Внимание! Добавлено второе зеркало: www.ruslit.online, для тех у кого возникли проблемы с доступом.
Слишком большие разделы: Любовные Романы, Детективы, Зарубежныая Фантастика и их подразделы, разбиты на более мелкие папки, по алфавиту.

Сохранить .
Лукоморье, XXI век
        shellina
        Amaranthe
        Обычный подросток XXI века даже и не подозревал, что родители отправляют его в глушь, лишенную всех привычных для него благ цивилизации: интернета, сотовой связи и даже телевидения. И все это скрывается в детском оздоровительном лагере со странным названием: «Лукоморье». Скука и тяга к приключениям открыла для Игоря другую сторону этого места, где он сразу же попадает в круговорот событий, основной целью которого является: найти и спасти таинственного Ваську. Во время своего квеста Игорю предстоит познакомиться с многими обитателями этого странного сказочного места и пережить немало приключений.
        shellina, Amaranthe
        Лукоморье, XXI век
        Глава 1
        Игорь посмотрел на экран своего новенького смартфона, где появилась надпись: «Нет подключения к интернету» и перевел взгляд на значки сети. На обоих значках стояли симпатичные крестики, показывающие, что сети точно нет. Родители, как будто издеваясь, подарили этот самый смартфон в честь окончания учебного года перед самой поездкой. А поездка шла бонусом, который был Игорю абсолютно не нужен, и насчет которого он сильно поругался с мамой. Придумали же тоже вместе с отцом в лагерь его отправить. Может для них это было круто, когда они были молодыми, во времена динозавров, то есть, а вот для тринадцатилетнего парня, окончившего седьмой класс, эта поездка представлялась ссылкой на каторгу.
        - Ну, ваще, что за бедлам? - раздались со всех сторон недовольные голоса, а сосед Игоря раздраженно вытащил из ушей наушники. Похоже, что ассоциации с каторгой были не только у Игоря, но и вообще у всех ребят и девчонок, которые находились с ним в этом автобусе.
        Автобус, с наклейками «Дети», на котором они ехали уже почти три часа, в сопровождении двух автомобилей полиции, тряхнуло, и Игорь неудачно ударился коленкой о спинку соседнего сиденья.
        - Оу, больно, - не удержался он от вскрика и принялся потирать больное место. - Мало того, что сеть пропала, так еще и едва не покалечился, даже до места не доехав. Интересно, а там тоже сети не будет?
        - Не будет. Вообще никакой цивилизации, - к нему повернулся рыжий пацан, сидевший как раз на том сиденье, о которое ударился Игорь. - Электро раз в день дают, вечером на три часа, до отбоя, только и успеваешь мобилу подзарядить. Но я уже второй раз в эту дыру еду, поэтому вот, догадался с собой взять, - он немного приподнял руку и Игорь с соседом увидели ноут. - Заряда как раз на день хватает, если фильмы гонять. Я почти терик накачал, так что жить можно будет. Для игрух немного слабоват, конечно, но все равно будет в разы веселее, чем в прошлый раз.
        - Круто, - одобрил предусмотрительность рыжего сосед Игоря. - Костян, - он протянул руку, которую рыжий пожал.
        - А я Леха, - рыжий вопросительно посмотрел на Игоря.
        - Горын, тьфу ты, Игорь, - представился Игорь, пожимая руки своим новым знакомым. - Вам лет-то сколько? Мне тринадцать.
        - Аналогично, - кивнул Костян.
        - Ух ты, класс, значит, все одногодки, - одобрительно кивнул Леха.
        - А что это вообще за место такое «Лукоморье»?
        - Да дыра, - махнул рукой Леха. - Зато аутентичность славянского быта, - прогнусавил он, явно кого-то передразнивая. - Но эта аутентичность только на рекламных плакатах изображена. Обычная деревня, только под оздоровительный лагерь переделанная.
        - Как переделанная? - спросил Костян.
        - Табличку перед въездом налепили. Больше разницы не заметил.
        - И как оздоравливают? - не удержался от вопроса Игорь.
        - Комарами по ночам и речкой днем, это если жарко. Хоть бы дожди пошли, тогда электро на целый день врубят, и по избам сидеть заставят, можно весь день тогда киношку смотреть. А не проводить оздоровительные сеансы, отгоняя комаров и периодически попадая в крапиву.
        - Леха, а тебя за что в этот лагерь, да еще второй раз? - сочувственно спросил Костян. Игорь тоже посочувствовал рыжему Лехе. Сам он плохо себе представлял, как бы один раз прожить с аутентичными комарами и полным отсутствием связи с внешним миром.
        - Да мать в голову себе вбила, что мне надо чаще на воздухе бывать. Вот и выбрала самую отстойную дыру, где ни Интернета, ни вообще связи никакой нет. Говорит, что ее достало, что я много времени за компом провожу, - кисло поведал Леха. - И почему она и все ее подружки так третируют нас - продвинутое поколение, и считают во всех бедах виновными компьютеры? Еще и трындят постоянно, что во времена их детства их домой с улицы чуть ли не ремнем загоняли. Врут и не краснеют. Разве можно столько времени проводить на улице? Вот на фига ей этот воздух сдался? А я должен теперь страдать целых две недели, да еще за такие бабки. Лучше бы мне новую видюху поставили.
        Игорь и Костян вздохнули. Они были абсолютно полностью солидарны с Лехой. Их предки приводили подобные же аргументы, когда почти силой запихивали своих чад в этот автобус, отправляя в далекий путь на съедение комарам.
        - Еще и полиция постоянно рядом едет, наверное, чтобы никто не сбежал, - Костян выглянул в окно и показал на мигалки полицейских машин.
        Автобус начал замедлять ход.
        - О, кажется, подъезжаем. Сейчас свернем с асфальта, по лесу километров семь проедем и все - на месте, - проинформировал их Леха.
        Когда автобус поехал по лесу, стало не до разговоров. Потому что трясло так, что даже зубы клацали. К тому же, когда уже был виден забор усадьбы под названием «Лукоморье», их чуть не вытеснили с дороги, обогнавшие их маленькую колонну три большущих, дорогущих джипа с затемненными окнами. И даже полиция ничего им не сделала. Обе полицейские машины свернули на обочину вместе с автобусом, уступая джипам дорогу.
        - Наверное, какие-то крутые отдыхать едут, - проводил машины взглядом Леха.
        - И уж наверняка не в «Лукоморье», - негромко добавил Игорь.
        - Да уж наверняка.
        Автобус въехал в ворота и остановился.
        - Ну что в одну избу пойдем? - шепотом спросил Леха новых знакомых. - Здесь всех по избам расселяют, ну сами увидите.
        - Почему нет? - пожал плечами Игорь. Раз придется просто потерять целых две недели своей жизни, то какая разница с кем.
        Дети высыпали на площадку, с хорошо подстриженным газоном. Их встречала женщина лет тридцати, держащая в руках список и ручку, чтобы отмечать новоприбывших. Всего «Лукоморье» за смену принимало двадцать семь ребят в возрасте от двенадцати до четырнадцати лет. Размещали их по трое в небольшие деревянные домики, которые, как помнил Игорь, назывались срубы. Подбор ребят осуществлялся таким образом, что количество мальчиков и девочек было четко выверено, и в каждый домик расселяли именно по трое детей одного пола. Вот только в этот раз девочек было почему-то на одну меньше, а всего приехало двадцать шесть отправленных насильно отдыхать подростков, чтобы те как следует оздоровились на местных комарах.
        - Добрый день. Меня зовут Марья Ивановна, - представилась женщина. Она была одета в джинсы и белую футболку-поло. Через грудь была перекинута русая коса, завязанная красной лентой. Глядя на нее, Игорю почему-то показалось, что ей пошел бы сарафан и высокий кокошник, усыпанный драгоценными камнями. - Так, может кто-то хочет поселиться вместе? Подходим, не стесняемся.
        - Идем, - Леха поудобнее перехватил спортивную сумку со своими вещами и подошел к Марье Ивановне. - Мы хотим вместе жить.
        - Мы - это кто? - Марья Ивановна уставилась в список, приготовив ручку, чтобы сделать соответствующие отметки.
        - Алексей Громов, - отрапортовал Леха.
        - Игорь Селиверстов, - ответил Игорь и увидел, как Марья Ивановна поставила галочку и цифру «один» напротив его имени.
        - Константин Новиков, - оттолкнув плечом втиснувшегося между нами пацана, выпалил Костян.
        - Дом номер один. Так следующие. Что, нет никого? Тогда пойдем по списку, - Марья Ивановна принялась выкрикивать имена и фамилии и распределять названных по оставшимся домам. - Не расходимся, у меня есть еще информация. Основные правила: не мусорить, не выражаться, не драться, соблюдать распорядок дня. За тем, чтобы вы все это выполняли, будут присматривать вожатые, воспитатели, - она ткнула себя ручкой в грудь, показывая, что один воспитатель уже за ними присматривает, - а также весь остальной персонал нашего замечательного лагеря. Итак, ваши вожатые: Сергей Волков отвечает за мальчиков, - высокий, худощавый парень лет восемнадцати на вид вышел вперед и отсалютовал мальчикам. - Варвара Косова, вожатый девочек, - невысокая, плотненькая девушка с длинной косой помахала рукой и улыбнулась. На ее щеках образовались симпатичные ямочки, а большинство девчонок скривились, после чего Игорь услышал, как одна из них наклонилась к своей соседке по домику и громким шепотом проговорила.
        - Блин, еще и вожатая - толстуха.
        - Номера домиков знаете, теперь расходитесь, устраивайтесь и отдыхайте. Позже вожатые зайдут в каждый домик, ознакомят вас с правилами и внутренним распорядком более подробно. Еще раз повторяю, все правила необходимо соблюдать, - и Марья Ивановна махнула рукой, показывая ребятам, в какую сторону им идти.
        Так как рыжий Леха был уже старожилом, если можно так сказать, то его новые знакомые, ставшие одновременно с этим соседями, предоставили ему право показать, где им предстоит коротать эти безрадостные две недели вдали от цивилизации.
        Домик оказался маленьким и очень… деревенским и домашним, как охарактеризовал его Костян, делая селфи, на фоне крыльца, перила которого были украшены всевозможными завитушками, вырезанными из дерева.
        Поднявшись на крыльцо, трое мальчишек зашли в прохладные сени. По примеру Лехи разулись перед дверью на коврике и только после этого вошли в избу. Никакого коридора не было. Оказались они прямо на кухне, большую часть которой занимала огромная печь, выложенная красивыми небольшими плитками в странный узор, состоящий из кругов разного диаметра.
        - Изразцы, - негромко произнес Игорь, проведя пальцем по одной из плиток. Странное древнее слово словно само всплыло у него в голове, когда он увидел печь.
        - Чего? - Леха повернулся к Игорю.
        - Эти плитки называются «изразцы».
        - Откуда ты знаешь? - Игорь пожал плечами.
        - Наверное слышал где-то.
        Кроме печи на кухне присутствовал стол, три стула, и самый настоящий рукомойник, под которым стояло ведро.
        - Леха, что это? - Костян ткнул пальцем в рукомойник.
        - А это вместо крана, чтобы умываться, - уже из комнаты ответил Леха.
        - Да ну, это как же этим пользоваться?
        - Я потом покажу.
        Дверь приоткрылась, и на кухню вошел вожатый мальчиков Сергей Волков.
        - Значит так, ведро из-под умывальника выносите сами, сами же набираете воду, колодец во дворе. Если станет холодно, печку вам затопят. Туалет во дворе: скромное деревянное строение, не перепутаете. Один раз в три дня можно будет мыться в бане, но если очень надо, то хоть каждый день. Баня всегда теплая, только если париться, то раз в три дня. Леха, а тебя каждое лето сюда будут отсылать? - обратился Сергей к рыжему.
        - Понятия не имею, надеюсь, что нет. А вы чего с Варькой здесь постоянно?
        - Работа непыльная, платят нормально, опять же практика, мы в педе учимся, - улыбнулся Волков. - Так на чем я остановился? Ах, да. Кормежка три раза в день в едальной избе, Леха покажет. Генератор запускается на три часа каждый день. Но если пойдет дождь… - громкий раскат грома прервал его речь. В комнате стало темно, а по оконному стеклу забарабанили крупные капли. - О, кажется, дождик собирается, - писклявым голосом добавил вожатый. - В общем, генератор сейчас запустят, можете кайфовать. Ладно, будет что непонятно, спросите потом, мне еще другим все рассказывать надо, - и Сергей вышел за дверь.
        Когда дверь за вожатым закрылась, Леха метнулся к стене и щелкнул выключателем, который Игорь даже не заметил. Вначале ничего не происходило, но спустя минут пять, когда ребята уже частично распаковали свои сумки, переложив вещи в сундуки, стоящие возле каждой кровати в небольшой комнате, находящейся за кухней, раздался едва заметный гул, и комната осветилась неярким желтоватым светом.
        - Не полная аутентичность, однако, - Костян развалился на кровати и указал пальцем на лампочку.
        - Ага, была бы полная - при этих, как их, - Игорь нахмурился, вспоминая, затем щелкнул пальцами, - при лучинах бы сидели.
        - Ну тогда лучше все же отойти от культуры предков хотя бы в этом плане, - согласился Костян и глубоко вздохнул.
        - Чем займемся? Киношку покрутим? - Леха раскрыл свой ноут и принялся над ним колдовать.
        - Давай, только надо сообразить, как его расположить, чтобы видно было всем, - Костян поднялся с кровати и осмотрел комнату.
        - Ну вы соображайте пока, а я что-нибудь выберу.
        Пока Леха выбирал фильм, Игорь и Костян передвигали кровать и выдвигали сундук, ставя его посредине. После этого Игорь подошел к окну и выглянул наружу. Дождь продолжал лить, а в лужах начали образовываться пузыри. Бабушка всегда говорила, что когда на лужах появляются пузыри, значит, дождь зарядил надолго.
        - Эй, Горын, падай, - заорал Леха. - И свет выключи, чтобы круче было.
        Глава 2
        Дождь не прекращался весь день и вечер. На обед и ужин ребята бегали, прикрывая головы пакетами. Один Леха, как более опытный, шел по лужам, накинув дождевик и нацепив на ноги резиновые сапоги.
        К ужину земля превратилась в грязь, и теперь, чтобы добежать до деревянного строения, расположенного возле каждого домика, приходилось ступать осторожно, чтобы не поскользнуться и в эту грязь не навернуться. Первому домику в этом плане повезло, ведь там жил рыжий, который привез с собой резиновые сапоги. И эти сапоги Костян и Игорь надевали, бегая в туалет по очереди.
        Ближе к вечеру в избе стало холодно и сыро. Навалилась тоска, и Игорю захотелось залезть с головой под одеяло и никого не видеть. Похоже, Костян с Лехой испытывали аналогичные чувства, потому что последний фильм смотрели в мрачном молчании.
        - Ну что за погода, - сказал косматый мужик, ввалившийся в их избушку, когда уже начало смеркаться. Возле печи он свалил охапку дров, открыл заслонку и принялся колдовать над растопкой. - Не повезло вам. Дождь-то надолго зарядил. Но ничего, сейчас печечку затопим, сразу повеселеете.
        Когда в печи весело заплясал огонек, отбрасывая блики на изразцы, Семыч, как представился мужик, показал ребятам, как нужно подбрасывать полена, прикрыл заслонку и ушел налаживать отопление в других домиках.
        - Красиво, - задумчиво проговорил Игорь, которому с его кровати печь была видна как на ладони. Семыч оказался прав. Огонь в печи словно вытеснял холод и влагу, а вместе с ними невесть откуда взявшуюся тоску. На огненные блики хотелось смотреть целую вечность.
        - Ага, классно, - поддержали его Костян и Леха.
        - Вот, думаю о том, что родители все же выбрали неправильный курс нашего воспитания, - как-то философски протянул Костян.
        - Согласен, - сразу же ответил ему Игорь. - Прежде, чем отправлять нас оздоровляться в аутентичную местность, могли бы поинтересоваться, что конкретно нужно для единения с природой и, хотя бы, позаботиться о сапогах.
        Костя молча кивнул, соглашаясь с каждым словом своего соседа, а Леха только выразительно хмыкнул.
        Ребята смотрели фильмы весь день, но даже это увлекательное занятие может надоедать, поэтому они решили сделать перерыв, просто лежа на кроватях, неспешно переговариваясь и закидывая в рот конфеты, которые привез с собой каждый из них. Конфеты вывалили в одну огромную миску, перемешали и эта миска, как и ноутбук, стояла теперь посреди комнаты.
        - А кто лучший Бэтмен? - спросил Леха, разглядывая потолок.
        - Кристиан Бэйл, - хором воскликнули Игорь и Костян, и Игорь добавил, - без вариантов.
        - Чем бы заняться? - протянул Костян протягивая руку со смартфоном вверх, пытаясь поймать сеть, потому что, если бы сеть нашлась, то им всем сразу бы нашлось, чем заняться.
        - Может, поиграем во что-нибудь, - неуверенно предложил Игорь.
        - Да во что здесь можно поиграть? Сети-то нет, да и ноут один, - Леха продолжал разглядывать потолок. - А сколько времени? Может, спать завалимся?
        - А что, как вариант, когда спишь, время летит быстрее, - Костян опустил руку и начал пролистывать фотки из галереи.
        - Еще только восемь, если сейчас уснем, то завтра в шесть подскочим, - мрачно сообщил Игорь, посмотрев на часы. - И тогда завтрашний день будет длиться вдвое дольше сегодняшнего.
        - А может в карты поиграем? Кто-нибудь в карты умеет играть? - Леха с сомнением посмотрел на своих соседей по избе.
        - В дурака если только, - протянул Игорь.
        - В дурака я тоже умею, а на что будем играть? - оживился Костян.
        - А давайте на задания, как в фантах. Только, чтобы по-честному, перед каждой игрой будем задания придумывать. Все вместе придумывать будем, а кому не повезет, то и обижаться не на кого будет, - оживился Леха и полез в сумку. - Вот, у меня и карты с собой есть.
        - Хорошо подготовился, - хмыкнул Игорь, забирая из рук Лехи новенькую колоду и принимаясь не слишком умело тасовать. - Прямо на все случаи жизни.
        - Так ведь не в первый раз здесь две недели отбываю, - Леха потер руки. - Ну что, давайте первое задание придумывать.
        Они играли почти до двенадцати ночи. Сначала игра шла довольно вяло, но потом, когда они и покукарекали, и сбегали к девчонкам за солью, и даже по очереди признались Варе в любви, встав на одно колено, игра пошла заметно оживленнее. Задания становились все сложнее и интереснее, и никто не хотел просто так проигрывать. Вскоре в их избу подтянулись другие ребята и девчонки, которые тоже страдали от скуки. Стало веселее. В половину двенадцатого к ним заглянул Сергей Волков.
        - Так, заканчиваем. Отбой уже.
        - Да ладно тебе, Серый, последнюю партию раскидаем и разбежимся по коечкам, - отмахнулся Леха. Сергей только головой покачал.
        - Ну ладно, но только последнюю. Приду, проверю.
        - Так, на что играем? - Игорь снова посмотрел на печь и играющие огоньки на изразцах: круговые рисунки словно приобрели объем и кольца начали вращаться. - И баиньки. А то мерещится уже фигня какая-то.
        - Почти за забором лес начинается, - задумчиво проговорил Костян. - Я видел там дуб огроменный стоит.
        - Это когда ты дуб успел рассмотреть? - оторвавшись от рисунков на печи, спросил Игорь.
        - Да еще когда нас эти, на джипах, обгоняли. Дуб-то, как Халк среди флоры. Вот заданием и будет: дойти до дуба, найти желудь и принести сюда.
        - Что прямо сейчас идти? - спросила девчонка по имени Ксения, та самая, которая Варю толстой назвала.
        - Да, прямо сейчас. А ты что боишься? - Леха начал сдавать карты. - Правильно, бойся, тут говорят, - он понизил голос до шепота, - гроб на колесиках летает по ночам. И запирает в себе одиноких путников.
        - И закрывается крышка гроба для этого путника навечно…
        - Оу! - завыл один из мальчишек, а девчонки завизжали.
        - Дураки кретинские, - Ксения надулась под дружный гогот пацанов.
        Игорю в этой партии не везло: на руках была какая-то мелочь, ни одного козыря. Уже через минуту он понял, искать дуб придется ему. В конце концов, так и оказалось.
        - Лех, я твои сапоги надену? - спросил Игорь Леху, который собирал карты. Их гости расходиться не собирались, решили подождать, пока проигравший с желудем не вернется.
        - Да без проблем, на, дождевик накинь, а то все льет и льет.
        Игорь кивнул, надел резиновые сапоги, накинул дождевик, взял в руки смартфон, в который у него был встроен довольно мощный фонарик и вышел из избы.
        Из-за туч, закрывающих небо, на улице, казалось, было еще темнее. Игорь включил фонарик и попытался определить, в какую сторону идти. Увидев ворота, он направился к ним, решив по дороге сориентироваться.
        Под ногами хлюпала жидкая грязь, а комары, наплевав на дождь, вились вокруг Игоря, явно намереваясь выпить из него всю кровь.
        - Да это не комары, это вампиры какие-то, - проворчал Игорь, убив очередного кровососущего, вцепившегося ему прямо в лоб. - Так, и где здесь этот дуб?
        Дуб появился перед ним из темноты внезапно. Игорь едва лбом в него не въехал, едва успев затормозить. Костян был прав, дуб был просто огромен. Игорь присвистнул, начав обходить его по кругу. Он даже немного отошел, чтобы сделать фото этого лесного великана. В темноте под освещением вспышки ему показалось, что между ветвей натянута какая-то веревка, или даже цепь, но на получившихся фото он ничего подобного не заметил. Внезапно внимание Игоря привлекло что-то блеснувшее на стволе дерева. Заинтересовавшись, Игорь подошел поближе и посветил фонариком. Так и есть, на стволе висела желтая табличка, которая в свете фонарика просто сияла. На табличке было что-то написано.
        - Золотая, что ли, - пробормотал Игорь, подходя поближе, пытаясь разглядеть надпись. - «Берегитесь котов», - прочитал он вслух. - Что за бред. Каких котов?
        Он покачал головой и решительно наклонился, чтобы подобрать валяющийся на земле желудь, как вдруг что-то огромное и черное бросилось на него, сбив с ног.
        - А-а-а-а! - Игорь попытался вскочить, но ноги в резиновых сапогах заскользили по мокрой траве, и он снова упал, больно ударившись своей пятой точкой о землю.
        - О-у-у-у! - Вторил ему чей-то голос. - Убили! Покалечили! Лапу сломали! Две!
        Наконец, Игорю удалось подняться, и он побежал, не разбирая дороги. Как оказалось, бежал он вокруг дуба, в то время как в противоположную от него сторону мчалось огромное, черное и верещащее нечто, которое и сбило Игоря с ног. Где-то на полпути они снова встретились.
        - А-а-а-а-а!
        - О-у-у-у!
        Игорь и черное существо остановились и теперь стояли друг напротив друга и старательно кричали. Только спустя пять минут они увидели, что их противник не собирается нападать, и одновременно же прекратили драть глотки.
        В это время дождь прекратился, а поляну осветила луна. Вместе с луной появились комары, в гораздо большем количестве, чем было, пока Игорь шел сюда. Ругаясь сквозь зубы, Игорь подхватил с земли ветку и принялся ею отгонять насекомых, пытаясь одновременно рассмотреть своего противника. Когда рассмотрел, то удивился так, что даже веткой махать перестал.
        - Это же кот, - Игорь рассматривал огромного, толстого, черного кота, который наблюдал за ним подозрительно сощурив глаза и стоя на задних лапах.
        - Ну кот, и что? - кот сел на обширный пушистый зад, и обвил задние лапы роскошным пушистым хвостом.
        - Ты что, говорящий? - Игорь попятился, приготовившись рвануть с низкого старта, потому что говорящие животные ассоциировались у него с не самими мирными просмотренными ужастиками. И хотя говорящих котов там не встречалось, это мало его успокаивало.
        - Я ученый. И да, говорящий, - кот поднялся и неспешно подошел к все еще пятившемуся мальчику.
        - А очки где? - ляпнул первое, что пришло на ум Игорь, продолжая пятиться назад.
        - Зачем мне очки, я и так неплохо вижу.
        - Ой! - вскрикнул парень и упал на свою многострадальную пятую точку второй раз за этот странный вечер, споткнувшись о предательски возникший позади него корень огромного дуба.
        - Тебя звать как? - подошел к нему вплотную кот.
        - Горын, - не задумываясь выпалил Игорь и быстро вскочил на ноги, все еще надеясь на героическое бегство.
        - А, так ты родственник Горыныча? Что ж раньше не сказал? - кот пристально смотрел куда-то мимо Игоря.
        - А т-ты не спрашивал, - немного заикаясь произнес Игорь. - Ну так я пойду?
        - Иди, разве тебя кто-то держит? - кот удивленно посмотрел на него. - Хотя нет, постой, - Игорь послушно остановился. - Мне как-то неловко просить, но, понимаешь, друг у меня пропал, помоги найти, а?
        - Какой друг? Тоже кот?
        - Почему кот? Человек, Васькой зовут. Уже два года ни слуха, ни духа. Помоги, а?
        - И как же я тебе помогу? - Игорь уже перестал бояться странного кота, теперь ему было любопытно.
        - Надо до Бабы Яги дойти. Она тетка умная, продвинутая, она должна знать. Я бы сам сходил, но есть одна проблема: тропа откроется ровно в полночь и только для доброго молодца. А успеть нужно все сделать до третьих петухов.
        - Хм, - глубокомысленно произнес Игорь.
        - Ты же добрый молодец? - кот подозрительно уставился на него. - А то ходят тут всякие, потом таблички пропадают.
        - Ну, злым вроде никто не называл, - табличка притягивала Игоря как магнит. Покосившись на кота, который в это время гипнотизировал взглядом лес, Игорь шагнул к дубу и попробовал снять ее. На удивление, у него получилось. Сунув увесистую, явно золотую вещь в карман дождевика, Игорь подошел поближе к коту. Внезапно по веткам дуба прошел ветерок, зашелестев листьями и прямо от того места, где стоял Игорь протянулась тропинка, ведущая прямиком в лес. - Ух, ты. Ну, пошли Ваську твоего искать что ли, - решился Игорь, первым ступив на тропинку.
        Глава 3
        Сделав несколько шагов по тропинке, Игорь оглянулся и замер. Никакого намека на дуб и черного кота не было, только тропинка, которая вилась между деревьев и терялась в темноте. Здесь дождя не было, и Игорь решительно стянул капюшон дождевика с головы. С березки, стоящей на обочине тропы и раскинувшей над ней ветви сразу же сорвались тяжелые капли и покатились по голове Игоря, по шее и дальше по спине.
        - Вот же, - Игорь тряхнул головой и поежился от неприятных ощущений, которые доставляла ему попавшая за шиворот вода. - Только промокнуть не хватало, особенно, когда дождик уже закончился.
        Лес, в котором оказался Игорь, был смешанным. Изящные березки соседствовали с высокими соснами, а рядом особняком стояли осины. В лунном свете капли прошедшего недавно дождя переливались как драгоценные камни. Но Игорю они не понравились, потому что казалось, что малейший ветерок сорвет всю эту красоту прямо на него в виде освежающего душа. Стало заметно холоднее и очень страшно. Игорь поднял голову вверх и посмотрел на почти полную луну, которая довольно неплохо освещала тропинку. Стоять непонятно где не было смысла и Игорь, в очередной раз поежившись, отключил фонарик, чтобы сберечь заряд батареи, и направился по тропинке в ту сторону, в которую шел от дуба.
        - А что, если меня куда-то закинуло, и я стал попаданцем? - сердце гулко бухало в груди, а карман оттягивала золотая табличка. Игорь любил читать фэнтези, и частенько представлял себя на месте тех суперпарней, которые в этих книгах умудрялись при минимальных изначальных данных, а то и вовсе из рабства (эта тема стала в последнее время весьма популярна) взлетать так высоко, как это вообще было возможно. И всегда у них были навыки магического плана, а еще они учились драться как боги и владеть холодным оружием лучше Уэда Уилсона. Это если изначально не умели. Неужели он стал одним из них? Игорь остановился, протянул руку, сосредоточил взгляд на камне, пытаясь почувствовать течение Силы по своим венам. Почему Сила всегда текла исключительно по венам, было для Игоря загадкой, видимо, так Силе было положено. - Ну же давай, взлетай. - Он так сосредоточился, что аж вспотел. По венам ничего не текло, во всяком случае, Игорь ничего похожего на Силу не чувствовал. Зато по лбу потек пот, а по спине очередная порция воды, которую сбросила со своих веток березка. Вытерев пот со лба, Игорь покачал головой. -
Наверное, сначала нужно какое-то посвящение пройти или что-то такое. И это точно не игра. Никаких панелей и экрана загрузки нет. Это точно какой-то настоящий мир. И куда я попал?
        Стоять на месте было неинтересно и, чего греха таить, страшно, и Игорь быстрым шагом направился по тропинке, надеясь, что она его выведет куда-нибудь, где ему объяснят его миссию, ну или хотя бы скажут, куда он все-таки попал.
        Через некоторое время Игорь вытащил смартфон и посмотрел на часы, проверив заодно наличие сети. Сети не было, а с того времени как он вышел из избы и наткнулся на говорящего кота, прошло всего сорок минут. Покачав головой, мальчик уже хотел сесть на ближайший пенек, чтобы передохнуть, как услышал странный, заунывный звук.
        - Ооооом. Ооооом. Хрииииииммммм. Оооомммм.
        Игорь повертел головой пытаясь определить источник странного звука.
        Между кустов мелькнул огонек, затем еще один.
        - Оооомммм. Оооомммм Намоооо Наваграхамаааа Еееее Намахаааа.
        Звук шел точно из того места, где снова промелькнул огонек. Игорь сначала хотел быстро пройти мимо, но затем любопытство после недолгой борьбы с осторожностью одержало верх. К тому же необходимо было все выяснить про эту землю, на которую его закинули неведомые силы. Ведь вполне вероятно, что это завывает комитет по встрече попаданца, который сейчас быстренько подгонит ему зачарованные доспехи, суперпрокаченный меч, желательно умеющий говорить, чтобы просвещал на досуге, проведет посвящение в маги и отправит на обучение в местный Хогвартс. Игорь даже улыбнулся своим мечтам: а, правда, хорошо бы все так и случилось.
        Осторожно сойдя с тропинки, Игорь двинулся в направлении заунывных звуков. Раздвинув кусты, загораживающие ему обзор, он вывалился на поляну, в центре которой горел костер, а рядом с костром в странной позе сидел огромный трехголовый динозавр. Он сидел на земле поджав хвост, как недавно это делал черный кот у дуба, лапы, если сравнивать с котом, задние, которых было две он скрестил, а передние лапы, которых тоже было две, положил на колени. Своей огромной тушей динозавр загораживал костер, поэтому с тропинки были видны только отблески весело горящего пламени. А еще, динозавр был одет в громадный белый халат, а каждую его голову украшала разноцветная повязка. И это именно он издавал эти странные звуки, причем каждой головой поочередно.
        Игорь, открыв рот, начал пятиться назад к кустам. Он же еще не маг и не великий воин, ну его этого динозавра, лучше его потом навестить, когда магическими силами обзаведется и на мечах драться научится.
        Динозавр в это время приоткрыл один глаз на центральной голове и увидел Игоря.
        - О, привет, ты решил присоединиться ко мне для достижения полной гармонии над своими чакрами? Я вижу фон у тебя нестабилен, тебе определенно нужна помощь. А кто может помочь более качественно, чем опытный гуру?
        - А… я… ну… вот, - только и смог ответить Игорь, в то время, когда к нему обратилась голова динозавра, замерев на одном месте.
        - Как тебя зовут, путник?
        - Горын, - выдохнул Игорь, а его расширившиеся от ужаса глаза остановились на огромном пне, на котором лежал какой-то кроваво-красный блин. Не иначе предыдущий воин-маг уже достиг наиполнейшей гармонии над своими чакрами.
        - Тезки, значит, - кивнула центральная голова. - Были.
        - Что значит были? - Игорь, немного подумав, решил поговорить. Пока его вроде жрать никто не собирался, а вот тело от пережитого ужаса слушаться не хотело и бежать от предполагаемого гугу наотрез отказывалось.
        - Когда я не смог достичь в своем полете солнце, мне явился Верховный Змеерептилоидный Бог и нарек меня другим именем. Хочешь подкрепиться? - Горыныч кивнул на кроваво-красный блин. Игорь отчаянно замотал головой. Тело постепенно отмирало и уже начало слушаться, и парень возобновил медленные движения спиной вперед к кустам в направлении дороги, с которой сюда свернул. - Зря, сегодня свеколка на славу удалась: мягонькая, сочьненькая, попробуй, - Игорь снова замотал головой, а из пересохшего горла вырвались слова:
        - Я на диете. Мне нельзя есть ничего красного.
        - А, ну диета - это святое, - кивнул Горыныч. - А что это за диета такая, если не секрет? Никогда не слышал о диете, когда ничего красного есть нельзя.
        - Новомодная. Мама ее недавно где-то вычитала и решила применить для всей семьи, чтобы все стали бодрыми и веселыми, заправившись некрасными витаминчиками.
        - Да, мама - это еще более святое, чем диета. Мама плохого не посоветует.
        - А какое другое имя дал тебе этот, который Бог? - Игорь уже почти достиг кустов.
        - Трехглавый Икар! - взревел Горыныч, возведя руки к небу.
        Игорь же в это время пролез через кусты и бросился бежать, бормоча про себя:
        - Ну вас, с вашим миром, сами его спасайте. Мне вот только с Трехголовым Икаром сражаться не хватало. Или полной гармонии достигать под его чутким руководством. У меня, между прочим, ЕГЭ через год. И они еще пишут, что бояться надо котов? Да они все психи ненормальные!
        - Ага, вот ты где, а ну верни табличку, гад! - в сторону Игоря метнулся толстый черный кот, с явным намерением вцепиться в его ногу. Как-то незаметно для себя мальчик оказался опять на поляне с дубом, а в свете луны невдалеке виднелись очертания оздоровительного лагеря «Лукоморье».
        - Да я случайно, я ее и брать-то не хотел, так само получилось, - Игорь увернулся и кот промахнулся, врезавшись в дуб. Помотав головой, кот повернулся в сторону Игоря и пошел к нему нетвердой походкой. - Извини, я ее сейчас на место верну. - Табличка из кармана извлекаться не хотела, как бы Игорь ее не дергал, пытаясь вытащить. - Она не вытаскивается. - Игорь еще несколько раз сильно дернул, но табличка не выдергивалась, зато раздалось потрескивание ткани дождевика. Мальчик сразу же тянуть табличку перестал, потому что дождевик был Лехин, а табличка коту не принадлежала, чтобы из-за него чужую вещь портить. - Вот, попробуй сам достань, - и Игорь указал на карман с застрявшей в нем табличкой коту. Кот долго смотрел на попытки Игоря вытащить ценную вещь, а затем, когда Игорь прекратил попытки, решил все-таки присоединиться. Даже вдвоем они не смогли ничего сделать. Точнее ничего не мог сделать кот, а Игорь в это время старательно ему мешал, чтобы кот не порвал дождевик. Табличка намертво застряла в кармане, а дождевик оказался на удивление крепким, как бы его не дергали, рваться он не собирался.
        - Фиг с ней, себе оставь, - наконец, махнул лапой кот, смахивая со лба пот, а Игорь, сразу перестав дергать честно свиснутую табличку, поспешил откланяться.
        - Ну, ладно, я, пожалуй, пойду. Пока-пока, - и, помахав, опешившему коту ручкой, Игорь бросился бежать к лагерю.
        Пробежав около десяти метров, он внезапно понял, что снова приближается к проклятому дубу.
        - Да что здесь за чертовщина происходит?! - не выдержав, заорал Игорь, набрасываясь на кота.
        - Ты обещал Ваське помочь.
        - Пошел ты со своим Васькой! У вас там в лесу драконы трехголовые свеклу трескают и мантры поют! Это вообще какой-то беспредел!
        - Какие драконы? А, ты Горыныча имеешь в виду? Так вы ж вроде родня, - удивился кот.
        - Да никакая мы с ним не родня, с чего ты взял?
        - Ну ты же сам сказал.
        - Я не говорил тебе такого, я просто сказал, что меня Горын зовут. Тезки мы, значит, с вашим чудищем. Были. Пока Великий Пернатый ему имя не поменял.
        - Какой Пернатый? - кот почесал задней лапой за ухом. - Ах, да, Пернатый. Слушай, тут такое дело, - кот замялся. - В общем, Горыныч в Голливуде иногда подрабатывает, каскадером у драконов. Ну и вот, однажды он ушел в пике, а вырулить не сумел, ну и всеми тремя бошками об землю ка-а-к хряснется. Вот его слегка и перемкнуло. Йогой занялся, мантры поет. Веганом стал. Вот такие дела наши скорбные. Если бы крыша у Горыныча не протекла, разве попробовала бы эта нехристь сюда сунуться да Васеньку выкрасть.
        - Ты о чем вообще? Ты же говорил, что Васька исчез.
        - Ты с какого дерева свалился? Как человек мог сам по себе исчезнуть? - Кот постучал себя лапой по лбу. - На это всегда есть причина. В нашем случае, причиной являлся чужеземный колдун, темный маг.
        - Мне что, с темным магом сражаться придется? - Игорь почувствовал, как у него снова пересохло в горле.
        - Тебе? Ну ты клоун, - кот аж на спину завалился со смеха. - Кто ж темного мага доброму молодцу доверит? Нет, Кощей этому ироду собственноручно башку открутил, но тот гад успел на Ваську проклятье наложить и спрятать где-то. Вроде Яга место обнаружила, она тетка продвинутая…
        - Я это уже слышал, - насупился Игорь. Ему было слегка обидно, что его сразу забраковали в качестве супергероя, не способного какого-то паршивого темного мага завалить.
        - Ну раз слышал, чего сидишь? Пошли, времени-то мало, - кот подскочил и побежал по тропинке.
        - А ты что, со мной пойдешь? - Игорь встал с земли, на которой уже пять минут сидел, слушая рассказ кота.
        - Да ты так резво рванул, что я тебя потерял. Конечно, вместе пойдем, на современную молодежь вообще надеяться не стоит.
        - Да постой ты, - остановил Игорь кота. - Тебя зовут-то как?
        - Барсик я, - гордо задрав хвост, кот по имени Барсик снова начал свой прерванный путь. Игорь, тяжело вздохнув, двинулся за ним.
        Глава 4
        Пройдя десяток шагов, Игорь обернулся: так и есть, они снова оказались в том самом лесу, откуда совсем недавно он несся сломя голову, насмотревшись на медитирующего вегана Горыныча. Дуба не было, зато кот оказался рядом. Игорь почувствовал себя более уверенно, разделяя путь со своим пушистым попутчиком. Со стоящей на обочине тропинки березки легкий ветерок сорвал целую пригоршню капель и зашвырнул Игорю прямо за шиворот. Игорь только зашипел, почувствовав, как холодные капли недавно прошедшего дождя скользят по его спине. Чтобы хоть немного отвлечься от неприятных ощущений, Игорь решил поболтать со своим спутником.
        - Барсик, - позвал он кота, вышагивающего впереди него, задрав хвост.
        - Чего тебе? - Барсик слегка повернул голову, продолжая идти по тропинке. На него капли с веток не падали. То ли не долетали, то ли дело было было в чем-то другом, скорее всего волшебном.
        - А что это Горыныч со свеклой сделал? На пне просто блин кровавый лежал.
        - А, это он в Голливуде с оборотнем одним переобщался. Оборотень из истинных, ударился в веганство еще раньше нашего, вот сейчас рецептиками и обмениваются. Подозреваю, что на пне был специальный веганский стейк. Это когда берут большую свеклу и что есть силы бьют по ней кулаком, пока она в такой вот кровавый блин не превратится. А потом этот блин аккуратно с пня снимают и жарят на сковородке на большом огне.
        - По-моему, это попахивает каким-то извращением, - поморщился Игорь.
        - Но-но, - Барсик остановился, поднял переднюю лапу и погрозил пальцем с огромным когтем. - Ты что, телевизор не смотришь? Сейчас время такое, нужно с пониманием относиться к чужим извращениям. Толерантность называется. - Игорь поморщился еще больше. - Но ты прав, стейк из свеклы? Бр-р, - и кот передернулся всем своим пушистым телом. - Совсем все с ума посходили.
        - Слушай, Барсик, я поверить не могу: Горыныч, оборотень, который из истинных, и все они прямо так по улицам ходят? А как же так получается, что их никто не видит?
        - Ну ты совсем… тугодум, - кот в очередной раз покрутил пальцем у виска. - Конечно, нет. Нас же на опыты растащат по разным лабораториям, а оно нам надо? В своем истинном обличье мы можем только тут, на неведомых дорожках обитать, куда никому ходу нет. Людям только дай волю, так сначала охотники за привидениями появятся, потом уфологи, а потом и ученые понабегут из лабораторий. Вот они-то самые опасные.
        - Так ты же говорил, что сам не можешь на тропу зайти, меня вон подписал, а сейчас ничего, вон впереди бежишь.
        - Я наказан, ясно, - Барсик пристально посмотрел на Игоря. - И не спрашивай. - После этого он повернулся к Игорю спиной и побежал по тропинке. Игорю ничего не оставалось делать, как следовать за ним.
        - Да я и не спрашиваю, - ответил Игорь, хотя его просто разрывало от любопытства. - А ты всегда у дуба сидишь? - он попытался хоть немного удовлетворить свое любопытство.
        - Нет, не всегда, - кот забавно поморщился, встопорщив усы. - Это место всегда занимают провинившиеся. Это как в углу стоять. Скучно, неинтересно и нечем заняться. Ходишь себе вокруг дуба, сам с собой разговариваешь. Но ничего: спасу Ваську, точнее спасем, - поправился Барсик, - и мое место займет очередной неудачник.
        - Странные у вас тут правила, - Игорь улыбнулся и внезапно остановился, внимательно оглядываясь по сторонам.
        - Что ты встал? - Барсик тут же встопорщил усы.
        - Да показалось, что мы здесь уже проходили, - неуверенно произнес Игорь. Они прошли еще немного, а когда тропинка вильнула, и они завернули за очередной куст, росший на обочине, то вышли прямиком к дубу. - Ну вот, я же говорил, что мы там уже проходили, - Игорь выпятил грудь, светясь от гордости за свою наблюдательность. Недаром он в школе в группу по спортивному ориентированию год проходил.
        - Это как же так? - кот принялся бегать вокруг дуба. - Как так-то? Почему мы кругами стали ходить? Это чьи проделки? А ну, выходите по одному, приколисты, - и Барсик поднялся на задние лапы и встал в боксерскую стойку, сжав передние лапы в кулаки.
        - Я тебя умоляю, Барсик, не нужно всем своим видом демонстрировать, что ты вовсе не Барсик, а целый Барс, - из-за дуба вышел невысокий интеллигентного вида старичок, гладко выбритый, в костюме-тройке и шляпе. Приподняв шляпу, он обратился к Игорю. - Я вас категорически приветствую, добрый молодец. Вас как звать-величать? Иван?
        - Нет, я Горын, - Игорь с нескрываемым удивлением смотрел на старичка. - А почему вы решили, что я Иван?
        - Традиция, - пожал плечами старичок и надел шляпу. - Обычно добрых молодцев зовут Иванами.
        - Настолько помню сказки, Иванами - дураков больше называли, - пробурчал Игорь.
        - И царевичей, хотя, одно другому не мешает. А вы с Горынычем…
        - Просто тезки, - быстро перебил старичка Игорь. - Были.
        - Ах, да, были. Такое горе, такое горе, - и старичок покачал головой. - Совсем Горыныч со своим веганством, тьфу, слово-то какое неприличное, с катушек слетел. А ведь такой змей был, загляденье: как взлетит в небеса, как дыхнет огнем, а сейчас что? Стыдоба в белом халатике.
        - Слышь, Леший, хорош прикалываться, - к старичку подошел Барсик, все еще не разжимая кулаки. - Ты зачем нас по кругу водишь?
        - Я, всего лишь, обозначаю возможности, чтобы начать переговоры, имея что предъявить оппоненту.
        - Чего? - Игорь нахмурился. Он всегда начинал нервничать, когда не понимал, о чем говорят взрослые.
        - Я говорю, молодой человек, что таким нехитрым способом продемонстрировал вам свои скромные возможности. А теперь к делу. Чтобы пройти по неведомой дорожке, не плутая - необходимо заплатить.
        - Кому заплатить? - Игорь прикидывал, что платить ему нечем, а значит, может оказаться, что неведомый Васька останется без помощи.
        - Мне, кому же еще, - Леший, всплеснул руками.
        - А почему мы должны вам что-то платить?
        - Потому что я только что продемонстрировал вам, что может произойти, если вы этого не сделаете.
        - Послушайте, Леший, - Игорь еще раз осмотрел старичка. - А вы точно Леший? Я почему-то Лешего себе немного по-другому представлял.
        - Да он и выглядел по-другому, пока свои поборы не ввел за проход по, заметь и запомни, абсолютно бесплатной дороге, - кот смотрел на Лешего неприязненно. - А когда кубышка разрослась, он еще и цепь спер и продал ближайшему барыге, вот тогда и приоделся. Аль Капоне Лукоморский, - кот сплюнул на землю и демонстративно повернулся к Лешему спиной.
        - Какую цепь? - Игорь помотал головой, в которой не укладывалось, что Леший может оказаться банальным бандитом с большой дороги, точнее с неведомой дорожки.
        - Золотую. Цепь была зо-ло-тая, - протянул Барсик. - Из-за него, между прочим, Кощей и увеличил срок моего наказания. Мол, не доглядел, вовремя не сообщил кому надо. А то и вовсе в сговоре был: вдвоем цепь сняли, распилили и продали. И кто бы мог подумать, что буквально родственник, знакомый с пеленок, моих, конечно, но это к делу не относится, так подставит своего лучшего друга. Вот ведь народ пошел, ничего нельзя без пригляда оставить: то цепь утянут, то табличку. Кругом одно ворье. И это меня почему-то наказывают. А что я сделал? Да ничего такого я и не делал, подумаешь… - начал сокрушаться кот, смахивая несуществующую слезу когтистой лапкой.
        - Послушайте, Леший, - Игорь слушал возмущенные вопли кота одним ухом, пытаясь одновременно выяснить, как же им пройти дальше. - А, почему мы собственно должны платить за проход по бесплатной дороге?
        - Ну как же. Есть дорожка, есть подчиненный мне лес, - начал перечислять Леший. - Когда дорожку прокладывали, меня кто-нибудь спросил, а согласен ли я, чтобы по моему лесу болтались посторонние, туда-сюда, туда-сюда? Нет, никто меня даже не спросил, не попросил подписать соответствующие бумаги, просто взяли и проложили. Я долго терпел, но потом сказал сам себе: «Доколе? Почему я хожу в обносках и питаюсь как попало, пока некоторые… жируют, разъезжают по моему лесу на джипах, и пугают всех кикимор на близлежащем болоте? Все, баста», - сказал я себе и ввел налог на проход и проезд по дорожке, проходящей через мой лес. А что поделать, добрый молодец, хорошо кушать и модно одеваться всем хочется. Чем я хуже Яги?
        - Я просто уверен, что ничем не хуже, - Игорь лихорадочно соображал. Неужели те джипы, которые обогнали их автобус, имеют какое-то отношение к этому странному месту? - Но у меня элементарно нечем вам заплатить. - Игорь старался не думать про золотую табличку, спрятанную в кармане штанов, потому что с таким раскладом она могла ему пригодиться. Мало ли кто еще что налогом обложил.
        - Так вот, мы подошли к самой сути, - старичок аккуратно щелчком сбил невидимую соринку с лацкана своего пиджака. - Речь пойдет не о материальных ценностях. Как тебе уже сообщил Барсик, я очень-таки надеюсь, что он сообщил тебе все правильно, не привирая как обычно: два года назад у нас случилось горе. На наше Лукоморье имел наглость покуситься иноземный темный маг.
        - Да, Барсик мне рассказал.
        - Не имейте привычки перебивать старших, молодой челок. Имейте привычку выслушивать старших до конца, возможно, что они даже смогут вам посоветовать что-нибудь дельное, - покачал головой Леший. - Так вот, темный маг, да. С ним мы справились быстро. Кощей собственноручно ему лицо набил, но этот темный успел набедокурить. Он успел похитить и держал в заложниках Ваську, а это уже свинство. Я так ему и сказал при встрече. Но, сделанного не вернешь. Заклятье определенное, другой трактовки не предусматривает. Найти Ваську может только добрый молодец, ступивший на неведомую дорожку ровно в полночь в середине разноцвета, и должен он отыскать нашу пропажу и снять заклятье до третьих петухов. Только так и не иначе. М-да. Так вот, оплата заключается в том, что добрый молодец, ты, то есть, постарается выполнить эту миссию в полном объеме, приложив для этого все силы.
        - А если я не найду и не спасу этого вашего Ваську?
        - Это может быть, - кивнул головой Леший. - Но это будет только означать, что ты не тот самый. А вот если ты не будешь прикладывать к поиску старание и попытаешься сбежать при первом же удобном случае, как уже хотел сделать, - Игорь покраснел, вспомнив свое паническое бегство от вегана Горыныча, - тогда ты никогда не выйдешь отсюда. Вот так, молодой человек. Мне не хотелось тебе угрожать, но я вынужден, пойми.
        - Да понял он уже, нечего парня стращать, ты мне лучше скажи, а что, Сам тоже тебе мзду платит? - Игорю показалось, что у Барсика глаза загорелись.
        - Разумеется. Нет, он, конечно, может не платить. Кроме того, долго я его по кругу не провожу, но даже пара кругов для такого занятого человека, это очень много, проще откупиться.
        - Проще тебя прибить, - пробурчал Барсик.
        - Нельзя меня прибить, животное, - старичок рассмеялся немного дребезжащим смехом. - Это ты тварь бесполезная, никто нечего не потеряет, если тебя на коврик пустить, а вот лес без меня может пропасть. А без леса и дорожки не будет.
        - Можно еще вопрос задать? - Игоря немного напугала перспектива не вернуться домой, но с другой стороны, он уже точно решил, что поможет отыскать Ваську, поэтому счел угрозу несущественной. - А невиданные дорожки - это вообще что? Проход в параллельную вселенную? В другой мир, где правят мечи и магия?
        - Барсик, ты где его откопал? - старичок удивленно посмотрел на кота.
        - Никто его не откапывал, он сам пришел, - буркнул кот, переживая, что его так низко оценили.
        - С чего вы взяли, молодой человек, всю эту откровенную глупость? Неведомые дорожки - это вход на другую территорию, как таможня, только немного длиннее. Эта территория всегда здесь была, мы испокон веков соседствуем с людьми, живем меж вас, просто здесь, у себя дома, мы можем не скрывать свою сущность.
        - А вы тоже веган? - решил уточнить Игорь, прежде чем направиться в третий раз на поиски таинственного Васьки.
        - Вот молодежь нынче пошла, кроме еды ни о чем думать не желает. В общем, прилагай усилия, добрый молодец, прилагай усилия. - На этих словах Леший исчез, а Игорь так и не понял, как у него это получилось. Только что стоял перед ним, и вдруг исчез без каких либо объяснений.
        Глава 5
        - Мы так вообще никуда не уйдем, если нас постоянно будут тормозить, - Игорь зевнул. Все-таки на дворе стояла ночь, и зверски хотелось спать.
        - Теперь, поди, никто не остановит, - бодро произнес Барсик и побежал по тропинке.
        В этот раз ничего не изменилось, стоило пройти десяток шагов, как они очутились все в том же смешанном лесу. Березки жались к соснам, а осины стояли особняком, гордо поглядывая на соседей. Между деревьев петляла тропинка, и стало как будто немного светлее. По обочинам тропинки, или как ее называли Барсик с Лешим - неведомой дорожки, вольготно располагались многочисленные кусты, которые иногда вытесняли одинокие березы, так и норовившие сбросить и ветвей избытки влаги и искупать случайных путников под холодным душем. Игорь поднял голову и посмотрел на небо. Отсюда с тропинки, где не было лесных великанов, загораживающих обзор, хорошо просматривалось темное, усыпанное многочисленными звездами небо. Как и все современные дети, созвездий Игорь не знал, но ковш Большой медведицы увидел сразу, она явно выделялась на фоне, как показалось мальчику, остальной россыпи солнц чужих миров.
        - Интересно, а там есть кто-то вроде нас? - спросил он вслух. Кот не ответил: то ли не услышал, то ли просто не знал ответа. Вздохнув, Игорь поспешил за ушедшим уже довольно далеко вперед Барсиком.
        Комары звенели над ухом, не переставая, и Игорь уже устал от них отмахиваться.
        - Это же волшебная тропа, правильно?
        - Неведомая дорожка, - автоматически поправил Барсик.
        - Не важно. Она же волшебная?
        - Ну, волшебная и что?
        - И лес волшебный?
        - Лес - самый обычный, просто расположен на нашей исконной территории.
        - Но сюда можно пройти только по дорожке?
        - Ну да.
        - А как же лес за дубом? В который может любой из лагеря попасть? Я что-то запутался.
        - Это тот же лес, только без дорожки, - терпеливо объяснил кот.
        - А дорожка делает его волшебным?
        - Да не делает дорожка лес волшебным, с чего ты это взял? Дорожка просто позволяет видеть скрытое. Вот и все. Например, наши истинные обличья.
        - А вот вы с Лешим говорили: Кощей, Баба Яга, да тот же Горыныч - они сколько же лет уже живут? Тысячелетия?
        - Ага, еще скажи вечно, - фыркнул кот. - Обычно они живут, как все. Может чуть подольше, магия все-таки. А Кощей, Яга, Горыныч - это что-то вроде фамилий. Вот, например, в твоей семье фамилии меняются что ли? Папа Иванов, а ты - Сидоров?
        - Нет, конечно, - фыркнул Игорь. - И папа Селиверстов, и я Селиверстов.
        - И дети твои будут Селиверстовы. Да не тушуйся ты, против природы не попрешь: придет время и женишься, и дети у вас с твоей женой родятся. Все как у людей. Вот и у нас так же. И женятся, и рожают детей, и разводятся, и делят при этом совместно нажитое имущество, путем разбивания тарелок, чаще всего о голову мужа. Бывшего. - Кот вздохнул. - А страдать приходится детям. Так что, все как у людей.
        - То есть, у Кощея есть дети? - Игорь остановился, пристально глядя на Барсика. - И жена? - Игорь нахмурил лоб. В сказках, насколько он помнил, Кощею с женами обычно не везло: так и норовили добрые молодцы невесту увезти, в прямом смысле этого слова.
        - Конечно, он мужчина видный, богатый опять же.
        - И кто его жена?
        - Марья Искусница, - неохотно ответил кот, словно главную военную тайну раскрывал врагу. - Бывшая. Развелись они, я же говорил, все как у людей - с распилом дивана и битьем бесценной вазы династии Мин об голову Кощея. А ребенок у них один - Васька! И все, отстань от меня.
        - А, теперь понятно, почему тот темный маг этого вашего Ваську украл - на Кощея надавить хотел, раз Кощей дядя такой крутой, что запросто по лицу ему настучал. Киднепинг, значит, подстраховаться решил, но, получается, не вышло. - Игорь помотал головой, полученная информация не хотела укладываться в голове: ну не получалось у него совместить Кощея, Марью Искусницу и их ребенка в одно целое. - Ты прав, все как у людей. А сколько всего Кощеев было?
        - Да кто их знает? У нас родовые деревья рисовать не принято. Но Кощеи всегда деловые была, ага, - кот остановился и почесал за ухом. - И сильные. Только с женщинами им никогда не везло, как будто порчу кто навел. Хотя Яга говорит, что в плане порчи у Кощея все хорошо. Но ходят смутные слухи, что может и предки Яги в этом замешаны, хотя, с женой Ягой старому Кощею тоже не повезло, поэтому, не обращай внимания на эти слухи. Врут все. Так, не будем говорить про Кощея, нам Ваську надо найти, ты забыл?
        Игорь не забыл, но идти молча было неинтересно, а кот оказался не только болтливым, но еще и очень многое знал об этом необычном мире, который вроде бы и у всех на виду, но, если пойти по этой дорожке - совершенно другой, сказочный.
        - А… - задать очередной вопрос Игорь не успел, потому что услышал резкий, тарахтящий, бьющий по мозгам звук, в котом Игорь определил звук работающего мотора. Кто-то ехал в их сторону, и, судя по звуку, ехал на мотоцикле.
        Барсик тоже услышал звук, и прибавил шаг. Очевидно, встречаться с мотоциклистом ему не хотелось. Приблизительно через минуту кот уже быстро бежал по тропинке, и Игорь едва за ним поспевал, сначала перейдя с шага на быстрый шаг, а затем на бег.
        Вот только как бы путники не бежали, а мотоцикл ехал быстрее и догнал их уже через пару минут. Игорь даже рот приоткрыл, восхищенно разглядывая самый настоящий байк с языками пламени на боку бензобака. Байкер был в кожаной куртке, с вышитой головой волка на спине, и в бандане. На бандане были нарисованы черепа, а сам байкер был… волк! Самый что ни есть настоящий Серый волк тормознул возле них, лапой вытащил откидную подставку, поставил на нее мотоцикл и только после этого слез с него.
        - Чего тебе, Серый? - пробурчал Барсик, не прекращая движения. Правда, сейчас он уже не бежал, а медленно шел, задрав хвост.
        - Да так, поболтать захотелось, - протянул волк грубым прокуренным голосом. - А ты что это даже мордой своей гнусной ко мне повернуться не хочешь?
        - Вот, повернулся, - кот остановился, развернулся, сел на тропинке, обвив лапы хвостом. - И что теперь?
        - Стою я и думаю, почему тебя все еще на глобус не натянули? - волк наклонил голову, рассматривая Барсика. На Игоря он не смотрел, словно не видел, что Барсик не один, а с добрым молодцем. - И как ты вообще на дорожку попал? Кто тебя пустил?
        - Добрый молодец провел. Он в отличие от вас всех действительно добрый.
        - А этот добрый молодей знает, что ты натворил? - волк не спеша повернулся к Игорю. Тот только отрицательно помотал головой. Волк оглядел мальчика с резиновых сапог до головы, и хмыкнул. - Привет, ты значит, добрый молодец?
        - Здрасти, - поздоровался Игорь. - Не знаю, просто меня все так называют.
        - Вот как, сам, значит, не знаешь, - волк даже удивился. - А чего полез? Это же опасное дело. У всех добрых молодцев дела на неведомых дорожках опасные. - Игорь только пожал плечами, ну откуда он знает, зачем полез. Кот по имени Барсик попросил, да и неведомого Ваську жалко. - А звать-то тебя как? Не Иван, случайно?
        - Нет, не Иван! - вот тут Игорь не выдержал и вспылил. - Почему все уверены, что меня зовут Иван? Я - Горын, и нет, я не родственник, просто тезка. Бывший.
        - Ладно-ладно, чего завелся-то? Ну не Иван и хорошо, что не Иван, - волк выставил перед собой лапы. - А с Горынычем, да, нехорошо получилось. Если бы не тот несчастный случай, после которого он стал свеклу в стейк плющить, вряд ли тот темный колдун вообще к нам полез бы. И Ваську спасать не пришлось бы. А ты хоть знаешь, куда идешь и зачем?
        - Да как раз Ваську вашего спасать, - буркнул еще не до конца успокоившийся Игорь.
        - Ваську нашего, - волк почему-то хохотнул, но затем сделал серьезную морду. - В целом правильно. Идти, кстати, не сильно далеко. Через пару километров дом Яги, она тетка продвинутая, вроде уже давно выяснила, где Ваську этот… нехороший человек замуровал. Так что она тебе все подробно расскажет.
        - А вы не могли бы нас подвезти? - вздохнув, спросил Игорь, содрогаясь про себя, прикинув, что еще как минимум два километра топать пешком.
        - Хотел бы, но нет, не подвезу, - волк покачал головой.
        - Почему нет-то?
        - Во-первых, у меня дела, а во-вторых, я никуда этот мерзкий комок шерсти не повезу.
        - Да что он сделал-то? За что его наказали?
        - Так ты даже про это не рассказал? - волк повернулся к коту. - Как тебя вообще земля-то носит?
        - А что я такого сделал? - взвился кот. - Что сделал-то? Почему все против меня ополчились? Ну ладно, разозлились, ладно, на цепь посадили, но я свое уже отсидел! Что вы на меня все время бочку катите?
        - Да я тебя бы просто удавил, скотина ты, а не кот ученый, - махнул лапой волк.
        - Что он сделал? - повторил свой вопрос Игорь.
        - Он рассказал темному магу, где Ваську можно найти, да не здесь на неведомой дорожке, а в обычном мире, вот что он сделал.
        - Да откуда я знал, что эта редиска задумает? Он же сначала таким интеллигентным показался, таким понимающим. И не говорил я ничего такого, просто сказал, что Васька с мамкой живет, ну, значит, после развода. Но об этом все знают! А я крайним остался, ну, конечно, безобидного, бессловесного котика каждый обидеть может, - Барсик всхлипнул.
        - Все бы такими безобидными как ты были, у нас вообще бы тишь да благодать была бы, - волк посверлил Барсика злым взглядом и пошел к своему байку.
        - И что, вот просто так, возьмешь и уедешь? И ничем Горыну не поможешь? - Барсик побежал за волком. - Да что ж ты за человек-то, тьфу, что ты за волк-то такой?
        - Какой есть, - огрызнулся волк, и принялся копаться в обширной сумке, притороченной к его байку сбоку. - Но я не ты, я действительно помогу, а не буду включать видимость действий, на самом деле просто создавая ненужную суету. Ты же за его счет выехать хочешь, чтобы часть заслуг себе приписать, и о дальнейшего наказания отвертеться.
        - Ложь и бессовестная клевета! Единственное, чего я хочу, это Васеньке помочь. Я ж ночей не спал, все себя корил, поэтому пойду с Горыном до конца, даже, если это мой конец будет, - и Барсик снова всхлипнул.
        - Простите, - снова попытался вклиниться в ругань этих двоих Игорь. - Но если вы меня не хотите подвести, то как вы можете мне помочь?
        - Погоди, не торопи, да где же она? - волк принялся так интенсивно копаться в сумке, что чуть свой байк не опрокинул. - А, вот, - и волк протянул Игорю кусок бересты, на котором была нацарапана какая-то карта.
        - Что это, клад? - Игорь повертел бересту в руке, пытаясь понять, как ориентироваться в этой карте, которая была совершенно не похожа на те, которые были ему знакомы по урокам географии и спортивному ориентированию.
        - Почти, - уклончиво ответил волк. - Это карта места, где ты можешь достать меч-кладенец.
        - А з-зачем мне меч? - Игорь уставился на волка. - Вы же все говорите, что темный маг уже того, что его сам Кощей собственноручно.
        - Ну, да. Только откуда мы знаем, какие ловушки этот маг оставил в месте, где Васька томится? Так что, бери, время есть, чтобы хорошо вооружиться, так, на всякий случай. До Яги недалеко, а до меча еще ближе. Вот от этой березы можете начинать искать, - и волк когтем отчеркнул березку на карте и ткнул этим же когтем в березу, одиноко стоящую возле обочины, напротив которой они сейчас стояли.
        - А третьи петухи - это сколько в часах? - Игорь с тоской посмотрел на карту. Идти за мечом и хотелось - это же меч! Самый настоящий! И было страшно, а вдруг случится что-то, и этим мечом придется воспользоваться? Вот только пользоваться мечами Игорь не умел, он же не Иван дурак или царевич - разница была не принципиальна. И учить его никто, похоже, не собирался: ни с тем же мечом-кладенцом обращаться, ни найти у него хоть какой-нибудь завалящий талант к магии. Вот еще, сам же вызвался побыть добрым молодцем, вот тебе Горын карта места, где ты сможешь вооружиться, если повезет, конечно, и болтливый кот в сопровождение. Иди туда, не знаю куда, и что-нибудь там сделай.
        - На заре, а когда конкретно сегодня рассвет - кто его знает, - пожал плечами волк, поправляя бандану. - Я тебе не Гидрометцентр. Ну ладно, бывай. Кота берегись, этот комок шерсти тебя сдаст при первой же возможности. Или продаст, как цепь свою, которой привязан был.
        - Не наговаривай на меня, ничего я не продавал. А цепь украли, и я уже об этом говорил и просил разобраться. Знаете, как без цепи сложно по дубу бродить? - проворчал Барсик. - А ты не верь всему, что говорят, особенно разные неформалы.
        - Да-да, помянешь еще мое слово, котяра тебя, Горын, легко под монастырь подведет, - и волк оседлал мотоцикл, дал газу и рванул на дорожке с максимально возможной скоростью.
        - Ну что пошли меч-кладенец искать, - неуверенно предложил Игорь.
        - Да что его искать? Его самое главного вытащить, а потом тащить. Знаешь, сколько эта полутораметровая металлическая палка весит? Но Серый в одном прав, мы не знаем, что тебя может ожидать дальше, так что пошли все-таки попытаемся этот меч проклятущий достать. И не верь всему, что он про меня наговорил, неправда это.
        Глава 6
        От березы, согласно карте, путникам предстояло свернуть с тропы направо и идти по едва заметной тропинке метров двести. Потом на карте была нарисована странного вида клякса, не похожая ни на один известный Игорю символ. Коту этот символ тоже был не знаком, хоть он и ученый. Чего греха таить с картой Игорю помог Барсик, несмотря на тот год, который Игорь посещал группу по спортивному ориентированию. Ну не расшифровывали в этой группе сказочные карты, нарисованные Серыми волками.
        - Так, на месте разберемся, - Игорь в последний раз посмотрел на кляксу, решительно повернул к тропинке и, обогнув березу, пошел вглубь леса.
        В отделении от дорожки лес заметно изменился. Он стал более мрачным: елей и сосен становилось все больше, а березок все меньше. Даже осины стали попадаться все реже и реже. Деревья были выше, и от этого света, который давала луна, не хватало, чтобы рассмотреть все как следует. Игорь отдавал себе отчет, что при свете дня, этот лес, скорее всего, не будет вот таким темным, мрачным и страшным, но он-то шел по нему ночью, поэтому старался неосознанно держаться посреди тропки, создавая тем самым иллюзию безопасности.
        Кот Барсик на этот раз шел за ним и молчал. Пройдя десяток метров, кот глубоко вздохнул и начал говорить.
        - В том, что тебе Серый сказал все-таки есть доля правды, небольшая такая доля, я бы даже сказал, долька, но есть. Я рассказал этой гниде, где живет Васька. Но я не знал! Я, клянусь, что не знал! И, это, что бы Серый не говорил, я тебя не предам. Просто он слишком категоричный в своих выводах относительно меня.
        - Да, ладно, проехали. Мы же с тобой только на одну ночь друзья-приятели, - махнул рукой Игорь. - Когда третьи петухи пропоют, я или спасу вашего Ваську, или у меня не получится это сделать. В любом случае, и при любом исходе я попаду домой, ну, не совсем домой, конечно, а в лагерь «Лукоморье», и мы больше вряд ли еще увидимся. - Думать об угрозе Лешего, что если второе случится, то Игорь останется в этом лесу навсегда не хотелось, поэтому Игорь решительно шел вперед, прилагая все свои усилия для спасения Васьки.
        - Это да. Ты же не здешний. Но не зарекайся, мы не знаем, что нас ждет.
        - А кто знает?
        - Ну, может, Гамаюн. Только слушать эту пернатую не рекомендую. Нудно, и жути любит нагонять. А еще у нее непомерное эго: считает себя самой умной, и любит это демонстрировать, чтобы показать ущербность обратившегося к ней.
        - Ладно, не буду обращаться, и слушать тоже не буду, даже, если в ухо будет орать, - кивнул Игорь. По правде говоря, он понятия не имел, кто такая Гамаюн, и обращаться к ней не собирался. Очередной комар сел на шею, и Игорь хлопнул по нему рукой. - Да чтоб вас всех. Неужели нет ничего против этих проклятых кровососов?
        - Почему нет, есть. Инсектицид называется. Или ты других кровососов имел в виду, не комаров?
        - А что, и другие бывают? - Игорь невольно заинтересовался.
        - А куда от них деваться? Вурдалаки, их еще модно сейчас вампирами называть. Но модно, или нет, а суть от этого не меняется - нечисть, она и есть нечисть. Правда в этот лес им вход заказан, если, конечно, с Кощеем не хотят повздорить. Но это совсем без мозгов надо быть, а у вурдалаков хоть зачаток мозгов, но присутствует.
        - Ух ты, - Игорь почесал место укуса на шее. - Нет, я не вампиров имел в виду, а именно что комаров. Мне только вампиров для полного счастья не хватает.
        - Ну тогда все правильно, инсектициды тебе помогут. Их же сейчас миллионы выпускаются, ты почему не приобрел, когда сюда ехал?
        - Да кто же знал, что меня здесь попытаются заживо сожрать? - и Игорь в очередной раз стукнул себя по шее.
        - Нет, посмотрите на него, он не знал. Ты ехал в глушь, в деревню, рядом с которой лес и речка. И кто бы мог предположить, что здесь полно комаров?
        - А речка как называется? Не Смородина, случайно?
        - Случайно Смородина, - кивнул кот. - А ты откуда знаешь? Читал сказки все-таки?
        - Не, в брошюрке рекламной вычитал, - слегка покраснев, ответил Игорь. - В той, в которой мама про «Лукоморье» узнала.
        - М-да, впору вскрикнуть: «О, времена, о нравы», - взвыл кот, поднявшись на задние лапы, а правую переднюю положив на грудь. - Вот скажи мне, чем современная молодежь занимается, если не читает ничего?
        - Да уж находим, чем себя занять, - Игорь поскользнулся в своих резиновых сапогах, и чуть не плюхнулся в перегородившее им путь болото. - Болото. - Произнес он вслух. - И как нам его обойти?
        - Нам его не обойти, - грустно сказал кот. - Здесь тропинка должна открыться, но для этого нужно, чтобы водяной добро дал.
        - Какой водяной? Я не вижу никакого водяного, - Игорь начал пристально осматривать безрадостную картину болота, на которой кроме кочек, которые сейчас ночью казались черными и одиноко стоящей невдалеке корявой березки не было видно ничего, что можно было принять за водяного.
        - Кха-кха, - сбоку раздался кашель. Игорь подскочил на месте от неожиданности и едва не плюхнулся в воду. Выровняв равновесие и приглядевшись, Игорь увидел сидящего на пенечке бледного, худого мужичка, в руке которого был зажат огромный носовой платок, в который мужичок периодически сморкался. Он снова закашлялся, а когда кашель прекратился, грустно посмотрел на путников печальными глазами. - Бы что, де видите, болею я, - прогундел мужичок в нос и громко высморкался.
        - Ой, простите, здравствуйте, извините, я вас не заметил, - засуетился Игорь.
        - Кодечно, де заметил, я же только что из топи вылез. Кха-кха-кха.
        - А чем вы болеете?
        - Пдостыл я. Видишь, где жибу? Сырость, что б ее. Комады да лягушки. Кха-кха-кха-кха. - И водяной снова трубно высморкался. - Чего ходите?
        - Ну, ходим, надо идти и ходим, - немного растерялся Игорь.
        - Да дет, не ходите, а ходите! - раздраженно прогундел водяной.
        - А, чего мы хотим? - Игорь ударил себя по лбу. Во-первых, чтобы показать, что его осенила догадка, а, во-вторых, чтобы убить очередного комара, севшего прямо посреди лба и приступившего к трапезе.
        - Ду да, - кивнул водяной.
        - Нам бы как-то пройти по болоту. Очень нужно. Чтобы меч-кладенец найти, - в голосе Игоря появились просительные нотки.
        - Всем дужно пройти. Ходят дут бсякие. Кха-кха-кха.
        - Вот жлоб, - подал голос Барсик. - Мы же не просто так премся, мы Ваську спасать идем!
        - А ды бы бообще молчал, - водяной скривился, посмотрев на кота и снова закашлялся.
        - Но как нам быть? Нам очень нужно пройти. Или вам безразлично, что Васька где-то страдает? - спросил Игорь водяного.
        - Дет, Баську жалко, а себя еще жальче. Бот что, придеси мде жибой боды, подлечиться, и пойдешь куда гдаза гдедят.
        - Живой воды? Да где же я вам живой воды возьму? - растерялся Игорь.
        - Я знаю где, пошли, тут недалеко, покажу, - махнул рукой насупленный кот.
        - Дада же. Берно гоборит котяра, недалеко дуд. Кха-кха-кха.
        Игорь сочувственно посмотрел на закашлявшегося водяного и пошел вслед за Барсиком, который в это время уже бежал по неприметной тропинке вдоль болота. Тропинка периодически терялась, а на том месте, где она только что была, оказывалась кочка, следом за которой обязательно притаилось окно, наполненное водой. Из-за этих вполне естественных на болоте препятствий скорость передвижений Игоря заметно упала. Барсик, перепрыгивая с кочки на кочку постоянно оборачивался и, закатывая глаза, торопил его, хотя от его постоянных упреков быстрее идти Игорь не мог. Так они прошли, около ста пятидесяти метров, и Игорь, в который раз порадовался за Леху, которому благоразумные родители сунули в сумку резиновые сапоги. Под ногами чавкало и хлюпало, и периодически он даже проваливался в воду, неглубоко, правда, что тоже радовало.
        Через сто пятьдесят метров тропинка свернула снова в лес, и идти стало немного легче. Во всяком случае в лесу тропинка была твердая, и не было ощущения, что идешь по водяному матрасу.
        Эта часть леса практически не отличалась от той части, через которую они вышли к болоту. Те же березки, которые жались друг к другу, теснящие их ели и подпирающие небо сосны, да осины, одиноко стоящие просто по соседству.
        Пройдя еще двести метров по лесу, кот остановился и принялся пристально осматривать огромные сосны, которые стояли полукругом на равном расстоянии друг от друга и образовывали поляну, заросшую невысокой травой. Игорь остановился. Воображение у него работало отлично, и, несмотря на то, что думал о нем Барсик, читал Игорь много. Эти сосны, стоящие так, словно их кто-то специально так высадил, напоминали ему капище древних богов или друидов. Хотя, у друидов вроде камни были? Или он что-то путает? Игорь всерьез задумался над этой загадкой, от решения которой его отвлек голос кота.
        - Ага, нам сюда, - Барсик бодро подбежал к одной сосне и ткнул лапой куда-то вниз. - Иди быстрее, не стой истуканом.
        Игорь быстро подошел к коту и увидел, что между корнями сосны установлена небольшая дверца. В свете лены она казалась серебряной, но, возможно она и была серебряной. Через всю дверцу шла надпись: «Живая вода. Не больше двух бутыльков в одни руки».
        - А где бутыльки? - Игорь растеряно оглядывался по сторонам. Ну не в ладонях же водяному живую воду нести. А еще больше хотелось попробовать, что это такое - живая вода? Вдруг он ее выпьет и вообще больше ничем болеть не будет? И вообще станет высоким, накаченным, как супергерой?
        - Да там бутылки, внутри. Открывай, видишь же у меня лапки, я не могу.
        - А что, где-то здесь и мертвая вода имеется? - поинтересовался Игорь, потягивая на себя довольно массивное серебряное кольцо, которое на двери заменяло ручку.
        - Конечно, имеется. Вон там напротив. Но она нам не нужна, не заказывали мертвую воду, - махнул лапой кот, не отводя взгляда от открывающейся дверцы.
        Дверь открылась легко. Без скрипа и других дешевых спецэффектов. За ней была обнаружена полка, заставленная небольшими бутылочками, а также обычный водопроводный кран. Правда на кране висела пломба и очередная табличка «Технические работы. Извините за беспокойство».
        - Облом, - задумчиво проговорил кот.
        - И что же нам делать? - Игорь снова растерялся. - А может ну его, этот меч-кладенец? Тем более я им пользоваться не умею.
        - Второе имя кладенца - самосек, - кот поднял один палец на передней лапке вверх. - Чуешь, о чем это название говорит? Думаешь, Илья Муромец сидел-сидел на печи, да как встал, как пошел врагов направо-налево мочить? Нет, это все меч. Святогор его, конечно, поднатаскал, спору нет, но без меча он так и остался бы просто Илюшенькой, что от лени и бездействия уже на печи не помещался. Думаешь, это просто - встать, после трех десятков лет обжорства и отсутствия физической активности, - кот пристально осмотрел парня, видимо освидетельствуя на предмет излишнего веса и признаков отсутствия физической активности, и утвердительно кивнул: увиденное его вполне устроило.
        - Ну, хорошо, - с сомнением произнес Игорь. - Допустим, меч волшебный, и без него никак не обойтись. Но каким образом нам теперь пройти болото? Я что-то сомневаюсь, что технические работы быстро закончатся, особенно, если здесь все как у людей.
        - Вот что, - кот воровато оглянулся и понизил голос почти до шепота. - Бутылочку возьми. Мы сейчас из первой же лужи водички начерпаем и этому монополисту подсунем, который кроме себя ни о ком не думает. Все Кощею расскажу про него, если он слушать меня захочет, конечно.
        - Да ты что? Так же нельзя, - замахал рукой Игорь.
        - А Ваську бросать на произвол судьбы можно? Ладно, не хочешь сам мараться, я все сделаю, чистоплюй. Поблагодаришь потом. Живая водичка не сразу действует, так что, поди, прокатит, - последнюю фразу кот пробормотал про себя.
        Схватив одну бутылочку, кот заметался по поляне, и, увидев что-то, издал радостный мявк.
        Игорь быстро подошел поближе и увидел, как кот набирает воду в бутылочку из странного вида лужи, внешне напоминающей копыто какого-то животного. Отпечаток копыта показался смутно знакомым, но воспоминания о нем упорно не хотели лезть в голову.
        Закрыв пробкой бутылку, Барсик зажал ее в зубах и побежал обратно к болоту. Игорь бросился догонять этого уголовного элемента, но скорость бежавшего кота намного превышала его собственную, поэтому мальчик быстро отстал от него.
        Сейчас у него была только одна цель - предупредить водяного, чтобы тот не пил эту сомнительную воду.
        - Нет, я, конечно, понимаю, что в луже столько микробов живет, что вода в ней по праву может называться живой, но сомневаюсь, что эта живность может вылечить простуду, - бормотал Игорь, скользя по болотной жиже и запинаясь о кочки в своих резиновых сапогах.
        Как он не спешил, кот прибежал к водяному первым. Через болото пролегала вполне прочная на вид тропинка, а водяной в это время закрывал пустую бутылочку.
        - Ох, ты ж, - выдохнул Игорь, когда водяной два раза икнув, превратился в маленького симпатичного белого козленка.
        - Бе-е-е, - жалобно заблеял козленок, с ужасом разглядывая свое отражение в темной воде болота.
        - Сдается мне, что тебя все же не просто так на цепь посадили. Не только за то, что язык за зубами держать не умеешь, - задумчиво проговорил Игорь, прищурившись, разглядывая кота.
        Барсик скорчил обиженную физиономию и нагло заявил:
        - Обидеть художника может каждый. И вообще, вон дорога, видишь? Нет, чтобы сказать: «Молодец, Барсик, хороший котик», ты какие-то странные претензии предъявляешь.
        - Хулиганы! - внезапно заорал козленок. - Я на вас жалобу напишу! В департамент защиты прав сказочных меньшинств! Я на прямую линию президенту жалобу брошу!
        - Какому президенту? - удивленно спросил Игорь, которому очень слово «жалоба» не понравилось. - Вашему сказочному?
        - Откуда у нас свой президент? - постучал лапой по лбу Барсик. - Обычному собирается писать.
        - А что наш президент тоже из ваших? - округлил глаза Игорь.
        - Это конфиденциальная информация, - надменно произнес Барсик. В это же время, бывший водяной, а теперь козлик, нагнул голову, выставив вперед уже намечающиеся рога, и бросился на кота. - Валим отсюда! Он неадекватный какой-то!
        Когда путники отбежали на довольно большое расстояние, и Игорь остановился, чтобы перевести дух, он спросил усевшегося на тропинке Барсика.
        - Что с ним будет? Неужели он на всю жизнь обречен быть козленком?
        - Конечно, как же. Да что ему будет? - махнул рукой кот. - Работы закончатся, живой воды хлебнет и все обратно вернется. А вообще, ты видел, козленок-то не кашлял и сопли у него из носа не текли, значит, я его вылечил. Вот же свинья неблагодарная.
        - Ты тоже кота мне уже не слишком напоминаешь, - скептически ответил Игорь и направился по тропинке, параллельно сверяясь с рисунком на бересте. - Если судить по карте, нам совсем немного осталось пройти.
        Глава 7
        «Недалеко» от того места, где был предположительно спрятан меч-кладенец было исключительно на карте. На самом же деле Игорь с Барсиком прошли уже почти километр, а ориентира (судя по карте, это был огромный камень) видно все еще не было. Хорошо хоть болото закончилось полкилометра назад. Лес хоть немного отличался разнообразием, и радовал взгляд, в отличие от болота с одинаковыми кочками и гораздо большим количеством комаров, чем было на неведомой дорожке. Наконец Игорь понял, что не может уже никуда идти.
        - Я устал, - Игорь увидел одиноко стоящий пенек и сел на него, вытягивая дрожащие ноги. - Почему мы все время куда-то идем? Почему нельзя достать где-нибудь ковер-самолет, например, или какое другое средство передвижение? Или это так же как во «Властелине колец»? Туда мы будет идти три книги, а обратно на орлах? Неужели нельзя просто помочь доброму молодцу беспрепятственно добраться до предполагаемой цели назначения?
        - Ковров-самолетов в природе не существует, - кот тоже устал, и теперь лежал на тропинке, высунув язык. - Как и Фродо Беггинса. Так что извиняйте, туда и обратно можно только своими ногами дотопать, - ворчливо закончил отвечать Барсик.
        - А как же различные истории про это чудо техники? - возразил Игорь.
        - Ковер-самолет - это просто художественный вымысел. Такой же как скатерть-самобранка. Просто, чтобы истории лучше продавались, - Барсик на мгновение задумался, потом добавил, - да и ковры тоже. Не удивлюсь, если это производители ковров в качестве рекламы подобные истории заказали. Ну а что, и красиво и выгодно.
        - И ступа бабы Яги - художественный вымысел? - Игорь начал легонько растирать гудящие конечности. - Или это тоже заказали производители ступ?
        - Нет, не говори таких кощунственных вещей, особенно при самой Яге. Ступа - это святое. Передается, между прочим, из поколения в поколение с незапамятных времен. Правда, сейчас стоит в гараже как раритетный экспонат.
        - И на чем же баба Яга летает? На метле?
        - На метлах пусть бараны летают, а Яга предпочитает дорогие автомобили. Желательно со встроенными водителями. Ну я тебе говорил, что ее бабка была замужем за тогдашним Кощеем? - Игорь кивнул. - Вот и отсудила себе при разводе небольшое состояние: и внукам хватило, и правнуки, надо думать, не будут бедствовать.
        - Ну дела, - протянул Игорь.
        - А ты думал, - кот потянулся. - Все как у людей.
        - Ну а кроме дорогих автомобилей здесь есть какие-нибудь средства передвижения?
        - Конечно: мотоциклы, недорогие автомобили, вертолеты. Ну вертолеты только у самых богатых. У Кощея, например, есть.
        - Да мне бы хотя бы велосипед, - протянул Игорь.
        - Так что ж ты не позаботился заранее? - удивился кот.
        - Даже, если бы я знал, что меня в первую же ночь в «Лукоморье» поволокут спасть Ваську, я, возможно, захватил бы велик из дома. Хотя, как бы я смотрелся в автобусе с велосипедом в качестве багажа - это совсем другая история, - проворчал Игорь. - И ответь мне. Это что же получается, мне еще нужно будет вернуться на дорожку, чтобы потом к бабе Яге два километра отмотнуть?
        - Да нет, - махнул рукой кот. - От камня можно по прямой дойти. Ты пойми, тебе не обязательно постоянно по дорожке идти, чтобы видеть сокрытое, нужно только на нее ступить и все. Вот если нас опять к дубу кто-нибудь бортанет, тогда да, тогда нужно будет снова дорожку искать и немного по ней пройтись. Это если повезет и дорожка откроется. А от камня до Яги недалеко, с полкилометра где-то. Что очень хорошо, учитывая, неудобное положение, в которое ты поставил бедного Водяного. По моим подсчетам он уже оклематься должен. А как оклемается, так и все - не будет больше тропинки через болото, он ее закроет и снова договориться будет с ним проблематично.
        - Это я поставил его в неудобное положение? - возмущенно воскликнул Игорь, который сейчас точно осознал, что не за одно прегрешение кота на цепь посадили, и, похоже, даже не за два.
        - Ну не я же. Меня вообще тут быть не должно. Для меня дорожка закрыта, ты что не помнишь? Это ты меня за собой потащил, чтобы я тебе помог Ваську найти.
        - О-о-о, - протянул Игорь, не желая больше спорить с вредным котом. - Хорошо, дойдем мы до Яги, получим ценные указания, а потом от Яги снова ножками топать?
        - Ну-у-у, я сомневаюсь, что она тебе машину свою даст покататься, к тому же у тебя прав нет. По возрасту тебе права не положены.
        - А как же встроенный водитель?
        - А как же условия заклятья? - Барсик и Игорь посмотрели друг на друга и синхронно вздохнули. - Ты пойми, если бы освободить Ваську мог не только добрый молодец, который должен выполнить ряд определенных условий, все уже давно бы разрешилось, и тебе не пришлось бы ночью комаров кормить, спал бы сейчас уже и третий сон досматривал. Но условия четкие и никакого другого толкования не имеют. Ничего, зато потренируешься. Считай, что лес - это элитный спортзал.
        - В гробу я видел такую тренировку, - пробурчал Игорь.
        - В каком гробу? - поинтересовался кот.
        - На колесиках. Который по небу летает и захлопывает в себе еще живых путников, - мрачно пояснил Игорь, со стоном поднимаясь на ноги.
        - Врешь ты все, нет таких гробов, и никогда не было, - авторитетно заявил Барсик.
        - Нет, - кивнул Игорь. - Это я тебе сейчас народную страшилку рассказал.
        - Зачем?
        - Как зачем? Зачем страшилки рассказывают? Чтобы страшно было. Ну, и чтобы девчонки визжали.
        - Странные у вас какие-то увлечения. Хотя, парни всегда что попало делали, чтоб девчонки визжали. Один вообще медвежью шкуру на себя напяливал, как подкрадется к девкам, которые белье полощут, да как зарычит…
        - И что? - заинтересовано спросил Игорь.
        - Как что? Визг такой стоял, что в ушах звенело. Не у меня, конечно, у моего прапрапрадеда. Одна правда не испугалась, отколошматила шутника колотушкой, которой белье отбивала. Настенька ее звали. А на улице как назло зима. Мороз такой стоял, что тем бельем, что девки полоскали - убить можно было. Ну шкура и слетела. Парень быстро замерз и заболел. Пришлось Настеньке его выхаживать.
        - А он?
        - А что он? Ему потом жениться пришлось. Это сейчас хорошо: скорую вызвала, врачам сдала, еще и пожаловалась куда надо на хулиганство. Тогда же за такую выходку куда страшнее карали. А потом еще шутили над ним, говорили, что сам Мороз Иваныч ему невесту сосватал.
        - А, по-моему, там все по-другому было, - Игорь прищурился, вспоминая похожую сказку. - Или это тоже художественный вымысел?
        - Конечно вымысел. Ну кто в таких историю правду будет рассказывать про неудачника, который по собственной глупости в переплет угодил? Ты отдохнул?
        - Нет, - покачал головой Игорь.
        - Тогда пошли. Времени мало, чтобы рассиживаться, - и кот вскочил на лапы и потрусил по тропинке. Игорю ничего не оставалось делать, как за ним идти.
        На этот раз они действительно прошли совсем немного. Тропинка виляла, как лента у художественной гимнастки.
        - Ну кто так дорогу делает? - продолжал ворчать Игорь. - Неужели нельзя было прямо пустить?
        - Как лошадь прошла, так и протоптали потом.
        - Зачем?
        - Да какая разница? Традиция! - кот так тяжко вздохнул, будто был той самой лошадью, которую отправляли дорогу прокладывать. - Пришли, кажись.
        Кот остановился, и Игорь, который последний отрезок пути по сторонам не смотрел вообще, боясь от усталости пропустить торчащий корень и упасть, постоянно смотрел себе под ноги, в конечном итоге чуть на своего спутника не наступил. Как оказалось, они не дошли до камня каких-то пару десятков метров, когда Игорь сел на пенек отдыхать. Просто из-за петляющей тропинки ни Игорь, ни Барсик этот самый камень не заметили.
        - Ничего себе камешек, - подняв глаза от тропинки, присвистнул Игорь.
        - Не свисти, денег не будет, - и кот три раза сплюнул через левое плечо и постучал лапой себе по лбу.
        - Ну ладно. Камень вот он, а где меч зарыт?
        - Кто в своем уме будет меч зарывать? Он же заржавеет и в труху рассыплется. Под камнем он лежит, в специальном сейфовом отсеке, - кот сел и покачал головой. - Это же…
        - Что, опять традиция? - Игорь обошел огромный валун, который достигал ему до пояса, по кругу. Присев на корточки, он осмотрел землю, на которой стоял камень. Странность заключалась в том, что камень не врос в землю, как это могло показаться с первого взгляда. Он просто лежал на земле, даже, похоже, не на самой земле, а на чем-то вроде металлической опоры, видимо на том самом специальном отсеке, который сейфовый.
        - Традиции - вещь серьезная, - поднял палец вверх Барсик. - И по традиции мечи сохраняли для очередного героя или в камне, или под камнем. Конкретно этот находится под камнем. Так что тебе нужно всего лишь откатить камешек, вытащить меч и мы, наконец, оправимся к Яге. Там и передохнем, и там меня покормят. Тебя - по ситуации.
        - Тебя, значит, только покормят? - Игорь скрестил руки на груди и пристально посмотрел на Барсика.
        - Нас покормят, конечно же нас, что ты к словам придираешься? Что Яга ведьма какая, чтобы доброго молодца голодом морить? Хотя ее прабабка более скрупулёзно относилась к еде и к добрым молодцам.
        - Что ты имеешь ввиду? - подозрительно сощурился Игорь, продолжая пристально разглядывать наглого кота.
        - Любила она очень молодцов храбрых. Мыла их, к трапезе готовила. Ты не отвлекайся давай, лучше думай, как камень ворочать будешь.
        - Можно, наверное, использовать систему рычагов, - неуверенно проговорил Игорь.
        - Так ты не только добрый, да еще и умный, - уважительно кивнул кот.
        - Физика, седьмой класс, - обиделся Игорь, так и не поняв до конца, Барсик его похвалил или посмеялся над ним.
        - Так действуй, - кот благосклонно махнул лапой и принялся наблюдать, как с заданием справится этот молодой герой.
        Игорь же в это время осматривался по сторонам. В идеале, нужно было подложить под камень бревно, ну на худой конец крепкую палку, но вот беда, хоть Игорь и находился в лесу, а с бревнами и палками возникала определенная напряженка. Не было их поблизости, и нечем было срубить эту самую пресловутую палку. Возможно, если бы в руках у Игоря был меч, то он решил бы эту проблему. Но меч лежал под камнем, который нужно было отодвинуть в сторону, чтобы меч достать. А чтобы отодвинуть камень, нужна была палка.
        Не найдя в итоге ничего подходящего, Игорь принялся таскать к камню хворост, надеясь, что большое количество тонких палочек каким-нибудь волшебным образом заменит одну большую.
        - Я могу поинтересоваться, что ты делаешь? - устав наблюдать за его метаниями, спросил кот.
        - Хворост собираю, - свалив на землю очередную охапку, ответил Игорь.
        - А зачем? Костерок решил разжечь?
        - Нет, да и спичек у меня нету. Я не курю.
        - Похвально. Тогда зачем хворост?
        - Попытаюсь подсунуть под камень вместо бревна.
        - А, ну попытайся.
        Наконец, посчитав, что набрал достаточно хвороста, Игорь начал его просовывать под камень. Просовывались ветки хорошо, что подтверждало теорию о том, что камень стоит на подставке. Вот между камнем и пресловутой подставкой и ложились ветки. Когда пук веток, засунутых под камень, впечатлил и самого Игоря, мальчик приступил к самому главному: он попытался так надавить на эти ветки, чтобы они подтолкнули камень и тот, в идеале, откатился в сторону. Раздался громкий треск, и Игорь повалился на землю прямо на пук сломавшихся под его весом хворостин.
        - Ну что за молодежь пошла? - покачал головой Барсик. - А, впрочем, ничего со временем не меняется. Парни как пытались все с наскока решить, да силушку богатырскую продемонстрировать, так и продолжают демонстрировать. Нет чтобы прочитать, что написано мелким шрифтом, - кот ткнул пальцем с высунутым когтем куда-то в нижнюю точку на камне. - А написано здесь следующее: нажми рычаг. И рычаг вот он, прямо около надписи. - Кот протянул лапу и до обидного легко потянул рычаг вниз.
        Раздался несильный скрежет и камень не откатился, а отъехал в сторону, открывая небольшой провал под собой.
        Игорь сплюнул на землю и раздраженно подошел к провалу.
        - И что, нельзя было мне в эту надпись с самого начала лапой ткнуть?
        - А ты минут десять вокруг камня ходил, даже приседал, кто же знал, что ты надпись не увидел. Или ты ее просто проигнорировал?
        - А спросить?
        - А подумать?
        - А в глаз? - Игорь сунул руку в нишу и с трудом вытащил здоровенный меч. Меч был очень тяжелым и немного ржавым, не смотря на сейфовые условия, в которых он хранился. Насколько он был острым, Игорь решил не проверять, а то так и порезаться недолго. На крестообразной рукояти было выгравировано старинными, но вполне читаемыми буквами с множеством завитушек «Святогор».
        - Ну что ты сразу угрожаешь? Почему все сразу начинают угрожать бедному котику? - Барсик всплеснул лапами. - Бери этот железный раритет под мышку и пошли. Чую, уже вторые петухи если не пропели, то вот-вот пропоют, а мы все возимся и даже до Яги еще не дошли.
        Глава 8
        Игорь прислонился к валуну, который после извлечения меча встал на место, не издав при этом ни одного звука.
        - Ну и что ты опять встал? - сердито прошипел Барсик, встопорщив усы. - Тебе лишь бы отдыхать, когда Васька в опасности.
        - Я не знаю, как понесу меч, - Игорь, нахмурившись, разглядывал свое новое приобретение. Меч был огромным и не приспособленным для длительного ношения в руках. А он уже и так за последнее время выдохся и слишком устал. - Он очень тяжелый и длинный. Он же просто по земле будет волочиться, если я не придумаю, как его половчее понести.
        - А я предупреждал, что эта штуковина тяжеленная. Ну как-нибудь возьми. Я же тебе предлагал - подмышку засунь. Тогда точно волочиться не будет.
        - Может, если ты такой умный, то, может, сам его возьмешь? Нареку тебя своим оруженосцем, будешь за мной оружие таскать.
        - Я не умный, я - ученый.
        - А это не одно и то же? - прищурился Игорь и рассмеялся, глядя на опешившего кота. - Ладно, вернемся к вопросу, что мне делать с мечом? Мне его, что, всю дорогу за собой как борону волочь?
        - Ну почему сразу как борону, - Барсик даже немного смутился, что было для него нехарактерно. - Ничего не как борону. И вообще, что ты предлагаешь?
        - А к нему ножны никакие не идут? - Игорь с тоской посмотрел на меч, который прислонил к камню. Полтора метра, и это только лезвие - есть от чего впасть в тоску.
        - Ножны есть, только их, говорят, трогать нельзя, - неохотно ответил Барсик.
        - Почему нельзя и кто такое говорит?
        - Не знаю, просто все легенды говорят, что ножны трогать нельзя, чтобы не нарваться на определенного рода неприятности.
        - Если я не найду ножны, то точно нарвусь на определенного рода неприятности, попросту зарезавшись или проткнув себе что-нибудь очень жизненно-важное, - упрямо настаивал на своем Игорь. - Или тебе, - угрожающе проговорил Игорь, но кот сделал вид, что угроз не услышал совсем, расслабленно почесав себя за ухом задней лапой. - И вообще, я не верю, что эту оглоблю таскали вот так, не прикрыв ничем. Это попросту неудобно.
        Сказав последние слова, Игорь направился к рычагу, но все же перед тем как повторно отодвинуть камень, внимательно прочитал все надписи, а их, оказывается, было на камне немало. Кроме записи в самом низу мелким шрифтом про рычаг, имелись в наличии надписи про то, что ожидает человека, если он отправится в разные стороны света. Ничего хорошего путника не ждало нигде.
        - Барсик, а к Яге нам куда идти? - Игорь решил прикинуть свои перспективы. Смерть свою встречать ему совсем не хотелось, а остальные направления ему ничем особо и не угрожали: коня у него нет, а для женитьбы он еще слишком молод, хотя от внезапного богатства Игорь бы не отказался.
        - Туда, - Барсик показал лапой направление. Проследив за лапой кота взглядом, Игорь определился лево это или право, представив, что держит в руках ручку и собирается что-нибудь написать. Он был правшой, так что кот определенно показывал лапой налево.
        - «Кто налево пойдет - женатому быть», - прочитал Игорь вслух. - Неприятная перспектива, но у меня даже пока паспорта нет, так что женить меня будет проблематично. - Эй, Барсик, а что, если здесь девчонка пройдет, ей тоже «женатой быть»? - кот уставился на него и несколько раз про себя проговорил эту фразу. Затем сплюнул.
        - Вот умеешь ты неприятные вопросы задавать. И вообще, не напрягайся, камень предназначен для добрых молодцев. Меч вытащить, на надписи полюбоваться, если, конечно, читать молодец умеет. Вот было дело, Иван один дурак пришел сюда, а читать не умеет. Пришлось предку Серого ему меч из-под камня доставать. Но пока он с мечом возился, другие надписи не прочитал. Ванька понятия не имел куда прется, и ничего, и женился удачно, и богатством обзавелся. Так что, получается - надписи просто очередной вымысел. Ну или кто-то просто баловался, когда у камня отдыхал. А что, чем не вариант? Только вместо «Здесь был Вася», все эти страшилки придумал и написал.
        Внезапно внимание Игоря привлекло что-то рыжее, промелькнувшее сквозь кусты. Приглядевшись, он различил силуэт лисы, которая бегала взад-вперед, видимо что-то искала.
        - Смотри, а это кто? - он невежливо ткнул пальцем в сторону маячившего пятна, показывая коту свою находку. Тот только мельком взглянул на лису и отвернулся.
        - Лиса. Ты что, лис никогда не видел?
        - Неа, где бы я лис видел? Если только на картинке. А она тоже волшебное существо? И говорить тоже умеет? - полюбопытствовал Игорь, которому совершенно не хотелось встречаться с рыжим зверем.
        - Тоже, - коротко ответил Барсик. - Ты давай на всяких посторонних то не отвлекайся. Лучше вообще ни на что не отвлекайся, и пошли уже до Яги.
        - Эй, хлопцы, - раздался приятный женский голос, и на поляну выскочил предмет их с котом обсуждения.
        - Чего тебе? - вздыбился кот.
        - Вы тут хлеб говорящий не видели?
        - Что, простите? - решил уточнить Игорь вопрос, вероятно его не расслышав полностью. Ладно животные разговаривают, но хлеб?
        - Значит не видели, ну бывайте, - не успели спутники опомниться, как лиса скрылась из вида, нырнув в очередные кусты.
        - Угу, понятно, - кивнул Игорь, хотя ему с каждой минутой становилось все менее понятно, и нажал на рычаг, чтобы отодвинуть камень. Камень отодвинулся, а прислоненный к нему меч упал на землю.
        В нише действительно оказались еще ножны, а также кольчуга. Игорь попытался кольчугу поднять, но быстро передумал, потому что таскать на себе еще и такую тяжесть, учитывая, что Булатного коня ему никто давать не собирался, и идти предстояло пешком, он не собирался. Игорь даже не задумался, что бы делал с конем, если бы ему его все-таки предложили. Научиться ездить верхом за пятнадцать минут еще никому не удавалось. Однако такие приземленные вещи не волновали героя XXI века, выросшего на играх и книжках, где все героям всегда давалось по мановению волшебной палочки. И все же Игорь был мальчиком рассудительным для своих лет, поэтому предпочел с кольчугой не связываться, а вот ножны вытащил, и закрыл проем.
        - Так и куда они надеваются? - Игорь долго крутил в руках чехол для меча, пытаясь понять, куда его вешать. Наконец, разобравшись в системе лямок, он надел их на плечи, на манер рюкзака. - А что, так он точно мешать не будет, да и нести легче.
        - Тогда давай быстрее засовывай меч и пошли, что-то мышки на душе скребутся, - проговорил кот, нервно оглядываясь по сторонам и непроизвольно распушившись, став при этом в два раза больше. - Сердце-то кошачье не обманывает.
        С засовыванием меча возникли очередные проблемы. Игорь просто не мог настолько высоко поднять меч, чтобы засунуть его в ножны через голову, не отрубив ее при этом. Несколько раз попробовав, Игорь понял, что красиво и эффективно выхватить меч из ножен он сможет только лет через десять, когда перестанет расти и наконец накачает мышцы. Но и не только красиво, а просто засунуть меч сразу в ножны у него не получится, возможно, никогда.
        Почесав макушку, Игорь пришел к выводу, что нужно ножны снять, сунуть в них меч, а затем снова надеть. Что он и начал осуществлять, стянув с себя ножны.
        Внезапно стало очень холодно. Игорь недоуменно выдохнул и полюбовался на облачко пара, вырвавшееся изо рта.
        - А-а-а-а, - раздалось верещание кота. - Я знал, что нельзя ножны доставать, засовывай их обратно-о-о, - последние слова кот пробулькал, а когда Игорь повернулся к нему, то понял почему. Сердце кошачье действительно не обманывало.
        Прямо перед Игорем, держа Барсика одной рукой за шкирку, стоял призрак былинного богатыря. Дядька был серьезный, бородатый и мускулистый, во всяком случае ту кольчугу, которую Игорь не смог даже поднять, богатырь носил на широких плечах легко и непринужденно, при жизни естественно. Он был настолько мощным, что все бодибилдеры в мире обзавидовались бы, увидев его вживую.
        - Ненавижу котов, - прогрохотал призрак, встряхнув болтающегося у него в руке и уже закатывающего глаза Барсика.
        - А-а-а-а, - до Игоря дошло, кто перед ним, и он заорал, и заметался по поляне. - Привидение! Соль, нужна соль. - В голове сразу вспылили картинки из сериала «Сверхъестественное», где два брата отчаянно и небезуспешно сражались с потусторонними силами при помощи соли и железной кочерги, но у него, Игоря, почему-то ни того, ни другого под рукой не было.
        - Зачем тебе соль, - полузадушено прохрипел кот, приоткрыв один глаз. - У тебя меч-кладенец есть, дубина, просто ткни в него, что стоишь? Ждешь, когда бедный Барсик совсем околеет?
        - Как это ткни? - Игорь замер на месте, уставившись на грозного призрака, и висящего у того в руке кота.
        - Просто, подними меч и ткни, можешь с разбега, - Игорь уже практически не слышал своего спутника, так тихо он хрипел.
        Призрак никакой агрессии непосредственно к Игорю не выказывал, просто стоял и молча ненавидел котов, пытаясь сжить со света одного из представителей кошачьего племени. Но перспектива остаться одному, даже без такого сомнительного сопровождения как Барсик, не слишком радовала Игоря, поэтому он решился. Схватив меч двумя руками, и с трудом подняв его так, что кончик лезвия был направлен прямо в живот призраку, Игорь зажмурился и, грозно заорав, побежал прямо на врага.
        - О-у-у-у-у, смотри, дурак, куда этой тупой железякой тычешь! - кот на этот раз взвыл так, что призрак вздрогнул и едва не выпустил его из рук.
        Игорь открыл глаза и посмотрел на кота. Барсик продолжал висеть, удерживаемый за шкирку огромной рукой богатыря. Только сейчас он не просто висел, а сильно извивался, пытаясь вырваться, а его роскошный хвост оказался наполовину побрит. Вот и определилась степень заточки ржавого меча. Хорошая степень, ничего не скажешь.
        Призрак же уже откровенно хохотал, глядя на современного доброго молодца и степень его подготовки к опасному походу по сказочному Лукоморью. Игорь насупился, снова схватил меч и на этот раз с открытыми глазами воткнул в прозрачное, словно состоящее из клочков тумана тело.
        Кот с истошным криком полетел на землю, а призрак начал таять. Последней истаяла голова, которая только горестно вздохнула, укоризненно взглянув на Игоря напоследок.
        Уперев меч кончиком в землю, Игорь оперся на крестовину, гордо подбоченясь. Все-таки он не абы кто, не какой-то Иван-дурак. Как он ловко одолел призрака, и даже без соли.
        Меч начал уходить в землю, и добрый молодец, не удержавшись, шмякнулся, сразу потеряв половину своей горделивости.
        - Ты что наделал, что наделал? - Барсик сидел и совершенно натурально оплакивал сбритую шерсть, которая лежала рядом с его бывшем когда-то роскошным хвостом. Шерсть обратно приклеиваться не хотела, как бы Барсик не старался. - Как же я теперь, без хвоста-то? Ой, я сиротинушка! - завыл он. - Лучше бы ты мне лапу сломал.
        - Две, - Игорь вспомнил завывания кота в самом начале его приключения. Кот грозно зарычал, а потом снова начал оплакивать невинно побритый хвост, который был его личным предметом гордости.
        - Да отрастет, не переживай. А что это за дядька был?
        - Святогор. Не мешай мне мою потерянную красоту оплакивать.
        - А чего ему надо было? Вроде меня он не хотел убивать, только тебя.
        - Он является к тем, у кого ума хватает ножны для меча достать. Пока, кроме тебя, только князь Петр таким сообразительным оказался.
        - И зачем?
        - Чтобы наставления последние дать, может даже подучить чему, если кроме сообразительности добрый молодец ничему не обучен.
        - И ты молчал?! - Игорь почувствовал, что начинает злиться на кота, и ощутил острое сожаление, что побрил не весь хвост этому проходимцу, а всего лишь половину. - Да из-за тебя, я, может быть, единственного учителя в этом вашем сумасшедшем мире лишился!
        - Ой, да чему тебя эта отрыжка прошлого могла научить? - отмахнулся от слов Игоря Барсик. - Мечом махать? А оно тебе надо? Только бы нас задержал, а этого никак нельзя было допустить, третьи петухи уже скоро прокукарекают.
        Игорь тем временам уже надел ножны, снова без меча. Заметив свою оплошность, мальчик стиснул зубы, и уже хотел было снова снимать этот странный длинный рюкзак, но слова кота задели его за живое.
        Подняв меч, он твердым шагом направился прямо к коту.
        - Убью, - тихо прошипел Игорь.
        Барсик поднял голову и увидел, что сейчас ему угрожает нешуточная опасность. Святогор, может, и не придушил бы его, а в конце концов отпустил, а вот Игорь, судя по сведенным бровям и плотно сжатым губам, был настроен лишить кота жизни очень даже серьезно. Барсик тут же бросил собирать шерстинки и попятился.
        - Эй, ты чего? Да не переживай ты так, подумаешь, Святогор. Он, между прочим, кошечек не любит. Сам же слышал. Мало того, он считает, что кошки сотрудничают с нечистой силой, это надо же было придумать? А в наше время такое отношение граничит со святотатством, если не знаешь. Ну как можно ненавидеть котов? Ну подумай. Ай, ты что делаешь? - Игорь махнул мечом как дубинкой, но Барсик ловко увернулся. - Да что ты творишь, изверг? Или ты тоже ненавидишь котов? Да я все про тебя в инстаграмме напишу и везде, где ты зарегистрирован! Тебя же уничтожат. Морально. За то, что кошечек не любишь!
        Игорь не слушал болтовню наглого кота. Он снова замахнулся мечом, и кот, истошно вереща, бросился от него удирать.
        Игорь побежал за ним, подняв меч над головой.
        Оба путника даже не заметили, что побежали вправо, а не влево, то есть, в противоположную от дома Яги сторону, удаляясь от этого дома с приличной скоростью.
        Глава 9
        Игорь бежал за котом недолго: он быстро выдохся, а меч уже через пару минут начал оттягивать руки, и, в конце концов, начал склонять юного героя к земле своим совершенно не детским весом. Плюнув на сбежавшего кота, Игорь сел на пенек, снял со спины ножны, дрожащими руками всунул в ножны меч, и снова надел потяжелевшие ножны на манер рюкзака на плечи так, чтобы они оказались на спине.
        Затем он поднялся и огляделся по сторонам. Лес вокруг него стал еще мрачнее, чем Игорь уже привык видеть, идя по различным тропкам. Сосны и ели были огромными и в ночной тишине, казалось, тянули к мальчику свои ветви-лапы. Березки и осинки припали из видимости совсем. Игорь понял, что очутился в самом настоящем бору. Вдали ухнула сова, от чего Игорь подскочил на месте и начал озираться по сторонам в поисках страшного чудища. Или чудищ, потому что он уже не сомневался, что в таком жутком бору чудищ должно быть очень много, и все они как одно охотятся за разными добрыми и не слишком добрыми молодцами на предмет вкусно поужинать. Как помнил Игорь из разных книг и фильмов ничего хорошего в мрачном лесу с музыкальным сопровождением сов и филинов ни одно из путников не ожидало.
        Тропинки видно не было. Более того, Игорь внезапно понял, что не помнит, откуда он сюда прибежал. Паника накрыла мальчика с головой, и он принялся метаться от одного дерева к другому, осознавая, что заблудился в сказочном лесу, и его здесь даже найти никто не сможет. Сова ухнула еще раз и нарочито медленно пролетела над головой, практически задев крылом макушку мальчика. Игорь от неожиданности упал, больно ударившись, потому что за спиной у него был меч, и падать пришлось прямо на него. Но, не обратив внимание на боль, Игорь вскочил на ноги и бросился бежать, продираясь сквозь кусты. Однако он быстро выдохся и вынужден был сбавить скорость.
        - Ау! - Игорь остановился и принялся вслушиваться в тишину, изредка прерываемую ночными звуками. - Ау! Слышит меня кто-нибудь?!
        Никто не отозвался. Подул прохладный ветерок, от которого стало неуютно, а тело покрылось мурашками. Оставаться на месте было еще страшнее, поэтому Игорь крадучись пошел в направлении, где, как ему показалось, немного примята трава, и возможно это говорит о том, что он оттуда вышел. О том, что это может говорить о том, что здесь проходил какой-нибудь страшный сказочный зверь или обычный медведь, Игорь не думал. Думать об этом не хотелось совсем, и Игорь успокаивал себя тем, что если бы здесь был какой-нибудь зверь, то они уже давно бы столкнулись. Периодически Игорь останавливался и кричал:
        - Ау!
        Когда он остановился в очередной раз, то уже не ожидал, что ему ответят, и каково же было его удивление, когда откуда-то снизу, раздалось:
        - Псс, эй, братан, не ори так, а то на твои вопли могут сбежаться всякие, особенно рыжие.
        Игорь опустил взгляд и едва сдержался, чтобы не закричать, потому что на невысоком пеньке лежала круглая булка, в середине которой виднелись глаза и рот. А еще, именно эта булка говорила с ним.
        - Хлеб… говорящий, - задумчиво произнес Игорь. - Или лиса не свихнулась, или мы с ней свихнулись вместе.
        - Где лиса? Какая лиса? - булка закрутилась на своем пенечке, пытаясь разглядеть лису, которой здесь не было.
        - Рыжая, недалеко отсюда по кустам шарилась, хлеб говорящий искала.
        - Так, мне, похоже, надо отсюда валить, - и булка хотела уже скатиться с пенька, но Игорь ловко подхватил её и теперь держал на вытянутых руках. Держать приходилось крепко, потому что булка извивалась и пыталась вырваться из рук Игоря. - Эй, отпусти, мерзавец! Все только и хотят схватить бедного Колобка и съесть его! А меня между прочим дед с бабкой ждут, когда я к ним вернусь. А как мне вернуться, когда на мое святое сдобное пузо покушаются всякие: сначала рыжие, теперь вот такие. Отпусти, а то укушу.
        Игорь присмотрелся. Во рту Колобка точно промелькнуло что-то белое, похожее на зубы.
        - Обалдеть, - протянул Игорь. - Говорящий хлеб с зубами. Такое даже в самом странном кошмаре не прибредится, так что я точно не сплю.
        - Отпусти, кому говорят, - продолжал вопить Колобок.
        - Ага, конечно. А ты давай, ори погромче, еще не каждая лиса, живущая в этом лесу, тебя услышала, - Игорь задумчиво рассматривал пытающегося вырваться Колобка. - А есть я тебя не собираюсь. Во-первых, ты непонятно по каким навозным лужам катался. Тащить в рот такую грязь, ну уж нет. А во-вторых, есть говорящий хлеб с зубами, фу-у-у. Так недолго зубами подавиться, причем не факт, что твоими. Ты же черствый, как булыжник.
        - Тогда чего держишь? Чего держишь-то?
        - А ты кота черного тут случайно не видел?
        - Барсик мимо пробегал. Прямо к тропе, - нехотя ответил Колобок. - Даже не поздоровался, гад такой.
        - Значит так, ты сейчас меня к этой тропе выведешь, а я, так уж и быть, не сдам тебя лисе, - Игорь развернул Колобка тем местом, где у того был рот с зубами и глаза в сторону леса. - Давай, веди.
        - Так, может, ты меня отпустишь, я покачусь и дорогу покажу.
        - Ага, нашел дурака. Ты таким макаром от всех сбежал, но меня не обманешь. Веди давай, штурман.
        - Но потом отпустишь? - недоверчиво спросил Колобок.
        - Зуб даю, - пообещал Игорь, правда не уточнил, чей именно зуб он имеет в виду.
        - Прямо иди, до сосны, потом от нее повернешь направо.
        Игорь неспешно выполнил указание Колобка. Пройдя в указанном направлении пару десятков шагов, Игорь взял еще правее, а затем шел прямо метров сто. Отодвинув очередной куст, мальчик неожиданно для себя очутился на тропинке.
        - Слышь, я выполнил свою задачу, теперь давай ты свое обещание выполняй.
        - Куда идти, чтобы к камню выйти? - Игорь стоял посреди тропинки и размышлял, как далеко он умудрился убежать от камня по лесу.
        - Направо. А теперь давай отпускай. - Игорь разжал пальцы, и Колобок упал на тропинку. - Ах ты, гад, ты чего швыряешься? - и Колобок сжался словно пружина и подпрыгнул. Наверное, он хотел укусить Игоря за руку, но промахнулся и цапнул за карман дождевика.
        - Ах, так, ну держись. Я тебя лисе не отдам, нет, я тебя сейчас в футбол научу играть. И ты будешь играть за мяч, - Игорь изловчился и попытался пнуть зарвавшуюся булку.
        - Помогите, убивают! Я буду жаловаться! - заверещал Колобок и быстро покатился по тропинке, повернув налево.
        - Ну и бывают же такие мерзкие типы. И вообще, что это за странные привычки у сказочных существ, чуть что, сразу жаловаться? - пробурчал Игорь, и только сейчас заметил, что Колобок своим укусом сумел так подтолкнуть золотую табличку, что та вывалилась на тропинку и теперь поблескивала в лунном свете. - Ну вот, а я ведь вытащить её не мог, - Игорь подобрал табличку и сунул на этот раз в карман джинсов.
        После этого, надеясь, что Колобок и на этот раз не обманул, Игорь повернул направо и быстрым шагом пошел строго по тропинке, оглядываясь по сторонам. Лес, через который он шел, не отличался разнообразием. Он был больше хвойным, и не слишком интересным без березок.
        Чтобы хоть немного скрасить свое путешествие, Игорь достал смартфон, чтобы убедиться в отсутствии сети. Увидев все тот же крестик и надпись, говорящую о том, что сети нет и не предвидится, Игорь горько вздохнул и включил шагомер.
        Если судить по шагомеру, Игорь прошел около трехсот метров, когда впереди услышал шум борьбы и приглушенные крики.
        Хотя сам Игорь считал себя смелым малым, спасать неизвестно кого, вмешиваясь в драку, он не спешил. Сняв с плеч ножны, Игорь сначала вытащил из них меч, затем снова надел ножны и только после этого крадучись пошел вперед.
        Когда он дошел до места драки, то просто плюнул прямо на тропинку и принялся упаковывать меч в ножны, что для него представляло довольно непростую задачу.
        Посреди дороги стоял волк-байкер по имени Серый, и тряс Барсика, которого поймал за шкирку. Барсик извивался, пытаясь вырваться, а то и укусить Серого, но сделать это из цепких лап волка было довольно проблематично.
        И кот, и волк были так заняты своим непростым делом, что не обращали никакого внимания на стоящего всего в десятке шагов от них Игоря.
        - А ну колись, котяра, куда доброго молодца дел?
        - Да никуда я его не девал! Ты чего, Серый, ты посмотри на меня, я же маленький и слабенький. И еще у меня лапки, и клык, вон, шатается. Ну что я мог с целым добрым молодцем сделать? - подвывал кот.
        - Тогда ты просто его бросил прямо в чаще, чтобы он никогда из леса не вышел и Ваську не спас. А ну признавайся, ты всегда был в сговоре с тем колдуном. И цепь вы вдвоем продали, а деньги пополам поделили. Ненавижу котов! - волк продолжал трясти закатывающего глаза кота.
        - А ты посмотри, что этот изверг с моим хвостом сделал? - кот изловчился и продемонстрировал волку наполовину выбритый хвост. - И сколько раз тебе повторять, я не продавал цепь! Её украли!
        - Эх, жалко, что Горын вообще тебе хвост не отрезал, - покачал головой Серый. - Где нам теперь его искать, а? Кто вместо него Ваську вытащит, может, ты? Или ты все-таки его специально потерял, чтобы остаток хвоста не потерять, когда Васька очнется? И очнется явно не в настроении.
        - А что это вы тут делаете? - поинтересовался Игорь, подходя еще ближе.
        - Не мешай, пацан, видишь, мы разговариваем! - рыкнул Серый.
        - Да я и не настаиваю, - пожал плечами Игорь, и хотел уже было обойти спорщиков, как его остановил вопль Серого.
        - Горын! Нашелся! А я уже хотел из этого комка пуха выпытывать, где именно он тебя бросил. А ты сам нашелся, молодец, - и волк уронил кота на землю, как совсем недавно Игорь уронил Колобка.
        - Оу, - взвыл Барсик. - Не мог что ли аккуратнее на землю положить.
        - Скажи спасибо, что не пнул, - процедил волк.
        - Надо же, благодетель нашелся, - пробурчал кот, и настороженно посмотрел на Игоря. - Драться больше не будешь?
        - Не буду, нужен ты мне, - махнул рукой Игорь. - Лучше скажи, куда ты нас завел? Это же явно не тропинка к бабе Яге?
        - Да что ты, какая Яга? - волк поправил на голове бандану. - Ты за этим комком шерсти и наглости в противоположную от Яги сторону убежал.
        - Постой, что там на камне было написано? Коня потеряешь? Ну, у меня нет коня, так что не страшно. А что значит «Коня потеряешь»? - задал Игорь волку интересующий его вопрос.
        - Да то и значит, в прямом смысле этого слова. Ну а что здесь такого? Мне, между прочим, тоже кушать что-то надо. А за коня еще мои предки служили всяким молодцам верой и правдой. Правда был один забавный случай с верблюдом, но это к делу не относится.
        - С каким верблюдом? - решил уточнить Игорь у мечтательно задумавшегося волка.
        - Ну обыкновенный такой, с двумя горбами.
        - Ага, слушай его, Горын, слушай, все равно Серый никогда не признается, что были времена, еще в юности его прадеда, что нередко коня с добрым молодцем путали, и терялся в итоге парень, не редко вместе с конем. А иногда только конь домой возвращался.
        - Или верблюд? - спросил Игорь про животное, которое не выходило у него из головы и никак не вписывалось в окружающую действительность.
        - Было дело, но это все не важно. Вот когда так однажды Иван царевич пропал, на этих серых разбойников началась охота, пока почти всех не извели, - Барсик прекратил вылизываться и презрительно посмотрел на волка. - Сейчас, правда, коней с молодцами путать перестали, и то, боюсь не из-за того, что осознали, а потому что купили очки и увидели, что молодцы поменьше коней все же будут и копыт с хвостом не имеют.
        - Ну все, котяра, ты домяукался, - прорычал Серый, делая шаг в сторону кота.
        - А может вы свои разборки на потом отложите? - поинтересовался Игорь. - А то мне показалось, что стало немного светлее.
        - Так ты точно Ваську спасти не сумеешь, - проворчал волк, ныряя в кусты и выкатывая из них свой байк. - Садись, довезу до Яги с ветерком.
        - Эй, про меня, про меня не забудьте! - заверещал кот, прыгая с места прямо на руки Игорю.
        Игорь был мальчиком отходчивым, поэтому пожалел кота, садясь сзади волка на мотоцикл, одной рукой держась за кожаную куртку, а другой прижимая к себе слегка дрожащего Барсика. К тому же он не мог бросить кого бы то ни было в лесу, где по земле катаются агрессивно настроенные, говорящие булки с зубами.
        Волк запрыгнул на мотоцикл и дал газу. Мотоцикл полетел между деревьев по тропинке, все больше и больше набирая скорость.
        Игорь никогда не ездил на мотоцикле, поэтому, когда сердцебиение пришло в норму, ему захотелось раскинуть руки в стороны и закричать от восторга. Но руки раскидывать в стороны было нельзя, потому что он мог удариться о многочисленные ветки, которые пытались задержать их движение, да и к тому же руки Игоря были заняты зажмурившимся Барсиком.
        Они быстро вылетели на поляну, где стоял камень, обогнули его по большой дуге и поехали по более утоптанной тропинке прямиком к избушке на курьих ножках. Ну, это Игорь думал, что к избушке, потому что он понятия не имел, где на самом деле живет Яга.
        Внезапно тропинка словно оборвалась, уступив место вполне асфальтированной дороге.
        Проехав по этой дороге метров двести, выжав при этом газ на максимум, волк затормозил.
        - Ну все, дальше пешком. За поворотом будет сад, пройдешь по нему, не сворачивая с дороги, и упрешься в жилище Яги. Да, в саду ничего не ешь.
        - Почему? Плоды заколдованные? - Игорь неохотно спустился с мотоцикла. Как только он оказался на дороге, сразу же выпустил из рук наглого кота, который уже начал посапывать.
        - Не, просто Яга недавно паразитов травила, а по пути к дому ни колодца, ни другого источника воды нет, чтобы фрукты помыть. Мало ли чем отравиться можешь.
        - Спасибо, - поблагодарил волка Игорь.
        - Да, не за что.
        - А почему ты нас прямо до дома Яги не подвез?
        - Потому что мы немного поссорились, - уклончиво ответил волк. - Ну ладно, бывай, - и он махнул лапой, вскочил на байк, и умчался в обратном направлении. Игорь же, покосившись на кота и поправив ножны с мечом за спиной, пошел по указанной волком дороге.
        Глава 10
        Почему-то идти по асфальтированной дороге было ничуть не легче, чем по тропинке в лесу, или даже тяжелее. Ноги словно увязали в твердом покрытии и совершенно не хотели слушаться. Возможно, это было связано с тем, что Игорь сильно устал. Чтобы хоть как-то отвлечься от ноющей боли в ногах, он начал поглядывать по сторонам. Вначале ничего не было видно, и Игорь сделал из этого вывод, что по обеим сторонам от дороги располагаются поля, или что-то вроде этого. Он посмотрел на шагомер, от того места, где их ссадил Серый, они прошли всего двести метров, хотя, как показалось Игорю, они протопали не менее двух километров.
        - Горын, ну, Горын, - заныл Барсик. - Я устал.
        - Я тоже. И что? - Игорь покосился на кота, которого ему очень сильно в этот момент захотелось пнуть, но Игорь сомневался в своих силах поднять ногу выше того, что требуется для очередного шага.
        - Возьми меня на ручки, а, - продолжал ныть Барсик. - Ты такой большой и сильный, а я слабое существо, у которого лапки уже болят.
        - Знаешь что? - Игорь остановился, со злостью глядя на кота. - Ты не просто наглый, ты сверхнаглый кот, Барсик. У тебя совесть есть? Хотя, о чем я тебя спрашиваю, какая совесть может быть у такого бессовестного создания? Запомни раз и навсегда, я не буду тебя таскать на руках, ясно? Я устал, меня уже ноги не держат. А еще я очень сильно хочу есть, пить, спать и в туалет. И я понятия не имею, чего я хочу больше всего. А теперь лучше заткнись, иди молча, и надейся, что баба Яга нам поможет, и что мы хотя бы недолго у нее отдохнем и она не пустит тебя на котлеты, потому что, судя по всему, ты не нравишься в этом лесу никому.
        - Не баба Яга, а просто Яга, - пробурчал Барсик. - И чего ты так завелся? Ну нет так нет, сказал бы просто, что не возьмешь бедного Барсика на ручки и все дела. Барсик все понимает, Барсик бы отстал и не отсвечивал. А теперь Барсик чувствует себя виноватым, - все тише и тише бурчал кот.
        Спустя некоторое время Игорь перестал слушать причитания кота, все больше сосредотачиваясь на дороге.
        - И Барсик виноват, не спорю, но, Барсик никому ничего не должен! - Внезапно завопил кот и замолчал, грозно поглядывая на мальчика. Игорь просто махнул на кота рукой и побрел по дороге, считая метры вместе с шагомером. Через двадцать метров он заметил, что за разговором идти легче и эти метры пролетают горазда быстрее, если путники обмениваются мнениями. Даже если это мнение кота, которому, как уже убедился Игорь, верить нужно было с осторожностью.
        - А почему просто Яга? Во всех сказках же баба Яга? - нарушил он молчание первым.
        - О, ну, тут такое дело… - начал было отвечать Барсик, и замолчал. - Как бы тебе объяснить-то? В общем, сам увидишь, когда до места доберемся.
        - А чем сад Яги примечателен? - Игорь вспомнил, как Серый строго-настрого запретил ему что-то из этого сада брать. И хотя самого сада еще не было видно, уточнить кое-какие детали все-таки следовало.
        - В нем растут яблоки, - уклончиво ответил кот.
        - И что? Яблоки стали чем-то настолько экзотическим, что об этом следует предупреждать? Или у Яги сигнализация стоит на каждом яблочке, типа, кто сорвет, того ждет неминуемая расплата? - Игорь усмехнулся. Он-то уже себе черт знает что навоображал, а это всего лишь яблочный сад.
        - Это необычные яблоки, ясно, - кот укоризненно посмотрел на Игоря. - Каждая яблоня уникальная, выведенная специально, и на каждой яблоне растет исключительный сорт яблок, отвечающий только ему присущим характеристикам и обладающий индивидуальным набором свойств.
        - А теперь тоже самое, только попроще, - Игорь нахмурился, пытаясь точно понять, о чем сейчас сказал кот. Нет, суть он уловил и даже практически не сомневался, что понял Барсика правильно, но ему нужны были подтверждения.
        - Эх, молодежь, - покачал головой ученый кот. - Куда проще-то? Ну, ладно, попробую. В общем, на каждой яблоне растут яблоки, это понятно? - он увидел, как у Игоря сузились глаза, а руки сами потянулись к мечу, висящему у него за спиной, и быстро продолжил. - Яблоки каждой яблони отвечают за определенный апгрейд в теле человека. Например, на одной яблоне растут молодильные яблоки - они возвращают молодость. На другой яблоне растут наоборот яблоки взросления. На третьей - яблоки красоты. Ну и так далее. Теперь понятно? - Игорь кивнул.
        - И отравленные яблоки тоже есть? - осторожно спросил Игорь у Барсика.
        - Куда уж без этого. Хотя я сомневаюсь, гораздо проще отраву в готовое яблоко из обычного супермаркета вогнать, чем заниматься подобной селекцией. Но Яга всех уверяет, что такая яблонька есть и не одна. Наверное, чтобы избавиться от потенциальных воров.
        - Угу, - многозначительно кивнул Игорь и еще больше задумался. - Только вот откуда все эти яблони взялись у Яги, то есть в исконно русском Лукоморье?
        - Так ведь мы же не в изоляции живет, а Яга… Ей подарили ростки, ясно. Но, сам увидишь, хотя, возможно, по молодости лет не поймешь.
        - Ладно, на месте разберемся, - кивнул Игорь. - Вот только никакого сада я не ви… - он не успел договорить, когда перед ним из темноты вырос этот самый сад. Дорога принялась виться между деревьями, усыпанными яблоками всевозможных расцветок. Перед самым первым деревом поперек дороги стоял шлагбаум, на котором висела табличка «Частная собственность. Вход котам только в сопровождении и по приглашению». - Слышь, Барсик, - проговорил Игорь, прочитав надпись, - а почему в вашем мире никто котов не любит?
        - Потому что все это мракобесие, - надувшись, ответил Барсик. - Как есть суеверия и мракобесие. Но чтоб Яга до такого опустилась, - кот приложил лапку к груди. - Это самый настоящий удар по всему нашему кошачьему племени. Как она могла?
        - Ты не причитай, а лучше ответь, почему многие в Лукоморье котов не любят?
        - Потому что котов, особенно черных, традиционно связывают с нечистой силой, - неохотно ответил Барсик.
        - А ты связан с нечистой силой? - с любопытством спросил Игорь, которому было интересно посмотреть, как эта самая нечистая сила выглядит.
        - Да тьфу на тебя, - кот обиделся еще больше. - Не связан я ни с какой силой: ни с чистой, ни с грязной! Ни с разноцветной, ни с единорогами, отрыгающими радугу. Ни с чем. Я обыкновенный черный кот, - проговаривал каждое слово возмущенный Барсик. - Говорю же - это все мракобесие.
        - Тише-тише, что ты разошелся? - Посмеиваясь, попытался успокоить разбушевавшегося кота Игорь. - Ты лучше скажи, а почему здесь яблоки уже почти все спелые, сейчас же июнь только. Я, конечно, не слишком понимаю в сельском хозяйстве, но мне кажется, что для яблочек еще рановато будет.
        - Так ведь яблоки волшебные, они в течение всего года на ветках висят.
        - Что, и зимой? - Игорь недоверчиво покачал головой.
        - Ну да, и зимой тоже. Это же бизнес. Ты даже не представляешь, сколько стоит, например, молодильное яблоко.
        - Нет, к счастью не представляю, - Игорю молодильные яблоки были абсолютно неинтересны. Он обошел шлагбаум и приблизился к первому дереву. - «Яблоки раздора, просьба не трогать руками без присмотра администратора», - прочитал Игорь на табличке, прикрепленной к стволу. Табличка была освещена точечными светильниками, установленными в рамку. - Да не очень-то и хотелось эти раздорные яблоки руками трогать, - пробормотал Игорь, подходя к другому дереву. - «Яблоки Белоснежки, запрещено к использованию». Брр, оно ядовитое что ли? - Спросил он кота.
        - Ну как сказать, - протянул Барсик. - Ты сказку помнишь? Белоснежка разве отравилась?
        - Вроде бы, - неуверенно ответил Игорь.
        - Нет. Ну что за молодежь, что за молодежь, - Барсик покачал головой. - Она уснула, тупая твоя башка. Неужели ты думаешь, что принц целовал бы мертвую принцессу? Это еще хуже, чем Горыныч-веган, уж поверь мне. Просто мачеха была безграмотной и не разбиралась в травах. Она использовала ту же траву, которой усыпили Джульетту из сказки этого, как его, Шекспира. И ее падчерица, и Джульетта спали, но все считали, что они мертвы.
        - И почему тогда эти яблоки запрещены? Раз все только спят?
        - Да потому что это Белоснежке повезло, да царевне, которых в хрустальный гроб запихнули. Джульетте тоже повезло, у ее семьи был склеп. А что делать тем бедолагам, которых закопают, или, вообще сожгут? Поэтому эти яблоки запрещены под страхом смертной казни для того, кто попробует их использовать.
        - Понятно, - Игорь передернулся и прошел дальше.
        - А мне не понятно. Раньше Яга знала, где и что находится, а теперь под каждым деревом табличка висит, сдает старуха, видимо.
        - Ты же сказал, что она не старуха, - покосился на кота Игорь.
        - Я сказал, что она Яга. Про возраст я ничего не говорил. И запомни на будущее, спрашивать возраст и указывать на него девушкам - это дурной тон.
        Барсик шел впереди, задрав хвост, Игорь шел позади него, все рассматривая таблички. Мальчик был настолько заинтересован чудесным садом с волшебными яблоками, что даже перестал замечать усталость и бодро шел наравне с котом.
        - «Яблоки, прибавляющие десять лет к облику». А вот это я бы попробовал, - Игорь резко остановился и как завороженный смотрел на ярко-красное яблоко, которое блестело, даже в том тусклом свете, который давала рамка таблички, на которой была сделана надпись. - А почему бы и нет? Здесь же не написано, что эти яблоки запрещены, значит, они разрешены. И разрешены даже без присмотра администратора.
        Рука сама потянулась к яблоку. В последний момент Игорь вспомнил, что его предупреждал Серый про то, что ничего в этом саду есть нельзя, но Игорь отмахнулся от этих мыслей. Барсик уже убежал вперед, и его даже не было видно, поэтому остановить Игоря никто не смог. Яблоко словно само упало в руку. Игорь расстегнул дождевик и вытер яблоко о футболку, после чего с удовольствием откусил от него приличный кусок. Яблоко было не только красивым на вид, оно было еще и очень сочным, и сладким.
        - Ты что делаешь?! - кот несся назад, заметив, что его спутник где-то застрял. Его шерсть красиво развивалась на ветру, а глаза горели зеленым, словно два разрешающих сигнала светофора. - Брось сейчас же! Ты проглотил?! Не смей глотать! Выплюнь каку!
        В это время прямо перед Игорем, застывшим с яблоком в руке, выросло зеркало в старинной раме. Сверху на раме образовалось лицо, которое растянуло губы в улыбке и произнесло:
        - Вы можете полюбоваться эффектом через три, две, одну секунду. Любуйтесь.
        Игорь с любопытством посмотрел в зеркало. Сначала он не увидел ничего, кроме собственного отражения, которое под его взглядом начало меняться. Он стал выше, плечи развернулись и дождевик, ставший коротким, затрещал по швам. Игорь с восторгом наблюдал за парнем, лет двадцати: высоким, в меру мускулистым, и, даже на собственный взгляд Игоря, симпатичным, в котором все-таки узнавался именно Игорь Селиверстов, а не какой-нибудь другой парень.
        - Круто, - протянул Игорь и прикусил язык, потому что голос, который это произнес хоть и вырвался из его горла, ему не принадлежал - он был ниже и приятнее.
        - Какое ты съел яблоко?! - Барсик подбежал вплотную и схватился за штанину джинсов, которые были немного коротковаты и сильно жали в поясе, заставляя Игоря отвернуться от зеркала и посмотреть на него. Внимательно осмотрев парня, кот глубоко выдохнул. - Уф, ну слава всем кошачьим богам, - и принялся умываться. - Можешь доесть, хуже уже не будет, хоть подкрепишься.
        Игорь же снова повернулся лицом к зеркалу, чтобы как следует рассмотреть более взрослую версию самого себя. Но как только он приступил к рассматриванию, то сразу почувствовал, как его тело начало уменьшаться. Джинсы перестали давить на живот, а дождевик повис как на вешалке. Из зеркала на Игоря смотрел он сам образца тринадцати годов.
        - Эй, так не честно! Верните всё, как было, - Игорь принялся обкусывать яблоко, которое держал в руках, но никаких эффектов больше не было. - Да как же так? - В это время молча смотрящая на него морда с зеркальной рамы ожила и слащаво улыбнулась.
        - Вы попробовали бесплатную демо-версию яблока взросления. Если вы хотите получить более продолжительный эффект обратитесь к администратору, который ознакомит вас с расценками и поможет подобрать оптимальный для вас вариант. Доброй ночи, обращайтесь еще.
        И морда исчезла с рамы, а зеркало быстро вошло в землю, словно его и не было.
        - Тебе же Серый говорил, чтобы ты ничего не трогал и яблок в этом саду не ел, - Барсик в это время закончил умываться и теперь сочувственно смотрел на расстроенного Игоря. - Да что ты переживаешь-то? Подрастешь, станешь взрослее и будешь вот таким без всяких яблок.
        - Ну почему мне всегда не везет? И почему я вообще стал жевать это яблоко проклятущее? - Игорь зашвырнул огрызок вглубь сада.
        - Это же волшебный сад, с волшебными яблонями, а то что ты захотел очень сильно съесть именно это яблочко - так это реклама.
        - В каком смысле - реклама? - Игорь решительно выбросил из головы все посторонние мысли и быстрым шагом направился по дороге, не останавливаясь и больше не читая надписи на яблонях.
        - В самом что ни на есть прямом. Рекламная магия настроена на чувствительность твоих мозговых волн и подсознательных желаний. Получается, что ты подсознательно хочешь быстрее стать взрослым и сильным. Хотя, думаю, любой мальчишка в твоем возрасте об этом мечтает, - кот на мгновение задумался, а затем продолжил. - Вот и получается, что реклама тебя направила именно к тому дереву, которое помогло бы тебе выполнить твою мечту.
        - Так если это достаточно безопасно, почему ты несся и орал как ненормальный? - Игорь не смотрел на кота, ему стало стыдно, что он поддался какой-то рекламе, которую привык игнорировать как по телевизору, так и в интернете.
        - Да кто ж знал, какие у тебя скрытые желания? Душа человека - потемки. - Кот покачал головой. - Ну вот, уже скоро из сада выйдем, а там до дома Яги рукой подать.
        В зоне видимости, которую обеспечивала луна, освещающая дорогу, показался очередной шлагбаум. Игорь вздохнул с облегчением и прибавил шаг, пытаясь побыстрее выйти из волшебного сада, на который он старался больше не смотреть и таблички не читать. И тут на дорогу выскочила лиса.
        - Здорово, вы хлеб говорящий не видели?
        - Здесь не видели, - довольно резко ответил Игорь. - И вообще, ты у нас уже про него спрашивала.
        - Да? Что-то не припомню, - пожала плечами лиса и сбежала с дороги в сад. - Ну, бывайте.
        Игорь посмотрел ей вслед и негромко рассмеялся.
        - Интересно, а эта рыжая знает, что тот говорящий хлеб, который она ищет, зубы отрастил и теперь кусает всех подряд? Как бы эта сказка по-другому не закончилась, как фильм ужасов - и была съедена чертовка коварным Колобком. А еще лучше, отрастит колобок не только зубы, а еще и руки. Возьмет он в руки бензопилу будет гоняться за лисой по всему лесу. «Лукоморская резня бензопилой!»
        - Ты какие-то страсти рассказываешь, - махнул лапой Барсик. - Так не бывает, чтобы Колобок лису съел, а тем более бензопилой ее, того, - выразительно провел по шее лапой кот.
        - Ну, ты современных сказок не знаешь. В них и овцы-людоеды встречаются, не то что говорящий хлеб-маньяк.
        Проговорив последнее слово, Игорь остановился и замер посреди дороги с открытым ртом. Он ожидал увидеть что угодно, даже подсознательно ждал, что придется лезть в избушку на курьих ножках, но вот увидеть особняк, один из тех, которые показывают по телевизору из жизни очень богатых и знаменитых, живущих где-нибудь поближе к Голливуду, Игорь точно увидеть не ожидал, поэтому и застыл посреди дороги с раскрытым ртом.
        Глава 11
        Долго стоять, разинув рот, Игорю не дал Барсик, который бодро побежал прямо к воротам, на которых Игорь заметил наблюдающую за ними камеру.
        - Яга, открывай, что не видишь, добрый молодец наконец-то нашелся, - заорал кот, сев возле ворот и глядя прямо в камеру. - И чтобы все расставить сразу по полочкам, официально заявляю: это я его нашел! Поэтому, считай, я по приглашению пришел и в сопровождении! - немного обиженно закончил он свой монолог.
        Ворота дрогнули и начали отползать в сторону, давая Игорю и коту пройти к дому. Когда до входной двери оставалось пройти не более десятка шагов, Игорь внезапно оробел и остановился. Он начал судорожно оглядываться по сторонам и сразу же увидел те самые джипы, которые обогнали их автобус по дороге к лагерю «Лукоморье».
        - Ну что ты встал, как вкопанный? - к нему подбежал Барсик. - Пошли быстрее, видишь, небо уже начало светлеть. У нас мало времени, чтобы окрестностями любоваться. Закончим все дела, а потом любуйся красотами Лукоморья сколько твоей душе будет угодно.
        - А это чьи машины? - Игорь указал рукой на черных монстров, прячущихся в тени.
        - Кощей здесь с охраной. Ну а ты что думал, что он будет дома сидеть и ждать с моря погоды, когда время пришло, чтобы добрый молодец начал его ребенка спасать? - кот так искренне удивился, что Игорю даже стало немного стыдно, хотя он и не думал про Кощея плохого. - Уже два года он здесь ждет, - Барсик вздохнул. - Мы все ждем. Либо молодец наконец-то найдется, либо Яга отыщет способ без молодца обойтись. Но Яга так и не может ничего пока сделать, хотя и пытается. А что касается молодцев: то ли их совсем не осталось, то ли еще какая радиация действует. Было мнение некоторых, что пора впадать в отчаянье, но я верил, - Барсик пафосно ударил себя лапой в грудь, - я верил в тебя, Горын, точнее, что в то, что еще не оскудела земля на молодцев, которым неведомая дорожка откроется!
        - Хватит уже мальчику зубы заговаривать, балаболка, - от дверей раздался приятный женский голос.
        Игорь едва не подпрыгнул на месте от неожиданности, когда этот голос услышал. Повернувшись к двери, он в который раз за эту ночь застыл с приоткрытым ртом. Потому что в дверях стояла супермодель, другими словами назвать женщину Игорь бы не смог. Потрясающе красивая, со сногшибательной фигурой и ногами такой длины, что у Игоря закружилась голова. В свои тринадцать лет он уже мог оценить женскую красоту, поэтому и застыл с открытым ртом.
        - Челюсть подбери, а то даже мне неудобно, - проворчал Барсик. Игорь сморгнул и сделал шаг вперед.
        - Э-э-э, здрасти. Мы домом ошиблись, да? - сумел выдавить из себя добрый молодец. - Нам бы к Яге попасть, чтобы она сказала, где Васька находится, ну и все такое.
        - Почему ты думаешь, что вы не туда попали? - женщина улыбнулась и пошире приоткрыла дверь. - Заходи, мы тебя давно ждем.
        - А вы родственница Яги? - Игорь сделал еще один крошечный шажок к женщине.
        - Нет, я и есть Яга, - она отступила в сторону, пропуская гостей.
        - Но как же так? - Игорь уже устал удивляться. - А как же костяная нога и нос крючком? Или вы яблок из своего сада поели?
        - Вот еще, - фыркнула красавица. - Зачем мне яблоки, если мы живем в век косметической хирургии? Когда у тебя есть чем платить, можно многого добиться. Ну и фитнес, конечно.
        - А я, между прочим, говорил ей, что негоже Яге на мюсли налегать, - Игорь, зайдя в дом, оказался в огромной холе с лестницей, ведущий куда-то наверх. На лестнице, облокотившись на перила, стоял крепкий мужчина, абсолютно лысый, одетый в дорогой спортивный костюм. На его груди красовалась золотая цепь, которая могла по толщине составить реальную конкуренцию с той цепью, которой был привязан к дубу кот, если конечно Барсик не преувеличивал ее толщину, на лапах показывая какой длины и ширины она была. - Это же неправильно, когда добрые молодцы пытаются в этом домишке всеми правдами и неправдами задержаться, а не идти выполнять свою миссию.
        - Неправильно, - кивнул Игорь. - Я Горын, а вы кто? Какой-то богатырь? - он еще не оставлял надежды на то, что для него найдется здесь хоть какой-нибудь наставник, чтобы как в сказках и супергеройских фильмах научиться быть кем-то похожим на супермена, и спасать не только Васек, и не только в Лукоморье.
        - Дожились, - Яга всплеснула руками. - И это я неправильно себя веду, пытаясь всего лишь прилично выглядеть? А сам-то, сам-то? Когда, скажи на милость, Кощея могли с богатырем перепутать?
        - Кощей? - Игорь растерянно смотрел на мужчину, пытаясь понять, шутят так эти люди или все-таки нет. - Но… Вы не похожи на Кощея.
        - А ты не похож на героя, и что? - Кощей распрямился и принялся спускаться вниз. - И, тем не менее, ты герой, а я Кощей. Сейчас эта жертва пластической хирургии тебе все подробно расскажет и ты, наконец, спасешь Ваську.
        - Я не жертва пластической хирургии, - красавица возмущенно уперла кулаки в бедра. - Я же не называю тебя жертвой стероидов и спортзалов? Хотя, именно так я тебя сейчас и назвала, - она усмехнулась. - Брал бы пример с начальника своей охраны. Вот где все натурель, прямо, ух, - Яга закатила глаза, а Кощей поморщился. - И еще, я ничего не буду говорить этому ребенку, которому случайно выпал жребий за столь короткий срок совершить то, что мы все вместе не можем сделать вот уже два года.
        - И ты поэтому решила усложнить ему задачу и ничего не сказать, чтобы у него не было шансов? - Кощей встал напротив Яги. Игорь находился как раз между ними и от этого чувствовал себя не совсем уверено.
        - Ты никогда не даешь мне договорить! Я всего лишь хочу сказать, что ничего ему не скажу, пока он хоть немного не отдохнет. Ты что не видишь, чурбан бесчувственный, что мальчик очень устал. Не хватало еще, чтобы он свалился, не дойдя метров сто до цели. Снимай свой плащ и сапоги, вот, надень эти тапочки, дай отдых ногам, - и Яга подтолкнула Игорю пару мягких даже на вид тапочек в виде собачек с забавными мордочками. Игорь с облегчением стянул резиновые сапоги с гудящих ног. Чтобы снять дождевик, пришлось сначала снять ножны с мечом-кладенцом, и лишь потом избавиться от дождевика. К нему тут же подскочила вешалка и ловко подхватила тонкий плащик. Игорь от неожиданности едва сдержал вскрик, а Яга тем временем указала ему на лестницу. - Иди за мной, я думаю, что отдохнуть можно на свежем воздухе. Нам сейчас накроют стол во дворе.
        Игорь тяжко вздохнул. Он не хотел отдыхать на свежем воздухе, ему начало казаться, что свежим воздухом он сыт по горло. К тому же местный свежий воздух был неразрывно связан со звенящими комарами, но перечить хозяйке Игорь не посмел, покорно последовав за ней. Кот Барсик прошмыгнул вслед за ними бесшумной тенью, стараясь не привлекать к себе внимание Кощея.
        Опасения Игоря быстро развеялись, когда он вышел вслед за Ягой на задний двор, где в центре располагался огромный бассейн, заполненный прозрачной водой, а недалеко от него на столике сами собой появлялись тарелки, наполненные различными яствами. Только оказавшись за столом, Игорь понял, насколько проголодался. Да и комаров на этом заднем дворе, освещенном множеством светодиодных фонариков, не наблюдалось.
        Стол был накрыт на троих, но недалеко от основного стола Игорь увидел столик поменьше, рядом с которым уселся Барсик, которому тоже что-то принесли перекусить невидимые слуги. Игорю подумалось, что кот больше жалуется на свою судьбу, на то, что он такой несчастный и никому не нужный, чем это было на самом деле. И пока каждый, кто встречался им на пути, только на словах не любил котов, а на деле помогал им и никаких попыток к котовредительству не предпринимал.
        Не дожидаясь приглашения, Игорь сел за стол и вытянул гудящие ноги. Ножны с мечом настырной вешалке Игорь не отдал, и нес с собой, прижимая к груди. Ни Яга, ни Кощей ничего ему не сказали насчет оружия. Когда Игорь сел, то приставил ножны к своему стулу, тупо глядя на зеркало воды в бассейне.
        - Бе-е-е-е, - неожиданно раздалось за спиной у мальчика. Игорь вздрогнул и резко обернулся, краем глаза замечая, что Барсик распушился и встал в боевую котостойку. Прямо на них таращил глаза очень знакомый на вид козленок, который после своего приветственного блеяния только беззвучно открывал и закрывал рот. Наступила неловкая пауза, которую нарушила Яга.
        - Знакомься, водяной, это наш молодец, который спасать Ваську пришел, а с котом ты знаком.
        - Я их на рога сейчас насажу, - заорал козленок и, наклонив голову, бросился почему-то на Игоря, хотя во всем виноват был именно кот.
        Игорь вскочил на ноги, чуть не опрокинув столик на себя и сделал шаг назад в направлении кота. Но быть битым обиженным водяным Игорю не дали. Яга резво встала между ними и уперла руки в бока.
        - Что ты себе позволяешь, старый маразматик! Хочешь, чтобы мы тут все состарились пока другого доброго молодца найдем?
        - А что они себе позволяют! Это они меня в это непотребство превратили! И обратно вернуть не захотели. А ты тут их чаями распаиваешь! Поздоровалась бы, да дала благословенного пинка в сторону Васьки.
        - Да, неудобно получилось, - пробурчал Игорь с нотками раскаяния в голосе.
        - Ничего-ничего. Ему полезно иногда в своей истиной ипостаси походить. Козел он и есть козел.
        - Барсик! - возмущенно перебили кота Кощей и Яга, под суровыми взглядами которых кот замолчал и принялся быстро доедать то, что ему наложили в тарелку, не глядя больше ни на кого.
        - Но как же так, кот сказал, что действие заклятия быстро пройдет, - прошептал Игорь, которого съедало чувство вины.
        - Волшебная водица была, ничего не скажешь, - усмехнулась Яга. - Не смог наш друг обратится, вот и прискакал сюда за помощью. Значит так, ты, - она указала рукой на козленка, - пойдешь к себе в комнату. Я освобожусь и сразу тобой займусь. А вы, - она выразительно посмотрела в сторону Игоря и Барсика, - сидите и отдыхайте пока есть немного времени. Думаю, на этом, ваши разногласия закончились.
        Козленок злобно посмотрел на кота, который сидел, повернувшись ко всем спиной, и лапками вытирал мордочку, и кивнул. Игорь промямлил слова извинения, и все разошлись по своим местам: Игорь за свой столик, а козленок обратно в дом.
        - Думаю, мы можем все обсудить за этим сверхпоздним ужином, - сказал Кощей, ловко накладывая себе на тарелку каких-то моллюсков.
        - Да, наверное, - Игорь все еще чувствовал себя неуверенно. Он смотрел на различные блюда и никак не мог решить, что такого бы взять. Наконец, решив особо не напрягаться, Игорь положил себе на тарелку несколько тарталеток, наполненных разнообразными начинками, и набросился на еду.
        Яга ничего не ела, но смотрела на них с Кощеем с явным одобрением. Насмотревшись, как едят представители мужского пола, она начала просвещать Игоря относительно того, куда ему дальше нужно идти.
        - Этот козел, запер Ваську недалеко отсюда. - Игорь не стал уточнять, что это был за козел, скорее всего - все-таки тот злой волшебник, а не обратившийся в козленка водяной.
        - Конечно, как он вообще возле ворот твоего бунгало шалашик не разбил, вот в чем вопрос, - кивнул Кощей и продолжил трапезу.
        - Я не виновата в этом, - быстро ответила Яга. - И вообще, неизвестно, что ему было больше нужно: я, мой сад или этот дом. Склоняюсь к тому, что все-таки сад. Этот… нехороший человек наложил на мои яблочки проклятье. Теперь я не ориентируюсь, где какие яблоки растут, пришлось таблички к каждому дереву прибить, какой позор, - и она сокрушенно покачала головой. - И вот какие дела, этот гад оказался очень серьезным мужчиной. Во всяком случае, его проклятья пережили своего хозяина, и все еще действуют: на Ваське, на моем саду. Горыныч опять-таки в веганство ударился, и я не могу сказать, что в этом не замешан этот неудачник.
        - Да с Горынычем жуть какая-то произошла, - кивнул Кощей и отложил в сторону вилку. - Давай уже ближе к делу.
        Игорь наелся и теперь его сильно клонило ко сну. Он клевал носом, с трудом заставляя себя слушать, о чем ему говорит Яга.
        - Васька и сейчас недалеко отсюда, но заклятье наложено таким хитрым образом, что любой добрый молодец, который подойдет слишком близко к цели, начнет нарезать вокруг нее круги, но приблизиться не сможет. Я долго думала, как можно обойти это условие и, наконец, у меня получилось.
        - Что у вас получилось? - Игорь старательно таращил глаза, чтобы они не закрылись, потому что, если он уснет, то тогда разбудить его будет проблематично, и это могла подтвердить его мама, которой приходилось каждое утро будить Игоря в школу.
        - Это лучше увидеть, чем рассказывать. К тому же, нужно будет сразу показать, как им пользоваться, - Яга улыбнулась и крикнула. - Черномор!
        - Я вас прекрасно слышу, не нужно так кричать, - реакция у Игоря была уже снижена, поэтому он не подскочил, услышав у себя за спиной мягкий баритон, а всего лишь медленно повернулся в ту сторону. Обладателем баритона оказался высокий мужчина, одетый в костюм, с гарнитурой в правом ухе. У него были черные волосы, коротко подстриженные, и черные, цепкие глаза. - Вы что-то хотели?
        - Я хотела попросить тебя принести позолоченную шкатулку. Она стоит на столе в библиотеке, - Яга кокетливо улыбнулась.
        - Так, я не понял, а с чего бы тебе что-то просить у моего начальника охраны, а не у своих слуг? - Кощей удивленно переводил взгляд с Яги на Черномора.
        - Не будь занудой, тебе что жалко? - Яга надула губы, сразу став похожей на обиженную девчонку. Игорь не удержался и хмыкнул. - И Черномор ноги разомнет, и я лишний раз получу чисто эстетическое удовольствие, посмотрев на твоего охранника.
        Черномор едва заметно усмехнулся и вопросительно посмотрел на Кощея, тот в который раз поморщился и кивнул бритой головой.
        Начальник Кощеевой охраны, похожий на всех Джеймсов Бондов вместе с Джейсонами Борнами вместе взятых, кивнул и быстро вошел в дом.
        Ходил он до библиотеки недолго. Уже спустя пару минут Черномор появился перед их столом и протянул Яге позолоченную шкатулку с множеством завитушек на крышке.
        - Спасибо, милый, - Яга с улыбкой взяла шкатулку и поставила ее на уже освободившийся от посуды стол. Когда именно произошла уборка, Игорь не заметил, не исключено, что Черномор все-таки ходил за шкатулкой дольше, чем Игорю показалось, просто в это время он немного задремал. Яга тем временем открыла шкатулку и откинула крышку. На красном бархате в специальном углублении лежал небольшой клубок серебристых нитей. - Вот, представляю вам мое новое изобретение, - произнесла Яга, указывая на клубок.
        - И что он делает? - дремота слетала с Игоря, и он принялся рассматривать клубок, о котором читал в разных сказках. - Я так понимаю, его нужно кидать на тропинку и бежать за ним к цели?
        - Да, принцип этот, но содержимое абсолютно новое, - гордо произнесла Яга. - Теперь этот клубок связывается со всеми спутниками по очереди по пути следования. Это клубок с GPS навигатором.
        - Чего? - Игорь недоверчиво посмотрел на клубок. - Как это вообще возможно?
        - Долго и кропотливо, особенно, когда коды от спутников приходилось почти всегда взламывать. Вы знаете, как это утомительно?
        - Не знаю и даже не догадываюсь, - искренне ответил Игорь.
        - Пора, время, - рядом со столом снова возник Черномор и выразительно постучал пальцем по стеклу наручных часов.
        - Ну что же, бери клубок. - Велела Игорю Яга. - Выйдешь за ворота, нажмешь вот на эту кнопочку, отчетливо произнесешь, куда тебе нужно попасть и бросишь на землю, а потом пойдешь за клубком. Скорость я рассчитала, чтобы не бежать, а именно идти.
        - Да, этот бесполезный комок шерсти не забудь, - Кощей указал на смирно сидевшего неподалеку Барсика.
        - Спасибо, - сказал Игорь Яге, благодаря за все сразу: и за еду, и за возможность отдохнуть, и за клубок с навигатором. Взяв в одну руку клубок, он второй рукой неловко поднял ножны с мечом и повернулся к Кощею. - А почему у вас здесь все котов недолюбливают?
        - Потому что от котов одни неприятности, - Кощей презрительно посмотрел на Барсика. - Да, вот еще, если у тебя получится, за наградой не заржавеет.
        - Да я не за награду это делаю, - буркнул Игорь, которому было тяжело держать в руке меч.
        - Я знаю, и, тем не менее, придет время, и награда найдет своего героя.
        - Так я могу идти? - Игорь пристально посмотрел на Кощея. Тот кивнул.
        - Иди. Черномор тебя проводит.
        - Но я думал, что Яга.
        - Мне нельзя.
        - Ей нельзя, - ответили Кощей с Ягой одновременно. Затем Кощей продолжил: - Если она будет близко стоять к клубочку, может произойти сбой настроек.
        - Идем, парень, - на плечо Игоря легла тяжелая мужская рука и подтолкнула к выходу.
        По лестнице спускались молча. Барсик все так же молчал, словно ему рот кляпом заткнули, Игорь старался не упасть под тяжестью меча, а Черномор был предельно сосредоточен.
        Тяжело вздохнув, Игорь снял мягкие тапочки в виде забавных собачек и напялил резиновые сапоги и дождевик. После этого надел ножны с мечом и снова взял в руки клубок, который до этого положил прямо на пол.
        Черномор проводил их до самых ворот. Перед тем как Игорь бросил на землю клубочек, Черномор повернулся к нему и протянул плотную визитку.
        - «Частное охранное предприятие „Витязь“. Генеральный директор Черноморов К. Г.», - прочитал вслух Игорь и вопросительно посмотрел на Черномора.
        - Здесь на неведомых дорожках только Яга постоянно проживает, да, может быть, водяной. Мы все в основном в большом мире обитаем. В общем, не знаю, чем там тебя шеф наградить хочет, но, если вдруг тебе понадобится помощь, даже просто мечом этим пользоваться научиться, звони, - и Черномор, развернувшись, направился к дому Яги.
        Игорь некоторое время смотрел ему вслед, затем посмотрел на Барсика.
        - А ты чего молчаливый такой? То тебя не заткнешь, а то за все время ни одного мявка не проронил.
        - Уж не знаю, как вы - герои, а нормальные люди и нормальные коты до смерти боятся Кощея и Черномора, и не могу сказать, кого боятся больше, - буркнул Барсик. - Я не знал, что Черномор будет сегодня здесь лично. Только вот, меня все обвиняют, а сами-то врут и не краснеют.
        - Ты это о чем? - нахмурился Игорь.
        - Да никто тебе этот меч не оставит. Он только здесь на неведомых дорожках существует, так что Черномор тебе наврал, что научит им пользоваться. А теперь, активируй и бросай это чудо техники на землю, и пошли уже Ваську освобождать.
        Глава 12
        Игорь нажал на неприметную кнопочку на клубке и отчетливо произнес, следуя инструкциям, которые ему напоследок дала Яга:
        - Место, где темный маг спрятал Ваську, - он уже хотел было бросить клубок на землю, но ему помешала это сделать серебристая вспышка, и приятный женский голос, который произнес:
        - Запрос не подлежит обработке, попробуйте сформулировать по-другому.
        Игорь с Барсиком уставились друг на друга, затем Игорь снова нажал на кнопочку и сказал:
        - Маршрут, по которому нужно спасать Ваську.
        - Запрос не подлежит обработке, попробуйте сформулировать по-другому.
        - Где ждет помощи Васька?
        - Запрос не подлежит обработке, попробуйте сформулировать по-другому.
        - Как пройти к Ваське?
        - Запрос не подлежит обработке, попробуйте сформулировать по-другому.
        Барсик подпрыгнул и вырвал клубок из рук растерянного Игоря, который смотрел на сломанный навигатор и не мог понять, куда ему теперь идти.
        - Дай, мне, - кот нажал на кнопочку и заорал: - Где Васька, гад?!
        - Запрос не подлежит обработке, попробуйте сформулировать по-другому.
        - Да что ты заладила, дура?! Ты вообще хоть что-то знаешь?! Как к библиотеке пройти?! - кот принялся трясти клубок, словно пытаясь вытрясти всю правду из апгрейженного артефакта, истошно вопя при этом.
        - Пойдите прямо, через пятнадцать километров возьмите правее.
        - А-а-а-а! Яга! - Барсик подскочил к воротам и принялся тыкать клубком в камеру. - Ты какого лешего нам браковку подсунула?! Лучше бы Лешего отрядили в помощь, сволочи! Или сами сопроводили! На одной из машин или ступу свою расчехлила ради такого дела, ладно Гарына нельзя, меня бы подбросила! Вот куда теперь доброму молодцу идти?!
        - Бросьте клубок на землю и следуйте прокладываемому маршруту, - любезно сообщил женский голос.
        Барсик перестал вопить и уставился на клубок. Затем преувеличенно медленно передал его Игорю и повернулся к камере.
        - Извиняйте, я тут лишнего наговорил, но вы же сделаете вид, что не слышали? Особенно Черномор, - сказав это, он повернулся к Игорю и зашипел: - Бросай клубок, бежим отсюда, пока они не опомнились. А то, если поймают сейчас, не будет мне больше счастливой жизни. Хотя, если подумать, то никакой жизни у меня не будет. Бедный я, бедный.
        Игорь бросил клубок на дорожку, тот в очередной раз сверкнул и покатился, сразу же свернув вправо от асфальтированной дороги, огибая волшебный яблочный сад стороной.
        Хоть клубок катился довольно медленно, Игорь вначале долго смотрел на него, так что, когда их серебристого навигатора уже практически не стало видно, путникам пришлось догонять его бегом.
        Догнав клубок, Игорь перевел дыхание и пошел за ним уже обычным шагом. Барсик довольно бодро бежал рядом с ним. Похоже, что того неполного часа, что они провели в доме Яги, хватило коту, чтобы отдохнуть, чего нельзя было сказать про Игоря. Ноги почти сразу налились уже ставшей привычной тяжестью, а меч в ножнах принялся оттягивать плечи.
        - Я вот что не пойму, - чтобы хоть как-то отвлечься от усталости, Игорь решил в очередной раз поговорить с котом, - вы все зачем-то ждали парня из большего, как вы говорите, мира на роль героя, так?
        - Ага, ждали. Два года ждали. Все уже отчаялись, кроме меня. Я знал, что смогу найти доброго молодца, - Барсик попробовал распушить хвост, но быстро опустил его, вспомнив, что половина хвоста была побрита мечом-кладенцом.
        - Ну это уже не только я понял, то, что ты молодец и нашел меня, знают уже все встречные и поперечные, - хмыкнул Игорь. - Меня другое интересует, а зачем меня вообще ждали и искали? У вас вон, Черномор есть, чем он на супергероя не похож?
        - Да всем он похож: и дерется как Джеки Чан, и стреляет как Терминатор, и водит все, что ездит, как Доминик Торетто, и красив как бог… Он слишком старый для этой миссии, понятно? Шутка ли, целых двадцать девять лет уже ему.
        - А какая разница, сколько лет должно быть герою, чтобы найти и спасти Ваську? - Игорь наморщил лоб. Черномор ему старым не показался, и, если он действительно был такой, как описывал его сейчас Барсик… Игорь внезапно ощутил в полной мере свое несовершенство. Как его вообще можно было сравнивать с этим крутым мужиком? Захотелось сесть на ближайший пенек и заплакать. - Он та-акой крутой, а я? Меня и в школе особо никто не замечает, кроме пары корешей. Наверное, он смотрит на меня и сам удивляется: как так, вот это должно такую миссию выполнить и очки у шефа заработать, а его даже не позвали-и-и. - Игорь сел на пенек и принялся себя жалеть.
        Барсик, слушая его, всхлипнул пару раз и свернулся у его ног клубочком.
        - А думаешь, мне легко? Все в Лукоморье ненавидят котов, все абсолютно. А ведь это я посоветовал Марьюшке лагерь открыть, чтобы доброго молодца побыстрее отыскать. И возрастные параметры приезжающим парням тоже я определил. И помощников я посоветовал, а они, они… На цепь меня, сиротинушку. Да еще и в краже этой цепи обвинили, а ее Леший спер! И продал тоже он, и даже не поделился! Ой, горюшко-то како-о-о-е.
        Вокруг путников начал сгущаться туман, которого еще несколько минут назад не было, окутывая их с ног до головы и засасывая в пучину отчаянья.
        Клубок, почуяв, что за ним не идут пользователи, вернулся и теперь отчаянно сигнализировал не смотревшему на него Игорю, переливаясь всеми цветами радуги.
        Игорь же вместе с котом сидели и предавались тоске, оплакивая свою несостоятельность и черствость окружающих, которые, вот гады, даже ни разу их не пожалели. А ведь сколько они километров уже протопали, это же просто уму непостижимо, и хоть бы кто-то спасибо сказал.
        Внезапно раздался звук мотора и из тумана прямо рядом с пеньком, на котором сидел, обхвативший голову руками Игорь, выехал мотоцикл. Сидевший на нем Серый благоразумно замотал морду платком, чтобы не вдыхать пары ядовитого тумана.
        - Так и знал, что вы в эту ловушку попадетесь, - проворчал Серый, слезая с мотоцикла. - Эй, Горын, хватай клубок и прыгай в седло, прокачу с ветерком.
        - Зачем? Ведь все равно ничего не изменится, я никогда не стану никому нужным, и стопудово никогда не стану таким как Черномор, зачем тогда вообще жить?
        - Ну ты хватил, - присвистнул Серый. - Черномор с детства тренируется, к тому же он старше тебя, откуда ты знаешь, что если возьмешься за ум, и перестанешь всеми днями напролет висеть в компьютере, то в итоге не станешь таким же как он?
        - А я знаю, - упрямо проговорил Игорь, качая головой, смахивая со щеки предательские слезы, которые катились и катились и, похоже, не собирались прекращать катиться. - Все тлен.
        - Так, похоже, вы этой дряни здорово хапнули, - Серый подошел и схватил за шкирку подвывающего и несопротивляющегося Барсика. - Бери клубок, говорю!
        - Зачем?
        - Потому что он бедный и несчастный и никто его не жалеет, даже друг по несчастью. Тебе что, трудно клубочек пожалеть?
        - Нет, мне нетрудно, трудно всем другим, которые толкают меня совершать что-то, что явно мне не по плечу, - Игорь нагнулся и схватил клубок.
        Серый только этого и ждал. Как только клубок оказался у Игоря в руках, он сунул ему висевшего как тряпка Барсика и заставил сесть на мотоцикл. Нужно было спешить, потому что волк чувствовал, как ядовитые пары тумана начали просачиваться сквозь его повязку, а на душе становилось все тоскливее и тоскливее. Почему-то вспомнилась молодость и его первая любовь, которая бросила его и, крутанув хвостом, умчалась за каким-то волком из свиты Фенрира. Серый стиснул зубы и надавил на газ. Мотор взревел, и мотоцикл рванул прочь от этого места, оставляя полосу тумана далеко позади.
        Когда Серый въехал в обычный лес, и начинающий собираться предутренний туман стал самым обычным, а не волшебным, волк остановил мотоцикл.
        - Ну все слезайте, - бросил он сидевшему у него за спиной насупившемуся Игорю и прячущему глаза Барсику.
        - Что это было? - Игорь сполз с сиденья и поправил меч, который сбился на бок, но по-другому сидеть на мотоцикле было невозможно.
        - Туман отчаянья, - Серый стянул с морды платок.
        - Что-то я не могу представить нечто подобное в масштабах Лукоморья, - Игорь покраснел, вспоминая свои недавние мысли и то, как сидел на пенечке и ревел как девчонка.
        - Так это не местное явление, - Серый начал платком, который был до этого момента повязан на его морде, протирать мотоцикл. - Эту ловушку тот темный волшебник оставил, чтобы путь к Ваське перекрыть. Чтобы, значит, добрый молодец ударился в грусть-печаль и прекратил свой путь на ближайшем болоте, предварительно привязав к ногам камень.
        - Фу-у-у, ну и гад же был этот темный волшебник, - Игорь скривился. - На болоте же пиявки.
        - И это все, что тебя зацепило? - хмыкнул Серый.
        - Ну еще разозленный водяной, который меня бы и без камня утопил, - Игорь тяжело вздохнул и тряхнул головой. Барсик издал мявк, сигнализирующий о том, что полностью согласен с Игорем.
        - Ну вы и клоуны, - рассмеялся Серый. - А вообще, это даже не его изобретение.
        - А чье же? - Игорю сильно хотелось умыться, казалось, ядовитый туман прилип к коже лица, и образовал на ней что-то вроде маски.
        - Ну, ходят слухи, - Серый понизил голос и оглянулся, чтобы удостовериться, что его никто не подслушивает, - что этот темный маг, близко общался с Яном Маккеем. Он ему за деньги разные спецэффекты создавал на концертах, чтобы, значит, настроение соответствующее у фанатов организовать. Вот так этот злосчастный туман и родился.
        - Я вот сейчас из всей твоей речи только слово «туман» понял, - признался Игорь. - Пояснить неграмотному парню двадцать первого века не хочешь?
        - Ты про эмо слышал что-нибудь? - Серый посмотрел в абсолютно непонимающие глаза Игоря и вздохнул. - М-да, тогда я не смогу тебе объяснить. Попытаюсь, но не смогу, наверное. В общем, есть такая субкультура, где люди, чаще всего твоего возраста помешаны на эмоциях: слезы, сопли, розовые джинсы - и все это в натуральную величину. Опять не понимаешь? - Игорь отрицательно покачал головой.
        - Да как ты объясняешь? Горын, помнишь, что я тебе говорил про то, что к чужим причудам нужно относиться с уважением? - Игорь неохотно кивнул, припоминая, что Барсик действительно что-то подобное говорил. - Вот и это из той же оперы: волосы покрасить в ярко-розовый цвет и плакать над несчастной судьбой Просперо. Забудь, - махнул лапой пришедший в себя Барсик. - Этот туман создал тот гад, чтобы ты не прошел к Ваське, вот все, о чем тебе нужно знать. Хватит сидеть сопли жевать, у тебя нет розовой челки и драных джинсов. Тут уже недалеко осталось, раз ловушки стали появляться. Пошли.
        - Так, никуда я не пойду, пока вы не объясните мне одну вещь, откуда Серый узнал, что здесь будет этот туман, и что нас придется из него вытаскивать? И откуда вы все знаете, что осталось недалеко?
        - Ну, понимаешь… - у Барсика забегали глаза, а Серый прекратил вытирать мотоцикл и быстренько завел мотор.
        - Так, бывайте, мне некогда тут с вами прохлаждаться, - и, дав газу, волк-байкер умчался по тропинке, оставив Барсика одного оправдываться перед скрестившем руки на груди Игорем. Мальчик подумал, что стенания кота о его нелегкой судьбе имеют под собой основания: всегда все его во всем винят и оставляют одного оправдываться и что-то объяснять. Хотя кот все равно во многом был виноват сам, например, за длинный язык отвечать только его хозяину.
        - Так, что происходит? - Игорь сдвинул брови и положил мешавший ему клубок на торчавший рядом с тем местом, где он стоял, пенек.
        - Горын, ты, это…
        - Псс, братаны, а тут вы говорящий хлеб не видели? - лиса выскочила из кустов прямо к стоящему посреди тропинки Игорю.
        - Да не видели мы твой говорящий хлеб, отвали, рыжая! - заорал на лису Барсик и поднял лапу с выдвинутыми на всю длину когтями.
        - Так сразу и сказали бы, что не видели, зачем орать и угрожать? - укоризненно покачала головой лиса и прыгнула в кусты на противоположной стороне от тех, из которых появилась.
        - Я никуда не пойду, пока ты мне все не расскажешь, - Игорь продолжал стоять, сверля Барсика грозным взглядом. - Колись.
        И кот, вздохнув, принялся колоться.
        - Да, мы знаем, где сейчас находится Васька. Ну, посуди сам, как мы могли за два года этого не выяснить, имея все ресурсы, доступные Кощею? Но условие заклятья таково, что добрый молодец должен сам пройти весь путь до конца, без существенной помощи, понимаешь?
        - А зачем мне тогда клубок понадобился, если ты знаешь дорогу? - прищурился Игорь.
        - Да чтобы ты на последнем отрезке пути, на этом, кстати, кругами не бродил. Это последняя ловушка того гада-меломана, понимаешь? Я тоже буду с тобой круги нарезать, а в центр, вон туда, - Барсик ткнул лапой вдоль по тропе, - не попаду, как бы не старался, потому что это будет квалифицироваться заклятьем как помощь местного жителя. И поэтому Черномор с тобой не пошел. С ним бы ты как по парку прогулялся и все, но нет, нельзя. Яга знаешь сколько билась, чтобы это условие обойти? Придумала же все-таки старая, - в голосе кота появились нотки гордости за умную Ягу. - В этом клубке нет ни грамма магии. Только технология. Он же натурально со спутниками связывается и путь указывает, а сбить прицел спутника даже сильный темный маг пока не в состоянии, - и кот поднял вверх палец. - Пойдем, Горын, недолго осталось. А потом тебя со всем комфортом до лагеря на джипе Черномор домчит. Потом не нужно уже пешком топать будет, незачем.
        - Ну, хорошо, - еще немного посверлив кота взглядом, решил Игорь. - Только больше не держите меня за идиота. Или в заклятье сказано, что Ваську именно Иван-дурак должен освободить, которому можно тонну лапши на оба уха повесить?
        - Нет, не сказано. Больше ничего скрывать не буду, - кот ударил себя лапой в грудь. - Клянусь кошачьими консервами с натуральной рыбой. А ты умный. Сам же догадался, да? Тебе же никто не подсказывал?
        - Нет, мне никто ничего не подсказывал, - вздохнул Игорь и наклонился, чтобы взять с пенька клубок. - Что за черт, - выдохнул он распрямляясь. - Барсик, ты клубок не брал?
        - Нет, зачем мне он нужен? Он тебе нужен, а не мне, - кот подбежал к пеньку и обнюхал его, после чего сел и задумался.
        - Тогда куда он исчез? - Игорь обошел пенек по кругу, надеясь, что клубок просто скатился на землю и теперь валяется где-нибудь неподалеку.
        - А я откуда знаю? - развел лапами заметно забеспокоившийся кот. - Хотя, гложут меня смутные сомнения.
        - Лиса клубок сперла, - Игорь остановился и озвучил смутные сомнения Барсика. - И что же нам сейчас делать?
        Глава 13
        Игорь посмотрел на петляющую между деревьев тропинку и, вздохнув, практически с отчаянием повернулся к Барсику.
        - Ты уверен, что без клубка мы будем ходить кругами?
        - Нет, - честно признался кот. - Я уже ни в чем не уверен. Но искать эту подлую, рыжую, мерзкую дрянь мы не можем. Собственно, конечно, можем, но тогда мы точно опоздаем. Она перемещается только по ее придуманному плану, избегая протоптанных честными животными тропинок. И план это не поддается логики нормального человека и существа. Женщина, что с нее взять. - Игорь с умным видом кивнул в знак согласия, но так и не понял, как связано перемещение лисы с тем, что она женщина. - И вот что будем делать?
        - Я не знаю, - Игорь сел на тот самый пенек, с которого лиса совсем недавно украла уникальный клубок с GPS навигатором. - Если мы будем искать лису, то потеряем много времени и не успеем спасти твоего Ваську, а если не будем ее искать, то, возможно, начнем бродить кругами, и все равно опоздаем и не спасем Ваську. Но, если мы все-таки найдем лису, то можем получить хотя бы моральное удовольствие, отпинав ее.
        - Надо пробовать, - неуверенно предложил кот. По его выражению на мордочке было видно, что такой расклад ему не слишком по душе и даже мысль о моральном удовлетворении от расправы над лисой не поднимала ему боевого настроя. - Давай попробуем пройти. Если не получится, и мы вернемся к этому пеньку, то тогда пойдем ловить лису, чтобы хотя бы отпинать, - в итоге согласился кот.
        - В твоих словах, Барсик, есть зерно истины, - Игорь со стоном поднялся с пенька. Для него это была бесконечная ночь, которая неизвестно когда закончится и не понятно чем она может закончиться. Думать о том, что с ним станет, если он не достигнет своей конечной цели ему не хотелось.
        Хотя уже стало заметно светлее, в лесу было все так же темно и страшно. Со всех сторон по очереди ухали совы, срываясь с деревьев и пролетая над головой Игоря, заставляя мальчика пригибаться, что существенно замедляло скорость передвижения.
        Никаких ответвлений на тропе не было, она была одна, поэтому Игорь даже поначалу начал думать о том, что рассказы про ловушку темного колдуна в виде движения по кругу немного преувеличены. Перестал он сомневаться, когда тропинка, в очередной раз вильнув между двумя березами, вывела их с котом обратно к тому самому пеньку, с которого рыжая умыкнула клубок.
        - Ну вот и проверили, - Игорь буквально рухнул на свое импровизированное сиденье, на котором кот старательно вывел «Здесь сидел Горын», используя вместо ножа свои когти. Сделал он это для того, чтобы пенек не перепутать ни с каким другим похожим пенечком, коих в этом лесу видимо-невидимо.
        - И что ты расселся? Пошли рыжуху искать, - Барсик распушил усы и сердито запыхтел. Игорь тяжело поднялся с пенька, ноги его уже практически не слушались, и он с огромным трудом заставлял их двигаться вперед и делать шаг за шагом.
        - Слушай, ты же кот, то есть хищное животное, - Барсик сразу же раздулся от гордости, услышав, что его хищным животным назвали, а Игорь тем временем продолжал пристально разглядывать кота. - Почему ты не можешь воспользоваться своим нюхом и найти лису по запаху? Она же должна чем-то пахнуть?
        Кот сразу сдулся и принялся демонстративно чихать.
        - Понимаешь, у меня аллергия, я запахи почти не ощущаю, - сказал он, глядя на Игоря абсолютно честными глазами. - Горын, ты конечно, извини, но в этом я помочь тебе ничем не могу, - и кот развел лапы в стороны.
        - А вот мне что-то подсказывает, что ты сейчас врешь, и у тебя совсем отсутствует совесть, - Игорь сузил глаза, но наглый кот признаваться не спешил, поэтому сказать о том, есть у него совесть или она испарилась в неизвестном направлении, предположительно вместе с золотой цепью, было нельзя.
        - И вообще, учи матчасть, а точнее зоологию! У нас лучше слух, чем обоняние - я о котах говорю, если что, - яростно бросился защищать свою отсутствующую совесть кот.
        - Ну слух то у тебя сохранен, давай прислушайся, может услышишь что-нибудь, - ободряющее потрепал Игорь кота по загривку, на что Барсик вздыбился и с шипением отскочил от мальчика.
        - Ты что? На прикосновения у тебя тоже аллергия? - недоумевающе посмотрел на кота Игорь.
        - Да ты за кого меня принимаешь, я тебе что, собака в госнаркодури, чтобы по запаху и слуху кого-то искать! Я ученый кот, и приравнивать себя к остальным кошачьим и собачьим не позволю.
        - Ладно-ладно, - примирительно поднял руки Игорь, - не хочешь слушать и нюхать, не надо, зачем так реагировать?
        - Я устал и погорячился, - смутился кот, принимая свой обычный ученый вид.
        - Я тоже, - мальчик снова тяжело вздохнул. - А что такое госнаркодурь?
        - Это…ну… вырастишь - поймешь, - махнул рукой кот, а Игорь больше не приставал с вопросами о значении странных слов.
        - Хорошо, если недоразумения улажены, то пойдем куда глаза глядят, и может быть, случайно наткнемся на лису с нашим клубком, раз уж вариантов других нет, - сказал Игорь, искоса посмотрев на кота.
        Он повернулся и обнаружил, что как раз от пенька тропинка делится на три поуже, которые убегают в чащу в разных направлениях. По какой из них убежала лиса Игорь не знал, а то, что лиса бегала все же по тропинкам, а не по плану, он был уверен. Пожав плечами, Игорь решил доверить судьбу Васьки случаю. Он подобрал с земли сосновую шишку, крепко зажмурился и подбросил ее вверх. Судя по шороху, шишка упала, и только тогда Игорь открыл глаза.
        Случай в виде шишки, приземлившейся прямо посреди правой тропинки, велев доброму молодцу и его черному спутнику двигаться по этой тропе прямо в самую густую и зловещую чащобу из которой, как Игорю показалось, вылетает больше всего сов.
        Поправив на плечах ножны с мечом, Игорь шагнул на тропинку первым.
        Когда он прошел уже шагов десять, его догнал Барсик и, обогнав, пошел впереди, демонстрируя всем своим видом бесстрашие и верность своему нелегкому долгу.
        Еще через десять шагов стало идти труднее, потому что сосны и ели стали выше, росли чаще и практически полностью закрыли уже светлеющее небо. Вскоре тропинки не стало видно, и Игорь достал свой телефон, чтобы включить фонарик. Но включить его он не успел, потому что внезапно из-за очередной огромной сосны мелькнул огонек костра, и раздались негромкие голоса.
        Барсик встрепенулся и остановился, приложив лапу ко рту.
        - Тсс, - прошептал кот. - Подкрадемся и посмотрим. Сдается мне, что ничего доброго мы не увидим, потому что доброе не селится в самой чаще, а если и селится, то в это время ночи спит и похрапывает.
        Игорь на этот раз был абсолютно согласен с котом. Поэтому он снял с плеч ножны, взял меч в руки поудобнее, чтобы можно было его относительно быстро обнажить, и они с Барсиком крадучись и, прячась за деревьями, короткими перебежками начали приближаться к костру.
        Когда до небольшой полянки оставалось пройти два дерева и три куста, Игорь упал на землю и пополз, прячась от возможного противника. Меч ему мешал, но мальчик упорно полз, закусив губу и стараясь производить как можно меньше шума, хотя на середине пути он начал подозревать, что так он создает шума гораздо больше, чем обычно.
        Слегка раздвинув кусты, Игорь заглянул в образовавшуюся щелку. Рядом с ним тут же устроился кот, и они вдвоем принялись разглядывать то, что происходило на поляне, а посмотреть было на что, потому что происходило на поляне многое.
        Костер был разложен вполне профессионально: дрова были выложены небольшой пирамидкой в ямке. Горели они ровно и прекрасно освещали поляну, а, так же, давали тепло, которое чувствовал даже Игорь, потому что ночью было свежо, из-за прошедшего недавно дождя.
        Возле костра расположился мужчина весьма примечательной наружности: невысокий, плотный, лысый, в кожаной жилетке, надетой прямо на голое тело. Он что-то мешал в котелке, подвешенном над огнем. Рядом с мужчиной бегала рыжая лиса с клубком в лапе. Увидев ее, Барсик хотел выскочить из-за куста, но Игорь вовремя его перехватил и зажал рукой рот, чтобы кот не выдал их местонахождение.
        - Соловей, ну, Соловей, ты хлеб говорящий не видел? - ныла лиса, наматывая круги вокруг мужчины.
        - А если и видел, тебе то что? - хмуро спросил Соловей, а Игорь услышал, что тот заметно шепелявит.
        - Ну скажи мне, где ты его видел.
        - Отстань от меня, рыжая! - не сдержавшись, прикрикнул на лису Соловей.
        - Скажи, а я тебе клубочек за это подарю. Смотри, какой клубочек красивенький, а какой он полезный…
        - И какой же он полезный? - Соловей оторвался на секунду от варящейся в котле каши и изобразил легкую заинтересованность.
        - Он может любой путь указать. Кроме того, что мне нужен. Говорит, что вопрос про говорящий хлеб не подходит для обработки и нужно его уточнить. А я не знаю, как уточнить, я же неграмотная, академий не кончала, вот и решила тебе Соловушка подарить, ты же у нас самый умный и смышлёный, а ты мне на эту гнусную булку укажешь.
        Соловей почти минуту обдумывал предложение, затем покачал бритой головой.
        - Не интересует. Я тоже никаких академий не кончал, откуда мне знать всякие уточнения и вопросы?
        - Ну вот для этого тебе клубок и понадобиться, чтобы продвинуться в плане образования, Соловушка. Как только разберешься с этой круглой штуковиной, так сразу и получишь свой очередной плюсик в научном самосовершенствовании.
        - Что-то ты не договариваешь, рыжая. Откуда у тебя этот говорящий клубок? - мужчина прищурился и пристально посмотрел на все еще бегающую лису.
        - Меняю знания о говорящем клубке на местонахождение говорящего хлеба, - быстро проговорила она из-за его спины.
        - Я мутных сделок не веду. - Мужчина перестал наблюдать за лисой и снова обратил свое внимание на варящуюся кашу.
        - А ты чего шепелявишь, Соловушка? - лиса остановилась и, наклонив голову на бок, принялась рассматривать мужика.
        - Да, Горыныч, гад такой, - Соловей сокрушенно покачал головой. - Я ему от всего сердца мясца предложил, только-только зайца поймал, а он как заорет на меня, я, мол, веган, а ты в меня зайчатиной тычешь! Да как даст кулаком, зуб выбил, собака страшная, самый главный. Вот я сюда и забрался, жду, когда отрастет новый, а то свистеть не могу, позорище, а не Соловей-разбойник.
        - Так тебе и надо, молодец, Горыныч, - лиса усмехнулась. - Не хочешь ближним помогать, вот и сиди без зуба своего свистящего и без клубка говорящего.
        - Ах ты, дрянь рыжая, - Соловей вскочил на ноги. - Я к тебе, понимаешь, со всей душой, а ты меня так, да? - увидев, что Соловей-разбойник разозлился не на шутку, лиса струхнула и попыталась сбежать, но разбойник был ловким парнем, и успел схватить ее за шиворот. - Вот теперь я с тебя шкуру-то и спущу, мне как раз лисьего хвоста на шапку не хватает.
        И вот тут Игорь решил вмешаться. Он не был сторонником откровенного насилия, и не хотел наблюдать процесс снятия шкуры с перепуганной лисы. Хотя сам недавно предлагал отпинать лису, когда найдет. Но это было произнесено сгоряча, и воплощать свой жестокий план в жизнь Игорь никогда бы не стал.
        Поднявшись в полный рост, он шагнул к костру.
        - Доброй ночи, - Игорь поздоровался и остановился недалеко от Соловья, но так, чтобы разбойник не смог сразу же схватить его, как он сделал с лисой.
        - А ты кто такой? - тряся притворившейся мертвой лисой, спросил Соловей.
        - Я Горын и нет, мы не родственники, - сразу же пресек он любые намеки на Горыныча. - Мы тут с котом мимо проползали и вот, решили у костра погреться.
        - Что вы с котом делали? - уставился на Игоря Соловей. Даже лиса приоткрыла один глаз и изумленно посмотрела на мальчика.
        - Проползали, - угрюмо повторил вылезший из кустов Барсик. - Любим мы, знаешь ли, что есть сил лежать к своим мечтам, а потом ползать, совершая променад перед сном.
        - Ты это, - Соловей нахмурился. - Не выражайся при мне. Да и при детях не выражайся.
        - Тьфу, - кот сплюнул в траву. - Даже поговорить не с кем. Что за жизнь? Скажи мне, Горын, что у меня за жизнь?
        - Нормальная у тебя жизнь, - прервал кота Игорь. - Еще бы цепь золотую не крал, вообще бы прекрасная жизнь у тебя была бы.
        - Так это ты цепь стянул? - Соловей попытался присвистнуть, но, когда у него не получилось, зло топнул по земле ногой. - Молодец, уважаю.
        - Сколько можно говорить, это не я… - договорить Барсик не успел, потому что Игорь предусмотрительно закрыл ему рот. Разбойник начал уважать кота, чувствуя в нем коллегу, зачем портить отношения? Пускай хоть кто-то уважает его спутника, даже за столь неправильное и порочащее его действо.
        - Простите, Соловей-разбойник, но эта лиса украла у нас клубок, да-да вот этот самый, который она сейчас пытается незаметно в карман вашей жилетки засунуть. Нет, нам не жалко, но от этого клубка зависит: спасем мы Ваську или нет. Его Яга сама программировала, чтобы он меня точно к Ваське вывел, - когда Игорь волновался, он начинал говорить много и часто. И его было очень сложно в этот момент перебить. Об этой его особенности знали все его учителя, и в школе Игоря редко звали к доске, чтобы не зазимовать там вместе с ним.
        - Тише-тише, не части, - Соловей встряхнул рукой с зажитой в кулаке лисой. - Давай уточним, вот эта коза…
        - Лиса, - поправил его Игорь.
        - Ну, а я как сказал? - удивился Соловей. - В общем, эта коза, которая лиса, утащила у кого-то клубок и хотела мне его подкинуть. Чтобы в случае чего мне отвечать пришлось за ее проделки. - Он снова тряхнул лисой. - Рыжая, ты стала еще наглее и дерзее…
        - Более дерзкой, - с умным видом поправил мужчину кот. Соловей грозно зыркнул в сторону Барсика, и тот благоразумно замолчал.
        - Стала наглее, чем в прошлую нашу встречу. У тебя что, помешательство на говорящем хлебе остатки разума и самосохранения напрочь отбило? - продолжил трясти лису Соловей.
        - А вы не могли бы мне клубок отдать? - Игорь услышал, словно со стороны, как в его голосе появились просящие нотки.
        - На, забирай, - Соловей выхватил клубок из лисиных лапок и бросил его Игорю. Лиса же до этого висевшая смирно, снова принялась активно извиваться. - Только знай, я это не тебе отдаю, это мой вклад в спасение Васьки.
        - Выслуживаешься? - лиса попыталась укусить Соловья, но не смогла так извернуться. - Пусти, сволочь картавая! Чтоб тебе Горыныч все зубы выбил!
        - Ну все, теперь действительно на шапку пущу! - взревел Соловей.
        - Не надо ее на шапку, - Игорь отступил к кустам, сжимая в руке клубок.
        - Почему это? - Соловей повернулся к нему, зло сверкая глазами.
        - Не сезон, - вместо Игоря ответил кот. - Она же облезлая, как не знаю кто.
        - Это я облезлая? Это у тебя хвост голый, а у меня, смотри: волосок к волоску! - продолжала вопить лиса.
        - А знаешь, я передумал, отличная шапка из нее получится, - тут же бросил защищать рыжую Барсик.
        - Ее воспитывать надо, а не стращать, - покачал головой Игорь. - Вы же видите, угрозы на нее не действуют. Нужно лекцию прочитать о вреде воровства. Вот украла она у меня клубок, а из-за этого я теперь могу не успеть Ваську спасти.
        Соловей задумался, а лиса внезапно притихла и обвисла в его руке.
        - А ты прав, - проговорил разбойник. - Только вот мне профессиональная разбойничья гордость не позволит подобные лекции читать. Вот что, отнесу-ка я ее к Яге. Пусть ей вместе с Кощеем лекцию прочитают, что бывает с теми, кто крадет не у того, у кого надо, и почему это может привести к тому, что у самого Кощея могут случиться неприятности с его дитем, - и Соловей, опрокинув в костер специально принесенное для этого ведро с водой, первым прошел по тропинке, мимо открывшего рот Игоря. - Заодно расскажу, как вернул тебе клубок. Может в качестве награды Яга мне зуб побыстрее вырастит.
        - Эй, да вы чего? Я же пошутила, - затрепыхалась лиса. - Вы чего творите, изверги? Не надо меня к Яге! Не надо меня воспитывать! - последние слова донеслись до Игоря уже из темноты леса.
        Полянка погрузилась в темноту. Разбойник очень хорошо залил костер. Делать было нечего, кроме как достать телефон и включить фонарик. Включив телефон, Игорь обратил внимание на шагомер - как оказалось, он прошел уже почти пятнадцать километров. Ужаснувшись этому числу, Игорь решил, что шагомер сломался, и пообещал себе, что установит новый, как только появится связь.
        - Кидай клубок, торопиться надо, - прервал его размышления кот.
        - Да, точно. - Игорь бросил клубок на землю. - Куда доброму молодцу нужно идти, чтобы Ваську спасти? - отчетливо произнес он.
        - Маршрут изменен, произведена корректировка цели. Следуйте за клубком, - раздался приятный женский голос, и клубок резво покатился по тропинке. Игорь на этот раз был готов, и пошел за клубком, чтобы совершить свой последний рывок к цели этой странной, волшебной ночи.
        Глава 14
        Очень скоро клубок вывел Игоря с Барсиком к тому самому пеньку, на котором было вырезано «Здесь сидел Горын». Именно с этого места они свернули, пытаясь найти лису, понадеявшись на слепой случай, который сработал очень даже замечательно.
        Подойдя к пеньку, Игорь подхватил клубок и остановился.
        - Ну что, заход номер два? - спросил он у Барсика. - Будем надеяться, что сейчас все пойдет как надо, и мы выйдем к тому месту, куда должны выйти, а не снова к этому пеньку. Потому что, если не получится, то я официально заявляю, я больше не могу, и я сделал все, что мог. А чтобы смочь, ты Барсик пристально следишь за клубком, потому что второй его пропажи мы точно не перенесем, и на моменте пропажи я так же заявлю, что сделал все, что мог.
        - Ты должен быть оптимистом, - авторитетно заявил Барсик, но невольно начал следить за клубком, который Игорь перекладывал с одной руки в другую. - Чтобы все получилось, ты должен быть оптимистично настроен на хороший конец. В сказках же всегда хороший конец. И добро побеждает зло. Принц женится на Золушке, Спящая красавица просыпается и тоже женится на принце, тьфу ты… ну, ты меня понял, и все прочее в таком же духе. И в нашей сказке непременно Игорь спасет Ваську.
        - Не всегда сказки заканчиваются хорошо, - покачал головой Игорь, скрещивая за спиной пальцы и надеясь, что конкретно его сказка не входит в тот процент, у которых конец не очень.
        - Хватит настраиваться на негативный лад, карма она такая - часто все воплощает в жизнь. Это меня Горыныч просветил, про чакры и кармы, и как они действуют на боевой настрой и исход любого действа. Поэтому, как практически профессионал в этом деле, я тебе авторитетно заявляю и даю дельный совет настроиться на хорошее, и быть уверенным в своей победе. Вдохнуть поглубже бодрящего воздуха и двинуть в путь быстрее, видишь, небо какое уже светлое? - поторопил Игоря Барсик.
        Игорь, в который раз поправил на плечах ножны с мечом, которые надел еще на поляне Соловья-разбойника и снова бросил мерцающий клубок на землю.
        На этот раз идти было легче. Может быть, это происходило потому, что совы уже не летали так интенсивно, как каких-то полчаса назад. А может быть Игорь просто перестал обращать на них внимание, торопясь успеть, потому что уже действительно стало практически светло, даже в глубине леса.
        Тропинка не виляла, а шла прямо, и хотя Игорь довольно плохо разбирался в лесных тропинках, он был уверен, что здесь еще ни разу никто не проходил. Это приободрило мальчика, потому что, если верить Яге и всем остальным помощникам, то отсутствие следов, говорит о том, что они наконец-то выбрались из петли или круга темного колдуна и правильно идут к намеченной цели. Сосны и ели начали попадаться все реже, уступая место березкам и осинкам. Кое-где мелькали молодые дубки. Стало светло, практически, как днем, а по земле пополз туман. Мальчику начало отовсюду мерещиться кукареканье пресловутого третьего петуха. Сколько это в перевод на обычное время Игорь не знал, а у кота спрашиваться было стыдно, показывая в очередной раз свою необразованность. Он посмотрел на часы в телефоне, которые показывали три часа сорок пять минут. Много это или мало Игорь не знал, но ускорил шаг, который через несколько метров плавно перешел в бег.
        Еще примерно через двести метров лес стал полностью лиственным, а еще через сто Игорь выбежал на заросшее всевозможной травой поле. Даже сейчас в предрассветных сумерках ощущался дурманящий запах трав и полевых цветов. Игорь дышал тяжело, в правом боку кололо, а сердце хотело выпрыгнуть из груди и надавать тумаков Игорю за такую непривычно тяжелую эксплуатацию ценного и важного органа. Тишину нарушал стрекот кузнечиков, тяжелое дыхание Игоря и бубнеж Барсика.
        - Неужели добрались? Ох, радость-то какая. Честно, не верил, что успеем с таким-то добрым молодцем. Вечно втравливал нас в неприятности, которые задерживали нашу спасательную миссию. Теперь еще совсем немножко осталось. И Барсик будет прощен. Про возведение в лик кошачьих святых, конечно, разговор не идет, но все будут знать, что именно Барсик спас Ваську…
        - Что ты там бормочешь? - спросил Игорь, оборачиваясь на кота. Половины монолога кота с самим собой он не услышал из-за сбитого дыхания, но из того, что услышал - понял, что он, наконец-то, спасет Ваську и станет самым уважаемым человеком в Лукоморье. Возможно, его даже возведут в лик святых. Хотя об этом он и так знал.
        - Не обращай внимания, - махнул лапой кот.
        - Полагаю, нам туда? - кивнул Игорь на виднеющийся посреди поля дуб-великан - собрат того, с которого началось его путешествие в Лукоморье. Цепи на нем так же не было, но и таблички про то, что нужно опасаться котов отсутствовала.
        - Точно полагаешь, нам туда, - кивнул кот, продолжая что-то бормотать себе под нос.
        Игорь даже не пытался расслышать, что же там шепчет Барсик. Он поднял клубок, потому что в густой траве этот навигатор был бесполезен, и быстрым шагом направился к дубу.
        В первый раз его кольнуло то, что все происходит совсем не так, как ему казалось, когда Барсик начал увиливать от ответов на его вопросы. Второй раз где-то в животе кольнуло, когда он увидел знакомый монструозный джип, стоящий рядом с дубом.
        Рядом с джипом стоял Черномор, а на заднем сиденье сидел с открытой дверью Кощей.
        - Ну, наконец-то, я уже думал, что ты не успеешь, - Кощей вздохнул с явным облегчением. - Почему так долго?
        - Лиса клубок утащила, пришлось немного задержаться, - рассеянно ответил Игорь, рассматривая дуб и не понимая смысла его последнего задания.
        - Убью, - пообещал Кощей, вылезая из машины. - Вечно эта рыжая все испортит. С ума со своим хлебом сошла.
        - Да не надо. Ее Соловей-разбойник понес к Яге на перевоспитание, - честно рассказал Игорь про жестокое наказание, которое ей придумал Соловей-разбойник.
        - Ну тогда ладно. Яга воспитывать умеет.
        - Я не понял, что я должен делать? - наконец задал самый волнующий вопрос сегодняшней ночи Игорь.
        - Голову подними, - посоветовал Черномор, указывая куда-то вверх.
        Игорь задрал голову и ахнул. Посреди ветвей, почти на самой макушке дуба-великана, висел хрустальный гроб. Ну, может быть, он и не был хрустальным, и может быть не совсем висел, потому что просто так висеть без какой-либо опоры законы физики не позволяют, но в одном Игорь был почти уверен, что это именно хрусталь, так он переливался гроб всеми своими многочисленными гранями.
        - Тебе придется туда лезть, - озвучил Черномор суматошные мысли Игоря. - И мечом сломать замок на крышке. Потом открыть крышку, а что делать дальше, мы тебе потом подскажем. Сущая ерунда останется, голову сейчас этим себе не забивай.
        - Да, ты самое главное заберись туда. - Кивнул Кощей, полностью соглашаясь со словами своего охранника.
        - Не-не-не, - помотал головой Игорь, делая шаг назад. - Это исключено, абсолютно невозможно. - И зачем Игорь взялся за такое совершенно бесперспективное дело, как спасать незнакомого ему Ваську. Не за чем это. - Подло, ты, Барсик, поступил, когда сразу не сказал, что мне нужно будет на дуб лезть. Тогда бы сразу разошлись миром и не давали бы друг другу надежду на счастливое будущее и восстановления баланса Лукоморского населения.
        - Ты что несешь? - попытался вникнуть в то, что говорил ему Игорь, кот. Получалось плохо, но суть Барсик уловил: Игорь отказывается спасать Ваську по каким-то непонятным ему причинам.
        - У тебя научился, - огрызнулся мальчик. - Вечно ты всем мозги пудришь кучей заумных слов.
        - Да что же ты: столько прошел и сейчас, когда уже осталось совсем чуть-чуть и с минуты на минуту начнут петь третьи петухи, отступишься? - ахнул кот, прикладывая лапку к сердцу. - Да ты что, Горын? Ты же добрый молодец. Тебе неведомая дорожка открылась, тебе меч в руки дался вместе с ножнами, да ты же самый настоящий добрый молодец. Лису, вон, пожалел, с Лешим договорился, Водяному его истинный облик придал. Ну, давай, лезь. Дуб же видишь, какой удобный? Как раз, чтобы с комфортом забраться можно было. Вон веточек сколько: и под ножки, и под ручки, и под попу в случае чего…
        - Я высоты боюсь, - выпалил Игорь, перебивая Барсика.
        Воцарилась тишина. Кощей потер рукой гладко выбритый подбородок.
        - М-да, вот это конфуз. И что будем делать?
        - Горын, нужно как-то перебороть свой страх, - попробовал уговорить такого дефективного доброго молодца Черномор, который, судя по представлениям Игоря не боялся в этом мире никого и ничего.
        - Вы не понимаете, - беспомощно всплеснул руками Игорь. - Я реально боюсь высоты. Меня паника охватывает, и я начинаю задыхаться. Понимаете? Я не просто боюсь, типа «Ой, как страшно», у меня самые натуральные панические атаки начинаются.
        - А что если зелье какое-нибудь? - с сомнением в голосе произнес Черномор.
        - Так ведь он самого главного не знает, - хлопнул себя по лбу кот. - Горын, ты не обижайся, но у меня сложилось впечатление, что ты думаешь, будто Васька - это мальчик.
        - А что, разве нет? - нахмурился Игорь, совершенно не понимая, причем тут Васька и его боязнь высоты.
        - Нет. Васька - это сокращенно от Василиса. Просто ее никто по-другому никогда не звал, она тем еще сорванцом всегда росла. - Подал голос удивленный Кощей. - Вела себя как пацан, не обращала внимания никакого ни на платья, ни на куклы, все бы ей по лесам скакать, да на мотоцикле с Серым кататься. Пакостница еще та была.
        - Почему была, Кощей? - подошел к нему кот и потрогал его лапой за колено. - Вон она, лежит наверху, живая, зачем ты ее хоронишь раньше времени.
        - Да нет у меня надежды больше, дочь родную вернуть. Столько лет уже жду. А сколько еще прожду, когда очередной добрый молодец сыщется? - пригорюнился Кощей и лукаво посмотрел на Барсика. Игорь этого взгляда не видел, и ему очень стало жаль потерявшего дочь отца.
        - Так, а когда я открою крышку, что я должен буду делать? - Игорь почувствовал, как у него вспотели руки, а по спине пробежал озноб.
        - Как что? - кот даже удивился, а Кощей перестал причитать. - Перед тобой будет спящая красавица. Угадай с трех раз, как ты должен будешь ее разбудить?
        Игорь побледнел, а затем его лицо, шею и даже кончики ушей залило краской. Сам он считал себя очень продвинутым малым, но так уж получилось, что с девчонками он еще никогда не целовался.
        - Ну вот, - кот потер лапы. - Одна паническая атака должна вытеснить другую. Теперь Горын не будет думать о своей боязни высоты, когда у него будет страх поважнее. А кто молодец? Я, Барсик, молодец.
        - Мы хотели чуть позже сказать, когда он крышку бы открыл, - протянул Черномор и изучающе уставился на нервничавшего мальчика.
        - Это было бы логичнее, - кивнул кот, - но ни вы, ни я тогда не подозревали о таких интересных страхах нашего доброго молодца, потому что априори у добрых молодцев, как нам известно, страхов быть не должно. Но все оказалось иначе. Правильно тогда Яга сказала: «Добрые молодцы-то повывелись уж совсем. Темное заклятие наложил этот проклятый колдун, практически не снимаемое». Ну вот отыскался, но немножко дефектный с кем не бывает.
        - Барсик, может, ты прекратишь свой словесный понос, и не будешь давить на психику парнишке еще больше? - раздраженно перебил раздухарившегося кота Черномор. Кот обиженно на него посмотрел, но больше воздух попусту решил не сотрясать: себе дороже, как говорится.
        - Горын, ну что ты застыл, как тень отца Гамлета? Начинай подъем, - поторопил он мальчика.
        - Кто такой Гамлет? - автоматически спросил Игорь.
        - Да неважно, принц один, потом узнаешь, когда в школе будете проходить, - махнул лапой Барсик. - Горын, чем дольше ты так стоишь, гипнотизируя дерево, тем меньше времени у тебя остается, чтобы выполнить, наконец, задание и с чувством выполненного долга отправиться домой, дрыхнуть. Или ты хочешь у него что-то спросить, прежде чем выполнить восхождение под нашими восторженными взорами.
        - Барсик… - угрожающе протянул Черномор.
        - Что сразу, Барсик? Видите, нервничаю я. А когда нервничаю, такую ерунду говорю, аж самому неприятно.
        - Я никогда не лазил по деревьям, - жалобно протянул Игорь, который не обращал внимания на кота. Все его мысли были только о том, что ему нужно будет совсем скоро поцеловать девушку. - Я не умею.
        - Ой, да что там уметь, что уметь-то? Ручкой за веточку хвать, ножку на другую веточку поставить - подтянуться. И так до самого верха. Вот эту ножку сюда, потом туда. Ты почему на меня не смотришь, когда я тебе веточки показываю? Ты попробуй сам, вдруг тебе еще и понравится? - продолжал обрабатывать Игоря Барсик. Черномор и Кощей благоразумно молчали, не влезая в процесс подготовки героя к последнему рывку, иногда только вмешиваясь, чтобы притормозить кота, которого иногда заносило глубоко в сторону. Только Кощей нет-нет да посматривал с тревогой на все больше и больше светлеющее небо.
        Игорь под непрерывные увещевания кота подошел к огромному стволу, уже автоматически поправил на плечах ножны и ухватился за первую ветку. Он был далеко не спортсменом, поэтому процесс подтягивания мог затянуться надолго, когда он почувствовал, как чьи-то сильные руки обхватили его за талию и подтолкнули вверх. Наверное, заклятие на оказание хоть какой-то помощи возле дуба не действовало, или не замечало вот такой незначительной помощи, потому что, когда Игорь оказался на первой ветке, дело пошло заметно веселее и быстрее. Он выбирал ветки потолще, чтобы под ногами чувствовалась вполне приличная опора. Но выбирать долго не приходилось - у многовекового дуба почти все ветки были толстыми и прочными. Дело продвигалось довольно неплохо: вниз Игорь старался не смотреть, а до плотно прикрученного к ветвям хрустального гроба оставалось пролезть совсем немного, когда появилось вроде незначительное, но едва не ставшее фатальным препятствие.
        Препятствие предстало в виде белки, которая нагло облюбовала ту же ветку, что и Игорь, и не собиралась с нее куда-то перелазить.
        - Кыш, - неуверенно произнес Игорь, чтобы согнать белку, которая вольготно устроилась на пути его следования и сосредоточенно грызла какой-то огромный орех. Белка презрительно на него посмотрела, распушила свой пушистый хвост еще больше и не двинулась с места, продолжая с жутким хрустом разгрызать орех. - Эй, пошла отсюда, - Игорь попытался взмахнуть рукой, чтобы прогнать наглое создание, потому что идти назад и искать другую ветку он не мог, для этого нужно было посмотреть вниз, а это было чревато неприятностями. Эффект был такой же, как и минуту назад, то есть никакого эффекта не было: белка продолжала грызть свой орех и не обращала на Игоря никакого внимания. Мальчик присмотрелся к грызуну и чуть не упал с дерева, потому что увидел, сверкающую скорлупу ореха и острые огромные зубы белки. - Да что у вас за место-то такое неправильное? - в сердцах бросил Игорь. - И Колобок у вас с зубами и белка с клыками, что мне делать-то? - он посмотрел наверх. До гроба оставалось совсем немного. Кощей, наверное, будет шерсть с кота рвать, когда узнает, что его дочь не была спасена из-за клыкастой белки,
которая не разделяла его стремления вернуть Ваську на этот свет.
        Подумав, Игорь аккуратно снял с плеч ножны, вжавшись при этом в дерево, и вытащил меч-кладенец. Белка покосилась на длинное лезвие, но продолжила грызть свой странный орех, хотя глаз с меча не отводила.
        - Лучше уйди по-хорошему, - предупредил ее Игорь и, направив лезвие в сторону животного, сделал попытку отлепиться от ствола.
        Белка возмущенно пискнула и со злостью метнула в Игоря добытое ядро ореха, повернулась к нему спиной и перепрыгнула на соседнюю ветку. Ядро оказалось темно-зеленым камешком, который больно ударил Игоря в лоб, чуть не сбив при этом с дерева. Автоматически поймав этот камень, при этом так вжавшись в ствол дуба, что едва не напоролся на собственный меч, Игорь сунул этот, оказавшийся таким крепким, снаряд в карман джинсов, в котором уже лежала небольшая золотая табличка и визитка Черномора.
        Когда головокружение прошло, Игорь продолжил путь наверх под непрерывное верещание возмущенной белки.
        Подползти к гробу и срубить массивный замок оказалось совсем несложно. Замок полетел вниз, сбивая мелкие ветки. Снизу, куда Игорь все так же не смотрел, раздалась ругань, видимо, замок с точностью снайпера попал кому-то на голову. Белка, услышав ругань, злорадно захихикала, потирая лапки, а Игорь от неожиданности выпустил из рук меч и ножны. На этот раз обошлось без ругани. Наученные горьким опытом Черномор с Кощеем отошли от дуба подальше, и меч вонзился прямо в землю. А вот Барику не так повезло - он не сумел вовремя отскочить, и его слегка задело тяжелыми ножнами. Сведя глаза к переносице, кот поднял палец вверх и произнес:
        - А я говорил, брать с собой ножны - не к добру, - после чего опрокинулся на спину и больше не доставал всех своей постоянной, непрекращающейся болтовней.
        Всего этого Игорь не видел, он в это время открыл крышку гроба, опасно балансируя на большой высоте. В гробу лежала девочка - ровесница Игоря. Она была очень хорошенькая: с вздернутым носиком и черными длинными волосами, заплетенными в толстую косу. Игорь задержал дыхание, как перед прыжком в воду, зажмурился и чмокнул девочку прямо в губы.
        Сначала ничего не происходило. Игорь открыл глаза и недоуменно смотрел на все еще спящую девочку. А затем произошло сразу две вещи: ресницы девочки дрогнули, и она открыла удивительно синие глаза, посмотрела на Игоря и улыбнулась, а белка, схватив очередной орех, бросила в героя. Вот сейчас она попала точно в спину. Не ожидавший такого подлого удара, Игорь нелепо взмахнул руками и полетел на землю.
        - А-а-а-а! - он уже приготовился к удару и страшной боли, которая должна была последовать за этим ударом и зажмурился.
        Чувство падения прекратилось. Никакого удара не было, зато было прохладно и на непокрытую голову капали крупные капли дождя. Игорь приоткрыл глаза - вокруг было темно, он стоял с включенным фонариком в темноте ночи под дождем возле огромного дуба.
        - Барсик, - позвал Игорь кота. Ему никто не ответил. - Барсик! - тогда он закричал и оббежал дерево по кругу. Это было обычное большое дерево, и никакого намека на кота и на неведомую дорожку не было. Никогда Игорю не становилось так страшно, как в этот момент.
        Дрожащей рукой Игорь подобрал с земли желудь и побежал в направлении лагеря, огоньки которого виднелись неподалеку. Ввалившись в избу под номером один, Игорь снял сапоги и вошел в комнату. В комнате было людно.
        - Ну, ты и бегать, - присвистнул Костян. - Вон еще никто даже не успел разойтись. Может еще партейку?
        - Я - пас, - резко ответил Игорь. - Карточные игры до добра не доводят.
        Игорь бездумно снял дождевик и сунул в руку опешившему Лехе желудь. Затем, не сказав ни слова, под удивленными взглядами друзей, не раздеваясь, завалился на кровать и закрыл глаза. Что это было? И почему у него так болят ноги, словно он действительно отмотал эти двадцать километров и не спал всю ночь. Неужели ему все это только привиделось? На эти вопросы Игорь ответов не находил, а потом провалился в сон, не обращая внимание на царивший вокруг него шум. Экран телефона загорелся, и на включенной программе шагомера обнулились цифры. Будто ничего никогда и не было.
        Эпилог
        Когда Игорь проснулся, все события, произошедшие с ним ночью, казались волшебным, сказочным сном. Правда, почему этот сон как будто был в то время, когда Игорь еще не спал, а ходил к дубу, чтобы исполнить проигранный долг? На этот вопрос ответа не было, как и на вопрос, почему он так устал, всего лишь сходив до дуба и обратно.
        Уже на следующий день дождь прекратился, и на лагерь упала жара. Жарко было даже думать, не то чтобы шевелиться. Игорь, как и все остальные мальчишки в лагере снял джинсы, и все оставшееся лето проходил в шортах.
        Весте с жарой на ребят рухнуло обещанное Лехой оздоровление, в виде купания в речке, что на такой жарище приносило хоть немного облегчения, и комаров, которые слетались на изнеженные городские тела, чтобы выпить из них всю кровушку. Игоря комары почему-то не кусали, что сопровождалось подколками и завистью со стороны других ребят.
        Как-то вечером Костяну с Лехой стало скучно и они, досмотрев очередной крутой фильм предложили в голос:
        - Горын, а давай в картишки перекинемся?
        Игорь на мгновение задумался и помотал головой.
        - Неа, не хочу. И вообще, как оказалось, азартные игры, как и коты - до добра не доводят.
        - Второй раз уже про азартные игры говоришь. Не понимаю, почему ты поменял свое решение. А при чем здесь коты? - Костян приподнялся на кровати и удивленно посмотрел на приятеля, который после самого первого вечера в лагере вел себя немного странно: витал в облаках, задумчиво разглядывал вожатых, хмуря лоб, и каждый день слонялся возле дуба, словно что-то потерял и никак не мог найти.
        - Да так, к слову пришлись, - Игорь пожал плечами. - Пойду, пройдусь.
        Он в который уже раз направился к дубу и сел на землю, прислонившись к стволу. Закрыв глаза, Игорь снова оказывался на неведомых дорожках, ругаясь с котом и неся неподъемный меч-кладенец. А в конце всегда открывались невероятно синие глаза на личике проснувшейся девчонки. Но время, как и в прошлый вечер перевалило за полночь, а тропинка все никак не открывалась.
        - Так нечестно! - Игорь вскочил и погрозил дубу кулаком. - Значит, добрый молодец свое дело сделал и может валить с присвистом? Вы все козлы, я бы вас всех той водичкой живой напоил, как Барсик водяного.
        Но дуб оставался глух к словам обычного тринадцатилетнего мальчишки, которых видел на своем веку, точнее на веках, слишком много, чтобы обращать на одного из них внимание.
        Так и не добившись ответа, Игорь побрел обратно в лагерь. Как бы то ни было, оздоровление лечебными комарами и отсутствие интернета пошли на пользу всем, кого насильно загнали в лагерь родители. Ребята загорели и заметно окрепли, с удивлением обнаружив, что когда две недели подошли к концу, мало кто из них вспоминал про то, чего они были лишены. Перед тем, как, пересчитав по головам своих временных воспитанников, Марья Ивановна попрощалась со всеми сразу.
        - До свиданья, точнее прощайте. Вы последними успели насладиться отдыхом в «Лукоморье». Лагерь по техническим причинам закрывается.
        - Как закрывается? - Из всех присутствующих только Игорь взвился, узнав про закрытие лагеря.
        - Вот так, - развела руками Марья Ивановна. - У нас уже в вашу смену недобор, одна заявленная девочка так и не приехала. Так что…
        - Понятно, - Игорь развернулся и первым полез в автобус. Конечно, все, что нужно было сделать, уже сделали, Василису разбудили, кота освободили, зачем еще какой-то лагерь с целебными комарами держать. Почему-то новость о закрытии лагеря только укрепили Игоря в том, что ему ничего не приснилось, что все это было на самом деле.
        - Ты чего? - спросил Костян, усевшись рядом. - Какая муха тебя укусила? Ты же как с цепи сорвался, когда от дуба вернулся.
        - Не, цепи нет, ее продали ушлые ребята, - покачал головой Игорь. - Не обращай внимания, это я просто устал отдыхать и оздоровляться.
        - А, ну бывает, - покачал головой Костян и вставил в уши наушники.
        Как только автобус выехал на асфальт, появилась сеть. Это событие огласилось радостным криком, а потом все, кто были в автобусе ушли с головой в интернет, забыв про все на свете, стремясь как можно скорее поделиться с миром, где они пропадали, и выложить фотографии оздоровления.
        Игорь поерзал на сиденье. Перед поездкой он снова натянул свои джинсы, в которых бродил по неведомым дорожкам. Ему что-то мешало устроиться поудобнее. Что-то кололо бедро, и давило до боли. Потерпев еще пару секунд, Игорь догадался приподняться и проверить карман. Рука сразу же наткнулась на что-то плотное. Вытащив руку, Игорь с удивлением посмотрел на круглый камешек темно-зеленого цвета.
        - Что это у тебя? - Костян оторвался от телефона и посмотрел на Игоря. Тот молча передал ему камешек и принялся вытаскивать продолговатый предмет, который и мешал ему устроиться поудобнее. - Ничего себе, - присвистнул Костян.
        - Что? - предмет застрял в кармане и никак не хотел доставаться.
        - Да камешек твой на неограненный изумруд похож, вот что, - Костян вертел камень, разглядывая его под разными углами.
        - Откуда ты знаешь, как неограненный изумруд выглядит? - Игорь так удивился, что даже перестал дергать мешающий ему предмет.
        - Дед показывал, - неохотно ответил Костян. - Он у меня как раз и делает огранку камней драгоценных.
        - Круто, - Игорь вспомнил, что именно этим камнем зарядила ему в лоб саблезубая белка, которая достала его из ореха. - Нет, ты ошибся, откуда у меня изумруд в кармане может заваляться?
        Предмет наконец-то поддался усилиям Игоря, и мальчик уставился на золотую табличку с надписью: «Берегитесь котов». Последней ему на колени упала визитка Черномора с номерами телефонов. Городской был явно из его родного города.
        Игорь закрыл глаза и улыбнулся. Черномор сказал, что поможет ему, а значит нужно завтра прямо с утра пораньше попытаться связаться с начальником охраны Кощея. А самое главное, наличие этих предметов указывало на то, что ничего Игорю не приснилось, не привиделось, не прибредилось. Все было, и от этого сразу стало легко на душе. Игорь улыбнулся и вытащил телефон, который он единственный не доставал из всех ребят в автобусе. Нужно же найти на карте, где находится фирма Черномора, чтобы не блуждать по городу, когда дозвонится. Внезапно Игоря посетила мысль, а зачем ждать до завтра, если на визитке написан сотовый Черномора. Дрожащей рукой Игорь набрал номер. Трубку взяли после второго же гудка.
        - Черноморов. Я вас слушаю, - раздался знакомый баритон.
        Игорь прежде чем ответить радостно улыбнулся. Жизнь определенно налаживается.
        2019

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к