пожелал ему засунуть щипцы себе подальше.
        - Не, не влезут, - в такт ему сказал Сайлер, внимательно наблюдавший за делавшим каменную рожу Калиорном. А вот вам - да. Но не щипцы. У меня тут как раз хата с петухами нарисовалась, свеженькие, сегодня взяли. Полны любовного пыла и игривости. Такого красавчика примут, как родного, особенно если накрасить и принарядить. У вас же это считается невинными забавами?
        Сайлер подмигнул Калиорну и гнусно заржал. Отлично. Понемногу выходит из себя, параллельно бессознательно начинает работать память, подсовывая ассоциативные цепочки, считывать будет легче. Особенно более свежие воспоминания.
        - Ты сдохнешь, червь, - не выдержал Калиорн.
        - Все сдохнут, кто-то раньше, кто-то позже, - пожал плечами Сайлер, - а ты - сейчас.
        Ладно, пора кончать. Сайлер положил ладони на виски эльфа…
        … - Есть еще три группы, о которых мы не знали. И пара предателей, которые с ними работали. Оказывается, тут замешан напрямую и герцог Тайрелл.
        - Ну как же тут без него обошлось. Неймется опять на трон взойти, как же, бывшая королевская династия пятисотлетней давности. Людей отправил?
        - Да, Ваше Величество, ко всем иногородним заговорщикам. С приказом по возможности брать живыми. В других графствах и герцогствах по моему приказу отделы Тайной Стражи копают под эльфов, любое сообщение проверяется. Патрули из подготовленных войск и стражи курсируют по дорогам и селам, есть успехи.
        - Заварили мы кашу, Аби.
        - Главное, за этим обедом у нас самые длинные ложки, - усмехнулся Сайлер.
        В дверь осторожно постучали.
        - Да?
        - Ваше Величество, чрезвычайный и полномочный посол Эльфара требует аудиенцию, - неестественно спокойно произнес вошедший граф Талей, великий камергер двора.
        - Что??? Требует??? Забылся, тварь ушастая??? Требовать у короля - короля!!! - встречи???
        - Ну вообще-то по своему рангу он может просить встречи с Вами., - Сайлер усмехнулся.
        - Но не требовать. Ладно, через полчаса давай его сюда.
        Тилеорн, посол Эльфарии был в бешенстве. А день так хорошо начинался… После изысканного завтрака, наслаждаясь чашечкой элитной кавы “Зеленый Холм”, выращенной на склоне одноименной горы в колонии империи на Меллории и доставляемой исключительно по морю (считалось, что доставленное через портал оно теряет свой неповторимый вкус и аромат) к нему вбежал взмыленный граф Арадарн, официально - атташе по культуре (хотя какую культуру тут нести неотесанным червям), неофициально - резидент военной разведки.
        - Господин граф, у нас проблемы, - с порога заявил он.
        Тилеорн поперхнулся кавой. Вот гад, весь кайф обломал.
        - Слушаю вас, граф, - он стряхнул салфеткой несколько капель кавы с обшлага.
        - В Арзуне разгромлена почти вся резидентура, нелегалы убиты или арестованы.
        - Что? - Убийства своих эльфы не прощали никому и казнили убийц с изощренной жестокостью. - Сколько?
        - На данный момент - восемьдесят восемь.
        Посол застыл в ужасе. Он и подумать не мог, что столько подданных Ее Величества находится в Арзуне. По книге регистрации посольства официально здесь находилось всего около пятидесяти.
        - Присаживайтесь, граф. И говорите честно - откуда они взялись.
        - Не могу, Ваше Сиятельство. Вам нужно срочно связаться с Ее Величеством для получения указаний.
        … Вернувшись после разговора по артефакту связи с королевой, посол обхватил голову руками. Казус белли налицо. Имперские диверсанты, нелегально просочившиеся на территорию Зунланда, схроны с оружием и снаряжением (тоже нелегальные), пособники из числа местных, подготовка к свержению власти. Если король объявит войну и представит послам других государств имеющие доказательства, то Эльфарии придется отбиваться самой без помощи государств людей, гномов и орков. И не факт, что империя выстоит. По крайней мере часть колоний потеряет, это уж точно. Указания Ее Величества он получил.
        - Ваше Величество, Ее Величество милостью богов Королева Эльфарии…
        - Ближе к делу, господин граф, - король со скучающим видом прослушал перечисление титулов королевы Фаниэль.
        Тилеорн запнулся на полуслове. Судя по тому, что король начал хамить, дело плохо.
        - Вручаю Вашему Величеству ноту протеста.
        Азариус прочел бумагу и уставился в упор на Тилеорна, который увидел в глазах короля нестерпимое желание рубануть его мечом крест-накрест.
        - Чрезвычайный и полномочный посол - особа неприкосновенная и выражающая волю своего правителя, - за спокойным тоном Азариуса Тилеорн почувствовал тщательно сдерживаемую ярость. - Передайте моей царственной сестре, что ночью в столице Зунландии был ликвидирован крупный международный преступный синдикат, занимавшийся заказными убийствами, работорговлей, торговлей дурью, оружием и предметами запрещенной магии. При попытке задержания члены синдиката оказали вооруженное и магическое сопротивление, в результате чего погибли стражники и гражданские лица. Число убитых и захваченных бандитов уточняется, ведутся следственные действия. Такова пока наша официальная версия.
        Азариус сделал ударение на “пока” и “официальная”. Можно и не уточнять. Эльфы знают, что мы знаем, что они знают. Вот же, никогда не был склонен к дипломатии. И эльфы позорные тоже об этом в курсе.
        - Таким образом, спешу заверить Ее Величество, что после окончания следствия виновные будут строго наказаны. Подданные короны, если таковые будут задержаны, будут переданы вашей стороне в присутствии международных представителей.
        Хороший ход. Тилеорн был уверен, что зунландцы сделают шоу из этой процедуры с описями захваченного, списками заговорщиков, а могут и представить все, что узнают.
        - Спасибо, Ваше Величество, что вы знаете и уважаете ценность жизни каждого из Перворожденных. Я обязательно передам Ее Величеству Ваши слова. Разрешите откланяться.
        Король сделал неопределенный жест рукой. Тилеорн отвесил положенные монаршей особе традиционные поклоны и удалился.
        Азариус разразился такой площадной бранью, что Сайлер заржал. Самым цензурными словами были “ушастая б…дь”.
        - Че ржешь? Лучше скажи, что с государством делать. Руководство развалено. Прогнило напрочь. Все государственные институты парализованы - столько заговорщиков из знати я не припомню.
        - И еще будет. Я дал своим людям тщательно изучить листовки и слухи, кто из подданных короны успел хорошо нажиться в ущерб службе, - подлил масла в огонь Сайлер. - Их тоже возьмем, такой удобный момент нельзя упустить.
        - Ну ладно, с этим я согласен. Всех их возьмем, как заговорщиков и казним. Но вот кого ставить на их место?
        - Если не сделать, будет бунт и, возможно, гражданская война. Распад королевства. Безвластие и разруха. Просто мечта эльфов и орков.
        - Да, возможно. Займись пока у себя чисткой стражи, нам сейчас нужно выбрать только тех, кто будет выполнять любые кровавые приказы не обсуждая. В чрезвычайных обстоятельствах действенны только чрезвычайные меры.
        - Займусь. Создадим военно-полевые суды.
        - Забавно. Мой дед был Продериус Грозный, отец - Азариус Освободитель, а я, наверное, войду в историю как Азариус Вешатель. А я пока подумаю об ответке. Прикажи своим людям составить отчет о всех известных военных объектах в приграничных землях Эльфарии.
        Глава 5.
        Герцогство Тайрелл располагалось на границе Зунландии и Эльфарии севернее, в средней полосе. Богатое ископаемыми, землями и плодородными почвами, а знаменитое тем, что герцог происходил из древней королевской династии, потерявшей права на трон лет так четыреста назад, которую сменила династия Троган, к которой принадлежали три поколения королей, в том числе и Азариус.
        В настоящее время герцог был занят очень важным делом - расшнуровыванием корсета своей любовницы эльфийской графини Нандараэль в покоях своего герцогского замка.
        В дверь спальни громко постучали. Герцог почувствовал, как возбуждение его покинуло.
        - Убью гада! - проревел он, и с выхваченным из ножен мечом распахнул дверь.
        - Беда, Ваша Светлость! - оруженосец герцога осторожно выглянул из-за стоящей поодаль колонны. - Гонец из Арзуна, со срочными новостями!
        - Подожди, любовь моя, - герцог как можно более ласково попытался сгладить неловкость ситуации. - Я сейчас приду.
        - Жду, дорогой, - серебряным эльфийским голоском пропела графиня, принимая еще более соблазнительную позу.
        Герцог свирепо спускался по лестнице. Коитус интерруптус не способствовал хорошему настроению, скорее наоборот вызывал желание кого-нибудь прибить.
        Ну, например, гонца. Хотя если зарубить графа Рогенского, своего вассала - не поймут, именно он стоял сейчас на пороге.
        - Ваша Светлость, мы можем поговорить с глазу на глаз? - в глазах графа плескалась паника.
        - Пошли, - герцог развернулся и пошел по коридору, за ним семенил более мелкий граф.
        - Что стряслось? - герцог бросил меч на стол в кабинете, отозвавшийся громким стуком.
        - Нас раскрыли, - у графа дрожали не только руки, но и голос, и целиком все тело. - В Арзуне взяли не только всех, кто связан с реставрацией, но и наших эльфийских союзников.
        Герцог грязно выругался.
        - Ну а не в столице?
        - Уже пятерых, и вот-вот придут за нами. Надо бежать.
        - Останьтесь, граф. Никуда мы не побежим.
        Герцог вышел на улицу.
        - Эй, Гарот, иди сюда, - он сделал знак командиру своей дружины, о чем-то беседовавшим с подчиненным. - Собирай дружину, всех. Сегодня, возможно, придется подраться.
        Личная дружина герцога насчитывала полторы сотни человек, проверенных, закаленных в сражениях, и отобранных лично им. Сила не очень большая, но…
        - Граф, скачите туда, где мы с вами уже были, помните? - Герцог говорил о маленьком городке на эльфийской территории, где квартировал полк эльфийских стрелков. - Скажите полковнику Морохиру, чтобы помог нам, пока мы стянем на себя местные войска. Здесь квартируют всего два батальона пограничной стражи, пока мы будем их сдерживать, граница будет открыта и мы сможем впустить на наши земли войска Ее Величества. Лучшего момента просто не придумаешь.
        Граф вскочил на свежего коня и скрылся в замковых воротах, около которых уже суетились дружинники.
        Замок был построен почти восемьсот лет назад по всем канонам фортификации и заранее задумывался как оборонный. Высокие толстые каменные стены в форме пятиугольника, что позволяло простреливать мертвые зоны, мощные башни, круглый донжон для защиты от метательных орудий и большой ров, в мирное время сухой, чтобы не разводить сырость и дышать болотными испарениями в мирное время, но заполняемый водой в военное. Все как у людей.
        Вода хлынула в ров, забурлила, запенилась. Герцог наблюдал, как построилась его личная дружина.
        - Солдаты! Сегодня нам предстоит бой! Сюда идут войска узурпатора, чтобы сломить нашу волю и уничтожить герцогство под корень, уничтожив всех до единого! - чем чудовищнее ложь, тем лучше поверят. - Наши союзники из империи выступят нам на помощь и вместе мы вернем корону роду Тайрелл. Ура!
        Дружинники нестройным хором прогавкали “ура”.
        - Не слышу! Еще раз!
        На второй раз “ура” прозвучало четче и громче. Герцог удовлетворенно кивнул.
        - Ваша Светлость, - прибежал запыхавшийся караульный, - там приехали несколько Тайных Стражей из столицы.
        - Не пустили, надеюсь?
        - Конечно нет, Ваша Светлость.
        - Что хотят?
        - Видеть вас.
        - Много чести мне с ними разговаривать. Гарот, выясни, что им надо, - герцог кивнул командиру дружинников. Тот кивнул и умчался к воротам.
        - Вот, Ваша Светлость, велели передать, - командир протянул герцогу мешок. - И ждут ответа.
        - Мага ко мне!
        Подбежавший маг быстро просканировал мешок.
        - Ничего опасного, Ваша Светлость, внутри два артефакта - первый это печать короля на каком-то документе и второй - обычный связной артефакт.
        Тайрелл запустил руку в мешок и извлек свиток, развернул его. О как. Приказ об аресте за участие в заговоре за подписью и печатью короля. Ну теперь сдаваться точно не имеет смысла, наказание одно - смерть. Так лучше уж умереть в бою, чем от петли или топора палача, хотя если эльфы успеют, может все обойдется. Что там еще король подкинул?
        Герцог достал из мешка артефакт связи, покрутил в руках. Король хочет поговорить? Ну что ж, поговорим. Он активировал артефакт. Ждать пришлось минуты полторы - видимо король решил немного его помучать.
        - Да, Тайрелл.
        - Это ты хотел, чтобы я с тобой связался. Так что да, Азариус.
        - Сдавайся людям, которые приехали за тобой.
        - А зачем? Ты меня казнишь по любому, я хоть повеселюсь напоследок.
        - Я предлагаю сдаться и быть благородно казненным или сохранить честь и уйти за грань самому. Или я вздерну тебя на веревке, как последнего вора и убийцу, позорно, как и подобает заговорщику.
        - Азариус, ты несешь хрень. Ну а смысл? Мне все равно как меня убьют, детей у меня нет, тебе я ничем не обязан. И мой род прервется вместе со мной. А эти твои россказни “позорно - не позорно” оставь для своих шакалов-лизоблюдов. Когда твои предки спихнули моих с трона, это было как? Позорно? Где была честь вашего рода?
        - Мы взяли власть сами, а не с помощью нелюдей. Ты же связался с врагами рода человеческого и хочешь остаться благородным?
        - Знаешь что, дорогой братец, а пошел ты на со своими царственными разговорчиками и своей многоликой моралью, кому что можно, а что нельзя. Хочешь меня взять - приди и возьми.
        - А ведь придет, - вслух подумал герцог. - Гарот!
        - Да, Ваша Светлость!
        - Выдели десяток самых искусных ухорезов-добровольцев и пошли их на захват портала. Искореняющего только не прибейте ненароком, нам еще их маги во врагах не нужны. Эх, жаль с ним не удастся договориться закрыть портал. Пусть твои люди знают, что вряд ли им удастся выжить, они должны нанести максимальный урон врагу. С магом нашим посоветуйся, что там у него в запасе есть.
        - А что делать с посланниками?
        Герцог задумчиво поскреб бородку.
        - Связать и в темницу, пусть пока побудут в заложниках. Потом будем разбираться. Все-таки сами в гости напросились, как-то неудобно сразу мочить, - он рассеянным взглядом следил, как во дворе начинают собирать метательные машины. Спокойно, обстоятельно, без спешки. Пока король напишет приказ, пока погранцы соберутся и доберутся сюда - часа четыре или пять есть, можно будет приготовиться к обороне. Вон потащили на башни чаны и смолу, к приходу дорогих гостей все будет готово.
        Герцог немного ошибся.
        - Ах, чертов Азариус! - в наступающих сумерках были видны марширующие колонны морских пехотинцев. Их было не менее полка. Морпехи разбили лагерь в поле, вне досягаемости метательных машин, готовые к любой пакости - портал, через который перебрасывались войска, пришлось брать с боем, и, хотя обороняющих была горстка, потерять сотню человек в отчаянной схватке с настоящими мастерами меча было слишком. Да и артефакты, которые использовали нападающие, унесли с собой много жизней морпехов. Начало получалось кровавое.
        - Ваша Светлость, они пойдут на ночной штурм.
        - Вижу. Ну что же, готовимся отбиваться. Граф Рогенский еще не прибыл?
        - Никак нет.
        - Хотя должен уже. Будем ждать, его и подмогу.
        Герцог смотрел на море огней внизу. Факелы издали казались глазами хищников, жаждущих его крови. Наконец огни пришли в движение - войска пошли на штурм. И ни звука - ни дудок, ни барабанов, один только шум, похожий на накатывающий вал прибоя. От этого становилось более жутко, и морпехи это знали.
        - Приготовиться! - дружинники взвели баллисту.
        Герцог кивнул дружинникам, сгибающимся под тяжестью носилок, на которых лежал большой глянцевый, слегка светившийся зеленью шар - подарок эльфаров.
        - Аккуратней, аккуратней кладите!
        Дружинники вчетвером, боясь оступиться, аккуратно вложили шар в направляющие. Герцог внимательно смотрел ориентиры, баллиста была пристреляна еще днем. Ага, вот, большая часть поравнялась с развилкой дороги, и понеслась дальше.
        - Огонь! - дружинник взмахнул мечом и перерубил трос, удерживающий тетиву.
        Зеленый шар взлетел в небо и упал в самую гущу нападающих, с треском, слышимым даже отсюда, лопнул. Через несколько мгновений раздались душераздирающие вопли, и факелы стали гаснуть. Внутри эльфарского снаряда было огромное количество живых спор, которые попав на кожу или в дыхательные пути превращали человека в кусок окровавленного мяса, кроме того эти споры могли самостоятельно двигаться по воздуху, поражая все большие и большие площади. Эльфы, правда, ограничили их действие по времени, через десять минут споры становились безвредными. Но пока - факелы атакующих стали гаснуть один за другим, откатились назад. И чем дальше, тем меньше их становилось.
        - Это сколько же мы истребили? - с полуужасом-полувосторгом спросил Гарот, наблюдавший из-за плеча герцога.
        - Большую часть. Теперь до утра нас не побеспокоят. А там…
        - Вернулся Граф Рогенский, - на площадку донжона ворвался запыхавшийся дружинник.
        - Один?
        - Да, Ваша Светлость.
        - Где он?
        На лестнице показался тяжело отдувающийся, цеплявшийся за поручень граф, измазанный в земле - шел через подземный ход.
        - Ваша Светлость, все пропало. Помощи от эльфаров не будет.
        - То есть как это не будет? У нас же был уговор с ушастыми?
        - Сказали, что не могут “по политическим мотивам”.
        Герцог смачно, с цветистыми оборотами выругался.
        - Гарот?
        - Ваша Светлость, мы знали, на что идем.
        - Вы можете уйти.
        - Мы останемся с вами до конца. Мы не предаем господина.
        - Тогда, я думаю, отправь воинов отдыхать до утра, пусть отоспятся. Оставить только дозорных.
        … -Что? - Азариус орал в голос на командира полка. - Эта тварь применила эльфийскую магию?
        - Да, Ваше Величество.
        - А что же боевые маги?
        - Не ожидали. Их спаслось больше половины.
        - Общее число потерь?
        - Восемь с небольшим сотен.
        Азариус подошел к полковнику и резким движением сорвал с плеча серебряного орла.
        - Пошел вон, ты разжалован в рядовые.
        - Есть, Ваше Величество, - бывший полковник отдал честь, развернулся и вышел.
        - Добрый ты, а мог бы и повесить, - Сайлер хрустел яблоком, взятым из хрустальной вазочки на столе императора. - За такое преступное разгильдяйство и потерю личного состава.
        - Жрешь, скотина? - ласково спросил Азариус. - Ну ниче, вот тебе и задание. Берешь свою наглую сиятельную задницу и стрелой летишь к замку Тайрелла. Посмотришь, что сделать и решишь на месте. Разрешаю все.
        - Есть, Ваше Величество. То есть живым можно не брать?
        - Если не будет вариантов, то нет. К вечеру эта проблема должна быть решена. Все.
        - Понял, Ваше Величество.
        Сайлер ходил по более чем наполовину опустевшему лагерю разгромленного полка. Да, видимо бывший полковник приуменьшил потери. Тут было не столько заклинание, сколько безумная биомагия эльфов, “пыль золотого лотоса”, как они называли это оружие, ничего впрочем общего с цветком не имея. Скорее, с плесенью. Последний раз такое оружие он видел в эльфийские войны лет девяносто назад. Спасала от него только магическая защита, надо было поставить купол и подождать, пока споры снаружи передохнут, или если совсем невмоготу выжигать за куполом магией огня или некромагией, что было уже за гранью. Эльфары бросили применять его только тогда, когда их самих начали закидывать трофейными шарами.
        Сайлер посмотрел на поле, где неровными кучками лежали те, кто когда-то были здоровыми и жизнерадостными людьми. А вон и кто-то на крыше донжона стоит, около баллисты, и смотрит в его сторону. Тайрелл, наверное. Ну что же, будем принимать кардинальное решение. Сайлер написал несколько записок с адресами на обороте.
        - Подойдите сюда, - он поманил пальцем оставшегося в живых лейтенанта морской пехоты с чумными, полубезумными глазами.
        - Вот пакеты, доставить срочно по этим адресам.
        Лейтенант откозырял, прижав правую руку к груди, и убежал выполнять приказ.
        Сайлер сел на какой-то армейский тюк возле палатки и вытянул ноги к едва тлеющему кострищу. Зябко с утра. Вдруг его внимание привлекли чьи-то женские вопли. Двое морпехов тащили под руки эльфийку в изодранном, когда-то роскошном платье.
        - Ваше Сиятельство, вот, нашли, вылезла из подземного хода.
        - Прям так и вылезла? Одна?
        - Никак нет, еще двое мужиков, ну ребята злые были, порубили их сразу, а эту решили вам притащить. Да тише ты, - один из морпехов дал сильную затрещину эльфийке и едва успел увернуться от клацнувших перед лицом зубов.
        - Скотина! Червь навозный! Да я тебя… - дальше следовало перечисление списком всех возможных пыток и последующих казней.
        - Сержант, объявляю вам выговор. Разве так можно обращаться с дамой? - притворным ироничным тоном спросил Сайлер. - Кто вы, сударыня?
        - Я графиня Нандараэль из Большого Леса, червь! Немедленно отпустите меня и отдайте мне голову этого червя, который посмел поднять руку на меня, а не то…
        - Гнев Ее Императорского величества королевы Эльфарии падет на меня и Зунландию, - усмехнувшись, продолжил Сайлер. Эльфийка лишь задрала нос и замолкла.
        - Сержант, а вы где-нибудь здесь встречали эльфарскую графиню? - тонко намекнул Сайлер.
        - Никак нет, Ваше Сиятельство! - морпехи преувеличенно серьезно завертели головами по сторонам, не забывая однако крепко держать эльфийку.
        - Вот и я не встречал.
        Сайлер крепко ухватил за голову завизжавшую графиню и считал память.
        - Все, - обмякшее тело шлепнулось в траву. - Прикопайте ее где-нибудь. Что нужно, я считал.
        Графиня была обычным агентом влияния, стандартная “медовая ловушка” и по чуть-чуть магии разума, со временем исподволь подтолкнувшая Тайрелла на предательство под соусом идеи о реставрации монархии его семьи. И что герцогу не жилось? Ведь имел все, кроме трона, богатейшая семья, древний род. Но главное Сайлер узнал - эльфы не придут герцогу на помощь. А еще, что в замке полторы сотни солдат и метательные орудия. Вот про то, есть ли еще шары со спорами, графиня не знала.
        - Да, а что с тем подземным ходом из замка?
        - Завален по всей длине, Ваше Сиятельство. Прохода нет.
        Да, не зря Сайлер заранее вызвал тяжелую артиллерию. К черту герцога, Азариус заранее сказал, что и тело его устроит. Класть людей из-за захвата живым одного мерзавца не стоит, проще его уничтожить. Но замок жечь тоже не следовало. Может, что из улик сохранится, если сам герцог не уничтожит. Да и его казна и коллекция не пострадают, интересно будет там покопаться.
        Через несколько часов все было готово. Первым делом приехал правая рука магистра ордена Искореняющих Скверну и привез в своем фургоне большой сундук-хранилище, заплетенный охранными и стазисными плетениями до состояния кокона.
        - Я так понимаю, что вы собираетесь это, - брат Фиро выделил слово “это”, - использовать?
        - Придется. Приказ Его Величества ясен.
        - Только под моим непосредственным участием. И не увлекайтесь, Ваше Сиятельство.
        - Естественно, - кивнул Сайлер. - Сами проследите и потом доложите магистру.
        Следом приехали два батальона войск Стражи и расположились поодаль. Ну эти пускай оцепят местность вокруг и поучаствуют в зачистке, для этого их и пригласили.
        И, наконец, главное. Влекомые чертовой уймой лошадей возы с полусобранной специальной дальнобойной баллистой, которая и будет сегодня солировать на этом празднике. Осажденным только оставалось скрипеть зубами, в бессильной злобе наблюдая за осаждающими вне пределов досягаемости их оружия. Правда, боевой маг из крепости попытался повыделываться, запустив в сторону баллисты файрвол, но после того, как тот отрикошетил от защиты Сайлера и полетел обратно к магу, осыпав того осколками зубца башни, затих, признавая свое поражение.
        Наконец баллиста была собрана и взведена. Братья из ордена Искореняющих осторожно поставили сундук на траву возле баллисты. Старший Искореняющий стал отключать плетения и открыл сундук. Внутри в специальном ложементе лежал черный-пречерный шар, который казалось впитывал свет, падавший на него. Сайлер несмотря на свой опыт и кругозор впервые видел вживую “некро” - артефакт Черной магии, пьющий жизнь из смертных существ. Искореняющий одел переливающиеся светом магии перчатки, осторожно снял шар и уложил его в желоб.
        - Сколько у него радиус поражения?
        - Два фарлонга.
        - Лейтенант, - обратился Сайлер к артиллеристу, - мне нужно, чтобы вы попали между стеной и донжоном. Это возможно?
        - Так точно, Ваше Сиятельство.
        Лейтенант достал свои приборы и начал мерять углы, скорость ветра и черт что там еще знает, параллельно крутя вороты наводки на баллисте.
        - Готово, Ваше Сиятельство!
        - Пли!
        Было видно, как черная точка пролетела три фарлонга и скрылась за стеной. Затем на месте крепости мигнула расширяющаяся черная сфера и исчезла, оставив нетронутой крепость.
        - Слушайте мой приказ - нужно опустить подъемный мост через ров, - обратился Сайлер к морпехам.
        Морпехи уже не торопясь подбежали ко рву и на штурмовом плотике переплыли его. Лихо вскарабкались на стену и через пару минут, со скрежетом ржавых петель мост опустился, открывая дорогу в замок. Затем морпехи, сопровождаемые тем же скрипом, откатили огромные тяжелые створки замковых ворот.
        - Пойдемте. Нет, только мы с господином архимагом и братьями, - остановил остальных Искореняющий.
        Чем ближе ворота замка, тем Сайлеру становилось жутковато. Вот что значит действительно мертвая тишина - не пролетит птица, не зажужжит пчела, никакого шороха в траве. Да в какой траве? Они шли по серому пятну, трава превратилась в прах.
        - Да, впечатляет.
        - Молитесь своему богу, в которого верите, архимаг. Сегодня мы совершили большой грех, убив все живое.
        - Святой отец, я столько нагрешил в своей работе, что ни один бог мне уже не поможет. И видят боги, что этот грех меньше того, что совершил этот богомерзкий Тайрелл. Своим грехом мы остановили больший грех.
        - Не будем углубляться в схоластику, теперь надо найти сферу. А, вот она!
        Шар лежал посреди замкового двора среди кучек пепла, бывшего когда-то живыми людьми. Теперь он был не черным, а темно-серым, впитав жизненную энергию. Сайлер машинально осенил себя святым кругом. Через какое-то время шар опять почернеет, проголодается, когда кончатся последние крохи энергии.
        Искореняющий аккуратно положил шар в сундук и принялся восстанавливать плетения. Братья подняли сундук и пошли к воротам замка.
        - Теперь я больше здесь не нужен. Мир вам!
        - И вам, святой отец.
        Сайлер достал артефакт связи. Теперь пора вызывать следователей Тайной Стражи из столицы, пусть здесь перероют все по камешку. А пока надо наведаться в сокровищницу герцога, и вовсе не за золотом и камешками. Есть более интересные вещи.
        … Тира спустился к Сержу, когда тот уже закончил читать очередной том по магии.
        - Собирайся, мясо. Нас вызывают во дворец.
        Пока фургон ехал по улицам города, Серж с изумлением оглядывался вокруг. Все изменилось. С улиц исчезли толпы народа, много военных патрулей, некоторые дома щерились разбитыми провалами окон, кое-где с даже подкопченными огнем пожара стенами. Останавливали и проверяли документы у них уже четыре раза, и непохоже, что стражники и вояки на этом остановятся. Чем ближе королевский дворец, тем больше патрулей, возле самих дворцовых ворот - кольцо охраны.
        Тира с Сержем вышли из фургона и двинулись вперед.
        Трижды обысканные и ведомые вооруженным провожатым они двинулись по коридорам дворца, напомнившего Сержу экскурсию по Эрмитажу.
        - Его Величество ждет вас, - провожатый склонился в поклоне перед совершенно неприметной дверью.
        - Благодарю Вас, - Тира аккуратно постучал в дверь и открыл ее.
        Его Величество тоже оказался пожилым, как и Сайлер, которого они увидели рядом. Больше кроме них в большом зале не было никого.
        - Барон ван Ферлаг, барон ван Лигус, рад вас видеть.
        Серж изумленно приподнял брови.
        - А, так вы не в курсе. Маркиз, вы не ввели господина ван Лигуса в курс дела?
        - Виноват, Ваше Величество.
        Ну-ну, усмехнулся Серж про себя, играй бодрячка-добрячка как заправский особист. Чуть что, и пикнуть не успеешь, как тебя поимеют.
        - Итак, барон Серж ван Лигус, вот мой королевский указ. Читайте.
        Серж бегло пробежал глазами бумагу. Отлично. Теперь он полноправный член общества, да еще и дворянин впридачу.
        - Согласно тому, что вы теперь барон, а значит мой прямой вассал, я призываю вас на королевскую службу и присваиваю вам звание лейтенанта Королевской Стражи и должность эксперта по особым поручениям. Я думаю, вас не смутит небольшое понижение в звании, там вы были майором?
        - Так точно, Ваше Величество.
        Ах да Сайлер, ах да сукин сын. Все-таки вломил королю с потрохами. Ну да ладно, все равно отлично.
        - Как эксперт, начнете прямо сейчас. Подойдите сюда, - Азариус сдернул покрывало с большого стола, на котором были разложены образцы порохового оружия. - Что вы можете об этом сказать?
        Серж повертел в руках грубо изготовленный здоровый пистолет, провел пальцем внутри ствола.
        - Пороховой пистолет, грубая работа. Кремневый ударный замок, дымный порох, - Серж показал испачканный нагаром палец, - дульнозарядный, гладкоствольный. Прицельных приспособлений нет, наводится по стволу. Для стрельбы больше десяти шагов не пригоден, пуля дальше летит, куда вздумает.
        Король кивал в такт объяснениям Сержа, переглядываясь с внимательно слушающим Сайлером.
        - Мушкетон, похоже кавалерийский или морской - раструб для облегчения заряжания на скаку или при качке. Все то же самое, что и пистолет, только калибр больше, что позволяет стрелять картечью. Точность побольше - если пулей, то шагов шестьдесят. Не скажу точно, надо проверять.
        - Мы можем такое делать?
        - Да, Ваше Величество, ничего архисложного тут нет. Вот только сталь для стволов хорошая нужна. Тут я смотрю гномская?
        - Нет, цвергская, - ответил за короля Сайлер. - Ничуть не хуже гномской.
        - И, естественно, состав они держат в секрете?
        - Это один из наиболее охраняемых секретов.
        Серж усмехнулся.
        - Разрешите, Ваше Величество? - Он показал рукой на бумагу и перо.
        Тот только пожал плечами.
        Серж набросал на листке бумаги пару десятков составов конструкционных и инструментальных сталей, про которые читал. Некоторые подчеркнул.
        - Вот, Ваше Величество, все их секреты и гораздо больше. Подчеркнуты те стали, которые подходят для стволов. Но тут больше нужны специалисты-металлурги, я думаю в королевстве они есть. Дальше, мы можем значительно усовершенствовать это оружие. Нарезные стволы, специальные пули, казнозарядка, замки, возможно бездымный порох.
        - Вы готовы за все это взяться?
        - Готов, Ваше Величество.
        - Хорошо. Вот вам знак королевского доверия, - Азариус протянул Сержу нагрудный жетон с короной. - Все подданные обязаны помогать вам всем, чем можно, в том числе и ценой своей жизни. Я слышал, вы готовили на армейский конкурс арбалет?
        - Да, Ваше Величество. Он в карете.
        - Заберите его и принесите сюда.
        - Есть, Ваше Величество.
        С жетоном проблем действительно не возникло, охрана теперь вместо выворачивания карманов отдавала честь.
        Серж приволок арбалет и положил на стол рядом с другим оружием.
        - Да, необычная форма. И вот эти ролики.
        Серж начал пояснять, показывая принцип работы блочного арбалета. Его Величество взял в руки арбалет, приложился к прикладу и щелкнул тетивой вхолостую.
        - Конкурса не будет. Не время. И давайте сюда вашу заявку на патент, - король достал печать, - Сейчас вы пройдете на стрельбище, где вас встретит королевский оружейник, по совместительству лучший снайпер короны барон Ригел. Если он даст положительное заключение - срочно запустите в серию. Сначала для Королевской Стражи, а потом и для всех элитных войск. Все, господа, я вас больше не задерживаю.
        Тира с Сержем поклонились и вышли из комнаты.
        - Как считаете, господин полковник, нормально прошло?
        - Нормально. И поздравляю. Теперь я больше не буду называть тебя мясом, лейтенант, хотя по сути ты им и остался. Так что готовься, тренировки будут жестче.
        - Есть, господин полковник!
        На стрельбище внутри дворцовой стены их встретил довольно древний старичок.
        - О, Тира, рад тебя видеть! Зачем пожаловал?
        - Сопровождаю этого, - Тира кивнул на Сержа. - Его Величество поручил.
        - А, я думал, ты опять мне хочешь проиграть пару золотых в стрельбе.
        - Увольте, мастер, это было пятьдесят лет назад, теперь я даже и спорить не буду.
        - Поумнел, значит, - старичок довольно сощурил подслеповатые глаза. - А сейчас я уже не тот, мог бы и выиграть.
        Шутки, прибаутки… Если бы Азариус не сказал, что это - лучший снайпер королевства, Серж может быть и поверил бы в притворные жалобы старика.
        - Показывай, что принес.
        - А вот пусть тот, кто придумал, тот и покажет, - Тира вытолкнул Сержа с арбалетом вперед.
        Шутливый тон кончился. Перед Сержем стоял профессионал, мастер своего дела.
        - Да, это ты хорошо придумал, - закончил задавать вопросы Ригел. - Теперь давай пробовать.
        Вот тут старичок показал класс. Мишени по одной утыкивались болтами, старичок с Тирой и Сержем ходили по стрельбищу, Ригел постоянно что-то чиркал в своем блокноте. После того, как Серж показал регулировки мушки, оружейник после нескольких выстрелов неуловимыми движениями, скорее касаниями, подкручивал винт.
        - Вот сейчас окончательно проверим твое изобретение, - Ригел поставил сверху на мишень яблоко. - Лейтенант, отсчитай двести шагов.
        С двухста шагов яблоко виднелось лишь маленькой зеленой точкой, практически терявшейся на фоне красной мишени. Ригел застыл, как каменное изваяние. Хлопок тетивы, и оружейник опустил арбалет.
        - Рекомендую, - Ригел держал яблоко, в самом центре которого была дырка от болта. - Но с одним условием. Первый серийный арбалет пойдет мне в коллекцию. Договорились?
        - Конечно, господин барон. Обещаю.
        … Они сидели в гостиной городского дома Сайлера.
        - Ты действительно сможешь сделать то, что обещал Его Величеству?
        - Да, мессир. Если цверги смогли сделать это при местном уровне технологии, то и мы сможем.
        - Что тебе для этого нужно?
        - Для начала встретиться с местными сталеварами. Я так понял, что металл тут либо привозной, гномский или цвергский либо местный более плохого качества. Нам нужна хорошая сталь. И нам придется ее где-то покупать, самостоятельно поставить свое производство обойдется не просто в деньги, а в огромные деньги.
        - Ну конечно такой завод я не потяну. Пока есть вариант заказывать сталь у местного монополиста графа Силдера, которому принадлежит все производство металла в королевстве. Я хорошо его знаю, мы ни в коем случае не друзья и даже близко не питаем друг к другу теплых чувств, но за право использования патента с рецептом сталей лучше гномских он продаст душу. А мы возьмем часть деньгами, часть товаром. Станки и инструменты тоже можно у него перекупить, правда втридорога - те, из-за которых нас чуть не убили, были украдены у него Кимой. Он в курсе, кто их забрал, но я их не отдам. Самим пригодится.
        - Процесс производства в общих чертах я знаю, придется заказывать оснастку. Надо засесть за чертежи.
        - Только не забывай про занятия магией. Как прогресс?
        - Как будто повторение пройденного. Читаю плетение, повторяю его несколько раз и перехожу к следующему. Все-таки такая передача знаний мне по душе
        - Еще бы, - хмыкнул Сайлер. - Ничего не учить, не придумывать не надо. Как склад с инструментами - если знаешь, какой использовать, находишь и используешь. По поводу производства - завтра едем в оружейную мастерскую с чертежами, пускай начнут делать заготовки для арбалетов. Готовый им дадим как образец. Ну а потом уж занимайся заказом для Его Величества.
        Серж помассировал виски. Нужно кроме чертежей еще составить технологический процесс. А то насобирают местные черт знает что.
        - Я так и не понял, почему раньше в этом мире запрещали пороховое оружие. Про Скверну и Заветы я что-то с трудом верю.
        - Вот поэтому, - Сайлер взял лежащий перед ним пистолет и спустил курок. Вспышка искры немного ослепила Сержа. - Все очень просто. Маги используют магическое оружие вроде перстней, немаги - обычное или с магическими свойствами вроде зачарованных клинков или болтов. А это оружие нарушает баланс сил. Лишает дохода оружейников - кому нужны латы или кольчуги, пробиваемые обычной пулей? Потом, как мы выяснили на стрельбище, даже эта, как ты сказал, дерьмовая пуля пробивает в упор стандартное защитное плетение, на что способно лишь зачарованное оружие, которого очень и очень немного и лишь в тех руках, которые никогда не навредят власти. Оружие, с которым может управляться и ребенок. И необученный простолюдин. Поэтому на него и наложен неофициальный запрет. Мечом и арбалетом или луком управляться не так-то просто и они очень дорогие. Тем более, как ты рассказываешь, в твоем мире полно оружия, которое может выпускать по сто пуль в секунду.
        - Есть и такое.
        - С таким оружием армии теряют свою значимость. Такое оружие уже было у древних. Да ты и сам помнишь то, что ты забрал.
        Серж навострил уши.
        - Я уже понял, что здесь была древняя цивилизация, стоявшая на более высоком уровне развития. Почему тогда вы сейчас не пользуетесь ее плодами?
        - Были древние, которые пришли неизвестно откуда и основали людские поселения. От них остались только некоторые разрозненные сооружения, типа нашего склада, и немногочисленные артефакты, вроде того патрона, как ты его назвал. То, что осталось, ценится выше любых золота или камней и тщательно собирается лично монархами и орденом Искореняющих Скверну, для других это просто смертный приговор - владение запрещено под страхом Очищения на огне.
        - Прямо Святая Инквизиция какая-то.
        - А что это такое?
        Серж пару минут объяснял.
        - Ну да, примерно так. Только гораздо больше - существуют везде, независимо от веры, богаче и влиятельнее всех монархов, вместе взятых.
        - Что же я с ними еще не сталкивался, даже ни одного не видел?
        - Не дай бог их увидеть, - Сайлера передернуло, как от озноба. - К обычному человеку если и приходят, то один-единственный раз в его жизни. Первый и последний. Обвинить в Скверне и предать Очищению.
        - И что, никто не пытался с ними бороться?
        - Были смельчаки. Но за каждого убитого орден зачищал не только семью, а весь род грешника, где бы они не находились. Ладно, не будем останавливаться на них. Тем более, их магистр такой же подданный короны, поэтому для меня он не очень опасен. Так вот, естественно, всем властям, и светским и духовным попадали артефакты древних - и оружие тоже. После чего все это и запретили, видимо, опасаясь массового истребления и скатывания к дикости.
        - Ну это знакомо. У нас изобретатель пулемета наивно полагал, что это сделает войну настолько ужасной, что все войны прекратятся сами собой. Не прекратились. Более того, войны у нас стали двигателем прогресса.
        - Теперь удержать ситуацию не удастся. Эльфы все-таки решили вновь ввести порох в мир.
        - Ну теперь ждите очередного витка убойного прогресса, мессир. В нашем мире после вялотекущего вытеснения метательного оружия огнестрельным прошло лет четыреста и буквально за сотню лет в связи с развитием технологий мы пришли от этого, - Серж подвинул пальцем пистоль, - до тех самых скорострельных и дальнобойных систем. Здесь пока технологию заменила магия, массовое производство отсутствует в силу низкой покупательной способности. И даже я со своими знаниями бессилен. Все равно что любому магу оказаться среди дикарей на каком-нибудь острове и попытаться каменным зубилом сделать сложнейший артефакт. Остается вместо артефакта сделать хороший каменный топор, которым можно расколотить больше голов, чем топором более примитивного соседа.
        - Хорошего же ты мнения о нас, - видно было, как оскорбился Сайлер.
        - Не обижайтесь, мессир. Просто этот мир немного не подходит под все модели, которые я знаю. Именно из-за магии. С социологической и технологической точек зрения он соответствует нашему обществу лет так пятьсот-шестьсот назад за многими исключениями. С магической - неизвестно сколько сотен или тысяч лет вперед, судить не могу, но если переводить на технологии, которыми мы еще не обладаем и долго не будем обладать - лет так на шестьсот-восемьсот. Поэтому у меня и такая ломка стереотипов. В моем, теперь мне кажется, что окончательно бывшем, мире способности, данные мне вами, сделали бы меня равным богам, но за одним исключением - магии в моем мире нет. Абсолютно. Когда, вы говорили, пропал Лигус?
        - Семьдесят пять лет назад.
        - Ну тогда все понятно, почему он не вернулся.
        - Почему?
        - Он попал в самое пекло нашей великой войны. В нашем городе шла великая битва, в которой погибло больше миллиона человек, каждый метр полит кровью солдат. А если учесть, что появляется странный гражданский в странной одежде, говорящий на странном языке и либо сумасшедший либо вражеский лазутчик - или расстреляли или сам под бомбу или пулю угодил. Магия-то не работает. Так что вечная память. А странную коробку кто-то прихватил на сувенир, открыть так и не смог. Вот только странно, что она сработала со мной.
        - Он использовал запретную магию древних, которые по преданиям могли ходить между мирами, коробка-артефакт не требует магической подпитки. Но знания об этом давно утеряны.
        - Вечная ему память. А у вас, мессир, есть что-нибудь по древней магии?
        - Есть кое-что, - нехотя согласился Сайлер. - Дам посмотреть, может хоть ты в чем-то разберешься…
        … - Таким образом, господин маршал короны, что вы можете предложить?
        Перед королем и министром обороны лежала подробная карта приграничья с нанесенными эльфийскими поселениями и военными объектами.
        - Смотря какие действия можно считать приемлемыми. Если хотите развязать войну с эльфами, то мы спланируем полноценную войсковую операцию.
        - Нет. Войну пока развязывать рано. Ушастых мы разобьем, но удержать Эльфарию не сможем, наша армия сильнее их, но потери будут огромными. Мне нужна такая, болезненная операция типа карательной. Надо ответить эльфам, что мы приняли их ноту протеста, но в эту игру можно играть и вдвоем.
        - Вы предлагаете взять какой-нибудь их приграничный город? Тогда это будет объявление войны.
        - Ну я не настолько отмороженный. Нет. Я думаю, вот тут их лагеря подготовки инсургентов из нашего отребья, которые они называют “лагерями беженцев”, и которые официально не являются эльфийскими. Выбирайте один на свой вкус. Пусть ваши егеря, или кто там у вас еще специалисты по этому делу, не поднимая шума вырежут один.
        - Есть, Ваше Величество.
        - Все, что нужно, получите в арсенале - и берите самое лучшее. Да, и кстати, перед началом подготовки обязательно свяжитесь с двумя моими людьми - баронами ван Лигусом и ван Ферлагом, это мое пожелание. Я думаю, они могут оказать вам посильную помощь в подготовке мисии. Можете быть свободным…
        Глава 6.
        Судя по тому, как время от времени Тира довольно кивал, действия спецгруппы егерей ему нравились. Бойцы в одинаковых серых комбинезонах, а не в зеленых мундирах егерей лихо преодолевали полосу препятствий, стреляли на бегу из арбалетов и луков, метали ножи из любого положения, лихо рубили мечами соломенные чучела. Сержу же это нравилось не особо, понятие тактического перемещения в бою тут было в зачаточном состоянии.
        - Ну как тебе? - Тира повернулся к нему.
        - Не то, к чему я привык и чему обучают у нас, - поморщился Серж.
        - Хочешь научить профессионалов своей тактике? - скептически ухмыльнулся Тира. - Да они воевали тогда, когда ты еще под стол ходил.
        - Нет, учить я никого не буду. Во-первых в их глазах я никто, так, очередной королевский любимчик. А во-вторых старого пса новым штукам не выучишь, это должно быть на уровне рефлексов.
        - Пошли, познакомлю с их командиром, - Тира встал.
        Они подошли к невысокому, крепко сбитому военному, на плече которого были скрещенные стрелы.
        - Господин полковник, - военный прижал ладонь к груди, здесь было такое воинское приветствие.
        - Вольно, капитан. Хочу вам представить лейтенанта ван Лигуса, королевского эксперта по особым поручениям.
        - Как же, начальство говорило. Военный инженер, кажется, - скривился, как от ругательства, егерь.
        - Так точно, господин капитан.
        - Ну что же, сейчас прикажу своим людям принести свое снаряжение для осмотра.
        - И все обмундирование тоже.
        - Сразу скажу, вы все здесь ветераны с огромным опытом, так что могу и глупость сморозить со своей точки зрения, если что - поправляйте, - Серж попытался заранее оправдаться.
        - Не переживайте, лейтенант. Поправим, если что, - усмехнулся егерь.
        Серж ходил по полу, устланному соломой, между столов. Первое - камки.
        - В какой местности будете действовать?
        - Лесостепь. Вот примерно такой цвет. Издалека не видно, - егерь махнул на комбинезоны цвета свежей травы.
        - Надо будет костюмы раскрасить определенным образом, - раскраску Серж помнил хорошо. Вторая функция камуфляжа, кроме скрытности, еще и размазать контур цели, чтобы целиться было труднее. - Вот, мы привезли вам краски для ткани и деревянные штампы. Нанесете на комбинезоны. Нашьете петельки, чтобы можно подручные материалы типа веток и пучков травы использовать.
        Серж распаковал тюк.
        - Вот вам накидки по типу костюмов Гилли, хотя лучше они работают в лесу.
        - А что это?
        - Сетка, к которой прикреплены лоскутки разного цвета, скрывает очень хорошо. Вот перчатки под цвет, чтобы руки не выдавали. Это для лиц -шапочка из ткани с прорезью только для глаз и грим-краски разного цвета, зеленые всех оттенков, коричневые, черные, - Серж накинул на себя сетку, став похожим на экзотическую кучу листьев с глазами.
        Серж перешел к оружию. Ну тут было все в относительном порядке. Дуги арбалетов черненые, на солнце не бликующие, приклады темно-коричневые.
        - Темноватые приклады-то.
        - А мы тряпки наматываем под цвет местности.
        Да, не надо опытных бойцов за дураков считать, сам дураком окажешься.
        - На всякий случай вот вам подарок, арбалеты нового образца, - Серж кивнул на деревянный ящик, - Приклады в темную зелень покрашены. Пристреляете сами, я думаю.
        Холодное оружие тоже не выдавало себя ни блестящими украшениями, ни цветом ножен. Серж привез новомодные дорогущие (линзы все полировались вручную) подзорные трубы, с латунными зачерненными кольцами.
        - А что это на трубе?
        - Бленда, чтобы не было бликов, - до просветленной оптики тут было как до Луны. Хотя вопреки распространенному заблуждению, просветленка тоже блики дает, только меньшие, просто улучшает светопропускание и контраст.
        Остальное снаряжение замечаний Сержа не вызвало, металлом ничего не блестело, ярких цветов не было.
        - А теперь прошу вас, господин капитан, вызовите пожалуйста боевого мага вашей группы…
        … Командир с боевым магом лежали в высокой траве. Видимость была не очень, зато удобный для разведки пригорок эльфы наверняка держали под наблюдением, дураков тут нет.
        До пограничья из столицы их перебросили порталами в закрытом фургоне. Границу с Эльфарией, представляющую собой обычную дорогу, патрулируемую эльфарскими и зунландскими нарядами пограничной стражи, они пересекли ночью. Затем был трехмильный бросок по оврагам и перелеску, и наконец они оказались возле “лагеря беженцев”, намеченного целью из-за близости границы.
        - Да, просто так атаковать не получится, - командир рассматривал частокол лагеря, перед которым было фарлонгов пять полосы отчуждения, на которых трава была скошена.
        - И охранные плетения довольно хорошие, - прошептал маг. - Легкое оружие не возьмет.
        Было видно, как за частоколом кипит солдатская жизнь. Народу было довольно много.
        - Там рыл шестьдесят, минимум, - командир рассматривал вышку с одиноким лучником. - Охрана у них из людей, это хорошо. Можно посмотреть, что там вообще у них творится?
        - Нет. Любое заклинание они сразу же почувствуют. Поэтому ни птиц использовать нельзя, ни сканировать.
        - Как поступим? - командир просто обязан был посоветоваться с боевым магом, от которого в основном и зависело выполнение задания.
        - Сейчас поползем назад, а ночью в “собачью вахту” подойдем туда. Этот эксперт подогнал нам хорошие артефакты, вот их мы и используем. План такой…
        … Глубокой ночью двенадцать покрытых травой холмиков поползли через зону отчуждения. Как только в поле магического зрения показались зеленые чувствительные усики эльфийского охранного плетения, маг сжал руку в кулак. Командир продублировал, и холмики замерли.
        Выжечь такое плетение или подобраться близко к нему для отключения боевому магу егерей было вряд ли под силу, поэтому рисковать он не стал - в отличие от книжек, настоящие спецназовцы идут на риск провалить задание только тогда, когда нет другого выбора, когда есть - лучше работать наверняка. Маг достал болт с плетением антимагии, тщательно прицелился и попал в центр, откуда исходили силовые нити. Забор в магическом зрении вспыхнул ковром, и светящиеся нити погасли, заодно расплавился и стек на землю торчащий из досок забора болт. Маг подождал несколько секунд и сделал знак командиру.
        Командир выцелил спящего на вышке часового, дисциплина у “беженцев” был не на высоте, и пустил в него болт с сонным плетением. Болт пригвоздил часового к балке, и тут же внутри забора хлынули силовые нити паутины, обеспечивающие находящимся внутри здоровый последний сон. Все, вот так легко и просто лагерь был взят.
        Егеря, пригибаясь, подбежали к воротам с оружием наперевес, распахнули их настежь и рассыпались по двору, начиная зачистку.
        Командир вздохнул - начиналась нелюбимая мясная часть работы - и обнажил клинок. Эльфов в плен, остальных - в расход. Начали…
        … Делиорн был зол и мрачен. Зол, потому что операция “Зеленый луч” с треском провалилась, а мрачен потому, что получил капитальных люлей от Ее Величества. И все из-за придурка Диностро, который не вовремя вздумал сводить свои счеты с Сайлером.
        Вся разведывательная сеть в столице разрушена, исполнители либо убиты, либо арестованы, и это покатилось по всей Зунландии. Началась массовая зачистка. Аристократы, купцы, простолюдины всех рас - всех без исключения арестовывали, пытали и казнили. Эльфийские же диверсанты были уничтожены полностью. Делиорн заскрежетал зубами. В другое время убийцы даже одного эльфа дорого бы за это заплатили, а тут лучшие из лучших, много представителей знатных родов - и нельзя отомстить! Палата Леса уже кипела праведным гневом, хорошо, что заседание было секретным. Если бы избранный народ Перворожденных узнал бы об этом, могло бы дойти до открытого бунта. Еще и орки выставили претензии - собирались набегом занять и присоединить приграничные восточные провинции, теперь же многотысячная Орда, собиравшаяся для нападения, начала разбегаться кто куда и устраивать межплеменные разборки, услышав о военном положении и усилении боеготовности пограничных гарнизонов, которые могли раскатать в блин всю эту ораву.
        Та же самая история и с “лагерями беженцев”. Собранные в нескольких местах кучи отморозков, заботливо откормленные и обученные, уже начали поглядывать в другую сторону от границы. Лишь жесточайшая дисциплина, вбиваемая инструкторами, и массовые казни через повешение спасали ситуацию. Возможно придется перебить всю эту ораву, пока гнойник не прорвался. Да еще пришли новости из пограничья - один из лагерей “беженцев” был вырезан подчистую, холодным оружием. Причем если почти сотня оборванцев его не волновала, то пропавшие семь инструкторов-эльфаров и все документы лагеря - даже очень. Следователи установили факт применения боевой магии, мощность которой позволила уничтожить магию эльфаров. Ну в этом виноваты вояки, пускай их и имеют. Расслабились, а ответка пришла - он не сомневался, что здесь действовала разведгруппа зунландских егерей. И самое обидное - связаны руки после грандиозного провала, писать дипломатические ноты без доказательств, как любили в Эльфарии обвинять “с высокой степенью вероятности”, бестолку.
        Ее Величество требовала срочной стабилизации ситуации и продолжения операции. Вполне естественно, когда бежишь по склону вниз, а за тобой несется телега придется бежать дальше - ни свернуть, ни затормозить, теперь уже деваться некуда. Придется попробовать спасти ситуацию.
        Агент, сидевший перед ним, был уникален. Внебрачный сын герцога Велиорна от человеческой женщины унаследовал от матери-зунландки абсолютно человеческую внешность, ничего эльфийского - он выглядел, как обычный зунландец. Это и помогало ему в работе на территории врага. Начав в спецназе, он быстро перерос рутину службы и Делиорн, разглядевший в нем большой потенциал, взял к себе. С тех пор Дати Велиорн мотаясь по всей империи и за ее пределами натворил столько, что враги до сих пор скрежещут зубами от злости. Шантаж, убийства, кражи секретов, и так далее и тому подобное. Даже организация одного переворота, в результате которого небольшая, но богатая ископаемыми страна стала колонией Эльфара. И везде и все ему удавалось, ему нравилось работать изящно и красиво. Да и жив до сих пор. Видимо, врожденное везение.
        - Майор, вы в курсе, зачем я вас вызвал?
        - Я думаю, “Зеленый луч”, - Дати закинул ногу на ногу. - Спасать вашу задницу от королевского пинка.
        - Не наглей, Дати , - Делиорн подошел к бару, - тебе как всегда “Гленрайн”?
        - Вы же знаете мои вкусы, полковник. Люблю я односолодовый из страны Троу и Роан, - Дати мечтательно закатил глаза к потолку.
        - А еще пить его на халяву в рабочее время в кабинете начальства, - полковник поставил два стакана на стол.
        - Не без этого, милорд, - Дати сделал глоток и снова закатил глаза к потолку. - Какой вкус!
        - К делу, алкаш долбаный.
        - Фи, как грубо. Ладно, что у нас?
        Полковник пододвинул Дати папку.
        - Здесь точно все? Без купюр?
        - Самая полная информация, - кивнул полковник. - Я не использую тебя втемную.
        - Да, пинок будет хороший, - минут через двадцать окончив чтение сказал Дати. - Как получилось, что один человек знал так много?
        - Через него шли все операции прикрытия. Риск был велик…
        - И вы все-таки решили рискнуть? - покачал головой Дати. - Сказал бы я…
        - Лучше помолчи, - поморщился полковник.
        - Что нужно от меня?
        - Импровизации. Создать точку для размещения группы спецназа, собрать информацию о короле и лицах к нему приближенных, ликвидировать Сайлера…
        - … Может еще и Азариуса вербануть? - Усмехнулся Дати.
        - Ликвидировать.
        Дати изменился в лице.
        - Как вы себе это представляете? Ликвидировать сильнейшего архимага континента и короля?
        - Разработать операцию на месте. Ликвидировать ты их своими силами понятно, что не сможешь, группа будет состоять из лучших боевых магов Эльфарии.
        - Ресурсы?
        - Любые. Неограниченно.
        - Хорошо. Кто будет знать о моем участии?
        - Я и Ее Величество.
        - Нет, не пойдет. Только вы. И связи не будет. В нужное время я сам найду способ связаться. Скорее всего Сайлер держит остатки резидентуры под колпаком - он жесткий профи.
        - Ну тогда начинайте, майор.
        - Есть, господин полковник.
        … Дати постоянно блевал, и не от качки. На рыболовной шхуне, купленной неделю назад и с экипажем из людей, служащих империи, все провоняло тухлой рыбой, а запах любой рыбы он не переносил совершенно - одна из маленьких ахиллесовых пят суперагента. Укрывшись в каюте, он опять склонился над ведром.
        Раздался стук в дверь каюты.
        - Войдите, - простонал Дати.
        - Подходим к Мейдару, милорд. - капитан сочувственно посмотрел на него. И что его потянуло ехать морем?
        - Спасибо, кэп. Я сейчас подготовлюсь.
        Дати натянул провонявшие той же тухлой рыбой грязные в подозрительных пятнах матросские штаны и бушлат, и подошел к зеркалу. Вставив в рот вкладыши из затвердевшего сока дерева чок чтобы изменить форму челюсти и щек, он надел шапку и вышел на палубу, тускло светлевшую в свете магических фонарей. Послезакатное северное море было черным, с белыми барашками на волнах.
        ”Божий тунец” плавно пришвартовался к пирсу. Как только канаты были накинуты на кнехты, на палубу спрыгнули сержант и двое солдат пограничной стражи.
        - Кто капитан?
        - Я.
        - Цель захода?
        - Пополнить запасы пресной воды и хоть по берегу пройтись, две недели уже земли не видели.
        Военное положение военным положением, а рыбаки - тоже люди, им кормить семьи надо, да и поразвлечься на берегу иногда.
        - Где ваши судовые документы?
        - Так у меня в каюте, господин сержант. Пойдемте пожалуйста.
        Сержант удалился с капитаном, а стражники быстро и сноровисто стали обыскивать корабль. Минут через двадцать поднялись на палубу.
        - Все в порядке, господин сержант. Ничего подозрительного не обнаружено.
        - Хорошо, гуляйте. В город не заходить, портовая таверна сами знаете где, без шума и драк. Стоянка - двадцать часов.
        У сходней поставили часового. Тот с видимым усердием начал проверять документы у сходящих на берег.
        - Бат Ранем?
        - Я, господин стражник, - Дати с показным смирением вынул руки из карманов.
        - Иди. Следующий!
        Дати пошел по направлению к таверне, видневшийся издали - та светилась как новогоднее дерево Тан у людей. Варвары. Лишать дерево жизни только из-за глупого праздника наступления очередного года? Придурь короткоживущих.
        Избегая светлых углов, Дати скользил во тьме. Кошачьим зрением эльфа он видел все темные закоулки, где могла притаиться опасность. Нет, все чисто. А раньше здесь было нельзя пройти и ста шагов, не рискуя быть убитым или ограбленным. Пусть бандюки скажут спасибо военному положению, церемониться Дати бы не стал. Надеюсь, его личный связной получил короткую магическую передачу из Лоридэна вчера…
        Дати аккуратно вынул гвозди из досок высокого забора, отделявшего порт от остальной части города и пошел темными переулками. Ага, точно получил… От стены отделилась тень.
        - Семьдесят два.
        Дати давно просчитал ответную цифровую комбинацию. Число умножить на месяц, разделить на два и прибавить число из шифровки. Вычесть из пароля… Простейший числовой способ опознавания, однако хорошо работающий.
        - Сорок восемь.
        - Идите сюда, давно вас жду, - связной принялся раздеваться.
        Поменявшись одеждой, Дати взглянул на связного. Почти точная копия, в двух шагах не отличишь, если здорово не присматриваться. А для этого… Связной достал бутылку крепкого дешевого пойла и выпил половину из горла.
        - Дойдешь? - С сомнением спросил Дати.
        - Дойду, - связной утвердительно мотнул головой. - Остальное перед забором добавлю.
        - Ладно, удачи.
        Дати пошел дальше, ища фургон. Вот и он, запряженный двумя полусонными лошадьми неизвестной породы. Моряк Бат Ранем исчез, появился разъездной торговец барахлом Иг Летар.
        … Часовой у трапа заметил шатающуюся фигуру, еле державшуюся на ногах, и покачал головой. Здоровы же эти дурни надираться, сойдя на берег.
        - Кто?
        - Бат Ранем, ик, господин стражник.
        Часовой отвернулся от выхлопа, аж глаза заслезились. Взяв пропуск на берег из негнувшихся рук, он отстранился как можно дальше, и вовремя - моряк вдруг упал на карачки и его вырвало. Брызги чуть не заляпали форменные сапоги стражника.
        - Фу… Пошел на свою посудину, тварь, нажрался как свинья.
        - И нничего я не… наз…нажрал, кроче, номальна.
        Рыбак взял обратно свой пропуск и выписывая кренделя, рискуя полететь со сходней, пошел на борт. Доплетясь до своей каюты, последнем усилием закинул в рот пастилку эльфийского антидота и рухнул на койку. Да, все-таки перебрал, - была последняя мысль перед погружением в здоровый пьяный сон.
        А Дати дремал в фургоне, утомленный ночной поездкой. За ночь и до полудня он успел сделать всего две лиги. Две лиги из четырехста! Такими темпами на повозке он доберется до Арзуна только за семь-восемь месяцев. На такой случай у него был запасной план. Сейчас главное добраться до ближайшего тайника лиг через десять, а там…
        … Серж вымотался основательно. Всюду сопровождаемый Тирой и тремя молчаливыми волкодавами из королевской стражи он мотался между сталеваренным заводом, оружейной мастерской и имением Сайлера - оттуда набрал пять десятков книг, список которых Сайлер ему надиктовал по памяти. Книги приходилось пролистывать в промежутках между разъездами, а иногда прямо и в фургоне. Скорость течения времени ужасала - только встал, поделал дела, и уже ночь на дворе. Первый месяц пролетел просто незаметно. Мастерская сначала не раскачалась, делали всего три арбалета в день - чертовски мало. Серж провел целый день, исследуя последовательность операций и выяснил, что основное время тратится на изготовление лож вручную. Пришлось переключить мастеров на изготовление ленточной пилы и шлифовального станка по дереву. Погоняемые Сержем мастера за неделю изготовили требуемое подобие. Работа с ложами пошла быстрее, теперь начались проблемы с материалом. Опять к Силдеру, за сталью. Да и еще проблемы с заказом Его Величества…
        Хороший прокованный ствол они получили со второго раза. Калибр был выбран где-то около сантиметра, Серж прикинул на глазок. Пусть будет стандартом. А вот мучения с нарезкой… Какую и чем лучше делать? Плюнув на сомнения, Серж заказал у сильно удивленного ювелира дорн - где это видано, чтобы украшение, пусть и странной формы, делалось из самого твердого сорта стали? Пусть скажет спасибо, что карбида вольфрама не нашлось, то-то было бы веселье. Конечно, такому дорну быстро придут кранты, но для экспериментов - сверхдорогих экспериментов, дорн обошелся как золотое с алмазами украшение тех же размеров - пойдет, а там уже отработаем технологию. Параллельно начертил станок для резки по копиру - американские поселенцы вообще копир из бревна делали, и ничего, получалось. До сих пор реконы из Штатов себе по такой технологии стволы режут.
        Замок Серж честно содрал у эльфов - вряд ли ушастые прибегут с патентными жалобами, заодно и сами запатентуем с некоторыми изменениями. Что казалось бы сложного? Снаружи только просто, а так - шестнадцать деталей, все должны идеально сопрягаться. Копипастим на первое время, некогда дорабатывать. Только вместо спицы делаем полноценный спусковой крючок с предохранительной скобой.
        Эльфийский порох был откровенно дерьмовый, давал дикий нагар, но другого не было. Размолотый кое-как, фракции разные - дерьмо, одним словом. Может выстрелить, а может и рвануть в руках или заклинить пулю. Ну что же, бочонок конфиската придется просеивать через несколько сит, отделяя пыль от приемлемого размера гранул, а крупные потом опять перемалывать. Впрочем, на пыль тоже хорошая задумка есть, не будем ее прессовать. А дальше будет проще, Сайлер клятвенно обещался помочь в создании порохового заводика - тогда и сделаем нормальный дымный порох на манер старого французского.
        Пули - ну тут эльфы вообще оригинальностью не страдали. Круглые свинцовые пули, да еще в гладкостволе… Тут уж точно “Либерейтор” вспоминается -для стрельбы в упор и один раз. Нет уж, придется делать пули Минье - хоть и засвинцовываться нарезы будут, но у солдата на передовой вряд ли будет оленья кожа и масло, как у стрелка из шикарной кентуккийской винтовки. Насчет ложи есть сомнение. Нужна там пистолетная рукоятка или нет? Ладно, там разберемся.
        Постепенно к концу месяца собрали экземпляр нарезной винтовки. Сайлер подсуетился, и поехали на испытания во дворец.
        На этот раз на испытаниях решил поприсутствовать Его Величество.
        - Показывайте!
        Серж осторожно извлек из чехла новое оружие. Красивая, с формой приклада как у “Ремингтона”, с длинным стволом винтовка сама просилась в руки.
        Ригел с удовольствием повертел оружие в руках.
        - Да, мало похоже на работу цвергов, скорее на… - и осекся под взглядом Азариуса. - Заряжайте.
        Порох, пыж, пуля, пыж - все это, не забывая усердно работать шомполом. Теперь подсыпать на полку пороха…
        - Милорд, наденьте вот это, - Серж протянул Ригелу очки-консервы. Дымный порох - субстанция непредсказуемо горючая, при выстреле с казнозарядки дает такую вспышку в лицо стрелку, что можно и без глаз остаться.
        - О, спасибо, как раз об этом думал, когда эльфийские поделки испытывал, - Ригел с удовольствием натянул очки. - Хотя мы и обходимся плетением для защиты лица, у солдата вряд ли будет такая возможность.
        Серж усмехнулся. Солдат при первом же удобном случае очки про… то есть утратит армейским способом.
        Вспышка, облако дыма и было видно, как мишень на расстоянии фарлонга вздрогнула.
        - Неплохо. Сайлер, куда ушло?
        - Середина желтого круга, вправо примерно две пяди и вниз три, - Сайлер поглядел магическим зрением.
        Серж подкрутил мушку и целик.
        - Да дай я сам, не порть прицел.
        Еще пять выстрелов, все кучнее и кучнее, пока не легли в середину красного круга.
        - Проверим вот что. Серж, как самый молодой, сбегай и наложи на три мишени стандартную боевую магическую защиту, - Сайлер подмигнул Сержу.
        - Есть, мессир!
        В самом деле, интересно как получится. Только конечно толку от этого мало, надо будет здесь “изобрести” баллистический гель для более подробного исследования трассы и пробивной способности.
        - Пули не заговоренные? - Поинтересовался Его Величество.
        - Самые обычные.
        Бах! Мишень на пятидесяти шагах сверкнула на мгновение и упала.
        - Пробита. Не держит защита-то.
        - Может лейтенант напортачил?
        - Никак нет, Ваше Величество. Плетение идеальное.
        На ста шагах мишень отбросило после попадания, на фарлонг - только покачнулась.
        - А теперь заговоренной?
        Серж сжал пулю в кулаке на мгновение, почувствовав, как плетения снаружи образуют решетку, внутри которой разгорается синий огонек.
        Дальняя мишень сверкнула голубой вспышкой и вспухла облаком взрыва.
        - Опять ты перестарался, - притворно вздохнул Сайлер. - Таким можно и более сильному магу бока намять.
        - Мне это нравится. Эту вашу винтовку я забираю себе. Надеюсь, никто против не будет? - Его Величество с усмешкой оглядел спутников.
        - Никак нет, - ответил за остальных Сайлер, - Еще сделаем.
        - А вот об этом, - усилил Его Величество последнее слово, - сейчас поговорим у меня в кабинете.
        Идя вслед за королем и Сайлером, Серж пытался вспомнить свои грехи - Азариус был явно недоволен.
        Войдя в кабинет, Его Величество аккуратно прислонил чехол с винтовкой к стене - было видно, что она ему понравилась. Тогда в чем же дело?
        - Скажите мне, маркиз Сайлер, сколько арбалетов нового образца произвела за месяц ваша мастерская?
        - Сто восемь, из них двенадцать ушло для спецгруппы егерей, остальные переданы в Королевскую Стражу.
        - Всего??? Мне нужны минимум двадцать тысяч. И быстро. Скажите мне, лейтенант, вы кажется эксперт по особым поручениям, почему так мало? - Раздраженный голос Его Величества обещал как минимум королевских люлей.
        - Первое. Отсутствие механизации самых простых операций в связи с отсутствием нужного оборудования.
        - Маркиз, вы кажется отжали себе ворованный груз Силдера?
        - Так точно, Ваше Величество.
        - Ваше Величество, разрешите сделать предложение? - Спросил Серж.
        - Да?
        - Нам нужно построить оружейную мануфактуру, не мастерскую. Сейчас все делается силами ремесленников, без нужного оборудования, буквально на коленке.
        - И естественно, за счет казны и на земле Сайлера? - Вкрадчиво спросил Его Величество.
        - Можно и пятьдесят на пятьдесят, - подал голос Сайлер. - А на моей земле - это лучше, чем в городе. Подальше от города, от лишних глаз и ушей.
        - И еще лучше, что мы сможем производить не только оружие, но и инструменты, и гражданские вещи.
        - Над этим я подумаю. А вот сейчас мое предложение. Учитывая то, что вы не справляетесь с выпуском, я загружаю заказами оружейные мастерские Силдера, как наиболее продвинутые. Казна покупает у вас двоих патент за десять тысяч - кстати, неслыханная сумма. Кроме того, почем там у нас этот арбалет? Пять золотых? Один золотой с каждой единицы оружия - вам. Как, согласны?
        - Да, Ваше Величество, только одна просьба. В силу того, что мы должны обязательно контролировать качество чужой продукции все арбалеты принимаются нами и, если продукция устраивает, на ней ставится наше клеймо “Сайлер и Лигус”.
        - Молодец, Сайлер, своего не упустишь. Лейтенант Лигус, вы поняли?
        - Да, Ваше Величество.
        - С вас проект вашей мануфактуры. Посмотрим, во сколько это обойдется. И с завтрашнего дня начинайте переходить на винтовки. Сколько можете делать в день?
        - Боюсь, Ваше Величество, максимум одну, и то, не уверен. И не с завтрашнего дня.
        - Что так?
        - Ручная работа, все делается путем проб и ошибок.
        - Вы же сделали одну?
        - И ту за неделю. Пока не отладим технический процесс, пока не начнем массово делать замки, нарезка стволов опять же…
        - Технические детали меня не интересуют. У вас же есть мой знак доверия? Вот и используйте его. Нанимайте людей и мастерские, корона все компенсирует.
        - Есть, Ваше Величество!
        - Свободны.
        … - Это мы еще легко отделались, - Сайлер шел по коридору дворца. - Но помочь я тебе не смогу, у самого дел по горло. Завтра заедешь к нам в контору, один мой человек занимается всевозможными лавочниками и мастерами, он даст тебе наводку.
        И опять все по новой. На учебу времени уже не хватало, постоянные чертежи, договора, ругня с поставщиками - обычное дело при организации нового дела (тавтология, точно отражающая положение вещей). В такие периоды очень часто жалеешь, что в сутках только двадцать четыре часа и спать, хотя бы пару часов, надо.
        И как всегда в такой период, когда мозги раскочегарены, приходили все новые и новые идеи, что можно сделать и внедрить.
        Одно побочное внедрить все-таки удалось, причем на редкость. Как всегда, не хватало привычных инструментов и оборудования. Серж задумался - чем можно заменить сварку? Здесь, как и в старину, металл соединяли проковкой, пайкой (для мелких вещей) или клепкой. Больше местным было и не надо. Было одно из плетений в артефакторике, позволявшее поместить в один предмет другой со взаимопроникновением, например, ту же металлическую сеточку-каркас внутрь драгоценного камня, получая таким образом заготовку для артефакта. Причем надо было ювелирно оперировать силой, чтобы металл не растворился в камне. А что, если?
        В кузне попросил орка-кузнеца отковать заготовку ствола, только не проковывать шов, и нанес немного измененное плетение на края. Шов схлопнулся и стал единым целым. Ни магическим зрением, ни оптикой шов не обнаруживался. Сайлер обрадовался, когда это увидел, и мгновенно накатал патент на двоих о методе соединения металлов с помощью магодиффузии и производство труб таким способом.
        А Серж под шумок накатал заявку для завода Силдера на тонкие стальные полосы - тонкостенные трубы ему были нужны совсем для другого. Параллельно удалось сделать еще одно “великое открытие”.
        … Серж тогда был на заводе Силдера, подписать документы на поставку, дожидаясь пока тот освободится. Рядом сидел здоровенный краснокожий орк с Гравии и что-то жевал. Жевал и жевал пять минут, десять…
        Серж заинтересовался.
        - Что жуешь?
        - Так это… Вот, милорд, - орк вынул грязными лапами из грязного кармана неаппетитный серый комок, отклеивая его от пальцев.
        - Что это?
        - Так застывший сок дерева киреи, с нашей родины.
        - Достать еще можешь?
        - Да, милорд, сколько угодно. На базаре у нашего народа полно.
        - Мешок сможешь?
        Орк задумался.
        - Два золотых. А зачем он вам, милорд?
        - Тоже жевать буду. Но что-то дорого. Давай за один.
        - За золотой и восемь серебряных.
        - Золотой и пять серебряных. Последнее слово.
        Внутри Серж ликовал. Сотни вещей из резины, от жвачки до автопокрышек. Да Сайлер только на этом сделает даже не тысячи, миллионы золотых.
        - Вот тебе адрес, деньги получишь, как доставишь.
        Вернувшись в оружейную мастерскую изготовил простенькую форму из поддона и двух колец, по дороге домой заехал в аптеку и купил чистой серы и стал ждать. Лаборатория в городском доме была совсем небольшая, поэтому приходилось действовать без размаха.
        К возвращению Сайлера было все готово.
        - Ну показывай то, что ты сказал, что ужин может подождать.
        - Вот, - Серж протянул Сайлеру два кольца.
        - Ну и что?
        Серж отпустил одно кольцо на пол, то весело запрыгало, покатилось и легло на бок. Другим кольцом с ощутимым стуком слегка постучал по поверхности стола.
        - Ну-ка, ну-ка, дай сюда.
        Сайлер даже обнюхал кольца.
        - Сера?
        - Да. Мягкое кольцо - резина, твердое - эбонит. Случайно увидел сегодня, как один орк жевал свою жевачку из загустевшего сока киреи, ну и решил попробовать.
        - Ну а теперь рассказывай подробно, что из этого можно делать.
        Серж начал описывать, что делают из резины, не забыв упомянуть самое вредное изобретение всех времен и народов и золотую реку для стоматологов - жевательную резинку.
        - Придется хорошо вложиться, но это стоит того. Получаем королевский патент на монополию на право торговли каучуком и изделиями из него.
        - Кирея растет только на Гравии и считается абсолютно бесперпективной, мессир.
        - Хорошо быть или королем, или советником короля и главой тайной стражи, - потянулся в кресле Сайлер. - Завтра же прикажу своей агентуре начать скупать землю, на которой растет кирея, пока дешево и никому не нужно. Так что патент мы пока придержим, за месяц, я уверен, никто это не откроет.
        - Раз не открыли за прошлые века, то точно…
        Глава 7.
        Дати был доволен собою. Избавившись в первом крупном городе от фургона вместе с барахлом (просто оставив в людном месте в воровском квартале), он приоделся и купил дрянную шпагу у местного оружейника. Теперь обедневший дворянин, наемник Ан Зур, двигавшийся в поисках найма на оркскую границу ни у кого не вызывал подозрения. Надо найти ближайший портал - где тут эти лицемерные святоши? Ага, вот и часовня Святого Круга - так эти козлы обозначают портал - на холме, слава богам нет рядом храма, совсем эти Искореняющие не нужны, не к ночи будь помянуты. Дати пошел туда, откуда выходили редкие прохожие, одетые немного по-другому.
        Отстояв небольшую очередь среди пары купцов надутого вида (ну еще бы, могут себе позволить пройти через портал), какого-то дворянина с расфуфыренной женой и парой сопливых отпрысков и какого-то непонятного типа уголовной наружности, но хорошо одетого, он вошел в ворота.
        - Мир тебе, сын мой! - Искореняющий, стремившейся изо всех сил к форме идеальной фигуры - шара, коснулся пальцами лба Дати, сканируя его на запрещенные формы существования и запрещенную магию. Нежити и демонам, хотя их теперь и днем с огнем не найдешь, сюда лучше не соваться.
        - И вам, святой отец, - с трудом удержавшись вместо “святой отец” сказать “папаша”, Дати скорчил серьезную мину.
        - Куда тебе надобно, странник?
        - Город Кируар, на границе. Там, говорят, требуются люди, знающие, с какой стороны держать меч.
        - Все это суета сует, сын мой, - тяжело вздохнул священник. - Боги учат нас, что мы должны быть достойны царствия небесного, а достичь этого можно только смирением и молитвами.
        Дати представил себе визжащего как свинью священника, насаживаемого орком на копье, и ему опять стало весело.
        - Шестьдесят золотых, - не моргнув глазом заявил священник?
        - В прошлом месяце было сорок?
        - Все дорожает сын мой. Из-за происков прислужников скверны, военное положение.
        - Так вроде его отменили?
        - Ты будешь платить или нет?
        Дати с очень недовольной мордой отсчитал шестьдесят золотых кругляшей. Искореняющий что-то сделал с настройками портала - пультом сложной формы с различными кнопками и черте чем еще, и по огромному каменному кольцу, в котором могли разъехаться три телеги, побежали разноцветные огоньки.
        - Ступай с богом, сын мой.
        Дати шагнул в портал.
        - Да чтоб ты лопнул от святости, сука, - пробормотал он, выйдя на другой стороне.
        Солнце уже светило по-другому, стояла дикая жара, ласковый ветерок как из доменной печи сушил глаза и кожу. Дати скинул верхнюю одежду и упаковал в вещмешок - продавец не соврал, в самом деле был неплохой пространственный карман. Поправив пояс со шпагой, Дати зашагал дальше, ища взглядом выход из города, обнесенного кольцом каменных стен - все-таки пограничье, любой город здесь как крепость. Пора искать постоялый двор. И вот тут его ждал небольшой облом. Мест не было. В смысле вообще. Основная часть - квартировавшие офицеры полков пограничной стражи, остальные - наемники, маркитанты, плечевки из неместных. В общем тот сброд, что обычно шакалит на армии. Все было забито, даже самые дорогие постоялые дворы и заведения мадам. Сплюнув под ноги, Дати вышел из городских ворот. Надо же несколько дней где-то перекантоваться. Не ставить же палатку в городе? А за городом высока вероятность наткнуться на орков или ханьцев, да и просто быть ограбленным местными. Даже наемники стояли лагерем внутри городской стены. Ну туда мы точно не пойдем, легенда не выдержит даже пьяной беседы - вся это звиздобратия знает
друг друга чуть ли не в лицо.
        - Господин стражник, где можно тут переночевать или снять комнату? - полсеребряка перекочевали в карман усатого стража на воротах. Эти ребята явно подрабатывали на сдаче квартир.
        Стражник обозрел Дати с ног до головы. Какой-то незнакомый наемник, но деньжата видимо водятся.
        - Че к своим не идешь?
        - Люблю тишину и покой, а бухать устал.
        - Все забито до отказа.
        - А все-таки, - вторая монета в полсеребряка оказалась у стража.
        - Есть один вариант, если не из пугливых. Старая Варга комнатушку сдает. Но дом у нее нехороший, больше одной ночи мало кто выдерживает.
        - А что так?
        - Призраки в доме водятся.
        Дати фыркнул.
        - В первый раз о таком слышу. В замках - бывает, а чтобы в домишках…
        - Я тебя предупредил, - пожал плечами стражник.
        - Давайте адрес.
        Через полчаса Дати стучал в дверь покосившейся халупы на окраине, у самой стены. Дверь открыла старая согбенная старушка, в трауре.
        - Почтенная Варга?
        - Что тебе, солдатик?
        - Мне стражник у ворот сказал, что вы можете пустить переночевать.
        - Я-то могу, а больше он тебе ничего не говорил?
        - Говорил про призраки.
        - С тех пор, как сына орки убили, они и стали в дом приходить, - прослезилась бабуля.
        - Не боюсь я ни живых, ни мертвых.
        - Тогда входи. Два медяка за ночь.
        Это было не просто дешево, очень дешево. Есть тут какой-то подвох. Посмотрим.
        Дати прошел в абсолютно пустую комнату, со старым топчаном. Видно, что все, что можно было продать, старушка уже продала и доживает свой век в нищете. Сердце Дати сжалось. Повидав столько на своем веку и спровадив огромное количество разумных за грань, он не потерял простых человеческих чувств, когда дело не касалось работы. Бросив вещмешок на пол, он по-хозяйски начал рассматривать интерьер дома. Видно, что мужская рука тут не прикладывалась уже давно.
        - Почтенная Варга, а инструменты у вас есть?
        - Зачем тебе, солдатик?
        - Да помочь хочу.
        - Есть вон в том сарае.
        Дати рассматривал инструменты в хорошем состоянии. Видно, что не поднялась рука хозяйки продать единственную память о погибшем сыне. Да, не позавидуешь такому. Надо помочь. Дати взял из бережно хранимого сундука пилу, молоток и гвозди, еще есть топор во дворе - справимся.
        К вечеру, начинившись вдоволь, Дати пошел по лавкам, купить еды. Сильно подозревая, что хозяйке и есть-то нечего - насмотрелся он во время своих странствий людей, страдающих от голода. Когда не то, что сегодня есть вообще нечего, а то, что и завтра и послезавтра может быть тоже нечего. Мир жесток.
        Дати вернулся уже затемно.
        - Идите сюда, уважаемая Варга. Будем ужинать.
        - Нет, нет, господин Ан, спасибо, я уже поужинала.
        Дарт видел ее ужин, прокравшись в темноте к окну. Крохотный сухарик, впору только для мышки, и вода.
        - Присаживайтесь, - он чуть ли не силой усадил ее на ободранный стул и вывалил на колченогий стол еду. Сам все порезал и пододвинул Варге. Было видно, с каким неверием она смотрела на стол.
        - Ешьте на здоровье, уважаемая Варга.
        Варга протянула руку к еде, и отдернула ее.
        - Ешьте, это приказ, - Дати вложил заклинание малого посыла.
        Варга наконец начала есть. Дати налил ей в оловянный бокал немного хорошего вина.
        - Дай бог вам здоровья, господин Ан!
        - Спасибо. И вам, уважаемая Варга.
        После ужина, когда Дати сварил на походной спиртовке каву, в дверь постучали.
        - Кто бы это мог быть? Вы ждете гостей?
        - Ой, это Кин, тот стражник. Я открою.
        Дати, хотя был внешне расслаблен, был всегда готов к любым неприятностям.
        - Варга, у тебя все в порядке? Кавой пахнет, - покрутил носом давешний стражник.
        - Да, Кин, мы с господином Аном ужинаем.
        - С господином Аном, значит? - Стражник чуть не прожег в Дати дыру взглядом.
        - К вашим услугам, - с высокомерным кивком сказал Дати.
        - Варга, пойдем на улицу, поговорим.
        Дати напряг свой эльфийский слух. Стражник пытался что-то дать Варге, та отнекивалась, потом взяла и благословила Кина.
        Стражник вернулся в дом.
        - Запомни, господин Ан, замыслишь или сделаешь что плохое, убью, - просто сказал он.
        Дати поверил.
        - Это Кин, друг моего Арта. Дружили вместе, воевали вместе… Он мне иногда помогает.
        Рассказ Варги был очень и очень прост. Обычная вдовья история. Был муж, обычный мастеровой. Лет пять назад упал с высоты, когда настилал крышу в господском доме и ушел за грань. Остались Варга и ее сын Арт. Арт был стражником, получал не то чтобы очень, но прокормить себя и мать мог без труда. Все изменилось два года назад во время очередного нападения орков. Арт заслонил раненого Кина от посоха оркского шамана. И Варга осталась одна.
        - Арт приходит ко мне каждую ночь. Никак не может упокоиться и уйти за грань, бедный, - Варга разрыдалась.
        Дати обнял старую женщину. Все понятно. Орки называют это “вытягиванием духа”, распространенное оркское посмертие. Чтобы враг никогда не упокоился и своим появлением вносил панику и ужас среди живых. Ну ничего, это можно исправить.
        Дати был так себе маг, очень средненький, на троечку, не дотягивая до боевого мага. Но у него был артефакт изгнания духов - направляясь в оркские края он выгреб из тайника все, что могло помочь в борьбе с враждебной магией. Варга крепко спала в соседней комнате, пару капель сонного зелья в вине ей хватило - не стоило ей видеть, что здесь будет. Разложив на полу артефакты, он принялся ждать.
        Внезапно Дати почувствовал чье-то присутствие - посреди комнаты появилась полупрозрачная фигура мужчины, грудь в крови там, куда вошло острие оркского посоха. Дух шептал что-то полупрозрачными губами, но звука не было слышно, да и быть не могло. Парень был не маг, и не смог не только создать коммуникационные плетения, но и даже удержать себя - сейчас от духа настоящего Арта осталась лишь небольшая часть, обглоданная тварями астрала.
        Дати пододвинул к духу амулет и забормотал заклинание по-оркски. Из амулета высунулись линии плетения и обвили призрачную фигуру, которая принялась корчиться и извиваться, пытаясь вырваться из силовых щупалец. Дати закончил читать заклинание и трижды топнул ногой. Фигура превратилась в ослепительную голубую точку, и исчезла в потолке, улетая в Изначальную высь. Откуда-то, как показалось Дати, послышалось неслышное “спасибо”.
        - Покойся с миром, солдат.
        В Кируаре Дати провел неделю. С утра отправлялся под предлогом поиска найма побродить по городу, проводя разведку. Укрепления, вооружение, численность противника, воинские подразделения, фамилии командиров и лидеров наемников… Выводы были неутешительными. Для орков. Даже если оркобесы объединятся с людьми Айзанского ханства, элитные полки пограничной стражи и прибывшие войсковые части раскатают их по степи тонким слоем.
        После обеда помогал Варге с домом и небольшим садиком, даже купил нормальную мебель в две комнатушки - теперь сможет нормально сдавать, не боясь ничего, и хоть что-то, но получать. Стражник заходил через день, хмурился - не мог понять, почему непонятный жилец так поступает. А Дати смог наконец почувствовать себя как дома.
        - Не приходит ко мне больше Арт, - прослезилась старушка.
        - Значит, упокоилась душа его. Не плачьте, почтенная Варга. Все будет хорошо.
        В день отправления Дати встал рано.
        - Уезжаю я, почтенная Варга.
        Старушка молчала, лишь опять прослезилась.
        - Дай боги вам здоровья. Вот, возьмите, - Дати протянул ей кошелек, туго набитый серебром.
        - Нет-нет, нам чужого не надо, - запротестовала старушка.
        - Возьми, мать, - рука Дати накрыла сморщенную ладошку Варги. - Я делал много плохого в своей жизни. Сейчас я хочу сделать хорошее. Помолись за меня и прощай.
        Дати встал, накинул вещмешок и вышел из дома. В конце улицы не выдержал, и обернулся. Варга стояла в дверях и осеняла его вслед знаком святого круга.
        Отбросив лишние мысли, Дати пошел вперед, к вратам портала.
        Дальнейший путь он прикинул уже давно. Сначала через врата в Недаль - город в центре Зунландии. Хорош только тем, что в тридцати лигах от него находится еще один крупный город - Ландак. С порталом. Вот такая вот непонятная диспозиция, видимо у древних на этот счет были какие-то свои мысли. По пути между Недалем и Ландаком наемник Ан Зур исчезнет. В Арзун прибудет мелкий купец из графства Ландак, по железным документам, зарегистрированный в торговой гильдии и ведущий перекупку сельхозпродукции в мелких городишках и селах с перепродажей в Ландаке. Самого купца никто и никогда не видел, работали наемные работники, дело приносило нормальный сезонный доход. Если не начнут копать именно под него, то и ничего криминального не найдут. Таких купчишек полным-полно в королевстве, все крутятся, выживают как могут. А то, что управляющий деньги не отдает хозяину лично, а кладет их в “Первый подгорный” - так то ерунда. Обычное дело. Ну что, в Недаль!
        … Оружейную мануфактуру решили ставить недалеко от имения Сайлера, на пустоши, на пути линии Силы. Здесь Серж и увидел местные строительные технологии, точнее магию.
        С рытьем котлована под фундамент Сайлер решил не заморачиваться - сделал сам, вынимая огромные кубы грунта сложными заклинаниями с использованием транслятора силы - большого такого рюкзака, висящего за спиной.
        - Ну а остальное - ты сам, у меня дела, - Сайлер опять прыгнул в экипаж и помчался в город.
        Сержу уже надоело мотаться туда-обратно на примитивном фургоне, мысль уже почти оформилась. Полюбовавшись, как бригада орков и людей заливает котлован бетоном (еще один патент) под руководством гнома вдвое ниже их, Серж побрел к фургону. Гном ругался как сапожник, суетился на площадке, подгоняя своих шабашников. Никто из тех не возражал, хотя гном время от времени перетягивал кого-нибудь по спине стеком, с которым никогда не расставался. Местные почему-то кирпич не уважали - только саман или камень. Пришлось найти близлежащий карьер, в котором и устроили маленькую кирпичную мастерскую. Сайлер тогда хмыкнул, но мысль одобрил. В общем, когда кирпич войдет в моду, писец экологии, смог от печей для обжига будет невыносимым.
        Вернувшись в мастерскую и проконтролировав, что делает наш любимый квалифицированный персонал (а персонал возился с нарезкой стволов и сборкой готовых ружей - ложи делались уже в другой мастерской, замки - в третьей) Серж набросал в фургон готовых труб и профилей, изготовленных по его заказу, и отправился в городской дом.
        Ничего страшного, еще пару дней угробим, Его Величество подождет, все равно все частично налажено - обойдутся и без него.
        Надо изготовить и себе повозку. Серж решил делать все как можно проще и технологичнее, что-то среднее между квадроциклом и джипом, сделаем двухместное и с небольшой грузовой будкой сзади, все равно пространственный карман позволяет.
        К вечеру в гараже уже громоздилась конструкция, напоминающая фантазию упоротого водопроводчика. Серж сварил раму как для багги, неказистое такое зубило из труб и профилей, в самый раз для бездорожья. Многое пойдет с кареты, взорванной тогда диверсантами - рессоры например, да и магодвижок тоже не пострадал, накопители только новые поставить. Нормальную подвеску здесь сделать не представлялось возможным - придется обходиться местными технологиями, хотя пружины могут соорудить, будем смотреть. Вот с колесами полная засада. С резиной палиться нельзя, придется ставить местные тележно-каретные, обтянутые твердой кожей, хотя…
        Так, обучим местных делать колесные диски. Тазики делают? Делают. Только теперь они будут стальные, пока узкие - под деревянно-кожаные шины с возможностью потом переставить на резину. А то и еще лучше - сварные с толстыми спицами-рессорами, как видел на ютубе.
        Серж начал чиркать в блокноте эскизы дисков. Завтра займемся в мастерской.
        Сайлер опять приехал домой заполночь.
        - Докладывай свои производственные дела.
        - Ну на строительстве вы сегодня уже были, мессир, котлован залили, когда затвердеет, будут стены возводить.
        - Ладно, это уже мелочи. Сколько ружей в день выходит?
        - Гоним, как можем. Четыре - стволы режем и на станке и дорном.
        - Мало, крайне мало. Опять получим по шее.
        - Пока работа штучная, - Серж повел плечами. - Да еще в условиях особой секретности. Как мануфактуру поставим, тогда в несколько раз будет больше. Основная проблема со стволами и замками. Медленно все делается и вручную.
        - А что это ты в гараже какую-то хрень соорудил?
        - Да машину себе делаю. Надоело на фургоне мотаться.
        - Помнишь наш уговор?
        - Да, обязательно, как только сделаю, сразу посмотрите.
        - Главное, чтобы Его Величество лапу не наложил.
        - Не наложит, ему такая жопотряска не нужна будет.
        - Ну смотри. И скоро придется выводить на рынок резину - мои люди активно скупают землю, где растет кирея. Очень много скупили, только успеваю деньги через порталы переправлять.
        - Да всегда готов. Придется еще резиновую мануфактуру ставить.
        - Да ты меня разоришь, ученик.
        - Ничего, зато прибыль будет огромная и долговременная, раз есть монополия.
        - Да уж, - ухмыльнулся Сайлер.
        Насчет пары дней Серж поторопился. С переделками и усовершенствованиями машина была готова через неделю. Зато какое было удовольствие видеть лица окружающих, когда невиданный непохожий ни на что экипаж, выкрашенный для солидности черной краской катил по улицам Арзуна. Скелетная двухместная конструкция, прикрытая только спереди - там, где были педали управления - потрясываясь на выбоинах мостовой гордо ехала вперед. Как и ожидалось, король “задотряску” не оценил - слишком уж дорого она выходила в производстве, не меньше обычного комфортного экипажа с магодвигателем, да и внешний вид у нее был не фонтан, для местных жителей вообще запредельный.
        Серж был до предела доволен. С движком такой мощности, рассчитанной на тяжелый экипаж, машина могла ехать очень быстро. В глубокой тайне изготовив комплект резиновых шин с протектором, Серж с Тирой попробовали гонять по плоскогорью. Получилось неплохо. С активированным левитирующим плетением на колесах машина спокойно взбиралась на косогоры и легко летела на каменных осыпях, в общем получился легкий джип. А что до вида - привыкнут, не будут обращать внимания. Здесь Серж ошибался…
        … Дати, расслабленно лежа в ванне с бокалом вина, отмокал после тяжелого дня. Здесь у него был хороший дом, купленный еще лет пятнадцать назад и пустовавший во время долгих отлучек перед редкими приездами хозяина. Двое слуг, выглядевших людьми, на самом деле как и он были полукровками на службе империи, “спящими агентами”. И что самое главное, об этом доме было известно только Делиорну, поэтому при любом разгроме резидентуры след даже и близко не мог привести к нему. Дати всегда работал только в одиночку.
        Слежка за Сайлером в одиночку была делом непростым. Мало того, что такой боевой маг мог бы ее почуять, так и кроме него везде была охрана. С огромным трудом Дати выяснил четыре места, где гарантированно появлялся Сайлер - штаб-квартира Тайной Стражи, городской дом Сайлера и время от времени дворец и основная, загородная резиденция. Иногда тот посещал и оружейную мастерскую, что там делалось - неизвестно. Везде охрана и магическая защита, проникнуть внутрь невозможно. С его спутниками было проще. Полковник Ферлаг, известный как палач Лиории, и совершенно неизвестный Лигус - очень странно, у Теренса ван Лигуса детей не было. Тем не менее, наведя справки, Дати узнал, что Серж ван Лигус не только новоиспеченный барон, но и наследник Теренса. Знать бы только, где его наследство, за которым охотились разведки всех государств - слишком далеко Теренс зашел в исследованиях запретной магии Древних. Молодой Лигус мог привести к ним, как наследник. Надо за ним будет внимательно проследить. В слухи, что Лигус любовник Сайлера, Дати не верил абсолютно - во времена бурной молодости по досье тот переимел романы с
дамами в гигантских размерах, еще тот любовник-террорист. Да еще и вместе с Лигусом и тогда еще принцем Азариусом - несвятая троица гвардейских офицеров отрывалась по-полной.
        Молодой Лигус же был странной особой. Появился несколько месяцев назад ниоткуда, никто ничего - совсем ничего - про него не знал, усилия всех агентов Эльфара ни к чему не привели. Сразу стал учеником Сайлера, потом приближен к Его Величеству, чем занимается - неизвестно, да и какие-то безумные вещи придумывает, одна его повозка безумного вида, как дракон-скелет, чего стоит. Надо к нему подобраться, хотя в тех же местах, где бывает Сайлер, он неуязвим, но иногда перемещается между ними он в одиночку, хотя чаще в компании Ферлага, как личной охраны. По дороге и надо брать или убрать - как получится. Для начала выяснить, насколько он опасен.
        Вот только одна проблема - Дати было не к кому обратиться. После внезапной и преждевременной кончины очень крупного воровского авторитета, вся местная организованная преступность либо подалась в бега, либо сидела тихо, как мышь под веником и боялась пискнуть - всем был известен крутой нрав нового старого начальника Тайной Стражи, а уж связать концы с нападением на Сайлера и показательной поджаркой авторитета со всеми его шестерками могли даже самые тупые. Банд, промышлявших в окрестности столицы, тоже не было много лет - все виды стражей соревновались в охоте на двуногих крыс. Эльфарские диверсионно-разведывательные группы успешно и с шумом разгромлены. Ну где, где взять тупое мясо, которое может пощупать Лигуса за вымя? При этом не засветившись?
        - Когер, вопрос к тебе, - приняв из рук “слуги” халат, спросил Дати. - Нужно круто наехать на ученика Сайлера Лигуса. Кого можно нанять?
        - Насмерть, или?
        - Можно и так, и так.
        - Проблема, господин майор.
        - Я тебе что говорил? Не упоминай мое звание всуе. Не дай боги что.
        - Хорошо, господин Фавлер, - усмехнулся Когер себе в усы. - Проблема в том, что никто в здравом уме и трезвой памяти не согласится на такое.
        - Естественно, но у тебя есть мысль. Выкладывай.
        - Младший герцог Мильеро. Лет тридцати еще нет, но уже успел повоевать с орками и получил контузию жезлом по башке от их шамана. Кукушка у него и поехала. А после того, как два месяца назад показательно казнили отца и мать за государственную измену и отобрали замок в казну, совсем съехал.
        - Он один?
        - С ним еще осталось несколько слуг и младший брат, который учился на боевого мага и которого выперли сразу как сына врага государства.
        - Идеально, просто по учебнику. Умственно ущербный фанатик, одержимой жаждой мщения, которого надо только направить. А уж брат-маг, это вообще удача. Сколько времени надо на подготовку?
        - Сегодня к ночи схожу, завтра будет готово.
        - Отлично, лишь бы Ферлаг или Сайлер с ним не были. А то пустят псу под хвост всю операцию.
        … В оборванном, грязном человеке со слипшемися волосами, ворошащего богато украшенным мечом угли в золе костра вряд ли кто бы узнал старшего сына герцога Мильеро, блестящего военного, любимца женщин и самой выгодной партии. Но всего-навсего полгода назад. Лайр Мильеро заскрежетал зубами.
        - Проклятые король и Сайлер. Доберусь до них, кишки выпущу, - и так далее, стандартные и нестандартные угрозы сыпались из него, как из дырявого мешка. Он погрузился в свою ненависть целиком, не осознавая в своем безумии что в его несчастиях виноват он сам и его семья, ставшая на путь измены.
        - Поешь, брат, - юноша в оборванной синей форме военной академии с сорванными нашивками обхватил того за плечи. - Трав принес сегодня немного брюквы.
        - Не хочу. Не могу ни есть ни пить, пока не отомщу царственной мрази и его сатрапам.
        - Поешьте, Ваша Светлость, - в полуразвалившейся лачуге неизвестно как появился незнакомец в черном, с закрытым лицом.
        Двое оставшихся слуг схватились за оружие.
        - Да кто вы такой? - прорычал герцог и острие его меча уперлось в горло незнакомца.
        - Тот, кто даст вам возможность отомстить.
        - Говорите, демоны вас задери!
        - Отомстить Сайлеру можно и другим путем. У него есть любовник, некто Лигус.
        - Проклятый содомит!
        - Именно. И он завтра без охраны поедет вот здесь, - палец незнакомца уперся в развернутую карту.
        Герцог схватил карту с такой жадностью, как будто это был смертный приговор его кровникам.
        - Я знаю это место.
        - Ну а вам-то какая радость с этого? - спросил более нормальный брат.
        - Я хочу, чтобы справедливость восторжествовала. Кровь патриотов, отдавших жизнь за страну, стучит в мое сердце, - чем более напыщенней, тем лучше, Фавлер это знал. На этого идиота это должно подействовать, вот только более разумный брат бы не помешал.
        - То есть у вас есть свои интересы?
        - Да, есть. Зунландия для меня все, соверен - ничто. После этого вам надлежит скрыться. Вот вам на накладные расходы, - Фавлер протянул герцогу кошель, туго набитый золотом.
        - Я не уеду, пока не грохну всех этих ублюдков, начиная с этого мерзкого педика!
        Фавлер про себя усмехнулся. Попался, все, теперь ты никуда не денешься.
        - Честь имею, господа! - и ночной гость так же быстро исчез, как появился.
        - Золото, настоящее, много золота, - герцог перебирал монеты из кошеля, за много месяцев он и забыл, как они выглядят.
        - Мне это не нравится, брат. Это какая-то ловушка. Кто-то хочет убрать этого Лигуса нашими руками.
        - А хоть бы и так. Убрать любовничка Сайлера, а потом можно и его выпотрошить как рыбу. Заткнись, - он рявкнул на брата, хотевшему еще раз возразить. - Ты идешь со мной?
        - Да, брат, - понуро ответил младший. Эта идея просто вопила “подстава”, но отказать съехавшему головорезу, пускай это и одержимый местью старший брат, было страшнее.
        - Ну и хорошо. Эй вы, привести в порядок оружие! Трав, ты за стрелка, приведи в порядок арбалет
        - Слушаюсь, Ваша Светлость!
        - А ты сгоняй куда-нибудь и принеси нормальной еды. Нам нужно подкрепить силы.
        … - И все-таки мне сегодня неспокойно. Предчувствие, понимаешь, Серж?
        - Да, господин полковник. И серьезно к этому отношусь.
        - Но все равно поедешь? - спросил Тира, наблюдая как Серж укладывает книги в грузовую будку.
        - Да там всего-то сгонять туда и обратно. Не думаю, что что-то случится.
        - Ну как знаешь. И все же, будь осторожен, - Тира протянул ему свой пистолет.
        Оружие для себя они модернизировали. Теперь вместо затравочной полки была брандтрубка с глазком магического кристалла, который при ударе давал хорошую искру, способную поджечь порох в стволе. А цвергские короткостволы - не пропадать же добру - опять же с переделанным замком Серж тщательно отполировал и отлил для них пули Бреннеке. Теперь из них можно было свалить слона с двадцати метров, правда и отдача была чудовищной, куда там трофейному Кольту 1911, из которого удалось пострелять еще в армии. Удержать одной рукой при стрельбе удавалось только Тире с его огромными медвежьими лапами.
        - Есть, господин полковник.
        Серж завел свой багги и выехал из ворот городского дома. Надо было сгонять в поместье за новой порцией магических знаний. В последнее время Серж повторил уже многое из того, что умел Лигус, память которого и перстень так ему помогали, и собирался заняться магией древних.
        Мурлыкая про себя песенку и смотря на дорогу, Серж слегка отвлекался на привычные пейзажи. Вот уже и листья начали желтеть, осень наступила… Опа, что это, тут этого не было!
        Поперек дороги шагах в пятидесяти лежало бревно. Да, интуиция Тиры не зря сегодня проснулась, это жу-жу-жу неспроста. Серж остановился и взвел курок лежащего на правом сиденье пистолета. Посмотрим, что за лихие людишки тут завелись. Не скрываясь, потянул из креплений над проемом ружье.
        Дзиу! Арбалетный болт срикошетил от труб каркаса, чуть не попав Сержу в голову. Серж на всякий случай, хоть и метательное оружие было ему не опасно, скастовал магический щит. И вовремя. Из-за бревна поднялись трое и побежали к нему, четвертый высунулся лишь наполовину и засучил ручонками, как делает это не слишком опытный маг. Серж повел стволом ружья. Бах! Зачарованная пуля, соприкоснувшись с головой мага взорвалась ослепительным пламенем вместе с головой. Один есть. Остается этот придурок с красивым мечом впереди, который после выстрела Сержа заревел и подбежал уже на десять шагов и два каких-то урода с большими то ли мачете, то ли просто тесаками. Серж, не мудрствуя лукаво, просто выстрелил из пистолета в лицо мечнику, и выкатившись из машины, активировал перстень на иглу, прошившую одного из мужиков. Второй, практически над головой Сержа занес тесак. Нна! Серж изогнувшись дугой на земле отбросил противника на пару шагов, заставив потерять равновесие, и вонзил в него выхваченный меч. Мужик обмяк, глаза его закатились и он рухнул на дорогу, щедро поливая ее своей кровью. Вроде все. Краем глаза
Серж внезапно заметил далекий солнечный отблеск, как будто стекло сверкнуло на солнце. Это уже интересно, но пока опасности не представляет, снайперов с такими винтовками в этом мире нет. На всякий случай Серж бросил в том направлении файрбол - если кто и есть, то напугает.
        … - Теперь видишь, что предчувствия иногда сбываются? - Тира носком перевернул мечника.
        После того, как Серж связался с Сайлером, сюда примчались кроме Тиры с Сайлером еще и пару десятков Тайных Стражей.
        - Что же ты никого в живых не оставил? - попенял Сержу Сайлер.
        - Испугался, мессир. Бил на поражение.
        - Это я вижу. Как их теперь опознать, у обоих головы оторвало и мужичье это никто не знает.
        - Я знаю, мессир, - Тира протянул Сайлеру меч. - Я хорошо знаю этот клинок, у меня была дуэль с его бывшим хозяином.
        - Герб герцогов Мильеро. Вот видишь, как нехорошо получается, Серж, - от улыбки-оскала Сайлера стало как-то не по себе. - Никогда, запомни, никогда не оставляй хвосты за собой. Я-то, старый дурак, размяк на старости лет. Надо было роды вырезать под корень, чтобы никого не осталось, некому было бы мстить.
        Сержу эта мысль решительно не нравилась, но все же она была прагматична. Это как когда любовь к собакам временно отступает, когда на тебя набрасывается на улице бешеный питбуль.
        - Что нашли?
        Страж молча подвел к кучке оружия, оставшейся после убитых.
        - Ничего особенного, Ваше Сиятельство. Дрянь всякая, арбалет так себе, старый, только кинжал вот неплохой.
        Серж повертел в руках кинжал, до боли напоминающий эсэсовский, даже орел на рукоятке, только другой. Для полного сходства не хватало только надписи по клинку “Моя честь - верность”.
        - Наградной, для генералов и маршалов. У меня такой тоже есть, - сказал Сайлер. - Забери себе - имеешь право, все-таки трофей.
        Серж не позволил себя долго упрашивать и повесил приглянувшийся кинжал на пояс.
        Сайлер покрутил в руках кошель с золотом, развернув завязки запустил туда руку.
        - Интересно, откуда у двух братьев - ныне оборванцев столько денег? Кому же ты помешал, Серж?
        - Не знаю, мессир. Я думаю, достать пытались вас через меня.
        - Это и так понятно. Ты был легкой мишенью. Был. Теперь с тобой будет охрана, когда никого нет рядом.
        Серж застонал.
        - Чего такое? Или ты по бабам собрался? Где еще тебе охрана помешает?
        - Не знаю, мессир. Непривычно просто, еще и людей обременять.
        - Им за это Его Величество деньги платит. Так что не спорь.
        - А насчет кому я помешал - вон там вон, далеко на холмах я заметил отблеск оптики.
        Сайлер вмиг стал серьезным.
        - Поехали, - он влез на пассажирское сиденье. - Стража, за мной.
        Серж держал направление туда, где был отблеск. Проехали фарлонгов десять.
        - Ну-ка, тормози.
        Серж остановился у подножия холма, в котором была небольшая воронка от файрбола.
        - Да, здесь точно кто-то был, - Сайлер внимательно осматривал землю и параллельно плел заклинания. - Всадник, один, поехал в сторону города. Использовал сильные артефакты, чтобы скрыть следы - даже я вижу только очень слабые и размытые остатки следа, который сразу потеряется по пути. Ладно, счет один-ноль не в нашу пользу. Собирайся, поехали в имение, а потом во дворец, на доклад.
        - Из-за меня, мессир?
        - А ты до сих пор не понял свое место в иерархии? Сейчас ты нужен, очень нужен. И будем надеяться, это продлится долго. Можно заменить любого разумного из этого мира, но человек из другого мира у нас пока один. Пока подумай, что ты сегодня задвинешь Азариусу на закуску - какое-нибудь хорошее предложение подойдет. Поехали!
        … Дати лежал на кровати с тряпкой, пропитанной целебным соком эльфийских трав, на красных воспаленных глазах. Чертов Лигус! Не так-то прост оказался.
        Ожидая, пока подъедет Лигус, Дати лежал на вершине холма с фирменной гномской подзорной трубой - скорее почти телескопом, с шестидесятикратным увеличением и стоимостью в пять сотен золотых, такой шедевр был огромной редкостью. Когда же тот подъехал, началось шоу. Для начала Лигус спокойно отстрелил бошки обеим братьям. Откуда у него только такая сноровка? Дати знал, что новое пороховое оружие было захвачено зунландцами, но не видел, чтобы местные его использовали. А этот Лигус показал класс, было видно, что это новое оружие для него привычно. Впрочем, как и магия и холодное оружие - одного из слуг прибил плетением, причем - внимание - из перстня архимага! Второго просто тупо прирезал. Это что же, он боевой архимаг? На что Дати нарвался?
        Пока Дати охреневал, в его сторону полетел запущенный файрбол. Твою мать! Дати вскочил на ноги, и тут его не слабо приложило. Файрбол лопнул ярдах в пяти рядом и по глазам сначала резануло вспышкой, а потом полетели комья земли и песка. Дати чуть ли не на ощупь вскочил на лошадь и помчался как можно быстрее в сторону города. Как он добрался до дому - это с больными глазами была целая эпопея. Поздравляю, агент, вы нарвались на боевого архимага нового образца. Дати гоготнул, вспоминая слухи про “любовника” и тут же скривился от боли в глазах. Не любовник это Сайлера, намного хуже. Это его ученик. Или что совсем фантастично и катастрофично - сам Теренс ван Лигус, сменивший облик. Все, пока надо оставить его в покое. Пока, как глаза пройдут, займемся обычными милыми сердцу диверсиями и подрывной работой. А этого Лигуса оставим имперским магам, если дай-то боги, под руку попадется.
        Глава 8.
        Выволочка во дворце была нехилой. Драли всех - Сайлера, Сержа, начальника Королевской Стражи долго, с удовольствием и оргвыводами. Теперь Сержу полагалась охрана не хуже, чем самому Сайлеру.
        - Сайлер сказал, что ты что-то придумал изготовить, то, что с твоего мира.
        - Да, Ваше Величество, - поклонился Серж. Поклоны уже начали быть привычными, сказывается невольная тренировка. - Оружие, можно сказать, но необычное.
        - Ну-ка, ну-ка…
        - То, что в нашем мире называют психологическим оружием. Влияние на умы и сердца масс.
        - Это как? Массовый гипноз? Да сколько магов должно быть, чтобы внушить хоть что-то этим баранам?
        - Нет, Ваше Величество. Удивляюсь, что у вас до этого не дошли. Сейчас новости распространяются в основном газетами и - самое эффективное - слухами. Я же предлагаю замену слухам. У нас это называется радио.
        - Что это такое?
        - Передача информации посредством электромагнитных волн, если упрощенно.
        - Ничего не понял, но продолжай.
        - Если не брать техническую сторону вопроса, то выглядит это примерно так - сидит диктор и читает новости, крутит музыку…
        - Крутит?
        - Воспроизводит записанную ранее музыку. Я думаю, есть такие артефакты?
        - Есть, но стоят очень дорого.
        - Неважно. Заменим техникой, она будет стоить дешевле.
        - Я так понимаю, вы тоже на этом хотите нажиться, а, Сайлер?
        - Не без этого, Ваше Величество.
        - Хорошо, разрешаю. Принесешь патенты, лично печать поставлю.
        - Так вот, Ваше Величество. Новости, музыка, чтение литературы, и, разумеется, выступления Вашего Величества.
        - Молодец, барон. Умеешь лизнуть начальству, - хохотнул Азариус.
        - А самое главное, как и в любой пропаганде - враги плохие, у них все ужасно, мы хорошие, добрые и умные и у нас все замечательно.
        - Это понятно. Да, барон, не думал, что и в этом вы смыслите.
        - Ваше Величество, там весь мир держится на пропаганде и так называемой информационной войне. Когда воюют не оружием, а словами. Не брезгуют любой грязью и подтасовкой фактов, пускают нужную информацию в нужное время, и самое главное - не нужны доказательства, как всегда “всем все ясно”.
        - Убедил. Наработки в этой твоей информационной войне займется Сайлер и…
        - Я думаю, глава Совета герцог ван Гоз, Ваше Величество. Он отвечает за образование, значит ему и карты в руки.
        - Согласен, Сайлер. Обговоришь с ним позже все необходимое.
        - Но насколько я помню, Серж, когда ты рассказывал про свое радио и телевидение, ты говорил, что у каждого есть свой приемник? Вот такие переговорные артефакты есть только у тех, кому положено, и стоят они очень и очень дорого, все-таки ручная работа. То есть обычным людям они будут просто недоступны.
        - Я знаю, мессир. Ну телевидение у нас в далеком будущем, а вот замену радио организовать можно. Очень давно у нас на улицах стояли репродукторы - большие рупоры, из которых звучали передачи, когда народ себе не мог позволить купить приемники. И народу не надо было покупать приемники, и информация шла, откуда надо, а не от кого угодно - противник тоже использовал радио. Здесь мы используем доступную магию, точнее артефакторику. Переговорный артефакт в одну сторону, артефакт-усилитель и рупор, все вешаем на столб.
        - От меня-то что нужно? - Азариус уже начал терять терпение.
        - Ничего, только дозволение испробовать новинку.
        - Дозволяю. А теперь проваливайте.
        Сайлер с Сержем раскланялись и удалились.
        - Эх, не успел я ему рассказать еще и о сотовой связи.
        - Ты пока эту затею с пропагандой раскрути. Его Величество не любит прожектеров - можешь впасть в немилость.
        - Сделаем. Обязательно. Сейчас доеду домой, и займусь…
        … Серж рассматривал структуру плетений переговорного артефакта. Сам по себе прибор примитивный - небольшой ограненный прямоугольник из гранита, никаких тебе дисплеев, настроек и ручек. Настроен на такой же парный артефакт. При установлении связи, в отличие от радиоволн, формируется силовая линия со вторым артефактом, что не позволяет ни засечь источник магосвязи, ни установить сам ее факт. Восемь таких пустых заготовок лежали сейчас перед Сержем. Ладно, делаем вещание с первой на все остальные. Артефакт ощутимо нагрелся, правильно, мощность возросла в семь раз. Предвидя это, Серж достал большой кусок гранита, размером с голову, и начала создавать внутри увеличенные плетения, все-таки по таким линиям пойдет большая мощность. Так, приемники заработали, кусок камня был еле теплым. Отлично. Усилители будем делать побольше по размерам, все -таки им работать в постоянном режиме.
        Серж заложил в брусок плетение “крик баньши”, видоизменив структуру так, чтобы отсутствовала положительная обратная связь, обеспечивающая самовозбуждение и тот самый дикий визг, связал с плетением артефакта связи. Ну-ка, попробуем.
        - Раз, раз, раз-два, раз, - даже без рупора было слышно громко настолько, что задрожал стол, на котором лежали артефакты. Ну да, “крик баньши” и закладывался в амулеты так, чтобы выдать секундный вой достаточно большой мощности, этакий аналог светошумовой гранаты. Ладно, рупор сделаем из жести завтра в мастерской. А теперь еще надо сделать нежданчики. Зная по земному опыту, что народ обязательно попробует либо спереть либо поломать прибор, тем более зная его высокую стоимость, нужно озаботиться защитой. Особенно поломать - в ход явно пойдут палки и камни, или что там еще можно кинуть.
        Серж задумчиво потер лоб. Пусть будет не обычный простой защитный кокон, а с отзеркаливанием по типу катафота - типа откуда кинул, туда обратно и прилетело. Это стандартное плетение, описано везде. Ну а на столб наложим тоже стандартное плетение молнии, небольшой мощности. Снаружи оградка от несчастных случаев, ну а кто хочет влезть - милости просим, сперва тряхнет - нам случайных жертв не надо, а то случайно прибитых вездесущих мальчишек нам еще не хватало - а потом поджарка гарантирована. Аромат зажаренного воришки отпугнет других любителей рискнуть.
        Но надо еще и сделать патефон - обещал Его Величеству, изволь держать слово. Будет простейшая вертушка с маленьким магодвигателем, а вот пластинки… Да черт с ним, некогда искать шеллак, выделяемый какими-то там червями, самые первые пластинки делались из эбонита, вроде бы. Значит, эбонит и механический рекордер. Пускай первые пластинки стоят безумно дорого, пока войдут в моду, тиражировать мы их пока не будем. А устройство там то же самое. Можно обойтись и стандартной механикой - там ничего сложного, а можно еще и прилепить маленький артефакт с тем же модифицированным “криком баньши” - вообще здорово будет. А иглы мы закажем ювелиру, а потом укрепим их плетением прочности - чтобы иголку не приходилось менять после каждой пластинки. То-то, когда-то удивился, найдя в старых вещах коробку с чертовой уймой патефонных игл. Все, решено.
        Серж начал с воодушевлением закладывать плетения в бруски…
        …Дати, защитившись от нечистот и совершенно безумного сшибающего с ног запаха артефактом с защитным полем, топал по канализации. Не обязательно, чтобы диверсии что-то уничтожали или кого-то убивали - достаточно подорвать дух жителей настолько, чтобы они дрожали от страха и ужаса. Устроим им одну из казней Илакотских. Жаль нет схемы этих в полном смысле дерьмовых подземелий, приходилось действовать почти наугад, хоть бы получилось.
        За поворотом в тоннеле сидел здоровый крысюк, размером с кошку, и жрал что-то такое, от чего у Дати подкатило к горлу. Дати осторожно приблизился, крысюк агрессивно зашипел и приготовился к прыжку. Маленькие злобные красные глазки горели ненавистью. Прыжок! Дати легко ушел с линии атаки и развалил крыса пополам. Ну блин, если и дальше придется с такими сложностями встречаться… Похоже, он себя переоценил. Дати прилепил к грязной склизкой стене один из артефактов, тот мгновенно врос в камень и замигал тревожным красным огоньком.
        Дати долго ходил по тоннелям, время от времени отбиваясь или отпугивая крыс, расставляя артефакты. Вот и посмотрим, что получится. В любом случае народ будет напуган.
        … Арзун был парализован. Несметные полчища грызунов хлынули из канализации на улицы. Кое-где крыс было столь много, что улицы покрылись серым мохнатым шевелящимся ковром. Крысы проникали в дома и склады, нападали на людей, уничтожали продовольствие и все, что попадалось им на зуб. Многочисленные собаки и кошки исчезли, будучи съеденными более многочисленным противником.
        - Сколько продержатся твои излучатели, как ты их назвал? - Сайлер встревоженно спросил Сержа.
        Они сидели в осаде в городском доме. Серж, который не успел, к счастью, вывезти свои излучатели расставил их по периметру и изменив плетения, заставил их генерировать ультразвук. Пока срабатывало, но вечно длиться это не могло.
        - Они рассчитаны на постоянное включение, мессир. Пока существует поток силы, они будут работать.
        - А без постоянного подключения?
        - На накопителях силы? Не пробовал. Но думаю, один излучатель фургонный накопитель разрядит за час. А их нужно на фургон или экипаж четыре. Можно сделать поменьше, но все равно расход будет большой.
        - Как в твоем мире боролись с крысами?
        - Да по-всякому и с таким же никаким успехом. Крысы всегда вели один-ноль. Конечно, у нас их было намного меньше - с ними боролись целенаправленно, такого количества я даже не мог себе представить. Что тут делать, я не знаю.
        - Я тоже такого еще не видел. Что-то или кто-то выгнал их на поверхность. Потом мы это выясним, но пока я не представляю, как бороться. Боюсь, нас ждут тяжелые времена.
        - Голод?
        - Да, в основном. Город получает продовольствие снаружи, складов продовольствия практически нет, очень мало. А если и есть, - Сайлер мотнул головой в сторону окна, - их наверное уже опустошили. А значит, мы на грани голодного бунта.
        - Не существует здесь понятия “продовольственная безопасность”. А эти твари еще и заразу разносят.
        - Будут и эпидемии. В общем ситуация - хуже не придумаешь. Даже я не знаю, что и делать.
        - Сам не знаю, мессир. Пока только уничтожать их по максимуму. Объявить премию в медяк за тушку крысы,
        пускай народ хоть немного отвлечется от своих проблем.
        - А как ты объявишь, если на улицу не выйти?
        - Вот для этого и нужны были репродукторы, в том числе и на случай чрезвычайных ситуаций.
        - Не успел чуть-чуть.
        - Ну что-то можно попробовать сделать.
        Совместные усилия привели к модернизации привычного уже фургона. Навесили наспех сделанные ультразвуковые отпугиватели, наверху поставили рупор и, загрузив все найденные в доме и гараже магоаккумуляторы, отправились в путь.
        - К дворцу, - скомандовал Сайлер Тире.
        Фургон покатил по каменной мостовой, усеянной всякой гадостью и крысиным дерьмом. Изредка попадались крысиные и, увы, человеческие скелеты, обглоданные дочиста мелкими острыми зубками.
        - Жители Арзуна! Объявляется награда в одну медную монету за каждую крысиную тушку. Награду можно получить в… Где? - Серж отвернулся от артефакта.
        - В околотках Стражи. Я завтра отправлю туда деньги и посажу своих людей на приемку.
        - В околотках Стражи, - сказал Серж в артефакт.
        - На приемке надо будет устроить печи для сжигания крыс.
        - И обследовать каждого укушенного.
        - Ну а толку? - спросил Сайлер. - Укушенных будет пол-Арзуна. Мы просто не сможем всем помочь. А сделать концентрационный лагерь и сажать туда всех раненых - во-первых будет бунт, а во-вторых, там пойдет мор. Во время войн я на это насмотрелся. Нет уж, пусть лучше сидят по домам. Если кто и умрет, то не все и поодиночке. Это суровая реальность, ученик.
        - Да понимаю я все, мессир. Просто вот так вот…
        - Знаешь что, Серж, - оборвал его Сайлер, - занимайся-ка ты лучше своим делом. А дела моей страны, и твоей, кстати, тоже, оставь другим людям. Тем более ты понимаешь, в какой заднице мы сейчас оказались. И дай бог выбраться из этой задницы, ободравшись, воняя - но выбраться.
        - Любая моя помощь, мессир…
        - Понадобится, но что ты будешь делать, определю я, хорошо?
        - Конечно месир.
        Серж взялся за артефакт и опять начал зачитывать сообщение о награде.
        Дворец они увидели издалека - казалось, он был окружен серыми сугоробами. Серж догадался - здесь крысиный штурм был отбит охранными плетениями в стенах, и теперь тысячи крысиных тушек ждали неизбежного разложения. Сайлер недовольно крякнул, увидев это.
        Разогнав несколько крысиных стай на своем пути, фургон въехал в ворота. Все трое поднялись по ступеням дворца.
        - Я на доклад к королю. А вы…
        - У меня есть для них задание, - Азариус шел им навстречу. Я собираю чрезвычайное заседание Тайного Совета. Но прорваться сюда смогли только вы. Полковник, вы знаете членов Тайного Совета и где они живут?
        - Да, Ваше Величество.
        - Привезите их. Любой ценой.
        - Есть, Ваше Величество.
        - Пойдемте, господин советник, нам надо поговорить.
        Сайлер пошел вслед за Азариусом, а Тира и Серж вернулись к фургону.
        - Сержант, у вас есть тяжелые накопители для карет?
        - Да, господин полковник.
        - Несите сюда десяток. Серж, насколько у нас хватит хода?
        Серж посмотрел магическим взглядом на плетения накопителей.
        - Один уже сдох, плетения почти не светятся. Защита жрет уйму силы.
        Два солдата притащили тяжелый толстый цилиндр.
        - Насколько этого хватит?
        - На пару часов. Грузите в фургон три. Будем переключать по мере расхода. А этот поставьте на зарядку.
        … - Так, Сайлер. Что мне с этим всем делать? Спрашиваю у тебя, как у самого разумного, пока не приехали наши умники.
        - Вы же уже все придумали, Ваше Величество.
        - Придумать-то придумал, хочу теперь подтвердить свои соображения.
        - Самое первое, вводим военное положение и комендантский час.
        - Опять?
        - В военное время появляются дополнительные рычаги воздействия, в том числе виселица с плахой - показательно казнить нескольких - другие призадумаются. Пограничные части и войска Стражи привести в боевую готовность степени “военная опасность”, возможны варианты от бунтов до вторжения орков или эльфов.
        Во-вторых, проблема продовольствия. Нужно выяснить, какие склады уцелели и сколько дней город может продержаться. В мире Сержа существуют огромные склады на случай войны или крупного катаклизма, где кроме продовольствия предметы первой необходимости.
        - Мы не настолько богаты по сравнению с его миром. Рассчитывать можно только на то, что есть здесь и сейчас, о другом подумаем потом.
        - Надо будет организовать переброску по порталам из других городов и аграрных районов, Искореняющие с их шакальством на порталах в данном случае идут на три веселых буквы. Цены на продовольствие заморозить, вот тут как раз поможет военное положение. Кто будет скрывать или завышать цены - казнить прилюдно, я думаю, народ не просто поддержит, эта идея ему очень понравится. В столице стража будет ходить и выявлять скрытые запасы продовольствия.
        - Ну пускай этим констебль короны занимается, стража - его епархия. А с великим магистром Искореняющих я поговорю лично.
        - Нужно также адмирала короны и маршала короны подключить, чтобы помогли в переброске и поделились излишками. Далее. С пострадавшими от укусов, я думаю, ничего делать не будем, пусть сидят по домам, чтобы заразу не разносить - мора нам только не хватало. Тех, кого можно вылечить - развернем лазареты, пусть помогают и опять же домой отправляют, если нет - пусть помогут легко уйти за грань. Организовать похоронные команды. Выживших детей, оставшихся без родителей и родственников направить в армию и флот, там о них лучше позаботятся, чем в сиротских приютах и приемных семьях.
        - Разумно. Так, пожалуй, и поступим…
        … Дати наконец-то смог выйти на улицу. Несмотря на то, что прошла неделя с дня крысиного нашествия, воздух был пропитан запахом тухлятины и горелого мяса, команды похоронных рабочих в балахонах и тряпичных намордниках чистили улицы, убирая оставшуюся падаль. Операцию можно было назвать успешной, Дати даже сам не ожидал, насколько. Полчища мерзких тварей захлестнули Арзун, сметая все и всех на своем пути - кто знал, что столько грызунов окажется? Здесь на каждого горожанина оказалось по самым скромным подсчетам четыре-пять десятков. А нечего было жалеть деньги на очистку - в Лоридэне вообще ни одного грызуна ни осталось, всех выморили, правда, эльфийскими средствами - магия плюс специальный мох и хищные растения. Для эльфаров твари, вредящие их животворящей флоре, были кровными врагами.
        Дати со товарищи великолепно пересидели нашествие внутри особняка. Стазис-погреба ломились от продуктов, ограда особняка с охранными плетениями и артефактами, отпугивающими крыс, подобно тому, которыми он выгнал их из канализации, надежно сохранили их от нашествия. Единственный ущерб был нанесен винному погребу, и нанес его сам Дати. А что еще было делать? Запастись вином и фруктами и наслаждаться видом разгрома, наносимого Арзуну. Хорошая получилась диверсия. Людишки были деморализованы, многие страдали от голода или от болезней - первый шаг был сделан. Моральный дух будущего врага не то, что на нуле, гораздо ниже. А еще это была лишь проба Зунландии на вшивость - как страна справится с бедствием, постигшим столицу.
        Надо сказать, враг справился хорошо. Четкое управление, жесткие меры воздействия - Азариус головы не потерял. Уже на второй день крыс начали поголовно уничтожать всеми силами - от специальных отрядов под командованием магов до простых жителей, которым обещали деньги за каждую тушку, впрочем озверевшие горожане и просто бесплатно отрывались на серых захватчиках. Большая часть складов с продовольствием выстояли, в первую очередь команды зачистки пробивались туда и организовывали оборону. Причем, распространение получили артефакты, похожие по действию на его - кто-то умный знал, как отпугнуть грызунов. Придурковатые ученые Эльфара утверждали, что людишкам до этого не додуматься - ну-ну. Додумались, и быстро. Не иначе, какой-то манускрипт Древних прочитали.
        Потом, когда перелом в борьбе с нашествием наступил, в Арзун вошли войска Стражи, натасканные на борьбу с внутренними врагами. Эти особо церемониться не стали. Некоторые особо глупые лавочники задрали цены, и теперь сушились высоко на веревках над Лобной площадью, иллюстрируя собой поговорку о том, что жадность - это плохо, а зачастую и очень вредно для здоровья. Рядом с ними красиво висели пара чиновников (всего-то, видимо особо оборзевшие), посмевшие попытаться урвать что-то для себя. Авторитет жесткого, но справедливого короля Азариуса, и ранее бывшего любимым подданными, взлетел до самых небес, даже Дати признал это.
        Надо пару недель отдохнуть, продумывая новую подлянку и опять начать действовать…
        … -Что значит “не берут”? - на Азариуса было страшно смотреть.
        Перед Сайлером лежал золотой имперский “орел”, с виду совершенно нормальный.
        - Вот так, Ваше Величество. Кто-то усиленно распускает слухи, что наши золотые - наполовину фальшивые. Действительно, проверка показала, что некоторые монеты были в середине сделаны из свинца.
        - У нас завелись фальшивомонетчики, Сайлер?
        - Не у нас, Ваше Величество. Как видите, качество изготовления на высоком уровне, боюсь, что это действуют враги. Народ помнит судьбу последнего фальшивомонетчика, которого поймали лет двадцать назад.
        Азариус тоже помнил. Он казнил всю семью и родню последнего фальшивомонетчика на его глазах с особой жестокостью, а самому мошеннику залили в рот расплавленное золото. После этого те, у которых были мысли насчет такого способа обогащения, решили от их отказаться.
        - Это, кстати, подтверждает то, что другие государства при расчетах наличными теперь предпочитают золотые талеры Эльфарии, считая только их настоящими, - сказал казначей короны. - “Первый подгорный” - тоже.
        - Опять проклятая Эльфария! Какая гномам разница, золото и есть золото.
        - С наличными оно так и есть. Вот только оплата по чекам, обеспеченным нашим золотом, не вызывает больше такого доверия. Гномы требуют собственной инспекции нашего золотого запаса, чтобы убедиться в количестве и качестве.
        - Хрен им, а не инспекция. Все равно все наши золотые слитки настоящие. И я вовсе не собираюсь светить того, что у нас золота больше, чем у Эльфарии.
        - Кто-то хорошо играет против нас. При обмене нашей безналичной валюты на другие мы хорошо теряем на процентах, и гномам это выгодно. Доходит до того, что безналичный талер идет по курсу на пятнадцать процентов дороже, чем орел, хотя монеты идут один к одному. Зажиточные люди переводят свое состояние в талеры.
        - Что-то можно сделать?
        - Сейчас вряд ли. Только что проверить все золотые орлы в Зунландии, что вряд ли возможно. Пустить гномов в хранилище и на монетный двор, чтобы убедились - это категорически невозможно и гномы, найдя повод, прекрасно это понимают, но играют на этом.
        Азариус молча саданул кулаком по столу…
        … Серж наконец-то закончил возню с пробной партией репродукторов. Семь рупоров на столбах в узловых точках силы, в каждом из районов. Он настоял на том, чтобы их поставили в первую очередь в бедных районах, где большинство горожан были по большей части неграмотными или не могли себе позволить покупать газету. Пробную студию разместили в одном из зданий дворца, занимаемым хозяйством ван Гоза. Название Серж долго не выдумывал, решив назвать первую студию вещания “Голос Короны”.
        - Я думаю, Ваша Свеетлость, надо попросить короля, чтобы он произнес речь перед своими подданными, дабы укрепить дух…
        - Ай, барон, хватит мне лапшу на уши вешать, ты просто хочешь нарисоваться перед Его Величеством, - бодрый старикан герцог ван Гоз с усмешкой погрозил Сержу пальцем.
        - Ну да, и это тоже, - признался Серж.
        - Так бы сразу и сказал. Со мной можно не юлить и не пороть всякую чушь. Пригласим. Что у тебя с твоим артефактом?
        - Готов, Ваша Светлость, - Серж достал чемоданчик и поставил на стол.
        - Ну-ка, давай послушаем.
        Серж поставил эбонитовый диск, опустил иглу и комнату наполнило многоголосие гимна королевства. Не зря вчера терзал королевский хор, испортив три эбонитовых диска.
        - Хорошо, очень хорошо! И почти не использует магии. Сам придумал?
        - Да, Ваша Светлость, - не моргнув глазом соврал Серж. Гозу знать ничего не положено.
        - Посмотри, что нужно прочитать по артефакту, или как ты там его называешь? Радио? Это на каком языке?
        - На вымышленном. Ничего не значит, зато коротко и ясно.
        - Тоже верно.
        Серж взял местную газету. Здесь ее явно делать не умели. Местные журнализды писали корявые убогие статейки про жизнь знатных особ, торговые новости и новости из других государств. Печатался также очередной отрывок из мемуаров какого-то маршала ван Дорна и стихи придворного поэта Аронта. Задняя страница была отведена под объявления.
        - Это все никуда не годится. Мы ориентируемся на вкус народа - значит, язык должен быть простым, новости - интересные простолюдину, музыка тоже народная. А эту газету хорошо читать от бессонницы - на второй странице уже засыпаешь, а до третьей доберешься только после пяти чашек кавы. Репертуар подбирать надо лучше. И скажем, зачем мне, простому человеку, слушать мемуары какого-то старпера, шестьдесят лет назад махавшего саблей в очередной войне с орками? Или завывания придворного поэта про его половые страдания о дивной даме?
        - Осторожней, молодой человек, - засмеялся ван Гоз. - Такие непочтительные речи могут довести вас до дуэли.
        - Пускай попробуют, Ваша Светлость. Нам нужны беллетристика и легкая поэзия. Научно-популярные передачи. Образовательные передачи. Для детей, в конце концов. Пригласим актеров, чтоб читали. Политические шоу тоже нужны - пригласить двух знатных людей из разных лагерей с разными взглядами и пусть друг друга поливают грязью на потеху толпе, пока не истыкают друг друга железками в студии в прямом эфире. И, наконец, реклама! Я гарантирую, что сделаю лучшую рекламу любому товару. Далее, все это тоже, как и в газете, будет платным - пока начнем с газетных расценок, потом повысим. Исключение сделаем лишь для тех авторов, кто беден, но интересен. С ними можно будет заключать сделку по рекламе их произведений - если он прозвучит по радио, он станет модным, ну если конечно он талантлив. Я думаю, у вас, Ваша Светлость, есть таковые на примете.
        - Есть, конечно. Полно и графоманов с тугим кошельком, которые ни уха ни рыла не смыслят ни в прозе, ни в поэзии, но мнят себя мэтрами, потому что издают книги за свой счет.
        Сержу вспомнился родной “самиздат”. Особо плодовитые организмы кропали по пятнадцать книжек в год не утруждая себя, и этот спонтанный поток сознания читать было невозможно. И самое главное - их печатали. Поэтому он всегда читал с экрана - обидно было платить деньги и покупать бумажную версию за голимый авторский бред. Многие писатели в массе своей не понимают, что они те же производители, пусть не материального, но духовного товара и у них есть покупатели. И потребитель не будет платить деньги за умственное опорожнение креаклов, он выберет качественного производителя.
        - Этих тоже будем. Но за большие деньги и реже.
        - Не хотите заняться составлением репертуара вплотную? Все-таки это была ваша идея, - прищурился ван Гоз.
        - Увы, Ваша Светлость, к сожалению у меня слишком много дел. Вплотную заняться не удастся, но посильное влияние оказывать буду.
        - Хорошо, молодой человек, ловлю вас на слове.
        Репродукторы произвели неизгладимое впечатление. Первоначально толпы людей приходили послушать необычное устройство, через которое можно было слушать новости, музыку, наконец объявления. А музыкальная реклама вообще произвела фурор - Серж с особым цинизмом прорекламировал местное мыло, заменив название мыла своего мира на него, но оставив музыку и переведя слова из навсегда поселившейся аж в мозжечке когда-то рекламы по телеку, а в кассу радио пришли десять золотых от мыловара. Так что это новшество пошло на ура.
        … - Тобой интересуется гномья разведка, - как-то вечером сказал Сайлер.
        - Хорошо, хоть не орки или драконы. Этим-то что нужно?
        - Известно что. Гномы очень не любят, когда их обходят в области новинок. А тут оригинальная самобеглая коляска, репродукторы, секретное производство в мастерских, да и арбалеты нового образца - у Силдера была утечка, профукали один экземпляр, вот гномы на нас и вышли.
        - Будут похищать или убивать?
        - Неизвестно. Скорее первое, при невозможности второе. Подозрения ты вызвал значительные - не может один человек столько изобрести за несколько месяцев, сколько не изобретали годами. А у них кризис с идеями. Гномы - искусные мастера, но увы, абсолютно нетворческие. Они могут чужую идею довести до совершенства, но что-то свое придумать - очень редко.
        Сержу это было знакомо. Была на родной Земле одна такая страна, обогатившаяся на чужих идеях.
        - Ну и что же теперь делать, месссир?
        - А ничего. К тебе им не прорваться, если они не попытаются захватить тебя грубой силой, послав своих “пещерных крыс” - это их спецназ, по твоей терминологии. А там, я думаю, ты устроишь бойню - твои магические способности достигли боевого мага, и в скором времени возрастут еще больше. Так что неизвестно, кто кого охраняет - Королевская Стража тебя или ты ее.
        - Посмотрим, - Серж ради озорства зажег на ладони файрбол и тут же его погасил.
        Глава 9.
        Серж посмотрел через только что нарезанный ствол на свет. Вроде хорошо. Вариант “деревянного червя”, станка для нарезки стволов, которым пользовались еще американские колонисты, работал неплохо. Проход, поворот ствола на одну шестую и так шесть раз подряд. А что, если реднеки до сих пор им пользуются, чтобы сделать свои кармультуки под дымарь, то уж здесь сам бог велел или боги, тут религия была сродни греческой или римской и имела в основе многобожие. У Сержа уже зародилась шальная мыслишка сделать револьвер - после удачной модернизации с кристаллами вместо кремневого замка (хотя таких стволов был всего десяток и кроме Сайлера, Тиры и самого Сержа остальное пошло в подарок королю) можно было задуматься и о более современном оружии, на уровне сороковых годов девятнадцатого века. С капсюлями и унитарными патронами дело пошло бы веселее, но… Фульминат ртути, она же “гремучая ртуть”, был получен придворным алхимиком. С помощью королевского жетона и обильному использованию терминов, относящихся не к химии, а физиологии и прикладной биологии. Просто химию господа алхимики знали, только предпочитали не
проводить химические реакции, а делать все с помощью магии. Серж растолковал алхимику все, что помнил. В результате получил, как и заказывал, несколько граммов серого порошка, который в увлажненном состоянии расфасовал по медным колпачкам и дал подсохнуть. Местный аналог “Центробоя” был готов.
        Его Величество изобретения не оценил.
        - Притормозите, барон. Мир не готов к новому оружию - как вы думаете, получив такой образец цверги или гномы его не усовершенствуют? Рано еще, пока рано.
        То же самое произошло с бездымным порохом, образцы которого также были получены придворным алхимиком. Серж не стал рисковать и делать под него ствол. Была вероятность разрыва и ранения стрелка - диаграмма горения разных порохов разная, давление тоже. Да и качество стали должно быть лучше. Зато при очередном визите во дворец представил Азариусу образец ручной гранаты. Тот снова отнесся прохладно.
        - Видите ли, барон, все это оружие немагическое, а следовательно может быть использовано простыми людьми, что нам совсем не нужно. А у магов для этого есть файрболы и прочее. Армия обойдется боевыми магами.
        Ну и черт с тобой. Полусотню для личного употребления сделать удалось с магическим взрывателем - УЗРГМ на коленке просто так не сделаешь. Тира попробовал, и сразу оценил.
        - Молодец, это то, что нужно каждому егерю.
        - Так еще это и не все.
        - То есть?
        Пришлось рассказывать про минирование, инженерные боеприпасы, минную войну, сопровождая все это иллюстрациями на бумаге, заняло это примерно час. Тира слушал с большим интересом.
        - Странные в вашем мире понятия о воинской чести.
        - Только не говорите, господин полковник, что егеря воюют по правилам, - Серж откинулся на спинку стула. - Диверсионная война - самая эффективная форма боевых действий для малых подразделений.
        - Да, ты прав. Артиллерию будешь “изобретать”?
        - Думаю, пока не стоит. Его Величество не хочет, чтобы все это появилось раньше времени. Но в случае необходимости егеря получат это. И гранаты, и мины и легкие минометы - ну про них я рассказывал. Это можно делать в нашей мастерской, да и взрывчатка теперь появилась, хотя и не самая мощная. Но кое-что я уже хочу сделать, что должно еще больше понравиться егерям, чем винтовки.
        - Многозарядные пистолеты, как у вас?
        - Нет, не пойдет. Я уже говорил, почему мы не можем делать патроны. Но тут есть вариант и без них, зарядов на шесть при нашем калибре. И то, только для нас. Никто даже видеть это не должен, не то что в руках держать.
        Серж быстро накидал на бумаге эскиз револьвера.
        - А почему бы не сделать такую винтовку?
        - Во-первых прорыв газов. При длинном стволе и хреновой обтюрации вместо пули по стволу, получим все в лицо стрелку - газы пойдут по самому короткому пути. А во-вторых, дымарь штука нежная, может от чиха сдетонировать. И тогда стрелок держа рукой за ложу получает в эту самую руку пять оставшихся пуль, что и было в истории.
        - Согласен, тебе лучше знать. Его Величеству покажешь?
        - Придется. Сначала только с Сайлером обсужу.
        - Ну это обязательно. И сразу готовь задел нам. Монарх может не одобрять, но гибнут за него простые солдаты.
        Серж отложил ствол, и сразу услышал шум на улице.
        - Что там такое?
        - К вам ломятся, милорд, - вбежал запыхавшийся стражник.
        - Кто?
        - Гном какой-то.
        Серж быстро прикинул хвост к носу. Уж не те ли, про которых Сайлер говорил? Надо выяснить. Вытирая руки тряпкой, Серж пошел к выходу.
        Ну точно, гном. С такой огромной рыжей бородищей, что дай ему в руки гитару и надень темные очки - будет вылитый дедушка из “Зи зи топа”. Гнома держали за рукава два стражника из охраны Сержа.
        - Мне нужно увидится с Его Милостью!- увещевал он стражников.
        - Отпустите его. Ну вот, увиделись. И что?
        - Ваша Милость, я Гонт из рода Гартов, секретарь посольства Федерации Подгорных Народов. Его превосходительство Торм, чрезвычайный и полномочный посол Федерации приглашает вас на прием, посвященный Дню Федерации для вручения вам диплома почетного инженера.
        - Премного благодарен, господин Гонт, - на самом деле хотелось спросить “с какого перепугу”. - Надеюсь мой долг перед короной не помешает мне засвидетельствовать свое почтение перед Его Превосходительством. Ну а теперь прошу меня извинить, дела.
        Понятно. Не получилось хитро подкатить, решили напрямую. Не, туда я не ездец, ну его нафиг. А подкат защитан. Можно даже не спрашивать мнения Сайлера с королем, только нравоучений насыплют полную панамку.
        Серж опять вернулся к “червю” и закрепил новую заготовку.
        … Дати был в ярости. Из Лоридэна пришла короткая магическая передача - встретиться с прибывающей диверсионно-разведывательной группой, передать все материалы по Сержу ван Лигусу и ждать новых указаний.
        Какого черта сдался им этот Лигус? Только потому, что он тесно связан с Сайлером? Можно и других людей найти. Засвербило им настолько, что даже ДРГ сюда посылают для его захвата. Посмотрим, какие там маги, Лигус может их в лепешку раскатать, а остальными займется охрана. Что могут сделать две звезды с десяткой Королевской Стражи плюс боевым магом - а что Лигус был таковым, Дати не сомневался. Ярость была вызвана еще и тем, что Делиорн, козел, сам согласился с тем, что он работает в одиночку, а встреча с группой могла привести к засветке и провалу. Проклиная всех подряд и Делиорна в частности, Дати собрался в город.
        Кладбище на окраине - видимо Делиорну нравился человеческий юмор и мусорная бульварная литература - было тихим и безмолвным. Дати поежился. Хорошо, хоть некромантов в Зунландии всех повывели. И все равно было жутковато, наверное, пережиток прошлых времен и детских страхов. Встречался Дати с ними, ох встречался… На Кембрии они еще сохранились. Тот бег длиною в лигу со скелетами и еще не скелетами за спиной никогда не сотрется из его памяти.
        От одного из памятников отделилась тень. Дати сжал ладонь на рукояти зачарованного кинжала.
        - Протос всходит ночью.
        - Ларгус приходит с утра.
        - Все в порядке. Вы принесли то, что мы просили?
        - Нет. Запоминайте. Ничего не должно остаться.
        - Хорошо, - собеседник в черном, в маске закрывающей лицо, как и Дати, выпрямился. - Говорите.
        Дати быстро изложил все, что узнал о Лигусе, начал было говорить о Сайлере…
        - Он нас не интересует. Им займутся другие. Прощайте.
        И собеседник в черном тут же растворился в темноте среди могильных камней, как и не было. Хорошая техника отвода глаз, похоже, эти из батальона “Кортекс”, спецподразделения для работы за границей в время войны. То-то он не почувствовал ни малейшего акцента в речи собеседника. Идеально сойдет за зунландца. Теперь он уже не был уверен, что Лигус на этот раз выкрутится. “Кортексу” Королевская Стража на один зуб, да и маги у них серьезные.
        … Серж опять ехал в поместье Сайлера - надо было проконтролировать, как двигается дело с постройкой мануфактуры, забрать книги и артефакты. В фургоне, кроме него было еще шесть до зубов вооруженных охранников, еще четверо ехали впереди на другом фургоне. Не к месту почему-то вспомнилось прошлое покушение на этой дороге - Тайная Стража с ног сбилась, пытаясь найти заказчика, да и Сайлер мог только развести руками. Так концов найти и не удалось.
        Мануфактура уже радовала кирпичными стенами, рабочие сноровисто сновали, готовясь класть черепицу на крышу. Все нормально. Вроде. “Астральная атака” - голос перстня раздался одновременно с головокружением. Кто-то неведомый из астрала пытался провести удар, но отработанная на автомате защита ослабила воздействие.
        Выходить из тела в астрал времени не было, Серж вслепую ответил на удар, вложив побольше силы, почувствовав, как нападающий исчез.
        Защита была не у всех. Кто-то из стражей валялся без чувств, и из их глаз и ушей текла кровь, кто-то стоял на коленях, обхватив голову руками.
        Маг, здесь должен быть маг! Где же?
        К Сержу медленно приближались десяток фигур в черном, охватывая его кольцом. Серж видел мелькание плетений в артефактах и на одежде нападающих и блики солнца на клинках.
        Ну поиграли, и хватит. Два мощных плетения на автомате с двух рук - и фигуры перед ним вспыхивают бенгальской свечой, разбрасывая вместо искр горящие ошметки. Восемь, осталось еще восемь врагов… И уже на расстоянии удара. В руку Сержу сам вскочил кинжал. Вот противник бьет мечом, Серж уворачивается, меч скользнул по ребрам, рассекая только кольчугу - эфирная защита сработала. Отступ с уводом руки с мечом, противник проваливается вперед, Серж на противоходе воткнул кинжал в горло противника. Теперь уход на землю с файрболом в ближайшего… И все кончилось. Остальные противники бьются на земле, пробитые арбалетными болтами, у одного голова размозжена молотом. Молотом? А вот и местный прораб-гном с боевым молотом. И уже спокойно подходят гномы с разряженными арбалетами, одетые в какие-то странные коричнево-желтые комбинезоны.
        - Милорд Лигус? - спрашивает “прораб”.
        - Да, это я. Спасибо за помощь.
        - Да не за что, - пожимает плечами гном.
        И тут наступила темнота…
        … Серж пришел в себя в каком-то каменном подвале, ощущая спиной что-то каменое и холодное. Голова раскалывалась. Попробовал пошевелиться, но это было невозможно - он был качественно прикован к чему-то.
        - Очнулись, господин барон? - над ним склонилось лицо Гонта.
        - Что это такое, вы что творите?
        - Ничего такого, Ваша Милость. Вы нам нужны, так что за свою безопасность можете не беспокоиться.
        - Вы бы за свою безопасность побеспокоились.
        - Уже побеспокоились, барон. Наши цепи блокируют магию, так что максимум что вы можете - издать магический пук. Удивлен, однако, что вас удалось оглушить - я думал, вы не выживете от удара зачарованным молотом по голове. Рад, что просчитался.
        - Вас все равно найдут.
        - А кого? Будут искать эльфов, перерезавших с Королевской Стражей друг друга, и исчезнувших с похищенным бароном.
        Серж вспомнил из памяти Лигуса самое страшное гномское оскорбление и сказал фразу на чистом гномском. Гонт подскочил на месте, побагровел, выхватил из ножен гномский тесак и прижал его к горлу Сержа.
        - Если бы у меня не было приказа охранять тебя, я бы с удовольствием разбил бы тебе башку. А так - сувенир на память, - гном провел кончиком острия по шее Сержа. Капли крови упали на каменный стол…
        … Сайлер, Тира и команда Тайной Стражи приехала к поместью тогда, когда Серж не вернулся в город и не связался по артефакту.
        - Здесь было что-то запредельное.
        Сайлер бродил по площадке перед стройкой, на которой валялись тела.
        - Посчитали? Сколько всего?
        - Десять наших, одиннадцать эльфаров и там, на стройке восемь орков.
        - Орков можно не считать, совершенно не их почерк. А гном, там еще гном был, не нашли?
        - Никак нет, Ваше Сиятельство.
        - Черт! Ищите, обыщите все вокруг, узнайте хоть что-нибудь.
        Сайлер был не просто в бешенстве, холодок страха прокрался в душу. Сержа украли, причем сам факт того, что справились с охраной и с ним, сильно его беспокоил. Работали профессионалы.
        - Разденьте этих и обыщите.
        - Есть, Ваше Сиятельство!
        Сайлер прошелся мимо лежащих на траве тел. Обычные, люди, без каких-то особых примет - ни родимых пятен, ни татуировок. Хотя насчет “люди” нужно будет проверить, только не здесь, не при посторонних.
        - Грузите всех в фургон и в поместье. Что нашли?
        Стражник протянул ему деревянный ящик, на дне которого были какие-то оплавленные комки.
        - Хм, Тира, посмотри, амулеты ничего не напоминают?
        - Эльфары. Скорее всего из группы батальона “Кортекс”, элита элит.
        - Да, похоже они, - Сайлер вынул один комок, посмотрел его на свет. - А вот это уже интересно. У кого это нашли, любезный?
        - У вон того, в середине лежит.
        Сайлер подошел к телу и пошевелил ногой. Потом опустился на колени и взял кисти мертвеца в свои руки. На среднем пальце правой руки была обугленная кожа, как будто след от кольца.
        - Неужели архимаг?
        - Нет, Тира, очень сильный боевой маг. У эльфаров и они носят перстни. Причем еще и астральщик - удар был нанесен через астрал, эхо до сих пор гуляет, ответный удар Сержа выжег ему мозги и артефакты. Серж не мелочился, - Сайлер показал за спину, где было два выжженных пятна с кусками угля вокруг. - И эти тоже его работа. Что же получается? “Кортекс” делает тут засаду, предварительно перерезав орков и утащив куда-то гнома. Маг наносит удар через астрал - вот как раз мы тут видим повреждения эфирных тел с характерными признаками через повреждения астральных. Серж отвечает. На него наваливается толпа. И вот тут кто-то хочет, чтобы мы поверили, что стражники успели дать залп, и выкосить нападавших. Вот только старание их подвело, болты-то стандартные, широко использующиеся Королевской Стражей. Но у охраны Сержа были другие болты, под новые арбалеты. Эти просто так не раздобудешь. Прокол номер один. Маг и еще пятеро убиты не из арбалетов, один из них заколот, а у другого раздроблена голова каким-то тяжелым предметом.
        - Ну тут точно Серж постарался. Не зря я его учил. Стандартный прием защиты от противника с мечом. А значит, был полный контакт, а не дистанция выстрела.
        - Вот именно. Далее. Наши стражники убиты не стрелами, те, кто выжил после астрального удара, зарезаны или заколоты заботливо оставленными нам эльфарскими мечами. То есть застреленные или хорошо прожаренные эльфы подошли и добили троих оставшихся в живых после удара стражников. Кто-то пытается нас держать за идиотов.
        - Или просто ситуация обернулась таким образом. Хотят пустить по ложному пути, чтобы мы копали под эльфаров, чтобы потратили на это время, мессир.
        - Вопрос в том, кто это был. Кто мог справиться с двумя звездами “Кортекса”, пусть и потрепанными, магически замести следы и увезти Сержа. И вопрос в том, где же он теперь. Я его не чувствую, артефакт связи валяется здесь.
        - Может, вернулся в свой мир?
        - Нет, скорее под артефактом блокировки магии. Запрещен везде, но также успешно всеми используется. Да и артефакт этот явно не рядовой, раз смог блокировать сильного мага.
        - Спецы работали. А раз не эльфарские, не оркские и не драконьи, прочих вообще не берем, значит…
        - Да гномы это, гномы. Чую пятой точкой, но доказать не могу. Ладно, сделаем по-моему…
        … Тира помог уложить тело одного из эльфаров на гранитный стол.
        - А теперь иди, Тира, и возвращайся в город. Тебе здесь быть не нужно. Совсем.
        Тира понятливо кивнул и вышел.
        Сайлер медленно открыл шкаф и начал набирать инструменты и приборы на каталку. Сейчас надо удостовериться, хотя если знать, что искать…
        Он сделал надрез на шее трупа и прижал к нему семечко эльфийского дерева тиэль. Семечко чавкнуло, и втянулось в разрез. Внезапно плоть на лице стала колыхаться, как будто что-то копошилось под кожей. Лицо начало медленно раздуваться, как воздушный шарик. Сайлер сделал надрез под челюстью, и, засунув в него руку, резко потянул кожу к затылку. Кожа сошла как резиновый чулок, под ней обнажилось другое лицо, белое, как у всех эльфаров. Сайлер потянул дальше, собрав кожу на манер капюшона, и сдернул ее на затылок. Ну вот, и острые уши на месте. Стопроцентный эльфар собственной персоной. Оживлять этот труп бесполезно, информация из нижнего ментала утеряна безвозвратно. Интересно, кто был тот бедняга, из чьей кожи эльфийский маг сделал живую маску для убийцы?
        Долбаные эльфары с их продвинутой лесной биомагией. Зная всю правду, Искореняющие давно запретили заниматься подобными живодерскими экспериментами и эльфийской магией в целом. И правильно. Но сейчас предстоит сделать кое-что похуже, и артефакты ордена наверняка это засекут. Да и пускай себе. На кону стоит слишком многое, чтобы об этом беспокоиться.
        Для начала следует послать эльфарам послание - уж больно они потеряли нюх. Ну что же, их ждет незабываемое, хотя Его Величество такое хулиганство явно не одобрит. Сайлер выбрал получше сохранившееся тело, у которого болт пробил грудь и перетащил его на стол, брезгливо поморщившись - не любил он касаться мертвой плоти. Сайлер повесил на грудь амулет, давным-давно снятый с окончательно убитого некроманта.
        Плетения, проходящие через амулет, меняли цвет, то на черный, то на багрово-красный, опутывая ту куклу, что при жизни была эльфарским спецназовцем. Последнее вошло в голову - хотя это больше по традиции, где голова, где остальное - уже все равно. Сайлер закончил выбросом энергии, запитывающее мертвое тело.
        - Встань!
        Мертвец поднялся и сел на столе.
        - Иди сюда!
        Голая фигура с противным шлепаньем опустила ноги на пол. Да, грацией мертвяки не отличались.
        - Одевайся!
        Кукла начала неуклюже надевать одежду, которая носила при жизни. Сайлер помогал, как мог.
        - Стой и жди!
        Зомби встал у стены. Ладно, чуть позже повеселимся. Пока есть еще дела.
        Сайлер решил во что бы то ни стало отыскать Сержа. Если глушат его магию, но где-то пролилась его кровь, ее можно отыскать. Опять же “черной” магией, как называют все запрещенное подряд несведущие простофили и средненькие маги, или плетениями магии крови. А запрещена она по одной простой причине - имея образец крови можно сделать деформацию или пробой эфирного тела искомого, опять же простонародно “навести порчу”. Поэтому Искореняющие долго и упорно исследовали теплотворную способность тел ведьм и неосторожных магов путем привязывания тех к столбам и обкладывания хворостом. А поскольку плетение широкополосное, оно легко засекалось детекторами магии и соответственно выдавало колдуна.
        Сайлер создал энергетическую сферу, которая начала вращаться, превратилась в тонкий диск и разлетелась на мелкие нити, брызнувшие во все стороны. Сайлер ждал. Вот, одна ниточка за что-то зацепилась… Пустим полноценное плетение в ту сторону. Да, есть засечка. Город, большой каменный особняк, ну конечно же - гномское посольство.
        Сайлер взял артефакт связи, и соединился с Тирой и своим заместителем в Тайной Страже. Пускай срочно возьмут посольство под наблюдение. А теперь черед ответки…
        … Фургон Сайлера подъехал в район эльфийского посольства часа в три ночи, избегая лишних глаз.
        - Иди сюда!
        Мертвяк неуклюже спустился на каменную мостовую. Сайлер взял его за руку и отвел за угол дома, откуда хорошо было видно парадный вход эльфийского посольства.
        - Войти, - Сайлер показал рукой на ворота, - Убить. Всех.
        Он дал ему его же клинок, который мертвяк носил при жизни, хотя сначала была мысль внедрить в зомбяка что-нибудь типа файрбола. По здравом обдумывании Сайлер отказался от этой мысли. Войну с Эльфаром развязывать не стоило - будет понятно, чья собака порылась. А вот легкий намек, который эльфы поймут и замнут - угу, ну конечно же, боец “Кортекса” случайно оказался в столице Зунландии, да еще и в виде зомбяка. Всем все понятно. Просто эльфары за последнее время нарушили столько писаных и неписаных правил, что ответочка должна была прилететь.
        Мертвяк медленно побрел к воротам посольства. Сайлер не стал дожидаться веселья, сел в фургон и уехал.
        Глава 10.
        - Насколько уверен?
        - Сто процентов, Ваше Величество.
        - Ты понимаешь, что это повод к войне - вторжение на территорию Федерации?
        - Есть у меня один план…
        - Ваше Величество, - дверь робко приоткрыл граф Талей, - глава ордена Искореняющих Скверну, магистр Кронар, просит срочно его принять.
        - Я занят, - отмахнулся король.
        - Ваше Величество, это по мою душу. И он нам в этом деле пригодится.
        - Да? - скептически хмыкнул Азариус. - Ладно, зовите!
        В зал вошел высокий худой человек в черном плаще с капюшоном.
        - Ба, брат Кронар! С чем пожаловали?
        - Да осенят боги и оградят от скверны Ваше Величество.
        - И вам того же, - Кронар и Азариус мягко говоря друг друга не очень переваривали, даже под соусом из вежливых речей.
        - Ваше Величество, ночью в столице зафиксировали проявления запрещенной магии, а именно некромантии и магии крови.
        - Ну а я-то тут причем? Что, мне идти ловить, ваши братья не справляются? По такой ерунде ко мне пришли?
        - Ваше Величество, источник черной магии был в поместье Его Сиятельства Абиуса ван Сайлера, - Кронар изобразил легкий кивок головой Сайлеру.
        - Был? - кинув показной строгий взгляд на Сайлера спросил Азариус
        - Был, - со вздохом согласился Сайлер. А то король не знал, как он нашел Сержа и про шорох в посольстве эльфаров. Хотя и сказал, что как Сайлер придурком в молодости был, так и остался.
        - Читайте, магистр, - король дал Кронару бумагу. - Полное королевское прощение. И карт-бланш на все действия, связанные с любым видом магии. У вас еще есть вопросы?
        Пробурчав себе под нос “ну этого я и ожидал”, Кронар дернул щекой.
        - Никак нет, Ваше Величество.
        - Э, а куда это вы собрались? - прервал Азариус Кронара, уже занесшего руку для жеста благословения. - У нас к вам есть вопросы…
        -…Точнее просьбы, Ваше Величество.
        - Ладно, просьбы. Ваше Сиятельство?
        - Ваше Святейшество, вы позволите?..
        … Посольство гномов было под плотным наблюдением, как снаружи, так и под землей, во всех подземных коммуникациях. Наблюдателям был дан приказ на глаза не показываться, но и особо не скрываться, давая понять, что посольство под колпаком - пусть гномы понервничают и возможно наделают ошибок. Снаружи посольство словно вымерло. Задернутые шторы, никаких посетителей или выходящих посольских работников, только два гнома из охраны в будках по бокам у ворот, причем не в парадном, а в полном боевом снаряжении - видимо уже узнали о произошедшем у эльфов.
        Ближе к полудню ворота открылись, и оттуда выехал крытый фургон в дипломатической раскраске и гномским гербом на боку.
        - Выехал, - наблюдатель, замаскированный под нищего (чтобы внедрить агента в организованную сеть профессиональных нищих, пришлось слегка подвесить их смотрящего за ноги и пообещать печальные перспективы, точнее, их отсутствие), спрятал переговорный артефакт.
        Фургон, не сбавляя скорости, поехал к арзунскому порталу.
        - Здравствуйте, брат, - гном, вышедший из кабины, подошел к Искореняющему, управляющему порталом и протянул кошелек с золотом и подорожную, по которой дипломатический транспорт досмотру и сканированию не подлежал.
        - Мир вам, путники. В Торнхолл, как обычно?
        - Нет, брат, вот по этому адресу.
        В это время детекторы запрещенной магии просто вопили от обнаруженных внутри фургона плетений.
        - Хорошо, займите свое место, - Искореняющий набрал адрес, дождался, когда гном займет место в фургоне, и ввел совершенно другое плетение, данное ему магистром ордена.
        Фургон нырнул в портал и…
        … Стенки фургона прошивались насквозь от арбалетных болтов, бьющих почти в упор. Стрелки Тайной Стражи кинжальным огнем с двух флангов практически изрешетили повозку, не рассчитанную на такое количество стрелков и зачарованные болты.
        - Хватит, - Тира - он сам решил возглавить захват - с мечом в руке бросился к фургону и распахнул заднюю дверь. Из фургона потек ручей крови.
        Зрелище было не для слабонервных - тела гномов были истерзаны так, словно их рвал на куски дикий зверь. Три десятка арбалетчиков, размещенные в специальном зале Тайной Стражи с порталом, недоступном Искореняющим, постарались на славу.
        - Вытаскивайте их отсюда.
        Стражи споро перекидали бывшую диверсионно-разведывательную группу “Пещерные крысы” на каменный пол. Тира запрыгнул в фургон, поскальзываясь на липком от крови и испражнений настиле в фургоне. Посреди стоял деревянный ящик с дырками, обеспечивающие вентиляцию для того, кто находился внутри
        - Вытаскивайте ящик, только осторожно!
        Тира огромной фомкой сорвал крышку ящика. Бледный как полотно Серж лежал, скованный магическими оковами, словно в гробу.
        - Жив?
        - Жив, господин полковник. Виноват, подвел.
        - Все нормально. Ты не представляешь, как я рад тебя видеть. Эй, санитары, тащите его в лазарет и удвоить обычную охрану!
        - Есть, господин полковник.
        - Весь фургон вывернуть наизнанку, по винтику.
        Тира вышел из фургона, и его внимание приковал герб, нарисованный на боку. Неужели? Тира протянул руку…
        … - Вот даже как? - Сайлер усмехнулся. Фургон только имел дипломатическую окраску. На самом деле - был обычным перекрашенным в посольстве фургоном для перевозки бойцов и с тайниками для оружия.
        - Да. Слава богу, нашли Сержа и все, что было при нем - теперь его “технологии”, как он их называет, гномам не видать, - Тира с облегчением выдохнул.
        - Что посольство Федерации?
        - Молчат. Как будто ничего и не было.
        - А ничего и не было. Вышел фургон с диппочтой и успешно покинул Зунландию.
        - Можно спросить, мессир? Те координаты, куда должны были попасть гномы?
        - А вот это, Тира, ты и должен выяснить. Адрес портала - на Гравии, в нашем форпосте Киленд.
        - Был там. Препротивнейшее местечко.
        - Считай себя временно на службе Тайной Стражи. Что тебе нужно - сам знаешь, а вот кто - думай.
        - Я знаю. Спецгруппа Особого Егерского.
        - Ну и сколько ты будешь своих стариков собирать? Неделю? Прошло шесть часов с исчезновения фургона. Не знаю, сколько на той стороне будут ждать и пока ты соберешь своих, пока найдете точку рандеву - все уже уляжется. Я даю тебе свою штурмовую группу Тайной Стражи. Там профессионалы, все раньше служили в боевых частях. Не делай кислую морду и не пой мне про “боевое слаживание” и прочую фигню. Я воевал тогда, когда ты пешком под стол ходил.
        - Есть, мессир. Разрешите выполнять?
        - Пойдем, познакомлю с группой.
        … В поход Тира экипировался до зубов. Взял не только старое, но и новомодное, пороховое - две кобуры с пистолетами на пояс и винтовку, также выдал его желающим штурмовикам, тем, кто уже имел опыт обращения с трофейным оружием.
        Киленд действительно был дырой, и дырой захолустной. Если бы не портал и статус пограничного, то городишко, больше похоже на деревню, так бы заброшенный и захирел, или остался бы деревней.
        Когда двенадцать всадников выехали на другой стороне портала, в Киленде было уже раннее утро - разница во времени давала себя знать. Здесь их уже встречал отряд Стражи и местный особист из Тайной Стражи.
        - Докладывайте, - Тира отвел особиста в сторону.
        - Все жители, триста семьдесят семь душ на месте, пропаж или исчезновений не наблюдалось. Чужаков в городе нет, порталом последний раз пользовались пять суток назад, местный купец Бира возвращался с работниками, тоже местными, с распродажи.
        - Точно все местные?
        - Абсолютно. Знаю их как свои пять пальцев.
        ”Как свои дрожащие пять пальцев. Бухает местный особист, либо с этим самым купцом. Надо Сайлеру сказать, пусть заменит, пока этот окончательно не спился”, - подумал Тира.
        Так, это уже было хуже. Если нет посторонних и в таком городишке все друг друга знают вдоль и поперек, то либо есть “спящий агент” - хоть и дыра, но все-таки пограничье, либо группа ждет где-то поблизости, но вне городка. Как же Сержа собирались вывозить? Могли и через краснокожих - людей и орков, их племена мирно сосуществовали многие тысячи лет. Но как? Порталов там точно нет, а местные племена относительно лояльны к зунландцам, а вот гномов они не любят, между ними вражда. Морем? До ближайшего океана двести лиг, гномы не любят плавать по морям, хотя эти могли пойти на что угодно. Воздухом? Не смешите. Ни у кого нет подобной техники в силу ненадобности. Примем за рабочую гипотезу, что все-таки морем.
        - Мне нужен хороший проводник, желательно охотник.
        - Есть такой, - уныло произнес стражник, - но с ним договаривайтесь сами.
        - Что так?
        - Не любит он власть.
        ”Угу, особенно запойную”, - про себя подумал Тира.
        - Ведите.
        Пустив коня шагом, Тира последовал за стражем. Они проехали несколько дворов и остановились перед большим бревенчатым срубом.
        - Вот, живет тут. Зовут Рагел. Местный траппер.
        - Вы не познакомите меня с ним?
        - Лучше уж вы сами. Уж больно он неприветливый, - дернулся как от озноба особист. - и мутный какой-то.
        Тира усмехнулся, подвязал чомбур к коновязи и поднялся на бревенчатое крыльцо.
        - Здрав будь, хозяин, - крикнул Тира, постучав в потемневшую от времени деревянную дверь.
        - И вам не хворать, - дверь открыл крепкий мужичок лет так шестидесяти на вид. - Зачем пожаловали, милорд?
        - Ты уж сначала меня в дверь пусти, а потом расспрашивай.
        Мужик посторонился. Тира вошел в темную гостиную. Со всех стен на него смотрели морды животных.
        - Сказывают, уважаемый Рагел, что вы охотник и следопыт.
        - А кто сказывает-то? Не эта ли песья морда? - Рагел кивнул через окно на стоящего поодаль стража.
        - А хотя бы и эта.
        - И эта свора ваша тоже, господин?..
        - Полковник егерей барон ван Ферлаг. Да, эти со мной. И мы просим у вас помощи.
        - Что-то в мире перевернулось, если стражниками командуют егеря и просят помощи у трапперов. Спрашивайте.
        Тира расстелил карту. На молчаливый вопрос Рагел только усмехнулся.
        - Разбираюсь я в картах, господин полковник. И хорошо.
        - Вы знаете эти места. Где и куда может проехать фургон?
        - Конный или самобеглый?
        - Самобеглый.
        - Вот здесь, по дороге в степь к красномордым. Здесь - до леса, дальше - только пешком или на лошадях. И здесь, через эту долину в ущелье.
        - Если бы вы уводили фургон так, чтобы уехать как можно быстрее и дальше, куда бы вы поехали?
        - Господин полковник, говорите уж прямо, что и кого вы здесь ищете?
        Тира колебался недолго. Вытащив амулет присяги, он протянул его Рагелу.
        - И зачем это мне? - выпучил глаза Рагел.
        - Затем, сержант, - Тира уже начал злиться и сказал наугад, судя по всему, попал - в лице Рагела что-то дрогнуло. - Мне совершенно по барабану, кто вы и что вы сделали в прошлом и от кого вы прячетесь и даю слово, что мы уйдем так же, как пришли и вас никогда и никто не побеспокоит. Но дело в том, что если вы нам не поможете, может погибнуть много хороших солдат, и их гибель будет на вашей совести.
        Рагел пожал плечами и коснулся амулета. Вокруг него вспыхнуло и опало свечение.
        - Сюда шел фургон с гномским спецназом, чтобы вывезти из страны моего человека. Вы что-нибудь знаете об этом?
        - Нет, господин полковник. Я неделю не выходил на охоту, ногу потянул. Но, судя по вашим словам, - Рагел полез на антресоль и достал рулон своей карты, более старой, но испрещенной множеством пометок куда больше, - лагерь можно разбить вот здесь и здесь. Я бы разбил здесь.
        Палец Рагела уперся в ущелье.
        - Здесь отличные позиции для наблюдателей и стрелков, все походы как на ладони.
        - Как еще можно подобраться?
        - Есть одна тропа, о которой знают только местные. Ее просто так не обнаружить.
        - Мы пройдем?
        - Пройдем. Часовые скорее всего будут вот здесь и здесь. Сколько их?
        - Неизвестно. Но думаю, что десятка два будет.
        - Тогда поставят еще в двух местах. Я покажу, как туда незаметно подобраться.
        - Выдвигаемся?
        - Сейчас, подождите, - Рагел вышел из комнаты.
        Ну точно, Тира оказался прав. Рагел вернулся через пять минут, переодевшись в старый, местами уже выцветший комбез пограничной стражи с еле угадывавшимися споротыми двумя полосками на плече и пограничной же экипировке - самое удобное для похода и боя снаряжение. Довершал все это охотничий, явно выполненный на заказ арбалет и колчан с болтами.
        - Я готов.
        - Ну тогда идемте.
        … Копыта лошадей, обмотанные тряпками, не издавали не звука.
        - Все, дальше пешком, - спешился Рагел. - Держите арбалеты под рукой.
        Цепочкой, друг за другом, стараясь не шуметь, группа двинулась вперед по тайной тропе, показанной охотником.
        - Вон, часовой скорее всего там.
        Тира надел магические очки. Точно. Красный силуэт подсветился там, куда указал охотник. И еще один, когда Тира глянул на другой склон.
        - Вижу двоих, дистанция три фарлонга. Сможете снять тихо?
        - Сможем, господин полковник, но придется подождать.
        - Хорошо, давайте.
        Двое бойцов исчезли в зарослях кустарника, обильно поросшего на склонах ущелья.
        Тира сам решил тряхнуть стариной. Вытащил из свертка матерчатый балахон с ленточками, который Серж называл “костюм Гилли”, надел на себя и очень медленно пополз ко входу в ущелье. Ба! Да тут точно их база, и довольно большая, гномов на тридцать. А это еще что за хрень?
        Большими толстыми тросами к земле была притянута огромная колбаса. Тира про себя чертыхнулся. Да это же дирижабль, воздушный корабль, про который когда-то говорил Серж. Ай да гномы. Оживились что-то нелюди в последнее время - эльфы с огнестрелом, гномы с дирижаблем. Не боятся выпускать в мир знания древних. Ну явно что-то в этом мире изменилось.
        Тира достал подзорную трубу с динной широкой блендой, чтобы не давала бликов. Магией сейчас пользоваться опасно, у бородатых тварей явно есть свой боевой маг, может учуять. Да, окопались коротышки на совесть. Четыре большие палатки, каждая рыл на десять. Очаг, на котором сейчас в большом котле кашеварил гном. Даже отхожее место, оборудовали, правда открытое - на дощатом настиле в позе горного орла застыл гном. Эх взять бы голубчика со спущенными штанами… Но нет, этой неэротической в принципе мечте сбыться не суждено - поросшая уже увядающей желтеющей травкой долина, просматривающаяся на два фарлонга, и четверка до зубов вооруженных гномов, зорко следящая за окружающим. Ну что же, на этот случай есть козыри, предусмотрительно захваченные Тирой в оружейке, несмотря на робкую попытку сопротивления мелкого завскладом.
        Тира медленно пополз обратно. Преодолеть пол-фарлонга и за невидимую из лагеря скалу.
        - Вот, смотрите. - Тира набросал на бумаге план лагеря и разведанные позиции гномов. - А вот тут у них очень интересное устройство. Напоминает огромную колбасу. Ни в коем случае, не стрелять в ее сторону ни пулями, ни зачарованными болтами. Может взорваться так, что мало не покажется. Ваши предложения по штурму.
        - Ну тут только атака в лоб. Больше вариантов нет. Два фарлонга открытого простреливаемого пространства…
        - Да, согласен. Но у нас есть козыри, - Тира порылся в своем вещмешке и достал что-то похожее на яйцо и с десяток шариков, размером с крупную сливу. - Наконечник с “криком баньши”. Собирайте переносную баллисту, забросим гадам перед атакой. Ну и пращники, вот вам “доброе утро”, новая разработка. Оглушает и ослепляет противника качественно, сами не попадите под вспышку. После начала штурма, запустите, как будете на дистанции броска. А теперь ждем.
        Тира принялся наблюдать за теми местами, где были часовые. Вот один красный силуэт исчез, сменился зеленым, второй…
        - Пошли!
        Вчетвером вытащили собранный переносной “Скорпион”. Гулко щелкнула тетива, и большая стрела с набалдашником ушла в направлении лагеря гномов.
        - Вперед! - можно было уже не прятаться, теперь надо быстрее, как можно быстрее.
        Из лагеря донесся жуткий вой, переходящий в визг - “крик баньши” сработал отлично. Ого, уже половина пройдена. Остался еще один фарлонг. Ну что же, дистанция залпа. Бойцы остановились на мгновение, зажужжали арбалеты и стало видно, как начали падать первые гномы. Тира повел стволом, выцеливая подходящую жертву. Вот он, в коже и увешанный металлическими бляшками, суетливо пытаясь сделать пассы руками, их боевой маг. Ббах! Облако дыма и вспышка на мгновение ослепила Тиру, но он успел заметить, как маг укоротился на голову. Пока он стрелял, пращники уже вышли на дистанцию, и в лагере врага начали рваться светошумовые, как их называл Серж, гранаты. Засверкали вспышки, а от грохота, казалось, трещало само небо.
        Опять бег, ага, вот и лагерь. Гномы, но не все, бродят вслепую, кто-то сидит на траве, зажимая уши руками и из-под пальцев сочится кровь. Ну да, “баньши” с “утром” хорошая штука. Не убивает, но выводит противника из строя. Но не всех - вот еще нетвердо стоящий гном налетает на Тиру с мечом. Отбив удар, Тира хлопнул гнома плашмя клинком по голове, и, огибая падающее тело, поспешил туда, где штурмовики вступили с гномами в рукопашную схватку, по пути пряча меч и доставая пистолеты. Вот и хорошая цель - ну просто гигант среди гномов, размахивающий боевым топором, от которого уворачивался боец. Поможем. Тира вскинул ствол и спустил курок.
        … Тира ходил по лагерю гномов. По пути попался перевернутый котел с почерневшей на углях кашей, Тира перевернул его ногой. Пятнадцать гномов убито, восемь взято в плен с различными ранениями, в том числе и командир. Среди штурмовиков пятеро ранены, один тяжело и один смертельно. Рагел. Несмотря на прошлый опыт и психическую устойчивость, Тира всегда принимал близко к сердцу, когда погибали люди под его командованием.
        Рагел умирал. Один из гномов ранил его в живот, когда Рагел, с разряженным арбалетом остался безоружным.
        - Ну зачем, зачем ты полез в лагерь? Ты же гражданский!
        - Нет, полковник, военный остается военным. - Рагел хрипел, захлебываясь кровью. - Полковник, прошу напоследок, напиши на моей могиле “Рагел Фар, сержант Девятого полка пограничной стражи”.
        - Обещаю. Спи спокойно.
        Рагел Фар выгнулся дугой, изо рта толчками полилась кровь, и он затих, глядя невидящими глазами в небо, куда унеслась его душа. Тира закрыл глаза Фара пальцами. Кто его знает, почему бывший сержант скрывался, да это его теперь не волновало. Умер, как герой.
        - Здоровые остаются со мной, раненые - через портал в столицу.
        - Разрешите остаться? - боец с перемотанной тряпкой рукой обратился к Тире. - Царапина, ничего особенного.
        - Здоров, говоришь?
        - Так точно!
        - Вот и хорошо. Поможешь тем, кто ранен, добраться без приключений. У нас один тяжелый, необходимо срочно в лазарет. А раз ты весь такой здоровый, отвезешь срочно письмо своему шефу, - Тира начал писать короткую записку. - Срочно! Понял?
        - Так точно!
        - Выполнять. А мы тут пока займем оборону на случай появления незваных гостей.
        …Сайлер прочитал письмо Тиры, доставленное бойцом и выругался столь виртуозно, что штурмовик замер в восхищении, пытаясь запомнить такой загиб.
        - Как с рукой? Сильно пострадал?
        - Небольшая царапина, Ваше Сиятельство.
        - Помнишь дорогу туда?
        - Конечно, Ваше Сиятельство!
        - Жди меня в прихожей.
        Сайлер достал артефакт связи. Нет, сначала связаться с королем. А затем со всех ног мчаться туда.
        … Дверь в лазарет, где лежал Серж, распахнулась от мощного пинка. Влетел взмыленный Сайлер.
        - Ты как, ученик? Ходить можешь?
        - Да, мессир, все нормально. Только слабовато что-то.
        Сайлер хмыкнул, и положил ладонь Сержу на макушку. Тот почувствовал, как через потоки плетений в него вливается сила.
        - Это действие того гадского артефакта. Пройдет. Ну а пока одевайся, дело срочное.
        Кавалькаду из трех фургонов и десятка всадников, подъехавшую к порталу, встречала конная сотня егерей.
        - Построились в колонну и в портал.
        Привратнику Искореняющих осталось лишь молча наблюдать, как в первый раз на его памяти столько народу одновременно проходило через портальные врата и вдобавок бесплатно - подорожная от короля.
        На той стороне Солнце уже перевалило за полдень. Фургоны и всадники быстро перемещались к ущелью.
        Серж нетерпеливо ждал. Как сообщил ему Сайлер, гномы припасли самый настоящий дирижабль. Серж только улыбнулся - вся эта экспедиция напоминала ему те военные, когда утверждали, что разбился НЛО. Ну для местных и дирижабль круче. Ой, чувствуется, придется и здесь заняться воздухоплаванием, король с живого не слезет.
        Экспедицию встречал Тира с ружьем наперевес и остальные штурмовики.
        - Это оно? - Сайлер кивнул в сторону огромной колбасы.
        - Да, мессир.
        - Ну пошли, Серж, как главный эксперт осмотришь.
        Оболочка полуспущенной колбасы, принайтованная, точнее пригайдропленная к земле, слегка играла под порывыми свежего ветерка. Под ней была прикреплена большая корзина, в которую спокойно бы влезли три фургона.
        - Прикажите, мессир, снять всем обувь, на который стальные подковки и оставить оружие подальше от дирижабля.
        - Почему?
        - Мы не знаем, цела оболочка или нет. От малейшей искры может рвануть. Тем более не знаю, чем она заполнена.
        - А что, еще есть выбор?
        - Ну да, с десяток газов легче воздуха. И половина из них взрывается в смеси с воздухом. Будет примерно как тогда, с этим Кимой. Тем более при местном уровне развития я сомневаюсь в получении негорючих газов. Так что или водород, чрезвычайно горючий, или, скорее всего - гномы все-таки - метан, который они могут получать из рудничного газа, там вообще все очень просто.
        Серж пролез в небольшую дверь, предназначенную явно для гномов. Да, гномов здесь поместилось бы более чем достаточно.
        Пилотская кабина не впечатляла. Штурвал, рычаги управления тягой, компас. И все. Хотя нет, еще и клетка с канарейкой, весело скачущей внутри.
        - Утечки нет, можно расслабиться.
        - Откуда знаешь?
        - Вот он, пернатый индикатор рудничного газа, пока еще не кверху лапами.
        В салоне внутри - скатанные рундуки подвесных парусиновых коек, лари у стен и длинные баллоны, шланги от которых отходили наверх и терялись в вырезах в крыше корзины.
        - Вот и сам газ, додумались все-таки до сжатия, коротышки.
        - На сколько их хватит?
        - Не знаю, мессир, - Серж пожал плечами. - А вот это уже интересно.
        В конце салона стоял магодвигатель, от которого уходил наружу вал. Серж вышел, обошел кабину сзади. Ну прямо жульверновского вида четырехлопастной воздушный винт, только складной. Первое, видимо, использование пропеллера в этом мире. Молодцы гномы, соображают. И главное, все сделано на высоком уровне технологической культуры, не придерешься.
        - А из чего сделан сам пузырь?
        Серж прикинул. Лезть по канатам вверх ему не улыбалось.
        - Сейчас посмотрим в их запасах, у них явно есть материал. Бросать из-за дырки весь дирижабль никто не будет, проще ее заклеить.
        В одном из рундуков нашелся увесистый рулон.
        - Шелк.
        - Прорезиненный, мессир. Не одни мы кирею используем.
        - Да, стоимость этого дирижабля примерно равна стоимости нескольких дворцов, если учесть цены на шелк, который гномы не делают, и сколько его пошло на этот пузырь.
        - А еще и оборудование и машины для сжатия газа… Словом, можно не беспокоиться, эскадр дирижаблей-бомбардировщиков над нами не появится. Неизвестно, для чего они строили этот летающий вагон, но он, похоже, у них единственный.
        - Все здесь запиши, зарисуй, если и будем свои строить…
        -…То построим по моим чертежам, мессир. И сделаем все по-другому, лучше. Не беспокойтесь, это я зарисую. И предлагаю его здесь оставить, под охраной. Пускай егеря делают здесь базу, место хорошее. А в случае чего и этим трофеем воспользуемся. Первая военно-воздушная база Изначальной - звучит неплохо.
        - Хватит издеваться, ученик, я помню твои рассказы, что у вас летает, куда и с какой скоростью. Ладно, я подумаю. Ну все, как закончишь - собирайся, возвращаемся в Арзун. Я чувствую, Его Величество вынет из нас душу, требуя себе такую же игрушку.
        …Теперь перья летели из гномского посла Морна. Сначала тайная нота протеста Его Величества короля Зунландии в посольство империи Эльфар с полным описанием инцидента по попытке захвата подданного короны спецподразделением “Кортекс”, в котором было указано, что группу ликвидировали гномы - что было истинной правдой, на гномов же списали воскресшего мертвяка, который попытался устроить бойню в посольстве, информацию явно слили зунландцы, очевидцев-эльфаров в живых не осталось. Между старинными недругами тут же возникла старая вражда. Тут же гномам предьявили доказательства присутствии их войск на территории королевства. Короче, Его Величество связял двух котов хвостами и потыкал носом в испорченные тапки. Также Его Величество лично вызвал посла Федерации Подгорных Народов.
        - Как вы можете это объяснить?
        Морну было приказано отрицать всякую причастность Федерации к произошедшему.
        - Моему правительству и Президенту ничего об этом не известно.
        - Вы будете отрицать вещественные доказательства и показания свидетелей и потерпевших, а также захваченных в плен ваших военных?
        - Мы выяснили, что ни один из тех, чьи тела были обнаружены на месте инцидента, не является военным или государственным служащим Федерации. Это гражданские лица, которые совершили преступление на земле Зунландии. Что же касается пленных - мы требуем допуска к нашим гражданам для обеспечения более тщательного расследования.
        - Хорошо, посол. В любое время. Подойдите-ка сюда, - Азариус отодвинул штору.
        Посол отшатнулся. Из окна королевского кабинета был виден плац с виселицей, на перекладине которых висело восемь тел.
        - Согласно тому, что вы сказали, посол, эти гражданские лица, убившие на земле короны людей, эльфов и орков, а также оказавшие вооруженное сопротивление правосудию при задержании были казнены согласно приговору военно-полевого суда. Копии документов вам предоставят, я распоряжусь, - Азариус откровенно издевался над гномами.
        - Ваше Величество, от имени моего правительства, я заявля…
        - Засунь себе в дупло протесты! И правители ваши недоделанные тоже! Мне выставить эту виселицу на Лобной площади и объявить народу кто и за что висит? Сколько времени тогда проживут гномы в Зунландии, ваши банки, мастерские, торговцы? Или напомнить, что после попытки мятежа, организованного эльфами, что тут не осталось ни одного из них, кроме посольства? И то, потому что я решил замять это дело. Если не нравится, то разрывайте дипломатические отношения и готовьтесь к войне. Мы вам ее обеспечим. Или ваше долбаное руководство платит контрибуцию и выполняет некоторые наши условия или выметайтесь отсюда нахрен и готовьтесь к тому, что ни один гном больше никогда не увидит солнца на всей Зунландии. Все в своих пещерах подохните с голоду, когда королевство прекратит поставлять вам продовольствие.
        Гному осталось только скрежетать зубами. Потеря зунландского продовольствия сильно ослабит республику. А в том, что слова короля не пустой звук, гномы знали.
        - Я передам своему…
        - Передай. Свободны, посол.
        Азариус вздохнул. Он не сильно блефовал. Армия Зунландии, ранее бывшая самой многочисленной на Изначальной, наконец-то начала восстанавливаться после попытки мятежа. А теперь с перевооружением, на которое уйдут непомерные деньги, равных ей не будет долго. Тем более, что есть Серж, который теперь козырная карта короны. С его помощью можно сделать много, хотя его роль тоже нельзя преувеличивать. Одиночка не может справиться с целым миром, он может только помочь, задать нужный вектор развития, отбросив тупиковые пути. Менять мир придется самим.
        …- Все, теперь ты сидишь в городском доме безвылазно! - безапелляционно заявил Сайлер
        - Я что, узник, мессир?
        - Лучше было бы так, я был бы спокоен. С мозгов тех гномов, особенно их командира, я считал, что операция по твоему похищению была организована лично генералом Ларуном, главой их военной разведки. А он подчиняется только их президенту. Про эльфов сказать не могу, но тоже, элитная группа была направлена по твою душу. Вот так, Серж, угодил ты в орбиту интересов сразу трех держав.
        - Успокаивает только одно - что только орки или драконы мной еще не заинтересовались, - усмехнулся Серж.
        - Да, не хватало только этого. Эльфов и гномов хватило, чтобы поставить пол-Зунландии на уши.
        - Чем мне теперь заниматься сидя дома, мессир?
        - Готовься к экзамену на присвоение квалификации боевого мага. Я вижу, что ты уже освоил почти все навыки, заложенные в чужой памяти, так что экзамен будет простой формальностью. И еще, пожелание от Тиры - сделать методичку для немагов по ведению партизанской войны, как ты это себе вспомнишь.
        - Ну, я конечно не очень большой спец в этом, учили так, для общего развития…
        - Ну вот это и изложишь. Все по порядку.
        Серж вздохнул. Получится огромное руководство от книг Старинова и Че Гевары до кратких методичек для американских рейнджеров и российских внутренних войск.
        - Мне показалось, что Его Величество не одобряет подобные вещи.
        - Тебе именно показалось. Азариус не хочет, чтобы подобные знания распространялись - я уже говорил, почему. Но они и не будут распространяться - их будет знать десяток-другой человек, от которых может зависеть само существование королевства. И еще Его Величество приказал тебе разработать летательные аппараты, которые мы сможем делать с теми технологиями, что уже есть.
        - Почему в сутках всего двадцать четыре часа, а не сорок восемь?
        - Закон подлости, - хохотнул Сайлер. - Чтоб ты не расслаблялся. А то решил тут отдохнуть.
        - Все бы вам шутки шутить, мессир.
        - А серьезно - давай работай. Времени действительно мало - по прогнозам аналитиков Тайной Стражи дело движется к войне, оттянуть которую мы не сможем. Надо успеть сделать как можно больше до ее начала, иначе мы либо просто ее проиграем, либо проиграем с большими жертвами - оба варианта для нас неприемлемы. Эльфы и гномы стремительно перевооружаются, запретные знания выползают на свет.
        - Ладно, сначала займемся авиацией. С местными технологиями мы сможем сделать несколько вещей, которые не требуют сложных расчетов и больших затрат - например дельтаплан и воздушный шар. Потом планер - а вот тут уже без расчетов не обойтись. Все остальное потребует двигатели и в большом количестве, а вот это как раз проблема - сами знаете, сколько стоит один магодвигатель.
        - Его Величество очень впечатлил дирижабль гномов. Он хочет, чтобы наладили их производство.
        - А вот с этим большой облом. Ладно, можно сделать оболочку попроще, из тонкой ткани. А вот где взять газ? Гномский способ отметаем - их метан, во-первых имеет в два раза меньше подъемную силу, а во-вторых нам негде его получить. Остается водород. Из всех доступных способов его получения можно взять гидролиз воды, собрать установку на основе магического привода и соорудить электрический генератор, а вот это уже очень проблематично. Нужна медь высокой чистоты, так называемая электротехническая, и проволока из нее. Нужна электротехническая сталь. При нынешнем кустарном уровне это практически невозможно. Далее сжижение или сжатие водорода. Это здесь еще лет двести будет невозможно - нужны установки с высокой герметичностью и очень низкой температурой. Ладно, что-то можно сделать и с помощью магии, например, “плетение стужи”, но полный цикл даже непромышленного масштаба не сделать. Даже с гномским метаном хоть попроще, но тоже все не так просто. Они сделали технологический прорыв своего рода. И потом, и водород и метан имеют очень неприятную особенность, как я уже и говорил, - они горят и взрываются в
смеси с воздухом. В моем бывшем мире это и послужило основной причиной отказа от аппаратов легче воздуха. Один файрбол или зажигательный болт - и красивый костер в воздухе. Правда, за последние лет так семьдесят научились использовать или негорючий газ, который у вас даже не открыт - гелий, или флегматизировать водород, смешивая его с гелием. Как получить гелий, я просто не знаю, не интересовался. Знаю только, что в промышленных масштабах его получают относительно недавно, значит здесь это тоже невозможно. Вот так. Это небольшой список проблем, которые не дадут возможности сделать нормальный летательный аппарат.
        - Да уж, небольшой… Такую лекцию надо прочитать во дворце.
        - Единственный способ - сделать тепловой дирижабль. Поднимать будет в три раза меньше, чем на водороде или почти в полтора раза меньше гномского, но зато безопасно и можно использовать артефакты, нагревающие воздух. Для этого препятствий нет.
        - Ну хотя бы так.
        - Хорошо. Займусь чертежами. Пусть Его Величество будет доволен…
        … Дати пробирался узкими грязными переулками в трущобах на окраине Арзуна. Воняло здесь изрядно, да еще пару раз поскользнулся в темноте на дерьме, чуть не растянувшись на склизкой загаженной земле. И почему контрабандисты выбирают те места и то время, которые словно сошли со страниц дешевых книжонок про злодеев? Черт их знает. Во всяком случае никто здесь не встретится и никого грабить не будет - чужие и тем более богатые здесь не ходят, местная шпана для этого выберется в более дорогой район и опять слиняет сюда отлеживаться. Дати и сам был одет как оборванец, чтобы выглядеть своим среди местных.
        От стены отделилась тень.
        - Ты кто?
        - Я к Реку, - поморщился Дати.
        - Пойдем, - местный провожатый развернулся и шагнул в темный переулок.
        Дойдя до двери какой-то полуразвалившейся лачуги повожатый запустил его внутрь, сам оставшись на улице.
        В лачуге было двое - один источал запах перегара и блевотины, валяясь на земляном полу, второй сидел за перекошенным изрезанным столом.
        - Я Река, ты хотел меня видеть?
        Дати выразительно поднял бровь, покосившись на лежащего.
        - Не беспокойся, деловой, он в умате и с утра ничего не вспомнит.
        Да, с конспирацией здесь хреново. Но зато дешевле, чем снимать комнату и безопасней, чем светиться на улице. И концов никаких - через час тут никого не будет, и никто никого не знает. Для жуликов идеальный вариант.
        - Принес?
        Река молча достал из-за спины тяжелый объемистый мешок и положил на стол. Дати молча осмотрел пломбы и достал тяжелый кошель с золотом.
        - Пересчитай.
        - Верю на слово. Ваши, - контрабандист сделал упор на этом слове, - никогда не обманывают.
        Это да. Разведка эльфаров пользовалась услугами лучших из лучших контрабандистов для доставки своих грузов в Арзун и обратно. И щедро платила за доставку и отсутствие интереса к грузу.
        Дати молча надел мешок на плечи и двинулся восвояси. Здесь все, что нужно для осуществления планов на ближайшее время - необычные вещи для необычных дел. В тайник такое не засунешь, там только то, что надо для оперативных нужд - деньги, документы, оружие. Остальное идет через центр.
        Дома Дати аккуратно разложил содержимое мешка на полу. Все то, что и заказывал и сверху еще зашифрованная записка из одних пятизначных цифр. Дати снял с книжной полки одно из потрепанных изданий, взял записку и начал перелистывать страницы, выписывая карандашом слова на отдельный лист. Переписав все, прочитал несколько раз, запоминая, и призадумался, вороша в камине кочергой книжку и обе записки. Начальству в Лоридэне легко, Делиорн при всех его плюсах все-таки пользуется своими устарелыми двухсотлетними знаниями оперативника об окружающем мире, с тех пор, когда еще не прирос задницей к своему начальственному креслу. Ну что, же будем импровизировать.
        …- Ну как, Тира, готов вспомнить молодость?
        - Да мессир, всегда готов.
        - Собирай свою спецгруппу, хотя я думаю, твои друзья-ветераны не особо-то горят желанием присоединиться. За сколько управишься?
        Тира прибросил в уме, вскинув глаза к потолку.
        - Я думаю, за пару недель. Нужно лично навестить всех, куда их разбросала жизнь. Да и действительно, кого-то удастся вытянуть, кого-то нет. Что мне им предложить?
        - Твоя группа будет частной, работать только на меня и на меня лично, для интересующихся со стороны - нанятая мной группа наемников. Здесь я выступаю не как глава Тайной Стражи, а как частное лицо, хотя естественно любое прикрытие им гарантировано. Командир естественно ты. Предлагай хорошую оплату - раза в четыре больше, чем они получали бы, работая на государство, причем постоянную, вне зависимости от того, потребуются они или нет. И любую помощь, которая потребуется, будь то проблемы со здоровьем или семейные.
        - Буду пробовать.
        - Скажи им правду. Что надвигается война. Что мне нужны лучшие и проверенные в деле, кому я могу доверять. Что Зунландия в опасности - все-таки, хоть они и люди военные, но патриоты и родная земля значит для них не меньше, чем присяга короне.
        Двое жили в Арзуне, поэтому Тира решил начать с них. Он пошел в оружейную лавку, которую держал мастер Арик, он же лейтенант в отставке Арик Сано, бывший оружейник отряда.,
        Ничего не изменилось - все так же, как во время службы, Арик стоял у верстака в глубине лавки, на котором лежал разобранный арбалет.
        - Здорово, Арик!
        - О, Тира! Давненько не виделись!
        - Чем занимаешься?
        - Да вот, пытаюсь повторить то, что недавно начало поступать в армию. Многие из клиентов сразу начали заказывать себе. Хитрая система, хочешь посмотреть?
        - Я видел. Больше того, я знаю того человека, который ее изобрел.
        - Да ну? Познакомишь?
        - Это зависит только от тебя.
        - В каком смысле?
        - Я возрождаю нашу группу.
        - Опять армия, опять называть тебя “господин полковник” - нет, увольте.
        - Нет, Арик, не армия. Наемники.
        - Еще блин лучше!
        - Да ты дослушай. Если согласишься, работаем только на одного клиента - Абиуса ван Сайлера.
        - Ого! Твой босс решил частную армию собрать? Ему что, своих держиморд мало?
        - Мало, Арик, мало. Ему нужны мы. Те самые.
        Арик вытер руки об тряпку, валявшуюся на верстаке.
        - Ты пойми, Тира, я не знаю. Я уже свое отслужил, вышел на пенсию, открыл вот эту мастерскую. Женился, сын растет. Мне уже не двадцать, когда дали бы мне арбалет, предложили идти повоевать за корону - тогда бы пошел, даже побежал. Сейчас - нет. Стар я уже для приключений на свою любимую задницу.
        - Арик, скоро, очень скоро начнется война. У тебя есть выбор сейчас, пока эта тайна не откроется. А вот тогда уже придется выбирать, тупо умереть на пороге своей лавки, защищая семью и имущество, или успеть подготовиться и послужить короне.
        - Это точно?
        - Да, Арик, точно. Я дал тебе выбор, которого нет у других.
        - Хорошо, командир, - вздохнул Арик. - Можешь дать мне неделю на приведение дел в порядок?
        - Да, лейтенант. И сразу же, сегодня отправь семью из Зунландии куда-нибудь в колонии на другой континент, лучше Гравию.
        - Сделаю, командир.
        Ну вот, хорошо, одного убедил, причем сказав чистую правду. А вот со вторым…
        … Тира открыл скрипучую деревянную дверь покосившейся лачуги. Все здесь дышало непроходимой, безнадежной бедностью. За столом с горящей свечой в пустой бутылке сидел седой, с неопрятной бородой человек.
        - Тира, ты?
        - Я, Роси, я.
        - Ну здравствуй. Извини, нечем тебя угостить.
        - Я по делу.
        - В кои-то веки я кому-то понадобился, - грустно улыбнулся человек.
        - Как ты?
        - Честно? Хреново, Тира, - человек поправил левой рукой подсвечник. Правая висела как плеть.
        - Чем занимается лучший следопыт отряда?
        - Кончился следопыт. Теперь главный и единственный мусорщик квартала. Собирает конские яблоки и мусор с мостовой.
        Тира с болью смотрел на бывшего сослуживца. Скатился капитан Прот на обочину жизни. Всему виной стрела орка, пробившая правую руку, после чего рука стала отсыхать. Мизерная пенсия по ранению - столь мизерная, что не хватало на еду и невозможность никуда устроиться работать, тут здоровому нигде не рады, а про калеку и говорить нечего. Тем более бывшего военного - штатские относились к ним настороженно и зачастую пренебрежительно.
        - Пойдешь ко мне на службу?
        - А я тебе нужен с одной левой рукой? Второй тяжелее своего прибора ничего удержать не могу.
        - Ты - нужен.
        - Эх, Тира. Где ты был лет двадцать назад…
        - В разных местах. Теперь возрождаю наш отряд. Так пойдешь?
        - Если берешь, да, пойду. Я ведь кроме как воевать ничего и не умею.
        - Вот тебе аванс, - Тира отстегнул с пояса кошель, тускло брякнувший металлом при соприкосновении с деревом стола. - Приведи себя в порядок и приходи по этому адресу через пару дней. Заодно там посмотрят и твою руку.
        - Буду. А с рукой - бесполезно. Тут какая-то магическая дрянь, лекарь-маг снять не смог.
        - Теперь ты работаешь на архимага. Он займется.
        - Я же ему тогда по гроб жизни буду должен.
        - Расслабься. Это мои проблемы. Главное - приходи.
        - Обязательно, Тира.
        Ну вот, и второй есть. Осталось еще двенадцать по всем концам Зунландии и в ее заморских владениях
        … Через неделю все пятнадцать человек сидели в гостиной большого поместья, купленного вместе с большим куском земли окрест на подставное имя на Гравии - именно там Тира решил сделать операционную базу. Тира был доволен. Старая команда, новое оружие - оружейка базы пополнялась всеми новинками, которые придумывал Серж и проводилась по всем бумагам как оружие для Тайной Стражи - самое лучшее по качеству. Ну а бумаги, которые Тира забирал у Сержа каждые три дня, где он описывал все, что помнил о диверсионной войне и специальных операциях (а помнил он, как оказалось, немало) приводили его в тихий восторг. Люди из того мира превратили войну в искусство, пусть и жестокое, кровавое.
        Да, потрепала жизнь боевых товарищей за прошедшие три десятка лет. Поседели, некоторые обрюзгли, в глазах пропал боевой задор. Возраст берет свое.
        - Ну что, друзья, снова мы вместе. Отвыкли мы от службы, ох отвыкли. Теперь будем опять привыкать. Сегодня прибудет наш работодатель, и кроме того, все пройдут ритуал исцеления. Уберем ваши пивные животы и сальные задницы, которые вы все непосильным трудом на гражданке отрастили.
        Довольный смешок прокатился по компании.
        - Тихо тут. А то как стадо клоунов. Заставлю вспомнить молодость, будете у меня отжиматься на пальцах. Ну вообще-то я и так вас заставлю, возраст делу не помеха. Пора входить в форму, растерянную за три десятка лет. Сейчас я проведу экскурсию по нашей базе, потом лейтенант Сано покажет оружейные новинки, встреча с работодателем, прием пищи и свободное время - но это только сегодня. Завтра начнем вспоминать и повторять прошлое и учиться новому. Есть хорошие наработки, не скажу откуда, но таких ни у одного нашего противника нет и долго еще не будет. Ну что, пойдемте, покажу что здесь и как…
        Глава 11.
        Серж был не очень доволен. Сидеть взаперти, не имея возможности никуда выйти, было скучно. Так и хотелось проветрится, выветрить быстрой ходьбой шлак от напряженной умственной работы. Но нет, практически домашний арест.
        - Ну что, ты готов к экзамену?
        - Да, мессир.
        - Ну тогда поехали.
        - Принимать будут трое - я, как председатель комиссии и наставник, и еще два боевых архимага, - от тряски кареты и неизбежного волнения у Сержа заныли зубы.
        - Вы же говорили, что любой архимаг меня спалит.
        - А ты попытайся закрыться, как сможешь. Испытания будут жесткими - целый день. Ну да, ты помнишь.
        Серж помнил. Прохождение лабиринта с магическими и немагическими ловушками. Испытание огнем, водой и воздухом. Боевые плетения дальнего и ближнего действия. И наконец финальный поединок с экзаменаторами.
        Они вылезли из кареты на полигоне Магической Академии, где Серж еще ни разу не был. Их уже ждали двое архимагов и их слуги.
        - Полковник ван Вэйран, начальник кафедры боевой магии Военной Академии, - Сайлер кивнул в сторону высокого пожилого мужчины в синей форме со множеством всяких наград, выглядевшего крайне строго.
        - Его Сиятельство граф ван Жодер, проректор академии магии, - невысокий толстячок прямо так и лучился улыбкой, пытаясь выглядеть безобидным добрым дядькой.
        ”Этот самый опасный из двух”, - подумал Серж.
        Так оно и вышло.
        - Уважаемые члены комиссии, разрешите представить вам своего ученика, обучавшегося экстерном, барона Сержа ван Лигуса.
        - Как же, слышал, слышал, громкое имя, - заверещал толстячок, разглядывая Сержа со всех сторон, и попытавшись засунуть плетение сканирования в защиту Сержа. Серж тут же отреагировал, и незаконченное плетение разрушилось в руках Жодера, причинив ему небольшой ожог. Так, первого врага на экзамене он заработал, глядя как толстяк недовольно потряс рукой.
        - Простите ради бога, Ваше Сиятельство!
        - Видите ли, Серж у нас учился дома, поэтому иногда не может соизмерить силу, - вступился Сайлер.
        - Ладно, давайте уже начнем, пока этот ваш маг-демиург еще что-нибудь не сотворил.
        - Проводите экзаменуемого, - Сайлер сделал знак слугам.
        Серж молча пошел за слугами, прокачивая магический фон. Вот этот самый пресловутый лабиринт, снаружи светится красной сетью плетений и непрозрачен для магического зрения, под поверхностью земли, вон внутри той горы. Значит, защита у него снаружи есть. Вход рядом, а вот выход примерно в километре от него, но соединен не напрямую, а целой цепью переплетенных тоннелей. Задача - войти в одни ворота и выйти из других, не попав в ловушки, которые не убьют, но могут весьма и весьма серьезно покалечить, а значит и перенести экзамен на следующий год.
        - Прошу вас, милорд, - слуга показал на зев входа в лабиринт, прикрывающийся почему-то бронированными створками с серьезными защитными плетениями.
        Серж шагнул в темный каменный тоннель, и сразу же за его спиной закрылись бронированные створки ворот. Он оказался в полной темноте, что впрочем не являлось проблемой, магическое зрение здесь работало хорошо.
        Так, на чем ловят невнимательных? Будем считать, что магические и немагические ловушки - инженерные боеприпасы. Где будет первая ловушка?
        Серж крутанулся на месте. Бронированная дверь и защитные плетения? Отлично. Серж напряг магическое зрение. Ну точно, вот она хорошо замаскированная “мина” направленного действия - артефакт с файрболом, от которого тянется тончайшая, почти неразличимая силовая линия, обрывающаяся метрах в трех. Понятно, активация при закрывании двери, а срабатывание по выходу объекта за пределы линии. Серж мысленно перекрестился и, найдя промежуток между силовыми линиями, сформировал силовой щуп. Силовые линии плетения в артефакте погасли, исчезла и силовая линия-датчик. А вот надолго ли? Как будет действовать неопытный субъект? Обрадуется, что снял первую ловушку и направится дальше. И тут же вляпается по полной. Значит, смотрим дальше от этой отметки.
        Следующая ловушка обнаружилась в двух шагах от первой, в зоне ее действия. Примитивная, колья в потолке и механический датчик веса. Ладно, обезвреживаем и ее. Пошли дальше…
        … Слуги принесли столик и шезлонги, откупорили холодное вино.
        - Что-то он долго возится, - Вэйран с наслаждением отпил глоток из бокала.
        - Он внимательный, - Сайлер вытянул ноги.
        - Даже слишком, - буркнул Жодер. - Уже треть лабиринта прошел.
        - Да ладно вам, граф. Я понимаю, мой ученик вам не понравился, но уверяю вас, он незауряден. Сколько у вас обученных боевых магов проходят лабиринт с первого раза?
        - Больше половины.
        - И все они отличники или близко к тому.
        - Я не сомневаюсь, ваше сиятельство, в качестве его подготовки. Вот и хочу еще раз убедиться.
        - Тогда к чему спешить, граф? - Сайлер поднял бокал на просвет, осеннее солнце лишь чуть изменило свой цвет, сделалось светло-янтарным. - Прекрасный день, отличный воздух, хорошее вино и приятная компания.
        Сайлер заметил, как непроизвольно дернулась щека графа после этих слов. Надо будет разобраться, чем вызван его тик. Гаденыш что-то замышляет или знает. Не хватало для полного счастья еще заговора среди боевых магов.
        - Вы можете его немного поторопить, Ваше Сиятельство?
        - А вы не боитесь последствий?
        - Да ну, какие могут быть последствия, - махнул рукой Жодер. Полигон отлично защищен от любых действий испытуемого.
        - Ну как хотите, - Сайлер пожал плечами и сформировал плетение связи.
        … - Серж, поторопись, - прозвучало в голове.
        Серж стиснул зубы. Куда уж быстрее. Только что протиснулся между сужением пола и потолка, отключив перед этим плетение, активирующее опускание плит. По идее, это должно было имитировать ходы в пещере, куда, по мнению комиссии, маг во время своей жизни мог попасть. Ловушек он уже обезвредил десятка три, всяких хитрых и нехитрых, магических и механических. Ладно, хотите быстрее? Сами напросились, старперы. Небось этот урод Жодер попросил - у Сержа возникла к нему стойкая неприязнь с первого взгляда, и это явно взаимно. Ну, держите челюсти. Вставные.
        Сперва укрепим путеводную нить, точнее линию силы. Сейчас она идет от текущей точки до выхода из лабиринта. Теперь надо найти две магические ловушки. Тут разнообразием лабиринт не отличался. Файрболы, “воздушные кулаки”, “молнии”. Серж вспомнил инструктора по инженерной подготовке, как он рассказывал про выкуривание “духов” из подземных ходов через колодцы. Сначала дело не шло, взрывная волна шла во все стороны, и в основном в колодец. Пока на одной веревке не стали опускать два заряда. Первый шел как всегда, а взрыв второго запирал ударной волной колодец, и ударный фронт шел в нужном направлении. Значит, берем файрбол, накачиваем его до предела, чтобы задевал стены, укрепляем от случайного срабатывания, формируем из плетений крючья, чтобы то, что не сдетонирует, то заберет с собой. Вешаем его на линию силы, чтобы двигался строго по ней до выхода из лабиринта. А вот здесь, в нескольких метрах от завала, напитываем хороший такой “воздушный кулак”, чтобы запереть взрывную волну от первых ловушек и направить ее в нужном направлении, усилив действие. Теперь назад, в тот завал, через который только что
протиснулся. Активируем плетение, опускающее камни. И на всякий случай, создаем лучший щит силы. Ну, поехали!
        … - Ничего не понимаю, - Жодер почесал свой выдающийся нос. - Он двинулся назад. Похоже, сдался.
        - Боюсь, дорогой Жодер, он решил поспеши…
        Закончить фразу Сайлер не успел. Гора заходила ходуном, содрогаясь от взрывов, вверх начали взлетать комья земли и, наконец, у выхода рвануло так, что железные тяжеленные створки двери взлетели высоко в воздух, красиво кувыркаясь. Жодер с открытым ртом смотрел на их полет, пока те с грохотом не приземлились на лужайке.
        - А… Ва…
        - Я же говорил, Жодер, что не стоит торопить моего ученика, - Сайлер, сморщивщись, выуживал из бокала кусок какого-то растения с прилипшим комком земли. - Ну разве можно подавать зелень к такому вину, мы же не эльфы какие-нибудь.
        - Он, он…
        - Он прошел испытание. Условия какие? Претендент должен пройти лабиринт, обезвредив или избегнув ловушки. Вот, кстати, и он, - Сайлер помахал в воздухе выбравшемуся из выхода Сержу. -Как видите, цел и невредим.
        - Он разрушил лабиринт Магической Академии, мой лабиринт!
        - Господин полковник, - Сайлер повернулся к улыбающемуся Вэйрану, - в условиях есть что-нибудь про целостность лабиринта?
        - Никак нет, ваша светлость. Испытание пройдено, причем он показал, скажем, некоторую нестандартность мышления. Надо мне потом с ним побеседовать.
        - Только при мне, полковник. А вам, граф, не помешает обновить свой лабиринт, а то слишком много его проходят с первого раза. Видимо, наставники делятся информацией. Непорядок. Я тоже считаю, что он прошел испытание.
        - Я понимаю, тебя достал Жодер, но ты не мог бы действовать потише? - Сайлер отозвал Сержа в сторонку.
        - Так получилось, мессир. Я слишком быстро запустил файрбол и слишком напитал его силой.
        - Мягко сказано, - хмыкнул Сайлер. - На полигоне я такого не припомню, только на войне. Теперь приготовься, Жодер на тебя затаил зуб. А он у нас любит играть с огнем, это его любимая стихия. Так что, боюсь, жечь он тебя будет не по-учебному. Готов?
        - Да, мессир.
        Полигон для испытания огнем представлял собой загон из трех каменный стен, покрытых копотью и защитными плетениями. Серж почувствовал себя неуютно - больше это напоминало какое-то расстрельное сооружение.
        - Приступим к испытанию огнем. Условия - испытуемый должен продержаться под огненными заклинаниями одну минуту. Разрешается использовать любую магию, атака экзаменатора запрещена. Испытуемый, встаньте на каменный круг в центре.
        Серж послушно встал в центр круга. Жодер начал сплетать какие-то особо сложные плетения, Сержу уже трудно было их отделять друг от друга. Тут уже и “адский огонь”, и части от файрбола и зачарованного оружия, и “запекалка” для действия внутри защиты…
        - Э, граф, вы что делаете, да вы…
        Сайлер не успел вмешаться, Жодер толчком кинул получившуюся кашу в Сержа.
        Серж понял, что этот экзаменатор оказался таким же гадом, как и декан факультета, заявивший на дипломе, что выше четверки он Сержу не поставит, хотя комиссия хором убеждала его в отличной оценке. Здесь, похоже, вместо оценки на кону была его жизнь. Так, тупо ему это плетение не взять, пройдет через защиту и зажарит заживо и изнутри. И тут проснулся перстень. Сначала ласковый эмоциональный толчок, а потом…
        Поток магического пламени, который должен был испепелить Сержа, несмотря на всю его защиту, расступился перед Сержем, превратился в трубу из пламени, которая завертелась вокруг Сержа, расширяясь и отступая от него, затем труба резко дрогнула и брызнула потоками огня во все стороны. Взрыв оглушил Сержа. Он пришел в себя, стоя в каменном круге. Стен вокруг не было, одни дымящиеся развалины. Из черного круга сожженной травы стряхивая пыль и осколки камней поднялась троица экзаменаторов.
        Сайлер опомнился первым, и заехал Жодеру в челюсть, а когда тот упал, принялся избивать его ногами.
        - Ты, с..а, чуть всех не убил! - а дальше следовал отборный солдатский мат.
        - Ваше сиятельство, убьете! - начал оттаскивать его Вэйран.
        - Встань, с..а! Граф Жодер, вы арестованы за попытку умышленного убийства трех магов особо опасным способом, пользуясь служебным положением. - Сайлер снял с Жодера пояс и связал ему импровизированными путами руки, затем вогнал в шею полицейский артефакт блокировки магии. - Вэйран, охраняйте его. А я пока подкрепление вызову.
        Серж присел на каменный круг. Похоже, экзамен он сегодня так и не сдаст. Зато хоть жив остался. Он отправил мысленный посыл перстню - “Спасибо!” В ответ - теплая волна и как будто любимый щенок помахал хвостиком.
        - Ты хоть знаешь, что это было? - Сайлер подошел, пряча артефакт связи в карман.
        - Что-то очень забойное, если бы не перстень, я бы поджарился.
        - Да. Скажи ему спасибо. Это боевое плетение высшего уровня. Обычного боевого мага оно бы просто зажарило. Только архимаги могут справиться.
        - Зачем же он тогда его использовал?
        - Вот это в пыточной я из него и вытяну. Лично. Сдается мне, эта недобитая сволочь из того заговора.
        - Значит, накрылся мой экзамен, мессир?
        - И не мечтай. У тебя есть часок на отдых, а потом мы продолжим.
        - А разве…
        - Двое? Для принятия экзамена достаточно и одного, просто тогда могут быть обвинения в возможной протекции и коррупции. Полковник граф ван Вэйран - достаточно авторитетный и принципиальный человек, который может подтвердить все, что увидел. Так что дальнейшие испытания будешь сдавать ему.
        - Следующие - вода и воздух?
        - Нет, это мы наверное пропустим. Учитывая, что ты показал с огнем, этого достаточно. Не сомневаюсь, что ты их прошел бы, но жертв и разрушений на сегодня хватит. И мы перебираемся на полигон Военной Академии - здесь нам точно будут не рады. Мне потом еще ректору объяснять, почему один из его замов оказался таким гадом.
        Все трое покидали академию под ненавидящим взглядом преподавателей и студентов. Сайлер минут десять пообщался с ректором, и вышел в сопровождении агентов Тайной Стражи, которые тут же отправились проводить обыск в кабинет проректора.
        За все путешествия в карете до Военной Академии Сайлер не проронил ни слова, по его отстраненному лицу можно было догадаться о том, что мысли были явно неприятные.
        - Приехали, Ваше Сиятельство! - Вэйран первым вылез из кареты и открыл дверцу.
        - Да не надо мне руку подавать, чай не красная девица, сам вылезу, - Сайлер ловко спрыгнул со ступенек кареты.
        Серж словно окунулся в свою атмосферу. Плац, на котором курсанты отрабатывали построение для ближнего боя, местный аналог спортгородка, стрельбища арбалетчиков…
        - Пойдемте на стрельбище. Нас там ждут.
        Серж поплелся за шагавшим бодрой походкой Вэйраном.
        - Первое. Сдаешь стрельбу из всех видов метательного оружия, - Вэйран махнул рукой на разложенные на длинном столе разные луки, арбалеты и на закуску - трофейные мушкет с пистолем и винтовку собственного производства. Все правильно, маг боевой, и следовательно с оружием должен уметь обращаться профессионально. Лук Серж не любил, хоть Тира его и научил с ним обращаться. Ладно, с него и начнем, вот примерно такой, каким пользовался Тира.
        Первая стрела ушла вправо и вниз, зацепив лишь край мишени. Серж быстро скорректировал в уме поправку, и следующие стрелы легли довольно кучно. По не особо довольному лицу Вэйрана было видно, что тот ожидал большего.
        - Ну не снайпер я, не снайпер, - пробормотал себе под нос Серж.
        С арбалетами дело пошло веселее. Серж естественно выбрал свой арбалет, хотя и из последней партии, произведенной в мастерских Силдера.
        - Я вижу, привычная штука, - усмехнулся Вэйран. - Фирма “Сайлер и Лигус”.
        - Да, господин полковник. Только это мастерских Силдера, наше клеймо стоит как знак приемки. Кстати, как вам?
        - Хороший арбалет, точный и мощный. Только форма ложи сначала непривычная была, потом правда привыкли.
        Серж пустил пристрелочный болт, действительно хорошо пристрелян. На ста шагах десять болтов легли в яблочко размером с ладонь.
        - Хорошо. Теперь огнестрел. И опять “Сайлер и Лигус”. Что-то господин лейтенант у вас прямо талант к оружию какой-то.
        - Само как-то получилось, господин полковник. Из трофейных стрелять?
        - Да, обязательно. Надо уметь пользоваться оружием врага.
        - Можно я из своего трофейного пистоля, как-то к нему привык.
        - Попробуй.
        Банг! На тридцати шагах бреннеке вырвала из центра мишени порядочный кусок.
        - Ну-ка, ну-ка… Лейтенант, чем стреляете? Попасть в центр на таком расстоянии?
        - Вот, господин полковник. Пуля особенная, закручивается в полете, - Серж порылся в сумке и передал полковнику пулю. - Да и пистоль отполирован и пристрелян. Удивительно, что вам не поступили рекомендации по использованию трофейных пистолей.
        - Поступить-то поступили, - досадливо крякнул поковник, - только я их выкинул. Теперь вот жалею. Да и их у нас всего ничего, двадцать два передали и двенадцать мушкетов. По остаточному принципу, мы же академия. Вы еще делать свои не надумали?
        - Пока только винтовки, может быть потом, - сказал подошедший сзади Сайлер. - Главное, перевооружить армию, а пистоли - для офицеров, во вторую очередь. А для этих можете пулелейки заказать в нашей мастерской. Ну как ученик?
        Ученик тем временем заряжал винтовку.
        - Нормально. На четверку.
        Серж вскинул винтовку, и на ста шагах в центре мишени появилась дыра. Теперь на скорость - пробанить ствол шомполом, засыпать порох, пыж, пуля, снова пыж, немного пороха на полку - и выстрел.
        - Достаточно. Пять выстрелов, и все - в яблочко. Чувствуется навык. Долго тренировались?
        - Долго, - тут Серж совсем немного покривил душой. Если учесть, сколько в свое время извел патронов всех калибров в тирах и на стрельбищах, он в этом мире самый опытный.
        - Так, метательное оружие сдал. Пойдемте на магический полигон.
        Тут, на огороженном глухим каменным забором, покрытым плетениями, закрытом поле Серж оторвался. Файрболы, молнии, воздушные кулаки и ледяные стрелы - все шло в ход. Последним Серж решил выпендриться - здесь не знали ничего кроме фугасного и осколочного, правда весьма эффективного. В свое время повторяя заклинания из магической памяти он придумал аналог кумулятивного заряда на магии. Достаточно было любого небольшого металлического предмета, вокруг которого создавались плетения, деформирующие его в воронку, и далее схлопывания с нагревом. Серж достал большую медную монету и начал творить плетения.
        Сайлер и Вэйран с интересом за ним наблюдали.
        - Это что, зачарованный наконечник?
        - В некотором роде.
        - Какие-то странные плетения. Ладно, удивите нас, испытуемый, и не бойтесь - забор гасит зачарованное оружие.
        - Надеюсь, - с пальцев Сержа сорвался тусклый серый шар и быстро полетел к забору. Раньше этот трюк Серж не мог опробовать, у Сайлера не было подходящего места.
        Когда рассеялась пыль и пропали зайчики в глазах, на месте одного из блоков каменного, защищенного магически забора зияла дыра.
        - Твою мать, - только и выдохнул Вэйран.
        - Я что тебе говорил?
        Серж сжался. Да, накосячил, решил порисоваться.
        - Я думаю, эти плетения мы не будем предавать огласке, Ваше Сиятельство, - успокоил его Вэйран. - Спишем на мой эксперимент.
        - Да уж. Я с ним потом разберусь.
        - Значит, он еще и маг-артефактор?
        - Находит иногда на него такое. А еще и раздолбай, хотя уже и не молод.
        - Ну инициатива, хоть и наказуема, но в боевой магии она зачастую может и жизнь спасти, и врага с меньшими жертвами положить. Ну что, осталось проверить его навыки в поединке.
        - Сами будете проверять?
        - Хотел сначала одного из молодых выпускников ему подсунуть, но вдруг увлечется и грохнет ненароком, он у вас непредсказуем. Придется самому.
        Всю дорогу до тренировочного зала Серж пытался хоть немного отвлечься от мыслей о предстоящем поединке. У него всегда были проблемы с подобными дисциплинами, как говорил его тренер - “Ты много думаешь, все должно происходить на рефлексах. Только моторная память, запомни”.
        - Ну что, начнем?
        Они втроем стояли посреди большого зала, по стенам которого были развешаны всевозможные образцы холодного оружия - от копий и алебард до ножей и тесаков.
        - Выбирайте, лейтенант.
        Серж протянул руку к тому, что приковало его взгляд. Почти такой же бастард, который достался ему в наследство от Лигуса, только с тупой кромкой и без всякой зачаровки.
        - Не удивлен, стандартный меч мага, - Вэйран снял со стены такой же. - Стандартный поединок на мечах. Разрешены все защитные заклинания и атакующие до среднего уровня. Останавливаю поединок я по своему усмотрению.
        И тут же ударил по дуге без предупреждения. Серж ожидал что-то подобное - все-таки, это не тренировка, враг способен на любую подлость.
        Меч Сержа сам поставил блок, а дальше началось избиение младенцев. Вэйран играючи атаковал Сержа, было видно, что он работает в малую толику своей силы. Серж блокировал, пару раз удавалось перейти в контратаку, которую полковник мгновенно срывал. Если бы не перстень, который сам словно управлял рукой, Серж бы проиграл сразу. Удар за ударом, один раз он все-таки достал Вэйрана, но сразу получил такой удар по ключице, что не будь защиты мага сложный перелом от тупого меча был бы ему гарантирован.
        - Все, стоп, - Вэйран, казалось, даже не запыхался.
        - Да уж, - крякнул Сайлер.
        - Кто его учил?
        - Полковник Ферлаг.
        - Хреново выучил. Максимум, с большой натяжкой, трояк с минусом. И только из уважения к Тире и по предыдущим испытаниям. Не твое это, парень, железом махать.
        - Так точно, господин полковник.
        - Ладно, пойдемте в канцелярию.
        Вспыхнули и опали печати на патенте боевого мага. Вэйран лично прикрепил маленький значок с головой тигра с магическими кристаллами на месте глаз к рубахе Сержа.
        - Поздравляю, Серж ван Лигус, теперь ты один из нас.
        - Разрешите, Ваше Сиятельство? - Серж снял чехол с длинного деревянного ящика из красного дерева. Экзаменаторам было положено дарить подарки, эта древняя традиция соблюдалась свято - но только после получения патента, иначе это был не презент, а взятка. - В вашу коллекцию.
        - Спасибо, лейтенант, - Вэйран открыл ящик.
        Коллекционная винтовка, сделанная лично под присмотром Сержа, нового образца - с затравочным кристаллом, резным прикладом из красного дерева и вороненым стволом. А также фляга-пороховница, пулелейка и набор для чистки. А самое главное достоинство - очень точная, выбраковка стволов была жесткая и такие винтовки поступали с отдельной маркировкой для марксманов. Серж посчитал, что для военного высокого ранга такой подарок будет в самый раз, и не ошибся - полковник только что не гладил винтовку, было видно, что она ему очень понравилась.
        - Разрешите откланяться, граф.
        - Да, конечно. И, Ваше Сиятельство, я бы хотел предложить позаниматься с вашим учеником, подтянуть его по бою с холодным оружием.
        - Почту за честь.
        Обмен поклонами, и Сайлер с Сержем покинули кабинет Вэйрана. Позже, в карете, Сайлер сказал Сержу:
        - Ну вот, теперь ты официально боевой маг. К графу обязательно походи, он один из лучших мечей королевства. Но молчи и больше таких штук не вытворяй, я тебе уже это говорил. Какого демона ты мне это не показал?
        - Ну я думал, что это относится только к технике.
        - И это тоже, но и подобные заклинания могут быть запатентованы, ты что, об этом не знал?
        - Не подумал как-то.
        - А вот думай. Эх, Серж, голова у тебя варит хорошо, но иногда ты думаешь другим местом. Если что-то еще надумал, покажешь.
        - Да, мессир, обязательно.
        - Что у тебя с летательными аппаратами, кроме того аппарата? Его Величество очень интересуется.
        - Чертежи раскройки дирижабля я уже сделал. Надо пробовать с натурными макетами. Сейчас работаю над чертежами планера - это аппарат тяжелее воздуха.
        Опыт авиастроения Сержа не шел дальше моделей самолетов и большого багажа теоретических знаний - когда-то он и еще два старшеклассника, начитавшись популярного журнала “Моделист-конструктор” захотели построить легкий самолет, чертежи которых публиковались в том журнале. Пришлось засесть за книги и учебники по аэродинамике и построению сверхлегких летательных аппаратов и за чертежи. Спасло горе-авиаконструкторов только отсутствие средств и материалов для постройки шайтан-машины, ну а потом дороги разошлись. Один ушел в армию, второй, который и был заводилой проекта, стал физиком, а Серж с головой ушел в информационные технологии, практически не отрываясь от паяльника и компьютера. Так и произошел очередной вполне ожидаемый крах школьного проекта малой авиации. Зато теперь ставшая абсолютной память услужливо подкидывала формулы и инженерные решения. Серж практически не сомневался, что планер начального обучения типа “БРО-11” или “ХАИ” с мотогондолой полетит с первого раза. Уж что-что, а здесь отсутствовало главное историческое ограничение развития всей малой авиации - двигатели. Магодвижки с
накопителями вполне могли сравниться с двигателями внутреннего сгорания, которых здесь не было и не предвидилось в ближайшей перспективе, подобными делами здесь никто не интересовался вообще, типа нет - и не надо.
        Но кое-что было можно сделать уже сейчас. Из-за безвыездности пришлось напрячь приехавшего с Гравии по своим делам Тиру, расписав ему использование дельтаплана в диверсионных подразделениях, нарисовав чертежи и отправив по мастерским заказывать детали, а дальше собирать их они будут сами на операционной базе на Гравии. Параллельно подсунув чертежи Сайлеру - пусть патентует. Ну а Тира, со своими блин орлятами, пусть учатся летать сами - все, что Серж об этом знал - это рассказы друга-экстремала, который любил дельтапланеризм до безумия, нескольких переломов и поломки пары дельтапланов. Это он и начеркал на бумажке Тире. Сам Серж считал это редкой глупостью - экстремальные увлечения хороши только тогда, когда перестают быть развлечениями и источником адреналина и начинают приносить пользу другим. Например, горноспасателям, которые снимают с гор придурковатых любителей острых ощущений (или их тела, если ощущения были особо острыми), или боевых пловцов, которые очень хорошо работают головой в отличие от безбашенных дайверов. Хорошо, хоть экстрим в массе своей не добрался до этого мира, тут выжить
простому человеку уже экстрим, а для благородных есть дуэли, охоты и заговоры - все, что заставляет бурлить кровь бездельников.
        Ладно, сейчас домой, ванну, выспаться и с утра опять за чертежи планера…
        Глава 12.
        Дати который день уже шлялся по улицам около королевского дворца, проводя рекогносцировку. Расположение стражей, огневых точек, секторов обстрела… Чтобы попасть за периметр в лоб, об этом и речи не шло. Слишком мощными были укрепления, слишком много постов и патрулей. А также еще и многочисленные сигнальные и защитные плетения, прикрывавшие все и вся, как на поверхности, так и под землей. Старательно запоминая днем, вечером он переносил это все на имевшийся у имперской разведки план дворца и прилегающих окрестностей двадцатилетней давности. Плохо еще и то, что крепостные стены, окружавшие дворец и его окрестности, были выше всех окрест стоящих зданий, за исключением Собора Всех Богов, и полностью закрывали то, что находилось внутри. Разумеется, для мага не составило бы трудности запустить “птичий глаз”, взяв под контроль какую-нибудь птичку, но, во-первых, Дати был довольно слабым магом, а во-вторых такое заклинание сразу было бы обнаружено. Сейчас такое допустить нельзя, нужно перестраховываться, чтобы не обнаружить себя раньше времени. А время, чувствуется, скоро придет. Не зря такие артефакты
он использует, ой не зря. Дворец-то ставили не просто так. Раньше на этом месте стоял замок, и стоял он как раз на пересечении пяти потоков Силы, что само по себе считается уникальным случаем и государственной тайной. Благодаря артефактам Дати уточнял места потоков Силы, текущей к дворцу. Таким образом, план с каждым днем все пополнялся и пополнялся. Осталось только посмотреть, что находится внутри крепостной стены. Внутрь не попасть. Можно, конечно, попробовать через собор, но нужды особой нет, пока можно обойтись без этого. Тем более в письме от Делиорна, приложенного к тому мешку, было строго-настрого приказано прекратить все активные действия и ждать указаний. Следующая посылка придет через неделю, и там уже будет очень много чего в пространственном кармане…
        … Серж оторвался от надоевших уже чертежей. Закончить бы сегодня-завтра и хоть денек отдохнуть и выспаться. Пора бы выкинуть шлак из головы и чего-нибудь поделать руками. Например, обещанный Тире револьвер. Плохо то, что местный станочный парк застыл на уровне земного семнадцатого-восемнадцатого века со всеми его прелестями. Даже лучшие гномские станки, сверлильные и токарные, мало чем отличались от первых творений Нартова. А уж про фрезерные и думать не стоило. Эх, сейчас бы раму револьвера отфрезеровал бы, ан нет. Все приходится отковывать и доводить напиллингом. Поэтому и изящества не ждите, будет на уровне первых капсюльных револьверов Кольта, без сменного барабана, одинарного действия, с надвиганием барабана на ствол для лучшей обтюрации.
        Куда же делись все технологии и заводы древних? Да их просто и не было. Не могло высокоразвитое общество не оставить после себя ни зданий и сооружений, заводов-газет-пароходов, в конце концов огромных мусорных свалок, составляющий неотъемлемую часть и сам признак высокоразвитой цивилизации, что бы ни говорил один полуфантастически-мистический телеканал. Там утверждали о том, что на Земле до этой цивилизации было еще несколько, вот только от них тоже помоек не осталось, только наскальные фрески да оплавленные камни. Каким бы они кипятком брызгали, если бы узнали все, что уже знал Серж.
        Технологий и заводов просто не могло быть. А был просто форпост какой-то другой высокоразвитой цивилизации, ведущей войну с другой. В конце концов, чтобы построить собачью будку, совсем не обязательно ставить рядом деревообрабатывающий и инструментальный заводы, проще взять готовые пилу и доски и потом отвезти готовую будку на место. Или сделать это на месте. В результате вместо заводов рядом с будкой будут лежать пила и молоток. А в том, что цивилизаций может быть больше одной, Серж убедился сам, попав сюда.
        Разложив детали револьвера на столе и прикладывая одну к другой, Серж постоянно брал то надфили, то наждак. Мастерская Сайлера хоть и старалась делать детали более или менее точно, но все равно точность хромала на обе ноги. Пускай на десятые доли миллиметра, но где-то меньше, где-то больше. Да и что брать с местных средневековых оружейников? Можно было некоторые детали заказывать у ювелиров, но тогда и сам револьвер стоил бы как золотой с драгоценными камнями, и возможные секреты конструкции ушли бы наружу. В общем, сплошной хэнд мэйд.
        Ну вот, почти собран. Серж пощелкал курком, наблюдая сполохи огня в пустых каморах с кристаллом сзади, вроде ничего не заедает и не слишком болтается. Завтра заедет Тира и заберет с собой на полевые испытания. А в мастерской надо заказать десятка два комплектов деталей, и не суетясь, в порядке отдохновения собрать. Будет хорошее стрелковое оружие для немагов, да и магам в качестве “последнего шанса” не помешает. Эльфы нарушили заповеди древних и вернули в мир огнестрельное оружие? Будет им за это. И пушки, и минометы, и - да, кстати, а это мысль, - напалм. Правда ингридиенты придется долго подбирать, с перегонными кубами тут знакомы только для самогонки, а загуститель из мыла годится только для фантастических романов - смесь моментально расслаивается и плохо горит. Опять проблема современных химиков, точнее алхимиков, мать иху. Химической промышленности тут нет. Придется помудрить, но зато как эльфам понравится, когда эти юные мичуринцы будут пытаться тушить свои зеленые жилища, политые нетушимым водой огнем, а еще хорошо серной кислотой, она органику хорошо берет, а еще…
        От сладких мыслей о предстоящем геноциде столь ненавистных ему ушастых уродов его отвлек Сайлер.
        - Развлекаешься?
        - Да, мессир, - Серж картинно прокатал барабан револьвера по рукаву, потом вытянул руку и спустил курок.
        - А вот эту штуку давай сюда, подарю Его Величеству, пускай дает заказ на них для Королевской и Тайной Стражи, как раз первая партия в отряд пойдет. И денег заработаем, и легально вооружимся, а то Азариус не поймет, если мы это без его ведома и подпольно сделаем.
        - Пойдемте, мессир, - Серж тяжело вздохнул, - отдам вам заявку на патент.
        - Это правильно, - Сайлер довольно повертел револьвер.
        Серж уныло поднимался по лестнице в свой “кабинет”, как он окрестил комнату на втором этаже. Сайлер, конечно же, прав. Придется подарить Азариусу, только его прямой приказ может оправдать изготовление такой вундервафли по местным меркам. Потом с развитием производства и освоением “новых” технологий можно и гатлинг забабахать, но это опять требует изготовления унитарных боеприпасов, которые пока здесь не освоят в производстве из-за точности обработки в плюс-минус лапоть.
        - А это точно будет летать? - Сайлер с сомнением вертел в руках чертежи планера.
        - Точно. Только вот учиться придется по наитию. Я сам никогда не управлял такой штукой. Только понятие имею.
        - И не будешь. Не хватало еще разбиться.
        - Но надо кому-то будет, хотя бы для демонстрации.
        - Хм. Имелся у меня знакомый вольнодумец, когда все это было под запретом. Собрал крылья и полез на храм.
        - И разбился нафиг? - был такой персонаж в русской истории.
        - Нет. Крылья отобрали и в дом умалишенных засунули. Там и до сих пор сидит.
        - Я боюсь, он там последние остатки разума потерял. А доверять машину безумцу - не самая лучшая идея, мессир.
        - Тоже верно. Кого бы ты предложил на роль подопытного?
        - Я думаю, моряка. К качке привык, высоты лазить в “воронье гнездо” не боится, координация соответствующая. Что знаю, ему передам. Может что и получится.
        - Когда с чертежами закончишь?
        - Думаю, завтра. И надо срочно отдавать в производство, только кому?
        - А тут и думать не надо. Реквизирую краснодеревщиков и пускай твои нервюры и лонжероны выпиливают и собирают под твоим чутким и бдительным руководством.
        - Как это? Я же здесь.
        - Я принял решение отправить тебя в наше поместье. Там же здание цеха готово, только пока заброшено после того случая. Реквизируем и перевезем пока туда всех мебельщиков со станками.
        - В общем-то это хорошая мысль, мессир. Как раз и место для плаза там есть. Но всех не надо, мне достаточно будет четырех-пяти человек, первый вариант будет очень простой.
        - Ну а охрану мануфактуры и поместья будут осуществлять егеря, с этим я договорился. Так что готовься, собирайся, завтра под охраной в родные пенаты.
        - Хорошо, мессир. До завтра я составлю список материалов и станков, которые будут нужны, и чертежи деталей, которые надо заказать в мастерской.
        - Готовь. Ради тебя специально по дороге на службу заеду в мастерскую. Да, кстати, Тира будет некоторое время занят, но помощника, точнее помощницу, я тебе нашел. Ана с тобой поедет.
        - Змейка?
        Серж каждый день проводил в обществе Аны и Колхана все то время, когда не пропадал в кабинете и мастерской, то есть не больше часа в день - завтрак, обед и ужин, и уже привык к этой семейной паре.
        - Ты ее так зовешь?
        - Нет, мессир. Только по имени.
        - Правильно. Позывной только для своих. Я долго думал, как тебя окрестить, и придумал. Будешь “Мастер”. Право на имя ты уже заслужил, и никто против не будет.
        - Мастер? Мне нравится, мессир.
        - Ладно, работай дальше и собирай вещи. Ану я сам проинструктирую.
        - Есть, мессир, - Серж проводил взглядом Сайлера, спускающегося по лестнице, и, размяв плечевой пояс, снова взялся за карандаш и линейку.
        … В большом зале пахло деревом и стружкой. Под присмотром Сержа на ленточной пиле выпиливали нервюры, подгоняли их вручную по профилям, вычерченным на бумаге. У окон двое других мастеров подгоняли лонжероны. Пусть первое крыло будет сплошным, гондола для экипажа будет крепиться снизу - лучшее решение для таких скоростей и нагрузок именно высокоплан и никаких других вариантов. Восемьдесят-сто километров в час без мотора - самое то. Не “боинг” и не “МиГ” же строим, хотя все самолетостроители начинали именно с этого.
        В зал вошла Ана, за ней егеря тащили ящики.
        - Привет, Серж. Привезла все, что ты просил.
        - И движок тоже?
        - Да, но его сразу в дом, под надежную охрану.
        - Правильно. Ставьте вот сюда, к стене, - Серж махнул егерям.
        Серж окинул взглядом зал. Да, охраны тут напичкано по полной программе. Четыре егеря в полном городском снаряжении, за окном патрули и посты охраны, все под полным присмотром. И само здание, и зал с плазом охраняются днем и ночью, никому не проскользнуть и не устроить диверсию. Почему-то после покушений у Сержа опять взыграла забытая со службы легкая паранойя. И, несмотря на полную охрану поместья и мануфактуры, что-то все-таки не давала ему покоя. Ана, в качестве не столько помощницы, сколько личной охраны, напротив, была спокойна.
        - Там в доме ждут еще два ящика. Вот письмо от Сайлера, - Ана протянула конверт.
        В письме Сайлер извещал, что Его Величество с нетерпением ждет демонстрации планера, а также одобрил револьвер и хочет наладить производство. Готовые детали из мастерской прислал с Аной.
        Вот что, значит, в тех двух ящиках, которые занесли в дом. Ну что же, Серж знает, кому он подарит два первых револьвера из этой партии.
        В этот день он поздно лег спать, зато к утру были готовы два первых собранных серийных револьвера. Качество изготовления, как ни странно, немного улучшилось, видимо Сайлер сделал соответствующее силовое внушение мастерам.
        - Держи, Ана, - Серж протянул ей два револьвера за стволы. - Теперь это твое дополнительное оружие.
        - Да? А попробовать можно?
        - Обязательно. Более того, тренируйся сколько влезет, - Серж тряхнул увесистой сумкой, повешенной через плечо. - Сейчас и начнем.
        Вот оно, знакомое поле, на котором месяцы назад, кажущиеся уже вечностью, они испытывали его первое здесь “изобретение” - блочный арбалет. Серж отметил стандартные двадцать пять шагов, дистанция для упражнения ПМ-1, и воткнул небольшой щит с мишенью.
        - Вот, смотри, стойка для стрельбы с двух рук. И с одной руки, - Серж проделывал это с автоматизмом, выработанным годами службы. И хоть хват для револьвера немного другой, в отличие от автоматических пистолетов, в руке рукоятка сидела как влитая - он помнил, какими неудобными бывают рукоятки, особенно у ТТ, и проектировал оптимальную форму заранее, в планах было изготовление ортопедических рукояток. Ну а более сложные стойки для стрельбы - это уже потом.
        - Извини, под них положен пояс с кобурами, но его нет. Я думаю, сама подберешь или закажешь. Смотри, как его заряжать, - Серж засыпал порох из пороховницы, примял его как следует и вставил пулю, прижав встроенным шомполом. После того, как все шесть камор были заполнены, он достал очки и затычки в уши.
        Серж навел ствол на мишень. В прошлом, из-за проблем со зрением под конец службы стрельба у него шла с каждым разом все хуже и хуже. Теперь, после прокачки его здоровья Сайлером, он видел мишень столь ясно, как и в юности.
        Бах! И в центре мишени появилась пробоина. Еще, еще… Все. Все шесть можно было накрыть половиной ладони.
        - Силен, - усмехнулась Ана. - Теперь я.
        Все шесть выстрелов почти слились в очередь. Ого, молодец, раньше ведь из этой пушки не стреляла. Точно Змейка, быстрая и опасная. И меткая - ее пробоины можно было закрыть монетой. Ну что же, можно было ожидать от профессионального киллера, капитана Тайной Стражи. В ее профессии не бывает плохих бойцов, естественный отбор.
        - Прямо как ковбои, не целясь, - Серж продемонстрировал пустым револьвером, как стреляли в вестернах, взводя курок ладонью.
        - Ну могу и так.
        - На, твои. Владей.
        - Спасибо. Пойдем, за работу пора приниматься.
        - Да, побаловались и ладно. Сумку я сам донесу.
        Пропеллер Серж решил делать лично сам, да и мастерам слишком много знать не надо, и так набрались лишних знаний, пусть и под магической клятвой. Как деревянную часть соберут и обтянут полотном, надо обратно всех отправить. Ах, да, совсем забыл, пилот. Сайлер обещал направить троих кандидатов, чтобы Серж сам отобрал нужных. А вот черт его знает, как. Тренажеры для летчиков, на которых отсеивают курсантов, отсутствуют. Придется по наитию и подручными средствами.
        - Здравствуйте, господа, - Серж вошел в гостиную. - Вас выбрали, как людей, не боящихся риска и способными на новую деятельность на благо государства. Итак, представьтесь.
        - Лейтенант ван Зоген, - невысокий крепыш со светлыми волосами встал по стойке смирно.
        - Старшина Лероз, - этот тоже крепкий, но более обветренный и с мозолистыми руками.
        - Адъютант Дега, - вот этот совсем не похож на стереотипного моряка, длинный и какой-то нескладный. А ведь тебя, дружок, придется скорее всего отсеять. Серж помнил, как его друга отчислили из Качи со второго курса, куда его запихнул отец-полковник. И вроде все нормально, учился со всем прилежанием, если бы не одно “но”. Рост. При отборе на медкомиссии норма - не выше метра семидесяти пяти, а при своем росте в метр восемьдесят пять он просто не помещался в кабине истребителя. Так и стал неудавшийся летчик неудавшимся строителем - в области было только два военных училища. Окончил, уволился и спился, утопив мечту в водке навечно. Ну здесь ситуация другая, они и так при деле и возврат обратно на флот судьбу им не сломает.
        - Сегодня вам придется пройти много испытаний, которые определят вашу дальнейшую судьбу. Не скрою, от вас здесь останется только один, остальные вернутся к своему прежнему месту службы. Все понятно? Вопросы?
        Все молчали, это был хороший знак.
        - Вот бумаги, господа, там вопросы и прочерки, где ответы. На все время вам дается полчаса, пишите первое, что придет в голову, ответы не обдумываете, - ну что же, первое для данного общества использование психологического теста, Серж составил краткий тест на акцентуации и вопросы на честность. Посмотрим, что напишут.
        Через полчаса Серж бегло просмотрел ответы. По ним ван Зоген явно выбывал. Чистый демонстративный тип. Как его вообще во флоте терпят? Наверное и спихнули сюда. Ладно, зарубка в уме. Не подходит, но пусть пройдет остальные испытания.
        - Хорошо, теперь еще один тест, - теперь пусть пишут на ай-кью и способности к математике, должен же флот отличаться в лучшую сторону от штатских и сухопутных.
        Еще час ожидания, и вздох разочарования. Только Дега показал, ого, сто двадцать пять, очень умен, однако. И с математикой у него отлично для цивилизации этого уровня развития, не надо забывать про это. Вроде он младший штурман по специальности, ну что ж, этой должности он больше чем соответствует. Был бы дворянином - был бы старшим офицером и старпомом, а так - происхождение подвело.
        - Ладно, господа, перейдем к тестам на свежем воздухе. Пойдемте, - Серж повел троицу претендентов к лагерю егерей, их командир все подготовил.
        Полосу препятствий - еще одно новшество для этого мира - егеря изготовили еще на второй день пребывания лагеря по совету Сержа, и, как оказалось, зря - тренированные солдаты проходили ее на один чих. Все-таки егеря - это егеря, местный спецназ, такое заставит попотеть только новобранцев и плохо обученных солдат. А вот морякам - самое оно.
        - Пошли!
        - Вы откуда их взяли, милорд? - спросил подошедший комбат егерей.
        - Флот, господин майор.
        - Оно и видно, - майор презрительно сплюнул под ноги, наблюдая за мучениями моряков. - До сих пор думают, что ходят, а не плавают, а ног у их посудин нет.
        Серж хмыкнул. Да, довольно жалкое зрелище. Под свист и улюлюканье, засыпаемые подколками егерей, моряки изображали солдат, как могли. К финишу добрались потные, грязные и запыхавшиеся.
        - Ко мне! - под недоуменными взглядами моряков Серж достал нитки и три иглы. - Вставляйте нитку в иголки!
        С первого раза трясущимися руками вышло только у Лероза.
        - Теперь за мной! - Серж быстрыми шагами пошел к зданию мануфактуры. Подойдя к лестнице у края стены, полез на крышу.
        - Говорите, высоты не боитесь? Ну вот вам задание. Пройти по бровке вот по этой линии от начала до конца. Да, страховки не будет.
        - Да что вы себе позволяете, лейтенант? - наконец не выдержал ван Зоген. Как раз та реакция, которой от него ждал Серж.
        Серж нехорошо ухмыльнулся, с трудом удерживаясь дать в зубы этому дворянчику в присутствии нижних чинов.
        - Пошел вон, чтобы через минуту тебя здесь рядом не было.
        Ван Зоген побагровел, хватая ртом воздух, и стал шарить по поясу, пытаясь найти отсутствующий меч.
        - Что такое? Вы собираетесь вызвать меня на дуэль? Напоминаю, что сейчас я ваш командир по воле Его Величества и любое неповиновение наказывается как бунт. Продолжим?
        Ван Зоген молча повернулся и пошел к лестнице.
        Первым на карниз пошел Лероз. С какой-то легкостью и даже изяществом пробежал, почти протанцевал по карнизу. Видно было, что это ему не впервой. Дега же наоборот прошел по карнизу медленным уверенным шагом, хорошо держа равновесие.
        Да, задачка. Выбрать из двух оставшихся претендентов одного…
        А, пускай будут оба. Один - с упором на силу и ловкость, второй - с упором на интеллект. Жалко их отпускать. В конце концов, мотопланер не истребитель, внесем поправки в виде отодвигающегося кресла. Все равно эта летающая табуретка лишь первая ласточка, а люди нужны всегда, тем более штурманы. Будем из подопытных кроликов делать опытных.
        - Майор, ставьте этих двоих на довольствие. А вас, господа, жду через полчаса в доме для принесения магической клятвы. После этого займемся делами…
        … Дати надоели до чертиков эти заваленные дерьмом переулки, в которых не упадешь, так измажешься. Сегодня опять к тому же Реку - должна была прийти новая посылка. Странно, прежнего мордоворота на месте не было, кого-то другого тоже. Рука Дати скользнула в рукав, нащупывая рукоять кинжала. Он медленно прокрался к двери лачуги, тихонько приоткрыл…
        - Спрячьте кинжал, милорд.
        Все были здесь. Рек и его подручный лежали в луже крови на полу, в невидящих глазах Река отражались отблески пламени масляной плошки на столе. За столом сидел человек, которого Дати хорошо знал. Полковник Дельгариэн, боевой архимаг.
        Дати отдал воинское приветствие.
        - Садитесь, мы не на военной службе, - поморщился Дельгариэн.
        - А зачем…
        - Они нам больше не понадобятся. Операция входит в решающую фазу. Я прибыл для координации дальнейших действий. Вот мои документы.
        Дати быстро просмотрел бумаги. Забавно, полковник приходился теперь ему дядей.
        - Где планируете остановиться?
        - У вас. Приютите родственника, надеюсь? - усмехнулся полковник.
        - Конечно, господин полковник.
        - Уходим, - лицо Дельгариэна поплыло, сменившись иллюзией обычного человека. - Помоги положить этих на стол, нужно, чтобы лучше обгорели.
        - Может, магией?
        - Лучше перестраховаться, чтобы следы случайно не обнаружили. А так два отморозка сгорели в пожаре, - Дэльгаириэн щедро плеснул на стены из бутылки светильного масла.
        Надев мешки на плечи, они выскочили за дверь, и маг опрокинул плошку на пол. Весело занялась огнем лужица масла. Быстрым шагом Дельгариэн с Дати побежали по переулку, который уже начинал заполняться дымком…
        … Сайлер был сильно не в духе. Сначала допрос этого придурка Жодера показал, что он ни с кем не связан, просто сорвался в силу гигантских тараканов в башке на почве мужского климакса. Дело, вкусное дело о заговоре магов раскрутить не удалось в силу отсутствия такового. И вот теперь огромный пожар в Кукольей Слободке, местного бидонвиля, прибежища воров, шпаны и проституток. Сотни погибших, пожар тушили всем миром, но сгорела почти вся Слободка. Теперь уцелевшие шпана и оборванцы разбредутся по городу, вырастет преступность, да и запах горелых нечистот облаком угара висел над городом. Пускай этим Стража занимается, шмары со шпаной и торговцами дурью проходят по их ведомству. Да, пора уже поговорить с Азариусом, чтобы на Стражу повесить роль описанного Сержем “Министерства чрезвычайных ситуаций” хотя бы в малом объеме - его высокоразвитая цивилизация обладала такими возможностями, которые во сне не приснятся любому архимагу. Да и общество у них было слишком гуманно по сравнению с до боли привычными, въевшимися в плоть и кровь законами родного мира. Серж, насмотревшись на это, назвал окружающее
“средневековым варварством”, а уж ханжой его никто не сможет назвать.
        - А что, ваши предки были лучше? - только и спросил тогда Сайлер.
        - Нет, - вздохнул Серж. - Особенно европейцы, всех красивых баб на кострах сожгли, а некоторые индейские цивилизации вообще под корень вырезали.
        А вообще, обстановка в королевстве была сложной. Все двигалось к большой войне с эльфами, черт бы их побрал. Шпионы сообщали о сосредоточении войск эльфаров вблизи границы, погранцы - о эльфийских разведывательно-диверсионных группах в приграничных районах, моряки - о постоянном нарушении эльфийскими судами морских границ. И ничего нельзя было сделать, кроме попыток отжать пограничные провинции самой Эльфарии, но решимости начать войну не было. Королевский штаб представлял разные варианты наступления на Эльфарию, и каждый раз при подсчете будущих потерь откладывал это дело в долгий ящик. Потери были вплоть до половины-двух третей армии и флота. А это конец, нельзя забывать про орков и Айзанское ханство, которые с удовольствием ворвутся в южные провинции, пока на западе армия будет воевать с эльфарами. Поэтому приходится только готовиться. Армия королевства превосходит по численности силы эльфаров и орды урук-хаев по отдельности, но, если соседи нападут разом, королевство рухнет. И ни новое оружие, придуманное Сержем, ни его тактика и стратегия, на которую нужно переучивать всех, от генералов до
рядовых, не спасут, тут нужно время, много времени. Также будут сходиться лоб в лоб и мочалить друг друга метательным и холодным оружием. Единственный выход, способный ослабить врага - “оружие массового поражения”, как его называл Серж, не нашел поддержки у Его Величества, хотя и мог бы немного переломить ситуацию в свою пользу. Да и то, немного можно тут сделать - из этих видов в местных условиях могут быть использованы отравляющие газы и, частично, “бактериологическое”, по словам Сержа, оружие в тылу врага, подобное тому, что любили делать эльфары. Самое мощное, “ядерное”, по его же словам не под силу изготовить никому в этом мире, только лет так через пятьсот, да оно особо и не надо при наличии артефактов Силы. Поэтому, по-любому, когда, а не “если”, начнется война, позиция королевства довольно шаткая, несмотря на всеобщий оптимизм. Еще тогда Тира вывез основную часть ценного имущества из поместья в тайник на плоскогорье, который никто не найдет, сейчас команда Тиры начнет вывоз ценностей короны, которые помогут со временем возродить королевство из пепла, буде оно падет. И Сержа надо будет привлечь
к этому делу. Полноценный боевой маг будет нужен в отряде Тиры.
        Глава 13.
        Серж сидел в гондоле первого мотопланера. Ну вроде ничего так для начала получилось. Машина легкая, мощный мотор, километров под сто пятьдесят так выжмет. Сейчас планер был привязан за шасси к столбикам, вкопанным в землю. Серж поддал газу, магическим зрением увидев, как силовые линии, подходящие к магомоторчику, увеличили яркость. Ну точно прямо аналог регулятора напряжения на полевом транзисторе. Лопасти винта за спиной слились в полупрозрачный круг. Все нормально. Серж сбросил газ. Единственная проблема в градуировании трубки Прандтля. Скорость здесь измеряли в узлах, лаги у моряков были только механическими и, естественно, на суше не подходили. Да и скорости были не те. Придется делать взлетку с разметкой колышками, смотреть, засекая по клепсидре для тонких опытов (блин, механических часов тут тоже не было) и высчитывать скорость. Кроме стеклянной части трубки Прандтля из приборов были только компас и круглый пузырьковый уровень, показывающий и крен, и тангаж. Ну и песочные часы с разметкой, хотя неизвестно, как они будут врать при ускорении.
        Серж вылез из гондолы и стал отвязывать колышки. Осторожно, за гондолу они с Дега, которого он выбрал как самого осторожного для первого полета, выкатили мотопланер на дорогу, заранее расчищенную от крупных камней.
        - Все запомнил? Взлетаешь и садишься, никаких пируэтов и поворотов. Вон бумажный зонтик на трубке, как почувствуешь, что оторвался от земли, сдвинешь его до уровня. Все понял?
        Дега только кивал. Теорию Серж преподавал емко и кратко, насколько позволяло время. Все они в свободное время не выходили из гондолы планера, который приходилось использовать и как наземный тренажер.
        - Ну, боги нам в помощь. Давай!
        Дега кивнул, блеснув очками-консервами и дал газ. Медленно, подпрыгивая на камушках и неровностях, машина набирала скорость. Отрыв! Все, братья Райт этого мира родились. Этот день надо запомнить, войдет в историю как День Авиации. Было видно, как пролетев метров сто аппарат вновь приземлился на полосу и снижая скорость опять попрыгал по неровностям дороги. Серж махнул ему рукой. Дега вылез из гондолы, развернул планер и на очень малом газу поехал обратно.
        - Ну, молодец, все правильно сделал, - Серж обнял Дегу. - Завтра попробуешь полетать по-настоящему. Сделаем облет по “коробочке”.
        - Не факт, - сказал подошедший сзади Тира.
        - Здравия желаю, господин полковник!
        - Пойдемте, господин лейтенант, надо поговорить.
        Они отошли ото всех метров на сто и Серж, взмахнув рукой на автомате сделал “полог тишины”.
        - Вот именно об этом. Нам в отряд нужен боевой маг. Раньше мы без него обходились, теперь нет. И единственная кандидатура - ты.
        - Сайлер в курсе?
        - Да именно он это и предложил.
        - Ну и как мне все это бросить?
        - Просто и легко. На время. Будешь появляться здесь, делать свои дела и опять исчезать. Понимаю, что хлопотно.
        - Хорошо, только отдам распоряжения, и готов. А потом возможно и твою летную школу к себе на базу перетащим.
        - Если Его Величество согласится.
        - Боюсь, у него не будет другого выхода. И зависеть это будет не от нас.
        - Неужели?
        - Вот-вот. Не знаем, сколько времени осталось. Так что поехали. Сегодня сюда заедет Сайлер, соберет все остатки, после этого мы доберем свое. И будем ждать развития событий, больше нам ничего не остается.
        …Операция проходила под личным контролем Азариуса. Отобрав ключи от сокровищницы у королевского казначея и отправив того под охраной в свой кабинет, Его Величество в сопровождении группы Тиры и Сержа спустились глубоко под землю, в подвалы замка, через многочисленные бронированные и магически защищенные двери и лестницы.
        Азариус взмахнул рукой и огромный зал в подземелье, в который выходило множество дверей, осветился неярким призрачным светом маголамп в потолке.
        - Поздравляю, господа. За последнюю сотню лет здесь бывало всего несколько человек и еще сотни мечтали сюда попасть. Это хранилище короны. Наполнялось столетиями, а теперь настал черед его вывозить, не думал, что увижу такое на своем веку.
        - Ума не приложу, как вывозить будем, чтобы не засветиться?
        - За мной, барон. Одна из тщательно охранямых тайн королевства, про которую, кроме королей, никто не знает уже несколько сотен лет.
        Его Величество подошел к одной из дверей, защитное плетение на которой погасло от его прикосновения.
        - О тайне этой двери знал только один человек в государстве - я. Теперь и вы.
        Азариус с трудом открыл дверь, пахнуло затхлым воздухом. За дверью обнаружился длинный тоннель, конец которого терялся в свете тусклых маголамп.
        - Вот, возьмите, полковник, - Его Величество снял с шеи амулет. - Он откроет выходную дверь с любой стороны.
        - Двое со мной. Нет, Серж, ты остаешься здесь.
        Когда Тира со своими двумя бойцами стали теряться в полутьме, Серж опустился на корточки. Тоннель был явно построен не на местном уровне технологий. Гладкие круглые стены, словно проплавленные в камне, гладкий каменный пол. Цепь магических светильников на потолке, где-то есть вентиляция - никакой пыли и уж слишком затхлого воздуха. Стены покрыты сложным узором защитных плетений, сейчас в магическом зрении светившихся зеленым - без их отключения соваться внутрь было не самой лучшей идеей.
        - Древние, Ваше Величество?
        - Да, барон. Очень древние. Тысячи лет назад.
        Ждать ушедших пришлось где-то с полчаса. Затем из тоннеля раздался звук катящихся колес и на свет божий появилось какое-то транспортное средство, похожее на элетрокар.
        - Ну что за той дверью, полковник? Выяснили?
        - Тоннель выходит далеко за периметр, под стенами дворца и выходит в подвале одного большого заброшенного дома. Наверх выйти не получилось, там все закрыто плетениями, ключ на них не действует.
        - А, понятно. Закрыто печатью Тайной Стражи, дом наверное конфискован много лет назад. Барон ван Лигус, ваш выход.
        Катясь на каре под охраной по тоннелю, Серж чувствовал, как тот приближается к поверхности, это можно было отследить по тусклой цепочке ламп. Большой перегон, очень большой. На миг Сержу показалось, что сейчас из тонеля покажется перрон станции, но они внезапно очутились в обычном подвале, только большом.
        Ну точно. Большая массивная дверь запечатывалась знакомым защитным плетением Тайной Стражи. Серж поднес к двери руку, и с перстня сорвались несколько заклинаний. Плетение на двери исчезло.
        - Теперь назад, - бойцы отодвинули Сержа и осторожно приоткрыли дверь. За их фигурами Серж увидел только лестницу, уходящую вверх. Через пять минут один из бойцов спустился по лестнице и махнул Сержу.
        - Можно выбираться.
        Серж вышел из комнаты, когда-то бывшей кухней, с покрытой пылью оставшейся посудой и прошел коридорами в большой зал, по пути отправив тушку большой крысы носком сапога в другой конец зала.
        - Странно, что тут нет бомжатника.
        - Так все Тайной Стражей тоже запечатано.
        - Сейчас сниму.
        - Только черный ход из кухни и ворота для подвоза продуктов.
        - Хорошо, - кивнул Серж. - Ведите.
        Пока Серж возился с воротами, один из бойцов Тиры поехал по подземному ходу за фургоном, который они припарковали внутри крепостной стены. И тут с другой стороны ворот раздался стук.
        - Стража! Открывай!
        Тьфу, принесла нелегкая. Либо кто-то из соседних особняков метрах в двести друг от друга стуканул, либо просто патрули бдительные стали. В любом случае, не айс.
        - Открываю! - Серж налег на створку ворот.
        В лицо ему уставились три арбалета.
        - Тайная Стража, - Серж достал жетон, выданный накануне Сайлером.
        Теперь сплюнули уже стражники.
        - Так, уважаемые. Чтобы вас тут не было через минуту. К району не приближаться. Все поняли? - Серж коснулся значка тигра, камешки-глаза зажглись багровым светом.
        - Так точно, господин маг!
        Все-таки спалились. Теперь пойдут пересуды, стражники всегда любили болтать между собой не хуже дворовых кумушек. Но ничего не поделаешь, не валить же их.
        Патруль быстро ретировался из опасной зоны, и фургон подъехал уже по безлюдным улицам. Его подогнали вплотную к дверям кухни и распахнули задние створки.
        - Охраняйте двери, я назад, - Серж махнул бойцам и спустился вниз.
        Прибыла первая партия груза - в отличие от фургона в каре не было пространственного кармана. Серж помог перетаскать заколоченные деревянные ящики из потемневшей от времени древесины с тускло светящимися багровым защитными плетениями и магическими замками. Что в них было, Серж не знал, да и особо не хотел, потом можно взглянуть в опись у Тиры, который и принимал груз.
        Потом множество рейсов туда-сюда, ящики, бочки, мешки, пока пространственный карман фургона не был забит под завязку. Последним уходил Серж, восстановил магическую защиту везде, где снимал, вернул амулет Его Величеству и неспешным шагом вышел из дворца. Фургон ждал его за зданиями на дворцовой площади.
        - А где остальные?
        Кроме него и Тиры в фургоне никого не было.
        - А остальные останутся во дворце и будут нас ждать. Как ты думаешь, сколько человек должно знать, где мы будем прятать часть казны?
        - Тоже верно.
        - Об этом будем знать только мы двое лично. Его Величество настоял на этом. А карту мы потом ему нарисуем. И Сайлеру. Только четверо, которым можно доверять.
        - Почему я тоже?
        - Все очень просто. У тебя нет личных интересов. Как и у меня.
        - А если нас попробуют считать?
        - Ну вас троих считать невозможно, а у меня стоит хитрое заклинание, которое при попытке считки превратит мозги в кашу. Так-то, - Тира подмигнул Сержу. - Да и вообще, что-то много ты сегодня болтаешь. Прикуси язык.
        Серж поежился. Знать о том, что можешь так погибнуть? Все равно что знать о смертельной болезни, могущей убить тебя внезапно. Да, печально. Многие из знакомых Сержа, его возраста там, на Земле, внезапно умерли от инсультов. И каждый такой случай усиливал его депрессию.
        У портала сонному дежурному святому отцу сунули под нос жетон Тайной Стражи - все-таки таких больше, чем королевских, незачем еще больше светиться - и сказали адрес на Кембрии. Через несколько мгновений ночная темнота сменилась утренней зарей.
        Фургон выехал на площадь небольшого городка, одного из Зунландских форпостов на этом материке.
        Все как всегда - пыль вместо тротуаров, одноэтажные бревенчатые дома, свиньи, валяющиеся посреди дороги в грязи… Фронтир, однако.
        - Внимание не привлечем? Похоже, появление фургона, тем более богатого - самодвижущегося это такое событие для местных, что о нем будут еще год говорить.
        - Да и пускай себе говорят. Ну были мы здесь проездом, какие-то дела делали на пустошах, потом уехали. По легенде мы охотники, такие иногда сюда наведываются. Пусть потом долго ржут над двумя благородными клоунами, уехавшими ни с чем.
        Единственная почти дорога упиралась в ворота в бревенчатом частоколе с двумя полусонными стражниками.
        - Стой! Кто и куда?
        - Охотники мы, из столицы, - Тира подал стражнику проезжую грамоту, все чин чинарем.
        - Охотнички, значит. На кого охотимся? - прищурился стражник.
        - Да говорят здесь малорги водятся…
        Дружный смех стражников взорвал все вокруг, только что не уписались. Насколько помнил Серж, малорг - это местный аналог бизона и охотились на него только опытные трапперы. А в это время года стада откочевывали в другие места, так что добычей мог стать только малоргий навоз.
        - Ладно уж, - отсмеялся один из стражников, по-видимому старший. - Что в фургоне?
        - Охотничье снаряжение. Да, и для доблестных стражников кое-что найдется.
        Тира полез в кабину и достал два литровых пузыря дорогого коньяка. Для поддержания легенды решили взять дорогое пойло, а не обычную косорыловку, которую благородные не пьют.
        - Благодарствуем. Что же, проезжайте. Удачной охоты, милорды, - скалился стражник, изо всех сил стараясь не заржать.
        Тира вырулил в местные прерии.
        - Ну вот, запомнят лохов столичных, и что бухло у них хорошее. А фургон - да был у них какой-то. В отличие от нас эмоций не вызвал. Вот лохи - это да. А теперь приготовься к долгому путешествию, - Тира включил маскирующие след плетения. - Пилить нам до места еще часа три.
        Серж почти задремал, несмотря на тряску. Это Тира семижильный, по нему не видно, что не спал полтора суток, а Серж в свое время не любил суточные дежурства, да и кто их любит? Личным рекордом без сна были сорок часов.
        - Приехали, - впереди в полумиле от них виднелся скальный массив. - Челюсть Дракона, по повериям местных людей и орков место проклятое. Стоит подойти на пару фарлонгов, и ноги сами несут тебя прочь.
        - Что неудивительно, - Серж просканировал местность. - Плетение, создающее мощный источник инфразвука, скорее всего в той вон пещере, которая и служит резонатором.
        - Ладно, не умничай. Короче, заклинание, которое здесь, наложено неизвестно кем и неизвестно когда. Но работает. А главное, обойти его помогает вот этот амулет, - Тира показал крупный камень на цепочке. - Обнаружил я это совершенно случайно, когда служил в… Ну да неважно. Но нам не в пещеру.
        Тира подогнал фургон к крупной скале сбоку.
        - Запоминай, мой личный тайник.
        Чтобы до него добраться, пришлось перетаскать чертову кучу камней на другое место и здорово помахать лопатой. Наконец на поверхности показался метровый люк. Тира приложил ладонь к кругу на люке и охранные плетения сменили цвет на зеленый.
        - Иди, прижми ладонь сюда.
        Серж коснулся нагретого солнцем металла.
        - Теперь настроен и на тебя. Нет, внутрь мы не полезем - тут лезть некуда. Это ящик с пространственным карманом, много я за него в свое время отдал. И за магическую мину, которая под ним.
        Серж просканировал землю под ящиком. Да, небольшой такой шарик с арбуз, напитанный силой под завязку.
        - Ну что, начнем?
        Через пару часов Серж вымотался окончательно. Что левитация груза, что руками таскать - все едино. Но теперь фургон был пуст. Осталось только привести в порядок место.
        - Ну а теперь едем охотиться на малоргов, - подмигнул Тира.
        Пару часов пути назад, и фургон встал посреди прерии.
        - Отсыпаемся, -Тира залез в фургон и, поудобней устроившись на спальнике, захрапел. Серж последовал его примеру, провалиться в глубокий сон ему не помешали ни дощатый пол, ни тиранозаврий храп Тиры.
        Серж проснулся ночью, и вылез из фургона. Тира сидел у разведенного костра из привезенного с собой валежника, искры которого светлячками, летели в черное, усыпанное крупными звездами небо.
        - Хорошо-то как! - потянулся Серж.
        - Иди есть, я охотничий кулеш сварил.
        - Спасибо, господин полковник.
        Звезды… Где-то там, а может на другой стороне планеты, а может и вообще в другой галактике светило Солнце.
        - Ты говорил, что вы летаете там, вверху, - Тира ткнул пальцем в черное небо.
        - Ну да, только пока совсем недалеко.
        - А какой в этом смысл?
        - Ну, интересно же, как все это устроено, - Сержа подобный вопрос поставил в тупик. - Да и потом, когда-нибудь наши далекие потомки будут осваивать другие планеты, может и сюда прилетят.
        - А зачем? - Тира облизал ложку. - В вашем мире все настолько совершенно и нечем заняться, что нужно куда-то лететь и делать в другом месте?
        - Да нет, у нас хватает проблем выше крыши.
        - Древние тоже когда-то по преданиям пришли со звезд, напакостили тут, и ушли. Осталось от них немного - артефакты и заброшенные постройки. А мы как жили здесь, так и живем. И в небо глядим только для того, чтобы найти путь или подстрелить какую-нибудь птицу.
        - Может когда-нибудь и здесь найдутся люди, стремящиеся дотянуться рукой до звезд.
        - Может. А пока здесь есть дела поважнее. Ладно, иди спи, утром опять в путь…
        … Операция по вывозу казны продолжалась еще пять дней. Серж с Тирой побывали везде, на всех континентах, пряча в хранилищах ценности короны.
        - Оставьте хоть немного на карманные расходы, ироды! - пошутил Азариус, когда последний ящик скрылся в тоннеле.
        На следующий день провели операцию прикрытия - ночью из дворца выехали три фургона с гербом королевства на боках в сопровождении кавалькады из двух десятков вооруженных до зубов всадников Королевской Стражи. Совершенно легально, с подорожной от короля, запутывая след ныряли от портала к порталу, по пути проезжая между городами, затем вернулись обратно в Арзун. Об их настоящей цели знали только несколько боевых магов с охраной - для стражников же было ясно, что они везут что-то очень ценное, тут же сыграл умело пущенный среди них слух про королевскую казну, для достоверности жестко пресекаемый командирами. На самом деле группа боевых магов, имитируя места закладок тайников на перегоне, минировали эти самые схроны. А поскольку делалось все на полном серьезе и со всеми предосторожностями, пусть маги противника ломают голову, на каких перегонах и где именно на местности спрятаны королевские ценности, а найдя - получат гарантированный урон.
        Тира же перевез на операционную базу на Гравии мотопланер, двух недолетчиков и много нового оружия, которого хватило бы на небольшую армию.
        Глава 14.
        - Ну что же, пора! - Дельгариэн оделся как богатый купец, на роль Дати выпала роль изображать его слугу.
        - Пойдемте, милорд.
        До портала было полчаса ходьбы, за время которой ни один ни другой не проронили ни слова. Вот и заветные ворота. Дэльгариэн постучал.
        - Кого там черт несет? - послышалось негромкое бормотание Искореняющего, обслуживавшего портал.
        - Открывай, любезный, у нас срочные дела, нас надо перебросить в Ландак.
        - В курсе, что ночью двойная цена? - заспанный священник одергивал на себе рясу, пытаясь разгладить складки.
        - Сколько вас?
        - Двое. Вот деньги, убедитесь, - Дэльгариэн протянул священнику большой кошель с золотом.
        Искореняющий привычным движением высыпал золото в лоток для подсчета, и испуганно отпрянул - легкое зеленое облачко вылетело из кошелька и втянулось ему в ноздрю. Священник комично замахал руками, как будто отгонял мошку и энергично затряс головой.
        - Что это? - успел пролепетать он и глаза его остекленели.
        - Что? Всего лишь новая имперская разработка на основе спор цветка Чио. Чувствуешь, как твои мозги превращаются в кашу? - злобно ухмыльнулся эльф.
        Спорами Чио эльфары успешно пользовались для создания зомби из других разумных существ, на эльфов они не действовали. Единственно, что они прорастали в теле и превращали носителя в кучку гниющего мяса за несколько дней, но для целей Дэльгариэна хватит и несколько часов, потом будет уже все равно. Споры должны были оставить Искореняющего в живых, чтобы не поднялась тревога - сигнальный амулет на нем подавал сигнал при любом серьезном ранении, смерти или по желанию владельца.
        - Сколько смертных приговоров мы сейчас заработали? - хохотнул Дати.
        - Надо посчитать, - щелкая пальцами перед глазами священника, сказал Дэльгариэн. - Нападение на Искореняющего - сожжение заживо, захват портала - сожжение или варка заживо в кипящем масле, и еще за мятеж, предательство - хотя какие мы предатели, мы солдаты другого государства. Готов, можно приходовать. Подойди к пульту.
        Искореняющий на автомате подошел к панели ввода адреса. Защитное плетение проверило привязку к оператору и по портальному кольцу забегали разноцветные огоньки.
        - Вводи адрес Лоридэна.
        Раздался басовитый звук и огоньки на портале покраснели.
        - Я это предвидел. Земляные черви решили заблокировать Эльфарию? Ладно, - Дэльгариэн, засучив рукав начал копаться в панели, исправляя нити плетений.
        Дати уважительно кивнул. Специалистов по портальной технике Древних можно было на всей Изначальной посчитать по пальцам.
        - Вводи адрес Лоридэна.
        На этот раз портал отозвался высоким мелодичным звуком, зеркало портала подернулось рябью и из него стали выходить фигуры магов в боевых костюмах.
        - Приветствую, Дэльгариэн.
        - Приветствую, Бессмертные, - хотя правильнее их было назвать “долгоживущие”, самому старому из них было тысяча сто двадцать пять лет, умопомрачительная цифра даже для эльфаров. - Рад служить Империи!
        - Ты хорошо выполнил приказ. Оставайся здесь и займись работой портала, нужно будет принять несколько тысяч солдат. А твой спутник пойдет с нами, как провожатый.
        Из кольца тем временем выходили все новые фигуры - батальон “Кортекс” прибывал в полном составе.
        - Покажите цели на карте, майор. - невзрачный как человек командир батальона был лучшим специалистом по тайным боевым операциям Империи, прибывший с ним командир десантной дивизии - по операциям военным.
        Дати стал подробно описывать места расположения силовых структур, воинских частей, штаб-квартиры Тайной Стражи, дворцового комплекса.
        Командир “Кортекса” времени зря не терял - пока Дати излагал, к нему подходили командиры групп и по жестам руки командира группы соединялись и сразу расходились по целям. Стандартная тактика больше десантной, чем диверсионной операции - захват цели с максимальным уроном и удержание плацдарма до подхода основных сил. Командир десанта слушал и запоминал, его войска прибудут после “Кортекса” и пойдут им на подмогу. Сегодня много червей отправятся кормить земляных червей, скаламбурил про себя Дати.
        - С нами идут десять звезд “Кортекса”. Цель - дворец. Вы захватываете дворец, потом помогаете нам взять Азариуса, он нужен обязательно живым, чтобы потом показательно ответить за гибель наших братьев, - командир молча кивнул, слушая в который раз главного среди группы архимагов. Все цели были давно поставлены и последнее уточнение было скорее проформой. Если бы цель поменялась, ему бы сказали первому.
        - Майор, дайте ваши данные, - архимаг протянул ладонь к Дати. Тот покопался в карманах и вынул записывающий артефакт, с которым тогда нарезал круги возле дворца. Архимаг сжал артефакт в кулаке, закрыл глаза, и вздрогнул, как от толчка. Во дает, позавидовал Дати. Всю информацию разом усвоил.
        - Идемте.
        Десятка архимагов, охраняемая бойцами “Кортекса”, двинулась к дворцу быстрым шагом. Что же, прогулка на воздухе никому не вредит, аппетит только укрепляет, ехидно подумал про себя Дати. Ишь, как старперы бодро вышагивают, как на пробежке. Посмотрим, что от вас останется через пару миль, оставшихся до дворца.
        Дати ошибался. Ко дворцу они начали стягиваться порознь.
        - Рассредоточиться!
        По два архимага и две звезды присутствующие начали обходить огромную крепостную стену с самого начала выдвижения от портала, прячась за домами, окружающими дворцовую площадь. Ну да, пять линий Силы, десять архимагов - магическая атака должна быть очень мощной. Главный архимаг с напарником начали творить магический ритуал, насколько Дати разбирался, это был вызов стихии Земли. Ну, блин, перестарались старперы. Сейчас сюда, почувствовав запретную магию такого уровня слетятся все Искореняющие и крышка замыслам архимагов.
        … В храме Искореняющих (как скромно именовали монахи трехэтажный каменный манор) у стены со следящими артефактами дремал на кресле молодой послушник-стажер. Обычное ночное дежурство, на котором можно и поспать - следящие артефакты в последнее время сигналят хорошо если раз в год, а то и ложные срабатывания, если какой-нибудь дурной начинающий маг ошибется и не то наколдует. Правда, если увидит начальство, сразу наложит такую епитимью, что мало не покажется.
        В комнате раздался мелодичный звук. Сначала послушник повернул голову на другой бок, уж слишком не хотелось выходить из такого сна, за который потом после исповеди будут отпускать грехи кнутом. Когда до послушника дошло, что за звук вырвал его из сна, он моментально подскочил на кресле и сонными еще глазами уставился на стену. Звучал и светился красным артефакт эльфийской магии Земли.
        Послушник действовал по инструкции - снял со стены артефакт и положил на стол с магической картой Арзуна и окрестностей. О, боги, линия света уперлась в дворец! Послушник потянулся к магическому колоколу, чтобы вызвать группу боевых магов и… рухнул с пробитым ножом горлом.
        Эльфийский боевой маг подошел к столу и выключил артефакт. Не стоит привлекать внимания.
        На захват штаб-квартиры Искореняющих Скверну выдвинулось восемь звезд и восемь боевых магов, уж слишком сильные были здесь противники. Хотя глава ордена магистр Кронар и не был официально архимагом, но по силе был равен ему. Ну тут Кронару ничего не поможет, главное успеть до него добраться раньше, чем он поймет, что происходит. Пока все шло тихо, в ход шли зачарованные клинки и братья умирали раньше, чем успевали проснуться. Уже захвачено два этажа, остался третий… И тут магистр попортил им праздник.
        Выскочив в одно исподнем с двумя клинками Кронар моментально нашинковал пару шедших впереди бойцов, и уткнулся в боевых магов. По холлу засверкали файрболы и молнии, запахло озоном и дымом. Магистр ушел в глухую оборону, ведь долбили его восемь боевых магов одновременно. Было видно, как свечение купола защиты тускнело и все больше сжималось вокруг Кронара, еще бы чуть-чуть…
        - Вниз! - по этой команде маги упали на колено, продолжая атаку, и над ними грохнул сразу десяток мушкетов с зачарованными пулями.
        Было видно, как сначала разрывы уничтожили защиту магистра, а потом в ослепительной вспышке исчез и сам магистр, оставив на стенах лишь кровавые ошметки и пятна гари.
        Дальнейшая схватка между монахами и “Кортексом” окончалась естественно в пользу последних - бойцов сильнее нескольких боевых магов у них не было, а маги-стажеры не больше чем мясо.
        Старший из боевых магов снял с шеи амулет связи.
        - Все успешно, ордена больше нет.
        - Поняли вас. Конец связи
        …Сайлер не спеша цедил красное оригское из высокого бокала тонкого стекла. Король как всегда ужинал в малой обеденной зале и сегодня пригласил его разделить вечернюю трапезу.
        - Молодцы твои егеря, Аби. Все достаточно ловко провернули. Только вот не слишком ли близко они все спрятали, на одном переходе портала?
        - Так это вообще-то даже хорошо. Во-первых, никто не поверит, что это на самом деле, так могут сделать только больные на всю голову лохи, а уж квалификацию нашу наши враги точно знают. Во-вторых, это спрятано так, что надо искать специально и в точно известном месте - степи, пески и поля слишком большие, а тайники маленькие. Ну и потом, даже если докопаться до того, что все-таки именно Ферлаг с Лигусом все это провернули, кому-то придется влезть в их мозги, а это невозможно в принципе. Сержа не прочитать, а на Тире заклятие. А вот с прикрытием мы хорошо придумали, - Сайлер отхлебнул маленький глоток из бокала и насладился букетом. - Целенаправленно никто не следил, но свидетелей до хрена и больше, как в столице, так и на пути их следования. Если кто-то заинтересуется, то будет копать именно здесь. Надеюсь, прихватят с собой побольше первовырожденных тварей.
        - Ты, похоже, уже смирился с поражением в еще не начавшейся войне?
        - А ты нет?
        - Я - король, мне нельзя. Я должен быть впереди и на коне, вдохновлять народ и армию. И тебе тоже придется вдохновлять людей.
        - Да, ничего не поделать. Я спросил совета у Сержа, как у него на родине поступали в таких случаях.
        - И что, нашел ответ?
        - Нет. Но советы получил. У них была когда-то война, которую он называл “Великая Отечественная”. На случай захвата столицы создавались группы диверсантов, схроны с оружием, минировались все значимые сооружения. Все, чтобы как он сказал, “земля у захватчика горела под ногами”. Столицу они тогда не сдали, а вот на захваченных врагом территориях они развернулись. И никакие зверства, а там поверь, даже у меня кровь стыла в жилах от его рассказов, не смогли их сломить.
        - Да, быть правителем такого народа - это честь. Вот только у нас не тот случай. Наш народец будет пожиже.
        - Ну Серж примерно так и сказал про “средневековую отсталость” и “классовое общество”. Никто из низшего сословия не будет защищать интересы среднего и высшего, бедняку все равно, кто ему заплатит гроши и будет над ним стоять человек, эльфар или гном - все едино. Кроме, конечно, урук-хаев, люди их не любят в силу исторических причин и их обычаев. И на родине Сержа такое было, была мировая война и революция. Вообще, такое впечатление, что война там идет все время, почти без перерыва. Кто-то с кем-то где-то воюет, а учитывая их развитие, опережающее наше, кровь льется реками.
        - Удивительно, как они вообще умудрились развиваться до такого состояния, если постоянно воюют, - проворчал король и выпил бокал досуха. - Ладно, черт с ними, у них свой мир есть. Надо думать, что с нашим делать.
        - Я бы все-таки рекомендовал оружие массового поражения, Серж бы помог.
        - И выпустить дьявола на свет? Через некоторое время оно будет у всех разумных, которые с удовольствием начнут травить друг друга, а учитывая таланты гномов в алхимии и эльфаров в биомагии они начнут с нас. И тогда наша раса исчезнет с Изначальной. Достаточно того, что эти уроды нарушили заповеди Древних и возродили огнестрел, и теперь приходится срочно перевооружаться, хотя и так ясно, что не успеваем. Так что с дьяволом пока подождем. Что у военных, мне уже доложили. Что у тебя?
        - Тайная Стража на военном положении, мы готовы всегда. Кроме того, сейчас создаются схроны с оружием и группы, способные вести партизанскую, как ее называет Серж, войну. Началось минирование объектов, правда, пока двух. И одна из мин - под вашими ногами, Ваше Величество.
        - Сайлер, ты че, сдурел, старый козел? - заревел Азариус.
        - Вот ваш амулет управления, активировать его можете только вы и никто другой, - Сайлер протянул большой серебряный амулет на толстой цепи. - И еще он активируется, если вы уйдете за грань, не отключив его.
        - Повесить бы тебя, старый хрен! Она сама по себе не рванет?
        - Нет, Ваше Величество. Проверено - такая же установлена у меня в поместье, только с замедлением. Скопировал эльфийское посмертие, изъятое у не к ночи будь помянутого Диностро. Плохо только то, что оно очень трудное в изготовлении, вряд ли кто-нибудь еще его может сделать, все-таки по части гадостей эльфы - мастера.
        - Все равно, предупреждать надо было!
        - Ну так получилось, - Сайлер развел руками.
        - Ладно, кроме этого, какие еще сюрпризы?
        - Никаких.
        Внезапно пол под ногами вспучился волной, заходил ходуном. Замок содрогнулся, вниз с грохотом посыпались камни, потолок в зале треснул.
        - Бежим! - Сайлер выдернул за руку Азариуса из-за стола и потащил в открытую дверь.
        Тронный зал был завален камнями и обломками балок, завален осколками от огромной хрустальной люстры, упавшей с потолка и валявшейся тут же.
        - Да что за…
        - На дворец напали. Вот и сорприз, правда не мой.
        Вбежал гвардеец Королевской Стражи.
        - Ваше Величество, нападение на дворец!
        - Кто?
        - Эльфары, Ваше Величество!
        Азариус матерно выругался.
        - Потери?
        - Крепостная стена разрушена, казармы тоже, много погибло.
        - Сколько?
        - Не могу знать.
        - Ну так узнай!
        Послышались звуки выстрелов. Азариус в несколько прыжков оказался возле трона, у которого лежал артефакт связи.
        - Подданые короны, граждане Зунландии, - голос короля слегка дрожал, - без объявления войны эльфары подло напали на королевский дворец, идет бой.
        Сейчас все репродукторы на улицах Арзуна повторяли последнюю речь короля сквозь звуки выстрелов.
        - Я, король Зунландии повелеваю, чтобы земля горела под ногами захватчиков, убивайте всех эльфаров и их прихвостней, сопротивляйтесь! Чтобы ни одна ушастая сволочь не ушла! Я остаюсь на своем посту до конца. И - прощайте! Да хранят боги вас и Зунландию. Живите и помните.
        - Сумбурно, но искренне, - сзубоскалил Сайлер, вынимая из ножен меч. Его потрясывало от прилива адреналина, предчувствие схватки, скорее всего, последней возбуждало не по-детски.
        Звуки выстрелов и лязг мечей были уже слышны у дверей.
        - Может быть, уйдем подземным ходом?
        - Уже не успеем, да и нельзя нам спасаться бегством. Если боги нас не оставят…
        - Похоже, уже оставили.
        С грохотом вылетела дверь в тронный зал, в проем вбежало несколько эльфов из “Кортекса”, которых Сайлер шутя сжег файрболами. Но файрболы, посланные в еле видневшийся в пыли проем, тут же погасли. В зал вошла высокая фигура, закутанная в зеленый плащ эльфийского архимага, за ней еще и еще.
        - О, кого я вижу! Архимаг Драмборлэг, повелитель шавок,- король издевательски захохотал. - И ковен его дрессированных шавок. Могли бы записаться на аудиенцию, правда без своих собачек, во дворец собак и содомитов не пускают.
        - Сдавайтесь, Ваше Величество. И отдайте приказ прекратить сопротивление, - сморщившись, как от зубной боли, проглотил оскорбление архимаг. Эльфийские обычаи были к сожалению известны всем.
        - А то что? Убьете меня? - король издевался, как мог. - Сайлер, ты представляешь, первовыродки ставят ультиматум королю, да еще какой-то недоделок мне предъявляет?
        - Представляю, Ваше Величество, - внешне невозмутимый Сайлер лихорадочно прокачивал ситуацию. Ну все, приплыли. Десять к одному не в нашу пользу. Вариантов нет.
        - И что же дальше?
        - Мы гарантируем вам жизнь и справедливый суд. Абиусу ван Сайлеру - нет, враг Империи умрет здесь.
        - Я, милостью богов король Зунландии Азариус, - и тут Азариус выдал большой матерный загиб со всеми подробностями. - Записали, ушастые? Передайте своей гребаной ушастой королевской овцематке.
        - Вы отказываетесь подчиниться?
        - Прощай, Аби. Встретимся за гранью.
        - Прощай, Азар.
        Палец короля через батист рубашки нащупал драгоценный камень-кнопку на амулете…
        … Серж с Тирой сидели в гостиной поместья.
        - Надо тебе уже перебираться к нам на базу.
        - Не могу, господин полковник. Надо сейчас, пока нет войны, достроить наконец мануфактуру и выдать побольше оружия.
        - Боюсь, не успеешь. Главное, нам хватит надолго.
        - Ну а что там хватит? Только стрелковка и гранаты. Надо более тяжелое. Как запустим свое производство, будут и минометы, и огнеметы. Пушки наконец хоть самые завалящие. Да и химию надо развивать, а не алхимию. Мне все равно, что Его Величество не хочет.
        - Поосторожней с такими речами, а то Сайлер и сам хвост накрутит.
        Неожиданно на миг в ночном небе стало светло, как днем. Серж посмотрел в сторону города и обомлел. Огромный столб света уперся в небо и пропал.
        - Твою же мать, - Тира покачал головой.
        И тут же заскулил, заплакал перстень, как от боли. И в то же время в сознании Сержа всплыла мысль - “бегите!”.
        - Что это было?
        - Королевское посмертие. Сайлер поместил одно в подвалы королевского дворца, я помогал ему его переносить. Это значит, что ни короля, ни дворца больше нет, и рядом тоже на десяток фарлонгов тоже ничего не осталось.
        - Ни… чего себе!
        - А самое плохое в том, что он собирался зайти во дворец. А значит, Сайлер тоже ушел за грань. Ты ничего не чувствуешь?
        - Чувствую. Перстень прямо требует, чтобы мы бежали.
        - Надо слушать его голос. Потому что здесь заложено посмертие Сайлера, которое было завязано на него. Эх, плохо, что Ана забрала фургон, чтобы съездить в город. Думал, завтра вернется.
        - У меня же багги, забыли, господин полковник?
        - Ладно, выводи, я сейчас остаток вещей заберу. И побыстрее - Сайлер сказал, что только твой перстень может сдержать посмертие, как только уедем - рванет, но те, кто убил короля, могут явиться в любой момент.
        - Если от города - полчаса или чуть больше.
        Серж вывел багги во двор и побежал в свою комнату за вещами. Вот и ранец с вещами Лигуса, оружие, книги…
        В несколько приемов перетаскав в кузов своего магомобиля все необходимое, Серж сел за руль. Тира уже просто чуть не приплясывал от нетерпения.
        - Поехали!
        - Дайте ваш артефакт связи, - Серж размахнулся и зашвырнул оба магомобильника на крышу. - Вот теперь точно поехали.
        Серж тронул рычаг, машина сорвалась с места. Тут же на полную мощность включил артефакты скрыта - кто бы не искал их, вряд ли найдет следы.
        - Куда едем?
        - В город ехать нельзя, общий портал наверняка захвачен или заблокирован. Тайный в подвале Тайной Стражи - тоже. Больше порталов в Арзуне нет. Помнишь то место, куда мы свозили лишнее? Думаю, нам надо там отсидеться, а через некоторое время вернуться в город и попытаться пробиться к порталу, чтобы уйти на базу. Что ухмыляешься, вконец уже закабанел?
        - Угу. У меня другое предложение. В смысле отсидеться - я за. Но предлагаю другое место вместо склада без всех удобств, там эльфарам даже искать нас не надо будет, по вони параши найдут.
        Серж притормозил, и, пошарив в ранце, извлек те смарт-очки, которые оставил ему Лигус. Ура, зеленая полоса никуда не делась, и теперь она вела в том, направлении, откуда Серж пришел в первый раз, оказавшись здесь.
        - Хорошо, предложение принимается. Заодно и побываю в гостях у Лигуса.
        ”В гостях у сказки”, чуть было не ляпнул Серж.
        - А что, раньше разве не были?
        - Никто не был у него с тех пор, как он ушел и оборвал все связи с внешним миром.
        - У него довольно уютно, - Серж рванул баранку, огибая кочку. - И просидеть мы там сможем довольно долго, искать уж точно никто не станет, об убежище знали мы трое да Его Величество, земля пухом. Остальные вообще понятия не имели, где он сгинул и осталось ли что-нибудь после него.
        Они отъехали уже довольно далеко, когда все осветилось как днем. Серж остановил машину.
        - Из машины, на землю! Ногами в сторону взрыва, лицом вниз, руки под себя! - он буквально выпихнул Тиру из машины. Падая на землю он краем глаза ухватил через мгновенно затемнившиеся очки хрестоматийный грибок ядерного взрыва, никакого столба света - задумываться о том, почему рвануло по-другому у него не было ни времени, ни желания.
        - Лежать! Не вставать, ждать ударной волны!
        Через полминуты волосы Сержа колыхнуло ветром и немного присыпало песком. Знакомое чувство - у забора их части когда-то сработало мощное СВУ, хорошо, что вовремя обнаружили и вызвали саперов. Тогда все немного пошло не по плану - бомба рванула, бронеколпак и части робота-сапера нашли в паре километров от эпицентра, а пластиковые окна вместе с рамами вырвало из бетона и швырнуло внутрь помещений, забор с караульной будкой на КПП просто сдуло. Кабинет Сержа находился на другой стороне метрах в двухстах, и эти ощущения он запомнил надолго.
        - Все, встаем, господин полковник. Уже можно, - Серж, отряхиваясь, поднялся. - Не знаю как, но это ваше посмертие очень похоже на тактическую ядерную боеголовку, надеюсь, проникающая радиация отсутствует.
        - А как это выяснить?
        - А никак. Приборов здесь нет. Но если там внезапно волосы начнут выпадать, или кожа клочьями слезать, или еще там что - значит, поймали дозу.
        - У вас это лечат?
        - Не, пишут “ОРЗ” в целях секретности и через месячишко или годик - кому как повезет, некоторые и дольше живут - хоронят в свинцовых гробах. Потом в познавательных целях распишу про поражающие факторы ядерного взрыва. Надо будет изучить эти посмертия подробней.
        - Вряд ли получится, - Тира усмехнулся, садясь в машину. - Сайлер с ним долго голову ломал, а уж он-то намного грамотней тебя и всех остальных архимагов… был.
        - Это правда, - вздохнул Серж и тронул багги с места. - Был.
        … - Ну все, приехали.
        Зеленая полоса упиралась в скалу. Серж остановил багги, и взявшись за раму, они с Тирой вкатили его внутрь.
        Все было точно так же, как и тогда. Тот же зал, та же обстановка. Тира с огромным любопытством обозревал коллекцию Лигуса.
        - Только ничего не трогайте, - Серж протянул Тире очки, сам он теперь ясно видел приобретенным магозрением. - Здесь будет видно, что опасно, а что нет.
        Тира неопределенно хмыкнул.
        - Да это и дураку понятно. Вот, например, это, - он ткнул пальцем в сторону черного с вида жезла, опутанного красной сеткой плетений. - Знаешь, что это такое?
        В голове у Сержа сразу возникла справка, приобретенная память никуда не делась.
        - Жезл некроманта. Не знаю, откуда Лигус его притащил, но в рабочем состоянии. Можно хоть сейчас кого-нибудь поднять.
        - Лучше не стоит. А вот что за той дверью?
        - Сам не знаю.
        - Как это?
        - В прошлый раз не смог ее открыть, она меня не пускала.
        Серж взялся за ручку, теперь он видел магический замок. Настроена только на мага плюс перстень Лигуса. Понятно, почему Серж тогда до активации магических способностей ее не открыл. Дверь легко открылась без малейшего скрипа.
        - Вот это да!
        Лигус был большой выдумщик. Второй зал был скорее складом - нагромождение ящиков и бочек почти под потолок, в который выходили еще несколько дверей. Осторожно и аккуратно, Серж начал обход. За первой дверью обнаружилась лаборатория не хуже, чем была у Сайлера - такой же гранитный стол, стеллажи, шкафы, и прочее. Окинув наметанным взглядом лабораторию и отметив поток силы под ней, Серж закрыл дверь. По крайней мере, живем. Есть где заняться, было бы чем.
        За второй сейфового типа обнаружилась казна Лигуса - золото, камни и древние предметы. Третья вела в приличных размеров библиотеку, четвертая - в продуктовую кладовку со стазис-полем. А вот пятая, самая большая…
        - Не может быть.
        В этом самом большом зале стояло то самое кольцо портала с приемной площадкой. Судя по отсутствию огоньков, портал был отключен. Понемногу начало проясняться такое странное место жительства Лигуса. Нашел когда-то спрятанный в оборудованной пещере портал, перетащил сюда все нажитое непосильным магическим трудом, и начал искать проходы в другие миры. Идеальное место для тайной лаборатории.
        - Вот это уже мегарояль с оркестром в кустах, - пробормотал про себя Серж.
        - Здесь можно долго и с комфортом жить и радоваться, - подвел итог Тира.
        - Этим мы и займемся. Ну а мне надо сейчас начать разбираться с порталом.
        Серж полез в библиотеку, вложенных знаний уже не хватило. Память смутно подсказала книгу в простом переплете без надписи на корешке…
        Серж достал ее и остолбенел. Книжка была Древних и надпись на обложке на их языке гласила, что это инструкция по настройке телепортационного устройства с труднопроизносимым названием из букв и цифр. Вот как. Ну да, местные не знали, кто их построил и знания передавались из уст в уста в ордене Искореняющих Скверну. Где Лигус ее достал, и почему она прекрасно сохранилась, Серж не знал. Стоило ее открыть, и объемные изображения разворачивались в воздухе, повинуясь неосознанным желаниям пользователя. Да, местные академики околовсяческих наук не то что зуб, голову коллег не думая отдали бы за такой мануал. Серж присел за стол, и отдался чтению. Отвлекся только тогда, когда его окликнул Тира.
        - Обедать будешь?
        - Ага, - рассеянно ответил Серж. - Что у нас в меню?
        - То, что в кладовой или в машине, я туда пайков на месяц заложил. Индивидуальный рацион питания боевого мага номер три, судя по дате, изготовлен девяносто лет назад. Не знаю, можно ли его есть.
        - А что ему сделается, в стазис-то поле… Попробуем.
        Пережевывая пищу, Серж обдумывал прочитанное. Да, это юзер-мануал, не сервис-мануал. Да и хорошо даже, все равно из пояснений он мало что понял, пришлось доходить своим умом. Портал обеспечивал локальную свертку пространства между двумя кольцами, координаты задавались на подробно описанной панели управления. Режимы были описаны подробно, в том числе и скрытый - портал в общей сети не регистрировался, координаты и идентификатор портала отследить было нельзя, но можно было сюда выйти с другого портала, введя идентификатор на другой стороне. Ничего себе так машинка. А вот интересно, искали ли Искореняющие через один из порталов другие? Вряд ли у них было это руководство, и вряд ли они понимали, что делают - просто мартышка, которую обучили кнопки тыкать, и кодовый замок. Набрал код на кнопках - прошел в другую клетку. Надо будет теперь с умом и руководством опробовать режимы работы, только сначала запить местный аналог бич-пакета чаем.
        Серж игрался с порталом день напролет. Включив его сразу в стелс-режиме, принес из библиотеки географический атлас, и стал сравнивать, обращая внимание на отображенные на карте порталы. Всего на планете их было триста шестнадцать, а использовалась едва ли сотня. Остальные светились голубым - в режиме ожидания - и располагались в основном там, где не было ничьих поселений, в “белых пятнах” атласа. Серж с его абсолютной памятью запомнил координаты всех порталов и их идентификаторы. Интересно, что неподалеку от портала около базы отряда Тиры был еще один, чуть поодаль.
        - Ну что, разобрался с порталом?
        - Да, можем спокойно переместиться к базе. Но тут рядом еще один, не используемый.
        Тира посмотрел на карту, прикинул что-то в уме.
        - Тут примерно десять лиг, причем насколько я помню эту местность, там лес. В лесу краснокожие, что люди, что орки. Как ты думаешь, сколько займет переход на десять лиг по лесу во враждебном окружении и шансы дойти без шума? И что там у дикарей в этом месте? А если вывалимся прямо к их тотемным столбам?
        - Да, не подумал.
        - Будем проходить через обычный портал, если он работает.
        - Работает, горит зеленым.
        - Ну что, сегодня пойдем или что-то еще надо?
        - Надо. Перешерстить библиотеку. Обязательно найдется еще что-то полезное.
        - Тогда давай ищи быстрее, нам надо попасть на базу, к отряду. Я могу тебе дать сутки, потом уж извини, засуну тебя под мышку и ходу. Никуда это логово не денется и никто его без приглашения не найдет.
        - И не войдет. Приложите руку сюда, портал считает вашу ауру. Теперь только мы можем войти с той стороны и открыть портал здесь.
        - Ну и отлично. Давай занимайся.
        Тира ушел потрошить склад Лигуса и отыскивать что-нибудь интересное, а Серж засел в библиотеке. Для начала надо найти что-нибудь, объясняющее местную магию с научной точки зрения, как все это работает, какую-нибудь книгу древних.
        Ну нашел, только фигли толку. Древний фолиант с описанием магии был настолько же понятен, как томик Ландау, с изобилием непонятной терминологии и страницами, полными незнакомых формул. Единственное, что можно было понять, что плетения - локальные модификаторы физических констант, последовательная цепь которых изменяет свойства отображения высших измерений на трехмерный мир, а та самая Сила, которая тут течет потоками и может быть аккумулирована и использована - это отображение чего-то там какого-то пространственного того-то там, терминология совершенно незнакома. И после этого мешок формул. Да, вот так бывает, когда чувствуешь интеллектуальное превосходство над другими и вдруг тебя тыкают носом, что ты только ученая обезьяна, и мозги у тебя обезьяньи. В инструкции кофеварки типа портал еще можешь разобраться, а дальше - ни-ни. Серж вздохнул и поставил томик обратно на полку.
        Тира повыкладывал из ящиков мечи, доспехи и прочее снаряжение, и был совершенно счастлив.
        - Тут много такого… Подаришь?
        - Да подарю, - сказал Серж уныло, - только на базу это не потащим.
        - Что такой кислый?
        - Не получается в некоторых вещах разобраться. А так я уже готов к переходу на базу.
        - Ну тогда собираемся.
        Перетаскивание мешков к порталу, консервация и защита жилища Лигуса заняли еще полдня, и наконец Тира с Сержем подошли к порталу и встали у кольца. Серж набрал адрес, и перед тем, как сделать шаг, оглянулся назад. Вот и закончился первый этап в новом мире. А что дальше - покажет будущее. Серж сделал шаг в портал…
        КОНЕЦ ПЕРВОЙ КНИГИ
        Книга вторая. Мститель
        ГЛАВА 1
        Взиу! - тонко пропела стрела, срикошетировав от каменного круга портала.
        - Быстрее Серж, быстрее! - Тира отстреливался с двух рук от толпы дикарей, которые вообще-то тоже были не дураки пострелять. Если бы не щит, выставленный Сержем, они уже превратились бы в подушечку для булавок.
        - Сейчас, - огрызнулся Серж, судорожно набирая адрес домашнего портала на Гравии. - Все, пошли!
        Тира выпустил последний заряд из последнего заряженного револьвера, изъятого у Сержа и рыбкой нырнул в портал. За ним ушел и Серж, предварительно швырнув в толпу дикарей такой большой файрбол, который только смог себе представить.
        Третий портал за неделю, и первый - из белых пятен. После бегства с Истока на базу на Гравии, Сержа обуяло непреодолимое желание исследовать белые пятна в тех местах, где по карте были расположены порталы. Но Тира решительно пресек эти действия.
        - Нечего сейчас ерундой заниматься. Белые пятна - это хорошо, но сейчас нужно сходить туда, откуда мы ушли и по известным нам городам. Будем искать тех, кто смог уйти от эльфаров и способен сражаться дальше.
        - А если портал под их контролем и там куча ушастых?
        - Кто у нас тут маг? Ставишь щит, оружие наизготовку, и вперед. Выскочили, осмотрелись, если враги - отстрелялись и ушли. Потом портал заблокируешь с нашей стороны. А если город под контролем наших войск смотрим, с кем можно и стоит ли говорить. Давай завтра и попробуем с утра.
        - Откуда начнем?
        - Второй портал в Арзуне. Тот, через который тебя вытаскивали от гномов.
        - В подвале Тайной Стражи? Да там небось от ушастых не протолкнуться.
        - А вот в этом ты ошибаешься, и сильно. Там стоит хорошее защитное плетение, Сайлер, земля ему пухом, ставил. Да и портал замаскирован так, что кто не знает -- не найдет вход. Пока прошло только двое суток, пока ушастые угребаны прочухают, что в подвале что-то не то, пока не пригонят архимага на расплетку, время-то и пройдет. А мы быстро смотаемся туда и посмотрим, что и как.
        Серж не стал переубеждать Тиру, все равно что плевать против ветра - если хочешь, на тебе полотенце. Но в данном случае Тира оказался прав…
        … Серж поставил щит и они ввалились в подвал Тайной Стражи наготове - Серж, готовый активировать перстень, и Тира с двумя револьверами наперевес. Внутри довольно большого подвала было темно, магические лампы светились не все. Вокруг все покрывал толстый слой известковой пыли, такое впечатление, что вверху рвануло так, что посыпалась штукатурка.
        Возле портала лежало тело.
        - Мать твою! Это же Ана!
        Серж осторожно перевернул тело на спину. Ана была вся в крови, правая сторона лица - сплошная рана. Серж быстро магическим зрением осмотрел женщину. Да, плохо дело. Энергосистема была дефомирована там, где на теле были три раны, особенно сильно на правой стороне лица. Но она была еще жива!
        - Тира, она жива!
        - Уходим! - Тира поднял на руки безжизненное тело Аны и они ушли обратно через портал.
        На базе Серж начал вспоминать все то, что умел когда-то Лигус. Энергосистему подлатать, залечить раны, выпрямить спутанные линии тонкого тела… Видно было, что Ане становится легче, дыхание стало равномернее, левая половина лица порозовела. Займемся правой половиной…
        Серж, шатаясь от усталости, опираясь о косяк почти выполз из комнаты.
        - Как она?
        - Была ранена, сильно обезвожена, но жить будет. Красавицей правда не скоро ей стать, но я сделал все, что мог.
        - Спасибо, Мастер, - первый раз Тира назвал Сержа позывным, или «боевым именем», как тут говорили, данным ему Сайлером.
        - Попробуйте ее напоить по чуть-чуть.
        - Сделаем. Ты молодец, Серж.
        - Да чего там. Я ей тоже обязан, и она одна из нас. Мы все теперь семья, что ни говори.
        - Скоро очнется?
        - Не знаю, господин полковник.
        … Ана пришла в себя через сутки.
        - Где я?
        - На нашей базе на Гравии.
        - Все-таки вы меня нашли, - она улыбнулась потрескавшимися губами.
        - А как ты думаешь, - улыбнулся Тира и погладил ее по волосам, стараясь не смотреть на левую щеку.
        - Что, все так плохо? - она уловила взгляд Тиры и закашлялась.
        - Уже лучше. Серж хорошо поработал. Скоро будешь лучше прежней. Говорить трудно?
        - Да есть немного.
        - На вот, попей, - Тира подал ей кружку с отваром лечебных трав.
        - Сейчас, - она поморщившись привстала на локтях. - Теперь слушай, Гром. Вот как было и что я видела.
        - Может быть потом?
        - А сколько уже прошло?
        - Почти четверо суток.
        - Хватит тогда уже в постели валяться.
        - Ну уж это мне решать.
        … Ана была в городе, когда все началось. Они с Колханом проснулись от сигнала - кто-то пытался попасть внутрь периметра, снимая охранные плетения, точнее, думая, что их снимает. То, что ставил Сайлер, простому магу не снять. Пока снаружи забора слышался шум, иногда перемежаемый воплями и треском разряжаемых молний, Ана с Колханом успели одеться, вооружиться и приготовится к обороне. А потом неслабо грохнуло, и под аккомпанемент звона падающих стекол из разбитых окон в заборе появилась дыра - нападающие потеряли терпение и решили действовать проще и быстрее. В первые силуэты Ана с Колханом выстрелили сразу, как только те показались в проломе. Другие попытались промчаться к крыльцу, но тут уже сработали артефакты, заложенные под газон Сайлером - аналог земных мин. Трое первых сгорели заживо, даже не успев закричать. А потом вперед пошли боевые маги. Первого снял Колхан, выстрелив из мушкета, а вот второй… Второй пустил файрбол почти в упор. Ана как в замедленном действии видела, как файрбол неотвратимо летит в голову ее мужа, соприкасается с ним… Взрывом ее отбросило в сторону и обожгло лицо. И тут
Ана перешла на сверхскорость - спасибо Сайлеру за такую способность. Теперь уже медленно маг шевелил пальцами, пытаясь что-то сплести - Ана клинком зачарованного меча отрубила ему руки и голову. Голова еще не успела понять, что тело мертво, и не падала наземь, время растянулось. Ана рубила мечом направо и налево, отрываясь на напавших. Потом время пришло в свой привычный темп. Со стуком упала на землю голова мага, двойной фонтан крови из перерубленных артерий хлынул вверх и тело упало. Также на земле остались лежать и остальные. Всего двенадцать - две боевые звезды эльфов и два боевых мага.
        Ана добрела до трупа мужа и рухнула на колени. Сил больше не было.
        - Прости, родной, - она гладила его руку и слезы сами покатились из глаз.
        И тут из-за забора послышался дробный топот ног. Ана выбежала на улицу - в двух фарлонгах по направлению к дому бежала полурота эльфийских десантников в полном боевом снаряжении. С ними ей было не справиться.
        Как она, раненая, убегала от дома, как пробиралась к уцелевшему порталу в разрушенном здании Тайной Стражи, как смогла перевязать раны и остановить кровь - она почти не помнила. Только вспышку файрбола и мертвое тело мужа на газоне.
        - Да, досталось тебе, - Тира сжал ее руку. - Отдыхай. Пока для тебя работы нет.
        - Похоже, в Арзун соваться больше смысла нет, - Серж почесал нос.
        - Пока да. Все, что можно было, разрушено, даже если столицу удержали, в чем я сильно сомневаюсь, там зона боевых действий. Ты закрыл портал на вызов из Арзуна?
        - Да, и вообще на все другие. Мы тут в полной изоляции.
        - И хорошо. Завтра нам нужно проверить ближайший к нам портал, тот самый, который в лесу. Вдруг что получится…
        И получилось. Тира с Сержем вышли среди гигантских многовековых сосен. Место вокруг портала за долгое время было замусорено листвой, хвоей и ветками, было видно, что тут не ступала нога человека, по крайней мере долгое время.
        - Повезло, - хмыкнул Тира.
        - Даже странно. Такое место в лесу, и совершенно нетронуто.
        - Надо провести небольшую разведку.
        Серж сплел сканирующее заклинание.
        - На две мили вокруг лес точно чист, только мелкое зверье. Магии не присутствует, разумных и крупных животных нет.
        - Очень подозрительно. Пойдем пройдемся.
        Медленно, не торопясь и осматриваясь по сторонам они двинулись дальше. Все тот же вековой лес, кроны которого закрывали солнце. Сержу это напомнило леса под Питером, правда там деревья были немного другие. А какой воздух! Казалось его можно было резать ножом и есть. После миазмов Арзуна и родного мира это было просто чудо. Насыщенный кислородом, напитанный запахом хвои воздух был великолепен.
        Пройдя милю, Серж опять просканировал местность. Ага, есть засечка.
        - В двух милях одиночная цель. Человек.
        - Пойдем посмотрим.
        Подойдя на милю, Тира остановил его.
        - Останешься здесь.
        Серж удивленно выгнул бровь.
        - Ты топаешь, как медведь. Тебя услышит даже глухой, не то что егерь или дикарь.
        - Ладно, как скажете, - Серж чуть обиженно пожал плечами. - Цель вон в той стороне найдете.
        - Жди здесь, - и Тира словно растворился в лесу.
        Серж ожидал довольно долго. Любовался лесом вокруг, время от времени повторяя сканирование. Вот две отметки почти рядом, потом отметка Тиры поползла назад, вторая осталась там же, медленно перемещаясь.
        - Ну что? - спросил Серж, когда Тира, как чертик из табакерки возник словно из ниоткуда.
        - Орк, точнее орчанка. Маленькая девочка лет десяти. Напуганной не выглядела, словно недалеко от дома. Пошли отсюда, Серж. Я не думаю, что нам здесь будут рады. Когда-нибудь потом может быть заедем в гости, надо будет устанавливать контакты с местным населением. Давай, обратно до портала три мили топать.
        Ну а третий портал - тут результат был известный. Вывались среди стойбища дикарей и убрались восвояси. Видно, и впрямь стоило пока с исследовательским зудом завязать.
        Вечером Тира собрал всех.
        - Ситуация вам известна. Эльфары захватили столицу, Азариус и наш наниматель Сайлер убиты, мы теперь сами по себе. Вооружения у нас полно, спасибо Сайлеру и нашему Мастеру, - кивок Сержу. - Припасов тоже, и с деньгами проблем нет. А значит, перед нами стоит извечный вопрос - что делать? Мы сами себе хозяева, но у нас есть небольшой такой должок от ушастых. Предлагаю его отдать. Первое. Проводим глубокую разведку через порталы. Выясняем, какие земли под эльфами, какие под нами. Вопросы, предложения есть? Нет? Отлично. Второе. Планируем диверсии везде, куда можем дотянуться без риска быть обнаруженными. Третье. Обживаемся здесь всерьез и надолго, начинаем дружить с местными.
        - Разрешите? Мы не собираемся действовать вместе с регулярной армией?
        - Нет, Серж. Не собираемся. Для любого командира выше рангом мы просто мобресурс, мясо. Нас просто тупо бросят в обычную пехоту. Поэтому работаем сами по себе и только.
        - Не собрать ли из остатков частей партизанский отряд?
        - А дальше? Мы - мобильная спаянная группа, наши знания и умения превосходят обычные части на голову. И тут мы набираем себе мясо из остатков обычных частей, сразу теряем мобильность и боеспособность, и занимаемся тем, что решаем чужие проблемы. Нам это не надо. Кого встретим может и подберем, но с разбором. Сейчас лишние люди нам не нужны. После того, как выясним, где наши войска, все мясо сплавляем туда, пусть им обычные сержанты мозги на место ставят и за собой ведут. Еще вопросы? Тогда на сегодня все. Мастер, останься, есть разговор.
        - Не позорься уже перед другими, - сказал Тира, когда они остались вдвоем. - Вот теперь я готов тебя выслушать. Я понимаю, что ты знаешь слишком много, но это знания твоего бывшего мира, твои реалии. Так поступали твои предки, но в определенных условиях. Сейчас условий нет - считай нас разведгруппой в тылу врага, действующей без связи с командованием на свой страх и риск.
        - Есть, господин полковник.
        - Да, кстати, отвыкай уже от армейского обращения - ляпнешь где-нибудь не на базе, можем спалиться. Обращайся по-боевому - Гром, или вне операции - командир. Разрешаю. Все только по прозвищам.
        - У нас это называли «позывным».
        - Опять умничаешь?
        - Нет, Гром.
        - Вот и хорошо. С утра поедем к мэру этого городишки, пускай делится информацией. Ему теперь с нами жить, пусть пока он этого и не знает, но сильно, думаю, подозревает, после того, как мы забрали контроль над порталом себе.
        … Местный городишко-форпост назывался Истор и насчитывал всего две сотни жителей и два десятка стражей, которых после прибытия Тира подчинил себе, пользуясь королевским жетоном. Командир местной Стражи, нечто среднее между шерифом и пограничником, оказался понятливым и в дела большого поместья с полутора десятками тяжеловооруженных мужиков не лез - не бандиты и ладно, тем более с соответствующими полномочиями. Тира выбрал этот городок как базовый из-за географического расположения - центр континента, до ближайшего города с порталом двадцать лиг, вокруг дружественные людям племена индейцев (так их назвал по старой памяти Серж, как аборигенов Америки). Краснокожими они не были, только у орков кожа была с красноватым оттенком - вопреки распространенному заблуждению у индейцев кожа обычного цвета, а свое прозвище они получили за обычаи некоторых племен раскрашивать лицо охрой. Местные индейцы, что люди, что орки были оседлыми земледельцами, весьма лояльными, а иногда и дружелюбными к зунландцам - делить было нечего, в отличие от земной Америки на Гравии не было такой экспансии, форпосты возле порталов
были малонаселенными. Земли хватало на всех, а попасть через портал было мало кому по карману (а приплыть на корабле и еще дороже), поэтому гопота и голытьба, основавшая Америку, здесь отсутствовала. К тому же жесткие зунландские законы уравнивали любых разумных в колониях в равных правах и обязанностях с гражданами короны, в отличие от эльфарских. Поэтому эльфов местные аборигены здесь очень не любили. А еще больше, чем не любили - просто ненавидели Искореняющих Скверну, те, несмотря на законы, считали всех аборигенов без разбору носителями Скверны, а особенно шаманов племен, и весело с задором занимались их истреблением. Ну а шаман племени - лицо неприкосновенное и по положению зачастую выше вождя. Поэтому, после пары таких случаев, попавших под горячую руку самих Искореняющих индейцы традиционными дедовскими способами очистили от Скверны, а их кости шаманы очистили от плоти и использовали в своих ритуалах. С тех пор Искореняющие стали на Гравии персонами нон грата, а управлять порталами - местные мэры, во избежание, так сказать.
        В мэрии (так именовалось здесь очень большое - аж в два этажа бревенчатое здание, на первом этаже - контора командира Стражи с обезьянником, на втором - кабинет мэра) собрались кроме самого хозяина города и Тиры с Сержем еще Страж, главный местный траппер и от коренных аборигенов индеец Тайанита из племени Желтого Сурка.
        … - Таким образом, в свете того, что я изложил, город переводится на военное положение. Господин Тайрон, - обратился Тира к Стражу, вы переходите в мое непосредственное подчинение, как к старшему командиру воинского подразделения.
        - Но вы вроде как наемники… - попытался отмазаться Страж.
        - А еще я полковник егерей, и это никто не отменял. Мои полномочия вы знаете. Тайанита, как ваше племя относится ко всей этой ситуации с войной и эльфами?
        Высокий индеец средних лет, одетый как обычный поселенец, сделал очередную версию непроницаемого лица.
        - Для моего племени все останется по-прежнему?
        - Да, как и в старые времена.
        - Эльфары и наши враги и враги наших братьев-орков. Остальное вам скажет наш вождь Мэнтотохпа.
        - Когда мы сможем встретиться?
        - Я узнаю.
        - Далее, - Тира расстелил карту. - Господа, что вы можете сказать мне по вот этим локациям? Вот здесь, здесь и здесь?
        - Здесь земля нашего племени, - индеец взял карандаш и обвел приличных размеров участок, начинавшийся сразу за городом. - Здесь запретное место, плохое, духи умерших здесь водятся. Табу.
        В зону запретного места входил и лес с расположением второго портала, и довольно большой участок вокруг.
        - А вот здесь? - Тира примерно указал то место, где встретил орчанку.
        - Здесь земля племени Ширики - волка прерий. Орки, эти никому ни друзья, ни враги, просто соседи. Отдельно от всех живут.
        - Странные какие-то они, - хмыкнул мэр. - За все время в городе появлялись два раза. Походили, посмотрели, ни с кем не разговаривали и ушли. Но с их стороны к нам агрессии не было. Пытались с ними наладить отношения, но они просто утыкали землю стрелами перед нами, пришлось повернуть восвояси, спасибо, хоть предупредили, а не пристрелили сразу.
        - Ладно. Тайанита, можете еще рассказать об окрестных землях и кто их населяет?
        Карандаш индейца заскользил по карте, Тира с Сержем слушали и запоминали. По крайней мере картина становилась ясной - индеец хорошо знал окружающую местность в радиусе двенадцати-пятнадцати лиг, знал где находятся чьи земли и чьи стойбища, кто как относится к зунландцам. Посему выходила довольно неплохая картина - окружение в большей мере безопасно и не стоит ждать сюрпризов, если не лезть, куда не следует. Тайанита четко указал места, где появляться бледнолицым (Серж четко ассоциировал терминологию местных индейцев с земными) не стоит, могут не понять и немножко убить. Насколько понял Серж, в основном это были местные святыни.
        - Господин Малер, что можете добавить? - Тира обратился к трапперу.
        - Да в общем все верно, - тот потеребил лисий хвост, свисающий с весьма колоритной шапки (которую на земле называли «Зверобой» за сходство с шапкой Натти Бампо). - Вот здесь и здесь проходят древние дороги, по ним никто уже не ходит, выкрошилось покрытие от времени. Вот здесь тоже жуткое место, - он обвел на карте гору лигах в восьми. - Туда мы не суемся, оттуда или не возвращаются или лишаются рассудка и умирают. Так что лучше сюда не соваться.
        Серж переглянулся с Тирой. Как раз эти места надо будет посетить. Эти «жуткие» и «запретные» места могут быть связаны с Древними, а значит, просто необходимо их будет обследовать, когда все устаканится. Почему же в зоне того портала они ничего не заметили? Значит, не там искали. Будем искать лучше.
        - Карту я скопирую и пришлю всем присутствующим. Остальное понятно. Все занимаются своими делами. При обнаружении сил противника извещаем друг друга и принимаем меры для обороны или организованного отступления, в зависимости от их численности.
        - Ну это вряд ли, - усмехнулся в усы мэр. - До ближайшего известного эльфарского поселения лиг двести, без порталов они замучаются сюда добираться.
        - Не факт, - Тира переглянулся с Сержем, оба вспомнили гномов с их дирижаблем. - Были прецеденты. Так что бдительности не теряем.
        - Ну что думаешь насчет запретных мест? - спросил Тира, когда они вышли на улицу.
        - То же самое. Надо их как можно быстрее обследовать. Я сомневаюсь, что там жуткая и запредельная магия, скорее это охранные системы. Я бы начал с горы.
        - Не гони так. На чем предлагаешь туда ехать? Восемь лиг без портала не шутка, а багги твой там остался.
        - Ну а наш фургон, который вы сюда пригнали?
        - Заметный он больно. И силы жрет немеряно.
        - Ну вариантов нет, лошади столько не выдержат. А заметят - без разницы, про запретные места тут столько страшилок, что местные только что не писаются по ночам. Не увяжутся за нами. А вообще по поиску мест есть у меня хорошая задумка, надо ее будет реализовать. И самое главное, для этого у нас все есть.
        - Времени у нас нет. Вот что самое плохое. Ладно, сейчас подождем аудиенции у главного желтого сурка, а потом и думать будем.
        … Тайаниту пригласили помочь выбрать подарки для вождя и шамана племени. Потому что черт его знает, что можно дарить, а что нельзя, вдруг обидится. Здесь знания Сержа по книжкам и вестернам ограничивались бусами, ножами и огненной водой, как дело в реальности обстояло - он не знал. Тира был более осведомлен в этом вопросе, как понял Серж, в подобных местах он провел не один год службы и знал обычаи и языки других племен, с этими он не сталкивался.
        Тайанита одобрительно взглянул на блочный арбалет и «ка-бары», на которые перешли Тирины бойцы. А вот бутыли с хорошим виски и настойками отодвинул в сторону.
        - Табу. Пьяный индеец - сначала ленивый, потом мертвый.
        Серж про себя одобрительно кивнул. Здесь они молодцы. Он помнил, что в крови малых народов отсутствовал какой-то фермент, расщепляющий алкоголь, для них алкоголизм - смертельная и распространенная болезнь. Ну кто к чему привык. Северные народы вон на Земле привыкли к особым образом вяленому мясу и спокойно его употребляли, несмотря на то, что оно содержало трупный яд, а вот пришлые, осмелившиеся попробовать сей продукт, умирали.
        Золотые украшения для жен вождя индеец одобрил. Ну губа не дура, за такие цацки можно было купить не одно такое поселение. Ладно, что мелочиться. Такое добро специально было подобрано на взятки из королевской казны. Пусть вульгарное и грубовато сделано, зато на не привыкших к роскоши туземцев действовало безотказно.
        Дальше Тайанита выбрал всякие тряпки и одеяла. Серж уже начал поглядывать на Тиру с целью, чтобы тот образумил наглеца, но тот со спокойным видом молчал.
        Для шамана Серж уже подобрал один хороший амулет из трофейных, с него хватит. Тряпками и бижутерией пускай вождь делится.
        …На следующий день процессия во главе с Тайанитой выдвинулась путь. С собой, кроме Сержа, Тира взял двух своих егерей. По расчетам Сержа они проехали уже около трех лиг, когда внезапно из зарослей тростника на тропу вышел воин с копьем. Тайанита перемолвился с ним парой фраз на гортанном наречии и воин вновь исчез в тростниках.
        - Нас ждут.
        У Сержа, непривычного к седлу уже задубела пятая точка, когда наконец вблизи показалось селение. Вопреки книгам Рида и Мэя, вигвамов не было, вместо них были саманные хижины, как в человеческих деревнях. У самой большой хижины была и коновязь, к которой Тайанита спешившись привязал своего коня.
        - Ждите, - бросил он спутникам и исчез внутри.
        - Так, вы охраняете снаружи, мы с Мастером идем внутрь. И Серж, ради бога не лезь вперед и больше молчи. Говорить буду я.
        - Вождь ждет вас, - распахнул дверь Тайанита и сделал приглашающий жест.
        Тира с Сержем шагнули внутрь. В воздухе плавал знакомый сизый дым. О, табак! Давненько Серж не курил, после попадания ни разу. Пришлось отвыкать, а оказывается табак тут был, надо было только поинтересоваться в любой лавке колониальных товаров, на которые Серж раньше не обращал внимания, мода на курение в Арзуне не была распространена. Ну теперь хватит, начинать уже поздно.
        - Приветствую тебя, вождь племени Желтого Сурка славный Мэнтотохп. Мы искали встречи с тобой, вождь. Прими наши скромные дары, - за спиной Тиры индейцы втащили и положили к ногам вождя большие тюки.
        - Приветствую тебя, Военный Вождь и твоего спутника мага.
        Сидящий рядом шаман вдруг встрепенулся и уставился в упор на Сержа. Потом наклонился к вождю и что-то горячо зашептал ему на ухо. Тот с недоверием посмотрел сначала на мага, потом на Сержа, и кивнул.
        - Пойдем, - маг вцепился Сержу в рукав.
        Маг выволок растерянного Сержа наружу.
        - Идем со мной.
        - Зачем?
        - Так велят духи.
        Серж окинул магическим взглядом все вокруг. Ничего подозрительного, ни одной энергетической сущности в материальном мире. Скользнем в астрал? Точно, что-то незнакомое, не угрожающее, но бесконечно чуждое смотрело на астральную проекцию Сержа.
        Серж очнулся от того, что шаман затащил его в свою хижину. О, это стоило того, чтобы посмотреть на интерьер. Темная внутри хижина, окна задраены какой-то грязной материей, больше похожа на жилище бомжа-старьевщика - какие-то тряпки, кости, перья, высушенные тушки птиц и всякой живности и прочий трэш. Как говорится, только нагадить осталось. И запах был соответствующий, хоть святых выноси.
        Шаман силой усадил Сержа на грязный ободранный палас типа приквартирного коврика, достал откуда-то из горшка на полу большой косяк и подкурил его. В нос ударил невыносимый запах травы, который Серж терпеть не мог с института, когда местные торчки ходили на переменах смолить шмаль в туалет. Так вот как достигается просветление в астральных практиках! Ничего, когда до изобретения шприца додумаются, просветление будет достигаться легче и длиться дольше, главное, в вену попасть.
        Косяк в руке шамана замер, а его глаза остекленели и уставились в одну точку.
        - Зачем ты здесь, Пришедший Извне? - тембр голоса шамана стал металлическим, а слова словно им выплевывались, были какими-то неестественными.
        - Я не знаю. Так получилось.
        - Все имеет свое предназначение. Узнаешь со временем.
        - Кто вы?
        - Узнаешь. Не ищи нас, мы тебя найдем.
        Час от часу не легче… Одни непонятные проблемы.
        Шаман очнулся, сделал гигантскую затяжку и захихикал. Ну все, словил приход… Серж, стараясь не дышать, выскочил на улицу. Фух… От шамана сейчас толку мало, будем говорить с ним и дарить подарок, когда его отпустит. Странные они какие-то. Спиртное запрещено, а дурь нет? Или это только у шамана такой рацион?
        Жадно вдыхая свежий воздух, Серж подошел к егерям.
        - Что тебя шаман так к себе тащил? - спросил один из них, разведчик по прозвищу «Сова». Имя его Серж за пару дней и не слышал, только прозвище.
        - Да наверно травы отсыпать, - оскалился второй, которому погоняло «Молчун» явно дали в насмешку, балагурил и болтал он постоянно. - Чуешь, как от него шмалью несет?
        - Да ну вас, - беззлобно отмахнулся Серж. - Теперь от этого запаха стирать придется.
        - Ага. Как же ты теперь будешь, когда постираешь? А то привык в угол одежду ставить, а теперь и стоять не будет, а?
        Серж плюнул в сердцах про себя, и пошел подальше, а то эти блин ветераны заклюют, вспоминая свою лейтенантскую молодость. Таких балагуров и остряков старше по званию было полно, и часто чем больше звезд, тем тупее приколы.
        Серж занялся этнографией поневоле, сев на одинокое бревнышко и наблюдая за жизнью стойбища, хотя какое там, это уже основательная постоянная деревня. Вон и проникновение культуры имеет место быть, почти все жители ходят не в национальной одежде, а в обычной и практичной зунландской. И инструменты - пилы, топоры, мотыги - у индейцев не примитивные самопальные, а явно привозные, производства какой-нибудь зунландской мастерской.
        Ну слава богу, почти отдышался. Скоро там Тира с вождем перетрут? Уже и есть как-то хочется.
        Вдруг в деревне началось какое-то шевеление. Мужчины забегали в дома и выбегали оттуда с длинными луками и томагавками. Какой-то индеец проскочил мимо Сержа и вбежал в хижину вождя. Явно что-то стряслось.
        Первым из хижины вождя вышел Тира.
        - На племя Ширики напали. Седлаем лошадей, мы едем с ними.
        - Кто напал?
        - Какие-то черные люди, больше индеец не сказал.
        - У них что, связные артефакты есть?
        - Ну ты даешь, Мастер, - Тира удивленно посмотрел на Сержа. - Они пользуются для связи зеркальцами. Лазутчики около лагеря соседнего племени видят, что в нем происходит, и зеркальцами сигналят тем, кто ждет сигналов, а дальше по цепочке до места назначения.
        Серж крякнул, завозился со сбруей, потом с недовольным видом полез в седло. Вот тут тебе и приходит понимание назначения пятой точки…
        - Мать твою, - Тира оторвался от подзорной трубы.
        - Это точно, - выдохнул Серж.
        Они лежали в густой траве, покрывавшей холм, с которого отлично видно было стойбище Ширики. Разоренные и сожженные хижины, и тела, много тел, которые сейчас стаскивали за ноги к месту общего костра люди в черных плащах с капюшонами, увешанные с ног до головы оружием. Боевой отряд ордена Искореняющих Скверну, местные ваффен-СС. Охотники за головами разумных нелюдей.
        - Эти святые ублюдки явно съехали.
        - Да откуда они вообще взялись?
        - Возьмем языка - узнаем.
        - Если нам дадут, Гром, - Серж показал пальцем за спину. Там индейские воины уже накладывали стрелы на луки, готовясь отправить убийц в рясах к их святым праотцам.
        - Сейчас я переговорю с вождем, - Тира ужом пополз назад.
        Серж спрятался обратно в густую траву и взвел арбалет. Заговоренный болт привычно лег в направляющую канавку. Нет, зря все-таки с собой винтовки не взяли, опасаясь, что вождь обидится, что ему такую не подарили. Не только у индейцев табу, но и у егерей тоже - не давать никому огнестрельное оружие, оно только для себя.
        - Готов? - Тира вернулся. - Тогда залп по команде. Чтобы ты не перепутал, твой крайний справа, вон тот, что с арбалетом стоит и озирается.
        Серж взял его на прицел. Бить в корпус, это не стрельбище и не винтовка. Порыв ветра - и все, болт потерян, враг жив.
        - Хайя! - сзади раздался гортанный крик, и воздух тут же наполнился тучей стрел. Серж спустил тетиву, болт ударил цель в грудь, сверкнув на мгновение вспышкой. И тут же пришлось вскакивать и бежать за индейцами, которые с устрашающими воплями, называемыми «боевым кличем», и томагавками накинулись на оставшихся в живых Искореняющих.
        Кончилось все практически сразу, рукопашной почти не было, только оставшихся Искореняющих остервенело добивали томагавками индейцы.
        Серж подошел к куче тел. Такое он видел только в документалках про Освенцим и другие нацистские концлагери. Только там подобные зверства творили люди в черных мундирах, а здесь в того же цвета сутанах. Мир опять скатывается к звериному нечеловеческому садизму. Да что там, даже не звериному - зверь убивает, только когда хочет есть или защищается. Люди - да просто за цвет кожи, другую речь или убеждения.
        Серж скользнул взглядом по груде тел и содрогнулся, увидев маленькую детскую ручку, торчащую из-под других тел. Ручка маленького ребенка, лет двух-трех, перепачканная кровью…
        Серж сжал зубы, пытаясь унять ярость, и непроизвольно схватившись за рукоять меча, зашагал к вождю, которому уже притащили пленного командира Искореняющих. Святоша был жив, даже очень, только руки и ноги были пробиты стрелами, что располагало к неспешному вдумчивому разговору. На сытой холеной морде, искаженной гримасой боли и ужаса, бегали маленькие поросячьи глазки.
        - Он маг?
        - Маг, маг, - махнул рукой Тире Серж. - Был.
        Серж воткнул ему в ногу тот самый полицейский амулет подавления магии, Искореняющий завизжал как свинья.
        - Что, больно? Зато бесплатно. Ты кто?
        - А ты кто, грязный еретик?
        - Я - твоя смерть. Исповедуешься?
        Искореняющий послал Сержа по матери.
        - А вот маму не трожь, - Серж от души залепил ему по стреле, застрявшей в ноге.
        Под аккомпанемент воплей Серж вытащил стрелы и порвав сутану на тряпки перевязал раны.
        - Ты что это делаешь?
        - Нам же не нужно, чтобы он помер от потери крови? Наши друзья этого не поймут, - Серж обвел взглядом обступивших его индейцев во главе с вождем. Вождь мрачно кивнул.
        - Железо греть?
        - Это можно, но я лучше по-своему.
        - Ты ничего от меня не узнаешь, прислужник Скверны!
        - О, тебе уже лучше?
        - Что, в мозгах у него будешь копаться? - спросил Тира.
        - Нет, бесполезно. У него там наверняка блок стоит. Концы только отдаст слишком легко и все. Растяните его и держите, и принесите мне кто-нибудь воды.
        - Так скажешь, кто ты?
        В ответ - только матерная брань и угрозы очистить всех присутствующих от скверны. Серж накинул тряпку на рот и нос и начал лить воду сверху. Самая эффективная методика допроса в полевых условиях, уступающая только отстреливанию пальцев на ногах.
        Недолго пришлось поливать жирную морду. После пяти минут утопления с отдыхом Искореняющий раскололся. Отряд был из того самого города в двадцати лигах отсюда, Кариса. В отличие от их городка жителей в нем было раз в десять больше и даже был приличный каменный замок.
        - Король Травис Первый? Это что за самозванец?
        - Да вот, какой-то графчик или князек самовольно объявил себя королем Зунландии, курам и холопам на смех.
        - Только у него в подчинении ходил боевой отряд Искореняющих и остатки пехотного полка. Они быстро прижали к ногтю местных, - Тира наморщил лоб. - Сколько там еще осталось войск?
        - Ну этих крыс мы уже уничтожили, так что осталось самое малое - пара батальонов, - усмехнулся Серж. - Всего-навсего.
        - Если они рванут к нам…
        -… то придется отходить. Пятнадцать егерей и три сотни индейцев им на один зуб, - Серж поморщился от нечеловеческих криков Искореняющего, которому индейцы делали местный аналог «красного тюльпана» - дети природы были очень изобретательными и иногда вспоминали жесткий опыт далеких предков, до того, как те стали земледельцами.
        - А значит теперь твое предложение, Серж, выходит на первый план. Обследовать порталы в «белых пятнах». Где-то нужна резервная база на случай срочной эвакуации.
        Индейцы собирали тела орков до ночи, и вспыхнул огромный погребальный костер, искры которого, словно души невинно убиенных рванулись к небу, тая в ночной синеве под светом звезд. А вслед им смотрел кусок мяса, оставшийся от Искореняющего, заботливо прибитый индейцами к тотемному столбу исчезнувшего племени. Месть была исполнена.
        - Мы с тобой, Военный Вождь, - вождь Мэнтотохп положил руку на плечо Тире. - Отныне вы наши друзья. Вам всегда будут рады.
        - Спасибо, Мэнтотохп. Мы друзья навеки.
        - Собирай своих людей, Военный Вождь. Мы едем обратно.
        А у Сержа все стояла в глазах маленькая детская ручка…
        ГЛАВА 2
        Серж методично осматривал вещи и амулеты, оставшиеся от казненного Искореняющего. Так, ничего особенного, одна средней паршивости дешевка. Зато понтов было немеряно. Одна золотая бляха с надписью «Великий магистр» чего стоила. Толку с нее… Мало того, что именная, так и под магистра сработать не получится, надо знать все их обычаи и ритуалы. Так что пойдет на обмен, вес хороший.
        Серж вздохнул и посмотрел в окно, где, как сказал бы классик анекдотов, шел снег и рота красноармейцев. Ни снега, ни красноармейцев не было, была только Ана, еще не оправившаяся после болезни, отрабатывающая ката с мечом. Вот пристала тетка. Требует, чтобы он соорудил ей что-то особо убойное типа бомбы, она типа тоже мстить эльфам собралась и в Арзун прокатиться хочет. Причем магическое действительно не пойдет - магию могут учуять.А где взять взрывчатку и компоненты? Запасов на местном складе АТВ с лихвой, но черный порох в бомбе? Только для укуренных анархистов. А пироксилин был только в гранатах и минах типа МОНки. Давать или не давать? Надо еще поговорить с Тирой и заодно рассказать Ане, как подорвали нацистскую мразь Кубе. Часовой механизм, часовой механизм… Нужен часовой механизм. Механических часов в этом мире не делали, придется соорудить простейший таймер на другом принципе, больше нечего делать. Вот даже только материалы и реактивы взять негде. И инструменты, и материалы - это не судоплатовская спецлаборатория НКВД и даже вообще не лаборатория. Только минимальный набор ручных инструментов
и обработка с помощью навыков артефакторики. Слепленный на коленке девайс может рвануть заранее и разнести исполнителя к чертовой матери, в чем не раз убеждались незадачливые террористы.
        - Скучаешь? - Тира как всегда неслышно подкрался сзади.
        - Блин, так может и Святой Кондратий схватить, что за шутки, командир?
        - Тренируй, как ты говорил, нервную систему. О чем задумался, Серж?
        - Да вот, Змейка хочет в Арзун прокатиться и взорвать там что-нибудь.
        - Пусть сначала окончательно поправится, чтоб ожог сошел.
        - Да он почти и сошел, скоро совсем не будет видно…
        -…И ты не представляешь, насколько она тебе благодарна. А то бы всю жизнь комплексовала насчет внешности. Ну ладно, придумай ей что-нибудь. Но потом. А пока ты кажется хотел прогуляться по запретным местам и порталам?
        - Да, командир.
        - Выбирай, какой.
        Серж развернул бумажную карту, на которую тщательно нанес места установки порталов и области потенциального поиска - для Тиры, в единственном экземпляре. Так, какой выбрать? Исток - пока отпадает, Гравия - всегда успеем, попробовать что ли Кембрию?
        - Может, вот здесь? - палец его уперся в центр большого «белого пятна».
        -- Кембрия? Ты уверен?
        - Не знаю, командир. Как будто какое-то предчувствие. Этот портал не был отмечен ни на одной карте, значит об этом месте никто не знает.
        - Ну ладно, в нашей работе предчувствие играет огромную роль. По идее в этой области кембрийская саванна. Сейчас как раз середина перерыва между сезоном дождей, не хотелось бы застрять там надолго - это еще то удовольствие, базу там основать по любому не удастся. Пошли на склад, подбирать снаряжение под местный климат.
        Да, та еще морока. Первым берется конечно же оружие - в вещмешки с пространственным карманом поместились и ружья с боеприпасами (из расчета «патронов бывает очень мало, просто мало, и мало, но больше не унести»), и импровизированные аптечки Сержа, маскхалаты, посуда, пайки и так далее - в общем обычное снаряжение королевского егеря на марше плюс дополнения из современной российской армии - их аналоги конечно. Если бы не пространственные мешки, то вес на каждого был бы по сотне кэгэ с гаком, такое долго на себе не потаскаешь, а так - максимум десяток кило. Эх, было бы такое на Земле… А то тащить на себе приходилось ну не по сто, конечно, но килограмм по пятьдесят точно. Длительному марш-броску это явно не способствовало.
        - Ну вроде все, - Тира, завязав мешок, встряхнул его.
        - Сейчас, командир, на всякий случай побольше пайков возьмем.
        - Правильно. Уходя на день - бери на неделю. А мы с тобой в случае удачи на пару дней точно застрянем. А вот пороха и пуль можешь поменьше взять - полномасштабную войну вдвоем мы не потянем, да и не собираемся. А поохотиться в случае чего и для самозащиты хватит.
        - Ничего, запас шею не трет, - Серж встряхнул своим мешком. Приемлемо.
        - Готов? Тогда пошли.
        Они вышли из портала среди зеленых холмов по колено в сочную зелень. Вдали в белесой дымке терялись довольно высокие горные хребты, зеленели густой кроной островки деревьев - идиллия. Напоминало южноамериканскую саванну, как ее изображают на снимках.
        - Сейчас просканирую местность.
        - Подожди, смотри какая красота. Вон, туда посмотри.
        В миле от них паслось стадо каких-то крупных животных, то ли буйволов, то ли бизонов, рогатые были красивы мощной звериной грацией.
        - Надо будет обойти их. Видимо, зверье здесь непуганое. Не будем их трогать.
        - Да, вижу их. В радиусе пол-лиги зверья полно. Больше ничего.
        - Куда пойдем? Предчувствие не говорит?
        Серж закрыл глаза.
        - Куда-то в ту сторону.
        - Ну пойдем.
        Было удовольствием вдыхать на ходу терпкий запах трав. Время от времени Серж запускал сканирующее плетение, получая отметки от буйства фауны вокруг. Внезапно пришла одна засечка синего цвета, на пределе дальности на два часа. Это что-то новенькое. Красный - человек, желтый - животное, а синий? В описании заклинания говорилось только о том, что синий - неизвестно, возможно опасно.
        - Вон туда, командир, где-то в двух милях. Но не знаю, тут что-то странное.
        - Что именно?
        - Синяя метка.
        - Стоп. Теперь думай, стоит туда идти или нет.
        - А что там может быть?
        - Служил с нами боевой маг, помер уже давно. Но один раз по пьяни рассказал про то, что нашел какую-то вещь древних, и что она виделась ему синей меткой. Потом налетели Искореняющие, долго его расспрашивали, изъяли эту вещь, а ему приказали молчать. И вскоре после нашего разговора он помер. Да и помню я его каким-то недужным, постоянно слабым был, волосы все выпали, синяки просто так на теле образовывались. Говорили, проклятие Древних.
        Проклятие Древних? Ну да, может быть, хорошее объяснение для местных. Только природа этого проклятия понятна, пора дозиметр изобретать, да еще ВПХР впридачу. Если, а скорее всего так, эти так называемые «Древние» использовали ядерные технологии, то разрушенный корпус реактора или боеголовки давал такую радиацию, что мало не казалось, да и токсичная химия могла наличествовать. «Опасно!» - возникло в голове у Сержа. Значит, перстень что-то чувствует.
        Активировав магическое зрение, Серж видел, что на месте синей метки был небольшой такой холмик, абсолютно лысый - никакой растительности ни на нем, ни на пару фарлонгов вокруг. Сейчас попробуем на нем «глаз глубины», хотя он лучше работает в воде. Теперь видно под холмиком, в земле обтекаемые контуры какого-то летательного аппарата и раскиданные вокруг обломки. Э, нет. Дальше мы туда не пойдем.
        - Возвращаемся, командир. Чем быстрее, тем лучше.
        - Что, настолько опасно?
        - Настолько, что есть желание подкинуть карту этого места эльфам, чтоб они передохли в мучениях. И, кстати, никакого проклятия Древних не существует - я рассказывал про радиацию, так что тот маг схватил хорошую дозу и от этого заполучил лейкоз, симптоматика очень похожа. Так что описание заклинания надо дополнить не «неизвестно, возможно опасно», а «бежать со всех ног».
        Быстрым шагом они заторопились обратно к порталу. Теперь зелень вокруг и красивые виды вызывали лишь стойкое раздражение, нервшки играют, однако. Интересно, сколько таких сюрпризов есть на этой планете? Придется выяснять экспериментально, зарабатывая славу Ливингстона или Фоссета, книгами которых зачитывался в детстве. Обидно, конечно, что пошли ни по что и пришли ни с чем. Зато выяснили, куда соваться точно не стоит. Надо только закрыть этот портал, оставив доступ только для себя, чтобы никто посторонний сюда не совался.
        Вдруг Серж споткнулся о чью-то норку и полетел кубарем на землю…
        …Он летел в кабине истребителя «Охтонг», обтянутый плотной пленкой силового поля. Внизу сине-зеленое зеркало океана, спереди бескрайнее безбрежное небо, а позади дымный шлейф от раскаленного от входа в атмосферу композита там, куда попал плазменный заряд от истребителя альваро и дышащий на ладан реактор с поврежденной системой охлаждения.
        - Ананг Корди, вы меня понимаете?
        - Да, - ментошлем исправно транслировал информацию непосредственно в центры мозга пилота.
        - Доложите о повреждениях.
        - Повреждение силовой установки, неисправен реактор. Поврежден планер, защита частично неисправна.
        - Тяните в квадрат сто пять джей би к полевому аэродрому шестой эскадры армейской авиации, там будут готовы вас принять.
        - Вас понял, выполняю.
        Все с самого начала пошло не так. Они выполняли рядовое сопровождение десантного транспорта с полком космодесанта, когда неожиданно показались истребители альваро, летящие в лобовую атаку. Чертовы ушастые! В своих полупрозрачных изящных истребителях они творили такие чудеса пилотажа, что лишь немногие из людей могли с ними в этом сравниться, их преимущество было в маневре, хотя их истребители обладали очень слабой силовой защитой. Из тех немногих был в том числе и ананг истребительной группы корпуса космического десанта Корди, на счету у которого было уже трое ушастых лично и пять - в составе группы.
        Бой в космосе - дело не зрелищное. От одних звездочек отделяются звездочки поменьше и летят к другим звездочкам, те выпускают свои маленькие звездочки, некоторые звездочки гаснут - в общем рои светлячков местного значения. Если только не считать себя одной из этих звездочек, а своих товарищей - другими. Тогда космический бой ощущается немного по-другому. И вон та звездочка впереди побольше, на которой сейчас полторы тысячи десантников-урукхаев могут только молиться, пристегнутые к противоперегрузочным креслам, прислушиваясь к визгу и перестуку плазменных пушек и гравитонгов, звук выстрелов и отдачи которых передается по всей конструкции корабля.
        Десять истребителей альваро на девять человеческих и один транспорт - примерно равные силы. Тем более, выпустив управляемые ракеты, сбитые противоракетами и противометеоритной артиллерией, истребители могли теперь рассчитывать только на оружие ближнего боя - плазменные и гравитационные пушки. Вот тут уже решало личное мастерство пилотов, бортовые компьютеры управления оружием в ближнем бою обычно занимались борьбой друг с другом. Беспилотные истребители, столь рекламируемые корпорациями, себя не оправдали - один нейропроцессор такой модели стоил дороже, чем обучение и обеспечение полусотни человек. А тут - желающих быть пилотами много, нарожают еще. «А то, что вы делаете руками…»
        Чертов альваро, гад, куда ж ты юлишь как сумашедший, иди сюда! Корди сел на шесть часов альварскому «Эсетадору» («метателю кинжалов» на их мяуканьи), который пытался оторваться от его истребителя. Корди чертыхнулся про себя, чертов альваро каким-то образом чувствовал, когда прицел был направлен в него и трассы плазмы проходили мимо корпуса. Попробуем так. Корди крутанул бочку, не отпуская гашетки, создавая огненную трубу вокруг альвара. Есть! Враг попытался уклониться вправо, но налетел крылом на плазменный шар и разлетелся на куски.
        Теперь надо самому совершить маневр уклонения. Слава богу, теперь пилоту не надо было как когда-то тянуть какие-то ручки управления, что-то переключать или регулировать - за все отвечал ментокомпьютер, снимающий все показания и управляющей машиной. Корди дал неприцельную заградительную очередь туда, где шла «собачья свалка», перед истребителем альваро и кажется попал - «Эсетадор» клюнул носом и от него что-то отлетело.
        «Сзади!» - раздался в мозге голос бортового компьютера, которого Корди ласково называл «Амичка» и «моя девочка». Трасса плазмы по правому борту. Корди сначала бросил истребитель в боковое скольжение, затем хаотически, сбивая прицел. Чертов альваро! Транспорт с четверкой оставшихся истребителей сопровождения уже уходил, успешно отстреливаясь, оставляя за собой обломки и тела тех, кто погиб в космическом бою. Теперь надо разобраться с этим упорным гадом на хвосте. Смотри-ка, не отстает! Надо как-то стряхнуть его с хвоста, фигуры высшего пилотажа делать бесполезно, он только того и ждет, чтобы влепить очередь в потерявший на вираже скорость и повернувшийся шикарной верхней проекцией под его пушки истребитель Корди. Включаем тормозные, и гаденыш должен улететь вперед.
        Удар, вспышка - и опять спокойный голос Амички - «повреждение планера, генераторов силового поля и охлаждения реактора». Да и черт с ним, вот альварская морда проскочила вперед и Корди от души влепил из всех шести стволов плазму в хвост вражеского истребителя. Силовое поле на миг мигнуло, принимая на себя обломки того, что осталось от врага.
        «Отчет о повреждениях» - запросил Корди. Сразу же вспыхнула проекция его «Антама». Блин, красный цвет секции в хвосте, оранжевый реактор, светло-желтое силовое поле.
        «Рекомендации, девочка?»
        «Возвращение на носитель невозможно, мы входим в плотные слои атмосферы, мощность реактора тридцать восемь процентов, генераторов поля - шестьдесят три. Рекомендуется аварийная посадка на планету».
        - Спасибо, - вслух поблагодарил Корди компьютер.
        Ну что же, садиться, так садиться. Оставалось только смотреть, как за тонким слоем обшивки через голубоватое мерцание силового поля алели адские протуберанцы раскаленной плазмы.
        И вот уже его истребитель ковыляет, пытаясь на остатках моторесурса дотянуть до этого материка, как там его назвали на этой симпатичной кислородной планетке - Амбри. Вон уже и береговая полоса виднеется далеко внизу. Но нам дальше, намного, на пару тысяч миль вглубь территории.
        - Ананг Корди, видим вас. Курс выслан на ваш компьютер.
        - Принял, - сразу же появилась проекция, - Амичка, бери управление.
        «Приняла», - отозвался компьютер.
        Ну вот теперь можно и отдохнуть, дожидаясь, пока истребитель сам не сядет на полосу.
        «Критические параметры реактора. Аварийный останов.» Ну вот, час от часу не легче. Хватит ли тяги и накопителей на «сухую» посадку? Аэродинамическое качество у этой машины чуть лучше утюга, все-таки аэрокосмический - это немного неверный термин. «Антам» - космический, хотя и может вести боевые действия в атмосфере, но летает он в ней не очень хорошо, скажем прямо - паршиво.
        «Рекомендуется покинуть машину», - да, так и сделаем, чуть только дотянем на планировании подальше - и меньше топать ножками, да и глайдеру меньше лететь с риском попасть на зуб истребителям альваро.
        «Прячься, девочка. Будем прыгать», - смайлик в ответ, и светящийся шар позитронного компьютера выдвинулся из панели и скользнул в полость ложемента. Корди перешел на прямое управление, опять сросся с машиной, как в бою.
        Высота уже около километра, скорость шестьсот миль в час и продолжает падать, для посадки много, да ну он садится и не собирался. Сейчас команду дадим…
        Сделать этого Корди не успел. Держащийся на честном слове покореженный радиатор системы охлаждения прорвало в самом неудачном месте, из дырочки величиной с булавочную головку под огромным давлением выстрелила струйка перегретого теплоносителя, прожгла переборку реакторного отсека и ложемент насквозь, пройдя через мгновенно умершего Корди. Неуправляемый истребитель пронесся до скорости срыва и подпрыгивая на силовой подушке влетел по инерции в маленький пригорок, распугивая стадо бизонов, убегавших от страшного большого горящего небесного хищника…
        … Серж очнулся от того, что кто-то, а именно Тира, хлестал его по щекам.
        - Что это было? - пробормотал Серж, приподнявшись с лежачего положения. Жесткая трава, на которой он лежал, заставила лицо невыносимо чесаться.
        - Это я у тебя спросить хочу. Ты шел, споткнулся, упал...
        - Очнулся, гипс? - вспомнил классику Серж.
        - Какой гипс, ты тут сильно головой не приложился? - с подозрением спросил Тира. - Ты просто отрубился минут на пять, я тебя не мог в чувство привести.
        - Да, со мной такое в первый раз. Не знаю, что это было, - Серж вовсе не собирался говорить Тире о своих видениях. Сочтет еще за скорбного умом. Хотя видение было настолько яркое и реальное, куда там компьютерным игрушкам. Если не брать в расчет эффект от неизвестного галлюциногена, оставалось только одно - каким-то образом он прикоснулся к памяти погибшего пилота. Значит, ананг Корди. Ананг, выходит, звание их среднего комсостава или первое старшего, где-то капитан или майор по-нашему. Серж вспомнил тот лист, который они изъяли у Киры, осталось только при случае разобраться в иерархии званий Древних. - Шел, а дальше ничего не помню. Открываю глаза - морда, исхлестанная господином полковником, вон до сих пор щеки горят.
        - Может, устроим привал?
        Серж закрыл глаза, вспоминая видение. Сколько там до этого квадрата сто пять джей би, где находилась несколько тысяч лет назад временная база? Да и вообще где он, этот квадрат? По ощущениям пилота, он не дотянул где-то около сотни миль - далековато, направление примерно можно назвать, но даже небольшое отклонение на таком расстоянии выдаст разброс на пол-континента. Да и что могло остаться на такой базе? Если вспоминать про те немецкие аэродромы подскока, которые до сих находят на севере, там только остатки временной ВПП и ржавые бочки. Пилить пару сотен миль туда, не знаю куда в направлении «ты не умничай, а рукой махни» из-за того, что не сгнило за прошедшие тысячи лет, абсолютно бессмысленно, все равно не найти. И также бессмысленно разворачивать полноценную поисковую операцию, на Земле вон с ее ресурсами и возможностями иногда до сих пор бесследно пропадают суда и самолеты. А здесь силами пятнадцати людей без спутников и поисковой аппаратуры, даже при наличии магии - та еще задача.
        - Нет, идти я могу. Надо добраться до портала и домой, а то что-то как-то мне здесь неуютно.
        - Тогда пошли.
        На этот раз они дошли оставшиеся до портала мили без приключений. Серж выставил на этой стороне параметры доступа, и вслед за Тирой шагнул в портал. Мир твоему праху, ананг Корди, если ты конечно не привиделся.
        Когда шагнул обратно в портал, Серж мечтал о простых человеческих вещах - чисто вымыться, плотно поесть и завалиться спать - после такого марш-броска ноги гудели неимоверно. Но тут его мечтам не суждено было сбыться - у портала их уже ждал Тайанита.
        - Мэнтотохп ждет вас.
        - Это не может подождать?
        - Нет. У стойбища поймали чужака.
        - Искореняющего?
        - Нет, но солдата.
        - Ладно, поехали.
        Тира с Сержем вскочили в седла. Ну что за денек выдался!
        К стойбищу подъехали уже в полной темноте. По дороге их дважды останавливали - похоже, индейцы серьезно усилили меры безопасности, последние события заставили их быть настороже.
        - Приветствую тебя, славный Мэнтотохп.
        - И я приветствую моих друзей. Военный Вождь, Пришедший Извне, прошу в мой дом.
        Серж ожидал цветистых излияний, как в романах Купера, но тут было проще.
        - У стойбища Ширики утром поймали чужака, что-то вынюхивал. При нем было вот это, - вождь показал рукой на лежащую на полу армейскую куртку, на которой были разложены пехотный арбалет, подзорная труба, сумка с болтами, ножи и местный топорик-томагавк. Рядом стоял ранец.
        Тира покопался в обычном, без пространственных карманов, ранце.
        - Обычное снаряжение пехотинца-разведчика, ни хрена они там у себя в пехоте не понимают.
        - Это точно, - Серж повертел в пальцах амулет. - С такой дрянной поделкой-«скрытом» только от слепых прятаться.
        - Он живой, славный Мэнтотохп?
        - Пока - да. У столба пыток. Пришлось вспоминать заветы славных предков, как делать эти столбы. Эй, приведи моих друзей к пленнику, - вождь кивнул провожатому.
        К разрисованному, покрытому шаманскими плетениями столбу был привязан обнаженный по пояс здоровый детина, внешне целый, если не считать здоровой багровой шишки на бритой голове.
        - Ты кто, солдат?
        Детина молча сплюнул на землю. Тира молча двинул ему в зубы.
        - Что, здоров связанного бить? - тот усмехнулся разбитыми губами.
        - Это чтобы ты, мясо, вел себя прилично со старшими по званию. А если развяжу, боюсь не сдержусь и удавлю тебя голыми руками.
        - О, у нас тут «шакал» нарисовался.
        Тира молча воткнул ему палец сверху в ключицу, тот взвыл. Ну, не надо хамить - Тира терпеть не мог этого прозвища нижних чинов для офицеров.
        - Видишь ли, я хотел с тобой спокойно поговорить, как солдат с солдатом. Но, боюсь, ошибся. Ладно, пусть господин маг покопается в твоей тупой солдатской башке, а тело мы потом свиньям скормим, видишь, сколько их тут вокруг? Своего сожрут как миленького.
        - Ладно, говори, что надо.
        - «Говорите», мясо. Ты что первогодок что-ли? Ну-ка, ну-ка, - Тира поднес факел поближе и начал рассматривать шрамы и наколки на теле солдата.
        - Да вроде нет, давно служишь. Пятый пехотный?Командир граф ван Зирон?
        - Ван Зирон погиб при прорыве.
        - За него ван Олдри?
        - Да. А вы кто и откуда знаете?
        Тира молча закатал рукав.
        - Особый егерский? Откуда вы здесь?
        - Оттуда, откуда надо. Ты на нашей территории, и прошел сюда, как шпион.
        - Это вы на нашей территории. Короля Зунландии Трависа Первого.
        - Кто такой король Травис? Главарь вашей шайки?
        - Мы - армия Зунландии, а не шайка. Это вы, похоже дезертиры и бандиты. Я видел, что вы сделали с Искореняющими.
        - И тебя послали узнать, почему они пропали.
        - Да. И скоро наша армия будет здесь и тогда уже ты, благородие как тебя там, будешь стоять привязанным к столбу. А я - сдирать с тебя шкуру живьем.
        - Эх, солдат, - Тира покачал головой. - Я думал по-хорошему поговорить. Мастер, начинай!
        Серж наложил руки на голову солдата. Скользнули плетения, и через них Серж начал копаться в его воспоминаниях.
        - Это ведь был наш, зунландец, не враг, - Сержа слегка замутило. Одно дело - убить врага, другое дело - честного солдата своей страны.
        - Ты прекрасно понимаешь, что мы не могли его отпустить, он бы все доложил своим. Что узнал?
        - Да, действительно, есть такой некто Травис, был графом, объявил себя королем после того, как стало известно о смерти Азариуса. Этому солдату давал указания лично какой-то человек, называющий себя генералом. Приметная личность, здоровый шрам от брови по всей щеке.
        - Ну это как раз и есть полковник ван Олдри, значит сам повысил себя до генерала. Что еще?
        - Задача была выяснить куда делся отряд Искореняющих и заодно разведать обстановку вокруг, где какие силы, города, деревни и стойбища. Планируют заявиться сюда и занять Истор.
        - Кто бы сомневался. Но когда я был знаком с ван Олдри, он был вменяемым человеком, с ним можно попробовать договориться. Змейка в порядке?
        - Ну вроде до конца не отошла, но с мечом уже скачет. Лелеет поскорее попасть в Арзун и свести счеты с ушастыми.
        - Обойдется пока. Как раз для нее есть работа по профилю. А я пока пойду поговорю с вождем, обсудим эти не очень приятные новости.
        … - Ты все понял, Дэга?
        Они стояли около мотопланера, на который Серж щедро наложил плетения скрыта, покрыв ими фюзеляж и крылья.
        - Понял, Мастер. Низко не опускаться, сделать круг над городом и возвращаться. Постоянно быть на связи, - Дега показал Сержу артефакт связи, висевший у него на шнурке.
        Первый самолет-разведчик этого мира, негромко жужжа пропеллером, прокатился по лугу и взмыл в воздух, аккуратно набирая высоту. Хорошо, в свое время хватило ума переправить на базу планер и пилотов! Теперь вот пускай работают. Серж отмел мысль взять под контроль какую-нибудь птицу и с ее помощью провести разведку, довольно хлопотное дело. Да и радиус воздействия был бы всего две мили, дальше пернатый беспилотник выходил из-под контроля. А уж на двадцать лиг - тем более.
        Сержу пришлось повозиться, чтобы сделать магическое подобие фотоаппарата, висевшее сейчас снизу планера - плетения были очень сложными и сборка очень кропотливая. Хорошо, что в свое время озаботился создать на базе на всякий случай небольшой запас заготовок для артефактов.
        - Моряк - Мастеру, все в порядке. Высоту набрал, иду курсом на объект, - ожил артефакт связи.
        - Вас понял, аут, - Серж выбрал американский термин, обозначавший «конец связи», чтобы было кратко и емко. Это в спокойной обстановке можно не торопясь общаться нормально, а в бою лишнее слово или секунда зачастую могут стоить жизни.
        Теперь придется некоторое время подождать, позагорать на солнышке, пока можно. Правда, ждать придется не менее полутора, а то и около двух часов - скорость у планера аховая, около сотни кэмэ в час, плюс-минус лапоть. Это еще и от ветра зависит, попутный или встречный. А Дэга молодец, налетал уже часов пятьдесят, пока Сержа тут не было, самое главное - без происшествий. Потому что сейчас на базе нельзя было ничего подобного построить, это тебе не мануфактура Сайлера рядом с его домом, где рядом и мастерская, и лаборатория… Серж тяжко вздохнул. Бесполезно что-то делать и разворачивать мастерскую там, откуда скорее всего придется переезжать, обустраиваться - так обустраиваться по полной программе.
        - Балдеешь? - неслышно подошла Ана.
        - Ага. Хорошо, тепло, свежий воздух.
        - Ну что, ты придумал, что я просила?
        - Да придумал я, - махнул рукой Серж. -Ты мне лучше скажи, зачем тебе бомба? С твоим опытом тебе зубочистку давать опасно, ты можешь спокойно его прибить аккуратно и тихо, без всякого шума.
        - Могу, - согласилась Ана. - Но тут нужно именно показательно, чтобы видели и слышали, привет ушастым ублюдкам передать. А так спишут на инфаркт или что там у них чаще всего бывает. Нет, это должно быть на слуху, чтобы пересуды пошли по всей Империи.
        - А ты понимаешь, что они могут взять заложников из числа горожан и потом показательно казнить?
        - Понимаю. Да, меня конечно это волнует, но не настолько. Остальные злее будут и будут их мочить.
        - Да ну? А вот я не уверен. Скорее испугаются и пойдут стучать на всех, кого ни попадя. Ты не учитываешь психологию обывателя, которому надо пожрать, что-нибудь выпить ну и с кем-нибудь того… А ты им предлагаешь борьбу. А зачем им это? Они - простые люди и им все до лампочки. В моем мире когда-то давно это не прошло, народ восстал против захватчиков и убивал их всяким доступным способом. Правда и прислужники были, которые не только служили, но и расстреливали, вешали, деревни сжигали со всеми жителями - особенно этим отличались всякие уголовники и националисты.
        - Все равно, я от этой мысли не откажусь.
        - Пусть Тира решает, - отмахнулся от нее Серж.
        - Ладно, пусть, он командир, - согласилась Ана. - Ты мне лучше расскажи, как у вас ликвидировали этих захватчиков. Читала я твои заметки, очень толково.
        - Ну еще бы, если учесть что у меня опыта в подобных делах очень мало и я записывал, то что помнил из мемуаров наших известных партизан и диверсантов. Тебя, я так понимаю, интересует ликвидация их старшего командования?
        - В основном.
        - Ну, слушай, о ком помню.
        Серж рассказал, что помнил, про Гейдриха, Коха, Бауэра, Кутчеру и еще нескольких нацистских палачей, которых удалось ликвидировать.
        - Да, познавательно. Но только в основном всех их, за малым исключением, уработали группы, а я действую одна. И хотя у меня есть связи в Арзуне среди действительно проверенных людей, внедриться в ближайшее окружение какой-нибудь главной их шишки я не смогу, нет времени.
        - По-хорошему, мне надо бы пойти с тобой.
        - И думать забудь. Я работаю только одна. Ты мне будешь только обузой, как полевой агент ты никакой. А магия там не нужна, ушастые ее за версту учуят.
        - Мастер - Моряку, - прервал их голос Дэги из артефакта. - Облет завершил, возвращаюсь.
        - Принял, Моряк. Аут.
        - Вот видишь, как надо готовить операцию? - подмигнул Ане Серж.
        - Да. В этом ты молодец, твой опыт помогает.
        - Сейчас Дэга вернется, посмотрим, что привезет.
        ГЛАВА 3
        - Вот здесь и здесь - большое скопление людей, - Дэга комментировал запись артефакта, который проецировал картинку на стену.
        - Тренировочный лагерь. Видимо, «король» не хочет пускать их в город. Так, а вот тут штабная палатка, - Тира ткнул пальцем в картинку. - Мастер, где инструктировали того шпиона?
        Серж про себя развернул воспоминания шпиона.
        - Да, в ней. Но это не дает нам подсказки, где этот генерал ван Олдри живет.
        - А и не надо. Мы его устранять пока не собираемся. Достаточно письма, я его уже приготовил, - Тира помахал пакетом, на котором крупными буквами было написано имя адресата. - Змейка, сможешь ему в штабную палатку незаметно письмо доставить?
        Ана покрутилась вокруг карты, прикинула что-то.
        - Да, смогу.
        - А он ему поверит?
        - Поверит, - усмехнулся Тира. - Оно написано тем шифром, который использовался во время нашей службы и который уже давно забыт. Тем более, что я не только подписался, но и напомнил ему несколько малоизвестных фактов из его биографии, о которых мало кто знает. Да и печать там знаменательная, заодно посмотрим на реакцию Олдри.
        - И что дальше?
        -- Посмотрим.
        … Фургон высадил Змейку в лиге от города, когда уже начинало смеркаться.
        - Не рискуй, если увидишь, что не сможешь - не надо.
        - Ладно, Гром, не беспокойся, - и Ана растворилась в темноте.
        Лагерь охранялся «на отшибись» - пехтура ничему не научилась, слишком долго не воевала. Даже защита периметра представляла собой всего-навсего размытую дождями и полуосыпавшуюся канаву, без охранного заклинания. Хотя может быть просто не успели? Тогда еще больший минус командиру. Кинь сюда три-четыре звезды «Кортекса» и наутро тут будет мясная лавка, не успеют даже пикнуть. Вон, даже придурковатый часовой у костра сидит, греется - как после огня он сможет что-нибудь в темноте разглядеть?
        Ана припала к земле, оценивая ситуацию. Одетая в черный комбинезон, с раскрашенным краской лицом она была почти неразличима в ночи. Проскользнув между часовыми, за что ее острый на язык Гром когда-то и прозвал Змейкой, она пригибаясь пробежала между парусиновыми палатками и замерла, оценивая обстановку. Два часовых у входа, разморенных ночным постом. Да кто же будет в палатку-то спереди лезть? Наивные. Так, а что это там палатка поменьше, но с такой же охраной? Ну-ка, ну-ка… Ага, а вот и Олдри собственной персоной - в маленькую прореху, сделанную Змейкой в палатке, была видна приметная физиономия со шрамом. Молодец, спишь в лагере со своим войском - либо действительно «слуга царю, отец солдатам», либо боишься апоплексического удара подсвечником в городских апартаментах и здесь среди солдат ошибочно считаешь себя в безопасности. Ну да все равно, только облегчишь выполнение задания.
        Змейка бесшумно острым лезвием разрезала заднюю стенку палатки. Вот и красавец генерал, спит здоровым пьяным сном, насыщая воздух винными парами. Главное, не задеть эту пару пустых бутылок, валяющихся под ногами. Хорошо, раз горе вином заливаешь, значит на душе муторно, может и пойдешь на контакт. Ана вынула из-за пазухи конверт Тиры и подсунула генералу на прикроватный столик, прижав его кинжалом, до этого висевшем у того на поясе. А теперь можно гордо и неслышно удалиться.
        Фургон с Тирой, Сержем и еще двумя бойцами ждал ее на том же месте.
        - Ну как прошло?
        - Лично в руки генералу, на прикроватный столик, - Ана довольно осклабилась. - Командир, это полные разини. Мы бы могли вырезать все это стадо за полчаса, и никто бы не проснулся.
        - Ну надеюсь, до этого не дойдет, все это наши люди, зунландцы, не орки, эльфы или гномы. Потенциально - наши союзники или хотя бы нейтралы.
        - Будем надеяться, командир. Пока они никто, можно считать их дезертирами, нарушившими присягу.
        - Вот встретимся с Олдри, тогда и будем говорить.
        … Олдри проснулся наутро с дикой головной болью, а во рту словно коты оправились. Что-то он раскис в последнее время, будущее представлялось нерадостным. Сначала остатки разбитого полка вырвались из кольца эльфарских десантников, потеряв при этом больше половины личного состава, затем бегство через портал в единственный пригодный, как он считал, для жизни Карис, где раньше когда-то в его лейтенантскую молодость был расквартирован их полк. Тут под свою руку их взял граф Травис, мечтавший расширить свои земли за счет соседей, и объявивший сдуру себя королем Зунландии. Интересно, сколько таких «королей» сидят сейчас в изоляции в своих замках и думают занять трон. Этот вообще ни разу не происходил ни из одного королевского рода. С полковником он договорился довольно быстро - он предоставляет ему и его солдатам жалованье, они защищают его от внешних и внутренних угроз и расширяют владения. Ладно, в чистом поле долго не проживешь, а обустраиваться где-то надо. Попытки связаться с другими войсками посредством известных порталов потерпели неудачу, там либо были такие же оставшиеся в изоляции остатки
войск, либо были места, занятые эльфарами или орками. Централизованного отпора пока не получилось, да и рано, прошло всего-то ничего с падения Арзуна, подождем, пока кто-нибудь из оставшихся сильных лидеров соберет вокруг себя достаточную силу и поведет за собой, тогда и примкнем. Олдри себя таким лидером не считал. Плохо то, что у нового «короля» были грандиозные планы на пустом месте, не выглядело его «королевство» зажиточным. Да и солдаты распустились окончательно.
        Тут еще эти Искореняющие… Ударная дружина отморозков, тоже попавшая сюда случайно, и вот сейчас пропала. Поехали под видом выполнения святого долга поискоренять-пограбить местных орков-аборигенов, да и пропали себе. Король был в ярости, топал своими короткими ножками и брызгал слюной, потом приказал «найти и покарать». Максимум, что сделал Олдри, приказал одному из полковых разведчиков последовать за дружиной. И вот разведчик тоже пропал. Ох, не к добру это, не к добру…
        Генерал зашарил вслепую по прикроватному столику рукой, вдруг осталось что-то после вчерашнего запустить печень, и замер, нащупав кинжал, висевший вчера у него на поясе, и какую-то бумагу, прижатую им. Что за ерунда?
        Героически превозмогая головную боль, он поднес к носу конверт с сургучной печатью с изображением короны. Там стояло его имя. Внутри конверта четким почерком были выписаны неведомые постороннему закорючки, складывающиеся в понятные для Олдри слова старого шифра. И внизу - печать Особого Егерского Полка. Час от часу не легче!
        От героических усилий полковник застонал и схватился за голову. Черт!
        - Адъютант!
        В палатку вбежал молодой лейтенант.
        - Кто ко мне вчера заходил?
        - Сейчас узнаю, Ваше Превосходительство! - лейтенант метнулся к выходу и вернулся через три минуты. - Часовые уверяют, что никого, Ваше Превосходительство!
        - Да не ори ты так, голова болит.
        - Есть не орать!
        - Дурак ты, братец. Часовым по двадцать плетей, и да, вина принеси, вина первым, плети потом. Спасай мое превосходительство.
        - Есть! - лейтенант выскочил из палатки.
        Значит, объявились егеря и нанесли визит вежливости ночью, причем с намеком - его кинжалом на столике. Ну что же, придется завтра ехать договариваться, иначе боги знают, где в следующий раз окажется кинжал.
        … На место встречи с Олдри, назначенное на полпути между городами, Тира с Сержем выехали загодя в фургоне. Через час после них вылетел Дэга, чтобы осмотреть место с воздуха во избежание возможных сюрпризов.
        - Мастер - Моряку.
        - На связи.
        - Чисто. Со стороны города едут два всадника.
        - Понял, аут.
        Серж проверил место встречи. Все чисто, отметок никаких нет.
        - Можно, - кивнул он Тире.
        Тира был разодет в парадный темно-зеленый егерский мундир золотого шитья с кучей орденов, значков и прочей мишуры, которые так любят военные. Помимо церемониального полковничьего меча, на бедре Тиры красовался еще и револьвер. Но самое главное, на груди красовался жетон с короной - знак королевского доверия, выданный еще Азариусом.
        Серж встретил полковника-генерала Олдри неподалеку у фургона.
        - Ваше Сиятельство (а черт его знает, как к нему теперь по званию обращаться, еще обидется), вас ждут в фургоне, - про гарантии безопасности нести явно не стоило, не тот уровень.
        Олдри спешился и передал поводья адьютанту, затем уверенным шагом прошел к фургону. Серж вздохнул и присел под деревом. Пусть теперь сами перетирают. Вон и адъютант генерала такого же мнения, слез с коня и сел рядом. Серж покосился, жуя травинку, но ничего не сказал. Видно было, что лейтенанту до жути интересно посмотреть на егерей, так косился, что чуть страбизм не заработал. Наконец он не выдержал.
        - Лейтенант ван Хорно, - он протянул Сержу ладонь.
        - Лейтенант ван Лигус, - Серж закрепил рукопожатие.
        Завязывать разговор было не о чем. Серж откинулся спиной на ствол дерева и смотрел в синее до одури небо.
        В фургоне было не до неба.
        - Здравствуйте, полковник Олдри, - Тира заранее выбрал приветствие. Звания дружин не имели веса, только воинские, присвоенные королем.
        - Здраствуйте, полковник Ферлаг. Весьма оригинальное приглашение.
        - Рад, что вам понравилось, - усмехнулся Тира. - Надеюсь, вы оценили любезность.
        - Оценил. Вы хотели поговорить о статус-кво?
        - Да, господин полковник. Да что мы насухую сидим? - Тира снял салфетку со столика в фургоне, уставленного изысканными закусками. - Угощайтесь. Может быть вина?
        Олдри передернуло. Вчерашнее похмелье было жутким и не располагало к продолжению банкета, но по армейским традициям…
        - Немного бренди, только очень немного, а то печенка побаливает.
        - Бывает. Так, о чем это я? А, король Зунландии Травис Первый. Кто это такой и почему я о нем в первый раз слышу?
        - Бывший граф местных земель.
        - Самовольно короновавший себя?
        - Да, так получилось.
        - Вы приносили присягу королю Азариусу и короне, - Тира как бы невзначай прикоснулся к жетону, на нем вспыхнула золотом корона.
        - Азариус мертв, вы это знаете. А мы сумели отступить с пограничья, потеряв больше половины бойцов. И поверьте, мы отступали с боем, накрошив эльфов, сколько смогли. И смогли здесь закрепиться для перегруппировки.
        - Вам - верю, потому что помню вас, честолюбивого молодого лейтенанта, для которого слово «честь» не пустой звук.
        - Спасибо и на этом.
        - Поэтому я думаю, что с лжекоролем пора кончать. Дело в том, что вы вторглись по приказу этого придурка на мою территорию, контролируемую егерями. Даже эту банду Искореняющих отправили в рейд.
        - Это не моя работа. С орденом работал сам ко… граф. Вы их уничтожили?
        - Естественно, - хмыкнул Тира, и набулькал Олдри еще бренди. - Мне не нужна банда маньяков на моей территории. Когда мы их нашли, они вырезали племя Ширики, всех поголовно. В том числе женщин и грудных детей. Вот в этом весь ваш псевдокороль.
        - Что вы предлагаете?
        - Ну для начала, пока вы служите этому тупенькому Травису - хотя бы не суйте сюда носа, это направление для вас закрыто, - Тира откусил бутерброд и отвел глаза к потолку. - Вот, возьмите икорки, полковник, хоть и консервированная, но очень даже, мой маг умеет такие вещи делать, это вообще он-то и изобрел. Вы присягали вы королю, короне и Зунландии, помните об этом.
        - Я об этом помню всегда.
        - Думаю, мы договорились. О дальнейшем, - Тира достал артефакт связи и вручил его Олдри, - мы всегда сможем обговорить лично. Да, никому объяснять, что здесь расквартированы егеря, тем более верные короне и покойному королю, не надо.
        - Понятно, не вчера родился.
        - Ну тогда до скорой встречи, полковник.
        - До встречи.
        … - Ну как все прошло?
        - Думаю, полковник нам больше не помешает, - Тира увлеченно правил фургоном, - Посмотрим, как будет. Если что, поможем ему с лжекоролем.
        - А может сейчас помочь?
        - Нет, пусть сам определится. У меня на него большие виды. Но все равно, надо искать резервное место для базы. При всех раскладах - рано или поздно они узнают, что нас здесь меньше взвода. В худшем варианте они попрут сюда силой, в лучшем варианте попытаются взять над нами контроль, а есть еще вариант, что сюда заявятся ушастые, накидают пехтуре и пройдут рейдом по окрестностям. В любом случае я не собираюсь идти в последний бой, не наша специализация. Тем более, я смотрю, ты совсем заскучал без возможности что-нибудь сотворить.
        - Да, есть такое дело, - вздохнул Серж. - У нас полно в загашниках, можно скрытно это все перетащить со схронов через пещеру Лигуса, но ставить это на временной точке - бестолку. И пока у нас есть припасы, мы не чувствуем острой нужды. А я уже думаю о том, что они когда-нибудь да закончатся.
        - Давай тогда подойдем к этому вопросу серьезно. Хочу послушать твое мнение - как ты считаешь, какое место лучше подойдет для базы?
        - Ну, во-первых, нужно будет учесть климат. Я думаю, подойдет на границе субтропического и умеренного, можно чуть теплее, чем здесь. Чтобы не плюс сорок летом и минус тридцать зимой, как в моем родном городе. Это избавит нас от необходимости нескольких комплектов одежды на каждого, больших затрат на отопление и сезонных проблем с продовольствием, а также проблем со здоровьем.
        - Ты думаешь, как каптенармус, - усмехнулся Тира.
        - Боеспособность части определяется ее тылом, не так ли?
        - Так, так. Продолжай.
        - Во-вторых, место должно быть относительно удаленное, чтобы рядом не было крупных населенных пунктов и путей сообщения, как здесь. Для этого у нас есть порталы.
        - Согласен, что дальше?
        - Наша база должна быть укрепленным объектом. В идеале форт или крепость.
        - Ну это ты загнул. Не думаю, что здесь найдутся бесхозные замки или форты. А попросить хозяина уступить проблематично.
        - Ну и соответственно продовольственная база рядом.
        - Прожектер ты и есть прожектер. Ну ладно, допустим все это будет. А что дальше?
        - Дальше? Развивать хозяйство, укреплять оборону и дать эльфарам и остальным по первое число. Дальше будем думать по обстоятельствам.
        - Значит, сократим поиск по неисследованным белым пятнам. Вернемся на базу, посмотрим список порталов, подходящих под твое описание, и вперед. Кстати, мне пришла тут одна мысль, но трудность в том, что ее осуществление требует много времени и сил. Ты же можешь закрывать доступ к порталу для других?
        - Да, я уже это делал в тех местах, где мы бывали.
        - Вот я и думаю, а зачем нам сдались Искореняющие в целом? Шакалят на порталах, да еще и гадят везде, куда доберутся. Может, в будущем самим заняться этим?
        - Можно. Не думаю, что святоши знают, как разблокировать портал, да и после меня они войти уже не смогут.
        - Вот и хорошо. Везде, куда мы сможем добраться делаем такой финт.
        - Еще надо будет поискать технологии Древних по пути.
        - Как ты собираешься их искать?
        - А местные сами нам помогут.
        - Как это???
        - Под какой легендой действуют полевые агенты в тылу врага или потенциального противника в местных условиях?
        - Ну тут вариантов много. Бродячий цирк, маг земли-агроном, ученый, наемник и так далее.
        - А борец с нечистью, так называемый ведьмак?
        - Вариант неплохой, но проблема в том, что их очень мало и все знают друг друга, а во-вторых придется этим заниматься на самом деле, ты справишься? Да и самой нечисти осталось немного, в основном на Кембрии.
        - Зато они притащат в клювике все, что знают. Для местных часто все равно, нечисть это или проявления технологии древних. Поэтому сказок про запретные места и ужасы, там творящиеся, нам порассказывают немало. С нечистью я-то справлюсь, а вот с Древними… Не знаю.
        - Вот то-то и оно. Надо хоть на чем-нибудь или ком-нибудь потренироваться.
        «На кошках», - всплыла у Сержа в голове очередная бессмертная строчка из старой кинокомедии.
        … - И вообще, командир, ты обещал отпустить меня на прогулку в Арзун!
        - Под аккомпанемент взрывов и предсмертных воплей эльфов, - пробомотал Серж себе под нос, но так, чтобы услышали.
        - Серж, твой вердикт по ее состоянию?
        - Физически она в норме, ну а с психикой…
        - Ничего, что я здесь? - Ана с неподдельным интересом удава к кролику, посмотрела на Сержа.
        - Да на здоровье.
        - Ладно, пройдемся до Арзуна, если портал в подвале Тайной Стражи не обнаружили. Мы обеспечим тебе проход для охраны. Серж, дашь ей все, чего она попросит.
        - А у нее от такого счастья косметичка не лопнет? - Серж ловко увернулся от шуточной затрещины Аны.
        - Возьму побольше, - зловеще пообещала Ана. - И попробуй не дать. Что встал? Работай, салага.
        - Ну это уже перебор, - Серж выскочил в коридор, спасаясь от Аны. - Пошли, маньячка, в оружейку.
        Да, Змейка отрывалась по полной, как ребенок в магазине игрушек. Зачем ей полдюжины ОЗМ (Серж для простоты обозначал свои приблизительные аналоги по названию прототипов)? Ну ладно, пара МОНок. Еще гранаты, револьверы, набор всего колюще-режущего и метательного.
        - Слушай, ну имей уже совесть. Ты собралась как на полноценную войну.
        - А так и будет.
        - И ты думаешь, тебе удастся после одного громкого раза что-нибудь еще?
        - Удастся, Мастер, удастся. Ушастые уродцы одним разом не отделаются.
        - А теперь, ты представляешь, что если не дай боги все это окажется у противника? Все эти новые конструкции и образцы взрывчатки?
        - Не окажутся, не бойся. У меня ранец не только с пространственным карманом, но и ликвидатором…
        - ... И все это хорошо магически фонит.
        - Давай уже каждый займется своими делами? Я не учу тебя твои эти немагические штучки-дрючки делать, а ты меня не учи, как мне работать.
        - Ладно, - пожал плечами Серж и протянул Ане коробку с особыми детонаторами. - Но пару советов по применению я тебе все-таки дам.
        Первым в подвал с порталом шагнул Серж, наложив на себя «малый купол». Нет, все в порядке. Все те же завалы, нет следов на припорошенном штукатуркой полу, маскирующие и сигнальные плетения не тронуты.
        - Можно, - он обратно шагнул в портал. - Иди.
        - Ну все, - Ана пошевелила плечами, поправляя лямки ранца.
        - Удачи, - в два голоса пожелали Серж с Тирой. Теперь все зависит только от нее.
        … Наместник Эльфарии имперской провинции Зунланд (так теперь именовали покоренные земли бывшего королевства) маркиз Браголлах проснулся в прекрасном расположении духа. Все шло неплохо, очень даже неплохо. Почти половина территории королевства была захвачена империей, на оставшейся половине болтались либо оркские полчища, вошедшие сюда с удовольствием пограбить и набрать рабов, либо разбитые и разрозненные части зунландской армии, с которыми потом можно будет разобраться. Пока очаги сопротивления неплохо зачищала эльфарская пехота и колониальная полиция из инсургентов и лояльных эльфарии предателей. Низшая раса, что с них взять… Ни один эльфар никогда не согнулся бы перед человеком или кем бы то ни было еще, эльфары, высшие, были рождены, чтобы править остальными животными.
        Накинув шелковый халат, Браголлах спустился по пологой деревянной лестнице вниз. Большой дом какого-то богатого купца был выбран наместником из-за обилия зелени и деревянной отделки, не пристало эльфарскому аристократу ютится в том недоразумении, которое черви именуют «домами». Жаль, королевского дворца больше не было, на милю вокруг ничего не осталось, а в земле осталась огромная оплавленная воронка. Где это, интересно, покойный вожак человеческого стада Азариус нашел эльфарское посмертие такой мощности, и главное, как сумел его запустить? Наверное, этот мерзкий чароплет Сайлер постарался, хорошо, что ушел за грань, и плохо, что прихватил с собой большую часть имперских архимагов. На такой вариант они явно не рассчитывали, расслабились - забыли, что он не зря носит прозвище «мясник Элендура» за вторую эльфарскую войну.
        Хватит уже портить себе настроение. Пора выпить утренний бокал Лигийского, чтобы получить четкую звенящую ясность в голове. Сегодня ему надо быть на полигоне бывшей магической академии, архимаг магии жизни Лисгард обещал показать свои достижения на поле создания низших форм жизни на основе людей. Обещал представить энтов и троллей, но не обычных, а модификантов, готовых стать частью его армии. В самом деле, зачем кого-то везти издалека, когда здесь есть готовый живой материал? Берется обычный человечишка, над ним работает маг жизни, и ничтожный червяк удостаивается чести служить высшей расе. Жаль, нельзя всех червяков превратить, мозг у модификантов становится ущербным, а править провинцией с полными идиотами даже по меркам низших нельзя - кто-то должен работать на благо империи. Иначе зачем все это.
        Хорошо вышколенный камердинер из червяков одел его в отлично выглаженный мундир нежной зелени с золотыми погонами и огромным количеством всяких блестящих цацек (отлично действует на воображение низших, увеличивая раболепие). Браголлах повертелся перед зеркалом, довольный своим отражением.
        Экипаж уже ждал его, слуга из низших, согнувшись в земном поклоне, держал дверь кареты открытой. Браголлах не удостоил его даже взглядом. Попробовал бы не так низко наклониться - надсмотрщики из полицаев запороли бы насмерть на конюшне.
        Вот наконец и эскорт подтянулся - звезда верхом впереди и звезда сзади. Надо, на всякий случай надо - а то вдруг бунтовщики какие-нибудь попробуют налететь. Ничего им не светит. А от враждебной магии карета защищена, да и маг должен присоединиться к первой звезде, ближе к карете. Если что, защитит. Ну, поехали! Что зеваете, черви? Пошли отсюда вон.
        Не только редкие зеваки следили за выездом имперского наместника. Ана уже пятый день следила за домом наместника, ухитряясь оставаться необнаруженной. Попытку пробраться в дом она отмела сразу - усиленная охрана, две звезды эльфов дежурили и днем, и ночью, масса охранных и сигнальных плетений. Оставалась только диверсия на пути следования кортежа. И тут тоже были сложности. Цель выезжала бессистемно, как вздумается, никакой регулярности или маршрута не было. Единственный признак, который позволял определить маршрут - редкие посты эльфов, расставленные по пути.
        Сегодня самый раз, эльфары появились по одному из потенциальных маршрутов, на который и рассчитывала Ана. Одну мину она заложила на втором этаже брошенного хозяевами дома, направив визир точно на перекресток дороги, вторую - в доме, стоящем чуть поодаль на другой стороне улицы, направив ее точно вдоль дороги.
        Заметив, как эльфары оживились, Ана поняла, что наместник собирается выезжать. Ну, с богами! Повернув барашек на второй мине до хруста стекла (Серж ее многократно проинструктировал), она выскользнула из дома и проскочила в переулок, откуда было видно шагов на двести перекресток, по дороге чуть не запутавшись в полах. Проклятая одежда служанки с длинной до пола юбкой! Как ее местные женщины носят?
        Ана достала из лифа артефакт связи с одной-единственной большой кнопкой. «Чтобы не запуталась», - пояснял Серж.
        Вот наконец показались передние охранники-эльфары, а вот и борт кареты… Ана вдавила кнопку, и все потонуло в яркой вспышке и дыму, а грохнуло так, что из домов поблизости вылетели стекла. Ну а теперь пора отсюда бежать. Подняв полы юбки, Ана бросилась наутек.
        На улице царил ад. Карета превратилась в мешанину из щепок и мяса, рикошеты превратили арьегард в малоаппетитное зрелище, авангарду тоже сильно досталось. Охранные плетения эльфаров на карете были довольно неплохими, рассчитанные на то, чтобы задержать десяток стрел или пуль, с гарантией - небольшой файрбол. Но не на четыреста стальных шариков, летящих в сто раз быстрее стрелы.
        Прибывшие эльфары из аналога Тайной Службы, управления Имперской Безопасности, тупо обшаривали то, что осталось от кортежа.
        - Вот, Ваше Сиятельство, - главе Имперской Безопасности провинции Зунланд графу Нимроссу, лично прибывшему на место убийства наместника, ссыпали в руку несколько деформированных металлических шариков, выковырянных из стен окрестных домов.
        - И это все? Этим убили Браголлаха?
        - Никаких следов боевой магии не обнаружено, Ваше Сиятельство.
        - Не может того быть. Должна быть магия, должна. Старшего ко мне!
        И тут кислота из ампулы растворила стальную проволочку предохранителя и сработала вторая мина, поставленная специально на вновь прибывших - стандартная тактика террористов, учитываемая на горьком опыте всех спецслужб мира. Рой стальных шариков буквально вымел как метлой улицу, уничтожив всех, кто на ней был. Ана тогда еще поинтересовалась у Сержа смыслом минной засады, тот ей подробно обьяснил.
        - И откуда ты только такие вещи знаешь?
        - Да так, когда-то был ненадолго прикомандирован к отделу по борьбе с терроризмом.
        - С чем?
        - С теми, кто убивал мирных граждан, захватывал заложников, взрывал дома, короче со зверями в человеческом облике. Тогда как раз у нас была одна война, где все это проходили. Теперь монада перевернулась, здесь и сейчас мы боремся с нелюдями в полном смысле, убивающими людей. А какими методами мы это делаем - наше дело. Не скажу, что война все спишет, но общепринятые правила ведения войны и моральные предрассудки мы учитывать не будем, не до того. Нас мало, а враг слишком силен.
        … Глава военной разведки Эльфарии Делиорн со смешанными чувствами читал доклад, спущенный из канцелярии Ее Величества. С одной стороны приятно, что заклятые коллеги из Имперской Безопасности круто облажались, да что там облажались - обделались по полной программе и последует череда отставок, а возможно у кого-то и сердечный приступ от удара чем-нибудь тяжелым.
        С другой стороны - погиб наместник маркиз Браголлах, глава местной ИБ граф Нимросс и еще два десятка служащих поменьше, а остальные получили тяжелые ранения - один шарик, попавший в любую часть тела, производил ее травматическую ампутацию, проще говоря, отрывал конечности. За каждого погибшего первородного требовалось отомстить десятикратно, поэтому уцелевший заместитель Нимросса приказал схватить и публично казнить сотню ни в чем неповинных мирных жителей. Идиот. Делиорн не удивился бы, если этого придурка скоро также, а то и более показательно грохнут за проявленные зверства. Все-таки надо действовать тоньше и по-другому, и не трогать население, хотя что взять с этих мясников-безопасников? Разведка делает все иначе.
        В данном случае чувствуется почерк уцелевших сотрудников Тайной Стражи, и еще одного человека, который, как выяснилось после захвата Арзуна, стоял за разработкой новых типов вооружения - Сержа ван Лигуса. Чем больше становилось о нем известно, тем больше появлялось загадок. Кто он? Откуда эти знания? Откуда опыт в подобного рода операциях? Существует, конечно, легенды о Древних, воскресающих из мертвых, но Делиорн в эту чушь не верил - соврут и недорого возьмут, не Древний он, просто загадочный современник.
        В любом случае, этот ученик Сайлера еще много крови им попортит, в этом Делиорн уверен. Надо его найти. Эх, жаль Дати Велиорн погиб при захвате Арзуна, сейчас его знания и опыт ох как бы пригодились. Остается напрячь агентуру для розыска и захвата этого Лигуса, и только живым! Он бы очень пригодился не только для Империи, но и лично бы Делиорну в этой крысиной схватке между конторами.
        Ну что, подаем на Лигуса в розыск, но только аккуратно и с привлечением небольшого количества посвященных, тех, в которых он уверен, что они не стучат еще и в ИБ. А там, где найдем Лигуса, можно быть уверенным в наличии остатков Тайной Стражи. Надо собрать разведгруппы из инсургентов и под видом ополчения внедрять в уцелевшие воинские части на пока не захваченных до конца территориях.
        А начнем-ка мы с Гравии, ходили неподтвержденные разведданные, что Сайлер интересовался землями на этом материке. Придется обследовать все людские поселения, что в общем-то несложно, форпостов там полтора десятка, где-нибудь что-нибудь да всплывет. Не Лигус, так хоть остатки зунландцев, устроим зачистку силами регулярных полков так же, как в Арзуне.
        Делиорн сделал себе пометку, что по крайней мере один в группе должен уметь обращаться с порталом, чтобы ввести координаты для переброски групп спецназа, за которыми пойдут регулярные войска. С недобитой армией Зунландии пора кончать.
        ГЛАВА 4
        Олдри по артефакту связи вызвал Тиру уже поздно вечером, когда солнце уже скрылось за горизонтом.
        - Понятно, сейчас будем. Предупредите охрану своего портала.
        - Вставай, Мастер, побудка.
        - Да я еще и не спал.
        - У нас просит помощи полковник Олдри.
        - Этому-то что надо?
        - Через портал прошла группа людей, утверждают, что они из сопротивления.
        - Ну а мы тут причем?
        - Они какие-то мутные, не понравились ему.
        - Он что, допрашивать не умеет?
        - Только полевыми методами. А вдруг это действительно партизаны?
        - А что бы их просто не повесить на всякий случай и дело с концом? Плюс-минус десять человек для него роли не играют.
        - Не знаю что, он уперся и ни в какую.
        - Может это ловушка для нас?
        - Вряд ли. Пока он думает, что здесь стоят части Особого Егерского, он даже и не рыпнется.
        - Не убедительно.
        - А ну встал по стойке смирно, лейтенант! Совсем страх потерял?
        Серж нехотя принял пародийное подобие стойки.
        -- Собрался быстро. И поехали.
        В портал Кариса они въехали ночью. Их уже встречал десяток всадников в пехотных мундирах.
        - Полковник ван Ферлаг? Поедемте.
        Довольно быстро - пять минут, и они уже в лагере полка. Серж глазел по сторонам, изображая заинтересованность - все равно ничего не увидит, а то, что знает, скроет. Ничего хорошего он однако не только не увидел, но и не почувствовал - лагерь пропах насквозь запахом испражнений, прогорклой едой и дымом. Солдаты ходили грязные и заросшие, не лучше выглядели и сержанты. Оружие лежало либо брошенное на землю, либо в нее же воткнутое. Уже не часть, но еще и не окончательная банда оборванцев. Серж обменялся с Тирой понимающим взглядом.
        Хотя бы палатка с задержанными охранялась - караулили два вооруженных часовых. У палатки их встретил сам Олдри. После обмена приветствиями они прошли внутрь.
        - Непонятные люди, - Олдри показал рукой на одетых в разномастную одежду задержанных, сидевших на полу.
        - Кто у них главный?
        - Вот этот, - полковник показал на откормленного детину со здоровенной розовой ряхой, ну никаким образом не похожего на партизана, скорее на полицая.
        - Тащите его в другую палатку, поговорим.
        - Эй, да вы что, мы же свои, - заголосил «ополченец», когда двое солдат грубо подняли его с пола и потащили наружу.
        - Итак, ты утверждаешь, что ты ополченец, - полковник ходил взад-вперед перед привязанным к стулу детиной.
        - Да, ваша милость, - пробасил жалобным голосом детина, румянец с ряхи которого от страха уже сошел. - Мы из Сошек, деревни под Бисгартом.
        - А как сюда попал?
        - Так это, как эльфы пришли, мы сразу в лес двинулись. Бисгарт был наш, ушастые его не взяли, мы переколотили десяток эльфов в лесу и сюда, ходили слухи, что на Гравии наша армия собирается.
        Тира хмыкнул. Чтобы деревенские увальни переколотили эльфаров? Нестыковочка номер раз.
        - А что в Бисгарте не остались?
        - Сдали Бисгарт, кто смог, тот ушел, ваша милость. Мы успели.
        Тира внимательно рассматривал оружие, изъятое у задержанных. Ножи, несколько эльфийских пехотных мечей, топоры, пара эльфийских же луков, арбалеты… Стоп!
        - Мастер, подойди сюда. Ничего не напоминает?
        Ну да, до боли знакомый арбалет, родная продукция мастерской «Сайлер и Лигус». Еще первые партии, по номеру - для Королевской Стражи. Откуда он у этого типа?
        - Где взял? - Серж помахал перед носом детины арбалетом.
        - Так это, ваша милость, у тех, кого в лесу переколотили.
        Это его «так это» коробило Сержа все больше и больше. Ну не видит что ли, что переигрывает. Прокололся ты окончательно, недорогой друг. Не мог трофейный арбалет через две недели оказаться в руках простого эльфийского солдата или офицера, тем более из партии, предназначенной для Королевской Стражи.
        Серж за спиной детины приложил палец к губам, чтобы видел Тира, и резким движением наложил ладони детине на виски, копаясь в его воспоминаниях.
        - Убирайте, - он кивнул на обмякшее на веревках тело. - Итак, мы имеем разведгруппу из прислужников эльфаров. Этот был командиром. Основная задача - разведка местонахождения зунландских частей, внедрение под видом ополченцев в регулярную армию, ликвидация командиров и личного состава, переброска частей эльфаров через порталы и так далее - стандартные задачи групп военной разведки. Подготовлены плохо, как видите, прокалываются на раз.
        Про основное задание Серж при всех не сказал, незачем народ в искушение вводить - при обнаружении Сержа ван Лигуса, даже портрет похожий нарисовали, отход на базу и срочный доклад наверх. Понятно. Силами таких вот полицаев его не взять, обязательно припрется группа из «Кортекса» и архимагов.
        - Остальных будете допрашивать?
        - Нет. Все-таки это утомительное дело, да и в их куцых мозгах вряд ли что-то интересное найдется.
        - Остальных - казнить, - Олдри кивнул ординарцу. Тот мельком выскочил из палатки, исполнять приказание.
        - Господин полковник, - Серж обратился к Олдри, - часто у вас через портал кто-то приходит?
        - Нет, лейтенант, первый раз.
        - Хотите, чтобы был последний?
        - Да, конечно. Вы можете закрыть портал? - Олдри с недоверием взглянул на Сержа.
        - Да, но чтобы никто ничего не видел и не понял.
        - Хорошо, пойдемте. Я отзову охрану с портала, когда мы подъедем.
        Они только-только успели выйти из палатки, как перед глазами возникли двое бугаев в расшитых золотом ливреях.
        - Его Величество король Зунландии Травис просит прибывших и вас, генерал прибыть в замок.
        - Мы вообще-то домой собирались…
        - Он убедительно просит, - еще четыре дружинника с заряженными арбалетами, наконечники стрел смотрят в лица Сержа с Тирой.
        Серж про себя умехнулся. Ребята, вы серьезно? Рассказать вам, где сейчас у вас эти арбалеты окажутся? Жаль только мушек нет, спиливать не придется. Он посмотрел на Тиру.
        - Для нас честь посетить Его Величество, - Тира поклонился.
        Ну не иначе Тира задумал какую-то пакость. Ну что же, посмотрим, что ты за фрукт такой, дорогой товарищ король. Опять долго тащиться через лагерь обратно в городские ворота…
        Город был грязен и беден. Немощеные улицы, нечистоты, бедные убогие мазанки, зачуханные какие-то жители в грязной одежде. В районе побогаче - дома максимум бревенчатые и двухэтажные. Плохой из тебя король, Травис, если ты даже собственный город запустил.
        Прошагав почти милю, они подошли к воротам замка.
        - Отличное у вас гостеприимство, полковник, -Тира только что не сплюнул на дорогу.
        - Поверьте, я сам не был в курсе, - угнетенно сказал Олдри. - В мои планы это уж точно не входило.
        Их провели в довольно мелкий зал приемов с аляповатой отделкой, наскоро оборудованный под тронный. Мелкие потуги поместного дворянчика изобразить из себя что-то царственное могли вызвать только раздражение. О, вот и сам егойное величество. Мелкий и жирный, с отечной от пьянства тупой сальной рожей с поросячьими глазками. За ним следует тоже мелкий и жирный маг, напяливший какую-то золотую тряпку. Клоуны из мультика.
        Король вскарабкался на аляповатый круто позолоченный трон (господи, убожество-то какое).
        - Мне доложили, господа, что вы обманом проникли в мое королевство и сеете смуту среди подданных Зунландии?
        Господи, что это недоразумение несет? Еще и не начинали, подрывной работой планировали заняться потом.
        Серж опять перемигнулся с Тирой.
        - Работаем!
        Раз, взмах рукой, и мага, как самого опасного, тряпичной куклой швырнуло о стену, оставив сползать по кровавому пятну, оставленному разбитой головой. Полуоборот, защита на Олдри и Тиру, увлеченно шинкующих заплывших жиром горе-охранничков. Все, «король» остался один.
        - Вы с нами, полковник? - полувопросительно-полуутведительно Тира обратился в Олдри.
        - Конечно, - тот поморщился. - Надоела эта жирная свинья, возомнившая себя королем.
        Тира выкинул графа с трона за мантию и от души пнул ногой под зад.
        - Что тварь, назначил себя королем? Измена, предательство, узурпация? Что за это полагается?
        - Смертная казнь через повешение, - Олдри спокойно вытер запачканный клинок о мантию недокороля.
        - Да как вы смеете! - завизжал граф.
        Тира сначала молча ткнул в морду графу королевский жетон, а потом добавил кулаком.
        - Я носитель королевских полномочий, в том числе и правосудия.
        - Светает, полковник, - посмотрел в стрельчатое окно Олдри. - Надо поспешить.
        - Есть возможность связаться с вашими? Нужно будет повязать его дружину.
        - Есть заранее обговоренный. Господин маг, дайте два файрбола в небо над лагерем. Они ждут сигнала.
        - Охотно, - Серж прикладом трофейного арбалета выбил витражное поблекшее окно и пустил один за другим два файрбола.
        … Трависа повесили утром, на городской площади. Тира зачитал обвинения и лично привел приговор в исполнение. За несколько секунд до этого Серж успел покопаться в его воспоминаниях, делая вид, что поправляет черный мешок на голове приговоренного - надо же знать все секреты и захоронки покойного хозяина. Судя по лицам собравшихся горожан, скорбеть о графе никто не собирался, эмоции присутствующих были скорее положительные, типа «слава богам, наконец-то».
        Там же, на городской площади было объявлено о том, что Карис по-прежнему верен короне и остается частью Зунландии, как и раньше.
        - Ну что, с успешным завершением мятежа, - Тира поднял кубок.
        - Вы всегда так циничны, полковник?
        - Я прагматичен до цинизма. Трависа надо было свергать, это ясно. Как Тайная Стража допустила его существование во главе пусть захудалого, но графства - неизвестно.
        - Примеряйте корону, Ферлаг.
        - Э-э, нет уж. Графская корона ваша, у меня совершенно другие задачи и предпочтения.
        - Но я не лидер по определению, я вечно второй по жизни.
        - На своем веку я повидал многое, и скажу вам, что в большинстве случаев хороший командир в отставке превращается в ужасного руководителя и наоборот. Это ваш случай. Я вижу, какой бардак творится у вас в части, точнее в том, что от нее осталось. Боеготовность у вас не просто на нуле, но и в минусе. Поднять вы ее не сможете, даже драконовскими мерами - в лучшем случае получите мятеж, в худшем - нож или болт в спину.
        - Что вы предлагаете?
        - Распустить полк на квартиры. Насколько я знаю, пехотные полки - рекрутские, набираются из принудительно набранных крестьян и бедняков. Предложите им осесть на этой земле - все равно идти им некуда, форпост изолирован. Пашут землю, охотятся, организуют свое дело - здесь столько всего бесхозного и свободного. Пусть перемешаются с местными, образуя родственные связи. Но все с одним условием - при возникновении опасности должны собраться и прибыть для защиты города и графских земель. Да я думаю, когда земля станет их, они сами кому хочешь за нее горло перегрызут.
        - А как насчет присяги и верности короне?
        - А этого никто и не отменял. Карис как был форпостом Зунландии, так и остается. Ну а кому из ваших неймется повоевать или просто ничего другого не умеют, им тоже применение найдется. Дружина, Стража, дальняя разведка, кого-то может к себе возьмем. А вы пока займитесь созданием военной администрации из своих офицеров. Только одно условие - сразу зарубите себе на носу. Не трогать местных. По большому счету, мы пришли на их землю, а не они на нашу. Вот и стройте из этого свою политику. Ну а теперь, разрешите откланяться, мы и так подзадержались. Да, кстати, портал мы заблокируем от всех переходов, кроме как между нашими городами.
        - Хорошо, я согласен. Будем держать связь. А потом и вы сможете, если конечно захотите, сюда перебраться. Егеря здесь всегда будут нужны.
        - Спасибо, полковник, все возможно.
        - Как ты думаешь, получится у него? - спросил Тира, когда они с Сержем вышли из дворца.
        - Если не дурак, то да. Но здесь мы лишние. И безопасность наша под вопросом. Сейчас мы временные союзники, не больше. С месяц-другой они будут делом заняты, а потом накопят силенок, выяснят, что здесь нет полка - и черт его знает, проглотят и Истор и нашу базу. А нас - в темницу и использовать по своему усмотрению. Тем более, как оказалось, я в списке приоритетных заданий военной разведки эльфаров, и от этого они не отступятся.
        - Ты думаешь, с тобой они смогут справиться без сильного мага?
        - Могут, как тогда гномы. Завалят телами, оглушат, вобьют антимагический амулет, и адью. Жертв, конечно, будет много, но искус стать самыми сильными игроками на Изначальной может сыграть.
        - Значит, продолжаем прыгать по порталам, вести дальнюю разведку.
        Серж тяжко вздохнул. Вместо полезных занятий в виде чего-нибудь сделать или бороться с эльфами, опять моталово в стиле «Звездных врат» получается. Может, плюнуть на паранойю и окончательно обосноваться здесь?
        … Опять портал, опять незнакомое место. На этот раз - восточное побережье Гравии. И портал с видом на море - широкое каменное кольцо стояло недалеко от галечного пляжа в небольшой бухте.
        - Красота-то какая! - Тира, задрав голову, с восхищением разглядывал небольшой старинный форт, стоящий на высокой скале над побережьем, примерно как «Ласточкино гнездо» в Крыму. На фоне лазурного неба, граничащего с морем, форт действительно смотрелся очень живописно, тем более, что был окружен реликтовым зеленым лесом. К форту вела угадывающаяся дорога, когда-то мощеная гравием, рассыпанного по сторонам, очевидно размытая дождем и ветром.
        - Кто же это построил?
        - Ну явно не Древние. Это похоже на замки Лундии.
        А, это те страны, которые располагались на Истоке западнее Эльфарии и южнее Федерации Подгорных Народов, где-то на месте земных Испании или Франции. Местная южная Европа, одним словом.
        - На карте словно его и нет, как и портала. Видимо, достаточно древний.
        Ветер, пахнувший сыростью и йодом, пронизывал до костей. Серж, зябко поежившись, набросил капюшон куртки.
        - Пойдем пройдемся, - Ана повела плечом.
        Хруст гравия под ногами, ласковое солнышко - что может быть лучше? Если бы не дорога вверх по крутому склону.
        Они подошли к массивному строению, сложенному из тесаного камня - благо его поблизости было предостаточно. Поднялись по каменному крыльцу, рассыпавшемуся от времени.
        - Да, давненько здесь никого не было, - заглянув внутрь сказал Тира.
        Первый этаж, со стенами, увешанными истлевшими знаменами и кучами непонятного мусора на полу.
        - Смотрите-ка череп, - на Сержа пялились провалы истлевших черных глазниц.
        - И не один. Все вот эти кучки.
        - Местный гарнизон?
        - Похоже. И очень, очень давно, - Тира встал с колен и подошел к стене. На обрывке тряпки, бывшей когда-то знаменем или штандартом, угадывались контуры какого-то геральдического животного.
        - Да, давно это было. Около семисот лет назад - времена освоения Гравии. Королевские Единороги - старый полк разведки Его Величества не помню уже какого.
        - Отчего они умерли?
        - Трудно сказать. И доспехи и их обитатели истлели. Может, болезнь какая-то.
        Серж смутно помнил микробиологию, но вроде бы инкубационного периода в семьсот лет не было ни у одного вируса или бактерии. Несмотря на это, врожденная брезгливость претила ему копаться в останках.
        - Пойдемте осмотрим оружейку и остальное.
        В оружейке они нашли лишь кучки ржавчины и деревянную труху - влажный морской климат за такое долгое время уничтожил все, что можно было уничтожить.
        В отдельной небольшой комнате они обнаружили большую кучку праха на стуле, присыпанную ржавчиной - все, что осталось от видимо командира. На почерневшем столе перед ним лежала истлевшая бумага - похоже, что-то писал перед смертью. Значит, действительно болезнь. В углу, под топчаном они нашли рассыпавшийся сундучок с золотыми и серебряными монетами и амулетами, совершенно не пострадавшими от времени.
        - Ну они ему все равно не понадобятся, а нам еще жалование бойцам платить, - Серж хозяйственно сгреб всю кучу в небольшой мешок и засунул его в ранец.
        - Ладно, надо проверить второй этаж и сторожевую башню.
        Второй этаж мало отличался от первого, казарма с останками и лестница в сторожевую башню.
        - Я пошел, - Серж подпрыгнул и подтянулся на остатках проема. Красивый вид через бойницы… Ммать! Серж чуть ли не кубарем скатился обратно.
        - В бухте корабль. Очень странный, похоже парусно-колесный.
        Тира взлетел в башню почти вертикально.
        - Гномский. И высаживает десант, пять лодок человек по десять уже у берега.
        - К порталу?
        - Не успеваем, они там будут раньше нас, - на бегу выкрикнул Тира. - К лесу!
        Ах, как Серж не любил бегать, тем более на полмили! Но тут ничего не попишешь, когда за спиной пять десятков тяжеловооруженных гномов.
        Только они успели укрыться в лесу, как к форту поднялся первый десяток гномов.
        - Что будем делать? - Серж пытался восстановить дыхание.
        - Ты портал закрыл?
        - Да, сразу. Теперь они его не включат.
        - Сколько до следующей точки с порталом?
        - Где-то шестьдесят лиг, - Серж прибросил в уме. А в километрах это - почти триста.
        - Далековато. Подождем некоторое время и пойдем.
        - Думаешь, они уйдут, командир?
        - Маловероятно. Скорее всего, останутся.
        - Да, против такого количества мы не сладим.
        - Если учесть, что на том корабле раз как бы не в восемь-десять больше осталось. По размеру это ближе к линейному кораблю, а на них душ по четыреста.
        - Не наш размерчик. Что делаем?
        - Маскируемся и ждем.
        Даже долгое ожидание до вечера не помогло. После первой партии пришла вторая, уже с поклажей. Коротышки начали обживать форт, занося внутрь ящики, бочонки, прочую поклажу. Вечером выставили часовых и дозорных на крыше, гномские солдаты разожгли костры и начали готовить ужин.
        - Все, этот форт мы потеряли, - Тира вздохнул.
        - Да мы бы его и не удержали с нашим отрядом-то. Без противокорабельной артиллерии и достаточного количества солдат тут делать нечего.
        Тира на него покосился, но смолчал.
        Шли ночью, внимательно смотря себе под ноги - пригодились артефакты-очки, которые Серж закинул в рюкзак больше на всякий случай и для осмотра подземелий, сам-то он с его магическим зрением в них не нуждался. Время от времени он останавливался и запускал сканирующее плетение. Все спокойно. Крупные звери были, но на достаточном для отсутствия беспокойства удалении, людей не было. Об отсутствии погони даже не беспокоились - гномы не лесные жители, для большинства из них, а тем более еще и мареманов, лес враждебная среда.
        Лес, казалось, был бесконечным. Только на вторые сутки появилось редколесье, а затем и заросшие бурьяном поля.
        - Не пойму, что такое. Вроде и лес, и плодородные земли, а ни аборигенов, ни поселенцев нет. Как-то странно это, - Тира почесал затылок.
        - Может, просто труднодоступные места? -предположил Серж.
        - Да в том то и дело, что раньше здесь были жители, - Тира поднял ком земли, размял его рукой и бросил обратно, вытирая руку о штанину. - Но давно.
        Грунтовка, шедшая между полями, тоже обильно поросла степной травой.
        - Пойдем по следам цивилизации. Что у тебя по карте?
        - Сейчас посмотрим. Ничего. Вообще. Сейчас дорисую границу леса и начало дороги, чтобы потом ориентироваться.
        - Потопали?
        И опять дорога без начала и конца на своих двоих. Миля за милей, лига-другая…
        - Мне кажется, или я это вижу?
        - Вот этот домик? Да.
        Добротный большой деревенский дом стоял прямо посередине поля. Прям пасторальная картинка, не хватало только стада овечек.
        - Змейка, остаешься здесь, ведешь наблюдение. Если что, по обстоятельствам. Мы с Сержем в дом, проверим, что тут и как. Кто в доме?
        Серж сплел сканирующее плетение малой мощности. Две коричневые точки.
        - Гром, там два вампира.
        - Да? Интересно. Понятно теперь, почему никого нет в округе. Навестим упырков.
        На громкий стук в дверь ответил старческий надтреснутый голос.
        - Кто там?
        - Странствующий рыцарь граф Манаро с оруженосцем.
        Дверь открыла сухонькая старушка с подслеповатыми, слезящимися глазами, стараясь держаться так, чтобы на нее не попадал закатный солнечный свет.
        - Входите, добрые путники.
        Добрые путники в сенях разуваться не стали - после двух дней пути портянки могли сойти за химическое оружие, да и этим можно оправдаться - опрометчиво было оставаться без обуви в предстоящей схватке.
        В темной с зашторенными окнами комнате сидел на кровати старенький подслеповатый дед с палочкой. Идеальная ловушка для путников - никто не заподозрит в двух старичках, дышащих на ладан, двух древних вампиров. Серж магическим зрением видел красную сеть плетений магии разума, накинутых на стол и стулья. Что тут у нас? Ага, паралич, немощность и сон.
        - Граф, позвольте ваши мечи, - подскочил Серж к Тире, с поклоном взял перевязь и внешне подобострастно протер стул тряпочкой, убирая на самом деле вампирские плетения, после протер и свой стул, заметив, как с неудовольствием поглядела на него хозяйка.
        Самое интересное, в доме полностью отсутствовали всякие обычные запахи - еды, очага, людей в конце концов. Ничего. Похоже, они с Тирой вырвали вампиров из анабиоза, в который те впадали из-за недостатка пищи и крови.
        - У нас даже нечем путников угостить, - запричитала хозяйка.
        - Ничего, мы не голодны. Переночевать хоть у вас тут можно?
        - Да, конечно, Ваше Сиятельство, располагайтесь как дома. А мы на улице с моим стариком устроимся.
        Ага, сейчас. Все, на улицу ты больше не выйдешь. Серж, делая вид, что зевает, взмахнул рукой и сотворил заклинание фонаря, ярко вспыхнувшего маленьким солнышком в темной комнате.
        С воплями боли вампиры попытались заслониться от источника ультрафиолета, но лишь делали себе только еще больней. Ага, пытаемся перекинуться? Вот обтянулись кожей изменяющиеся на глазах костяки, из челюстей вырастают верхние клыки, приводясь в рабочее положение, седые волосы резко чернеют. Ну уж нет, твари. Какой там гарантированный способ справиться с вампиром? Правильно.
        Две головы запрыгали по полу. Уж теперь точно не воскреснут.
        - Серж?
        - Эти готовы, сейчас вытащим наружу и сожгем.
        - Что вокруг?
        - Чисто. Никого на лигу вокруг. Всего двое было, а говорят, они большими гнездами селятся.
        - Отсутствие кормовой базы, - пожал плечами Тира. - Сожрали и выпили всех, кто под руку попался. И судя по тому, что в округе никого, делали они это не одну сотню лет подряд. Хорошо, что эту расу истребили почти полностью, а эти из старых были, метаморфы. Таких редко встретишь. Ладно, пошли устроим им огненное погребение.
        Вот с дровами вышла проблема - насколько помнил Серж, в книжках ничего не было написано про кулинарию вампиров, жертвы вроде как жрали сырыми. Маленькая поленница, явно для отвода глаз путников, была слишком маленькой для кремации двух тел. В конце концов, поморщившись от зрелища, Серж сжег их файрболами.
        Ну а следующая часть программы - мародерка, или как назвали бы геймеры и литропыжники, сбор лута. В подвале дома вещей набралось прилично - оружие, одежда, амулеты и драгоценности, золото.
        - Смотри сколько добропорядочная пара собрала, - Ана запустила руку в большой сундук, набитый почти доверху золотыми монетами, драгоценностями и артефактами.
        - Да уж, - чего тут только не было. Только вещей, принадлежащих магам - видно старались с ними не связываться.
        Старинное оружие и доспехи были свалены кучей в углу подвала.
        - А вот и наследство Единорогов, они и их схарчили, - Тира вытащил старинную черненую кирасу с золотым единорогом на груди.
        - Понимаю, коллекция, - улыбнулся Серж.
        - Ну да, - согласился Тира, набивая пространственный карман своего ранца. - А ты со Змейкой пока ценности прибери, негоже им здесь оставаться.
        - Ладно.
        Спать под крышей дома, ставшего для многих путников последним пристанищем, не захотел никто.
        - Может, сожгем его?
        - Пусть стоит. Как пугало. Да и огонь будет виден за много миль.
        - Ну хорошо, - пожал плечами Серж.
        - А теперь отсыпаться. Пора как нормальные люди начинать ночью спать.
        На следующий день они покидали этот негостеприимный дом.
        Опять изматывающий марш-бросок. Да когда уже закончатся эти мертвые поля и проселочная дорога? Лиг через сорок, сам и ответил себе Серж. За три перехода лиг двадцать уже отмотали, теперь остается две трети пути, если не произойдет чего-либо экстраординарного.
        - Вижу на горизонте какие-то постройки, то ли хутор, то ли что покрупнее, - Тира остановился и достал подзорную трубу.
        - Пройдем через него?
        - Нет, обогнем с запада. Не хочется палиться.
        Троица свернула направо. После дороги шагать по траве было тяжелее. Вон там вон хороший приметный такой лесок…
        - Я думаю, нам тут не рады, - из леска на полном скаку вылетела пятерка кавалеристов, люди.
        - Занять оборону, - Тира потянул из-за спины винтовку, взвел, не вынимая из кобур, курки револьверов. Ана с Сержем повторили то же самое.
        Не доезжая двухсот шагов, всадники остановились и дали залп из арбалетов.
        - А поговорить? - возмущенно пробурчал Серж, беря на мушку главного, судя по красивым доспехам.
        - Пли!
        Через облако ружейного дыма было видно, как трое вылетели из седел, двое оставшихся всадников стали поворачиваться в сторону леска. Ну уж нет, свидетели и беглецы за подмогой нам не нужны. Серж метнул два воздушных кулака, и лошади вместе со всадниками кубарем полетели на землю.
        Не сговариваясь, все трое подбежали к упавшим. Серж с Аной взяли четырех лошадей под уздцы, а вот пятая… Пятая лежала на месте, силясь подняться, из глаз катились слезы, а ее жалобное ржание, казалось, переворачивало душу. Серж немного переусердствовал с воздушным кулаком и лошадь сломала ногу.
        - Прости, бедняга, - Тира достал револьвер и засунул ствол лошади в ухо.
        Серж отвернулся, чтобы этого не видеть, за спиной хлопнул выстрел.
        - Не могу видеть, когда животное мучается. А когда человек - могу, - Тира угрожающе подошел к одному из оставшихся в живых и упер ему ствол в голову. Тот побледнел и попытался задом отползти от Тиры. - Колись, кто ты.
        - Я…я…я Алден…
        - Мне не интересно, как будущего новопреставленного зовут, я не святой отец. Кто ты и откуда?
        - Я…патрульный. Не убивайте, я простой солдат!
        - О, мясо уже складно заговорило. Какая часть, кто командир, что за деревня?
        - Патруль гвардейского полка Его Величества короля Зунландии Арлена Первого.
        Все переглянулись и согнулись от хохота.
        - Ну не могу, еще один король! Тут что, на каждом хуторе по королю? - Тира вытер слезы. - Да еще и гвардейский полк!
        Пленник изумленно-испуганно таращился на них.
        - Ты, чучело. Что за поселок там? - Тира махнул рукой.
        - Это город Раплан.
        - Сколько жителей, сколько войск?
        - Сотня жителей и сотня нашего гвардейского полка.
        - Почему начали стрелять сразу?
        - Приказ такой, уничтожать всех, кто не свой.
        - Где сам полк и король?
        - В новой столице Зунландии, Деаре.
        - Серж?
        Тот покачал головой. На карте ничего подобного обозначено не было.
        - Сколько отсюда до Деара?
        - Тридцать лиг в ту сторону, - пленник махнул рукой в сторону Раплана.
        - Хорошо. Серж, - кивнул в сторону пленника Тира.
        Серж молча подошел и положил руки пленнику на виски.
        - Врал он все, - брезгливо отряхнул руки Серж. - Никакой это не полк, а большая банда. И Арлен этот - бывший дезертир, собравший под свое крыло весь местный сброд. Промышляют они на большой дороге, причем в живых никого не оставляют. А там, куда показал этот, никакого города нет, Деар в другой стороне, и, судя по карте, он лигах в пятидесяти, там есть портал.
        - Ну тогда все понятно, - Тира обнажил меч и пошел ко второму оглушенному пленнику, валявшемуся поодаль.
        Серж уже перестал рефлексировать - сказывалась усталость и обилие событий последнего времени. Так что на трупы нападавших, валявшихся поблизости кто с оторванной головой, кто разорванный зачарованной пулей почти пополам, а также на казнь пленников он почти не реагировал - все было словно в плохом сне.
        - Едем по прежнему маршруту, только теперь не на своих двоих, - Тира похлопал коня по крупу.
        - А с этими что?
        - Ничего. Можешь привет передать?
        - Легко, - Серж вынул одноразовый амулет-безделушку и загнал туда плетение файрбола - получился местный аналог мины-ловушки. Амулет он засунул под одно из тел - маленький сюрпрайз для банды Арлена. Будем надеяться, что это их займет на какое-то время и погоня задержится.
        - Ну а теперь по коням, - Тира легко вскочил в седло.
        Да уж, совсем другое дело - всегда говорят, что лучше плохо ехать, чем хорошо идти. Теперь главное лошадей не загнать, ну да тут Тира с Аной люди опытные, не дадут - опыт Сержа, как всадника или лошадника был практически нулевой.
        После этого была бешеная скачка по лесостепи и перелеску, все ближе и ближе к заветному порталу. Больше никаких признаков цивилизации видно не было, сканирующее плетение тоже ничего не показывало.
        - Как думаешь, командир, оторвались?
        - Неизвестно. Об этом скажу только тогда, когда дома окажемся.
        Накормив коней из седельных сумок, они сами валялись на травяном ковре без сил. Уже вечер опустился на местную прерию, тени стали длинными - еще немного, и они исчезнут вслед за солнцем, садившимся за горизонт. Еще пару дней - и наконец-то дома, а там новые заботы и дела.
        ГЛАВА 5
        Делиорн внимательно прочитал отчет. Итак, разведгруппы добрались по назначению. Шесть уже отправили отчет обратно, через имеющиеся порталы, две пока нет, а вот еще одна…
        Никакого отчета, что, впрочем, вполне естественно - не могут же они туда-сюда мотаться, не вызывая подозрений. Но вскоре после их инфильтрации портал на той стороне стал недоступен, это был город Карис, как и второй город рядом, Истор. Это было явно неспроста - порталы были неуничтожимы, а отключать их могли только единицы из числа разумных, так было, например, перед захватом Арзуна, когда территория Эльфара была закрыта для переноса. Знания о этой технологии древних передавались из уст в уста избранными. Похоже, все-таки местоположение Лигуса найдено, если только этого не сделал какой-то Искореняющий высокого ранга. Надо теперь договариваться с министром обороны о высадке туда десанта, а министра Делиорн сильно недолюбливал - этот выскочка из клана Утренней Росы ему сильно в свое время досадил.
        Да и министру обороны сейчас приходилось несладко - помимо войсковых операций против остатков зунландской армии приходилось сдерживать еще и гномов. Мало того, что укороченные заняли под шумок несколько людских форпостов, так их экспедиционный корпус начал активно безобразничать в Гравии. Уже начались столкновения на море около берегов континента, несколько судов эльфаров таинственным образом исчезло, один успел передать о «странном железном корабле» гномов. Коротышкам ничего предьявить не удалось - утопленники свидетельствовать не могут. Вот так и разобрались с людьми, а свято место пусто не бывает, гномскую проблему проглядели, а они - как тараканы, где появляется один гном, сразу появляются и другие, целое гнездо. Этим тоже надо будет заняться. Через посольство в их столице много не наработаешь, гномская контрразведка держит его под колпаком. Придется забрасывать разведгруппы через границу, наблюдать за их чертовыми подземными городами. И за всего четырьмя гномскими портами - откуда-то взялись их новые корабли? А также надо написать рекомендации флоту Эльфарии на случай встречи с гномскими
посудинами.
        Решено. Надо будет разобраться сначала с Карисом, просить пехотный полк усиленного состава. Двести лиг до ближайшего нашего города? Ничего, пусть прогуляются, погоняют по дороге остатки королевской армии. Делиорн решительно потянулся за артефактом связи…
        … - Нет, Серж, все, пора завязывать. Напрыгались по порталам с нулевым результатом. Надоело.
        - Надо посетить тот портал на запретных землях, где мы уже были и выяснить поподробнее. Портал закрыт, а буферная подушка в виде леса и земель краснокожих затруднят доступ по земле. Там будем посмотреть.
        Опять, как в прошлый раз, они вышли из портала прямо в лес, только теперь втроем, с Аной.
        - Куда пойдем?
        Серж сориентировал карту по компасу.
        - В прошлый раз мы пошли туда, - он махнул рукой в направлении бывшего стойбища Ширики. - Судя по тому, что нам нарисовал этот Тайанита, барицентр этой фигуры должен быть здесь.
        - Что?
        - Ну, геометрический центр.
        Серж с помощью линейки - ну его нафиг интегралы или геометрическое разложение, будем проще -- провел несколько линий, образовавших небольшой многоугольник на карте.
        - Вот внутри этой области и будем искать.
        - Далековато пешком переть. Около трех с половиной лиг.
        - Ну а здесь мы ни на чем не проедем. Местность не та.
        Да уж, лес был густой. Приятно было шагать, по опавшей хвое, как по мягкому ковру, дыша свежим воздухом. Только вот странно, что в нетронутом лесу нет никакой крупной живности. Что-то их пугает. Радиация - вряд ли, тогда вся мелочь бы перемерла и мутации бы у растительности начались, да и перстень бы среагировал, предупредив хозяина.
        - Ладно, привал, - Тира осмотрел место под собой. - Можем перекусить и топать дальше.
        - Привал, говорите? - острый глаз Сержа уловил что-то неправильное в опавшей хвое. - Замрите.
        Серж опустился на колени и взглянул магическим зрением. Странный предмет. Что-то ни разу не магическое, но явно древнее, выглядевшее в магическом зрении серым. Какой-то кубический, с вытянутой как будто конической частью вверх. Осторожно, кончиком ножа Серж раскопал хвою. Вдруг это мина Древних?
        - Пятьдесят шагов назад, откуда пришли, - бросил он через плечо. Достав из ранца длинный моток бечевки, он сделал петлю и аккуратно, не дыша, затянул вокруг предмета. Так же аккуратно, отходя по своим следам, размотал бечевку, лег за корнями большого дерева и сильно дернул бечеву.
        Ничего. Подождав полминуты, вернулся.
        «Безопасно», - хихикнуло в голове. Перстень похоже развлекался, наблюдая за эволюциями Сержа.
        Серж взял тяжелый предмет в руки, повертел, примериваясь.
        - Что это? - спросил подошедший Тира.
        - А черт его знает, - озадаченно сказал Серж. А что если подать вот сюда капельку Силы…
        Серж от неожиданности аж выронил предмет - каменная поверхность покрылась красными узорами плетений, по ушам резануло ультразвуком, а над предметом возникло двухметровое изображение клыкастого безобразного чудовища, распустившего лапы и щупальца - такого порождения кошмара даже в наркотическом сне безумного режиссера ужастиков найти трудно.
        Тира с Аной уже целились из револьверов в направлении Сержа.
        - Что это было?
        - Познакомьтесь, - Серж снова поднял предмет, - духи умерших, или как там они у индейцев называются. По-простому - иллюзия.
        - Ничего себе иллюзия, я чуть не…, - пробормотал Тира, пряча револьверы в кобуру.
        Серж пожал плечами. Хорошая штука, качество голограммы было шикарным, да еще движущееся изображение, да еще и ультразвук… Понятно, почему это место считается запретным. Только подразрядился малость, а так - пригодится. Серж убрал артефакт в пространственный карман ранца.
        - Значит, мы на верном пути. Кто-то хотел привал? Я тоже не прочь пожрать.
        Теперь Серж шел первым, внимательно оглядываясь перед собой магическим зрением и чаще проверяя путь поисковым плетением.
        - Синяя метка, много, впереди и влево две мили, - плохо, что в этом мире не знали, что такое механические часы и направление «на десять часов» им ничего не скажет.
        - Пойдем туда?
        - Пока внутреннее чувство молчит, - перстень никак не комментировал происходящее. - Значит, можно попробовать.
        - Имей ввиду, если ничего не найдешь или найдешь что-то не то, ночевать в лесу будем, сегодня вернуться не успеем.
        - Поимел. Пойдем дальше.
        Синие точки приближались все больше, и наконец они вышли на большую поляну.
        - Это здесь.
        Серж начал сканировать землю вокруг. Ага, вот небольшой пригорок, внутри которого выход на поверхность.
        - Здесь. Отойдите, попробую отрыть.
        Серж осторожно, небольшими кубиками выгребал заклинаниями землю около входа. Наконец показались двустворчатые двери из какого-то композита с непонятными надписями.
        - Ну и как это открыть?
        - Ума не приложу.
        Поискав около двери, он нашел что-то вроде приемного лотка, как раз подходящий для того, чтобы просунуть туда руку. Ага, щас…
        «Приложи руку», - подал голос перстень.
        Серж послушно вложил руку и стал ждать.
        - Ой, - Серж отдернул руку и сунул словно укушенный насекомым палец в рот.
        - Что такое? - забеспокоилась Ана.
        - Да что-то в палец укусило.
        Двери дрогнули, и начали медленно разъезжаться. Спускающийся вниз бетонный по виду тоннель, освещенный тусклыми лампами на потолке и по бокам, пустые дверные проемы, подсвеченные изнутри тем же искусственым светом, дальше развилка.
        - Напоминает склад, оставленный нами на Истоке, - Тира заглянул из-за плеча Сержа.
        - Ну что, пошли? - Серж пошел внутрь тоннеля.
        Дежа вю. Сколько таких заброшенных помещений Серж видел во времена начала службы в царствование алкоголика? Заброшенные запасные командные пункты, хранилища спецбоеприпасов, спецлаборатории… Некоторые даже приходилось демонтировать, вывозя все ценное и секретное, освобождая помещения для крыс, бомжей и охотников за металлом, чтобы потом это все загадилось, покрылось грязью и мусором.
        Обследование помещений заняло около часа. Опять какая-то заброшенная база. Но эта абсолютно пустая, не опустошенная. Судя по сиротливой пустоте некоторых просто гигантских помещений, здесь когда-то должно было стоять очень большое оборудование или вооружение, но видимо его сюда не успели или не смогли завезти. Но линии Силы внизу под фундаментом подземелья мощные.
        Про тот укол в палец Серж догадался - анализ крови. Судя по тому, что его пустили, база была когда-то построена Древними из расы людей, на них был настроен и вход.
        - Вот это и будет нашей резервной точкой эвакуации, - Тира жевал паек, прислонившись к бетонной стене тоннеля. - Здесь нас ни одна собака не найдет и не достанет.
        - Так-то оно так, но основной задачи мы так и не выполнили. Не нашли себе резервной базы. Как подземный завод, склад или бункер - хорошо, как место для основания поселения - никак.
        - Наверное, хватит уже искать место. Тыкаться наугад мы будем до посинения, а тебе надо продолжать заниматься тем, чем занимался в Арзуне.
        - Только разница в том, что здесь придется все поднимать с нуля. И вам придется мне помогать. Мне нужны ученые и мастера, специалисты. А взять их можно только…, - Серж добавил паузу.
        - Только на оккупированных или до конца не занятых территориях. Все-таки ты был прав отчасти. Мы будем набирать не партизанский отряд. Мы будем восстанавливать то, что осталось от Особого Егерского, начиная с ветеранов. Каждый из нас знает те места, где они живут или жили, кто из них надежный и согласен начать все заново.
        … Начать поиск квалифицированного персонала решили с окраин, по идее там должно было скопиться большое количество беженцев.
        - В мастерских искать не будем, сейчас там у них дикий спрос на ремонт и изготовление оружия, - Тира, дорого и стильно одетый, как дворянин высшего сословия, не абы там кто, видно, что человек серьезный, сидел вместе с Сержем в трактире при постоялом дворе в Рамене.
        Рамен, город в северных провинциях Зунландии, еще под контролем королевских войск, сейчас являлся одним из центров приема беженцев с юга. В городе сейчас оставались два полка - пехотный и Пограничной Стражи, готовясь к обороне и возможному контрнаступлению. Порядки, скажем так, были те еще - патрули на улицах, комендантский час, облавы… Видно, что здесь действительно основательно подготовились к войне. Сержа и Тиру пока от вопросов спасали жетоны Тайной Стражи, которые невозможно было подделать.
        - Дадим объявление в местной газете?
        - Ага, и тогда нас наши жетоны не спасут. Местные моментально свинтят и в кутузку посадят для разбирательства. А мы ничего и сделать не сможем, не с силой же прорываться. Я думаю, надо в лагерь беженцев наведаться. А объявления напечатаем в виде листовок и в лагере раздадим. Кто умеет читать - тот прочитает, кто не умеет - такие нам не нужны.
        - Хорошо. Надо найти типографию.
        Затея с листовками себя оправдала. Рекрутинг (Серж посмеялся про себя от души, вспомнив собеседования с HR-менеджерами на Земле, которые очень не любили, когда их называли просто кадровиками) проводили непосредственно в зале трактира. Первоначально Серж отсеивал тех, кто вызывал наибольшие сомнения. Вот и сейчас сидел такой сельского вида детина, заявлявший, что он мастер на все руки и способен сделать все, что угодно.
        - На, собери, - Серж выложил на стол разобранный на части кремневый замок от ружья.
        Детина покрылся потом, неуклюжими движениями пытаясь что-то изобразить. Прикол был в том, что настоящий мастер первым делом потребовал бы инструмент, а потом бы сообразил, что в механизме присутствуют лишние детали - одного такого мастера Серж взял безоговорочно, видя, как тот четкими выверенными движениями собрал незнакомый ему механизм.
        - Все, свободен.
        - Ну как же так, милорд…
        - Врать надо меньше. Может ты и был подмастерьем у кузнеца, но таких здесь полно.
        Прошедших первый отбор Серж посылал переезжать на их постоялый двор в сарай на двадцать мест, который пока был не заполнен даже и на треть. Три строителя, тот самый мастер-механик, алхимик, ученик металлурга, хороший кузнец - и все.
        - Как уже достали все эти недоучки, - Серж сдул шапку пены с пивной кружки и сделал хороший глоток, наслаждаясь вкусом доброго эля.
        - А что ты хотел? Тебе здесь не Арзун, тут любой, кто хоть раз арбалет видел, считает себя специалистом.
        - Да хотя бы минимальный - подчеркиваю, минимальный навык нужен. Доучиваться будут в процессе работы, а работы будет ого-го сколько.
        - Милорды, разрешите к вам присоединиться? - возле столика возник скользкий тип уголовной наружности.
        - Чего надо? - хамски спросил Тира, уже чувствуя назревающие проблемы.
        - Ну зачем так грубо? Вы, господа хорошие, влезли на нашу территорию и сманиваете наших людей.
        - Ты что-нибудь понял? - Тира спросил у Сержа.
        - Ага. Этот шнырь из тех, кто шакалит на терпилах. Помогает за бабки переехать куда-нибудь.
        - Ты правильно понял, молодой. А за шныря и шакала ты ответишь.
        - Да легко.
        - А сначала вы нам должны за неудобства.
        - Чего? Пошел отсюда на. Чтобы я тебя не видел.
        - Хорошо, благородный. Ты сам нарвался, - и тип исчез так же неслышно, как и появился.
        - Ну вот, местные бандюки нарисовались.
        - Я удивляюсь, что так поздно. Будем ждать нападения. Точнее, Серж, не ждать, а самим надо подставиться, чтобы потом на это не отвлекаться.
        Когда стемнело, Тира с Сержем вышли на прогулку по ночным улицам, изображая хорошо подвыпивших друзей. Они недалеко ушли от трактира, когда темную кривую улочку перекрыли шесть человек - трое спереди и трое сзади.
        - Я ж тебе говорил, фраерок, что за базар ты ответишь? - вышел вперед тот самый урка, на ходу раскладывая что-то похожее на наваху.
        Серж молча двинул ему воздушным кулаком, и пока тот летел на землю, бросил плетение кругового лезвия, поражающее всех вокруг мага.
        - Все, пусть теперь местная Стража собирает мясо.
        - Подставились мы с ним.
        - Ничего страшного, за нами филеры местной Тайной Стражи уже три дня ходят. А с этого я сейчас информацию возьму, - Серж встал на одно колено над бандитом и наложил руки ему на голову.
        - Стоять! Тайная Стража!
        - Ну как я и говорил, за нами следят. Опаздываете, господа! - Серж обратился к фигурам в черных ночных плащах-накидках.
        - Следуйте за нами! - раз сразу не арестовали, явно к своему начальству ведут.
        Серж не ошибся. Их провели в кабинет на самом верху четырехэтажного здания, местной штаб-квартиры Тайной Стражи.
        - Присаживайтесь, господа, - человек с усталыми глазами сделал знак Тире с Сержем. - И оставьте нас.
        Стражники откозыряли и удалились.
        - Зачем вы здесь, барон Ферлаг и барон Лигус?
        - О, так вы знаете наши настоящие имена.
        - Знаю, естественно. И знаю, что ваши документы настоящие, а вы оба личные враги эльфарского народа, как написано в эльфийских листовках, - устало кивнул человек. - Кстати, позвольте представиться, граф Мердоз, глава местной Тайной Стражи.
        - Очень приятно, - пробормотал Серж. Да, местный безопасник чувствуется тот еще волчара. - Не у Сайлера учились работать?
        - Двенадцать лет в Арзунском управлении, и он лично меня сюда направил на повышение, поэтому я сейчас разговариваю с вами в кабинете, а не через тюремную решетку. Так еще раз - что вас сюда привело?
        - Воля короля, - вот теперь Тира с Сержем достали королевские жетоны.
        - Да, по поводу сегодняшнего происшествия. Господин полковник, почему эти люди до сих пор на свободе? - Серж написал на листке бумаги два имени.
        - Первого мы взять собирались, следили на предмет его связей. А второй - вы уверены в этом? - граф оторвался от листка
        - Да, Ваше Сиятельство. У вас тут завелась большая жирная крыса. Я покопался в воспоминаниях одной сявки, и там вот этот ваш господин майор пристутствовал.
        - Плохо, - граф дернул за шнурок колокольчика.
        В кабинете почти сразу появился один из провожатых, в котором Серж сразу опознал главного из них.
        - Капитан, штурмовая группа еще здесь?
        - Так точно, господин полковник.
        - Вот, - Мердоз протянул стражнику листок. Взять этих двоих и живыми, это обязательно, доставить в подвал для допроса.
        Брови стражника поползли вверх, он было недоуменно поднял глаза на начальника, затем спохватился.
        - Есть доставить! Разрешите исполнять?
        - Исполняйте.
        - Я надеюсь, вы поможете с допросом? А то так вышло, что квалификация наших магов не позволяет считывать память, приходится по старинке.
        - Да, господин полковник, конечно.
        - Ну а я помогу вам. Не буду спрашивать, для чего вам нужны специалисты, но мы их вам найдем.
        - Не буду спрашивать, сколько из них завербовано вами, - усмехнулся Тира. - И так понятно. Но учтите, дорога их в один конец, сюда они больше не вернутся. И параллельная работа на кого бы то ни было, в том числе и на вас, будет считаться изменой короне с соответствующими выводами.
        - Хорошо, найду вам чистых. Те, кто завербован, будет вам представлен лично здесь и принесет клятву на личную верность. Устраивает?
        - Более чем. Об этом тоже стоит их предупредить.
        - Чем я могу еще вам помочь?
        - Нужно много чего. Сырье и оборудование.
        - Вот с этим плохо. Оборудование и сырье нужно нам самим, сейчас мастерские работают на износ. Но что-то конечно, мы сможем вам дать.
        - А также, я полагаю, у вас сохранилась агентурная сеть на оккупированных территориях?
        - Вопрос неприличный, - усмехнулся в свою очередь Мердоз. - Что вам надо-то конкретно?
        - Воспользоваться ее услугами. Иногда, не часто.
        - Хорошо. Я согласен. Только если это не будет отвлекать моих людей от работы и не поставит агентуру под угрозу.
        - Об этом можете даже не беспокоиться…
        Местный глава Тайной Стражи не соврал. Содержимое воспоминаний задержанных оказалось столь ценным, что на радостях ему нашли аж почти четыре десятка специалистов всех профилей, не считая их семей. Теперь у него была целая толпа квалифицированных оказавшихся без работы профессионалов в разных областях, от алхимиков до стеклодувов, с удовольствием согласившихся на путешествие в один конец - лишь бы уехать самим и увезти свои семьи подальше от войны. Пусть даже и путем потери свободы выбора под личной клятвой. И теперь через портал под изумленным и огорченным из-за бесплатности перехода взглядом Искореняющего прошла целая толпа людей.
        С главой Тайной Стражи на будущее договорились о взаимном сотрудничестве, что было большим плюсом - редко, когда так удачно все складывалось.
        - Ну что, пойдем еще вытаскивать специалистов? - Тира вопросительно посмотрел на Сержа.
        - Нет, пока хватит. С этими еще морока.
        По прибытию в город Серж по согласованию с мэром выделил им место на окраине Истора - пускай себе обживаются. В конце концов теперь их мечта осуществилась, пускай строят себе жилье, пока оборудование из тайников не привезли, леса кругом полно. Ну а потом будет уже не до этого, времени у них ни на что, кроме работы по профилю, больше не будет. Серж щедрой рукой мобилизовал в помощь местных за золото из того вампирско-гномского рейда, и работа закипела. Ну а семьи тоже подтянутся, пусть кормят своих добытчиков. Садо-огородо и сельхозработы никто не отменял, да и другие профессии пригодятся.
        Вечером Серж с Тирой сидели, планируя дальнейшие действия по превращению старого заброшенного бункера в мануфактуру.
        - Ну понятно, первым делом мы заберем станки и инструменты, все, что мы тогда загрузили в схрон.
        - Ты прибросил, это все влезет в кузов твоей задотряски?
        - Да, управимся за один рейс.
        - Кроме нас кого возьмем?
        - Да не хочется как-то берлогу Лигуса палить, - Серж покрутил головой, разминая затекшую шею. - Но, видимо, придется - все равно разгружать багги вдвоем и перегружать на фургон за порталом это не есть хорошо. Я понимаю, что за нашу группу ты ручаешься, командир, но мало ли что.
        - Сам сказал, за своих я ручаюсь, - в голосе Тиры послышались обиженные нотки.
        - Ладно, ладно, согласен. Вызовем их только тогда, когда вернемся. А вот три лиги по лесу с этими ящиками пилить…
        - Ну как-то Древние планировали эту базу оборудовать?
        - Или тогда рельеф местности другой был, или скорее всего с воздуха. Понимаю, это трудно себе представить, но существуют такие воздушные суда - я уже рассказывал когда-то вам с Сайлером про вертолеты - которые могут за один рейс перекинуть больше половины оборудования для полной загрузки этой базы. Нам они, естественно, недоступны в принципе и не будут доступны еще четыре-пять сотен лет.
        - Помню, - Тира махнул рукой. - Ты рассказывал. Может, отправить наших дармоедов дорогу построить от портала до базы?
        - Не будем. Это долго, хлопотно и себя не оправдает, не сильно большой там будет грузопоток. Из-за этого прокладывать четырнадцать миль дороги просто не стоит. Да и тому, кто сюда без спроса сунется найти нас будет труднее. Пусть новоприбывшие лошадьми поработают, для себя ведь стараются.
        Перед походом Серж сначала хотел создать список того оборудования и инструментов, который будет нужен каждому из специалистов для работы. Побеседовав с пятью разными мастерами, понял, что сильно погорячился - список выходил мало того, что немаленьким, но и там были такие инструменты и материалы, про которые он и слыхом не слыхивал. Придется расставить приоритеты. Первым, конечно, будет продукция военного назначения - вопрос выживания все-таки. Что развивать в первую очередь?
        В первую очередь развивать строительство. Пусть на первое время база приютит рабочих внутри, но людям тяжело все время находиться под землей. Тем более есть вещи, которые желательно делать отдельно, в частности взрывчатку - при любом инциденте взрывная волна, прокатившись по помещениям базы, не только сметет все к чертовой матери, но и поубивает с таким трудом найденных мастеров. Значит, арсенал придется делать поодаль и в лесу. Для строительства нужны инструменты и крепежные материалы - здесь даже гвозди делают вручную, не говоря о планируемом Сержем введением шурупов и саморезов, таких обыденных и массовых на родине и неизвестных здесь. Надо будет опять изобретать заново автоматы для их производства. Ну а пока местные строители делают дома без единого гвоздя, как в старину на Земле. Значит, первым строением будет кузня - инструменты сюда не навозишься. А для кузни нужен уголь и металл. На первое время обойдемся и древесным - материала вон вокруг немеряно, а вот металл будет привозной, опять же экспедицию в оставшиеся города короны организовывать. Полноценную металлургию на коленке не
организуешь, придется импровизировать. Тем более, небольшой литейный цех придется все-таки организовывать, литейщик есть - будем внедрять артиллерию, а то современные особо грозные метательные машины с их дальностью в триста шагов вызывают смех сквозь слезы.
        Ладно, отвлекаемся. Кузня, механическая мастерская, дальше нужна химия. Аж два алхимика есть, один опытный, второй поплоше. Лабораторию им построим, но отдельно, не на базе - алхимики что здесь, что на Земле всегда пользовались дурной славой из-за своих неудачных экспериментов, резко сокращающих численность окружающего населения. А вот для изготовления лабораторного оборудования как раз подходит имеющийся стеклодув - подскажем секреты мастерства, чтобы вместо бутылок для косорыловки делал колбы, пробирки и что там еще надо. Алхимикам придется работать в более жестких условиях по дисциплине, зато и оборудование будет более-менее современным. Проблема в материалах, ну сырье будет тоже закупаться извне. Да, про автономность придется пока забыть.
        - Много напланировал? - спросил вошедший Тира.
        - Да, получается достаточно, - Серж помассировал глазницы, отрываясь от листов с записями.
        Тира хмыкнул, перебирая листы.
        - Да, аппетиты у тебя хорошие. Сколько времени надо, чтобы все оборудовать?
        - Ну, - Серж возвел глаза к потолку, - с месяц, не меньше, и то только основное, чтобы запустить производство.
        - Придется подождать. Завтра половина группы уходит по адресам, набирая старых сослуживцев, затем следующая, затем мы с тобой. Надо ставить полноценное сторожевое и боевое охранение, а то мы здесь совсем голые. Орлы ван Олдри, несмотря на его заверения в дружеских чувствах, могут заявиться с любыми намерениями, а сил у нас сам видишь сколько. Да и потом, гадить эльфам лучше большими силами.
        - Сколько ждать-то?
        - Пару-тройку недель точно, а то и месяц. Пока не наберем человек хотя бы двести, я уже не говорю про большее количество. А ты пока займись своими любимыми чертежами. Кстати, чем собираешься нас порадовать в ближайшем будущем?
        - Артиллерия - хватит уже этого технопорно с метательными машинами и толпой лучников. Начну с минометов, они проще по конструкции. Для начала вместо трехста шагов будет четыре-пять фарлонгов, это уже хорошо. А когда удастся запустить полевую артиллерию, тогда и всей тактике этого мира конец.
        - Хорошо бы так, - усмехнулся Тира.
        - Да, кстати, группа ведь в основном расходится по городам и обжитым местам? Я списки накидаю, может на обратном пути вместе с бойцами еще и материалы мне доставите?
        - Хитрый ты. Ладно, для себя стараемся. А бойцы обратно повезут еще и продовольствие, чтобы прокормить такую ораву. Так что на многое не рассчитывай, железки и порох жрать не будешь.
        - Хорошо, что у нас нет проблем с финансами.
        - Пока нет. А потом придется лезть в кубышку Сайлера, когда поедем в тайник под Арзуном.
        ГЛАВА 6
        Фургоны с людьми Тиры начали приходить уже через три дня. Тира действительно не мелочился - один человек, один фургон. Попадались и конные, и на магической тяге, с пространственными карманами и без, все забитые под завязку продовольствием.
        Фургоны приходили, и опять уходили через портал - видимо Тира решил основательно позаботиться о снабжении. С одним из рейсов прибыл и интендант - в отличие от обычных армейских жирных интендантских морд этот оказался таким же как егеря мускулистым пожилым мужиком с деревянной ногой. Своих егеря не бросали, и даже увечных пристраивали для нестроевой.
        Все силы бросили на обустройство лагеря, пока палаточного, и строительство складов и амбаров - ничего из того, что привезли, не должно было пропасть. Сержу тоже досталось достаточно имущества, в последний рейс одного из караванов даже целый фургон с пространственным карманом набили его заказами, а не оставшееся свободным от остального груза место.
        И естественно прибывали люди. И в одиночку, и целыми семьями. На Тиру было приятно смотреть, он словно бы помолодел внешне, энергия начала бить из него ключом.
        - Ну как, смотрю, все удается? - Серж вошел в командирскую палатку, поставленную в центре лагеря.
        - Не сглазь, - Тира постучал по дереву совершенно земным жестом. - Сам видишь.
        - Сколько всего пришло?
        - Двести двадцать пять, из них большинство ветераны. Да и еще прибудут. Сотен до трех дойдет.
        - Ну это уже сила.
        - Да. Только пока слабо вооруженная. Все со своим любимым старым оружием приехали. Половину вооружим из запасов, а так давай начинай производство. Как смотришь на то, чтобы съездить в наш тайник?
        - Только за, уже заждался.
        - Ну тогда вечером выезжаем. Теперь уже смогут и без нас некоторое время обойтись.
        …С их ухода в портал ничего в пещере Лигуса не изменилось, словно никуда и не уходили. Пошедшая с ними Ана с интересом глазела по сторонам, все-таки попала в жилище к человеку, про которого рассказывал Сайлер, и чью фамилию теперь носил Серж.
        - Остаешься за старшую. Серж, дай ей очки, не хочу, чтобы она не туда влезла.
        -- Я только посмотрю…
        - …сказала женщина, заходя в магазин одежды, - приколол ее Серж. - Смотри, только в очках. Если увидишь красный цвет, не трогай.
        - Серж, ты меня что, за дуру что ли держишь? Такие наставления малолеткам давай, когда они у тебя будут. Я, между прочим, ненамного младше и много опытней тебя.
        Серж крякнул. Да, отповедь получена. Забылся, слишком давно приобрел привычку поучать других.
        Багги стоял там же, где его и оставили. Серж по привычке проверил заряд накопителя - полный, подзарядился за время отсутствия, зачем-то попинал по старой традиции, для порядка, литые шины.
        - Снаружи чисто, - Тира выглянул за дверь.
        - Сейчас проверю, - Серж сплел поисковое плетение. - Да, в округе тоже никого.
        - Тогда поехали, - Тира взялся за раму и вдвоем с Сержем выкатил багги наружу.
        Опять полупустынные гористые пейзажи, солнце и пыль, в свое время надоевшие до горькой редьки. Только теперь к этим чувствам примешивалось и беспокойство - все-таки сейчас они находились на вражеской территории, приходилось держать ухо востро и следить визуально и магически за окружением. Вряд ли тут могли целенаправленно находиться эльфары, но береженого бог бережет, вдруг какой-нибудь их патруль сюда занесет. Вот, наконец, и вход в туннель. Эх, сколько воспоминаний о тех временах, когда Серж первый раз попал сюда… Ну вот, появляется ностальгия уже и по прошлому в новом мире.
        - Ну, наконец ты добрался до своих вожделенных до безобразия станков, - Тира скалился, наблюдая, как Серж чуть ли не гладит ящики, так и стоящие на полу склада.
        - Должен же быть у меня хоть какой-то фетиш, нормальному человеку жить скучно, - пожал плечами Серж.
        - Давай грузить, извращенец ты наш.
        В кузов с пространственным карманом вошли все ящики и инструменты. Серж разохотился, и закинул туда еще многие магические вещи и книги, перевезенные из дома Сайлера, которые должны были помочь в будущем и которых взять было больше негде.
        - Помогай, - с натугой бросил Тира, тащивший небольшие мешки.
        - Что здесь?
        - Деньги, Мастер, деньги. Золото и серебро.
        - Как говорил один наш военачальник в древности, для войны нужны три вещи - деньги, деньги и еще раз деньги.
        - Банально, но верно. Грузи давай, хорош языком чесать. Пока деньги есть, надо их использовать. А их нам надо много, очень много. И кстати на, прибери пока на всякий случай, только не теряй, - Тира кинул туго набитый небольшой мешочек Сержу. - Тут камни на миллионов так несколько, наш самый резервный вариант. Слишком приметные, чтобы продавать, такие алмазы знают наизусть все ювелиры Изначальной. Кроме этих.
        Обратная дорога прошла тоже без происшествий. Похоже, эльфы совсем мышей не ловили, ну на это обижаться было трудно, просто грех. Также быстро и споро с помощью группы Тиры через берлогу Лигуса перегрузили все, ящик за ящиком, мешок за мешком в фургон за порталом Истора.
        … - А вот теперь будет самое сложное, - Серж окинул взглядом три набитых фургона для мастерской, стоящих у портала, содержимое которых надо было переправить на базу. - Четырнадцатимильный переход с грузом по лесистой местности.
        - Ну да, - хмыкнул Тира. - Лошадей тоже никто не отменял, по тому лесу под вьюком пройдут. Еще дам я тебе бойцов из пополнения, да и мастеров своих возьмешь.
        - Только половину, самых необходимых на первое время. Введем вахтенный метод - две недели на базе, две в городе. Ну и я похоже там застряну надолго, - Серж развернул чертежи будущего завода. - Все надо устанавливать, налаживать и обустраивать. А мне за всем этим придется следить и управлять лично, а то нагородят такого...
        - В этом я тебе помочь не могу. Придется тебе самому потрудиться.
        - То-то и оно. Замену я тоже себе не воспитаю, долго придется учить, несколько лет. Так что пока я вас покину, управляйтесь без меня.
        - Не беспокойся, если надо будет, мы тебя выдернем оттуда. Как, кстати, наш старый боевой маг?
        - Ничего так дедуля, - Серж вспомнил пожилого мага-ветерана, которого привезли предыдущим караваном. - Справится.
        - Ну конечно не Сайлер, но у него богатый боевой опыт. Ты пока что необстрелянный, по мелочи не в счет.
        - Ну надеюсь, что мои таланты не пригодятся пока. А там посмотрим, буду опыта набираться.
        Дальнейшие сутки запомнились Сержу уже как в тумане от переизбытка событий. Портал, фургоны, кони, люди - прямо как у классика, только залпов тысяч орудий не было по причине пока их отсутствия.
        Пешая колонна растянулась на два фарлонга, таща на себе и вьючных лошадях все, что только можно было погрузить из фургонов. Хорошо еще, что были несколько огромных ящиков с пространственными карманами, в которые утрамбовали самое габаритное и громоздкое. И постоянные привалы через полмили-милю - все-таки людские силы не безграничны, а штатские к таким нагрузкам непривычны. Пришлось даже делать ночевку посреди леса - все-таки миля в час-полтора неплохая скорость для тяжелогруженого каравана по пересеченной местности.
        Серж в это время думал, как в будущем сократить время и путь. Пока ничего не вырисовывалось. Дорога - нереально, воздушный транспорт - еще более нереально, а канатная дорога вообще из области фантастики. Ну а потом, когда все-таки дотащились до бункера, стало вообще не до этого. Понеслись рабочие будни капреализма с ежедневными заботами и проблемами, сливающиеся в одну полосу.
        - Как у тебя там дела? - сеанс связи с Тирой по артефакту происходил вечером, в конце дня.
        - В рабочем порядке, - Серж устало вздохнул. Работы было непочатый край, и сама она ну никак делаться не хотела. - Разворачиваемся понемногу, за неделю-то. Кузню вон сегодня наконец поставили, все оборудование уже занесли и начинаем монтировать.
        - Помощь нужна?
        - Да какая тут еще помощь может быть. Все работают, не покладая рук, - Серж обвел взглядом поляну вокруг бункера, заметно увеличившеюся в диаметре, на фарлонг так примерно. Весь лес шел на хозпостройки.
        - Ну ладно. В остальном пока тихо. Пришлых нет, с воздуха все пока чисто, - Серж в свое время настоял, чтобы раз в два-три дня поднимать мотопланер для разведки с воздуха вокруг Истора и раз в неделю облет по большому кругу возле Истора и Кариса - и пилотам тренировка, и спокойнее как-то. - До завтра. Аут.
        - Аут.
        Да, точно, полный аут. Приходилось решать множество проблем, бороться с косностью некоторых, действующих «по-старинке», иногда правда соглашаясь с разумными доводами. Принцип «поставь человека на свое рабочее место и все будет сделано» пока не работал, для этого нужен спаянный коллектив, знающий и выполняющий свою работу, чего пока не было. Только-только шло спонтанное сплачивание бригад, работающих каждая по своему профилю и выделение неформальных лидеров, которых Серж примечал и делал официальными начальниками. В общем, все проблемы нового творческого коллектива.
        … Пока Серж занимался хозяйством, Тира организовывал свое войско. Всего получилось триста шесть человек, две пехотные роты. Другое дело, что егеря - не пехота и в лобовую атаку ротами и батальонами не ходят, не та специфика.
        Слава богам, удалось набрать тех, кто хотел возрождения Особого Егерского. Сначала начали набирать ветеранов, таких отставников оказалось достаточно. Ну а там уже каждый из отставников вспоминал своих сослуживцев, те своих, и далее по цепочке. Никаких пехотинцев, стражников и прочих, только егеря, те, кто успел послужить и имел соответствующую подготовку. Балласт был не нужен, а учить молодняк было некогда
        Теперь можно быть относительно спокойным, остается только вооружить как следует, и можно наконец начинать пакостить эльфарам, да и про мелкую гномскую сволочь не забыть. Пора уже, пора давать ответку за все хорошее.
        Тира развернул карту Истока - родного основного материка. Итак, что мы имеем? Здоровый кусок с запада и столицу, захваченную эльфарами. Юго-восток, прихваченный Айзанским ханством и их союзниками кочевыми орками. Северные провинции пока держатся, стали прибежищем беженцев и остатков войск короны, без большого сопротивления не сдадутся. Эльфары те еще, цензурно сказать, трусы - для них есть понятие «приемлемый ущерб». Серж тогда долго над этим потешался, в его мире этим страдали так называемые «цивилизованные страны», а для страны Сержа был только один вариант - победить или умереть, как он рассказывал, в последней войне погибло тридцать миллионов человек, никто не встал на колени.
        Итак, начнем с рейда вот сюда, городок на севере, близко с нейтральной зоной. Выйдем из портала на нашей территории, пересечем нейтральную зону и пройдемся по тылам ушастых. Все, решено. Сначала пойдет своя родная группа, а потом все остальные. Жаль, что нет Сержа, Тира срывать его не стал - он нужнее сейчас как промышленник и оружейник. Пойдет старый боевой маг, Киран, с позывным «Архонт», даром что ли действительно происходил из герцогского рода.
        … Странная война, странные территории. Вместо линии фронта нейтральные полосы - даже на окопную войну ни у эльфаров, ни у людей не хватало сил, не то что на полноценные наступательные операции. Вытеснили войска противника, сами откатились назад, так два-три раза - и все. Редкие группы солдат и патрули видят друг друга на полмили, но ни те, ни другие не предпринимают попытки атаковать, зная полную бесперспективность этого - ну сцепятся между собой, ну подойдут подкрепления и тоже повоюют, но коренного перелома не будет, достаточных для этого сил нет ни у той ни у другой стороны, это время «больших батальонов».
        Со временем какая-нибудь из сторон подтянет резервы, соберет большие силы и пойдет на противника, ощетинившись копьями и под развернутыми знаменами с командиром на белом коне впереди, но не сейчас. Эльфы откусили кусок, который не смогли проглотить в силу малочисленности и не могут окончательно решить зунландский вопрос, люди пока никак не оправятся от масштабного разгрома, зализывая раны и собирая сборную солянку из оставшихся войск для освобождения захваченных территорий.
        Так что только и остается смотреть друг на друга из окопов через прицелы, следя за признаками возможного наступления противника.
        - Свободные охотники, значит… Провожатого я вам дам, - начальник гарнизона города Гирен генерал Альдастри спокойно раглядывал королевский жетон Тиры. - Но не больше. Дальше вы сами. Ну а как вернетесь, жду ко мне на доклад. У нас, к сожалению, совсем нет источников на другой стороне, так что все, что вы принесете из рейда, будет бесценным.
        Тира раскланялся с генералом и вышел из здания штаба. Его уже ждал невысокий человек в видавшей виды мятой зеленой форме, с парными метательными ножами на поясе и мечом, закрепленным на спине так, что была видна только рукоятка.
        - Полковник Ферлаг? Лейтенант Таррен, разведвзвод восьмого пехотного полка
        - Вы проводник?
        - Да. Пойдемте к вам, не надо тут светиться.
        - Ну как у вас тут обстановка? - Тира любил информацию снизу, от непосредственных участников действа.
        - Да так, - неопределенно пожал плечами лейтенант. - Стабильная. Режем понемногу друг друга - то они нас, то мы их. Прощупываем оборону. Ждем, кто сделает первый большой ход.
        В палатке, где уже ждала группа Тиры, лейтенант развернул карту.
        - Обычно группы ходят вот в этой зоне, - Таррен обвел карандашом область на карте. - Естественно, это всем известно, здесь наиболее много патрулей и секретов, как наших, так и их. Сегодня ночью на охоту пойдут три группы, чтобы отвлечь внимание от вашей, которая пойдет отдельно вот здесь, с правого фланга. Этим маршрутом обычно не ходят, тут почти нет ни естественных, ни искусственных укрытий, местность хорошо просматривается. Как только мы поднимем шум, вы быстро переходите, не вступая в боестолкновение, пока мы оттягиваем их на себя. Дальше - каждый занимается своими делами.
        - Принято. Ждем ночи.
        …Все вышло так, как предсказал лейтенант. Под аккомпанемент эльфийских воплей, топанье ног и бряцание железа, группа бесшумно переползла через нейтральную полосу и оголившиеся эльфийские позиции.
        - Кажется, прошли, - сказал Тира миль через пять, когда уже рассветало. - Идем вон в тот лесок, там отдыхаем, и опять в путь. Киран?
        - Чисто, командир, - маг проверил все вокруг плетением. - На милю рядом никого нет.
        - Ну хорошо. Привал - час.
        Тира достал карту и нанес ориентиры. Теперь продвигаемся в направлении Ралана, по дороге замечая, что творится вокруг.
        Внешне ничего не изменилось. Все те же леса, поля и дороги, только приходилось чаще оглядываться, чтобы не нарваться на вражеские силы.
        - Все-таки нарвались, - Тира лежа рассматривал тракт Ралан - Гирен, по которому маршировали войска эльфаров. Пехота, стрелки, метательные машины в походном положении и обоз.
        - Хорошо идут, - Арик Сано, оружейник отряда, посмотрел в бинокль. - Не меньше двух полков. Ага, вооружение чисто эльфийское. Значит, регуляры.
        - Перебросили через портал Ралана, ближе точки нет. Укрепляются.
        - Ну Гирен им с налету не взять, там достаточно наших войск.
        - Что делаем, командир?
        - А ничего. Это не наша цель. Отходим, поищем что-нибудь по зубам.
        Группа медленно отступила, растворяясь в перелеске, и снова сменив направление, продолжила марш-бросок.
        - Смотри, какое было хорошее поле. Кто-то хорошо ухаживал.
        - Да толку было, все ушастым досталось, - Тира задумчиво осмотрел снопы соломы. - Надо посмотреть, кто тут такие хорошие хозяева.
        Через полчаса ходу показалась маленькая деревушка из нескольких дворов, граничащая с лесом.
        - Что-то тут не так, - Тира рассматривал деревню в бинокль. Мужики, бабы, все занятые своим немудреным бытом.
        - Ага. Ни детей, ни собак, - подтвердил Киран. - Ладно бы, это на южных землях собак не заводят, религия не позволяет. А здесь… Командир, кто у нас еще собак не любит?
        - То-то и оно, - эльфары собак не переносили на дух. - Надо разведать, как это в таком месте в глубоком эльфийском тылу стоит человеческая деревня, которую никто не трогает. Антер!
        - Да, командир, - отозвался штатный разведчик группы.
        - Пойдешь проверишь. Легенда - окруженец, выбираешься к людям.
        - С его сытой рожей только окруженца изображать, - группа тихо заржала.
        - Кто-то хочет вместо него? Могу устроить.
        - Ладно, - разведчик скинул с себя всю аммуницию и начал раздеваться. - Полей, командир.
        Тира лил ему в руки воду из фляги, пока разведчик размазывал по лицу и форме грязь.
        - Все равно неубедительно. Только для слишком уж доверчивых прокатит, - бурчал Антер, повалявшись на земле.
        - А вот и посмотрим. Так, вроде ничего. За бомжа не сойдешь, той вони нет.
        - А с обувью что делать, - Антер с сожалением посмотрел на свои начищенные сапоги.
        - По говну пройдешь, вон свиней сколько в деревне. Ладно, иди, мы тебя прикроем.
        - Ждите. Я с другой стороны зайду, с леса.
        В бинокль было хорошо видно, как разведчика заметили, в деревне началась движуха. Есть! Два дюжих мужика подошли к разведчику, выслушали его объяснения, затем один зарядил ему хук справа, и бесчувственное тело потащили к сараю.
        - Все ясно. Работаем тройками, как привыкли. Киран, прикрываешь сзади на случай магии.
        - Есть, командир.
        Группа, рассредоточившись, охватывала деревню полукольцом. Триста шагов, двести, сто… Тира жестом показал - вперед. Теперь уже можно не скрываться.
        Тира выстрелил в мужика, схватившегося за топор, и рванул вперед, выхватывая меч.
        Однако! В руках некоторых мужиков появились мечи, и уже началась рубка. Все равно против егерей им ничего не светило, вместо поединков были короткие секундные схватки.
        - Все. Всех живых запереть в одной большой избе. Киран, проследи, чтобы никто не ушел.
        Маг кивнул, раскидывая плетение, и жестами направил тройки туда, где были засветки людей.
        - Ну что, вылезай, - распахнулась дверь сарая, и на свет божий пошатываясь вышел Антер. Во всю левую сторону лица наливался огромный бланш.
        - Эти падлы мне один зуб выбили, - разведчик сплюнул кровь в дворовую пыль. - Твою мать, и второй шатается.
        - Увы, старик, по-другому было нельзя.
        - Ага. Еще пара деревень, и будешь мне протезы заказывать, как у твоей бабули. Где эти гомики?
        - Пошли, как раз спросим. И не только про ориентацию.
        … - Вот значит как… - Тира задумчиво ткнул пальцем в грудь мужика, висевшего на руках на веревке, привязанной к стропилам. Мужик издал вопль и закачался, как маятник.
        Деревня-ловушка, рассчитанная на тех, кто выбирался из окружения, идя на север. Солдаты, гражданские, все, кто выбрался из отчаянной бойни и шел к людям. Да и кто из жертв мог подумать, что эльфары специально населяли такие деревни инсургентами, предварительно уничтожив местных жителей, образуя санитарный кордон вокруг верных короне городов. Про лагеря подготовки предателей знали только люди Тайной Стражи и специальные подразделения, гражданские же вовсе не были в курсе дела и доверчиво выходили к людям. Свои же, люди, не эльфары…
        - Командир, тут в подвалах много барахла, видимо с пленных. И это, тут игрушек много, - Антер подал Тире мягкую тряпичную куклу, бессмысленно таращившую на него глаза-пуговки.
        Тира изо всех сил старался подавить в себе холодную ярость, получалось не очень хорошо.
        - Что с ними будем делать?
        - Все в этой избе? Отлично.
        Тира с бойцами вышел из избы.
        - Принесите доски, гвозди и молоток, - ярость наконец-то вырвалась наружу.
        Тира самолично заколотил дверь избы с пленными досками.
        - Как там этот урод сказал? Они жгли костер с зелеными листьями, и на этот сигнал приезжала стража эльфаров? Именем короны, за государственную измену и массовые убийства я, данной мне властью, приговариваю подсудимых к смертной казни через сожжение, - Тира швырнул кувшин масла с зажженным фитилем в окно избы, без всякого удовольствия слушая вой обреченных предателей. Сжечь их всех к чертовой матери, и эту деревню тоже, чтобы никто больше доверчиво не шел на смерть. - Ну а теперь, пошли готовиться, к нам должны пожаловать их хозяева за свежими пленными. Будем брать их дальше, на дороге - они не должны увидеть деревню.
        Зеленый фургон эльфаров показался почти через два часа. Как ни странно, их было всего двое - ну явно осторожность на покоренных территориях потеряли, видимо надеялись на своих подпевок-полицаев, за что и поплатились. Два выстрела из арбалетов, и фургон, съехав с дороги, уткнулся носом в придорожные кусты.
        - Ну что, берем, командир? - Антер обшаривал фургон и тела двух эльфов.
        Тира задумался. С одной стороны, была прекрасная возможность опередить будущую погоню на несколько часов, с другой - приметный транспорт, будут искать и найдут ту единственную дорогу, по которой ушла группа. Так, будем прикидывать. Два часа в одну сторону, плюс временной лаг - где-то около часа, плюс еще время на сборы, в итоге около пяти-шести часов в запасе, а там еще вдобавок настанут сумерки. Группа на своих двоих сможет выдержать темп две-три мили в час, плюс время на привалы, получаем двадцать миль за восемь часов и измотанную до предела разведгруппу. Фургон же по этой не особо хорошей грунтовке даст десять-пятнадцать миль в час.
        - При них есть амулеты связи?
        - Как ни странно, но нет.
        - Архонта ко мне.
        - Звал, Гром?
        - Проверь фургон, нет ли на нем чего магического?
        - Сейчас, - Киран начал делать пассы. - Нет, Гром, все чисто. Даже странно.
        - Тела оттащите подальше. И собирайте все, что нужно - поедем с комфортом.
        Тира вел фургон вглубь территории и вдоль линии фронта - в глубоком тылу противника можно найти приемлемую цель для диверсии. По показаниям пленного где-то в пятидесяти милях на юго-востоке был расположен крупный лагерь эльфийской пехоты, численность войск - около полка. Как раз можно доехать до наступления темноты и посмотреть, что и как.
        … - Да, нехило они здесь обустроились, - Тира изучал территорию вражеской базы в глубоких сумерках. Лагерь разбит по всем правилам военного искусства - частокол, ров, караульные вышки по углам базы, кроме полотняных палаток деревянные казармы, даже вон баллисты стоят, правда в разобранном состоянии. Чувствуется, закреплялись они здесь всерьез и надолго, даже Священное Древо свое посередине лагеря посадили.
        - Отходим?
        - Нет. Дождемся середины «собачьей вахты», и пойдем. Ночь, слава богам, будет пасмурной, это нам плюс. А то эти чертовы эльфы в темноте видят, как кошки. Киран, на тебе снятие плетений.
        - Есть, командир.
        - Мажин, твой правый караульный, Ломид - левый. Арик, ты свои новые игрушки не потерял?
        - Как можно, Гром, обижаешь. Какие цели?
        - Сейчас прикинем…
        … - Жжу, - одновременно тренькнули арбалеты, и караульные кулями рухнули на пол своих караулок.
        Тира дождался подтверждающего жеста, и выдвинулся со штурмовой группой к задней стене лагеря, напротив ворот - туда уж точно лезть не стоило, там еще и часовые.
        Киран остановил группу жестом и начал копаться в хитросплетении охранных заклинаний, наложенных на частокол. Наконец махнул рукой - можно.
        Тира с Ариком вдвоем подсадили на руках до верха частокола Антера, который накинул на зубья жесткий мат из брезента, набитого сухой травой - приспособление, подсказанное все тем же неугомонным Сержем. Антер перекинул через частокол веревки, и штурмовая четверка полезла наверх.
        Четыре черные тени бесшумно скользнули между зданиями, укрываясь от часовых. По плану первой целью был назначен эльфарский склад арттехвооружения, в котором хранились боеприпасы для баллист и катапульт, второй - палатка командующего и третьей, на крайний случай - минирование одной из казарм.
        Тира скользнул за угол, и бесшумно упал на землю - в метре от него стоял спиной к нему позевывающий эльфар и орошал бревенчатую стену, журчание, громко слышимое в ночной тишине, в этом сомнений не оставляло. Молодец часовой, ты нам сэкономил время на свои поиски.
        Тира схватил часового за обе лодыжки и крепко дернул на себя. Эльфар издал довольно громкий стук от соприкосновения бревен и головы, и тут же Тира резко ударил его в спину, ломая позвонки. Все, готов, теперь аккуратно вскрыть дверь склада…
        «Это они?», - Тира беззвучно обвел взглядом спутников. Те тоже смотрели на содержимое больших плетеных корзин-ящиков, лежащих на травяном полу склада. Большие глянцевые слегка отсвечивающие зеленью шары. «Пыль золотого лотоса», созданное безумной эльфийской магией жизни биологическое оружие, запрещенное всеми расами Изначальной. Выходит, не всеми. И теперь понятны потери целых батальонов и полков, гибель армий и сдача городов, плесень сожрала все живое.
        Тира жестами объяснил Арику, что надо делать. Тот достал из ранца мину и ввернул кислотный взрыватель, лишь хруст раскалываемой ампулы нарушил тишину. А теперь - обратно. Срочная эксфильтрация, через полчаса здесь разверзнется ад.
        Быстро проделав путь обратно, Тира погнал группу бегом от лагеря, уходя из зоны поражения. Судя по количеству шаров, там хватит на весь лагерь и еще на полмили вокруг.
        Сзади раздался отчетливый хлопок.
        - Ходу, прибавили ходу!
        Наконец они остановились, пробежав почти две мили. На месте эльфийского лагеря клубилось плоское облако зеленого тумана, подергиваясь и деформируясь - агрессивные споры искали живую добычу.
        - Ну что же, по-моему, справедливо, что ушастые подохли от своей же дряни, - наконец нарушил молчание Киран, оторвавшись от жуткого зрелища.
        - Справедливо. Ну а теперь пора отсюда убираться. Поехали, - Тира решительно зашагал к трофейному фургону.
        ГЛАВА 7
        Ну наконец-то можно было заняться делом! Серж с удовольствием закопался в чертежи. Так, с чего хотел начать? Артиллерия, точнее в местных условиях оружие дальнего действия.
        С артиллерией в ее классическом виде нужно повременить - литейный цех построить имеющимися силами нереально, поэтому даже дульнозарядные гладкоствольные пушки семнадцатого века - предел мечтаний. И то, придется как в старину первые образцы делать из бронзы, литье стали в кустарных условиях - из серии «не пробуйте повторить в домашних условиях». Значит, займемся самодельным техническим творчеством.
        Кто в детстве не делал дымовухи? Да практически все. Но если кому-то в том же счастливом детстве попадали в руки книжки по ракетомоделизму, а компоненты для ракетных двигателей еще свободно продавались в хозмагах и существовавших тогда магазинов химреактивов, то иногда вылетали стекла (а то и двери) а пустыри превращались в ракетодромы. Зачастую заканчивалось все это визитами участкового и угрозами детской комнатой милиции.
        Значит, займемся эрэсами. Несмотря на кажущуюся простоту вопроса, подводных технических камней здесь очень много. Вообще, ракеты известны с древних времен (если верить китайцам), а в России - с допетровских, о чем свидетельствует «Устав ратных, пушечных и других дел, касающихся до военной науки» самого начала семнадцатого века, а уже в конце того же века было создано «Ракетное заведение». Таким образом первый период использования их как оружия окончился в самом конце века девятнадцатого, с совершенствованием ствольной артиллерии. Для тех времен ТТХ были впечатляющими - ракеты Констанинова с десятифунтовой гранатой били на две с половиной мили с приемлемой кучностью и успешно применялись в русско-турецкой войне и покорении Средней Азии.
        А вот подводные камни, из-за которых второе рождение ракеты получили только в середине века двадцатого были в основном из области ракетного топлива. Да и что там говорить, эрэсы и ручные противотанковые гранатометы начали делать только тогда, когда методом чертовой уймы проб и ошибок все-таки нащупали нужные компоненты и пропорции топлива, без которых выходил пшик. Ну «катюши» нам не надо, а вот повторить технологию восемнадцатого века со знаниями двадцать первого на производственной базе примерно семнадцатого вполне реально. К тому же такой паллиатив артиллерии не требовал большого количества качественных материалов и заводских условий.
        Вместо орудий пусть пока будут минометы - вот здесь более сложная задача. Несмотря на нехитрый внешний вид, ствол должен быть из оружейной стали и иметь необходимую точность обработки, а вот с этим напряженка. Ничего, укрепим металл магически - зря что-ли магия нам дана? Вот сами мины на станках точить из заготовок не покатит - нет этих заготовок и местные резцы будут лететь, как проклятые. Даже учитывая опыт въетнамских партизан и прочих неупоминаемых, дело обстояло не очень. Использование подручных средств века двадцатого, которые можно было найти в любом пункте приема металлолома исключалось отсутствием этих самых пунктов в частности и лома в общем. Придется немного помудрить, вспоминая вьетнамцев, или хотя бы цахаловские «давидки». Но это потом оправдается - при наличии ракет с настильной траекторией и минометов с навесной получаем полный спектр тяжелого вооружения с запредельной для местных дистанцией. Все, баллистам и катапультам в этом мире пришел конец.
        Да и потом система местных вооружений мэйд бай Серж будет меняться - помимо артиллерии появятся и тяжелые ракеты. Пульсирующий воздушно-реактивный двигатель, как на «Фау-1» делается в прямом смысле слова практически на коленке - попадались книжки пятидесятых годов для авиамоделистов с подробным описанием и чертежами, даже в «попмеханике» были чертежи для самостоятельного изготовления еще более простого бесклапанного варианта, с U-образной трубой. Так что придется переучиваться местным магам, вместо защиты от файрболов и стрел изобретать плетения от ракет и снарядов. Ну или хотя бы блиндажи учиться строить.
        Выйдя из бункера на осеннее солнышко, Серж зажмурился, и сладко потянулся. Пора навестить главного местного химика, точнее алхимика, лаборатория которого стояла подальше в лесу. Тут тоже поработала маготехнология - по опыту вьетнамской войны американцы использовали те самые «вакуумные бомбы» не столько для истребления вьетконга, но для создания посадочных площадок в джунглях. Вместо того, чтобы загнать на вырубку леса человек пятьдесят и провозиться этак пару суток, Серж вспомнил, как в свое время в Арзуне они с Сайлером ликвидировали криминального авторитета. После этого оставалось вытащить то, что осталось после боеприпаса объемного взрыва и получить пригодную для постройки лаборатории поляну. Правда, пованивающую горелым, ну да это мелочи. Выветрится.
        Подойдя к избе лаборатории Серж от неожиданности чуть не присел - из трубы магической вытяжки с хлопком полетели какие-то ошметки.
        - Да что за фигня, - Серж с силой открыл дверь избы. Внутри плавал небольшой дымок, оставляя хорошо знакомый запах сгоревшего бездымного пороха. Лабораторный стол под вытяжкой почернел, а алхимик стряхивал с халата осколки стекла.
        - Все целы? Ты что творишь, Арданиус?
        -- Получилось, ваша милость, - глаза алхимика за толстыми стеклами защитных очков-консервов в кожаной оправе прямо-таки сияли. Повезло, что Серж заставил своих горе-химиков пользоваться средствами защиты, памятуя свои химические опыты с риском для незрелой детской жизни - несколько раз так бог отвел, что напрочь прошло желание испытывать судьбу.
        - Что, так тебя, получилось?
        - Вот, смотрите. Продер, дай сюда склянку!
        Подмастерье и по совместительству младший химик сунул Сержу стакан с твердыми кусками какой-то субстанции.
        - Это что?
        - Порох, ваша милость, бездымный, который влаги не так боится. Вот, смотрите, - Арданиус отколупнул маленький кусочек, зажал его в длинном пинцете и поднес к уцелевшей горелке.
        Серж опасливо отодвинулся - крупинка с небольшим «вших» ослепительно вспыхнула, оставив зайчик на сетчатке.
        - Это хорошо, но что это у вас тут рвануло?
        - Да малость перебрали с количеством для эксперимента, ваша милость.
        - Так, чтобы не перебирали - мне нужно очень много этого пороха. Но чтобы не взорвались сами и не разнесли лабораторию к чертовой матери. Вечером напишите мне отчет и заявку на материалы. И делайте его, делайте! Только здесь не храните, сделали - сразу закупорить и в арсенал под защиту. Понятно?
        - Да, ваша милость.
        Ну все, теперь можно вздохнуть более спокойно. Начинка для обычных немагических боеприпасов теперь есть. А уж магические… От биологической и химической дряни эльфов до объемных боеприпасов на основе техномагии, а также посмертий. Хотя последнее в силу ограниченного опыта и отсутствия времени ему пока не давалось, Сайлер с его опытом и силой тоже вон сколько с ним мучался. Надо хотя бы раздобыть одно для образца, как было у Сайлера, там сложность плетений была вообще за гранью. И самое главное, что все это должно быть доступно для применения обычному солдату с его ограниченными навыками, не магу, и быть массовым в производстве, иначе все это теряет всякий смысл из-за ограниченного масштаба применения - познается на примере Германии, у которой «Швальбе» и «Кенигстигеры» при всей своей новизне и мощи из-за малого количества и отсутствия опытных экипажей уж никак не могли не то, что переломить ход войны, но даже замедлить крах наци. А маги и сами за себя постоять могут.
        …Столица Федерации Подгорных Народов, а по простому - Дварфии, Торнхолл большей своей частью была спрятана под землей. По официальному преданию, построенная Древними Гномами в начале времен (кто не согласен - на минус сороковом уровне есть шикарные рудники, промышленность всегда нуждается в сырье) она росла вширь и вглубь от Центрального Ствола, захватывая и отвоевывая у природы новые и новые подземные богатства. На поверхности был каменный замок и небольшой город вокруг него, где жили «верхние», как называли тех, кто не страдал агорафобией и вышел из шахт ради жизни в этом ужасном верхнем мире - но еда сама собой не делается, кто-то должен возделывать землю и заниматься животноводством ради тех, кто вкалывает в родных уютных штольнях, крепя благосостояние Дварфиии.
        А благосостояние было отменное. Месторождения золота, драгоценных камней, минералов, разработанные за тысячи лет располагали к безбедному существованию. Также как ростовщичество, тьфу, банковское дело и развитая промышленность. Также «верхние», осевшие в разных местах по миру, зарабатывали на хлеб военным делом, ремеслами и торговлей. Все эти гномы были гражданами Федерации и платили налоги естественно тоже ей, что лишь увеличивало приток средств в казну. А также снабжали по-гномски тщательными разведданными военную разведку любимого государства.
        Помещения военной разведки генерального штаба находились на привилегированном минус десятом этаже Центрального Ствола, где располагались министерства и прочие важные ведомства. Именно здесь начальник генерального штаба Федерации Подгорных Народов Рерин проводил совещание в Особом Военном Комитете, состоящим из глав трех военных разведслужб, военной контрразведки и армейского спецназа.
        - Итак, первый вопрос. Ситуация в Зунландии на данный момент, - Рерин поправил пенсне, дела вид, что читает документ, который сам же и написал.
        - Разрешите, господин генерал? - слово взял Бифур, начальник разведуправления министерства обороны. Он шевельнул пальцами, и на поверхности стола появилась магическая карта. - Ситуация на северо-западном участке фронта практически не изменилась. Линия фронта остатков зунландских войск, удерживающих северные и северо-западные провинции, осталась прежней. На северо-востоке люди перешли в контрнаступление, разгромили войска орков и вышли на прежнюю границу Зунландии в районе Барста. Таким образом, по нашим прогнозам, люди вытеснят орков, которые сейчас стоят между ними и Айзанским ханством и выйдут на позиции ханских войск на границе занятой ими провинции Кират. Дальше они не продвинутся по причине недостаточной численности войск и отсутствия снабжения - орки разграбили всю территорию, на которой побывали, а остатки продовольствия, перебрасываемые порталами, могут покрыть лишь численность экспедиционного корпуса.
        - Что по заморским колониям?
        - Разрешите, господин генерал? - начальник недавно образованного разведуправления флота адмирал Рели пролистал карту Изначальной до Гравии. - Сначала по колониям на Гравии. Здесь эльфарам удалось занять часть прибрежных форпостов и установить свою власть в Южной Гравии, немного продвинув границу, вот, зеленые отметки. Северная Гравия под контролем зунландцев. А учитывая малочисленность экспедиционного корпуса эльфаров и обширность территории, это не играет никакой роли. Мы сами под шумок захватили три зунландских форпоста, чтобы их не заняли эльфы. Сведений по колониям на Кембрии пока не поступало, там все по-прежнему.
        - Что по нашим действиям?
        - Нами заняты еще три старых неизвестных форпоста на побережье из «Карты Валиаха», живых не обнаружено.
        - Значит, карта оказалась подлинной.
        - Да. Только этого мало. Портал около одного прибережного укрепления оказался нерабочим, наладить пока не удалось.
        - Ну с этими мелочами сами разберетесь.
        - Да, господин генерал. Продолжаем проводить разведку с моря по остальным точкам, указанным на карте.
        - Эльфары шумят, на словах выражают ноты протеста по поводу исчезновения их кораблей. Вы там поосторожнее, хоть не всех встречных топите.
        - Всего четыре пока. Надо же было на ком-то опробовать наш новый броненосец. Новые пороховые орудия показали себя великолепно, два-три кабельтова, и эльфийский мусор идет ко дну, не успевая подойти на дистанцию выстрела из баллисты. И магия им не помогает.
        - Хорошо. Главное я услышал. Господа, вы можете быть свободны, - Рерин повернулся к контрразведчику и спецназовцу. Те собрали свои папки, и отдав приветствие сжатым кулаком, вышли из кабинета.
        - Так, господа. У нас на повестке еще один вопрос. Давайте, Фэрин. Что удалось найти по так называемому Сержу ван Лигусу?
        Глава управления научно-технической разведки прокашлялся, прочищая горло.
        - Пока мы имеем в распоряжении только это, - глава вынул из папки красиво нарисованные чертежи. - Захвачены несколько образцов. Это арбалет нового типа, а вот это нарезная «винтовка», как ее называют. Проведенные испытания показали, что они превосходят все стрелковое оружие, имеющееся на вооружении всех держав.
        - Ну арбалет и винтовка войну не выиграют, это оружие пехоты. И потом, мы же уже производим копии эльфийских ружей.
        - Которые могли нам специально подсунуть, чтобы заставить нас производить устарелое оружие. Разница не просто велика, она неимоверна. Из эльфийского дерьма можно только застрелиться, а винтовка превосходит и лук и арбалет по дальности и точности. Я буду просить Ваше Превосходительство ходатайствовать о том, чтобы копии этого оружия производились на наших заводах для нашей армии.
        - Виданое ли дело, чтобы мы копировали изделия людей, - пробурчал под нос начальник морской разведки.
        - Это самый простой и легкий способ получить желаемое в кратчайшие сроки. Технологию мы себе представляем, опытно-конструкторские работы предлагаю поручить кому-нибудь из оружейных мануфактур Дибура или Колина.
        - Хорошо, поручим обоим. Пусть потаскают друг друга за бороденки, пытаясь выбить оборонный заказ. Продолжайте, полковник.
        - Легкую машину с магическим двигателем обнаружить не удалось, вероятно прибрали эльфы. Но опять же есть ее рисунки, по которым можно составить чертежи для сборки.
        - Вы считаете, это так необходимо? - Рерин заинтересованно посмотрел на научника.
        - Я считаю, что эта машина идеально подходит для разведки вместо кавалерии.
        - Согласен, но по стоимости она вылезет, как карета.
        - Самые дорогие части в ней - магомотор и накопитель. Те же, что мы используем в армейских фургонах.
        - Ладно, подготовьте чертежи. Я полагаю, несколько машин для «Подземных крыс» мы закажем.
        - По летательным аппаратам только слухи. Вроде бы ему это удалось, но сами аппараты исчезли без следа. Наш эльфийский источник утверждает, что их армия так ничего и не нашла.
        - Может их и не было?
        - Если бы, - вздохнул полковник. - Есть пленные, которые лично своими глазами видели полет этой машины, и на наши дирижабли она совсем не была похожа.
        - И что, наши ученые не могут это повторить? - спросил генерал со скепсисом в голосе.
        - Нет, Ваше Превосходительство. Они не знают, как. Даже обещанное повышение квалификации на рудниках не помогает.
        - У вас все? - Рерин уже начинал терять терпение.
        - Не совсем. Доставлен образец рупора, точнее его основы - «Крысы» перехватили эльфарский конвой. Плетения очень необычные, принцип их соединения тоже ни на что непохожий, - научник потер подбородок. - Такое впечатление, что маг досконально знал, что делает, не копируя слепо, и внедрил свои разработки, в которых сейчас пытаются разобраться наши маги. Все работает, вроде все понятно, но сути не понимают.
        - Ваши умники начинают меня уже раздражать, - Рерин подался вперед. - То мы не знаем, это мы не понимаем… Может, действительно рудники прописать для прочистки мозгов? В общем так, вам неделя на исследования принципов действия летающей машины и этого рупора. Не справятся - этих на рудники и набрать новых, кто справится. Как жрать генеральские пайки - знают и не жалуются.
        - Нам бы Лигуса…, - начал было научник.
        - Больше ничего не надо? - генерал спросил ласковым голосом, от которого по спине у научника побежали мурашки. - Сейчас напишу приказ о награждении вас именным кайлом и премирую путевкой на минус сороковой. Охренели совсем!
        - Разрешите, господин генерал, - вмешался Бифур. - Вот, посмотрите. Листовка, изъятая у эльфаров. Десять тысяч золотых за голову Сержа ван Лигуса, только живого.
        - То есть, они уверены, что он еще жив?
        - И мы тоже, господин генерал.
        - То есть?
        - Очень необычное покушение на маркиза Браголлаха. Планирование и исполнение ранее в нашей истории не встречавшееся. Также необычно оружие, использованное при покушении.
        - Вы думаете…
        - Лигус, Ваше Превосходительство.
        - Без него точно не могло обойтись?
        - Даже если использовали какие-то его разработки, то почерк очень необычный, непохож ни на одно спецподразделение.
        - Ох уж этот Лигус… Выяснили, откуда он взялся? - Рерин вроде немного успокоился. Гроза миновала, и подчиненные вздохнули с облегчением.
        - Ниоткуда, Ваше Превосходительство.
        - Это как?
        - Мы полностью проверили возможные места проживания Лигуса, связались даже через нашу агентуру с орками в Застане, - Бифур перевел дух. Проклятая одышка, заработанная в детстве в шахтах. - Никто и никогда про него не слышал и не видел.
        - Значит, это была его легенда, - Рерин огладил бороду. - Надо сказать, хорошая, раз провел самого Азариуса.
        - Похоже, Азариус не только был в курсе легенды, но и поддерживал ее. И резкий взлет Лигуса был неспроста.
        - Но кто же все-таки он и откуда? Только не надо мне втирать про Древних, не поверю.
        - А больше у нас гипотез нет. Появился ниоткуда, знает то, что не знают и не умеют другие, весьма плодовитый изобретатель, мастер высокого класса, да еще вдобавок и боевой маг, делающий нестандартные ходы в любой ситуации, - Бифур думал, что бы еще добавить к перечислению. - Да еще и диверсант.
        - Ну про последнее вы приукрасили. У вас получается прямо-таки один из младших богов. Ладно, где этот Лигус может находиться сейчас?
        - Пока сведений нет. Ходили слухи об интересах Сайлера на Гравии…
        - Ну заморскими территориями занимаетесь вы, адмирал, - Рерин посмотрел на Рели, тот согласно кивнул головой.
        - Выясним все в ближайшее время. Если он использовал наши банки…
        - Тонкости оперативной работы мне не нужны, я их благополучно постиг пятьдесят лет назад, - поморщился Рерин. - Значит, наша основная задача - найти Сержа ван Лигуса, причем не так, как в прошлый раз. Предложить по-хорошему работать на нас, или по-плохому. На этот раз брать его пойдут не «Пещерные крысы», их дебильная топорная работа позволила ему уйти и мы потеряли наш первый и единственный тогда дирижабль, не говоря уже о жертвах. Сколько там ушастые за него дают? Десятку? Даем в два раза больше, но только за живого, за мертвого не только не даем, но и накажем. Сделать листовки и распространить в экспедиционном корпусе и через агентуру на заморских территориях. За такие деньги, зная человеческую натуру, нам его свои же принесут и бантиком перевяжут.
        - Сделаем, - Бифур сделал пометку в бумагах. - Портрет его есть, в посольстве рисовали.
        - Все, работать. Все материалы давайте сюда, - Рерин кивнул на угол стола.
        …Серж даже и не подозревал о закручивающихся за его спиной интригах. Он творил. Миномет по схеме мнимого треугольника - три шарнира, два звена. Лучший для своего времени миномет Брандта, с которого в свое время советские конструкторы скопировали один в один батальонный миномет, ну а теперь очередная его реинкарнация уже в другом мире. Кованый ствол, обработанный на станках и усиленный плетениями получился по весу как у предшественника. Точно так же миномет разбирался на три части и мог переноситься или перевозиться. Основная проблема была с минами - промучившись ночь, Серж нарисовал мину из листового металла по образцу вьетконговской, но с готовыми осколками. А вот взрыватель пришлось изменить - делать не контактный, а инерционный. Даже если какой-нибудь сильный архимаг сможет нейтрализовать зачарованную мину и остановить ее или отклонить полет, его ждет неприятный сюрприз в виде взведенного ударника, бьющего по кристаллу в момент остановки или замедления.
        Осталось провести полевые испытания, или как говорят торжествующе тетеньки в телемагазине - «а теперь проведем измерения». Серж аккуратно опустил мину, заскользившую по стволу, посмотрел в запальное отверстие - на стабилизаторе в этом месте была нанесена красная полоска для проверки правильности установки и вставил огнепроводный шнур.
        - В укрытие!
        Бумм! Знакомый до боли звук с последующим звоном вибрации стенок ствола. Серж поднял голову. Далеко в лесу раздался разрыв, вверх пошла струйка цветного дыма - Серж добавил в мину дымовуху для определения точки попадания.
        - Ну что, пошли искать? - он повернулся к встающим и отряхивающимся егерям.
        Вот и поляна, куда прилетела мина. Неплохо! Дерево, о которое сдетонировал боеприпас, было сломано пополам, с других осыпалась листва и была посечена кора.
        - Ищем осколки, собираем все, что найдем, - не надо оставлять улик для возможных промышленных шпионов.
        Итак, дальность при угле возвышения в сорок пять градусов - тысяча двести шагов. Остальную пристрелку проводить в лесу бессмысленно, надо открытое пространство. Пристреляем и составим таблицы стрельбы после возвращения на базу. Но уже можно сказать, что еще одна местная вундервафля готова.
        Вернувшись, Серж осмотрел миномет. Ничего не отвалилось, не отболталось и вообще выглядело крепким, защитные плетения не деформированы. Все, запускаем в производство, еще пару труб сделать нужно точно - и занимаемся ракетной установкой. Для нее тоже нужно время, хотя и не такое большое. Вон, лепят же «кассамы» тысячами джихадисты-конструкторы из дерьма и палок и довольно успешно. Значит, опять за чертежную доску, надо напрячь мастеров, пусть кульман сделают - это уж точно не составит труда.
        Так что дел все еще выше крыши, и похоже теперь это будет перманентное состояние, война ли, мир… Кончится война, все устаканится - перейдем на ширпотреб, вместо убойных ништяков делать расчески, зеркала, велосипеды. А пока вспоминаем, повторяем и придумываем гостинцы для врага с учетом техномагии. Кстати, а насчет велосипедов это мысль, как только вернем все в нормальное состояние, запатентуем, если удастся восстановить помимо прочего еще и патентное бюро…
        ГЛАВА 8
        - Мастер - Моряку, - надрывался артефакт связи. Сердце екнуло - мотопланер обычно просто так на связь не выходил.
        - На связи.
        - Замечена большая группировка противника, численностью до полка, осадные машины, направление - северо-запад от Кариса, удаление - пятнадцать миль.
        Дождались, твою мать. И времени подумать нет, и Тира, как назло, загулял в своем разведрейде, почти месяц ни слуху, ни духу.
        - Гром-Мастеру, - Серж вызвал Тиру по другому артефакту, для экстренной связи.
        - Здесь Гром, да заткните же уже ее, - на другой стороне был слышан какой-то посторонний шум и чей-то испуганный визг.
        - «Крепость», повторяю, «крепость».
        - Принял. Где?
        - Карис, повторяю, Карис.
        - Принял. Аут.
        Ну теперь если разведчики успеют к началу веселья, то хорошо. Пора собираться самим. Дэга явно сообщил эту приятную новость Гэлару, оставшегося за Тиру в лагере. Надо его вызвать, кстати. Где тут третий амулет?
        -- Гриф - Мастеру.
        - На связи.
        - Получили «крепость»?
        - Получили. Сейчас свяжемся с Олдри.
        - Еду с подарками. Куда везти?
        - Прямо в Карис. Мы будем там через час. Ждем вас.
        - Принял, аут.
        Быстрым шагом, почти бегом Серж направился к арсеналу. Ну вот и проведем полевые испытания, надеюсь, ушастым понравится.
        - Грузите на вьюки все три миномета, направляющую для ракет и все боеприпасы к ним, - скомандовал Серж охране. - Моряк - Мастеру, на сколько хватит накопителя?
        - Часа на четыре.
        - Найдете в окрестности безопасное место для посадки?
        - Да.
        - Садитесь там и ждите.
        - Принял, аут.
        - Гриф-Мастеру.
        - На связи.
        - Захватите с собой в Карис три заряженных накопителя к планеру.
        - Вас понял.
        - Аут.
        Теперь будет вариант с воздушным корректировщиком огня. Серж почувствовал знакомый прилив адреналина, сопровождающий предчувствие боя. Ну, держитесь, эльфары.
        … Тира с бойцами лежал у обочины дороги на Лерак, небольшой город с порталом в глубоком тылу оккупированной территории. Пора уже возвращаться. И так вон сколько уже исходили, три раза стряхивали с хвоста эльфийских карателей, знатно разворошили тылы. А уж эльфаров и их прихлебателей покрошили - мама не горюй. Пока удача не ушла, надо, просто необходимо уже назад, домой, хватит ее испытывать.
        - Кто-то едет.
        - И кто-то похоже весь из себя важный.
        Дорогая нежно-зеленая изящная карета с золотым гербом какого-то эльфарского рода, звезда эльфаров впереди, звезда позади. По форме - обычная стража, не спецы и не пехота.
        - Берем. Арбалетчикам - снять охрану, трое со мной, - Тира махнул рукой, и быстро побежал к придорожным кустам.
        Залп! Эльфаров просто чуть не вынесло из седел. Для блочного арбалета тридцать шагов - все равно что в упор, прямо как в тире, а тяжелые режущие болты не давали долго мучаться.
        Тира через стекло выстрелил из револьвера в кучера и рванул на себя дверцу кареты. Тьфу ты, дама. Кукла-эльфарка в кружевном платье с корсетом. Однако, злобная - попыталась ткнуть кинжалом, выхваченным из лифа, Тире в глаз. Блокировав, в последний момент Тира сдержал усилие, а то бы треснули кости хрупкой эльфийской ручки. Визг эльфарки резал уши. Тира вытащил ее из кареты за воротник платья, как кошку за хвост, бросил на землю, и в этот момент издал трель артефакт связи.
        - Здесь Гром, да заткните же уже ее, - он полуобернулся через плечо на бойцов.
        Шлеп, шлеп! После пощечин, данных одним из бойцов, от которых ее голова мотнулась из стороны в сторону, эльфарка перестала визжать и только поскуливала.
        - Принял. Аут.
        Тира подошел к эльфарке и взял ее двумя пальцами за челюсть.
        - Ты кто такая?
        - Сдохни, червь!
        - Ответ неправильный, - Тира сжал пальцы сильнее. Эльфарка попыталась освободиться, но тщетно.
        - Кто такая?
        Эльфарка лишь сильнее стиснула зубы. Тира удивленно хмыкнул. Сильный духом враг. Несмотря на то, что женщина.
        - Железо греть? - Антер выразительно посмотрел на эльфарку.
        - Нет. Некогда. Связать ее и кляп всунуть, с собой повезем. Засунь ее в карету, поговорить надо.
        - Вот как… Что делать будем, командир?
        - Уходим через портал Лерака. Прорываемся либо с боем, либо с этой куклой в заложниках. Архонт, сможешь открыть портал на Карис, так чтобы не осталось следов?
        - Конечно, командир.
        - Тогда поехали. Седлайте коней, и переоденьтесь в форму охраны. Остальные со мной и этой штучкой в карете.
        Повезло, что в Лераке не было городской стены, город был настолько в тылу, что никто даже серьезно не озаботился о его безопасности. Десять всадников и карета почти беспрепятственно проехали по окраине до городского портала, охраняемого звездой эльфаров.
        - Стоять! Вы куда? - у эльфара упала челюсть, когда из-под шляпы стражника показалось человеческое лицо. Обладатель лица и шляпы спокойно насадил эльфа на «ка-бар», пока другие разбирались с остальными.
        - Что, неужели все так просто? - Тира вытер нож о камзол эльфарского стражника.
        - Сейчас узнаем, - Киран подошел к пульту. - Да нет, командир, не очень. Настройки доступа сбить я могу, но это займет минут пять.
        - Через пять минут здесь уже будет толпа ушастых, жаждущих поприветствовать дорогих гостей.
        - Гром, тащи эту чертову куклу сюда, ее аура наверняка есть в базе.
        Тира выволок пленницу из кареты.
        - Ну-ка, приложи сюда свою ручку.
        Пленница замотала головой, пытась вырваться.
        - Ну как хочешь, тогда я просто ее отрежу, - Тира достал «ка-бар» и тыльной стороной провел им по руке пленницы. Ага, кукла, дрогнула. Вот и на пульте зеленый огонек зажегся.
        - Все в портал, я последний! - Тира подождал ухода группы. - Э, нет, дорогая ты наша, ты с нами. Шевели ногами.
        Тира втолкнул эльфийку в портал и шагнул вслед за ней. Все. Почти дома.
        - Ну здравствуте, Олдри, - Тира подошел к полковнику, стоявшему у портала.
        - Здравствуйте, полковник.
        - Мои здесь?
        - Да, всего сотня. Ваш маг еще не прибыл. А кто это с вами?
        - А демоны ее знают. Взяли перед уходом, даже допросить не успели. У вас, надеюсь, камера в темнице найдется?
        - Для нее - найдем, - Олдри демонстративно оглядел ее с головы до ног. Под его взглядом эльфийка поежилась. - Пойдемте в карету.
        В карете Тира созвонился с Сержем.
        - Все, понял. Аут.
        Сотня егерей построилась на городской площади, приветствуя Тиру, вылезающего из кареты.
        - Не мало ли вы вызвали людей? Нужно как можно больше.
        - А кто вам сказал, что они будут оборонять замок?
        - Как это?
        - А вот так.
        - Но я думал…
        - Полковник, или вы обороняете замок сами по классике, как вас учили, либо предоставьте это мне. Командиров групп ко мне!
        К Тире подбежал десяток егерей.
        - Значит, так…
        … Утром перед городом показались первые конные эльфары.
        Тира с Сержем стояли на крепостной стене.
        - Готовятся, голубчики.
        - Неужели они сразу с ходу попытаются взять город, и даже темноты не дождутся?
        - Нет, ждать они не будут. Ну нам это на руку.
        Перед городской стеной вне пределов досягаемости выстрела из арбалета или лука шагов за четыреста, эльфары начали перестроение. Сначала две боевые машины, большие баллисты, которые стояли на правом и левом фланге, чтобы вести перекрестный огонь, за ними строй пехотинцев с короткими мечами и высокими щитами для защиты от стрел, за ними пропиаренные эльфийские лучники со своими «лонгбоу», бьющими якобы на тысячу шагов в глаз белки. Ага, сейчас. Двести пятьдесят шагов легкими стрелами максимум. Баллисты обе накрыты куполами защитных плетений, видимых Сержу издалека.
        Все заняты своим делом. Собирают баллисты, пехота вяжет штурмовые лестницы, стрелки проверяют луки.
        - Просто классика и пасторальный идиотизм, - гыкнул от восторга Серж.
        - А что ты хотел? Так воевали несколько тысяч лет подряд. Сначала залп баллист, и боюсь они заряжены той хренью, которая нам попадалась раньше. Потом пехота и прикрывающие их лучники, способные выпустить кучу стрел. Стандартный быстрый штурм замка с ходу, тут обычно уже кто кого. Ты готов?
        - А то, - Серж кивнул на треногу с ракетой, приваленную для устойчивости мешками с песком. - Плохо то, что баллисты две, а ракетная установка одна. Придется из минометов лупить по второй.
        - На всякий случай я послал снайперов на оба фланга, пусть поохотятся на сотников и расчеты баллист - Тира выучился терминологии Сержа. Под снайперами он подразумевал самых лучших своих стрелков с изготовленными еще во времена Сайлера штучными очень длинными «кентуккийскими» винтовками, способными прицельно бить на восемьсот шагов - предел для этого вида оружия.
        - Дай-то боги, чтобы помогло. О, кажется шоу начинается.
        Со стана эльфаров донеслось пересвистывание дудок сотников, и баллисты под защитой щитов и защитных куполов медленно двинулись на огневые позиции, за ними медленно пошли пехотинцы и лучники.
        - Приготовились. Семьдесят градусов, направление - на пол-второго, - Серж перегнувшись через стену, крикнул минометчикам, стоявшим за городской стеной. Три миномета стояли в центрах кругов, на которых Серж разметил рисками направления от одного до двенадцати, позволявших стрелять вслепую. А первая цифра - угол наклона по транспортиру, прикрепленному снизу ствола. Да и ладно, меньше путаться будут.
        Серж навел визир ракетной направляющей на левую баллисту. Вот, сейчас, остановилась, правая тоже замерла… Теперь поджечь короткий шнур и отбежать в сторону.
        - Огонь! - ракета, покрытая антимагическими плетениями для преодоления защитного купола рванула вперед, оставляя за собой хорошо заметный дымный шлейф и ударила в левую баллисту. В точку! Куски баллисты полетели в разные стороны, и она стала заваливаться набок, давя собой тела незадачливых артиллеристов.
        Сзади хлопнули минометы и три мины полетели в другую баллисту.
        - Мастер - Моряку. Два попадания левее и накрытие, - ожил артефакт связи с Дэгой, кружащим сейчас над полем боя.
        Серж и сам видел, как вторая баллиста превратилась в кучу досок, и разлетающиеся тела эльфарских солдат. О, вот как… От баллист в стороны пополз зеленый туман, видимо мины разрушили заряды с их «пыльцой». Главное, чтобы до нас не докатилось.
        - Шестьдесят пять, одиннадцать, двенадцать, час! Беглый огонь! - крикнул Серж со стены и пристроил следующую ракету на направляющей. Ага, вот там, похоже, их ставка, попробуем накрыть или хотя бы попугаем.
        На поле перед замком царила паника. Эльфары, несмотря на брань и побои командиров, бросали оружие и бежали, превратившись в беспорядочную толпу. Да и будешь тут в панике, когда вокруг рвется непонятно что, забрызгивая уцелевших кровью товарищей, сзади накатывается смертельный зеленый туман, а сверху кроме файрболов со всех сторон иногда раздается какое-то шипение и остаются дымные следы, ведущие к замку. Неподготовленная психика сдает, мотивация в стиле «уничтожить червей» пропадает и остается только одно желание - бежать.
        - Мастер - Моряку. Увеличьте дистанцию.
        - Шестьдесят!
        Вновь мины начали рваться в центре толпы бегущих эльфаров. Те уже мчались во весь опор, видя впереди только лесок, в котором стоял обоз.
        Серж посмотрел - ага уже сто пятьдесят метров до леса. Ладно, надо и пленных оставить - чтобы было кому возле замка убраться, не самим же все это собирать.
        - Стоп! - замахал со стены Серж. - Прекратить огонь.
        Грохнули три последних выстрела минометов, выкосив еще десятка три эльфаров. Серж наблюдал, как остатки эльфарского войска, сотни три голов, приближаются к леску. Ну бегите, бегите. Далеко не уйдете.
        Из леса грянул ружейный залп, вызвав вой боли и отчаяния, затем второй и третий - у каждого стрелка в мобильной огневой группе, следящей за бегством эльфаров было по три заряженных винтовки, разившие эльфаров наповал. Захлопали револьверные выстрелы - первые беглецы все-таки успели добежать до леска.
        И вдруг все стихло. Кучка эльфаров, рыл так под сто, стояли с поднятыми руками, побросав еще не окончательно растерянное по пути оружие. Побоище закончилось. Больше тысячи эльфаров уничтожено, как огнем защитников, так и своим биологическим оружием, сотня с небольшим взято в плен, остальными беглецами с поля боя займутся секреты и ягдкоманды егерей.
        - Наши потери? - Тира обратился к Олдри.
        - Их нет. Не видел бы своими глазами, не поверил бы. И это ваше новое оружие…
        - Боеприпасы к которому стоят больших денег, поэтому вместо эльфаров контрибуцию с вас возьму я. И да, не вздумайте утаить трофеи, потом поделим. Солдат, утаивший хоть медяк, будет нами наказан.
        - Хорошо, господин полковник.
        - Кто это тут у нас? - ласково-издевательским тоном спросил Тира при виде трех изукрашенных эльфаров в дизайнерски подранной когда-то богатой одежде. На одном из них был антимагический ошейник.
        - Ну я так думаю, командир, это их главный полковой маг, - Серж ткнул в эльфа в ошейнике.
        - А это командир полка десантников со своим начальником штаба. Кто из вас кто?
        - Я - маркиз Кормаллэн, червь. Вы воюете не по правилам и законам войны.
        - Ой ли? Закон войны - закидывать город с гражданскими своей адской плесенью? А как вы заняли Арзун и что вы сделали с нашим королем, напомнить? Так что априори вы - военные преступники, а с такими мы поступаем соответственно и просто вешаем, как последних воров и убийц.
        - Ты просто боишься сойтись со мной в честном поединке, - прошипел эльфар.
        - Ну во-первых, право на честный поединок вы упустили, попав в плен, а не сопротивляясь до конца или добровольно уйдя за грань. Так что вашей хваленой эльфарской воинской чести в вас ни на грош. Во-вторых, я не считаю ублюдков, травящих мирное население ровней, мне с вами клинки скрестить - то же самое, что мечом дерьмо перемешать, опускаться до вас я не намерен. Ну и в третьих, вашу драгоценную шкурку мне мешает портить мой маг, - Тира кивнул на Сержа. - Ваши мозги ему еще нужны, просто и легко вы за грань не уйдете. Увести поодиночке и ждать, ни на секунду не покидая.
        Егеря потащили задержанных и хорошо связанных пленников в замок.
        - Пойду и я с ними. Надо подготовиться к копанию в мозгах, - Серж озабоченно вздохнул и пошел за пленными.
        - Ну ладно, я присмотрю за остальным. Ну что граф, вызывайте трофейную команду.
        … Трофеи были хорошие, все имущество десантного полка эльфаров. Обоз Тира оставил полностью себе как приз, учитывая то, что его взяли егеря, и телеги потекли караваном через портал. Все вооружение элитного полка свезли в замок и отсортировали при свете следующего дня. Холодное оружие, в основном эльфарские мечи и кинжалы, разобрали на две кучи - егеря затрофеили себе что получше, остальное, но тоже хорошего качества осталось людям Олдри. Из метательного ценности не представляло почти ничего - из эльфийских длинных луков могли хорошо стрелять лишь подготовленные лучники, а арбалеты ушастых были на уровне ниже среднего, хуже даже обычных пехотных.
        А вот насчет огнестрела - уже известных Тире коротких эльфийских мушкетонов еще со спусковой скобой и длинных пистолей, которыми были вооружены штурмовые группы эльфаров, даже поскубались.
        - Ну зачем это вам? - Тира уже раздраженно посмотрел на полковника. - Ваши люди к этому оружию непривычны, зарядов к ним мало, что вам с ними делать? Это оружие ближнего боя, для пехоты оно не подходит.
        - Как выяснилось на вашем примере, оно очень даже подойдет. Не все же вам нас оборонять, как бы и мы должны защищаться сами.
        А также, как объяснил ему Серж, оно хорошо подойдет для переделки в винтовку - немного изменить форму ложа и спуск, перестволить - и получится то, что надо. Поэтому Тира с Сержем и хотели наложить на него лапу. Своих вооружать надо, а тут еще делиться заставляют, хотя по-честному егеря имели право взять все трофеи себе, так как люди Олдри вообще в обороне не участвовали.
        - По большому счету оно вообще наше. Ладно, я поделюсь с вами трофеями, но в долг. - Тира кивнул писарю, ведшему счет передаваемому оружию. - Запиши им по пятьдесят пистолей и мушкетонов.
        - Спасибо, Ферлаг. Про долг я буду помнить.
        - Ну это мы как раз еще обсудим.
        А вот боеприпасы для баллист Тира забрал себе - нечего было давать кому бы то ни было такое опасное оружие. Так же, как и магические амулеты.
        - Итак, граф, подпишите акт передачи и долговое обязательство, - Тира подвинул бумаги полковнику. Тот прочитал длинный список на нескольких листах, и под каждым поставил подпись и полковую печать.
        - Теперь я у вас в долгах по уши, - невесело усмехнулся Олдри.
        - Отработаете, даже могу сказать как. У вас есть возможность поставить в городе или усовершенствовать существующие мануфактуры, которые нам нужны, вот список, - Тира подал ему еще один лист бумаги.
        - Где же я возьму людей и средства?
        - Ну как вы думаете? Подскажу - на оккупированных или еще не оккупированных территориях, людей тоже там найдете. Полковник, пока вы сидите на заднице ровно, ничего не сделается само. И если вы будете продолжать в том же духе, то либо будете сидеть впроголодь, либо получите бунт. А мне не надо иметь под боком банду с замком, которая будет шакалить у меня в окрестностях. Более того, я делаю вам щедрое предложение - за товары, которые мне нужны, я плачу половину деньгами, половину - в счет списания долга. Я и так дал вам власть, деньги и защиту, даже не потребовав за это вассалитета. Вечно это продолжаться не будет. Так что давайте развивайтесь.
        Сержу было чем озаботиться. Покопавшись в воспоминаниях трех пленников, и получив кроме нескольких неизвестных ему эльфийских заклинаний и также неизвестных поз - эльфы все-таки редкостные затейники - оперативную информацию, он крепко призадумался. Что ушастые дают за него десять тысяч золотом - это не новость. А вот то, что эльфары целенаправленно искали его здесь, было не хорошо. Все-таки глава их разведки был сильно не дурак, раз сопоставил разрозненные факты и сделал далеко идущие выводы. Не надо было думать, что если этот мир и надолго отставал в развитии, здесь не будет умных коллег с другой стороны.
        - Много узнал? - Тира спустился в темницу.
        - Достаточно. Можешь поздравить, командир, за меня дают десять косарей золотом.
        - Поздравляю, растешь! - Тира хлопнул Сержа по плечу.
        - Но и это еще не все. В мозгах этих солдафонов были заложены описания баронов ван Ферлага и ван Лигуса. То есть потенциально они сильно подозревают о том, что мы здесь.
        - Да, это хреновая новость. Что думаешь делать?
        - А что я могу сделать? Крепить нашу оборону и начать уже работать по-крупному. У этих трех придурков я узнал координаты их баз, численность, вооружение, наличие складов и прочее. Теперь уже не будем работать вслепую и проводить разведрейды в никуда. Интересные места там имеются.
        - В общем, по опыту, нам особо бояться нечего. При отсутствии хода через портал двести лиг - для самых упертых. Ну пошлют они сюда «Кортекс» с магами, теперь мы предупреждены и при наличии воздушной разведки будем бить их еще по дороге. У нас здесь три сотни егерей, четыре боевых мага, не считая тебя, новое оружие.
        - Твоими устами, Гром, да мед бы пить. Что-то чуйка у меня нехорошо ворочается. Ну ладно, будем посмотреть. Пойдем допрашивать ту эльфийскую куклу.
        - Да порылся бы ты у нее в мозгах да и дело с концом.
        - Чувствую, она может нам пригодиться. Хотя бы в качестве заложницы. Поэтому летальный вариант пока исключен. Ну а если обычная аристократка, в расход всегда успеем пустить.
        … - Я герцогиня Лэгмериэль из клана Изумрудного Леса!
        - Ну видите, как все просто. Стоило упорствовать?
        - Вы за все ответите, черви! Мой дядя уничтожит вас…
        - …И пустит на удобрения для вашего Священного Древа, - от души заржал Тира. - Слышали.
        - Не, не пустит. Оно от такого скукожится и листья опадут, - поддакнул Серж. - Мы ядовитые.
        - Да как вы смеете, низшие!
        - Слушай, перворожденная, не возникай. Ты здесь никто и звать тебя никак. Если ты нам надоешь - тут в очереди весь полк будет стоять. Поняла?
        - Мой дядя Делиорн…
        - Как ты сказала? Делиорн? Глава эльфарской военной разведки?
        - Да, червь. Как у вас червей говорят, ты попал!
        - Нет, девочка - или бабушка, не знаю сколько тебе там лет, попала ты.
        - Ну что, Серж, пошлем привет ее дяде? - спросил Тира.
        - Как - голову или по частям? - картинно задумался Серж.
        - Сейчас прикину, - Тира достал «ка-бар» и начал делать вид, что примеривается. Вот тут куклу уже проняло.
        - Давай ее пальчик отошлем дяде, - Серж схватил ее за запястье и прижал руку к столу.
        - Нееет! - заорала перепуганная эльфийка.
        - Ладно. Тогда вот тебе перо и бумага, пиши дяде, что погостишь у своих хороших знакомых. Я думаю, в первый раз это заменит твой пальчик или твое острое ушко.
        - Вы…вы не военные, вы бандиты!
        - И опасные, после того что вы сделали с нашим королем и нашей землей. Пиши! - рявкнул Тира, когда заметил, что куклу начало отпускать. Не, надо играть роль до конца.
        - Что писать?
        - Что у тебя все хорошо, хозяева гостеприимные, добрые и вежливые, - Тира стал чистить ногти острием ножа, - что ручаются за твою безопасность и передают привет твоему дяде.
        Эльфарка начала строчить на бумаге, наматывая сопли на кулак.
        - Ну вот, видишь, как все хорошо? - прочитав письмо, ласково сказал Серж. - А ты боялась. Собирайся, поедешь с нами, герцогиня.
        … Делиорну было плохо. Он рванул ворот мундира, воздуха не хватало. Сегодняшний день начался плохо - ординарец принес в кабинет большой кожаный мешок и привязанный к нему запечатанный пакет.
        - Что это?
        - С нашей базы Ралак. Пришло через портал.
        - Как это?
        - Не могу знать, Ваше Превосходительство. Включился портал, оттуда вылетело вот это, портал выключился.
        - Установили откуда?
        - Никак нет. Маги ничего не смогли сделать.
        - Что в мешке?
        - Не могу знать, велено передать лично. Маги просканировали, там что-то неживое, но не представляет угрозы.
        - Ладно, иди.
        Делиорн с опаской ощупал мешок. Вроде три каких-то округлых предмета. Осторожно развязал мешок, вытряхнул и в ужасе отскочил. Пачкая живой ковер, на пол вылетели три головы. Он их узнал - лично давал распоряжение этим десантникам и магу.
        Судорожно разрывая пакет, чуть не обломав ногти, Делиорн жадно развернул письмо и впился в строки на эльфийском.
        «Привет, генерал! Ты не устал присылать врагов по мою душу? Весь твой полк уничтожен, и это только начало. Ты умный человек, мой почти что коллега, поэтому пойми меня правильно - мы играем по другим правилам, и ты это знаешь. Рекомендую прекратить мои поиски и больше мне не досаждать, а то я найду тебя и тебе это не понравится.
        PS: Твоя племянница Лэгмериэль решила немного погостить у нас, как хорошо она отдохнет - зависит только от тебя. Ну ты понял.
        Лигус.»
        И рядом лежало письмо от Лэгмериэль, по тексту которого чувствовалось, что писалось оно под диктовку, но явно ее рукой.
        Впервые за долгое время Делиорна охватило чувство полного своего бессилия. Выполнять долг и взять наконец этого проклятого Лигуса? Погибнет умница и красавица Лэгмериэль, наследница рода Изумрудного Леса, одного из самых могущественных родов империи, а Лигус будет хохотать ему в лицо, так как есть категорический приказ от королевы любой ценой взять его живым. Плюнуть на долг и свернуть операцию по поиску и поимке Лигуса? Какой же он слуга империи после этого?
        Так ничего и не решив, Делиорн открыл бар и набулькал стакан ужасного на его вкус, но лучшего виски червей, успокаивающего нервы, в отличие от эльфийских вин, придающих ненужную в его состоянии бодрость. Решение должно быть принято…
        ГЛАВА 9
        Техномаг-лейтенант Белин стоял на пирсе, ежась от холодного морского бриза, дувшего с серо-свинцового океана, отражавшего такого же цвета грозовое небо. Цвета его настроения. И почему в эту командировку послали его? Наверное, только из-за того, что он был самым младшим в отделе научно-технической разведки. Там же было еще два артиллериста, один из них бывший морской офицер Дэфур, аж целый техномаг-майор, у которого была лапа в генштабе, позволившая по блату устроиться в разведку. Второй был вообще сопляк, Нарин, но у него папа служил в генштабе, а дядя - вообще генерал, так что как всегда с таким раскладом будешь дежурной задницей. Особенно, если никого за тобой не стоит, и место под солнцем приходится выгрызать зубами и отличной учебой, чтобы в конце концов остаться на третьих ролях и выйти на грошовую пенсию лет через двадцать. Что поделать, коррупция и кумовство в Дварфии достигло невероятных размеров, и гному без блата и из незнатного клана нет ходу по карьерной лестнице. Засунули в эту командировку сухопутного артиллериста, который и морскую терминологию-то не знает, козлы! То-то Дэфур ржал
взахлеб, когда про это услышал.
        Белин одернул мундир, поднял с земли свой саквояж и направился туда, где за высоким забором высились мачты «Молота», первого броненосца Подгорной Федерации. Жутко секретного, поэтому он стоял у отдаленного пирса военно-морской базы Ангеркоппен под усиленной охраной. Вот и до этого пирса пришлось добираться, уже три раза предъявляя документы суровым хмурым дядькам-стражникам из морской полиции с пистолями на боку и табельными лабрисами за плечами . Что поделать, безопасность здесь была на уровне. Никто из посторонних не должен не то, чтобы знать, даже видеть, что из себя представляет будущее супероружие Федерации, которое позволит занять место лидера среди морских держав, число которых стараниями эльфаров сократилось до двух. Разгромив Зунландию, эльфары уверенно поднялись на первое место. Их парусники бороздили океаны Изначальной везде, раньше деля место с людскими.
        Флот на Изначальной всегда был на вторых ролях - основное сообщение шло через порталы. Морем или перебрасывались товары, которые себе дороже при условии большого объема гнать через порталы или в тех местах, где порталы отсутствовали. Также рыбная ловля, которая обеспечивала морепродуктами людей или орков - эльфары и гномы их почти не ели, ну что за манера глотать морских гадов, когда есть добрый стейк! Ну у орков как и у дикарей не то что флотов, даже флотилий не было, утлые суденышки не в счет. А вот люди и эльфары поняли всю прелесть судоходства еще во времена экспансии, занимая побережья других континентов и основывая прибрежные города под защитой фортов. Гномы спохватились поздно, и начали развивать судоходство, строя не слишком быстроходные, но крепкие и вооруженные баллистами корабли по образцу человеческих галеонов.
        И вот теперь «Молот», как опытный образец военного корабля нового поколения. Эльфары, сами того не понимая, открыли ящик Пандоры, нарушили заветы Древних, начав массово производить и применять пороховое оружие. Как только гномы смекнули, что ружье может быть больше и стрелять ядрами, то бросили все силы на создание артиллерии. В частности, морской. Если эльфарские и человеческие корабли имели три-четыре баллисты с максимальной дальностью в кабельтов, то у «Молота» было двадцать орудий, наносящие урон на дистанции в два-три кабельтова, дальше мешало несовершенство прицельных приспособлений и качка, вечный враг канонира.
        Впрочем, с этим здесь должно быть все в порядке. Войдя в последние ворота за ограждением, Белин с восхищением разглядывал громаду военного корабля. Весь темно-серый, даже руны названия на носу, чтобы не блестели на солнце, ряд орудийных портов на пушечной палубе, огромные гребные колеса, прикрытые кожухами, с плицами в три гномьих роста.
        - Лейтенант Белин? - к нему подошел встречающий в форме офицера морской пехоты с руной земли на лацкане.
        Белин со вздохом полез во внутренний карман сидящей на нем колом морской формы и в очередной раз за последний час достал документы.
        - Пройдемте, капитан ждет вас.
        Поднявшись на палубу по хлипкому на вид трапу, Белин с интересом разглядывал все, что только мог увидеть. Он впервые был на корабле, вообще впервые. В Торнхолле было только подземное озеро, по которому можно было кататься на маленьких лодочках, но разве это вообще идет в какое-то сравнение с безбрежным океаном и огромным кораблем. Морские истории в книжках про пиратов или моряках его, никогда не видевшего моря, поэтому его и не увлекали.
        - Впечатляет? - усмехнулся сопровождающий, видя с каким интересом Белин рассматривает такелаж.
        - Да, - неожиданно для себя признался Белин.
        - Скоро привыкните, - провожатый открыл дверь в надстройку, и проводил Белина по узкому коридору, в который выходили двери кают. - Вот, кстати, ваша каюта, давайте багаж. А сейчас к капитану.
        - Итак техномаг-лейтенант Белин, прибыл в командировку с заданием изучить результативность боевого применения корабельной артиллерии, - хмыкнул каперанг Фубур, капитан «Молота». - Что оценивать-то собрались?
        -- Результативность, - тупо повторил Белин.
        - Наши шефы совсем заврались. Мое начальство говорит, умерить пыл и избегать обнаружения и столкновений. Ваше требует, чтобы я наоборот нашел какую-нибудь лоханку ушастых и ее утопил на ваших глазах с описанием боя под протокол.
        Белин изобразил робкое пожимание плечами.
        - Ладно. Сделаем так - вы идете с нами в очередной рейд, а там как получится. Специально ради вас и радостного повизгивания вашего шефа искать и топить ушастых я не собираюсь, у меня свои задачи от Адмиралтейства, хотя крейсер номинально и подчиняется военно-морской разведке.
        - Я из научно-технической…
        - Вот поэтому про шефов я и сказал. Хорошо. Чтобы тут бесцельно не шататься и не путаться под ногами, вы зачислены в переменный состав на должность механика. А по расписанию по боевой тревоге вы будете канониром, толковых пушкарей у меня не хватает - научились все по старинке на баллистах и до сих пор руки как из… Идите, ищите свое непосредственное начальство.
        И для Белина начались безрадостные дни. «Молот» забрал роту морской пехоты и вышел в каботажное плавание у берегов Гравии, на поиск прибрежных людских форпостов. А механики мотались по всему кораблю взад-вперед, устраняя все время вылезавшие недоделки - от разбалтывающихся от вибрации броневых заклепок до разбухших от влаги дверей офицерских кают и занося их в записи, грозя конструкторам верфи всеми морскими карами. Учитывая изобретательность моряков во флотских ругательствах, будущее кораблестроителей выглядело насыщенным всевозможными плотскими удовольствиями с конструкцией, механизмами и всеми морскими чудищами с их богом разом.
        На вторую неделю плавания капитан вызвал Белина в кают-компанию, где офицеры склонились над картой, что-то в ней помечая и при этом споря.
        - А, Белин. Проходите. Я вас вызвал вот зачем. Мы подходим к людскому порту Ледгейв, который нам поручено захватить. Нам нужно ваше авторитетное мнение по вопросу артиллерии.
        - Вот тут и тут стоят две сторожевые башни с баллистами, обеспечивая перекрестный огонь, перекрывая фарватер. Каков будет их радиус поражения? - майор морской пехоты оторвался от карты.
        - Высота башен известна?
        - Где-то около тридцати ярдов.
        - А какие баллисты?
        - Стандартные осадные людские.
        - Порядка двух кабельтовых, - произвел в уме быстрый расчет Белин.
        - У нас три кабельтовых спокойно берет, - сказал старший канонир.
        - Только вы не учитываете углов возвышения, дистанция увеличится и со стандартного флотского станка попасть не удастся.
        - Господа канониры, можете быть свободны. Идите и сделайте так, чтобы мне не мешали эти баллисты!
        - Нужно вытащить одно орудие на палубу, - глядя через орудийный порт сказал Белин. По его прикидкам, отсюда точка попадания была где-то в середине башни. Придется много ядер положить, чтобы разрушить хотя бы стену, смотрящую на море.
        Старший канонир свистнул матросам, и те с матом и прибаутками покатили орудие к пандусу на палубу.
        - Что еще нужно?
        - Мешки с песком. Один положим под передние колеса, остальными обложим лафет и ствол, а то пушке откатиться некуда, ее просто опрокинет при отдаче.
        - Хорошо, сейчас будут.
        Корабль осторожно приблизился к берегу на три кабельтовых. Ну, с богами! Белин хорошо прицелился, насколько позволяли мешки, и выстрелил. Почти точно, один из зубцов башни, за которыми стояла баллиста, превратился в щебень, как картечью снося защитников башни.
        - Заряжай!
        Матросы засуетились, загоняя в ствол заряд и ядро.
        - Огонь! - сам себе скомандовал Белин и приложил запальник к отверстию. На это раз вышло идеально - в воздух взмыли обломки баллисты, тела канониров полетели вниз.
        - Перетаскиваем, давайте быстрее!
        Со второй баллисты дали залп, горящий зажигательный снаряд красивой кометой нырнул в водную гладь, оставив после себя несколько быстро погасших языков пламени.
        - Огонь!
        Вторую баллисту Белин накрыл только третьим выстрелом, вдобавок вызвав воспламенение зажигательных снарядов - верхушка башни запылала как факел, освещая все вокруг.
        - Молодец, лейтенант, - незаметно подошедший сзади капитан хлопнул его по плечу. - Если уйдешь со своей «шу-шу», милости прошу на «Молот», мне нужны такие меткие и умные.
        - Точный расчет и никакого волшебства, господин капитан первого ранга - Белин вытирал с лица пороховую копоть пополам с песком. - Тем более условия идеальные - штиль, качки нет. Грех не попасть.
        - Вернемся - напишу представление на медаль. Ладно, господа, теперь дела.
        Спущенные на воду шлюпки быстро заполнялись десантом - теперь опасность могла быть только от ручного оружия защитников порта. Ну теперь только теоретически - в этот поход впервые сделали закрытые шлюпки, похожие на черепах, против них бессильны стрелы, а против магических атак на этих штурмовых шлюпках главный корабельный маг сделал отличные защитные плетения.
        Шлюпки быстро приближались к порту, похожие на диковинных многолапых жуков, бегущих по морю, с которых уже ближе к берегу полетели стрелы. Защитники тоже время зря не теряли - в первую шлюпку ударили три файрбола, защита не выдержала и шлюпка взорвалась изнутри огненным шаром. С остальных шлюпок полетели стрелы и файрболы, пока они не уткнулись носом в мокрый песок.
        На пляже закипела схватка - оттуда доносились выкрики, звон стали и хлопки мушкетонов и пистолетов штурмовиков. Защитники дрались храбро, но с высадкой десанта с каждой следующей шлюпки их становилось все меньше и меньше. Наконец ревущая орава хынула в порт, втягиваясь в узкие улочки между домами.
        - Что сделать?
        - Да не надо, ты уже свою работу сделал. Теперь остается только ждать.
        - Ждать?
        - Ну да. Сейчас морпехи прорываются к порталу, а остатки зунландцев его защищают, прикрывая эвакуацию жителей, обычно женщин и детей. Всех все равно не успеют, - старший канонир засмолил трубочку. - Все зависит теперь от них - возьмут портал, выиграем, нет - проиграем. Хотя эти дьяволы возьмут, не было еще такого случая, чтобы не взяли.
        Так оно и есть. Стандартная практика морской пехоты - захватить портал и открыть его для прибывающего подкрепления, берущего под контроль город. На этом роль морпехов заканчивается. Дальше остается только зачистка города и окрестностей силами переброшенных через портал войск.
        Белину в общем это все не очень нравилось. Политика, чистая политика. В основном на расовом принципе. Четыре самые многочисленные расы - люди, эльфары, гномы и орки. Эльфары - те вообще считали себя перворожденными, и на этой почве самыми главными богоизбранными. Вынужденно терпимо они относились только к гномам, и то в силу того, что завоевать их не могли, себе дороже. Людей и орков они ненавидели на генетическом уровне. Люди и особенно орки платили тем же, особенно на Гравии, где люди и орки дружно жили бок о бок тысячи лет, во времена Экспансии семь веков назад этот статус-кво так и сохранился. Эльфарам удалось основать свои форпосты и закрепиться на Гравии только с помощью насилия, пролив немало своей и аборигенской крови. Ну а гномы в основном действовали хитростью и подкупом, покупая у местных аборигенов за железо, побрякушки и огненную воду земли и леса. Правда, гномские форпосты на Гравии были очень малочисленны до недавнего веремени.
        Теперь вот и этот порт. Захват его, по большому счету, оправдывался лишь одним - не захватят гномы, захватят эльфары, и люди им помешать не смогут, самое большое людское королевство Зунландия приказало долго жить. А слабые заслуживают растерзания более сильными, закон природы, ничего личного.
        Белин начал делать разминку, прогоняя сон. Спать хотелось дико, но пока войска еще не вернулись из города и операция не закончилась, об этом можно было только мечтать.
        …Осенний ветер мел по мощеной бетонными плитами мостовой земляную пыль. Форсент поморщился, глядя на это через помутневшее стекло окна. Скоро совсем похолодает, не зря правое сломанное когда-то крыло ноет, к непогоде.
        Тук-тук - в дверь кто-то постучал. Наверняка Танак, кто еще может навестить главу колонии драконов в неурочное время.
        - Заходи, - прорычал Форсент.
        В дверь просунулась красная голова, затем крылья и наконец весь Танак собственной персоной.
        - Приветствую, Форсент.
        - И я тебя тоже, Танак.
        Форсент пошарил бирюзовой лапой в шкафу и достал небольшую - литров на двадцать бутылку «Скалистой», подгон от кобольдов. В свою очередь Танак извлек из сумки пару копченых туш баранов, источающую изумительный аромат.
        - Мои фирменные, - с гордостью сказал Танак.
        - Ну да, ты умеешь их делать.
        - Ну а теперь колись, зачем пришел, - порыкивая от удовольствия Форсент закусывал бараньей ногой первую кружку.
        - Ну не может твой старый друг зайти просто так выпить?
        - Старый друг может. Но если он еще и наш главный безопасник и хочет поговорить без свидетелей…
        - Да, хочет. Что-то не так творится. Разумные совсем от рук отбились. Сначала эти выбросы Силы, потом аномалия…
        - Какая еще аномалия?
        - Просчитанная компьютером. Мозг нашего корабля выдает неутешительные прогнозы. Появился новый игрок, который может нарушить баланс в этом мире.
        - Маг?
        - И это тоже. Но не только. Разумные сейчас возрождают то, что запрещали их предки. Похоже мы достигли точки бифуркации и непонятна та веточка аттрактора, по которой пойдет наш мир.
        - Тебя это так беспокоит?
        - Да. Либо опять все вернется на круги своя как за последние тысячи лет, либо через пару-тройку сотен лет сюда придут другие разумные с ядерной бомбой или плазменным зарядом.
        - Что, все настолько плохо?
        - Я просто проявляю осторожность. Для нас и наших детей, и их будущих детей.
        - А что за игрок и чем он так опасен?
        - Он пришел из другого мира, и это все, что мы знаем о нем. Тот самый неучтенный фактор, при котором линии вероятности просто взбесились.
        - Твои предложения? - Форсент набулькал еще по кружке.
        - Сначада предупредим наши южные форпосты. А когда они засекут его по выбросу магии, пошлем кого-нибудь на разведку, постараемся узнать больше об этом разумном. В конце концов раз он пришел из другого мира, может мы узнаем, как нам вернуться в наш.
        - И будем там дикарями с нашим уровнем развития, - скривил морду Форсент. - За пять тысяч лет наша раса наверняка достигла таких высот, что их знания возможно нам и не постичь.
        - Ну это уже следующая проблема. Пока решим эту.
        - Кого хочешь послать?
        - Наверное, Таэра. Хороший оперативник.
        - Слишком еще молод и горяч. Проблем не будет?
        - Вот и посмотрим.
        … Мерно гудели приводы валов колес, размеренно шлепали плицы о воду. «Молот», забрав обратно десант и пополнив убыль за счет прибывших через портал, уходил в сторону открытого моря.
        Белин, стоя на палубе, любовался красотой океана. Безбрежная сине-зеленая гладь, переливающаяся под светом солнца - что может быть более завораживающим? Теперь он начал понемногу понимать тех гномов, которые предпочли уютным и комфортным подземельям океанские просторы.
        - Любуешься? - старший канонир с казалось бы приросшей к нему курительной трубкой облокотился о фальшборт рядом с Белиным.
        - Да. Есть чем.
        - Пока тебе это кажется красивым, как салаге, -усмехнулся канонир. - А вот когда каждый день год за годом смотришь за борт и глазу не за что зацепиться, тогда и начинаешь ценить время, проведенное на земле.
        - Каждому свое. Я бы, думаю, не смог бы так жить.
        - Скорее всего. Вы, господин лейтенант, все-таки чистый подгорный. Что написал? - канонир кивнул на блокнот, который Белин практически не выпускал из рук.
        - Пока только наметки к отчету. По практическому опыту нужно полностью переделать лафет наших морских орудий, чтобы иметь возможность стрелять на больших углах возвышения.
        - Только тогда и орудийные порты придется переделывать, - старший выбил трубку о край фальшборта. - Иначе все это бестолку, ствол поднять невозможно будет и целиться придется вслепую.
        - Так и отметим, - Белин начал чиркать в блокноте. - Все равно, «Молот» пока опытный, когда пойдет в серию…
        - Какую еще серию? - хмыкнул собеседник. - Не будет никакой серии, не верь официальным источникам. Такой корабль обошелся как десять обычных крейсеров. Максимум, что сделают - заменят на обычных кораблях корабельные баллисты пушками и на этом остановятся. Нет у нас задач на море, чтобы всерьез что-то строить. Все идет через порталы. Поэтому военный флот не больше чем красивая и статусная, но увы, бесполезная игрушка. Наши задачи - артиллерийская поддержка десанта и уничтожение кораблей и судов противника. А их трудно встретить - мало кто берет груз непосредственно с побережья, где нет порталов. Только контрабандисты и работорговцы, которым не с руки использовать портал, да еще рыболовы, которых здесь практически нет - они ходят севернее, да и то в основном у Истока.
        - А правда, что мы не можем заходить далеко на север у берегов Гравии?
        - Да и недалеко тоже. Знаешь, когда-то давно, когда еще не были исследованы моря, мореплаватели писали на картах «дальше живут драконы». Как выяснилось, эта надпись оказалось пророческой. На севере Гравии действительно есть территории, принадлежащая драконидам, а они очень не любят чужаков. И обычно они с ними не церемонятся - уничтожают пришельцев сразу и без предупреждения. Причем как эти твари узнают о вторжении на их территорию, никому не известно. Да ты же сам наверное читал «Происхождение разумных» преподобного Фариуса?
        - Читал в детстве. Но мне тогда показалось, что большинство из его писанины - бабушкины сказки, да и Фариус жил почти тысячу лет назад. Я только знаю то, что нам рассказывали в школе - драконы действительно существуют, с испокон веков живут на севере Гравии и находятся в изоляции. И все.
        - Один раз я видел живого дракона, - канонир опять начал набивать табаком трубку, - слава богам, только издали. Давно, еще в молодости, когда я еще служил на галеоне и был простым матросом, наш капитан по ошибке оказался близко к границе их акватории. И вот тогда я увидел летящую к нам огромную, размером со слона красную тушу, и быстро летящую, летают они очень хорошо. Капитан, когда это увидел, побледнел, как парусина, и скомандовал поворот оверштаг. Дальше эта летающая скотина дала нам под корму «огненный шквал» - не верь написанному, драконы огнем не плюются, они просто все очень сильные маги и скастовать любое атакующее заклинание им как выдохнуть - и гнала нас дальше, пока мы не ушли на большое расстояние. Почему он просто не сжег нас - не знаю. Слава богам, больше я их не видел. И не горю желанием.
        - Парус на горизонте! - раздался крик впередсмотрящего из бочки на мачте.
        - Поднять паруса!
        - Ну вот, я думаю у тебя теперь будет возможность посмотреть на морской бой со стороны. Пошли на свое место, к пушкам.
        …Эльфийский фрегат просто так сдаваться не собирался, но все равно, он был обречен по определению. Бессильно пускаемые стрелы и заряды из баллисты просто не долетали до борта «Молота», а файрболы и молнии эльфийских магов гасили маги корабельные.
        Белин нацелил пушку на борт вражеского фрегата, под ватерлинию и поднес запальник.
        - Пли!
        От грохота десяти пушек правого борта Белина спасли только затычки в ушах, а вот от ядер канониров фрегат не могло спасти ничего - остановить чугунное ядро это не стрелу и файрбол остановить, не всякий маг на это способен. Десять ядер ударили по фрегату, проламывая борта, снося рангоут и эльфарских лучников, пытающихся сдуру обстреливать обшитый железом корабль. Все было кончено. Деревянная развалина быстро погружалась, унося с собой нерасторопных и раненых моряков.
        «Молот» сделал поворот и начал удаляться от места крушения.
        - Ну теперь у тебя есть все материалы для твоего отчета. Да, то, что мы никого не спасаем, писать не нужно - штабные крысы могут не понять. Сам-то понимаешь, почему мы нарушаем законы войны?
        - Секретность, чертова секретность
        - Верно мыслишь, но то, что тебе это не нравится, держи при себе.
        - Хорошо. Так и буду.
        - Ну вот и молодец. Так держать!
        ГЛАВА 10
        Господи, как хорошо наконец-то выспаться, встать не с первыми петухами, а полноценно, часиков так до десяти, чтобы самому проснуться! Серж решил плюнуть на все, когда почувствовал, что усталость уже переходит все границы и организм уже просто сдает, и отдохнуть хотя бы три-четыре денька на базе. Выспаться, отъесться, никуда не спешить и не дергаться. Не думать о том, что пока не получается отливка бронзы, не готов очередной экспериментальный станок, да и химики подводят, не получается пока перегонка нефтепродуктов. Все к чертям. Измученному организму, последние месяцы работавшему на износ, нужен отдых.
        Солнышко, солнышко - ну вот, опять придется изобретать. Солнышко конечно хорошо, но определять по нему время - замучаешься. Нужны полноценные нормальные часы, чтобы точно знать время. Вот тут и пригодятся знания артефакторики.
        Полноценные механические часы - проблема решаемая, но очень сложная. Множество шестеренок, осей, балансир, анкер, рубиновые подшипники… Проще электрические, самые простые - контактные, без всяких электронных схем. Ну а мы сделаем магические, без электричества, которое тут отсутствует, кроме как в природе. И без стрелок, а сразу с цифрами - механический счетчик в отличие от стрелочного механизма гораздо более прост в изготовлении и доступен даже не очень квалифицированному мастеру, не ювелиру как в случае стрелочных. А вот генератор импульсов сделаем мы на магии, чтобы давал один импульс в минуту, для наручных часов этого хватит. Тот же принцип будет и для секундомера, только изменится частота импульсов. Так что клепсидрам и песочным часам пора на покой, а солнечные останутся только в качестве украшений парков.
        Вообще пора тут начать развивать вычислительную технику. Проще начать с баллистического вычислителя для минометов и ракет, подобные механические устройства применялись еще в доэлектронную эру. А первым создателем полного по Тьюрингу цифрового компьютера и первого языка высокого уровня по праву считается Конрад Цузе, чей компьютер использовали во вторую мировую для создания управляемых ракет. Ну у нас задача проще, метод проб и ошибок в этой области уже не нужен, как и во многих других - история развития перед глазами.
        Будем делать аналоговый баллистический вычислитель, аналоговые компьютеры широко использовались в военном деле для этих целей в шестидесятых-семидесятых до бурного развития микроэлектроники. Как раз сам бог велел использовать такой класс машин - уж очень хорошо для этой цели подойдут плетения, внедренные в основу артефакта. Свяжем с дальномером - получится прибор управления огнем. А для чего-нибудь особо сложного и дорогого можно использовать и наведение по артефакту - поставил на объект магическую метку и устройство управления само найдет и положит снаряд точно в цель. Хорошо все-таки иметь знания, которых нет у местных.
        Цифровым сделаем калькулятор, желательно инженерный с вычислением функций - замучивает считать это все вручную. Знаний хватит с избытком - по всем аж четырнадцати предметам из преподавания вузовской математики по программе Бауманки, у Сержа была твердая пятерка. А также любили мы первые микропроцессоры с толстенными книжками библиотек подпрограмм вычисления функций, так что реализовать что-то подобное можно было и на простом магокомпьютере. Сделать его было можно, логические элементы и память легко поддавались воспроизведению на уровне плетений, ну а процессор - на тех же логических элементах.
        Не надо мудрить и повторять проектирование сложного процессора, воодушевимся недавним примером одного американского инженера русского происхождения, сделавшего в наше время для ностальгирующих радиолюбителей набор из логических микросхем с эмуляцией очень простого по архитектуре первого эппловского процессора. Учитывая, сколько любительских компьютеров в восьмидесятые было сделано собственными руками, а также специальность, можно было сказать, первому магокомпьютеру быть. Эх, осталось только ностальгировать по тем временам, когда их группу первого набора по новой специальности готовили как разработчиков нового поколения советских суперкомпьютеров, стоявших тут же рядом в научно-исследовательском институте и обрабатывающих данные по программе «Фобос» и прочей космической тематике… А потом все развалилось к чертовой матери и вместо работы в уже развалившемся вместе с красной империей НИИ пришлось надевать погоны и идти служить - время было голодное и беспокойное, да и патриотизм с авантюризмом зашкаливали.
        Не будем о грустном. Серж позавтракал под навесом мини-столовой, сделал себе большую чашку крепкой кавы, как здесь называли кофе.
        - Отдыхаешь? - подсела к нему Ана.
        - Ага. Впервые за долгое время.
        -- Это тоже надо делать.
        - Ну пока первый этап производства налажен, обойдутся и без меня. А я пока отдохну и чем-нибудь для себя займусь. Не было бы счастья, да несчастье помогло.
        - Это ты о чем?
        - Да про нападение на Карис. Так бы не знаю, когда выбрался, свалился бы на месте.
        - Точно. Слушай, пока свободен, побеседуй с этой эльфаркой.
        - На предмет чего?
        - Да слишком умная она какая-то. Не нравится она мне.
        - Сейчас, каву допью, - Серж сделал большой глоток, наслаждаясь ароматом. Эльфарку надо психологически обработать, вызвать у нее «Стокгольмский синдром», чтобы многие проблемы отпали. А то если такая умная, неровен час или сбежит или еще чего учудит. Проблем лишних не надо, их есть у нас. - Что ты хочешь от аристократов, тем более эльфийских и такого ранга? Она и будет выеживаться, как муха на стекле, корчить из себя умняшку. Разберемся. А вообще много интересного оказалось у тех эльфов в мозгах, надо будет подумать и рвануть в следующую экспедицию.
        - Расскажешь?
        - Потом, - махнул рукой Серж. - Как сам обмозгую. У меня такой принцип - я начинаю обдумывать сложную проблему и благополучно отодвигаю ее в сторону, пусть подсознание поработает. Когда отработает, появится готовое решение - так лучше, чем сходить с ума, ломая голову.
        - Ну кому как. Ладно, пойду я потренируюсь, -Ана подхватила мечи с лавки и пошла в сторону тренировочной площадки, покачивая бедрами. Эх, такую бы красавицу да себе… Но нельзя. Принцип «не люби, где живешь», и к тому же женщина, скорбящая по недавно потерянному мужу… За время службы Серж никогда не изменял этому правилу. Лучшие подруги, даже подчиненные - были. Любовь не крутил ни с кем. Зато лучшего друга, кроме Тиры, не сыскать.
        Серж вздохнул, допил свою каву и пошел к «изолятору» - специально построенному домику для содержания ценных пленников, предусмотрительно построенному на базе.
        Серж постучал в дверь, а то мало ли чем там ейная светлость занимается.
        - Войдите!
        Герцогиня стояла у окна, смотря через решетку в сторону виднеющегося неподалеку леса.
        - Здравствуйте, Лэгмериэль.
        Она только повернулась и смерила его презрительным взглядом. Серж почувствовал неловкость.
        - Хотел узнать, как вас содержат, нет ли жалоб, или просьб?
        - Жалоба одна - как вы смеете держать меня, герцогиню, как какого-нибудь преступника?
        - Ну, для камеры у вас шикарные условия, - усмехнулся Серж, обведя рукой комнату. По местным меркам, это был скорее номер лучшей гостиницы - кровать с балдахином, мебель, гобелены на стенах, ростовое зеркало, портьеры… Только вот окна зарешеченные и на крепкой дубовой двери нет ручек изнутри. А так можно и посидеть с комфортом.
        - Чтоб вы в таких «шикарных» условиях жили!
        - Я подозреваю, что в ваших темницах нет подобных условий. Так что не буду испытывать на себе ваше сомнительное гостеприимство.
        - Вы - быдло, - отчеканила герцогиня. - Вас не будут держать нигде, сразу отдадут Пожирательнице или магу жизни для опытов, и я буду лично руководить тем, чтобы вы подольше помучались.
        - И пусть умрет мучительной смертью, - ласково пропел Серж, вспомнив диалог к старой доброй игрушке «ГЭГ».
        - Именно, - скривилась герцогиня. - Как только за меня заплатят выкуп…
        - Какой выкуп?
        - Как это «какой»? - удивленно спросила Лэгмериэль. - Вы же запросили выкуп? Зачем же я писала ту записку?
        - Увы, Ваша Светлость. Вынужден вас разочаровать. Вы здесь не из-за выкупа. А из-за слишком влиятельного и пакостящего нам вашего дяди.
        - Так я…
        - Да, заложница. Пока ваш дядя во главе эльфарской военной разведки, вы будете пользоваться нашим гостеприимством. Так что располагайтесь поудобнее, обживайтесь, привыкайте к роли пленницы, - Серж еле успел перехватить кулак эльфарки, летящий ему в глаз. - Пленницы, я сказал! А не наглой дуры, которая думает, что может выкобениваться из-за того, что она нужна живой. Живой, а не обязательно невредимой, это понятно?
        - Понятно, - пропыхтела от злости эльфарка. - Отпусти!
        - Вот и хорошо, - Серж мягко оттолкнул девицу на кровать.
        - Ты заплатишь за все, червь!
        - Отвыкайте от этого слова, герцогиня. Иначе вас тут будут называть «ушастая». Вы в культурном обществе.
        - Культурном? Ой, не могу! - расхохоталась эльфарка. - Банда разбойников и отбросов корчит из себя благородных?
        - Вы хотите узнать, как будут вести себя разбойники и отбросы? - подпуская неподдельный интерес в голос спросил Серж. - Могу устроить экскурсию, попадаются иногда в окрестностях банды. Свяжем, передадим им вас на денек, потом на следующий день расскажете о полученных незабываемых впечатлениях. Если, конечно, сможете говорить и не сойдете с ума от пережитого. Запомните, вы - враг, из клана мясника, виновного в смерти короля и подданных короны. Поэтому даже выпустить вас на улицу не смогу, вы не пройдете и двух шагов, как вас просто банально растерзают сироты и вдовы тех, кого ваши цивилизаторы зверски замучали и убили. И если будете так настаивать, я плюну на вашего дядю и его возможности и устрою вам «хождение в народ». А то вас тут кормят, поют, даже вон книжек натащили.
        Серж покосился на стопку книг, лежащих на столике. Литературу собирали в городе, в основном все женские романы «пралюбофь», некоторые даже на эльфийском.
        - Подавитесь своими книжонками для недоразвитых самок, - вытирая слезы злости, прошипела эльфийка. - Только такие черви, как вы можете читать этот мусор.
        - А что бы вы хотели? - начал осторожно спрашивать Серж. Хорошо, объект еще в стадии отрицания, но контакт налаживать надо.
        - Хотя бы «Матемагику и начала наук» Таэритрона Мудрого, - со злым ехидством сказала герцогиня.
        Челюсть Сержа отпала и больно стукнула по ногам. Кто бы мог подумать.
        - Так я и думала, - торжествующе сказала герцогиня. - Что еще можно от недоразвитых бандитов ожидать.
        - Ну если вы читаете по-зунландски, то принесу. Еще и все письменные принадлежности. Только магичить тут бесполезно, - Серж еще при первом взгляде просканировал эльфийку, маг из нее ниже среднего. - Здесь стоит защита от магии, при попытке что-нибудь скастовать будет больно. Ладно, что-нибудь еще?
        Эльфийка опять скорчила высокомерную презрительную рожу. Ну и черт с тобой, золотая рыбка, никуда ты не денешься. Придется дать «Матемагику» из личной библиотеки Сайлера. На что не пойдешь ради установления контакта…
        Серж вышел, от души хлопнув дверью. Нет, нельзя так, надо успокоиться. А то этот манипулятор в юбке будет этим пользоваться и специально выводить из себя, пытаясь довести до ситуации как в «Вожде краснокожих». Не дождется.
        … - По моим данным, полученным от эльфаров тут есть одно интересное место, - Серж ткнул пальцем в глубь материка и обвел кружочком значок портала.
        Портал находился почти на той же широте, что и Истор, чуть южнее. На первый взгляд нормальное хорошее место в центре «белого пятна» на картах, портал на обычных картах тоже не был обозначен. Остальное Серж посмотрел на карте консоли портала и перерисовал на бумагу. Вокруг под полсотни лиг непроходимых лесов, известных поселений нет, рядом большая река, тянущаяся до самого побережья.
        - Но, есть одно большое «но». Туда пойду я один.
        - Почему это? - Тира удивленно уставился на него.
        - Это старая эльфарская точка, там какой-то объект Древних эльфаров, когда они еще были альваро. Она у них в планах зачистки, как-то они про этот портал узнали, видимо из своих архивов, и собираются послать туда войска в ближайшие несколько дней. Только вот незадача, их разведчиков сожрали.
        - Как сожрали?
        - В прямом смысле. Открыли портал, запустили туда звезду и стали ждать. Через пару часов портал открылся с той стороны, оттуда попытался выйти один из разведчиков, причем ползком, что-то на той стороне его утянуло обратно и портал закрылся. Еще через пару часов они осторожно открыли портал, обнаружили у входа недоеденные останки двух своих и перетащили обратно. Судя по ранам, они считают, что там закрепились вампиры и готовят туда поход, все-таки место интересное.
        - А ты-то что хочешь?
        - Ну пошариться по бывшей эльфийской базе и заодно сделать маленькую пакость для эльфов, навести шухер. Похулиганить в стиле Сайлера.
        - Ты уверен, что справишься со стаей?
        - Абсолютно. У меня есть все необходимое. А вот вы будете мешать, вместо дела придется вас от вампиров защищать. Так что сейчас я иду один.
        - Если тебя сожрут, накажу! - с серьезным видом сказал Тира.
        - Договорились! - засмеялся Серж.
        Итак, что известно про вампиров? В книжках из библиотеки Сайлера вампиры были описаны, как одна из редких рас разумных Изначальной, самоназвание - стриго. Нет, они не нежить. Вполне себе реальная и разумная, одна из инопланетных рас. Летать и превращаться в летучих мышей не умеют, но очень быстры и проворны, природное владение ускорением за счет изменения скорости метаболизма. Присутствует средний метаморфизм - внешний вид изменяется в боевом режиме, да и то только у достаточно взрослых особей. В боевом режиме неуправляемы, включается жажда убийства. Как и для фольклорных вампиров, чеснок - действительно яд из-за сульфоновой кислоты, содержащийся в нем, а вот с серебром - ерунда, это не опасно для них, да и осиновый кол можно заменить хоть копьем, хоть арматурой, материал роли не играет. Во многом описания схожи с болезнью Гюнтера - поражающее действие ультрафиолета, содержащегося в солнечном спектре, бледная кожа, красные зубы, торчащие клыки. Под светом какой звезды зародился и как смог развиться такой извращенный вид? Необходим внешний источник гемоглобина, поэтому пьют кровь, только
усваивается она не через желудок. Всеядны, однако из мяса предпочитают человечину, эльфятину и гномятину, впрочем не брезгуют и животными. При отсутствии пищи впадают в спячку, при отсутствии в течении длительного времени крови - погибают. Как вид почти истреблен на Изначальной другими разумными расами из-за потенциальной опасности для остальных разумных. Прячутся в труднодоступных районах гнездами - полигамными семьями.
        В общем, без учета специфики - идеальный десантно-штурмовой батальон, не оставляющий за собой раненых и не берущий пленных, на чем и собрался сыграть Серж.
        - Ну, готовы? - Серж обернулся к провожающим, стоящим у портала.
        Тира кивнул, сзади стоят десяток стрелков с револьверами с зачарованными пулями и боевые маги, чтобы предупредить возможный прорыв тварей, обеспечив необходимую плотность огня.
        Наложив на себя несколько заклинаний невидимости и защиты, Серж словно бы растаял в воздухе. Так, теперь мжно сделать шаг в портал и осмотреться.
        Лес, какой-то ободранный, и туман, запах сырости и какой-то затхлости. На подножии портала следы бурых пятен совершенно понятного происхождения, наверное, натекло с недоеденных эльфаров. Сам портал стоит на большой поляне примерно фарлонг в диаметре, за которой начинается жиденькая стена этого туманного леса.
        Быстро бросаем поисковое плетение. Какая прелесть! В миле огромное скопление коричневых точек, сливающееся в пятно. Да тут их рыл под сто, если не больше, скорее всего в анабиозе, иначе бы точки двигались.
        Серж нырнул обратно в портал.
        - Все тихо, давайте сюда!
        Серж осторожно вкатил заранее подготовленную тачку с необходимым в портал, разгрузил ее и перетащил обратно.
        - Теперь ждите. Буду выходить - сначала кину монетку, чтобы вы меня не подстрелили.
        - Удачи, - Тира откозырял исчезающему в портале Сержу.
        Так, теперь действуем быстро и аккуратно. Сперва займемся порталом и его перенастройкой. Ушастые думают, что раз они закрыли входящий портал, то никто не сможет его открыть? Святая простота, мануалов вы не читали, иначе бы знали про мастер-код. По идее, в Лоридэне аж три портала, все закрыты, как думают эльфары. Один, самый главный, у дворцового комплекса, второй - военный, в пункте постоянной дислокации гвардейского десантного полка, и третий - чаще всего использующийся как грузовой, в торговой части города. Первый - отпадает, слишком много охраны да и находится внутри каменного форта. Второй, естественно, тоже, десант - это хорошо, но не в его случае, всех перебьют на раз-два-три. А вот третий… Охрана слабая, если что -подмога прибудет только через некоторое время, да и частные эльфарские предприниматели со своими быками-уголовниками - не профессиональные бойцы. А район-то примыкает к жилым кварталам, рядом центр города. Подходит.
        Серж набрал на консоли код портала, все как обычно, ввел мастер-код принудительного соединения. Портал на другой стороне отозвался, по каменной рампе пробежали огоньки. Соединение в ждущем режиме установлено, осталось только активировать связь… Потом. Ставим повторитель, привязанный к артефакту связи - местный «интернет вещей» в действии.
        Теперь два огромных неподъемных кувшина со свиной кровью, взятой с бойни - для кровососов это как валерьянка для кошек, чуют кровь не хуже акул. Серж старательно облил кольцо портала кровью и вылил лужу перед входом.
        Потом взял связанного и возмущенно хрюкающего и повизгивающего поросенка, который должен быть сыграть роль приманки - простите, защитники животных, столько колбасы и бекона от себя отрываю! Никуда не денешься, придется ему стать жертвой, павшей в борьбе за свободу Зунландии, вампиры даже в боевом режиме не дураки.
        Серж отошел шагов на триста - маскировка маскировкой, но на пути кровососов стоять не следует, не дай боги учуют. Так, изобразим хорошее укрытие, сейчас будет шоу.
        Серж нажал на кнопку первого артефакта и тишину туманного леса взорвал «крик баньши». Ага, коричневые точки зашевелились, стали перемещаться, вот все больше и больше, плетение показывает, что коричневое пятно вытягивается и несется сюда.
        Вот это зрелище! Толпа отвратного вида существ с зубками модели «чужой, сдохни от зависти» в рабочем положении, меняясь на ходу, в движении перемещаясь с ног на четвереньки, неслась к порталу. Видимо почуяв это поросенок завизжал от ужаса, понимая свою роль, вампиры ему ответили голодным воем и рыком, все ближе, ближе…
        Ну, не подведи. Серж нажал на кнопку второго артефакта, и портал открылся, засосав несчастного поросенка. Вампиры ответили разочарованными воплями, и - вот оно - толкаясь и сталкиваясь с визгом полезли в портал, как толпа халявщиц в ночной клуб. Профит!
        Душа радовалась, видя как упырки исчезали в портале. Да сколько же тут вас? Ну точно больше сотни, ничего себе!
        Серж дождался, когда последний из них исчезнет в кольце и закрыл портал, стерев со лба холодный пот. Крысы в Арзуне, говорите? А контактный зоопарк на выезде не хотите? Возмем качеством, а не количеством, в эту игру можно играть вдвоем.
        Ну а теперь бегом, перенастроить портал на себя и закрыть наконец эту локацию. Фу-ух, неужели удалось? Подарим веселье, адреналиновый экстрим и хорошую физическую подготовку жителям эльфарской столицы, особенно занятия бегом. А сюда можно потом вернуться и обследовать брошенную эльфарскую базу, хотя после пребывания тут упырей она будет представлять из себя филиал фильма ужасов, не иначе. Все равно придется собирать экспедицию из особо небрезгливых егерей, способных подобное зрелище выдержать.
        Серж открыл портал в Истор и метнул монетку, давая знак своим. Все в порядке, пакость удалась.
        … К концу обследования бывшей эльфарско-вампирской базы и ее окрестностей все самые небрезгливые были зелеными, а некоторых еще и вывернуло не по разу. Запах мертвечины, слежавшиеся груды костей и нечистот, изуродованные части мумифицированных тел везде, куда смогли добраться эти твари.
        У Сержа было большое желание залить всю базу какой-нибудь горючкой и сжечь, чтобы огнем стереть восприятие этого гадостного места. В общем и целом, этот бункер в качестве еще одной резервной базы не годился, достаточно того, что аура места от происходившего здесь была почти черной, в этом месте людям придется плохо. В общем, как назвали бы на Земле, «геопатогенная зона».
        Вампиры проникли не всюду. Половина базы закрыта за металлическими дверьми-заслонками с полустертыми от времени и вампирских попыток открыть выдавленными на металле эльфарскими надписями, которые Серж прочитал как «Главный сектор. Только для уполномоченного персонала.» и ниже «Внимание! Огонь без предупреждения!».
        Даже бесполезно пытаться открыть эти двери без какого-то ключа и знания древних эльфарских протоколов безопасности. К тому же, хотя база и «обесточена» - линии Силы как будто обрывались у входа - не исключено, что при попытке ее запитать включится тот самый протокол безопасности, настроенный на эльфаров, и база либо рванет со всеми спэцэффектами либо просто угробит незадачливых взломщиков, наверняка тут серьезная защита не только от любителей, но и военных магов древности. Ну и пусть себе остается нетронутой. Пока. Все равно портал закрыт, сюда не проберется больше никто - одолеть сотню лиг от ближайшего эльфарского поселения по диким землям с сомнительным результатом никто не рискнет, оно того не стоит. А когда случайно наткнемся на информацию про подобные системы, тогда и наведаемся. Пока свои более важные дела есть.
        ГЛАВА 11
        Тира в ужасе проснулся, задыхаясь и судорожно, с хрипом и голосом пытаясь продышаться. В глазах красный цвет, в который окрасился ночной сумрак, постепенно уходил, сменяясь обычными черно-белыми тенями. Опять ему снился его самый страшный кошмар из прошлого…
        … - Папа, папа, - пятилетняя красавица-дочка Лианочка подбежала к Тире, как только он вошел во двор.
        - Ух, какая ты уже большая, - смеясь, Тира поднял ее к себе.
        - Да, - гордо сказала Лиана, тянясь к медалям на папином мундире.
        А вот и любимая, Авеста, спустилась с крыльца.
        - Ну ладно, отпусти папу, - Тира поставил дочку на землю и обнял жену, зарылся лицом в ее ворох золотых волос. - Привет, мое солнышко.
        - Вернулся, родной мой!
        - Да, родная, вернулся.
        - Ну пойдем в дом.
        Тира, держа дочку за тоненькую детскую ручку, под руку с женой пошел по дорожке из красного кирпича в дом, свой дом, единственное место, куда всегда хотел возвращаться.
        Опять два месяца не был дома, эльфары устроили очередную заварушку в приграничье. Такова судьба солдата, а тем более егеря из диверсионно-разведывательной группы Особого Егерского. В любой момент может прискакать посыльный с приказом или даже прийти карета, сигнал «Сбор» - и тебя отправляют куда-то неизвестно на сколько защищать интересы короны, служба такая. Хорошо, хоть жена понимающая, сама дочь отставника-егеря, воспитанная в военных традициях - здесь ему очень повезло в отличие от сослуживцев, жены которых считали замужество за военным удачным приобретением.
        Теперь можно и немного побыть дома.
        … - А что это за конверт на камине, любовное письмо? - Тира, сидя за столом в гостиной и усиленно пережевывая бифштекс кивнул в сторону каминной полки.
        -- Если бы, - враз погрустнела Авеста.
        - Чтооо??? - преувеличенно грозно спросил Тира.
        - Нет, тут уже не до шуток. Из Суда Короны.
        - Так, рассказывай, - Тира отодвинул тарелку.
        Да, тут уже точно не до шуток. Тира выслушал краткий и по-военному емкий рассказ жены.
        В тот день она встречалась с подругой, такой же домохозяйкой. Зацепились языками за бутылочкой лигийского, засиделись до ночи, потом Авеста отказалась от предложения заночевать и стала собираться домой. По пути все и случилось.
        Пробираясь по темным улицам Арзуна, она услышала, как недалеко подъехала и встала карета. Авеста обратилась в слух. По городу ходили слухи о маньяке, резавшем по ночам девушек, чьи зверски изуродованные тела находили потом на улице.
        Авеста осторожно, неслышно ступая, выглянула из-за угла. Из черной кареты человек в костюме слуги выволакивал на мостовую за ноги женское тело, потом сел в карету, и она уехала. Вот только Авеста узнала и герб на карете, и лицо, мелькнувшее в окошке. Лицо графа Орлога.
        Темная личность, глава одной из богатых семей королевства. Ходили слухи, что состояние он сколотил не брезгуя ничем, от торговли до рэкета. Но только слухи, лично взять графа за руку не удавалось. Если и попадались люди, считавшиеся его подручными, то их настигала внезапная кончина в тюрьме, до суда не доживал никто.
        Авеста подняла тревогу, и когда прибыла Стража, все им выложила. Теперь ее вызывали в Суд Короны, судивший аристократов, для дачи показаний.
        - Да, вляпались по полной. Когда слушания?
        - Уже завтра.
        - Я поеду с тобой. Однозначно, - Тира отодвинул тарелку.
        … Судебная карета прибыла с утра.
        - Все готовы?
        - Да.
        - Ну тогда пошли.
        Тира посадил жену с дочкой в карету, сначала проверив документы и жетоны судебных исполнителей и охраны.
        - Ой, подожди, я мигом, - Тира с озабоченным видом ощупал пояс. - Кошель забыл.
        Тира выскочил из кареты, и кинулся в дом. Вот тут все и случилось. Краем глаза он заметил словно из ниоткуда возникшую фигуру в плаще с капюшоном и срывающийся с ее пальцев файрбол, летящий в карету.
        - Нееет! - заорал Тира, бегущий обратно к карете. Пальцы сами вытянули из рукава метательный егерский кинжал, и брошенный умелой рукой он поразил улепетывающего нападавшего в шею, между капюшоном и плащом.
        Карета превратилась в пылающий факел, в пламени которого навсегда сгорала жизнь Тиры.
        … - Капитан Ферлаг, очнитесь, - кто-то теребил его за плечо. Тира сидел на мостовой у ворот своего дома, невидящим взглядом смотря на то, как прибывшая Тайная Стража обыскивает все вокруг и роется в останках кареты. Останки, обгоревшие до неузнаваемости, Стражники сложили поодаль, накрыв простынями. - Ферлаг!
        Тира поднял глаза на источник беспокойства. Да это же сам всесильный глава Тайной Стражи, маркиз Абиус ван Сайлер пожаловал. Тира с трудом поднялся, Сайлер поддержал его за локоть.
        - Соболезную вашему горю. Мы найдем убийц.
        - И что толку? Вы вернете мне мою жизнь? А убийцу и искать не надо - граф Орлог!
        - Жизнь я вам вернуть не могу, - тяжко вздохнул Сайлер. - Но попрошу вас, чтобы вы эту жизнь не усложняли.
        - Я убью эту тварь!
        - Считайте, что я этого не слышал. Мы сделаем все возможное, чтобы виновный был найден и казнен. Я знаю, что ваша жена дала показания страже, обвинив графа Орлога, но фактов обвинить его в убийстве пока нет. Не делайте ошибок, о которых потом пожалеете.
        - Да пошли вы все, - Тира сбросил руку Сайлера и медленно побрел в дом.
        … Следующие дни пролетели как в угаре. Организация похорон, сами похороны, отпевание в Храме Всех Святых… Тира не мог находиться дома, все напоминало ему о том, чего он лишился. Вот, кажется, сейчас откроется дверь, и…
        Дверь открывалась только для посыльного из винной лавки, приносившего виски. Тира ушел в запой, тяжелый и беспробудный. День за днем, неделя, вторая…
        В какой-то момент просветления Тира посмотрел на себя со стороны. Грязный, заросший, с многодневным перегаром в доме, заваленном пустыми бутылками и огрызками, вон даже здоровенная крыса сидит…
        - Брысь, - заорал Тира и швырнул в нее пустую бутылку.
        Крыса довольно хихикнула, показала язык и растаяла в воздухе. Ну все, брат. Похоже приехали, галюны пошли. Пора к магу жизни, чтобы почистил организм и болевшую печень. Так продолжать нельзя, опустился окончательно, сколько видел таких спившихся забулдыг...
        …Возвращение к какому-то подобию жизни давалось тяжело. Тира все время пытался чем-то заняться. Что-то делать, но все валилось из рук. Кладбище он посещал каждый день, просиживая возле надгробий по нескольку часов, разговаривая с любимыми.
        - Жди меня, маленькая моя, скоро я приду к тебе, - Тира погладил временный памятник, под которым покоилась Авеста.
        Суд Короны оправдал графа Орлога из-за отсутствия доказательств и свидетелей, но король на всякий случай отправил его под домашний арест, в родовой манор под Арзуном. Там Орлог и жил в своем замке, отгородившись от всех. Тира решил нанести ему визит.
        - Чего надо? - спросила бандитская же рожа в зарешеченном окошке у ворот замка.
        - Я капитан Ферлаг.
        - Ну и че?
        - Я вызываю графа Орлога на дуэль, передайте вызов! - Тира ткнул в морду конверт.
        За дверью гнусно заржали несколько глоток.
        - Пошел ты отсюда, смерд. А то укоротим на голову.
        - Ну так выйди и попробуй.
        Окошко захлопнулось, раздался разговор вполголоса.
        Так Тира и прождал час, потом плюнул и пошел обратно. А вечером его вызвал командир Особого Егерского полковник ван Герлик.
        - Пожаловались на тебя, капитан.
        - Кто?
        - Да эта мразь, Орлог. Вот, почитай, - полковник сунул ему письмо.
        - Угрожал… Запугивал слуг… Вызов на дуэль…
        - Я понимаю, Тира, что ты сейчас не в себе. Просто будь осторожен, такая сволочь ничего не прощает.
        - Я тоже.
        - Понимаю тебя, - полковник сзади положил руки на плечи Тире. - Держись, солдат, держись…
        Полковник подошел к столу, и поставил подпись на клочке бумаги.
        - Вот тебе пропуск в нашу оружейку, тебе потребуется чем защититься от бандюков Орлога. И возвращайся уже к службе. Еще десять дней отпуска тебе хватит.
        - Хватит. Спасибо, господин полковник.
        Другого ответа на вызов Тира так и не дождался. Ну что же, придется действовать по-другому. Спасибо полковнику за доступ в оружейку, воспользуемся.
        Пристрелить графа где-то на маршруте следования представлялось маловероятным, тот никуда не выезжал из замка, как убедился Тира из наблюдения за замком и осторожных распросов местных. Так же бесполезно было и стрелять через окна - для арбалета слишком большая дистанция, а выстрел через стекло, непредсказуемо отклоняющее болт лишь напугает цель, заставив укрепить еще и так сильную оборону. Орлог и так напуган, этот урод видимо перед этим не поинтересовался, чьих родных он заказал. А узнав, усилил охрану до максимума. Ничего, это ему не поможет. Десять лет боевых операций во всех уголках королевства и за его пределами даром не прошли, не спасут графа его урки.
        Оставалась операция проникновения и непосредственная ликвидация графа. Тира знал и понимал, что замки в одного не берут, сам участвовал не в одном штурме, но ребят из своей группы подставлять в планируемом деле не хотел, в конце концов это его война. И нести ответственность в случае провала лучше ему одному.
        - Господин капитан? - молодой лейтенантик из последнего набора, сидевший в оружейке, вытянулся во фрунт.
        - Вольно. Мне нужно взять оружие для самозащиты.
        - Знаю, господин капитан… и сочувствую вашему горю.
        - Спасибо.
        - Что выписывать?
        Тира прошел между рядами, выбрал с полки два арбалета и передал лейтенанту.
        - Иди пока записывай, а я еще посмотрю.
        Так, что еще возьмем для отвода глаз? Ну, штурмовой палаш, меч, два егерских ножа, комплект болтов для арбалета. Пускай лейтеха все это запишет.
        - Все, господин капитан?
        - Пока все. От одиночных покушений это спасет, а от армии отбиваться я не собираюсь.
        Лейтенант старательно записал все выданное на бумаге.
        - А теперь будь добр, сходи к повару за холодным взваром, по этой долбаной жаре все во рту пересохло.
        - Но я не могу покинуть пост!
        - Я подежурю за тебя, никто не узнает. Ну, - сказал Тира, видя колебания лейтехи, - это приказ.
        - Есть, господин капитан!
        - У тебя двадцать минут, запомни.
        Проводя взглядом спину лейтенанта, Тира довольно усмехнулся. Осталось довершить начатое.
        Кто сказал, что в оружейке хранится только зарегистрированное и проходящее по списку оружие? Только тот, кто никогда не служил. Всегда существует еще одна комнатка, в которой хранится то, что не проходит по списку и не показывается проверяющим - оружие либо трофейное, либо добытое незаконным путем «на всякий случай».
        Тира открыл дверь комнаты. Теперь пока не вернулся дежурный, затаримся основательно. Так, оркские ятаган и метательные топорики, эльфийские кинжалы, мощный гномский флотский арбалет, и еще, и еще… Он набивал мешок с пространственным карманом до кучи, жаль, конечно, что оружие и снаряжение только на один раз, придется от него избавиться. Профессионал никогда не оставит оружие, использовавшееся для диверсии, чтобы просто тупо не спалиться.
        Когда лейтенант притащил большую запотевшую бутыль со взваром, Тира сидел на его месте, и смотрел в потолок.
        - Принес?
        - Так точно.
        - Ох, хорошо, аж зубы ломит, - Тира отставил пустую кружку. - Пойдем, поможешь мне вытащить все на улицу, до повозки я дотащу сам.
        Вернувшись домой, Тира распаковал казенное оружие, разложил в нужных местах. Затем, спустившись в подвал, залез в тайник, оборудованный в каменной нише. Отсюда Тира выгреб амулеты, черт его знает, что там за маги у него на службе, да и потом надо будет Тайную Стражу со следа сбить.
        В принципе, все готово. Осталось ждать наступления сумерек. Ну а пока надо с помощью амулетов зачаровать оружие.
        …Тира стоял у высокой, ярдов десять, внешней замковой стены. Когда-то ее настроили значительно позже, чем сам замок, которому явно было шесть-семь сотен лет и была она скорее декоративной - каменный забор с караульными башенками по углам, опутанный защитными и сигнальными плетениями, хорошо видимыми в магических очках. Единственный минус этих плетений был один - они были стандартными, работал явно обычный маг, поднаторевший в охранных заклинаниях.
        Тира достал два настроенных артефакта для снятия защиты, активировал их и бросил один за другим ближе к стене. В очки было видно, как по плетениям словно пробежала сетка искорок, и они погасли. С этим разобрались. Теперь надо разобраться с двумя болванами на ближайших башнях, чтобы они не издали шума.
        Тира внимательно осмотрел башни. О, даже повезло - на одной караульный спит. А вот второй…
        Тира поднял арбалет и прицелился. Готов, сполз на пол с болтом во лбу. Осталось превратить сон второго в вечный. И этот готов.
        Тира вогнал в арбалет болт с привязанным к нему артефактом, похожим на большое яйцо. Сонное плетение, хорошее, взятое когда-то у оркского шамана. Обеспечивает сон на полчаса-час всем в радиусе сотни шагов - времени должно хватить. Тира почти отвесно выпустил болт, упавший в цвингер ближе к паласу - там похоже спала охрана. Ну а нам надо в донжон, граф должен быть там. Теперь в арбалет заряжаем малую абордажную кошку с тросиком, когда-то хорошо послужившую пиратам литанских островов, с заклятием «липкая ладонь» на остро заточенных лапах.
        Тира перелез через стену, пересек цвингер и осторожно попытался открыть дверь. А, закрылись на засов? Понятно. Тира пробил ятаганом толстенное дерево, на миг по лезвию пробежала тусклая красная вязь. Вот и засов, обухом клинка можно отодвинуть. Все, дверь можно открыть. Черт, они петли специально что-ли не смазывают? Противный скрип может разбудить тех, кто не попал в зону поражения сонного заклинания.
        Тира проскользнул в приоткрытую дверь. Ну понятно, стоявший у двери охранник припер ее своим упавшим весьма объемным телом. Спи, спи вечным сном. Тира вытер кровь с ятагана о холщовую рубаху стражника - извини, дорогой, сейчас мы пленных не берем. Чем меньше вас уродов останется, тем лучше, кровь за кровь.
        Тира стал подниматься по спиральной лестнице, время от времени зачищая площадки и прилегающие комнаты. Вот наконец и верхняя площадка. Опять дверь, закрытая на засов. Да вы издеваетесь?
        За дверью - аляповато или на вкус хозяина видимо богато обставленная спальня и жирный боров на кровати под красным атласным пологом. Ну что же, господин граф, повеселимся?
        …Под утро дверь дома Тиры заходила ходуном от мощных ударов кулаков.
        - Откройте, Тайная Стража!
        Тира с арбалетом в руках спустился вниз и отодвинул засов. Тут же его несколько бугаев в черных форменных плащах сбили с ног и заломали руки. Опять он!
        В комнату вошел глава Тайной Стражи маркиз ван Сайлер.
        - Посадите его на стул, - бросил он стражникам. - Доброе утро, капитан.
        - Не вижу доброго. Чем обязан?
        - Оставьте нас одних. Господин капитан ведь не будет буйствовать, правда? - с интонацией доброго дядюшки осведомился Сайлер.
        - Не буду.
        - Где вы были сегодня ночью? - когда все вышли продолжил Сайлер.
        - Здесь, спал. Вон даже зелье сонное стоит, - Тира кивнул на стол, на котором стояла ополовиненная бутылка виски, стакан и грязная тарелка с остатками еды. - А что случилось?
        Сайлер молча заходил по комнате, беря в руки то одно, то другое оружие, по которому на мгновение пробегали плетения. Тира про себя усмехнулся. Ищи, ищи. Пока не доберешься до канализации под Арзуном. Да и тогда след ко мне не приведет.
        - Да, крови на оружии нет. Так вот, о чем это я? Ах, да, - картинно спохватился Сайлер. - Ночью был убит граф ван Орлог.
        - Наконец-то эту сволочь упокоили. Как?
        - Ну а вот тут самое интересное. Неизвестный убийца снял охранные плетения, пробрался в замок графа, убил караульных и всю охрану в донжоне - а там было всего восемнадцать человек.
        - Я-то тут при чем?
        - Так в том то и дело, что некоторые детали указывают, что убийца испытывал личную неприязнь к графу. Распять графа, прибив гвоздями к стене, отрезать все наружное, выколоть глаза и вспороть ему живот, выпустив кишки - это сделал либо психопат, либо человек, который люто ненавидел графа. Да и способ проникновения характерен для подготовки специалистов узкого профиля с большим опытом, - Сайлер бросил испытующий взгляд на Тиру.
        - Или для киллеров. Да, я ненавидел графа и желал ему лютой смерти, у меня есть такая подготовка, но я здесь ни при чем. Этому упырю желали смерти сотни человек, в том числе его криминальные конкуренты. Теперь я буду спать спокойно, зная, что за мою семью кто-то отомстил.
        - С этим не поспоришь. Эх, этого киллера бы нам на службу!
        Тира промолчал. Зная дела тихушников и их наемных убийц Сайлер явно прибеднялся. Их ликвидаторы были из числа бывших егерей, морских пехотинцев, прочих войсковых подразделений, да и свои кадры они готовили.
        - Что вы теперь собираетесь делать, господин капитан?
        - Продолжать служить короне. Я вернулся на службу.
        - Да, я рад, что вы наконец-то возвращаетесь к жизни. А по поводу графа - кто бы его не отправил за грань, он оказал обществу и короне огромную услугу, - Сайлеру уже донесли о первых результатах только начавшегося обыска. Там было столько, что хватит на несколько смертных приговоров. А потом, покопавшись в бумагах Орлога явно удастся спровадить на тот свет или прижать за мягкие места много высокопоставленных вельмож. - Так что я чувствую, что дело останется нераскрытым.
        Тира никак не ответил на подмигивание Сайлера. Сайлер естественно не дурак и все понял. Ну и пусть, раз тот решил замять дело, явно потребует определенных услуг.
        - Так что верно служите короне, капитан. Я думаю, что мы еще встретимся, - Сайлер надел шляпу и повернулся к выходу. - И кстати, кинжал, вбитый в темечко - фирменный знак егерей, пусть кинжал и эльфийский.
        Тира закрыл дверь за Сайлером. Да, с этим он прокололся, вот что значит делать на автомате. В следующий раз надо будет поменять почерк.
        …Сайлер сел в карету и достал тот самый кинжал, вынутый им из пробитого насквозь черепа графа. Капитан конечно профи, но придется его натаскать. За убийство графа ему конечно ничего не будет - терять такого ценного кадра Сайлер не собирался. Все равно пришось бы через некоторое время брать Орлога. Эх, жаль, столько ценного осталось в голове покойника, считать бы его память… Ну да ладно.
        Первым делом - в замок упокоенного, мать его, графа, будем разбираться с тем, что найдем. А потом надо будет запросить дело Ферлага, изучить - у капитана большой потенциал. Займемся его протекцией, пусть пока служит в егерях, будем привлекать к делам Тайной Службы по мере необходимости. Ну а совершенная месть - у каждого из хороших людей есть свои недостатки, главное, что они верны короне. Капитан как раз из таких.
        …Тира зажег очаг и стал кипятить воду - надо сделать кавы, раз не спится. И можно хлопнуть к каве рюмку коньяка для успокоения нервов. Когда говорят, что время лечит боль - это неправда. Эта боль никогда его не покинет, хотя и прошло более полувека с тех пор. Боль всегда была внутри, часто вырываясь наружу и заставляя выть про себя. Больше никогда не почувствовать себя счастливым, печать тяжести навсегда легла на сердце. Вид любой счастливой семьи или смеющихся детей всегда возвращал его в тот момент, когда он стоял над скрюченными от невыносимого жара обугленными телами жены и дочери. Он обманул жену - так и не пришел к ней за грань. Сама смерть, похоже, обходила его стороной, и во время службы в егерях, и позже, когда он стал другом и компаньоном Сайлера, одним из лучших киллеров короны. Вот теперь ушел и Сайлер… Так всегда и бывает. Боль накапливается с каждой личной потерей, будь это друзья и родные или солдаты под твоим командованием и становится только больше. И есть выбор - либо покориться ей и утонуть в ней окончательно, либо бороться с ней и с ней жить.
        ГЛАВА 12
        …Делиорн опять пребывал в состоянии перманентного бешенства. Опять этот Лигус, забери его все дьяволы на этом и том свете!
        Когда Делиорну доложили о произошедшем, тот аж чуть ли не позеленел на манер истокских орков, отличавшихся зеленоватым цветом кожи. И самое интересное, что тут облажались все - и безопасники, и разведка, и военные. Да и какой представитель Имперской Безопасности в страшном сне мог представить себе такое? У этого Сержа ван Лигуса явно извращенное чувство юмора и нестандартное мышление по части диверсионной работы.
        Сто шестнадцать вампиров, старых, со способностью к трансформации и очень, очень голодных прошли через портал Лоридэна, полностью защищенный от проникновения, как утверждали архимаги. Сейчас этих архимагов весело и искусно дерут в пыточных Имперской Безопасности - как всегда эти тупорылые уродцы безопасники находят на кого перевести стрелки когда виноваты сами, от Ее Величества прилетело всем. Как это случилось знал только Делиорн, точнее подозревал с почти стопроцентной уверенностью. Информация о том, что Лигус владеет методикой управления порталами на недоступном для других уровне, была только у Делиорна. Нечего панику разводить, а то военным и королеве пригрезится, что через портал могут пройти регулярные части Зунландии и устроить веселье с захватом королевского дворца и избиением всех попавшихся под руку. Такое сработало только в Арзуне, сыграл фактор неожиданности. Здесь все порталы теперь заминированы, заложены заряды с «пылью» и посмертия, настроенные на магов-портальщиков, а вокруг самих порталов построили дворы-отстойники и укрепления, способные сдержать нападающих до подхода
подкреплений, в чем, впрочем, Делиорн очень сильно сомневался. Лигуса никогда подобные мелочи не смущали, да и не будет он тупо действовать в лоб, не его методы. Хотя его изобретательность обходится дорого - последний трюк со стадом стриго обошелся в пару тысяч жертв, как гражданских, так и из войск, посланных на зачистку города. Тупые твари в угаре жажды крови знатно порезвились по столице, убивая всех, кто попадался на их пути, торговый район вырезан подчистую. А также наполовину сожжен, когда войска проводили зачистку, сжигая укрывшихся вампиров вместе со складами и домами, рисковать жизнью никто не рвался. Впрочем, и в остальных районах столицы тоже жертвы и разрушения. Ущерб был нанесен колоссальный. Да, это ответ на крысиный апокалипсис Дати в Арзуне, только масштаб побольше, раз так в несколько.
        Делиорна так и подмывало двинуть войска на зачистку Кариса и Истора, где похоже обосновался Серж, но…
        Во-первых, как убедились военные, смолотить десантный полк Сержу не помеха, подброшенный мешок с головами был тому подтверждением. А бросать туда дивизию за головой одного человека - не поймут. Да и нет никакой гарантии, что во время похода Серж и его друг-полковник не помножат на ноль эту дивизию, постоянно устраивая диверсии на пути следования.
        Во-вторых, у Сержа в заложницах находилась Лэгмериэль. Что Серж с ней сделает, оставалось только догадываться, этот тип способен на все. То, что он обратился к Делиорну «почти коллега» - да, кстати, так и не выяснили, откуда взялся этот «коллега»? Самый логичный вариант - резидент в каком-то мелком людском государстве, вернувшийся обратно и живущий теперь под выдуманной личностью никогда не существовавшего родственника Лигуса. Быть коллегой Делиорна подразумевало еще и отсутствие моральных принципов по отношению к врагам. В конце концов любая специальная служба на Изначальной - это самая организованная преступность на службе короны, будь то эльфы, люди или гномы, и методы для достижения целей у нее соответствующие. Поэтому Делиорн ничуть не сомневался, что его племянница не просто в опасности, а потенциально мертва. И как Серж расценит его действия после предупреждения совершенно ясно.
        Но Делиорн не был бы главой разведки, если бы не попытался реализовать различные варианты. Не будет прямой угрозы или попытки покушения, будет простая случайность, концы которой к нему не приведут. Правда, придется пожертвовать одним из своих агентов, но это нормально, предатель все равно рано или поздно попадется. А так извлечем из этого выгоду. Или по крайней мере хотя бы попытаемся. Надо связаться с армией, где там они собираются провести полевые испытания нового оружия?
        …Серж недовольно нахмурился. При анализе избиения (битвой назвать это было нельзя) под Карисом результаты применения нового оружия были средние. Шестьдесят мин и десять ракет выпущено, если считать общие потери эльфаров всего пять сотен убитыми и ранеными, в которых нашли стальные шарики. Остальные около семиста голов подохли от своей же отравы и огнестрела егерей из засады.
        Результаты одна мина - семь врагов Сержа откровенно не устраивали. Ладно, с баллистическим калькулятором у минометчиков дела пойдут лучше, да и эрзац-мины стоят дешево и трудозатраты небольшие, но вот попасть более дорогой ракетой в какую-нибудь малоразмерную или быстро маневрирующую цель нереально в принципе - не зря немцы под конец войны разрабатывали свой «Вассерфаль», который потом доведя до ума как первый образец зенитной управляемой ракеты использовали победители.
        А ведь придется и придумать и сделать и противовоздушную оборону, и противотанковую - если с самими танками вопрос по-прежнему закрыт минимум лет на триста, то какие-то подвижные наземные цели вроде штурмовых башен местный извращенный гений придумает, ну а воздушные… Дирижабли и мотопланеры уже есть, а в манускриптах написано, что и дракониды тоже летают. Если эта магически прокачанная летающая ящерица решит здесь полетать, а такая вероятность не исключалась, то противопоставить ей будет просто нечего, ружьями и файрболами не отобьешься.
        Что у нас есть? Да просто чудо - заклинание привязки. Плетение на одном конце, плетение на другом - и магический маячок плюс пеленгатор готовы. Для пробы Серж взял заготовку под амулет, внедрил в нее плетение пеленгатора, затем от лени нанес плетение маячка себе на ладонь и… Результат вышел вполне себе ожидаемый - подвешенная на нитке заготовка неизменно поворачивалась торцом в сторону сжатого кулака Сержа. Отлично, есть наведение по маяку.
        А если маяк или плетение-маркер невозможно поставить, цель либо под защитой купола, либо еще какой-то магической защиты? Ну тут у нас есть второй вариант, по принципу какой-то старой советской системы управления противотанковой ракеты, когда в условиях постановки активных помех лазерному наведению остроумные инженеры поставили головку самонаведения не в нос, а в хвост, и подсвечивали не цель, а условную точку попадания, сводя на нет меры противодействия. Оба варианта в работу, сейчас у Тиры надо будет выпросить и переделать пару ракет, сделать подвижными рули управления и две разных головки наведения.
        Тира вошел в дом к Сержу какой-то хмурый и помятый.
        - Что-то случилось?
        - Нет, просто не выспался. Что хотел-то?
        Серж быстро и коротко изложил идею с управляемым оружием.
        - Да, не знал бы тебя, сказал бы, что белены объелся. -- Тира потер небритый подбородок. - Да бери ракеты, сам же их и производишь. Мог бы даже разрешения не спрашивать.
        - А как еще поумничать? - преувеличенно серьезно ответил Серж, пытаясь развеселить Тиру. Того видимо что-то серьезное вышибло из колеи. - Вдруг господин полковник…
        - Господин полковник сейчас тебя накажет так, что мало не покажется, - мрачно ответил Тира. - Делай, есть у меня чуйка, что скоро это понадобится.
        - Господин полковник, разрешите обратиться? - в комнату вбежал один из егерей.
        - Что стряслось? - Тира повернулся к вошедшему.
        - Прибыл посыльный из Рамена, от графа Мердоза. Говорит, дело срочное.
        - Давай его сюда, - Серж с Тирой переглянулись. Что-то и впрямь срочное.
        - Спасибо, обожди снаружи, - Тира взял у посыльного в запыленной форме пехотинца тонкий конверт и разорвал его. - Граф хочет, чтобы мы смогли подъехать к нему в Рамен в ближайшее время.
        - Хм, судя по всему, у него легкая паника, - Серж прочитал переданное ему Тирой письмо.
        - Ну что, поехали? Все равно пока здесь торчишь, хоть развеешься.
        - Поехали, командир.
        … - Вот такие дела. Армейцы ничего не могут поделать, - Мердоз нервно заходил по комнате.
        Эльфы применили новую вундервафлю. На одном из участков линии фронта эльфийская рота пошла на прорыв, но с использованием новых бойцов. Первых описывали как огромные, пять ярдов ростом деревья без кроны. Обладающие сильной магической защитой и используя файрболы в нападении, они без труда проломили оборону людей на дистанции, превышающей арбалетный выстрел. Из пяти удалось завалить только одного сосредоточенными усилиями магов и зачарованной стрелой из переносной баллисты.
        Вторые были как ныне почти вымершие тролли, еще крупнее энтов, ярдов шесть ростом. Плохо уязвимые для стрел, вооруженные оружием для ближнего боя, они ворвались на позиции людей, круша все на своем пути.
        - И что? - спросил Серж.
        - А ничего. Откатились назад. Наши потери - пехотная рота, их - один энт, два тролля и пяток эльфаров.
        - Сколько их всего было?
        - Очевидцы описывают как пять деревьев и восемь троллей.
        - Значит, эльфары решили провести полевые испытания. Разведка боем. Потом напишут новые тактические приемы с использованием этих существ. Наверняка в той роте были их научники, следившие за испытаниями, - Серж потер нос.
        - Возможно. От вас мне нужно средство, как бороться с этой напастью. Если их пойдет не восемь, а сто или двести? При таких масштабах просто не хватит ни магов, ни зачарованных стрел и болтов, нас просто сомнут. Зная ваши успехи при обороне Кариса…
        - Ну там было другое. Обычные эльфарские десантники, не монстры.
        - Так вы сможете нам помочь?
        Серж переглянулся с Тирой, решение было за командиром.
        - Частично, и то может быть, - сказал Тира после небольшого задумчивого молчания. - Серж?
        - Нужно установить, с чем мы имеем дело. Вы, Ваше Сиятельство, говорили, что упокоили этих тварей? Надеюсь, мы можем осмотреть останки?
        - Все в вашем полном распоряжении, барон. Пойдемте.
        Спускаясь в холодный каменный подвал здания Тайной Стражи, Серж почувствовал себя персонажем «Секретных материалов» или «Грани». Антураж по крайней мере был соответствующий, только вот в фильмах не передавали тот запашок разлагающегося мяса, от которого к горлу сразу подкатил комок. Чтобы завтрак не вылез обратно, Серж активировал плетение малого защитного купола, отсекающее в том числе и запах.
        На каменном холодном полу лежали три исполинских размеров тела.
        - Вам будут нужны инструменты? - к Сержу подошел невзрачный человек в черном переднике, запятнанном явно чьей-то кровью.
        - Это наш палач, по совместительству хирург, доктор Варгей, - представил его Мердоз.
        - Нет, спасибо. Вскрывать я его не буду, просто не умею. Но на всякий случай немного отойдите, - Серж попутно повесил купола на присутствующих.
        - Фу-ух, спасибо, Серж, - Тира пытался перевести дух.
        - Не за что.
        Ну что, начнем с буратины на стероидах? Серж медленно обошел лежащее на полу покрытое странной корой тело, больше похожее на уродливое человекообразное бревно. Ноги представляли собой больше лапы, похожие на птичьи, с расставленными пальцами-корнями, дававшие хорошую опору на землю. Грубый бревнообразный торс без малейших видимых гендерных различий, руки-ветви со здоровыми такими полуметровыми пальцами-когтями, закругленная сверху голова - без веток и листьев, как изображалось на иллюстрации в томе древнего бестиария, прочитанного в библиотеке Сайлера. Вопрос на стомильонов - как же они сгибают конечности и вертят головой в отсутствии суставов? Вероятно, гидравлика в местном понимании.
        - Я передумал, доктор Варгей. Несите инструменты, и столярные тоже. А также карандаши и бумагу, - бросил Серж через плечо. Ну а пока местный доктор Смерть метнется за инструментами, надо эту чурку посмотреть магическим зрением.
        Серж присвистнул. Все «тело» энта покрывали остатки плетений, разорванных в клочья - видимо, постарались боевые маги, когда решили ушатать боевого буратину. Вот и остатки его энергосистемы, похожей на нервную систему человека, виден внутренний биологический накопитель, два артефакта-излучателя в руках… Юные мичуринцы, блин. А это что? Внутри исполинского торса красным светились останки человеческого тела, вот голова и туловище, от которого отходят отростки-щупальца вместо конечностей, те же щупальца выходят из позвоночника внутрь деревяшки, а те, что исходят из глазниц идут к «голове» энта…
        Сержа слегка замутило. Долбаные ушастые твари совместили боевую дендрооболочку с управляющим им человеком, срастив все по своим магическим канонам. Вот эа что еще ненавидел эльфов, так за это их извращенную «магию жизни», на практике превосходившую зверства нацистких палачей вроде Менгеле. Твари!
        - Не позволяйте своим солдатам попадать в плен, - повернувшись к спутникам, глухо сказал Серж. - Когда-то это было человеком. И всем это передайте.
        Мердоз побелел как полотно, Тире похоже тоже стало нехорошо.
        - Э, только в обморок не падайте. Я тоже в шоке, но мы здесь не для этого. Потом напьемся, - Серж повернулся к туше энта.
        Значит, так. Сильная магическая защита, сильные атакующие артефакты. Существо не магическое, больше скафандр-симбионт, отсюда и накопитель Силы, судя по наличию такого извращения, разум у него отсутствует, никто в здравом уме такого над собой бы не перенес. Пищеварительная система, скорее всего, отсутствует, точнее можно будет сказать после вскрытия, значит предусмотрена подзарядка. Как и чем там его эльфы поят-кормят неизвестно, но судя по дендроподобной структуре, скорее как растение.
        Серж взобрался на тушу сверху, и, из-за отсутствия мелка, поместил светящийся светлячок маркера чуть ниже отсутствующего пупка на месте эльфарской версии накопителя. Придумано хорошо - голова здесь ничего не вмещает, это больше как командирская башенка с приборами наблюдения. Но антропоморфизм играет злую шутку, и противник старается достать именно голову. Защитные плетения очень сильные, ставил или архимаг или чуть поменьше, набор впечатляющий - от «каменной кожи» до «абсолютного купола», зачарованный предмет для пробития такой брони должен быть заколдован сильным магом, сил обычных средних не хватит. Артефакты тоже сильные, значит этот монстр тратит очень много энергии в атаке, надолго его не хватит. Ну что, переживал по поводу отсутствия танков? Вот оно.
        - Давайте скальпель, доктор, - Серж примерился срезать образец покрова с живота дендроида. Теперь надо поумничать и заставить всех поверить, что он находится в тупике.
        Серж начал собирать образцы тканей, находящихся снаружи. Потом можно и посмотреть на досуге, вспомнить школьную биологию и определить, как бороться с этими тварями без помощи магии. Нельзя, ну просто нельзя местным давать слишком много информации.
        - Вот смотрите, доктор. Эта тварь выглядит внутри вот так, - Серж схематически изобразил то, что увидел магическим зрением. - Окончательное вскрытие сделаете сами, только будьте осторожнее с накопителем. Может рвануть. А вот тут у него самое уязвимое место - этот самый накопитель. Если пробьете - тварь уничтожена. Также уязвима глазная щель, можно попробовать ослепить.
        - Есть варианты, как это можно сделать? - заинтересовался Мердоз.
        - Сейчас я могу говорить лишь предварительно - мне нужно исследовать образцы, которые я собрал. Как обычно, зачарованным оружием большой силы. Стрела для станковой баллисты подойдет. Ну или пусть маги ваши постараются файрболами и молниями его прожарить хорошенько. Сейчас надиктую список плетений, навешанных на эту тварь, контрзаклинания найдете в любом гримуаре по боевой магии. А теперь хорошая новость - этих тварей мало. Для создания энта и наложения таких плетений нужен большой и упорный труд как минимум нескольких эльфийских архимагов жизни, хотя «жизнь» тут звучит как издевка. Так что полков и даже батальонов этих злобных чурок не будет, максимум несколько десятков на весь фронт. Ну а теперь давайте посмотрим ваш второй экспонат.
        Серж выбрал из двух туш троллей ту, которая лучше уцелела, меньше пострадавшую от действий местных боевых магов. Опять обрывки плетений, стандартная «каменная кожа» и так далее. Этот организм явно был заточен как штурмовик, махать дубиной или чем потяжелее. Но видно, что это опять переделка человека, чудовищно увеличенная в размерах, с буграми неестественных мышц. Серж немного поизучал образчик генной, точнее, магической инженерии. Ничего интересного.
        - Этот более примитивный вид. Тоже переделка из человека, и на наше счастье, как и первый тоже с отсутствием самосознания как такового, одни примитивные инстинкты. И кстати, скорее всего их будет меньше, а может потом и не будет вообще, от них откажутся.
        - Почему это?
        - В отличие от обычных, нативных троллей, эти переделки будут очень быстро дохнуть. Изменение метаболизма, неестественное увеличение органов, очень быстрый износ организма. По прикидке - месяца четыре, может шесть. Столько вложить труда архимага и получить на выходе одноразовую поделку - слишком дорого и неэффективно. И завалить его проще, чем энта, все органы примерно на месте человеческих, только пропорции больше. Но тоже, плетений на него наложено немало. Так что вашим просто не повезло напороться на полевые испытания боевых тварей. Если у вас есть возможность, пошлите разведгруппы туда, где предположительно они находятся и прихватите на месте стоянки - тварям тоже нужен отдых и питание.
        - Вы нам сможете в этом помочь? - Мердоз вопросительно посмотрел на Тиру.
        Да, Грому сейчас не позавидуешь, подумал Серж. Отказать - испортить отношения c хорошими союзниками, согласиться - тоже вариант не из лучших, теряется время для своих дел и планов.
        - Хорошо, - сказал Тира после минутной паузы.
        - Спасибо, - с заметным облегчением сказал Мердоз.
        - Только работаем по нашим условиям, работает наша группа без приданных наблюдателей. Заброска нашей группы на вас, также как и эксфильтрация - заранее позаботьтесь о том, чтобы у нас хоть об этом голова не болела. И всю информацию, разведданные, свидетельства участников боя - короче все, что нужно для планирования операции, предоставьте в письменном виде. Остальное мы возьмем на себя.
        - Все будет через час, - похоже Мердоз заранее был уверен в успехе. - Пока подождите у меня в кабинете.
        - Нет, мы лучше на улице, после такого надо легкие проветрить, - Тира развернулся к лестнице. - Пошли, Серж.
        Отойдя подальше и убедившись в отсутствии в пределах досягаемости посторонних ушей, Тира вполголоса спросил у Сержа.
        - Ты понимаешь, что нас сейчас только что поимели?
        - Хорошо понимаю. Но деваться нам некуда.
        - Справишься с такими монстрами?
        - Легко, - пожал плечами Серж. - У меня есть шикарное заклинание, которое я еще на экзамене показывал.
        - И естественно, местным ты его не покажешь.
        - Конечно нет. И оружия нашего они не получат, пусть воюют по старинке. Пускай заблуждаются в оценке наших возможностей. Все это по одной простой и понятной причине - сейчас мы все на одной стороне, все зунландцы и подданные короны, воюем с нелюдями. Но вот когда война кончится и начнется борьба всех и каждого за власть, тогда все самое интересное и начнется. Попробуют и нас перетянуть каждый на свою сторону - как же, один компаньон и один ученик друга короля, это просто неубиенный козырь. А еще и оружие, не имеющее пока равных - тут у любого мало-мальски политически амбициозного крышу сорвет, с такой колодой он с гораздо меньшими усилиями взлетит наверх. А по поводу оружия и заклинаний - я не хочу, чтобы когда-нибудь мне в окно влетела ракета, когда я не буду согласен с кем-то из политиканов и пошлю его лесом. Также не хочу, чтобы когда мы соберемся сыграть свою игру мне и егерям сыпались на голову мины и прочие вундервафли, мной же изобретенные. Поэтому черта лысого у меня кто-то посторонний что-нибудь получит.
        - Не в короли ли метишь? - усмехнулся Тира.
        - Вряд ли. Но свое графство сколотить не против. Во главе с графом Ферлагом и столицей в Карисе, - подмигнул Серж. - Во всяком случае несколько лет после войны придется держаться, давая по зубам всякой амбициозной сволочи вроде Мердоза. Пока ему выгодно, мы его друзья. А потом он сольет нас в канаву.
        - Вот, кстати, и он, из окна машет.
        - Легок на помине, - сплюнул Серж. - А обещал дать час подождать.
        - Видать, крепко ему засвербило сыграть с эльфами нашими руками. Ну ладно, пошли уже.
        … Все было очень и очень, даже слишком подробно - настолько, что внутри у Сержа смутно заворочалось, зевая и потягиваясь, чувство тревоги. Вспомнились времена, когда он был аналитиком и занимался анализом разведданных, в том числе и от агентурных источников. И то, в развитой цивилизации, зачастую ограничивались слухами и предположениями, источники были либо недостоверные, либо с малой степенью достоверности. Здесь же была вся раскладка, карта с пометками, подробное описание маршрута, приметы нападавших, опрос свидетелей и прочее, и прочее… Очень сильно это походило на хорошо подготовленную и уже снаряженную ловушку, осталось только дождаться любопытного и особо жирного мыша. Неужели Мердоз, скотина, на эльфов работает? Или решил устранить потенциальных конкурентов?
        - Что думаешь? - вошедший Тира плотно закрыл за собой дверь, увидев, как Серж задумчиво корпеет над разложенными на большом обеденном столе бумагами.
        Серж в нескольких фразах обрисовал свое видение ситуации.
        - Да, это весьма возможно. Ну что же, тем хуже для него. Жаль, конечно, терять такой источник снабжения, но, если придется, с Мердозом ситуацию надо будет решать кардинальными средствами, - Тира оперся обеими руками на спинку стула, глядя на Сержа.
        - Если это действительно подстава, то он не просто в курсе, он один из главных, если не сам организатор. И потом, мне в нашем с ним разговоре не понравилась одна фраза - «зная ваши успехи при обороне Кариса». Если учесть, что мы ему об этом не распространялись, то…
        - То либо он узнал это от Олдри, либо от своего шпиона. Тот факт, что он вроде бы как всех, работающих на него засветил, ничего не значит. Связь мог наладить любой при наличии артефакта. Мы же не сможем всех контролировать.
        - Да, - вздохнул Серж, - это так.
        Связные артефакты никто и никогда не пробовал пеленговать, они действовали по принципу «точка-точка», направленная связь между двумя абонентами. Придется продумать плетение, позволяющее обнаруживать работающий артефакт, и как можно быстрее.
        - Итак, есть два варианта - либо Мердоз начальник разведки от бога или, что более верное, нас хотят слить. Что бы сделали в твоем мире?
        - Отменили бы операцию. Сразу и полностью, -сказал Серж.
        - Но тогда они будут готовить другую ловушку в другом месте и другое время.
        - В таком случае делаем вид, что ничего не произошло, и мы во все это поверили. В таком случае они успокоятся. Только точки входа и выхода, а также маршруты следования знать будем только мы. А еще цель будет не та, которую он определил, а которую мы назначим себе сами.
        - Абсолютно верно мыслишь, Мастер. Что он тут нам нарисовал? - Тира склонился над картой, оперевшись на локти. - Места пересечения линии фронта, маршруты до сильно предполагаемого места дислокации этих тварей - ну надо же, лагерь в маленькой лощине, как по заказу. Ставим на гребень и склоны двадцаток лучников и из нападающих не уйдет никто. Дальше - маршрут отхода и обратно пересечение линии фронта.
        - А еще меня умиляет предполагаемая численность противника, - Серж пошарив по столу нашел листок и сунул его Тире. - Всего-навсего рота охраны.
        - Которая не просто охрана, а скорее всего, группа из Имперской Безопасности. В общем, прекрасный маршрут, на протяжении которого нас пару десятков раз смогут перехватить и перебить. Пойдем естественно не так, как нам рекомендовали и соответственно действовать будем по-другому. Кстати, меня сильно заинтересовало, как ты будешь справляться с этими энтами.
        - Пойдем, командир, покажу, - Сержу не было чуждо чувство театральности. - Я уже все подготовил.
        Выйдя за лагерь, Серж повел Тиру к большому обломку дерева, когда-то сломанного скорее всего от удара молнии, торчащего как гнилой зуб посреди поляны. Как раз, около семи ярдов и пару ярдов в диаметре, как на заказ. На нем Серж воспроизвел защитные плетения, виденные на энте.
        - Сейчас, включу, - Серж прикоснулся к стволу и закачал немного Силы. Обломок тут же окутал светло-голубой прозрачный защитный кокон. - А теперь отойдем шагов на восемьдесят.
        Серж достал заранее подготовленный медный диск и начал плести вокруг него вязь силовых линий, как тогда, на экзамене на полигоне военной академии. Тира внимательно следил, видимо для порядка - его магическая сила увы, была равна нулю.
        - Вот, что мы получили, - Серж разжал ладони. Тусклый, слегка светящийся и опалесцирующий серым шар. - А теперь вот так!
        Серж плавным скатывающим движением бросил шар, моментально преодолевший расстояние до дерева. Огромная вспышка, зайчики в глазах и ничего, кроме большой ямы и выжженной травы на месте дерева.
        - Ну ты даешь, Мастер. Теперь я понимаю, почему не хочешь такими знаниями делиться.
        - Я удивляюсь другому - что никто до такого простого решения раньше не додумался. Файрбол - пожалуйста, зачарованные стрелы - сколько угодно, но все чистая энергия. Здесь я сделал магический аналог нашей технологии. И как уже можно было не раз убедиться, не держит магическая защита ни осколки, ни кумулятивную - так это называется в данном случае - струю.
        - А сам-то выдержишь?
        - Осколки - может быть, но не мины, струю - нет. Напряженность магического поля купола не выдержит. Поэтому и не хочу огласки.
        - Идеальное оружие для убийства магов, - усмехнулся Тира.
        - Ну в нашем мире не для магов, но для ликвидации важных персон его иногда использовали, оружие террористов. Хотя создавали его против танков, что это такое я уже рассказывал. Здесь же будем использовать против всякой магически защищенной твари.
        - Хорошо, пошли готовить группу. Завтра проедемся к Мердозу, посмотрим, что он нам приготовил.
        ГЛАВА 13
        Когда группа на фургоне выехала из раменского портала их уже ждали - почетный караул в виде двенадцати всадников-пикинеров с Мердозом во главе.
        - Да, чувствую нам так и не удастся остаться в одиночестве, - пробурчал себе под нос Серж.
        - Плотно насели, боюсь, что доведут под ручку до самой линии фронта и выпихнут в объятия эльфов, - поддакнул Тира. В их планы это явно не входило.
        - Здравствуйте, господа, - Мердоз прямо-таки источал дружелюбие. Сама любезность, блин. - Езжайте за нами, мы проводим вас в безопасное место у линии фронта, где вы сможете отдохнуть и подготовиться к сегодняшнему вечеру.
        Да, ему только на ресепшене или менеджером в турфирме работать, какой талант пропадает… Серж примерно представлял себе это место, небось где-нибудь за полевым лагерем, на глазах у сотен солдат.
        Оказалось проще - ферма за высоким забором, откуда выселили квартировавшее мелкое начальство.
        - Как думаешь, хватит тебе места для разбега? - Тира спросил Лероза, щурившего глаза на поле за фермой. Все-таки Серж в свое время оказался дальновиден, взяв себе двух пилотов вместо одного. Если Дэга отлично чувствовал мотопланер, то бывший моряк Лероз с его феноменальной ловкостью и координацией просто влюбился в дельтаплан и виртуозно им управлял. Да еще и обучал управлением им группу Тиры и еще пару штурмовых групп.
        - Хватит. Главное, чтобы Серж постарался отвести глаза сопровождающим.
        - Усыплю я их нафиг. Всех.
        - А графу что скажем?
        - А ничего. Работаем мы, пускай этим удовлетворится.
        … Охрана, приданная группе Тиры, внезапно стала клевать носом, чувствуя ну просто острую необходимость немного поспать. Да и время уже позднее, солнце вон часов пять назад зашло…
        - Спят, -- разведчик из группы шепотом сказал Тире.
        - А что шептать-то? Если под магией спят, то ничего не услышат. Пошли готовиться.
        Из длинных чехлов, привезенных с собой, выгружали легкие бамбуковые трубы, укрепленные магией, разворачивали парус.
        Серж лично проконтролировал сборку большого дельтаплана, проверяя правильность сборки и крепость сочленений - мало ли, у пилота глаз замылится. А любая неполадка - это нехилый шанс либо разбиться, либо оказаться на территории противника, и неизвестно, что хуже. Эльфары кротким нравом и дружелюбием к врагам совсем не отличались, очень даже любили немножко запытать пленника насмерть.
        - Все понял? - Серж еще раз спросил Лероза.
        - Все. Пролететь по маршруту следования, на связь не выходить, запомнить дислокацию противника и вернуться.
        - Ну, с богами.
        Лероз кивнул, надвинул волшебные ночные очки и взялся за трапецию.
        - Разгоняем его! - бойцы побежали по полю, помогая набрать скорость дельтаплану и, наконец, черный треугольник взмыл в небо, бесшумно скользя по спирали, набирая высоту.
        - Теперь остается только дождаться его. А где проводник? - Тира заозирался вокруг.
        - Да вон он, на лавке спит. Командир, а может вообще не пойдем?
        - Может и не пойдем. Смотря что Лероз привезет.
        У Сержа с души отлегло только тогда, когда через пару часов черная треугольная тень скользнула обратно на поле.
        - Да, молодец Мердоз. Точно сдал нас, -Тира смотрел на карту, испрещенную пометками. У точки перехода и по маршруту следования - секреты эльфаров, место, где по «разведданным» базировались энты - вообще осиный улей, небольшое количество эльфов у точки обратного перехода, видимо группу надеялись раньше перехватить. Шансов ноль целых хрен десятых, как только группа окажется за линией фронта, сразу же уничтожат.
        - Что делать будем? - спросил Серж.
        - А ничего. Скопируем карту с указанием сил эльфаров и оставим ее Мердозу на добрую память. Пусть думает, как хочет. Если не дурак - поймет, что его раскрыли, и либо сбежит, либо будет вести себя как ни в чем не бывало. А как мы ее получили - ему знать совсем необязательно. Собираемся и отбываем. Тут нам делать совершенно нечего.
        Пакет с картой Тира прикрепил на грудь спящего проводника, перед тем как фургон двинулся в обратный путь.
        … Граф Мердоз чувствовал себя крайне погано. Обнаружив утром, что ферма, где останавливались егеря совершенно пуста и забрав пакет со своим именем у сонного проводника, первым делом он его вскрыл и достал карту с пометками, сделанные кем-то из группы. Все понятно, ему очень тонко намекали на то, что он - предатель. Но проблема была в том, что его очень хорошо и ненавязчиво подставили. Большинство разведданных шли от армейцев, включая ту самую карту с маршрутом и местами перехода линии фронта.
        Все очень плохо. Мало того, что армейцы не проходили по его ведомству, фактически он подчинялся им - генерал Крат, который подчинил себе несколько гарнизонов в городах и собирал армию для освободительного похода на юг, ясно об этом сказал. От его же разведки пошло сообщение о том нападении эльфаров с настойчивой просьбой привлечь к выполнению задания егерей ван Ферлага и сделать так, чтобы он сам возглавил группу. Вот она, расплата за слепое доверие. Армейцы решили слить егерей, зачем им это надо - никто не знает, да и нечего заморачиваться по этому поводу. Пора возвращаться обратно в Рамен и думать над тем, как вернуть доверие егерей.
        У входа в здание Тайной Стражи его уже поджидали трое всадников в форме Королевской Стражи - генерал сохранил старые традиции королевства, в том числе оставив старые службы, подконтрольные только ему.
        - Вы граф Мердоз? Вам пакет, Ваше Сиятельство, - один из всадников со знаками различия капитана протянул пакет, запечатанный личной печатью генерала Крата. Что тут у нас? Приказ срочно прибыть к генералу на аудиенцию. Вот как, в кои-то веки новый главнокомандующий решил прибыть в Рамен и в числе неотложных дел приказывал главе Тайной Стражи прибыть к нему лично, что, впрочем, вполне естественно. Да и обращаются с ним довольно вежливо… пока.
        - Ждите здесь, - Мердоз спрыгнул с коня и поспешил внутрь, забрать в кабинете отчеты о проделанной работе. О ночных событиях доложим устно, отпишемся потом.
        Пять минут пути до резиденции губернатора, где генерал располагался по приезду в Рамен прошли в полном молчании и благодаря этому Мердоз подбирал про себя слова и фразы, которые больше всего подходили для доклада.
        - Не слишком вы торопились, Мердоз, - лицо генерала, с крупными чертами, вырубленное словно топором из сучковатого бревна, скривилось в кислой гримасе. Мердоз знал, скольких людей обманывал его внешний вид тупоголового болвана. Под этой маской скрывался хитрый и изворотливый ум прожженного интригана и довольно неплохого полководца.
        - Как мог, Ваше Превосходительство.
        - Да? Не верю. Впрочем, ладно. Что там у вас?
        Мердоз поспешно сунул генералу папку с отчетами, который бросил ее на стол, не читая.
        - Что там с ночной вылазкой? Группа Ферлага, надеюсь, уже вернулась?
        - Она ушла. Вылазки не было.
        - Что??? Я же сказал, что это приказ! Как они посмели его не выполнить???
        - Они не подчиняются приказам. Их можно только просить.
        - Что??? Да этот Ферлаг вообще с ума съехал??? Это измена! Немедленно направьте своих людей в Истор, барона схватить и доставить сюда для военно-полевого суда!
        А у тебя есть интерес избавиться от Ферлага, есть и большой, подумал Мердоз. Причем он лежит на поверхности - тебе нужны егеря и их новое оружие, но под своим командованием. Вот только арест или смерть полковника ничего не решит - следующим будет Лигус, и он способен на все. Как только вбить это в башку упертого и уверенного в своих интригах генерала.
        - Ваше Превосходительство, боюсь это трудновыполнимо.
        - Нет такого слова, Мердоз! Или и вы отказываетесь выполнять приказ? - его превосходительство побагровело и начало брызгать слюной.
        - Портал Истора закрыт для прохода.
        - Как это закрыт? Это невозможно!
        - Закрыт. С нашей стороны пройти в портал может разрешенный Истором гонец и я, других он не пускает.
        - Это какой-то бред, отговорка!
        - Направьте любого проверить, Ваше Превосходительство.
        - Направлю, и если вы лжете, вам придется плохо. Если так, направьте гонца к Ферлагу с приказом явиться ко мне!
        - Э-э-э… Боюсь, Ваше Превосходительство, он не явится.
        - Как это не явится??? Да кто он такой???
        - Доверенное лицо короля Азариуса со знаком королевского доверия. Вы знаете, что это значит, какие дает полномочия. Никто, кроме законного короля, не имеет права ему приказывать, и сейчас он исполняет его последний приказ, - наконец высказал свое мнение Мердоз. - Одного самозванца, объявившего себя королем и хотевшего отдавать ему приказы, он уже повесил. И смерть Ферлага ничего не именит, больше того, из верных короне солдат они могут превратиться в бунтовщиков, а в условиях войны с эльфарами это только ухудшит ситуацию. Тем более эльфаров они громят и весьма успешно.
        - Да, и даже слишком, последние сводки из Арзуна и Лоридэна это доказывают. В общем, так. Отправляйтесь к Ферлагу и передайте ему пакет…
        - Есть некоторые сложности. Боюсь, что теперь Ферлаг не захочет меня принять. После вчерашнего, - Мердоз достал из-за пазухи оставленную ему карту и расстелил перед генералом. Тот бегло просмотрел пометки на карте, и чему-то усмехнулся. - Он считает, что мы спланировали уничтожение его группы руками эльфаров.
        - Пусть считает, что хочет. Главное, передайте ему пакет и на словах мой приказ прибыть ко мне. Свободны.
        Глядя на спину Мердоза, выходящего из его кабинета, Крат задумался. Как этот чертов Ферлаг смог узнать расположение и численность эльфийских сил, готовящих его уничтожение? Не иначе, тут дело рук его подельника, Лигуса, без магии тут явно не обошлось. Что теперь делать и как дальше сделать то, что передал ему эльфарский агент от Делиорна? Эта разовая сделка по устранению Ферлага с Лигусом была выгодна как ему, так и эльфарам, подумаешь, один егерь и один маг, только досадные помехи на пути к дальнейшему укреплению своей власти и возможной дороги к трону. Придется постараться, чтобы исполнить задуманное. И использовать бы войска, находившиеся рядом с Лигусом, в Карисе, но тот портал был тоже наглухо закрыт сколько не бились уцелевшие Искореняющие, и следовательно агент Крата в Карисе не мог ничего поделать. А приказать полковнику Одри, командиру гарнизона в Карисе - значит сдать агента с непредсказуемым результатом, Одри мог тоже отказаться выполнить приказ. Особенно после помощи егерей в защите города и под влиянием демонстрации его мощи. Придется оставить все как есть до лучших времен…
        … - Командир, тут пожаловал сам Мердоз, собственной персоной!
        - Ну надо же, - Тира перемигнулся с Сержем. - Где он сейчас?
        - Держим около портала, под охраной.
        - Помариновать его еще, что ли? Типа командир полка отдыхает после ночных прогулок в Рамен. А, ладно, везите его сюда, только повязку на глаза оденьте, нечего ему тут обозревать.
        - А если Его Сиятельство откажется?
        - Развернуть лицом к порталу и придать ускорение. Все равно такой он нам больше не нужен.
        Через пару часов графа привели к Тире. Сопровождающий аккуратно снял черную повязку с головы Мердоза.
        - Присаживайтесь, граф, - Тира жестом показал на стул.
        - Спасибо. Все-таки полицейские привычки дают о себе знать, - усмехнулся граф.
        - В каком смысле?
        - Только стражник или дознаватель скажет «присаживайтесь» вместо «садитесь».
        - Как вам будет угодно, - пожал плечами Тира. - В вашем положении это все равно. С чем пожаловали…
        - … И не совсем ли я потерял чутье, явившись сюда? - невесело усмехнулся граф.
        - И это тоже, - Тиру начали раздражать постоянные усмешки графа.
        - Во-первых, меня послал генерал Крат и велел передать вам на словах приказ явиться к нему, - Мердоз протянул Тире пакет.
        - Его приказам я не подчиняюсь, и он это знает, - Тира вскрыл пакет и, достав лист бумаги, углубился в чтение. - Вот даже как. Полюбуйся, Серж.
        Серж прочитал письмо. В нем содержался приказ немедленно прибыть вместе с личным составом в Рамен со всем имеющимся оружием и снаряжением и поступить под командование генерала. Дальше шли перечисления статей королевского дисциплинарного устава и обещания наказания в случае невыполнения приказа. Все-таки не выдержал генерал, начал уже строить на подоконнике, вот только время выбрал неправильное.
        - Передайте ему обратно эту писульку, - Тира размашисто написал несколько слов на обороте, и приложил королевский жетон, с которого сорвалось плетение магической печати, на мгновение вспыхнувшее голубым светом на бумаге. - Еще что-то?
        - Я понимаю, как это плохо выглядит, но могу вас заверить, что я не предатель и никогда им не был.
        - А с чего вы решили, что мы так думаем?
        - Господин ван Ферлаг, ну не надо уже. Любой бы на вашем месте так подумал. И ценю ваш профессионализм - некоторые на вашем месте уже подослали бы ко мне убийц.
        - Не обольщайтесь Ваше Сиятельство, это никогда не поздно сделать.
        - Не обольщаюсь. Эта операция готовилась по задумке Крата и разведданные пришли от армейской разведки.
        - Может быть и так, - пожал плечами Тира. - Теперь мне все равно.
        - То есть как?
        - Крат или вы хотели сдать нас эльфам, без разницы, есть свершившийся факт. Просто я вам больше не доверяю и прекращаю свое сотрудничество с вами. Больше мы в Рамене не появимся. И в следующий раз крепко подумайте перед тем, как появиться здесь. У вас должны быть веские причины появиться здесь в следующий раз, чем работать передастом для вашего генерала. Или вас просто выпихнут назад в портал и закроют навсегда. А вообще тем, кто пытался меня предать, могу ответить строкой из писания - «смертны все». Так что пускай генерал командует там, у вас и не лезет сюда. Иначе может случайно заболеть и скоропостижно скончаться от отравления железом, несмотря на охрану - симптомы будут примерно те же, что и, земля ему дерьмом, у приснопамятного Браголлаха. А вообще я бы крепко подумал, стоит ли служить такому уродцу, который может в своих целях сговориться с врагами рода человеческого чтобы отправить за грань своих, причем лучших.
        - Я подумаю, - серьезно пообещал Мердоз, вставая со стула. И так ясно, что разговор закончен.
        - Ну что скажешь? - Тира повернулся к Сержу.
        - Одно из двух. Либо он не врет, либо очень хороший актер, даже глазом не моргнул. Никаких противоречивых реакций.
        - А магически определить?
        - Ну как, по ауре что ли? Это ничего не даст, кроме определения эмоционального и физического состояния. А в воспоминаниях копаться - всегда летальный исход. Нам же не нужен его труп.
        - Ладно, нет так нет. И теперь у нас возникают проблемы. Мы опять в отрыве от снабжения и разведданных.
        - Ну все не так и плохо. Склады наполнены наполовину, специалистов мы выгребли оттуда почти всех, на первое, да и на второе время хватит. Главное сейчас за мной и моими людьми. Мануфактура сейчас разворачивается - каждый день мне докладывают о своих успехах.
        - Все это конечно хорошо, но нам теперь надо искать замену Рамену. Доставай карту, будем искать, куда наведаться.
        - Достану. Не дает мне покоя та самая нехорошая гора, так руки до нее и не дошли. Как, командир, смотаемся? Туда прямо как тянет.
        - Ну хорошо, может наконец успокоишься. Когда?
        - Да завтра с утра. Сможем?
        - Договорились. А сейчас давай поработаем с картой, прикинем варианты.
        … Восемь лиг - само по себе расстояние немаленькое. Попробуйте ради интереса - считается, что скорость пешехода лига в час. Это если пешеход идет равномерно, нигде не останавливаясь на привал и не уставая прет, как заведенный - в общем, идеальный сферический пешеход в вакууме. В реальности, понятно, все совсем иначе. Поэтому по местной прерии - пожелтевшему ковру из высоких трав - весело катил фургон егерей. Тира с Сержем взяли с собой еще и Змейку, чтобы развеялась и на всякий случай, третий ствол не помешает.
        - Вот она, эта гора.
        - А местные говорили, что аж горам гора, - усмехнулся Тира.
        Массивная одинокая куполообразная гора, такого впечатления не производила. Метров тридцать в высоту, с пологими склонами с жидкой растительностью. Словом, так себе, холм, но…
        Поисковое заклинание Сержа давало большую синюю отметку, много большую, чем остатки найденного истребителя. А «глаз глубины» показывал большое пространство непонятной формы глубоко под землей снизу самой горы с нешироким проходом внутрь в районе вершины.
        - Я думаю, вам стоит отогнать фургон подальше, хотя бы на пол-лиги, и ждать меня там. Дальше я пойду один, не спорьте, - Серж жестом прервал начавшиеся было возражения.
        - Не беспокойся, мы будем ждать, сколько нужно.
        - Сколько нужно - не надо. Ждите максимум сутки, после этого возвращайтесь и ждите вызова по артефакту, - Серж подхватил в руку сундук с НАЗом, который он укомплектовал по своему разумению. Оружие, еда, связь, лагерное снаряжение и прочее по мелочи. Если что-то пойдет не так, неделю у этой горы он спокойно продержится.
        - Все, я пошел, - Серж спрыгнул с фургона и принял заботливо поданный Тирой сундук. - Езжайте.
        Наблюдая за удаляющимся фургоном, Серж вздохнул. Все-таки хорошо иметь дух авантюризма, лежа на диване и, попивая чай или что-нибудь еще у себя дома. А когда доходит до дела, даже при решимости, становится как-то неуютно. Вот такое чувство как раз его сейчас и обуревало.
        На полпути к вершине Серж оставил сундук в небольшой ямке, поставив на него плетение защиты - кто его знает, в каком состоянии он будет возвращаться, может банально не хватить физических или магических сил его отрыть, и пошел дальше.
        Вдруг внутри черепа словно бы зацокали маленькие коготки, и тут же встревоженно ожил перстень. «Попытка заклинания разума». Ага, вот значит как. Сам Серж увидел плетения странной формы и высокой сложности вокруг, пытающиеся проникнуть в его тело и голову. Перстень создавал контрплетения, а Серж выставил самую сильную ментальную защиту, на которую только был способен, и тут атака прекратилась.
        Склон перед ним был негусто усеян всевозможным сгнившим или рассыпавшимся от ржавчины оружием, поодаль виднелся чей-то скелет, чьи коричневые кости просвечивали сквозь прорехи рассыпавшейся старомодной кольчуги и шлема. Да, как там траппер говорил - сходят с ума или не возвращаются? Похоже это оно и есть. Сильная ментальная атака к этому и приводит в большинстве случаев.
        Вот, наконец, и вершина. А вход? А вход - под двухметровым слоем земли. Серж осторожно поддел сложным заклинанием огромный куб земли - можно даже без транслятора силы обойтись - и вывалил его рядом. В котловане тускло блеснул засыпанный землей металл с незнакомой гравировкой - люк. Говорила мама - не лазай по канализациям…
        Как же эта хреновина открывается? Серж почесал затылок. А, была не была. Да и перстень подозрительно себя ведет, как магнитом руку притягивает. Ну что? Касаемся люка и наблюдаем, как он с легким шипением, сдвигая остатки земли плавно отходит в сторону. Внутри - скобы-ступени, как в колодце, только другого, непривычного дизайна. Так, ранец снимать не обязательно, пролазим и с ним, да и тут неглубоко - метров десять.
        Серж спрыгнул с последней ступени колодца. Вот такая же по стилю, как и люк сверху, гермодверь - матовый металл, неизвестные символы. Стоп, почему неизвестные? «Читай» - прошелестело в голове. Перстень что-то сделал со зрением и символы стали понятные, сложились в слова.
        «Контрольный вход. Только для обслуживающего персонала».
        Серж прижал руку к двери. «Ввод кода», - опять этот бестелесный голос перстня. Что у нас сойдет за код? Попробовать можно только это - Серж представил себе визуально тот лист с четырнадцатизначными цифрами. Ситанг, будем надеяться, что это высшая форма доступа.
        Дверь щелкнула, позволяя доступ. А откуда вообще берутся перстни архимагов? Как-то раньше Серж таким вопросом не задавался. И тут до Сержа донесся довольный смешок перстня. Вот как, значит. Ну, ехидная бестия, ладно…
        За дверью оказался небольшой коридорчик с двустворчатыми дверями, которые разъехались при приближении Сержа. Лифт? Хорошо. Ну что подскажет наш ехидный друг? Кнопок-то в этом лифте нет и очевидно не предвиделось, Древние предпочитали кнопки не нажимать.
        «Пять» - прошелестел голос.
        - Ну, пять.
        Пол ухнул из-под ног. Лифтовая кабина с огромной скоростью летела вниз, даря незабываемые ощущения съеденного утром завтрака, просящегося наружу. Ититская сила… Наконец кабина начала медленно тормозить, и встала. Двери открылись…
        Он стоял на площадке в верхней части огромного шарообразного зала. Тут же рядом - знакомый по видению ложемент и рядом знакомая шапочка-шлем. А вот вся поверхность шара представляла собой… Ба! Покрытие из мириадов переливающихся глазков, как две капли воды похожих на кабошон его перстня. Неисчислимое множество сложных плетений, пробегающих между глазками и собирающееся в сияющий белым шар, висящий в центре зала, от которого просто веяло Силой просто невероятной мощи - куда там тем потокам, которые раньше видел Серж. Сравнить просто было не с чем.
        Серж лег в удобный ложемент, тотчас же принявший форму тела, и натянул шапочку-шлем.
        Перед глазами побежали строки - диагностика оператора, найдены энергоинформационные импланты, совместимость оператора - девяносто два процента, коэффициент развития - пятьдесят шесть, уровень знаний - четырнадцать процентов…
        - Мы же сказали тебе - не ищи нас, - опять этот ранее слышанный голос в голове и образ непонятно кого в астрале.
        - Я искал ответы.
        - Ты пока не готов.
        - Когда я буду готов?
        - Тебе скажет малый энергоинформационный эффектор. Ты называешь его «перстень».
        - Как он мне скажет?
        Вместо ответа опять побежали строки - настройка эффектора, обновление связей, привязка к оператору, обновление данных, настройка имплантов оператора, оптимизация энергоинформационных потоков, настройка боевого эффектора (а, это они, наверное, про меч говорят) привязка к оператору, активация комплекса оператор-оружие…
        «А вот так и скажу» - снова смайлик, на этот раз четче и ярче, да и голос явно лучше слышен.
        «Проведена привязка».
        - А теперь уходи и не возвращайся, пока не позовем.
        - Спасибо. Что это хоть за место? - Серж спросил у голоса.
        - Тебе не надо это знать.
        Все, шутки кончились. Серж стянул шлем и встал с ложемента. Да, левел-апа не получилось, один факап. «Это фиаско, братан» - популярный мем интернета можно было поставить теперь и на его фото.
        «Это ты ничего еще не понял. Для тебя сейчас в самый раз».
        - Спасибо тебе, добрая шизофрения.
        Тут похоже перстень фигурально махнул рукой.
        Ладно, пора отсюда выбираться. Серж коснулся рукой двери лифта и вошел в кабину через распахнувшиеся створки…
        ГЛАВА 14
        - Что там было-то? - Тира буквально сгорал от любопытства, чуть-ли не выпрыгивая из-за руля.
        Серж совершенно не собирался в подробностях никому рассказывать о своей вылазке и ее результатах, даже Тире.
        - Да ничего. Меня атаковали магией разума, очень сильно. Когда очухался, нашел проход внутрь, но открыть не смог, там явно гостей не ждут.
        - И все? - по голосу Тиры можно было почувствовать недоверие. - Тебя не было восемь часов!
        - Наверное, в отключке валялся. Там был удар такой силы, что наверное только Сайлер бы отвел. Откопал, нашел люк, помучился с ним и опять закопал, чтобы никто не лез. Потом когда-нибудь попозже наведаюсь, как придумаю, как этот люк открыть. А пока будем заниматься другими делами.
        …Серж корпел над баллистическим вычислителем. Надо хотя бы сделать один для походного варианта миномета - надоело мотаться по порталам без тяжелого вооружения. Магия - это конечно хорошо, но если есть возможность ей помочь, то этим пренебрегать нельзя. Как хорошо, что в свое время, когда пошли баллистические калькуляторы, заинтересовался математикой для них, сейчас это очень пригождалось. А еще пригодилась помощь перстня, точнее Мая, так теперь он назвал его - МЭЭ, малый энергоинформационный эффектор, как-то не звучало, Мэй - как-то неприятные ассоциации навевало, пусть будет по-русски - Май. Перстень-симбионт, теперь настроенный на него, позволял обходиться без сложных расчетов и экспериментов, давая ценные данные.
        Серж посмотрел на вкопанное в шестистах шагах - или трех фарлонгах бревно и навел на него перекрестье дальномера. Так, цель захвачена, осталось только посмотреть на шкалу, дающую углы возвышения и выставить соответственно им треногу. Вводим поправки на ветер, и…
        Когда прогорел фитиль и ухнул миномет, колышек исчез во вспышке разрыва. Работает, однако, как и задумывалось. Все, теперь хорошо. Еще отстрел по паре мин и можно упаковывать, пойдет.
        «Погрешность около двух метров», - выдал данные Май.
        - Ну это просто замечательно, на такой-то дистанции.
        - Опять сам с собой говоришь? -- Тира как всегда подкрался незаметно.
        - Ну да, люблю проговаривать мысли вслух.
        - Раньше за тобой этого не замечалось. То сам с собою говоришь, то выпадаешь на некоторое время. Это началось после той горы, правильно говорили, что там с ума сходят. После нее ты сильно изменился.
        - Я такой же, как и был, - Серж пожал плечами. Не говорить же Тире, что эти «выпадения» были ментальным обменом с перстнем. - Просто в последнее время слишком много забот, а голова у меня одна.
        - Смотри, Серж, если что-то не то…
        - Сразу скажу. Мне самому это не надо.
        А беседы с Маем были весьма занимательны. Например, про разнообразие разумных на Изначальной. Сергей помнил про то, что на этой планете когда-то несколько тысяч лет назад схлестнулись в войне разные расы.
        «Расы Союза. Люди, урук-хаи и нагри».
        - Нагри - это кто?
        «Гномы - ваше название их расы».
        - Ладно. А враги?
        «Альваро, дварги, стриго».
        - Ну альваро понятно, это эльфары, дварги - цверги, стриго - вампиры. Но тут, как я слышал, есть еще много других рас, откуда они взялись?
        «Воюющие стороны завезли для вспомогательных работ и еще результаты генетических экспериментов».
        - Жестко. Даже слишком. Ну а драконы?
        «Драки? Нет, они сами по себе. Третья сторона конфликта, точнее наблюдатели, которую старались не трогать, очень сильная и развитая раса».
        - Как же все эти «очень развитые» расы скатились до уровня каменного века, имея технологии такого уровня, что их называют магией?
        «Никто не знает как, но исчезли все, кто был вне планеты, и связь с внешним миром. Те, кто был на планете в это время, остались тут. Война закончилась сама собой и разумные начали бороться за выживание».
        Ну что же, в ответе крылся еще больший вопрос. Катаклизм, вмешательство еще более могучих сил или еще что? Вот тебе и Изначальная, никакая не изначальная, а наоборот, вторичная.
        … Итак, цель - Орсод. Морской порт на юго-востоке Гравии, одна из зунландских колоний. Славится хорошей верфью, знаменитой орсодской сельдью, а также производством селитры, причем из месторождений природных нитратов, нитрокалита. Причем спрос на нее стал понемногу возрастать в последние полгода, еще перед войной - ее использовали как консервант для колбас, при варке хрусталя, а также для зажигательных снарядов баллист, пока местные не открыли по новой и пороховое оружие. Слава богу, до удобрений не додумались, а то бы все уже ходили больные от нитратов.
        Даже трудно догадаться, почему еще на такой лакомый кусок никто не покусился - вроде бы сам в руки просится. Гарнизон - маленький, город не особо бедный, тем более имеется производство сырья, ставшего в один момент стратегическим. И еще влобавок морской порт, хоть это и не имело большого значения в плане перевозок, но позволяло обеспечивать морепродуктами не только местных жителей, но и экспортировать продукцию далеко за пределы Гравии.
        - Стой! - Тиру и его группу, прошедшую через портал, встретила ощетинившаяся копьями и арбалетными стрелами толпа стражников.
        - Вы что тут все, совсем с ума подходили? Кто старший?
        - Я. А вы кто? - усатый стражник средних лет смотрел на них поверх наложенного болта на арбалете.
        - Разведка Особого Егерского полка Его королевского Величества Азариуса, армия Зунландии. Я командир полка полковник Ферлаг.
        - А ну слезай с коня, и вы все тоже. И оружие бросайте!
        - Ну все, это мне надоело, - Серж скастовал мощный «воздушный щит» и бросил его в толпу. Прямо страйк, забавно было наблюдать, как вдоль по улице прошлась невидимая волна, сбивая с ног и переворачивая стражников, выпустивших из рук копья и арбалеты и оставляя за собой клубы дорожной пыли.
        Тира спешился, и пройдя до лежащего стражника, поднял того за шиворот.
        - Еще раз. Старший кто?
        - Я…
        - Ответ неправильный, - кулак Тиры впечатался стражнику в челюсть. - Совсем, скотина, нюх потерял? Как отвечаешь старшему офицеру, быдло?
        Тира бросил стражника обратно на мостовую, брезгливо отряхивая руки в перчатках. Стражник встал на четвереньки, пытаясь подняться.
        - Простите, господин полковник! - Тира обернулся на голос, чуть не согнувшись пополам от хохота. К ним спешило недоразумение лет семнадцати, поправляя на ходу очки и придерживающее хлопающую по ногам саблю в ножнах. - Сержант Дориус, ополчение Орсода.
        Недоразумение неумело вытянулось во фрунт и отдало воинское приветствие, видимо считая таковым неловкий жест кулаком.
        - Вольно, сержант. Из мастеровых?
        - Нет, господин полковник. Студент Арзунского университета, пока нахожусь здесь, приехал на каникулы к родственникам...
        - И каникулы затянулись. Хорошо. Где регулярные части?
        - Вон там, - после некоторой заминки ответил Дориус. Вероятно думал, говорить или нет, но видимо осознание того, что непонятные вооруженные люди захватили портал, а он еще жив, перевесило природную подозрительность. - Готовятся.
        - К чему?
        - Смотрите сами, господин полковник, - Дориус махнул рукой в сторону бухты. На некотором отдалении, не входя в бухту, был виден странный корабль.
        - Ба, старые знакомые. Мастер, портал!
        - Понял, - Серж подбежал к управляющей консоли и начал над ней колдовать. - Готово, закрыт и привязан по доступу.
        - Сержант, нам нужен проводник. Мастер, где тебе лучше обороняться?
        - У самого берега, но на каком-нибудь уступе. Желательно скала, но с ровной поверхностью. Есть такая?
        - Есть, господин, эээ…
        - Зови меня Мастер.
        - Ронис, проводишь господ до Каменного Зуба, ну откуда раньше преступников сбрасывали.
        - Есть, - буркнул давешний стражник.
        - Тогда по коням. Вы остаетесь?
        - Так точно, господин полковник, у меня приказ оборонять портал.
        - Ну давайте, исполняйте приказ, - усмехнулся Тира. Удачи в невозможном деле, ребятки. Гномской морской пехоте вы годитесь только для смазки мечей, но рвение похвально.
        Бумм! С моря донесся звук пушечного выстрела, и палуба фрегата окуталась дымом. Серж аж поперхнулся на скаку от изумления. Гномы применяли артиллерию! Ну в принципе рано или поздно этого следовало ожидать. Серж увидел мелькнувшее в воздухе ядро и разлет каменных осколков у верха сторожевой башни. А ведь дистанция по прикидкам метров шестьсот. «Шестьсот пятьдесят девять» - Серж услышал внутренний голос Мая. По нынешним меркам это просто вундервафля, защитникам порта противопоставить нечего.
        Под цокот подков по камню, они преодолели подъем и выехали на круглую плоскую вершину скалы, откуда открывался прекрасный вид на бухту.
        - Идеально.
        - Не совсем, - Серж распаковывал вьюк, доставая дальномер. Май, конечно, это хорошо, но..
        «Да успокойся, расстояние и углы возвышения я тебе подскажу», - Май решил помочь.
        «Хорошо. Пусть расчет потренирутся», - ответил ему Серж.
        - Здесь скала, после каждого выстрела придется поправку вносить, - Серж начал заклинаниями проплавлять выемку под блин и углубления под ноги.
        Бумм! Ну вот и вершина второй сторожевой башни исчезла в облаке каменных осколков. Все, путь открыт.
        - Ну что, теперь немного подождем, - Серж видел, как гномский корабль маневрирует, шлепая по воде плицами гребных колес, становясь на внешний рейд.
        Группа споро собирала миномет из трех частей - сказались многократные тренировки. Надо дождаться, пока не пойдет десант на шлюпках, и пока они не преодолеют большую часть расстояния до берега. Главное сейчас - не спугнуть, не дать кораблю уйти, не высадив десант. Черт его знает, где он появится в следующий раз, и просто гарантировано, что там не будет группы егерей с минометом и Сержа. Эх, знал бы, что будет такое - взял бы в поход ракетную установку и зажигательные ракеты. Все-таки миномет - это не средство противокорабельной обороны, но за неимением кухарки… Будем любить дворника.
        Серж возился над раскрытыми ящиками с минами, накладывая на них проникающие плетения, поглядывая в сторону корабля. Там уже возились со шлюпбалками, понемногу спуская на воду закрытые шлюпки, похожие одновременно и на черепах своей окраской в темных разводах и частично на закрытые спасательные шлюпки его мира. Хорошо, гномы еще не додумались до свободнопадающих шлюпок, тогда бы эта шобла действовала почти молниеносно.
        - Гром, ко встрече готовы.
        - Отлично. Ждем твоей команлы.
        Серж осторожно опустил покрытую красными плетениями мину в ствол и навел прицел точно в середину корабля, над гребным колесом.
        - Давайте теперь, тренируйтесь. Первый выстрел у вас как в тире, цель идеально неподвижна.
        Серж отстраненно слушал, как расчет замерял дистанцию, выставлял угол возвышения и делал поправку на ветер. Сам он достал из ранца мешочек со специально подготовленными медными дисками и начал набивать ими подсумки на поясе. Все, ждем.
        Гномы наконец справились со спуском шлюпок на воду. Было видно, как шлюпки заполняются десантом и зарываются люки. Опа, что это? После закрытия люков несколько магов на палубе начали накладывать на шлюпки защитные рунные плетения, понятно, старая добрая гномская школа магии. Ну что же, это вам мало поможет.
        Шлюпки, выстроившись во фронт, медленно ползли по поверхности воды, было видно, как весла загребают воду. На корабле началось какое-то движение, над гладью воды доносились обрывки резких команд. Ббам! Корабль окутался огромным сизым облаком из которого полетело множество ядер. Видимо решили обезопасить высадку, оказав артиллерийскую поддержку десанта бортовым залпом, сбив защитников и их укрепления с пляжа.
        Так, вот уже шлюпки подошли почти на кабельтов к пляжу, уже защитники бестолку осыпают стрелами и небольшими файрболами закрытые шлюпки. Ну что, самый момент.
        - Расчет, пли! - Серж присел и зажал руками уши.
        Бомм! Мина ушла. Серж проследил, как она, сверкнув, прошла через магическую защиту корабля и с отчетливым звуком рванула на палубе.
        - Отлично, накрытие. Беглым пли! - хотя каким тут беглым, ствол всего один.
        Серж отбежал на десяток метров и сжал кулаки с медными дисками. Отлично, теперь потанцуем. Сначала правый фланг, они дальше всего. Серж взмахнул обеими руками. Небольшие серые шарики, непохожие на файрболы, которые мало кто мог увидеть, но результат видели все - две крайние шлюпки превратились с грохотом в огненные шары. Опять, быстрее… Хотя и так это плетение отработано на автомате, пара секунд - и новые снаряды сорвались с рук. Защита шлюпок остановить их не могла, в этом всегда и заключалась сложность - магические удары мог сдержать непосредственно только маг, и то уровень силы которого мог сравниться с атакующим. А Силы Серж вложил в каждый шарик немеряно. Фух, вроде все. Все десять шлюпок, на каждой по двадцать или тридцать гномов, уничтожены. Что там наши доблестные минометчики делают?
        Расчет в это время запустил пятую мину по кораблю и попал точно в гребное колесо. Корабль гномов представлял довольно жалкое зрелище - на месте грот-мачты торчал жалкий огрызок, видимо прямое попадание, проломлен фальшборт, надстройки изрешечены, черными пятнами видны валяющиеся трупы во флотских мундирах. Плицы одного гребного колеса выломаны и торчали вбок.
        - Прекратить огонь. Ну что, командир, возьмем кораблик себе?
        - А что, мысль хорошая. Местные нам, надеюсь, помогут?
        Словно услышав этот разговор, корабль ожил, и неуклюже описав циркуляцию повернулся другим бортом и дав бортовой неприцельный залп виляя и ползя словно раненая черепаха стал понемногу удаляться в море.
        Серж плюнул от досады. Законная добыча уходила.
        - Мину в ствол!
        «Дальность девятьсот, угол возвышения - сорок пять, поправка на ветер - слева два» - Май подсказывал, не дожидаясь команд минометной обслуги. Бомм! Последняя мина рванула у кормовой надстройки, как там она у моряков называется - ют, что-ли. Будем надеяться, что заодно с ютом зацепил и баллер или перо руля.
        Серж, уже ни на что не надеясь, метнул шарик с кумулятивным плетением на глаз - и чудо, на такой дальности-то - увидел вспышку посередине бизань-мачты, которая переломилась пополам, и остатки стеньг рухнули вниз.
        - Пропустите, что вы себе позволяете!
        Серж с Тирой синхронно повернулись на каблуках. На спуске, заботливо уложенный мордой в пол бойцами лежал человек в довольно хорошем камзоле, за ним испуганно жались друг к дружке несколько стражников, выставив мечи и копья под прицелом винтовок и револьверов егерей.
        - Поднять, отряхнуть, представить! - Тира шагнул вперед. - Кто такой?
        - Бургомистр свободного города Орсода, глава купеческой гильдии мэтр Питус, - толстяк небольшого роста обиженно отряхивался. Как же, такого большого человека посмели тронуть, и кто? - А вы кто?
        - С каких пор Орсод стал свободным?
        - С тех пор, как Зунландия пала.
        - И с тех пор вы решили прибрать к рукам город? Да, пора тут навести порядок. Вяжите этого торгаша и поехали в купеческую гильдию объяснять издержки борьбы за независимость. Мастер, скачи к порталу и вызывай подкрепление, думаю, роты егерей хватит. И пару минометов, есть работа по нашему профилю.
        - Есть, - Серж вскочил на коня и начал аккуратно спускаться по каменной осыпи.
        ...Этот день Белин запомнит на всю оставшуюся жизнь. Все сначала шло просто замечательно. Капитан корабля утром собрал всех офицеров в кают-компании и объявил цель - прибрежный зунландский город Орсод. Слава богам, не было патриотических стенаний о гражданах человеческого государства, стенающих под гнетом сатрапов прогнившего и развалившегося зунландского режима и страждущих освобождения доблестной дварфской армией и прочих забубенных речуг из репертуара заместителей по политической работе (а заодно и штатных особистов), у которых открыл рот - рабочее место готово.
        - Захватываем, - просто и емко сказал капитан. - Грабить горожан запрещаю, а то место на нок-рее свободно. Нам не нужны тут герои-подпольщики.
        Ну захватываем, так захватываем. Второй город уже на памяти Белина, технология отработана. Надо только отдать распоряжение, чтобы пушки выкатили на палубу заранее, две - чтобы не мучиться в бою. Одну банят и заряжают, вторая стреляет.
        Корабль лег в дрейф в шести кабельтовых от берега, вне досягаемости баллист на сторожевых башнях.
        - Ну, давай, лейтенант, - хлопнул его по плечу старший канонир. - Ты сам по себе, а я на батарейной палубе, если что.
        Ну а Белин занялся привычным делом - обезоруживать сторожевые башни. Прицел выставлен, запальник к отверстию, выстрел! Пушка подпрыгнула вверх, стряхивая с себя мешки с песком. Все, первая башня готова, вон как камни от зубцов полетели в разные стороны. Так, теперь ко второй пушке… Ббам! И вторая башня так же теперь бесполезна. Белин почувствовал прилив гордости - два выстрела, два попадания!
        - Пушки обратно на батарейную палубу, - он кивнул матросам орудийной обслуги.
        Корабль захлопал плицами на воде, подтягиваясь на внешний рейд - готовился к высадке десанта. Ну тут ему делать больше нечего, уж шлюпки-то спустят без него, не надо под ногами путаться. Он спустился на батарейную палубу.
        - Молодец, лейтенант! Два выстрела, два попадания - это результат! - старший канонир, посасывая незажженную трубку - курить на батарейной палубе строго запрещалось - с чувством пожал ему руку.
        Орудийная обслуга тем временем споро заряжала орудия правого и левого бортов.
        - Сейчас поддержим десант огоньком, - старший канонир любовно похлопал по казеннику орудия. - Вон, уже высыпали, черти.
        В открытый орудийный порт было видно бегающие по пляжу в поисках укрытий фигурки вооруженных людей. Груды камней, невысокий парапет, завалы бревен - видно, что берег был незащищен со стороны бухты, вся система защиты опиралась на сторожевые башни с баллистами по бокам у входа в бухту. По идее строителей порта они должны были перекрестным огнем топить нападающих еще на внешнем рейде, но… Вооруженных такими же, только еще более слабыми корабельными баллистами. С дальностью около кабельтова и слабым разрушительным действием - на дальнобойную артиллерию и ее тяжелые ядра подобные сооружения рассчитаны явно не были.
        Через порты внизу были видны спущенные на воду шлюпки и спускающийся в них тяжеловооруженный десант. Вот люки закрылись, с боков выдвинулись весла - все по-старинке, подумал Белин. Поставить на шлюпки магомотор и гребное колесо сзади сочли непозволительной роскошью - ничего, морпехи парни сильные, погребут. Нечего прохлаждаться, уж три-четыре кабельтовых на веслах осилят.
        Тяжеловато идут, но больше половины уже одолели. Теперь надо поддержать десант артиллерийским огнем, они входят в зону действия легкого оружия обороняющих пляж.
        - Разобрать цели слева направо, товсь, пли!
        Хорошо, хоть Белин успел заткнуть мизинцами слуховые проходы и открыть рот - десять пушек левого борта грохнули так, что он почувствовал всем телом сильную ударную волну.
        - Хорошо пошло, - старший канонир с удовлетворением цокнул языком. - Перезаря…
        Раздался свист и взрыв на верхней палубе, такой, что железо палубы прогнулось и сверху посыпались обломки деревянного шпангоута, бревнами калеча возившихся у пушек канониров. Белин не удержался на ногах и упал на пол. Опираясь на пушку, он машинально глянул в порт и обомлел - шлюпки с десантом взрывались одна за другой, две, вот еще две… Что это вообще такое? Снова взрыв на палубе, страшный грохот и треск обшивки.
        - Похоже, упала мачта, - ошеломленный старший канонир оперся на внутренний борт. Чем они нас так?
        - Не знаю, - Белин покачал головой. Еще бы спросил как в старом гномском анекдоте «А нас-то за что?». - Я вниз, в машинное.
        Белин проскочил вниз через опущенный подъемник крюйт-камеры, там дверь, через которую можно было попасть в машинное отделение. Так, скорее, мимо стеллажей с пороховыми картузами - неуютно возле них находиться, однако, хотя и понятно, что если рванут, не то, что от стоящего рядом, от корабля ничего не останется. Хотя стоп! Белин начал вращать рычаг подъемника, поднимая платформу вверх. Еле успел - взрыв, и по не до конца поднятой платформе что-то ударило, вниз через щели посыпались щепки. Ну теперь окончательно дожать ворот… Все. Готово.
        Белин отдраил дверь в машинное отделение и бегом бросился к переговорной трубе между моторами. Хорошо, что чуть-чуть не успел, очередной взрыв и труба изрыгнула видимый столб едкого дыма и щепок.
        - Мостик, вызываю капитана! - Белин орал во всю мощь своей глотки в трубу. Та так и продолжала молчать.
        Что с капитаном? Убит, ранен, не может ответить? В любом случае надо выводить корабль из-под обстрела, иначе сгинут все. Ладно, начинаем действовать сами. Перекидываем ремни на редукторах на самый малый и запускаем моторы…
        Бррх! Белина немилосердно бросило на фальшпол моторного отделения и приложило спиной и головой о станину правого мотора. В левом борту зияла приличных размеров дыра с вогнутыми неровными рваными краями, через которую было видно искореженные и погнутые плицы левого колеса, большая часть из них была вырвана с корнем, а кожух вообще оторвало. Каким-то чудом взрыв и осколки не задели Белина, наверное, задержала железная обшивка борта. Твою же за ногу! На одном колесе далеко не уйти, да и управлять кораблем тоже почти невозможно. Белин рванул рукоять редуктора на «полный ход» и побежал на корму, в рулевое, вставить тяжелый железный дрын аварийного румпеля в гнездо. Теперь руль придется поворачивать вручную и по наитию, следуя хорошо развитому пространственному воображению чтобы уйти в сторону открытого моря, а то корабль из-за одного колеса начал циркуляцию, вот, уже повернулся правым бортом к гавани.
        На орудийной палубе грохнули оставшиеся пушки правого борта. Да какого черта порох переводить, лучше бы здесь помогали! Вроде выравнивается, но придется так лавировать… Уходим.
        И тут грохнуло прямо над головой Белина. И опять чудо - не задело, хотя над головой появилась нехилая дыра и корабль стал хуже слушаться руля, похоже, задето либо перо, либо погнуло баллер, все одно плохо. Но уходим же, уходим.
        Грумх, - звук падения чего-то тяжелого вызвал очередное сотрясение корабля. Еще что ли одна мачта упала? Совсем плохо. Но сейчас не об этом думать надо, главное рыская увести корабль как можно дальше в открытое море, подальше от этого неожиданно зубастого города.
        Белин вращал тяжелый румпель, чувствуя, когда корабль пытался повернуть в неуправляемый занос. Ну сколько уже там можно одному тягать это железное бревно, в глазах уже темнеет. Жаль, никаких часов нет, корабельная клепсидра стоит наверху, в рубке. При такой работе чувство времени совершенно теряется, кажется, что прошел час, а на самом деле минут десять - адреналиновое замедление времени, однако.
        В коридоре рулевого отделения послышались тяжелые шаги по фальшполу, перемежаемые отборным матом, и в дверь вошел старший комендор.
        - Все, стоп машина! - весь в пороховой копоти, с окровавленной головой и разодранной форменке комендор замахал руками. - Ты так нас всех убъешь!
        Белин отпустил румпель, поставив его в специальное гнездо в нейтраль, корабль сразу же начал уходить в циркуляцию. Отталкиваясь от стен и цепляясь за переборки, он влетел в машинное и переключил редуктор на «стоп». Маховик колеса лениво сделал треть оборота и остановился.
        - Мы смогли отойти? - Белин пытался отдышаться.
        - Да, в открытом море. Минут двадцать ты шел. Спасибо, что не растерялся.
        - А что было про «всех убъешь»?
        - На артиллерийской палубе все пушки посрывало со своих мест, покалечило обслугу. В основном кому-то ноги переломало, да и тяжелые есть. Но если бы не ты, мы бы все там и легли.
        - А что капитан?
        - А нет больше капитана. И никого из офицеров, кроме нас.
        - Как это???
        - А ты выйди на верхнюю палубу, посмотри.
        Белин, пошатываясь, дошел до крюйт-камеры, поднялся по маленькому трапу до батарейной палубы, думая, прибьют ли его по дороге или нет. Батарейная палуба была завалена пушками, в основном лежащими на боку, человек десять валялись на полу в разных позах, со стонами и матом-перематом, все в крови, над одним склонился корабельный лекарь, по совместительству маг жизни. Пара тел, накрытых пушечными чехлами - этим явно лекарь уже без надобности.
        Теперь наверх, по изломанному трапу, с зияющими кое-где пролетами вместо ступеней. Ну вот теперь полюбопытствуем и заодно исполним профессиональный долг, оценим повреждения.
        По палубе плескались, перекатываясь, лужи крови. Стараясь не смотреть на трупы, Белин сел на палубу и прислонился спиной к уцелевшему обломку фальшборта напротив пенька, оставшегося от грот-мачты, улетевшей за борт вместе с такелажем, лишь сиротливые обрывки канатов, пропитанные кровью, валялись на палубе. Бизань обломана наполовину, обломанные стеньги торчали по бокам, видимо сметая во время поворотов все за борт. Фок-мачта уцелела, но толку с нее было мало - лохмотья рваных измочаленных убранных парусов висели, болтаемые легким ветерком.
        С надстройками было все ясно - от их осталось одно название и изрешеченные стены, особенно досталось капитанской рубке, находившейся на шкафуте, перед гребными колесами. Неизвестные снаряды людей рвали тонкую металлическую обшивку деревянных надстроек как бумага протыкает карандаш. Точнее, это точно не карандаш - в луже крови перекатывался от легкой качки небольшой, с вишню размером, металлический шарик. Вот он, маленький убийственный аргумент. Взгляд Белина упал на разорванного пополам моряка, и он еле успел повернуть голову, чтобы не заблевать и без того перепачканную форменку. Его долго полоскало до тех пор, пока уже рвать стало нечем, даже желчью. Последние позывы застали его, когда он уже высунул голову за борт, на остатки того, что раньше было гребным колесом.
        - Лучше? - старший комендор склонился над ним.
        - Лучше, - Белин вытер рот рукавом.
        - Ну тогда пошли искать то, что нам пригодится.
        Белин побрел за комендором на мостик, переставляя чугунные ноги.
        - Вот же невезуха, - комендор держал в руках половинки связного артефакта.
        - Да, - вяло согласился Белин, которого все равно все еще мутило. От всего окружающего - вида и запахов крови, желчи и фекалий. В рубке живых не было, и только по фрагментам мундиров можно было опознать тех, кто еще с утра сидел с ним в кают-компании, которой тоже уже не было.
        Невезуха заключалась еще и в том, что в рубке не осталось ни одного целого навигационного прибора, все было искорежено от секстанта до компаса, не говоря уже о вдребезги разнесенной клепсидре. А это значит, что даже положение судна в океане не измеришь, только примерное направление на стороны света по солнцу.
        А также что корабль теперь предоставлен сам себе. С разбитым гребным движителем и без парусов. Хотя в трюме и есть запасные паруса, на фок-мачту хватит, некому с ними управляться. Десант погиб весь на тех шлюпках, а это две сотни гномов. Да еще из экипажа погибло больше полусотни, сколько еще умрет от ран… Капитанская каюта на полуюте, в которой можно было попробовать найти второй комплект навигационных инструментов, превращена в щепки, рулевое управление повреждено последним снарядом людей, который дополнительно разнес и эту самую пресловутую каюту. Жилые каюты тоже представляли собой еще то решето. И как теперь прикажете с оставшимися в строю сорока членами экипажа, основную часть из которых представляли артиллеристы - слава богу, стальное покрытие верхней палубы мало пострадало от снарядов людей, выдержала славная гномская сталь - управлять кораблем? Для хотя бы латочного ремонта нужно пристать к какому-нибудь острову, но вот беда - у этой оконечности Гравии острова можно пересчитать по пальцам, а от берега материка их относит океанским течением, Трамстормом. Без полноценного движителя
преодолеть его невозможно, остается только дрейфовать и надеяться на то, что не налетит шторм и не затопит корабль через пробоины у ватерлинии… Стоп! Белин хлопнул себя по лбу. Совсем отвык от работы! Пора брать уцелевших моряков и идти заделывать пробоины, иначе дрейф будет недолгим.
        ГЛАВА 15
        Тира прохаживался взад-вперед перед залом, в котором собрали членов купеческой гильдии - по существу, представляющую до сегодняшнего момента власть Орсода.
        Собирали их егеря, выдергивая из домов и насильно провожая в гильдию под конвоем, вон, у некоторых то бланш на пол-морды, то шишки на голове - ну не хотели господа хорошие добровольно идти на собрание, привыкли чувствовать себя вольготно и считая, раз они здесь власть - остальные им не указ. Поддерживал их в этом начальник местной Стражи, теперь раскачивающийся на веревке на площади, где в последнее время казнили многих несогласных с политикой гильдии, как выяснилось при расспросах местных жителей. Компанию главному местному полицейскому составляли его подручные и господин мэр-купец, по чьему приказу и творился этот беспредел. Ну что могут простые рыбаки и ремесленники противопоставить власти барыг, сращенной с организованным криминалом оборотней в погонах?
        Распахнулась с шумом дверь и в зал влетел отправленный мощным пинком егеря господин в разорванном платье, очередной уважаемый член купеческой гильдии.
        - Господин полковник, доставлен рыбопромышленник Варен!
        - Почему так долго, сержант?
        - Не хотел ехать, пытался отстреливаться из арбалета. Один из наших ранен…
        - Что вы сказали, сержант? Я отдавал прямой приказ применять оружие к тем, кто не подчиниться, а это дерьмо еще и отстреливалось? - Тира взвел курок револьвера и выстрелил в лежащего на полу купца.
        - Вам все понятно?
        - Так точно, господин полковник!
        - Э-э-то произвол! - сзади раздалось робкое блеяние.
        Тира обернулся. Очередная жирная туша моментально съежилась под его взглядом. Тира молча подошел и подняв купца за воротник, посмотрел ему в глаза, где чиновничья наглость сменилась на животный страх.
        - Кто таков?
        - Э-э-э…
        - Это владелец меняльной конторы мэтр Капло, - подал голос один из присутствующих.
        -- Взять его и отвести к той стене, - Тира мотнул головой двум егерям. - Кто-то еще желает высказаться? Нет? Расстрелять этого урода.
        Два выстрела из ружей, и тело неудачно подавшего голос ростовщика медленно сползло на пол.
        - Кто считает, что это произвол - прошу пройти к той стене. Остальные сейчас подходят по одному сюда, пишут свое имя на этой бумаге, - Тира показал заранее разлинованный лист, - и приносят магическую клятву на верность лично мне и баронству Ферлаг.
        …Этот ход подсказал Тире Серж, когда они обсуждали свое новое территориальное образование.
        - Я считаю, что нам надо создавать свою провинцию. А то мы как-то и вроде отстаиваем возрождение Зунландии после войны и вроде как ничего не имеем в качестве опорной точки. У нас есть базовый город - Истор, потенциально есть Карис, будут еще присоединенные города и земли, а юридически мы не представляем собой ничего. Любой наследник короны может явиться сюда и все отобрать на законных основаниях. Извини, командир, но отдавать я это за спасибо не намерен.
        - Так-то оно так, но… Как мы можем от этого обезопаситься? Формально эти земли и города являются зунландскими заморскими территориями, то есть практически колониями, а мы зунландскими подданными. И наш лозунг, под которым мы делаем свое дело - возрождение Зунландии. А то, что мы делаем это своими силами и пока что на свой деньги, не трогая королевскую казну, никого не волнует. Да и счастье, что они не проводят связь между нами и казной, тогда бы нас ничего не спасло.
        - Я понимаю, звучит глупо, но может быть нам создать свое государство? В нашем мире заморские колонии отделились от метрополии и завоевали независимость. Правда, тогда мы сразу теряем легитимность и становимся сепаратистами и изменниками. А также о поддержке населения можно навсегда забыть.
        - Вот поэтому и не будем ничего радикально менять. Останемся подданными короны, благо со знаком королевского доверия ни одна собака ничего сделать не сможет. Но дело-то в том, что по ленному праву мой сюзерен не пожаловал мне ничего, а объявить эти земли своими - самозванство.
        - Не большее, чем объявление всяких благородных недоносков себя королями Зунландии. Здесь по крайней мере пришить узурпацию и сепаратизм нам не смогут. Сюзерен мертв, мы подчиняемся только покойному Азариусу.
        - Все равно это коронное преступление, - вздохнул Тира.
        - Нет, если не объявлять Истор и Карис владениями барона Ферлага. А у новых членов требовать клятву баронству Ферлаг.
        - Извини, Серж, юридически это полная хрень. На нас посмотрят, как на дураков.
        - Пускай смотрят. Мы в колониях. Что там в королевском «Уложении о колониях» записано? Что любой, кто пожелает, может получить в собственность двадцать акров земли, при условии, что земля еще не принадлежит Зунландии и что он сможет ее обрабатывать.
        - Ты предлагаешь мне взять индейскую территорию и объявить ее своим владением? Пойдут проблемы с индейцами или орками.
        - А если они сами не хотят эту землю?
        - Ты имеешь ввиду…
        - Да нашу подземную мануфактуру на запретных землях. Зарегистрируй ее в мэрии Истора на свое имя. Баронство есть, земля есть, обрабатываем ее исправно. А то, что лен получен не от сюзерена ввиду смерти последнего, а является собственностью по закону о колониях, роли не играет. Таким образом, уже можно будет говорить о баронстве Ферлаг как о земельном образовании, принадлежащем барону Ферлагу. А законно или незаконно - будем разбираться после реставрации монархии с новым королем. Пускай потом проплаченные законники-крючкотворы доказывают твое право. Надо же с чего-то начинать.
        - Уговорил. Одним проступком меньше, одним больше…
        В мэрии Истора их выслушали с определенным удивлением, но после предоставления необходимых бумаг и разговором с представителем племени Желтого Сурка Тайанитой Тира стал законным обладателем двадцати акров земли в Запретных землях.
        Тира с Сержем уже хотели уйти, но их окликнул мэр Истора Далет.
        - Подождите, господин барон.
        - Да, господин мэр?
        - Вы теперь оставляете нас? - Далет с каким-то сожалением смотрел на Тиру.
        - В каком смысле?
        - Ну у вас есть теперь своя земля, вы, наверное, хотите переселить туда из города своих людей?
        - Да вообще-то пока не думал об этом. А что вас беспокоит?
        - Мы тогда останемся совсем без защиты, - решился наконец мэр. - Да и рабочие руки ваших людей в городе и полях совсем не лишние.
        - Не беспокойтесь, Далет. Я не собираюсь ничего менять. То, что я теперь официально владею клочком земли, ничего не меняет, это нужно было мне для других целей.
        - Мы видели, сколько вы смогли сделать за прошедшие месяцы. Население увеличилось в два раза, не считая военных. Город постепенно расстраивается, земли мы уже обрабатываем больше, у людей увеличился достаток. К тому же мы надеемся на ваши будущие мануфактуры. И на вашу защиту. Егерский полк, который подчиняется лично вам. То, что было в Карисе, могло случиться и здесь, но вы смогли их защитить. А о будущем? Когда мы победим, сюда могут прислать кого угодно, и этот назначенный человек может такого натворить…
        - Если вас это так беспокоит, мэтр Далет, давайте подпишем договор между свободным городом Истор и баронством Ферлаг. Впишите, что туда хотите и передайте мне, а я подправлю и мы его подпишем. Но повторяю, в этом пока нет нужды. Я прекрасно помню, как вы приняли нас и наших людей, когда мы в этом нуждались, и добра не забываю. Так что выдохните и успокойтесь. А пока разрешите откланяться…
        … - Ну что, осмотрим наши новые владения? - Тира дождался, пока Серж взберется на коня.
        - Осмотрим. Тем более нам здесь придется задержаться.
        Задержаться здесь точно придется. Наладить власть, управление и оборону города. Рота егерей здесь так и останется, помогать наводить порядок местной Страже, отфильтрованной с помощью простых граждан. В результате кое-кого повесили, кое-кого просто пнули под зад, а некоторых наоборот, даже повысили. Студент-ополченец Дориус стал теперь Стражем, как и другие минитмены - а что поделать, кадровый голод. Ну а те, кто провинился перед властью, будут оттачивать мастерство строителей на восстановлении сторожевых башен и возведении форта на Каменном Зубе. Серж планировал там поставить ракетную батарею - вот и пригодились разработки по управляемым ракетам, и боеголовки теперь будут не фугасные, а кумулятивные. Если бы тогда они были в распоряжении Сержа, корабль гномов не ушел бы потрепанный, а лежал бы разобранный взрывом крюйт-камеры по щепкам на дне бухты.
        Ну теперь повторения ошибок не будет - по миномету на каждой башне и ракетный форт прикроют не только акваторию, но и будут держать под контролем город с окрестностями, если вдруг местным захочется вдруг поиграть в демократию, а точнее в охлократию с плутократией. Нет, дорогие граждане, теперь вы оккупированная территория с оккупационной администрацией и урезанием прав и свобод, сами доигрались.
        Военным комендантом города Тира назначил того самого одноногого егеря-интенданта, у которого было удивительное качество - он умел руководить. Серж в свое время насмотрелся, как хорошие командиры при выходе на гражданку становятся очень дерьмовыми начальниками - видимо сказывается профессиональная деформация. Был бравый полковник, за которым в огонь и в воду - стал непонятным куском чего-то, у которого все из рук вон плохо, дела не делаются, люди разболтаны. А у интенданта все было схвачено, все на мази и персонал носился, как наскипидаренный. Талант, однако. Когда Серж поделился с Тирой этим наблюдением, тот только пожал плечами.
        - А что тут удивительного? Майор Донови из богатой купеческой семьи, младший сын. Дело досталось старшему, а младший из чувства протеста и жажды приключений на пятую точку записался в армию. Приключений ему хватило, дослужился до майора егерей, а когда ногу потерял, остался в полку интендантом. И полк никогда не испытывал ни в чем нужды - вот тут ему и пригодились отцовские уроки. Даже жалко было бы, если бы в свое время он остался на гражданке. Так что справится без проблем, даже не сомневайся, - Тира подмигнул Сержу.
        А справляться - придется очень сильно постараться. Тира с Сержем и четверка егерей для охраны выехали из богатых купеческих кварталов и как будто отрезало. Покосившиеся дома, грязные улицы, еще не до конца заваленные нечистотами, неопрятного вида лавочки с сомнительными товарами… Блеск и нищета любого богатого города.
        - Вот она, изнанка роскоши. Посмотри, командир, даже люди здесь другие.
        - Ну а что ты хотел, Серж? Это так везде. Есть те, кто работает за хлеб, и те, кто ест на золоте. У вас разве не так?
        - Не совсем…
        Сержу вспомнилась давняя, лет пятнадцать этак назад служебная командировка в один богатый город. По поведению даже в поезде было понятно, кто откуда - громкие говорливые довольные соотечественники и какие-то подозрительно тихие жители другого города. Глаз это не резало, но было сразу заметно. Потом, когда он вышел из расположения части далеко за авиагородком, чтобы доехать до метр