Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / СТУФХЦЧШЩЭЮЯ / Червяков Дмитрий: " Властелин Кубков Братство Кубка " - читать онлайн

Сохранить .
Братство Кубка Дмитрий Андреевич Червяков
        АННОТАЦИЯ:
        Книга о злоключениях простого московского студента Алексея в мире, где пить - единственный способ выжить!
        
        
        
        Часть 1. Дорога в один конец.
        Глава 1. Не самый лучший день.
        
        
        
        Очередь в деканат стояла уже часа два. Хотя очередью это можно было назвать с большой натяжкой. Это скорее была толпа, причем больше всех повезло не тому, кто пришел первым, а тот, кто занял правильное место, чтоб можно было пролезть без очереди. Как всегда больше всех не везло первокурсникам - они еще не знали премудростей очередестроения и поэтому, даже придя первыми к дверям деканата, они могли уйти последними и, возможно, даже не попав за вожделенную дверь. Вообще-то очереди в деканат стояли только во время сессии и сразу после нее, а в остальное время коридор был практически пуст, да и вообще очередь эту можно было смело сравнивать с совковыми очередями за дефицитом. Ажиотаж разогревался еще и тем, что для кого-то попасть в деканат было вопросом жизни и смерти - промедление могло стоить места в универе. Поэтому отдельные личности буквально шагали по головам, прокладывая сквозь тела первокурсников дорогу к заветному проему.
        Но некоторые студенты отличались умом и сообразительностью. Пока их коллеги осаждали подступы к деканату, они, оставив самого непьющего сторожить место в очереди, спокойно попивали пиво у ближайшего магазина. Так можно было совместить приятное с
        полезным и не утруждать себя стоянием в душном коридоре, когда на улице такая отличная погода.
        Но не всем в этот прекрасный день было так весело. Иногда, даже прорвавшись за заповедную дверцу, студента ждало разочарование, если не сказать хуже. Кого-то уже с порога накрывала весть о его исключении, кому-то еще давали последний шанс, но он был настолько крохотным, что верить в него мог только полный идиот.
        Именно такую весть услышал студент третьего курса Алексей Соколов, когда после трех литров пива, завалился в деканат в надежде узнать, как продвигается его сессия. Он-то, конечно, знал, что она никуда не продвигается, но надо было показать декану, что он активно старается переломить ситуацию. Однако декан шутку не понял.
        -Я так понимаю, что пора мне вас отчислять. У вас за всю сессию только один экзамен сдан, а вы вместо того, чтоб что-то учить и пытаться сдать, пьете пиво на лице. Я, конечно, понимаю, что погода чудесная, но вы все-таки учитесь не на пивовара, а в солидном и древнем институте, на престижнейшую специальность инженера. Но поскольку я сегодня добрый, то даю вам два дня на то, чтобы закрыть три ваших хвоста, в противном случае я буду вынужден прибегнуть к крайним мерам. А пока разрешаю идти пить пиво. Разговор окончен. Следующий!
        "Ну, хоть пиво разрешил пить!" - подумал Леха и зашагал в сторону магазина, где его уже ждали друзья, желающие пива и новостей. Но пива в большей степени.
        -Походу мне кранты! - Леха сразу перешел к делу, и в его руке появилась бутылка пенистого напитка. Изложив разговор, а точнее монолог декана, Леха надолго задумался, а что собственно делать дальше. Учеба его шла через пень колоду, а если честно она не задалась с самого начала. На лекциях ему было по большей степени скучно, поэтому он не особо утруждал себя их посещением. А поскольку большинство материала лекций он пропускал мимо ушей, то практика со всеми семинарами, лабами и курсовиками была вообще темным лесом, в котором водились злые монстры. В институтской жизни ему нравилось только одно - употребление пива. Его он пил много, часто и с удовольствием, какими бы плохими новостями не встречал его новый день, он всегда мог найти время для бутылочки пивка. А чаще всего и не одной.
        Вот и сегодня, получив удар со стороны работников деканата, он безропотно потягивал "Старого мельника" и щурился на солнце. Стояло 15 июня и солнце жарило уже очень конкретно, настолько конкретно, что необходимо было прятаться в тени, чтоб не получить солнечный удар.
        -А давайте сегодня нажремся!? - Лехино предложение было встречено восторженно. Он почему-то не сомневался, что его все-таки выгонят из универа, поэтому, когда нет выбора и нечего терять, то надо брать от жизни все, что можешь. Единственное, что волновало Леху, так это разговор с родителями, но он заставлял себя об этом не думать.
        Хотя студенты народ очень не богатый, если не сказать хуже, то с деньгами на пиво у них все в полном порядке. И если пить пиво в компании товарищей, то, даже имея минимум рублей, можно было скинуться с парой таких же небогатых собутыльников и купить несколько многолитровых баллонов с пивом. Пиво в этих канистрах было совсем мерзкое, но для уже изрядно подвыпивших и почти разоренных студентов и оно было в самый раз. Леха еще сам всегда удивлялся этой студенческой то ли магии, то ли способности - имея по пятьдесят рублей в кармане, группа студентов умудрялась выпить несметное количество пива и более того чувствовали они себя при этом вполне сносно.
        Но сегодня, в такой совсем неудачный день, подобные философские вопросы Леху занимали в меньшей степени. Ему было все равно, что и самое главное сколько пить. Он чувствовал странную ненасытность, жуткое желание нажраться до потери сознания, чтоб в забытьи отдохнуть от всех проблем реальности.
        -А может, возьмем водки? - Леха спросил это таким умоляющим голосом, что отказать ему в его просьбе никто не смог. Поэтому на четверых была взята литрушка сорокоградусной и еще пятилитровая канистра пива на запивку. Было принято стратегическое решение идти в парк, где под сенью деревьев можно было купленное добро употребить.
        Парк находился совсем недалеко от института. Был это скорее не парк, а сквер, но выпивающих там студентов это не волновало. Главное там были деревья, закрывающие от нещадно палящего солнца, лавочки, на которых можно было сидеть и которые можно было использовать в качестве стола.
        С друзьями Лехе всегда везло. Он легко сходился с людьми, особенно на почве алкоголя, и все его знакомые были очень хорошими и душевными собутыльниками. Он знал и выпивал, наверное, со всеми курсами и факультетами своего и не только своего института. Компания его собутыльников-друзей всегда была очень разношерстной. Вот и сегодня это правило соблюдалось на все сто. И если сам Леха учился (пока еще) на третьем курсе инженерного факультета, то остальные его товарищи не могли этим похвастаться, хотя было бы чем. Серега учился всего лишь на втором курсе конструкторского факультета, Денис на втором курсе экономического. Самая интересная ситуация была с Ваней, которого уже год назад как отчислили со второго курса инженерного, и вообще он был бывшим одногруппником Лехи.
        -Садимся здесь, тут офигенно! - сказал Дэн, разместившись на самой дальней лавке от входа в сквер. Это надо было сделать именно потому, что парк часто патрулировали наряды милиции, работой которых была не поимка социальноопасных элементов, а вымогательство денег у пьющих студентов.
        -Наливай! - Скомандовал Серега, едва ребята успели занять места. Его призыв был выполнен сразу же.
        -Ну, за учебу! - тост от Лехи был очень актуален.
        Водка пошла хорошо. Она приятно обжигала внутренности, наполняла пищевод и желудок теплом. Следом полилось холодное пиво. Разгоряченное чрево сразу похолодело, казалось, что сейчас пойдет пар, как если б на раскаленную сковороду плеснули воды. По телу разлилась легкость, и, казалось, еще один такой прием и можно взлететь в небеса.
        -Между первой и второй перерывчик небольшой! - изрек Леха народную мудрость. Ему уже не терпелось продолжения банкета.
        И понеслось-поехало. Тосты и рюмки сменяли друг друга в каком-то бешеном ритме. Легкость в телах и в мозгу продолжала нарастать, а сознание мутилось, как это всегда и бывает в подобных случаях. Лехе вдруг почудилось, что еще чуть-чуть, и он пойдет обратно в универ и потребует от декана оставить его в покое, а если тот не согласиться - испепелить его на месте, просто высвободив накопившуюся злость и энергию, которая сейчас текла в его жилах.
        -Кто хочет еще выпить? - вопрос Вани отвлек Леху от его грез и вернул в жестокую реальность. Реальность оказалась еще более жестокой, когда выяснилось, что уже шесть часов вечера, да и водка с пивом почти кончились.
        Как выяснилось, выпить хотели все, но денег наскребли лишь самый минимум - ни на водку, ни на пиво в должном количестве не хватало, поэтому было принято стратегическое решение потратить все деньги на портвейн, ибо дешево и штырит отлично.
        За портвейном отважились отправиться Серега и Ваня, а Леха решил, что не мешало бы отлить. Для исполнения данного ритуала он отправился к ближайшему забору, который по счастливому стечению обстоятельств был окутан зеленью, словно Остров Невезения. Расстегнув ширинку и начав справление естественных потребностей организма, Леха посмотрел наверх, где разгулявшийся под вечер ветер раскачивал ветви деревьев. Резко начала кружиться голова. Но поток отходов организма начал уже слабеть и, возможно, это спасло Леху от потери сознания. Выходя на аллейку, на которой они с друзьями выпивали, он оглянулся на заросли, из которых он только что вышел. Проход меж ветвей смотрел на Леху неприятным черным оком. Леху пробрал мороз по коже - его аж передернуло от этого зрелища. Тьма меж ветвями напоминала жуткую пещеру в заброшенных горах, где возможно обитали злобные гоблины или еще более неприятные создания. Лехе даже почудилось, что он слышит бой боевых барабанов, и, кажется, еще секунда и из темного чрева выйдет орда зеленокожих карликов. Но налетел легкий ветерок, и видение смыло, как водой в унитазе.
        -Привидится же такое, - подумал Леха и зашагал навстречу Сереге и Ване, которые уже возвращались из магазина с тремя бутылями напитка, который студенты называли портвейном.
        -О! Три топора! Мой любимый! - Леха не мог сдержать радость, по поводу отличного выбора, так как только три топора, или по-научному Три Семерки, был единственным портвейном, который употреблялся Лехой без последствий. Конечно, существовали более качественные сорта этого напитка, но по причине своей цены, они не входили в сферу интересов Лехи или кого-то из его товарищей.
        -Предлагаю выпить за отличный выбор! - Леха сегодня был негласным тамадой. Тосты ему сегодня удавались. Далее последовали тосты за друзей, за любовь, за мир во всем мире, за эльфов, за гномов, за орков, за футбол и даже за резолюцию ООН по Северной Корее.
        -Блин, пойду отолью. - И Леха во второй раз отправился опустошить чаны. Про себя он заметил, что его уже сильно штормит. Если брать его личную шкалу алкогольного опьянения, то его сегодняшнее состояние оценивалось, как 7 баллов из 10 возможных, то есть до отключки сознания оставалось совсем чуть-чуть, поскольку она приходила на 8 уровне. На девятом была потеря двигательных функций, а вот что приходило на десятом, не знал даже Леха, так как не представлял, что может быть далее, так как в такое состояние он ни разу не попадал. И если честно попасть не хотел.
        Знакомые кусты встретили его все тем же зевом, что и прошлый раз. Но Лехе было уже все равно, алкоголь притупил все чувства, и лишь мочевой пузырь давал о себе знать. Войдя в заросли, Леха ощутил странную перемену погоды. На улице было жарко и душно, а здесь в тени деревьев и кустарников - холодно и сыро, будто в погребе. Или пещере. Почему-то у Лехи вновь возникла эта ассоциация, но он списал ее на свое воображение. Вдруг в его ушах раздался странный бой, как будто кто-то бил в барабан. Причем звук раздавался где-то далеко, и шел он почему-то из-под ног.
        "Это метро, дурень!" - прикрикнул сам на себя Леха, хотя вышло не очень убедительно. Быстро застегнув ширинку, Леха пулей вылетел из кустов и побежал к месту пьянки, подумав про себя, что надо сходить к врачу, а то белочка уже видимо не за горами.
        За каких-то пять минут пока его не было, место пьянки успело разительно измениться. Дэн сидел на лавке, зажав голову между коленей, из его рта доносились стоны о помощи и о том, что ему уже пора домой, потому что на улице без десяти восемь. Но доехать до дома в ближайшее время ему было не суждено, так как самостоятельно встать он не имел сил, а везти его домой никто не мог, так как не сильно по состоянию отличался от Дэна. Серега и Ваня еще держались, но было видно, что накрывает уже и их. Леха не без удовольствия отметил, что его состояние так же становиться совсем не адекватным и что он уже почти напился на восемь баллов.
        Поскольку он решил этой ночью домой не возвращаться, то он, не теряя времени, взял с земли последнюю бутылку портвейна, открыл ее и налил себе сразу двести грамм. Серега и Ваня выразили свое общее мнение - они пропускают.
        -Ну, тогда за здоровье! - Леха осушил стакан до дна в гордом одиночестве, как заправский алкоголик. И жалобно посмотрел на бутылку. Часть его сознания, обычно в фильмах изображающаяся в виде ангелочка, говорила ему, что надо завязывать с выпивкой, прощаться с друзьями и идти домой. Но на любого ангела найдется свой бес. Вот и в данной момент он нашелся. Бес на правом плече предстал в виде гоблина с кружкой пива.
        -А я говорю пееей... - протянул гоблин-бес и осушил свою кружку. Но на этом дело не закончилось. Гоблин достал из-за пояса лук, вложил в него стрелу и попытался поразить ею ангела, но так как был пьян, то промахнулся. Только тут Леха обратил внимание на ангела. Ангел был похож на эльфийку, но почему-то с крыльями. Эльфийку выдавали уши канонической формы, которая описана в сотнях произведениях жанра фэнтези. Еще она отличалась от ангела не только не характерными для представителей света соблазнительными формами, но и почти полным отсутствием одежды. Те скромные тряпочки, которые были натянуты на эльфийку явно не походили на то, что описывалось в церковной литературе. Поэтому Леха решил, что раз гоблин не бес, то и эльфийка не ангел. За это он тоже решил выпить.
        Еще сто граммов портвейна перекочевало в желудок Алексея. Он уже забыл про эльфийку с гоблином, про видения в кустах, про то, что он отчислен из универа, про все на свете. Он сидел на лавке один, друзья словно исчезли из этого мира, как будто их никогда и не было. Он почти потерял связь с миром, перед его лицом стояла лишь бутылка с остатками портвейна. Он решил не сдаваться, как экипаж "Варяга", и добить последнюю бутылку, не смотря на то, что оставалось еще примерно граммов четыреста. Выждав паузу минут в пять, Леха выпил за метаморфозы. Зачем он это сделал, он не понял, но что сделано, то сделано.
        Тут его настигла, неприятная новость - мочевой пузырь был снова переполнен. С трудом оторвавшись от лавки, ковыляя словно зомби, Леха поплелся в сторону кустов. Дорога длиной метров сто, заняла у него более десяти минут, так как он два раза падал, причем второй раз встать ему удалось с нереальным усилием, за которое можно было отхватить медаль. Проникнув, наконец, в кусты, Леха даже не заметил, что камней под ногами у него прибавилось, он просто зачем-то снял штаны и начал поливать стену. Закончив свое дело, он посмотрел наверх. Неба над ним не было, даже сквозь алкогольный дурман его поразила эта мысль.
        "Кто спер небо!" - проорал Леха. Он начал пятиться, но зацепился за свои собственные джинсы и упал назад. В падении он успел заметить, что не видно не только небо, но и деревьев - вокруг него был сплошной голый камень.
        "Кто спер деревья!" - проорал про себя Леха и упал на что-то очень твердое. Боль врезалась ему в затылок, и он потерял сознание.
        
        
        
        Глава 2.
        Затерянный.
        
        
        
        Проснулся он от жуткого кошмара, сотрясшего все его тело в жутком спазме. Ему снилось, что его преследовал по лесу маньяк с топором. Он бежал сквозь овраги, сквозь буреломы, падал, раздирал плоть до крови, пробираясь сквозь заросли шиповника, и нигде не было ему укрытия от преследующей его по пятам жуткой смерти. И вот лес закончился, и он очутился в ущелье. К несчастью, единственный путь на спасение преградил огромный завал из камней, а с другой... Только здесь он посмел оглянуться и посмотреть смерти в глаза.
        На огромном черном волке, из пасти которого капала зеленая слюна, восседал его декан с огромной секирой. Волк с рыси перешел на осторожный шаг и стал медленно подкрадываться к жертве. Леха подобрал с земли булыжник, хотя знал, что вряд ли выберется отсюда живым. Время сократило свой ход...
        И вот неожиданно волк прыгнул на Леху. Леха успел отпрыгнуть в сторону и швырнуть булыжник во всадника, однако бросок не получился - камень попал декану в плечо, чего тот даже не заметил. Леха, надеясь на успех, пропустил следующий выпад противника. Секира врезалась ему в левый бок чуть ниже ребер и прошла влево и вниз, разрубая пополам... Жгучая кровь сразу же заполняла сапоги...
        ...Он проснулся, но еще не осмеливался открыть глаза. Все его тело ныло, во рту пересохло, и стоял жуткий смрад. Больше всего болела голова, он словно ощущал, что на его затылке вздулась огромная шишка. Руки и ноги почти не слушались, они, казалось, были словно сделаны из ваты.
        Леха не знал, сколько сейчас времени, так как не хотел открывать глаза и смотреть на часы. Но видимо день выдался не очень летний, Леху знобило, вокруг было холодно, и явно ощущалась сырость. Где-то вдали довольно щебетали птицы.
        "Интересно, а мне кто-нибудь звонил?" - Лехе было интересно. "Ладно. Пора вставать." - С этими словами Леха открыл глаза.
        Первое, что он увидел, был свод пещеры. Леха лежал на камнях- неудивительно, что ему было холодно и неудобно. Он попробовал приподняться, но тело ответило отказом и наполнилось болью. Голова начала болеть еще сильнее - проявлялось жуткое похмелье.
        "Что за чертовщина? - Подумал Леха. - Где я? Как Я тут оказался?"
        Он попытался найти ответ в своей памяти, но не мог вспомнить события предыдущего вечера. Нет, он помнил, что они пошли гулять и бухать, что его отчислили из универа, что он нажрался, но на этом воспоминания обрывались.
        В горле стоял жуткий смрад - сушняк одолевал. Необходимо было срочно попить. В этой недружелюбной обстановке Леха начал действовать. Собрав в кулак все силы, он, игнорируя боль и слабость, все-таки умудрился встать. Ноги держали его с трудом, его шатало, но он смог все же оглядеться и в глубине пещеры увидел родниковый ключ. Тело вспомнило о том, что ему нужно, и ноги сами понесли Леху к роднику. Буквально рухнув на колени перед спасительной прохладой, Леха принялся пить. Вода была ледяной, и от нее сводило зубы, но Леха пил не останавливаясь.
        "Ну все - я заработал ангину. Но я же чувствую себя все лучше и лучше." - Леха действительно ощущал как, боль проходит, и похмелье словно улетучивается. Напившись воды, Леха отметил, что ему сильно полегчало. Решив, что проблема с опохмелом решена, он приступил к решению не менее важной задачи - определению своего местоположения. Достав часы, он отметил несколько вещей. Во-первых, сейчас часы показывали без двадцати одиннадцать. Во-вторых, ему никто не звонил. И, в-третьих, и это тревожило сильнее всего, что телефон не ловил сеть.
        Получив от чуда технологического прогресса новости, Леха направился к выходу из пещеры. На улице светило солнце, голубело небо без единого облачка, и шумел лес. Идиллия. Леха оглянулся на пещеру, из которой вышел, а потом сместил взор еще выше. Перед ним располагалась горная гряда, уходившая далеко в обе стороны от него.
        "Либо я на Кавказе, либо на Урале. Но какого черта я здесь нахожусь? И как я сюда попал?" - Леха начал впадать в панику. Это не укладывалось в его голове. Каким образом за десять с небольшим часов, он успел попасть в горы из Москвы? Что до Кавказа, что до Урала от Москвы сотни, если не тысячи километров. Он просто физически не может быть тут, а значит он спит. Но почему во сне у него все болит?
        Его размышления прервало жуткое урчание - его желудок требовал пищи. Порывшись в карманах и найдя в них ничего съедобного, Леха понял, что он попал. Как ему отсюда выбраться, если он даже не знает, где он оказался?
        Он решил, как и всегда решать проблемы по мере их поступления. Надо было найти что-нибудь съедобное и побыстрее. Решив, что в лес лучше не соваться, Леха побрел вдоль скал налево, туда, где как он думал должен быть юг. Он всматривался в окружающие его деревья, надеясь найти яблоню или что-нибудь в этом духе. Пройдя вперед метров пятьсот, он решил, что совершает ошибку. Надо идти не вдоль гор, а лезть на них, чтобы с высоты осмотреть местность. Он надеялся увидеть населенный пункт или хотя бы дорогу, чтобы можно было добраться до очагов цивилизации. Сделать это надо было как можно скорее - ведь встречать ночь в пещере совсем не хотелось. Для начала надо было вернуться к пещере, чтобы оттуда начать свое восхождение.
        Вернувшись ко входу в пещеру, Леха перед восхождением решил еще раз заморить свое похмелье. Пришлось еще раз наведаться к источнику.Наконец, восхождение началось. Уже с первых метров подъема Леха понял, что его затея провалилась - он никогда не занимался подобными вещами, к тому же не имел никого снаряжения для альпинизма. Он имел весьма неплохую физическую форму, но и только, этого явно было мало для реализации его замысла. Прежде, чем он взберется на приличную высоту, он, скорее всего, сорвется.
        И он решил повернуть назад. Оглядевшись по сторонам, он про себя отметил, что забрался неожиданно высоко, расстояние от земли составляло порядка тридцати-сорока метров. Теперь, Леха задался вопросом, а сможет ли он отсюда слезть. И что он будет делать, когда слезет.
        Но что это там вдалеке? Неужели дым? Леха не мог поверить своим глазам. Его затея принесла результат. Даже если это дымят мерзкие барды, которых Леха люто ненавидел, то он будет рад встретиться с ними и хотя бы узнать, где находиться. Итак, необходимо было спускаться, чтобы не дай бог не потерять возможность на спасение, ведь разжигатели костра могли покинуть свое место, и где тогда он будет их искать. Прикинув, что от пещеры ему идти примерно на северо-запад, он начал свой спуск.
        И неожиданно столкнулся с трудностями. Оказалось, что лезть наверх было гораздо проще - он видел перед собой все изгибы скалы, все трещины и уступы, а при спуске ясности в движениях не было. И если восхождение, судя по часам, заняло не более часа, то спуск грозил обернуться, гораздо более длинным мероприятием. Но медлить было нельзя, поэтому Лехе ничего не оставалось делать, как рисковать. Собрав в кулак силы и волю, он начал спускаться.
        Спускался он на максимальной скорости, даже сам, поразившись своей выдержке и хладнокровию. Пару раз он чуть не сорвался, когда камень, за который он держался, вырывался из скалы и устремлялся вниз, норовя отправить Леху с собой. Но оба раза Леху спасало чудо - то он резко успевал схватиться за другой камень, то его спасало торчащее из скалы деревцо. А когда до земли оставалось всего несколько метров, он и вовсе решил спрыгнуть вниз. Прыжок получился хороший, но приземление получилось жестким - коленки ударили прямо в Лехину челюсть. Придя в себя, после резкого окончания спуска Леха побежал на северо-запад. Туда, где видел дым.
        
        
        
        Глава 3.
        Толкинисты.
        Леха бежал сквозь лес, как в только что виденном сне - не разбирая дороги, но стараясь сохранять заданное направление. Он знал, что время на исходе, что путники скоро двинуться в путь, он чуял это каким-то шестым чувством, поэтому, даже обливаясь потом и выбившись из сил, он не сбавлял скорость. Но во время его лесного марафона пришла мысль - к ним надо не подбегать, а подходить. А то вдруг у них ружья, и они, переволновавшись, могут выстрелить. Но сколько ему еще бежать, до того как прейти на спокойный шаг, если он смог прикинуть направление, то прикинуть расстояние не смог. А в лесу было сложно понять, сколько ты пробежал.
        Но судьба в очередной раз благоволила Лехе - меж деревьев где-то в двадцати метрах он увидел пляшущие языки пламени. Он резко затормозил и позволил себе отдышаться. Он был у цели. Выпрямившись и набрав полную грудь воздуха, Леха двинулся к костру. Подойдя ближе, он отметил, что на поляне сидят явно не барды. Во-первых, никаких гитар и песен, во-вторых, никаких свитеров, в-третьих, никаких консервных банок, и наконец, для банды бардов она была слишком мала.
        Двое сидели по обе стороны от костра и вели неспешную беседу. Выглядели они, по мнению Лехи, очень странно. Первый был одет в натуральную монашескую рясу, капюшон которой скрывал все лицо, и из-под него торчали лишь длинные волосы. Ряса была перетянута на поясе обычной веревкой. Более ничего запоминающегося в нем не было. Второй выглядел интересней. Стриженный почти под ноль, здоровый и напоминающий боксера или еще какого-нибудь борца, он был одет в кожаную куртку и кожаные штаны. Странная парочка, подумал Леха и вышел на костровую поляну.
        -Добрый вечер! Извините, если помешал, но не могли бы вы мне подсказать, где я нахожусь, а то я потерялся. - Выпалил Леха, когда обе головы повернулись к нему.
        Сперва заговорил громила:
        -Отчего же не объяснить? Ты находишься примерно милях в пяти от славного города Бардина, издавна славившегося своими пивоварнями.
        -Какого города? - Леха был удивлен, что за чушь несет громила.
        -Бардина. Кто ж не знает этого чудесного города!? Кстати, разрешите представиться. Меня зовут Сергиус, а это Тит Длинный Волос, или просто Тит.
        -Алексей, - Леха с трудом выдавил из себя свое имя. Ну что за идиоты ему попались. Может какие-то психи.
        -Если Алексей желает, то может отправиться с нами в Бардин, - вмешался в разговор монах. - А пока предлагаю выпить за знакомство.
        И монах протянул Лехе бурдюк. Леха сделал пару глотков - внутри было что-то сильно напоминающее водку с пивом.
        -Что это? - вопросы у Лехи в этой беседе пока преобладали.
        -Это пиво Охотник. Очень крепкое, в самый раз.
        -А вы отправляетесь в этот самый Бардин?
        -Нет. Бардин лишь пункт нашей остановки, чтобы пополнить припасы, а потом мы держим путь дальше на юг в Орден Четыре Кубка, на знаменитый во всем мире Фестиваль. А куда ты, Алексей, держишь путь?
        -Мне надо попасть в Москву.
        Тут возникла долгая пауза. Было видно, что оба путника о чем-то задумались. Наконец, громила ответил:
        -Никогда про такой город не слыхал. Данное географическое название мне неведомо, как и моему другу.
        Только тут до Алексея дошло - это же толкинисты. Небось, у них очередной выезд на природу, как они это называют - игра, вот и несут они чушь про Бардин, монастырь и прочие фестивали, именно поэтому они так странно одеты и назвались идиотскими именами. "Ну ладно,- подумал Леха. - Тогда буду им подыгрывать."
        -А что это за Фестиваль?
        -Неужели ты не слышал про Фестиваль Четырех Кубков?! Важнейшее событие в году! Самый большой фестиваль алкогольных напитков в мире. Кроме того именно во время него будет проходить набор в магическую Академию Ордена Четырех Кубков. Именно за тем мы с Титом и идем туда - мы хотим стать магами.
        "Все понятно. Точно толкинисты. Запели про магию и так далее." - Леха начал больше въезжать в ситуацию.
        -А как стать этим самым магом? Может, я тоже хочу им быть?
        -За это надо выпить! - сказал Тит, вновь пустив бурдюк по кругу.-Это очень просто. Надо показать специальной комиссии, что ты умеешь, и если их это удовлетворит, то ты будешь принят. А что ты умеешь?
        -А что уже надо что-то уметь?
        -Конечно. Детей с малолетства отбирают и обучают в монастырях основам магии либо учат частным способом, но второй вариант доступен только для весьма обеспеченных граждан. Естественно дети годятся не все, отбирают тех, в ком заложен талант, для этого есть специальные тесты, помогающие определить склонности ребенка, к тому или иному виду магии. Сергиус, например, делает упор на три школы - желтую, темную и белую, а я на - желтую и белую. Это не значит, что мы не можем использовать красную школу, просто с ней у нас хуже удается справляться. Ты вот на какой специализируешься?
        -На всех, - выпалил Леха, хотя естественно ни на чем не специализировался, и заметил, как округлились глаза толкинистов.
        -Так не бывает. Практически не бывает, - удивленно заметил Сергиус. - Основных школ всего пять - красная, желтая, темная, белая, зеленая. Хотя зеленая уже век как почти забыта. Ей уже не обучают. Да и помнят ее теорию от силы несколько человек, один из них - профессор Морте, ректор Академии Четырех Кубков. Так что ты не можешь быть специалистом зеленой школы. Более того, люди, сочетающие более двух школ, появляются нечасто, я можно сказать гений, поэтому поступить мне будет несложно. Получается, что ты у нас либо супергений, либо суперхвастун.
        -Если честно, то я действительно ничего не умею, - признался Леха. Ему было стыдно, за то, что он ляпнул, не подумав, и поставил себя в дурацкое положение.
        -Не расстраивайся, - успокоил его Тит. - Когда приедем в Бардин, я так уж и быть дам тебе пару уроков, глядишь пригодиться, может даже поступишь в Академию. Заодно попьем пивка в тавернах, они там очень даже хороши, особенно "Плетущийся мул".
        -Тит! Что-то мы засиделись, да еще и Алексей нас подзадержал. А нам надо до вечера добраться до Бардина, чтобы снять комнату, а то остановимся не в твоем любимом "Плетущемся муле" и даже не "Пьяном ерше", а в какой-нибудь мерзкой забегаловке типа "Чарки".
        -Нет-нет, только не "Чарка", там жуткое обслуживание и отвратительное пиво, да и еда никуда не годиться. Последний раз, когда я там случайно оказался, я весь следующий день животом мучился. Хуже "Чарки" места нет, хотя там конечно и дешево, но я не готов экономить на своем здоровье.
        -Алексей, ты с нами?
        -Конечно, тем более что выбора у меня нет.
        -Ну и отлично, - с этими словами Сергиус закинул на плечо свой походный рюкзак и зашагал вперед. Тит достал из своего рюкзака сверток и протянул Алексею:
        -На, поешь, по тебе видно, что давно ничего не ел.
        И Тит зашагал вслед за Сергиусом. Леха развернул сверток и увидел там пирог, в который тут же впился зубами - он не ел уже почти сутки, и сил терпеть больше не было. Пирог оказался восхитительным, мягчайшим, как только что из печи, и был щедро набит мясом, причем ни каким-то непонятным фаршем, а кусками настоящей говядины. Покончив с пирогом за считанные минуты, Алексей устремился за своими попутчиками.
        Буквально минут через десять троица вышла на широкую дорогу и прибавила ходу, так как по дороге идти оказалось гораздо проще. Дорога представляла из себя классический проселок, каких десятки тысяч можно встретить по всей России. Чтобы как-то разбавить молчание, которое уже изрядно затянулось, Леха спросил:
        -Тит, расскажи про свой монастырь. Ты же, я так понимаю, оттуда?
        -Монастырь как монастырь. Находиться на севере, недалеко от Малого Бодуна. Меня взяли в монахи, когда мне было то ли четыре, то ли пять, поэтому я ничего не помню о своем детстве до того как меня взяли в монастырь. Монастырь называется Орден Хмеля. Основное занятие в монастыре помимо обучения основам магии - изготовление и дегустация пива, изготовление бочек, кружек и сувенирной продукции. А еще мы выводим новые сорта хмеля и солода.
        -А вы можете покидать монастырь?
        -Конечно, когда захотим. Часто случаются командировки. Я пару месяцев назад уже был в Бардине, когда мы ездили на ярмарку хмеля. Там мы представили новые сорта хмеля и заняли первое место в номинации лучшее монастырское пиво. Но что это я все о себе и о себе, а ты откуда?
        Леха свою легенду пока еще не продумал, поэтому ответил уклончиво:
        -Не помню. Помню, как очнулся в пещере и все.
        И Леха вкратце рассказал историю своего скитания. Тит только покачал головой и, нагнав Сергиуса, о чем-то начал с ним разговаривать. Леха почувствовал себя очень одиноко. Ему теперь неизвестно сколько и неизвестно куда тащиться с этими толкинистами, чтобы попасть в этот гребаный Бардин. Леха достал из кармана телефон - сети не было, батарейка была почти разряжена, часы показывали без пяти два. Он со вздохом убрал телефон в карман и прибавил ходу, чтобы послушать, о чем говорят его попутчики.
        В следующую секунду произошло сразу несколько вещей, да так быстро, что Леха даже не успел испугаться. Началось все с того, что прокрякала какая-то птица. Далее рядом с Лехиной ногой в землю воткнулась стрела, а на дорогу прямо перед ними выскочили двое.
        -Гоните ваши пожитки, если жизнь дорога! - прорычал самый здоровый из парочки, который видимо был главный.
        Он был одет в кожаные штаны, и в коричневую куртку из какой-то ткани, в руках он сжимал полуметровый клинок, который угрожающе направлял в сторону своих жертв. Сбоку из леса вышли еще двое разбойников, вооруженных луками и державших наготове стрелы. Все бандиты были одинаково одеты, словно у них была своя корпоративная одежда.
        -Пошевеливайтесь, недоумки! - главарь явно терял терпение.
        Тут произошло еще одно событие, оказавшее на Леху огромное влияние. Тит совершил резкий рывок вправо, кувырнулся, развязал рясу и вынул оттуда маленькую фляжку, мгновенно снял пробку и сделал глоток, после чего из его руки, которую он вскинул в сторону лучников, вырвались языки пламени. Пущенные стрелы буквально рассыпались в прах, не успев долететь до дерзкого монаха. Через секунду тоже случилось и с обоими лучниками. Тем временем Сергиус воспользовался замешательством лидера банды и, распахнув свою куртку, схватил с висевшей под ней перевязи нож, который секунду спустя уже торчал в шеи противника. Движение Сергиуса было молниеносным, что говорило о немалой практике. Оставшийся в живых бандит понял, что ловить больше нечего и побежал в лес, однако далеко ему уйти не удалось. Второй пущенный Сергиусом нож воткнулся разбойнику в ногу - разбойник заорал от боли и свалился в придорожную канаву.
        Только теперь Леха понял, что Сергиус и Тит не толкинисты.
        
        
        
        Глава 4.
        Бардин.
        
        
        
        -Ты в порядке? - Спросил Тит, глядя в глаза Лехе. Тот прибывал явно в шоковом состоянии. Он своими глазами видел настоящую магию. Это явно разрушало все его представления о мире. Теория о том, что он попал в лапы толкинистов, рассыпалась в прах. Толкинисты явно не умеют метать огонь из ладоней. А это значит, что перед ним настоящие маги.
        Тит похлопал его по щекам, пытаясь привести в чувство. До Лехи начало доходить, что он, скорее всего, далеко от Москвы, максимально далеко.
        -Ты в порядке? - Тит повторил свой вопрос.
        -Вроде... Вроде бы да.
        -Пошли. Сергиус хочет допросить того парня.
        Они двинулись в сторону канавы, из которой раздавались глухие стоны.
        -Мы тебя убивать не будем, - сказал Сергиус, склонившись над корчившимся бандитом. - Но ты должен сказать, где находиться ваш схрон. После этого, мы передадим тебя властям Бардина, где тебя будут судить. Ты согласен?
        -Да, - сквозь зубы простонал разбойник. - Дальше по дороге, там, где поворот на Большой Бардинский тракт, есть заброшенная хижина. Схрон в ней, деньги в большой бочке.
        -Отлично. А теперь ты пойдешь с нами, и лучше тебе не отставать.
        -На черта он нам сдался, - начал возмущаться Тит. - Бросим его здесь. Он нас только задержит.
        -Пускай Алексей решает. Я за то чтобы взять его с нами.
        Они повернули головы к Лехе, от которого теперь зависела судьба разбойника.
        -Оставим его, пусть убирается на все четыре стороны, - Лехе было все равно, что будет с этим бандитом, сейчас его волновала только его собственная судьба. Если он попал в другой мир, что, скорее всего так и есть, то ему надо как то выбраться отсюда и вернуться домой. Пока в голову пришел только один вариант - добраться до Академии, после чего вернуться домой с помощью местных магов. Для осуществления этой задачи нельзя было терять ни секунды, а раненый разбойник их только тормозил.
        Было видно, что Сергиус не одобрял данное решение, но сделать ничего не мог.
        -В таком случае идем. А, ты, прощай. Если попадешься мне еще раз, то я тебя уже не отпущу.
        И бросив бандита в канаве, они зашагали по дороге, как ни в чем не бывало.
        -Я говорил, что надо было идти по Большому тракту, он хоть охраняется и бандиты там не лазят, да и трактиры на нем есть. Нет! Ему было охота тащиться этой дорогой, которую и дорогой можно назвать с большой натяжкой, - причитал Тит.
        -А как это у тебя получилось? - Спросил Леха у Тита.
        -Ты про что спросил?
        -Ну, про огонь из руки.
        -Ты что магии не видел? Во дает, хочет на мага учиться, а магии ни разу не видел. Легко, я глотнул вот этого, - он показал Лехе фляжку. - Ну и с помощью нее кастанул огненную хватку. Не самое простое заклинание, но ведь и напиток не простой.
        -А что за напиток?
        -Гномий самогон. Ядреный до ужаса. Крепость порядка восьмидесяти градусов. После будет дико болеть голова, но глотнул я не очень много, поэтому надеюсь, переживу.
        "Приехали... Здесь еще и гномы живут, небось, еще и эльфы с хоббитами и другими существами. Неужели тут колдуют, за счет употребления алкоголя. Это интересно. Надо будет уточнить этот момент." - Мысли Лехи роились в голове, словно пчелы у улья.
        -А как дети тренируются в магии, если им пить нельзя?
        -Почему нельзя? - удивился Сергиус. - Я начал пить, когда начал заниматься магией, лет с шести. Мой отец-маг, поэтому основам магии он меня и обучал. Конечно, с белой школой меня не знакомили, но основу по желтой, темной и красной заложили. Красная мне правда не давалась, да и вина мне не нравились, поэтому меня обучали на пиве. А вот к семнадцати годам я уже вовсю тренировался с крепкими напитками.
        -А вот и хижина, про которую говорил этот негодяй. - Тит уверенно направился к хижине.
        Хижина была действительно заброшена - кругом была только пыль и паутина. Дверь в хижину была оторвана и валялась рядом. Дом покидали в спешке, его прежние хозяева бросили множество самых разнообразных вещей - посуда, одежда и другое барахло валялись повсюду.
        Леха первым заметил искомую бочку. Она аккуратно стояла в углу хижины и на фоне всего остального пейзажа смотрелась довольно новой и ухоженной. Леха осторожно подошел к бочке, как будто из нее мог выпрыгнуть злой леприкон, хотя он не удивился бы теперь и этому. Аккуратно сдвинув крышку, Леха заметил в бочке какие-то тряпки. Лазить по пыльному барахлу очень не хотелось, но выбора не было, и он полез рукой в недра бочки. Очень скоро его поиски завершились успешно - в одной из тряпок был завернут какой-то весьма тяжелый предмет. Леха вытащил его из бочки и присвистнул - золотая шкатулка, украшенная несколькими рубинами и одним большим изумрудом. Раскрыв шкатулку, он обнаружил там около двадцати золотых монет, и несколько небольших алмазов. Больше всего Леху заинтересовали монеты - они почти все были разные, но при этом явно одного номинала, так как на всех стояла единица. На некоторых монетах были изображены профили людей, на некоторых замки, но на большинстве изображались кружки, бочки и бутылки.
        -Отличный улов! - Сергиус оценивающим взглядом осмотрел добычу. - Шкатулку мы не возьмем, она слишком приметная, еще не дай бог подумают, что мы ее украли, а вот содержимое нам очень пригодиться.
        -Можно будет долго шиковать! - Тит тоже был доволен и видимо уже предвкушал лучшие напитки в лучших тавернах.
        -Господа, а я предлагаю в Бардине нанять лошадей, чтобы наше путешествие прошло быстрее и комфортнее, - Леха решил, что раз дорога свела их вместе, то он тоже должен принимать активное участие в ее планировании.
        -Парень дело говорит, - Сергиус похлопал Леху по плечу в знак одобрения. - Но надо вначале все-таки добраться до Бардина. Пошли!
        Покинув хижину, они пошли по дороге в сторону Большого Бардинского тракта. Выйдя на него, Леха понял, почему его называют большим. Дорога, вымощенная каменными плитами, шириной напоминала большую московскую улицу типа Тверской - огромная плотность движения и по четыре полосы в обе стороны. Только в поле зрения можно было видеть с десяток телег и с полсотни людей. Вклинившись в поток, троица продолжила путь на Бардин.
        Город появился неожиданно, только что вокруг был лес, и вдруг поворот, а за ним огромная равнина с классическим средневековым городом. Судя по тому, как резко обрывался лес, равнина была явно рукотворной. А тем временем герои уже вступили в посад. Тракт по обе стороны окружали жилые дома, на первых этажах которых располагались различные лавки и пивняки. По заверениям Тита, останавливаться нет смысла, так как лучшие заведения находятся в Цитадели, под надежной защитой каменных стен. В это верилось легко, так как домики на обочинах имели явно потрепанный вид, видимо сказывалось ограниченность в средствах у их хозяев, тут же Леха увидел и вывеску заведения под названием "Чарка".
        -Эти "Чарки" есть почти в любом мало-мальски большом городе, но везде одинаково - мерзко. Как их еще власти не прикроют. Там же постоянно проходят драки, народ травиться, а властям хоть бы что. Будь я на месте владельцев, я бы нанял нормальных поваров, и пиво бы закупал только наше, монастырское, только не из Ордена Солода.
        Чем ближе к городу, тем медленнее продвигался поток, и тем большее количество стражи попадалось на глаза. Леха с удовольствием рассматривал замок. Сложенный из огромных каменных глыб, он возвышался серой махиной, и, казалось, его башни подпирают небо. Стены высотой метров под двадцать оканчивались огромными зубьями, между которыми оставалось минимальное расстояние - идеальное укрытие для стрелка. Ворота замка были под стать стенам - огромные, но узкие, чтобы можно было легко перекрыть баррикадой, и проще устраивать досмотр. Башни замка, были не квадратными, как всегда думал Леха, а круглыми. Но что удивило Леху больше всего, так это отсутствие рва. Ворота были просто воротами, а не подвесным мостом. Дорога перед воротами резко сужалась до одной полосы в каждую сторону. Здесь предстояло пройти досмотр и уплатить въездную пошлину.
        Их досмотр прошел быстро. Вещей у Лехи никаких не было, а у Сергиуса и Тита было по небольшому кожаному рюкзаку. Единственное, что капитан охраны попросил Сергиуса снять и убрать перевязь с ножами, напомнив, что если поймает его за ее ношением, то лично отправит в казематы. Выругавшись и изъяв положенную пошлину, их впустили в город. Здесь, за воротами, тракт переходил в широкую площадь, из которой выходило не менее десятка улиц, переулков и подворотен. Толкаясь с людьми, уворачиваясь от повозок и конной стражи, Тит повел товарищей по самой широкой из улиц, подгоняя криками о том, что если они не поторопятся, то все пиво будет выпито и комнаты забронированы.
        -А на сколько мы тут задержимся? - Леха задал вопрос Сергиусу.
        -Думаю дня на три, возможно четыре - надо отдохнуть, пополнить припасы, нанять лошадей, тебя переодеть, а то ты сейчас одет как-то странно.
        Леха действительно своим нарядом выделялся из толпы. На нем была одета футболка с изображением известной иностранной группы, синие заношенные джинсы и довершали картину берцовые сапоги. Единственное, что не выделялось в его облике - длинные волосы, на улице было полно мужиков с длинными волосами.
        Улицы внутри цитадели были неширокими, но весьма ухоженными, было весьма чисто, на подоконниках вторых этажей цвели цветы. Дома стояли аккуратные, и, так же как и в посаде на первом этаже многих имелись магазины и питейные заведения. Впереди быстрым шагом шел Тит, озираясь по сторонам, будто боясь пропустить что-то очень важное.
        Наконец, вскричав "О!", он, повернув налево, исчез на соседней улице. Последовав за ним, Леха и Сергиус оказались в тупике.
        Прямо перед ними располагалось трехэтажное здание, сделанное из камня и огороженное оградой с коваными воротами. Они видели, как Тит скрылся за дверью заведения, поэтому поспешили за ним. Над большой деревянной дверью висела табличка, на которой был изображен мул везущий бочку пива - таверна называлась "Плетущийся мул".
        Войдя в дверь, Леха оказался в большом зале, по правую руку тянулась огромная барная стойка, за которой располагались ряды необъятных бочек, которых Леха насчитал аж двадцать пять штук - ассортимент напитков был немалый. Прямо напротив двери, на другом конце зала располагался огромных размеров камин. Все остальное пространство зала занимали столы. Зал был практически полон - было всего несколько свободных столов. Им очень повезло, что Тит почти бежал сюда - он успел занять большой дубовый стол недалеко от барной стойки и сейчас жестами подозвал своих спутников присоединиться к нему.
        -Сейчас принесут пива и еды, и мы сможем по-человечески отдохнуть. Я так же договорился по поводу комнаты на троих, нам принесут ключи, как только мы закончим трапезу.
        -Какой ты шустрый, - заметил Леха и принялся изучать посетителей кабака. Народу было много, но весь он был вполне обычный, к сожалению, Леха не увидел ни эльфов, ни гномов, ни кого бы то ни было еще.
        Но вот принесли пиво. Тит вновь предложил выпить за знакомство, что и было исполнено. Пиво на вкус было оригинальным, такое ощущение, что туда добавляли мяту, оно приятно освежало и расслабляло уставший организм. Алексей заявил, чтоб его называли просто Лехой. Выпили и за это. Лехе здесь нравилось - много хорошего пива, ненавязчивое и быстрое обслуживание. Когда они осушили кружки, им принесли список блюд и напитков, а также заказанное мясо. Как пояснил Тит, это было фирменное блюдо заведения и называлось оно - ассорти из кострового мяса. Блюдо представляло из себя полуметровый в диаметре поднос, на котором дымилась гора мяса - свинина, говядина, баранина, мясо вепря и другие, всего около пятнадцати наименований. Весило блюдо килограмм под пять. Компания с удовольствием накинулась на еду. Леха, исследовав меню, заказал себе сразу несколько кружек разного пива - Фирменное (нефильтрованное, варящееся прямо в таверне), Подгорное (этот сорт варят гномы), Темный властелин (темное пиво, место изготовления держится в строгой тайне) и, наконец, Монастырское хмельное (светлое, вариться в монастыре Ордена
Хмеля). Тит одобрил выбор, особенно последний. Сам он заказывал только то самое Мятное пиво, утверждая, что оно расслабляет десны и придает им особую пикантность. Сергиус больше налегал на мясо, изредка запивая его Фирменным.
        Когда друзья уже сильно расслабились, осоловели и заметно наелись, в зале уже стало посвободней, и Тит решил поболтать с барменом.
        -Хозяин, я как бывалый путешественник могу поздравить тебя - это отличное заведение. Надеюсь, пиво не застаивается в бочках, и клиенты текут рекой?
        -Спасибо за похвалу, сэр, бизнес действительно идет хорошо, особенно в последние дни - народ едет на Фестиваль и останавливается в городе, а поскольку мы считаемся одной из лучших таверн города, то от клиентов отбоя нет.
        -Вот и хорошо. Мы с друзьями тоже едем на Фестиваль. А не расскажешь ли ты последние новости вашего славного города?
        -Отчего же не поделиться?! Вот, например, завтра на Рыночной площади состоится турнир по борьбе. Тот, кто выстоит против наших чемпионов, получит приз - значок почетный гость Фестиваля. Но хотя приз просто отличный, его опять никто не выиграет, потому что наши чемпионы держаться пять лет подряд. Карен и Армен - борцы-близнецы из заморского Дастана.
        -А где у вас еще можно кутить по дорогому?
        -Есть еще два заведения, - трактирщик снизил голос до шепота. - В торговом квартале есть эльфийский бордель, а в промышленном - гномье казино.
        -Спасибо за добрый совет. Но нам пора, - Тит вернулся к своему столу с довольным лицом, будто ему сказали, что он выиграл пожизненное пивное содержание. - Господа, мы идем гулять по дорогому!
        
        
        
        Глава 5.
        Вечерний загул.
        Когда они выбрались из таверны, на улице уже стемнело и похолодало. Вначале было принято решение пойти в другой кабак. Они уже устроились в своей комнате, поэтому могли просто придти и упасть в койки. Другой кабак искать долго не пришлось - в развлекательном районе они стояли один за другим. Выбирать стали по приятности названия. "Маркиз", сиявший огромной буквой М на вывеске, отмели сразу - там не было пива. Далее в черный лист попали: "Сиреневый туман" - оттуда доносились завывания похожие на бардовскую песню, "Братва и кольцо" - у входа толпились два бугая без признаков головного мозга, а вокруг стояли элитные дорогие лошади с золотыми сбруями и попонами стоимостью, как средних размеров замок, "Веселый поросенок" - ни одного мясного блюда в меню, "Уралан" - непонятно, чем не понравился, и другие заведения. В итоге решили завалиться в заведение под названием "Пьяная Лютня". Надпись на вывеске гласила, что в заведении каждый день проходят концерты. Это и было решено проверить.
        Зал был небольшой, но симпатичный. Народу в отличие от "Плетущегося мула" было маловато - было занято всего несколько столов. Они решили занять столик поближе к сцене. В итоге они нашли идеальное место-сцена перед ними, бар за ними, камин слева. Музыканты уже были готовы начинать свой концерт, и пока он не начался, Сергиус сбегал и заказал водки, закуски и пива. Водка называлась "Севрюга" и относилась к категории элитной водки. Пиво тоже взяли самое дорогое - "Черная лютня". Пиво было неплохим, но не шедевром, Тит еще сокрушался, что здесь только свое пиво и нет привозного. На закусь взяли набор соленых овощей.
        Вышел хозяин заведения и объявил играющую группу. Группа называлась "Зов Бодуна". Солист этой групп был почему-то сильно похож на Троцкого. Когда группа начала играть, Леха понял, что она напоминает ему эдакий балаган, типа "Гогол Барделло". Песни все были про баб-проституток, солдат-дебоширов, магов-алкашей и других опустившихся элементов. Музыка настраивала на то, чтобы отплясывать, подпевать и всячески отрываться.
        К сожалению, концерт закончился невероятно быстро - группа не отыграла и часа. Необходимо было искать новое место для отдыха. И буквально через двадцать минут они сидели в кабаке с названием "Пещера тролля". Возглавлял заведение старый мерзкий гоблин, а его молодые сородичи работали официантами и поварами. Несмотря на это зал был полон народу, причем в основном людей и гномов. Кабак был популярен по нескольким причинам: во-первых, он работал ночью, во-вторых, меню почти сплошь состояло из экзотических блюд, типа вырезки из тролля, супа из грифона, яичницы из птицы рух, в-третьих, в меню было дешевое пиво - уже знакомые сорта "Охотник" и "Темный властелин", но и другие - светлые "Мочаково", "Патбир" и крепкое "Девятина". Как отметил Тит - пиво почти все было мерзкое, и вообще они зря сюда зашли, на что Сергиус ответил, что давно мечтал отведать маринованные мозги тролля, и что они не уйдут, пока он их не попробует.
        -Неужели это можно есть? - Леха был сильно удивлен, когда Сергиус заказал две порции.
        -Конечно. Более того, по вкусу они напоминают маринованный чеснок, да и по размеру не намного больше него. Ради этого деликатеса троллей почти истребили, и теперь охота на них сильно ограничена, а сами тролли занесены в книгу редких закусок.
        Пока они ждали заказанных мозгов и попивали мерзкое "Мочаково", потому что приличные сорта уже кончились, Леха рассматривал посетителей. В дальнем углу от них сидела компания из одиннадцати гномов, которые явно кого-то ждали и медленно потягивали пиво, крючась после каждого глотка - всем известно, что гномы ценители пенного напитка. Рядом с гномами, сдвинув несколько столов вместе, сидела компания молодых людей, которые весело горланили на весь зал и глушили пиво литрами, как пояснил Тит - скорее всего это были местные студенты-подмастерья. За барной стойкой сидел только один человек - настоящий гигант, с руками толщиной с Лехину ногу - в нем безошибочно угадывался кузнец. Кузнец заказывал водку одну за одной, выпивал и заказывал вновь. Еще несколько столов было занято одиночками, по внешнему виду и поведению которых нельзя было сказать что-то определенное об их образе жизни. За крайним столиком к двери сидело двое гвардейцев Бардина, видимо приглядывающих за порядком. И по всему залу носились гоблины. Одновременно в зале их находилось не менее десятка, непонятно было, зачем такое количество
официантов, если даже пятеро вполне справились бы со своей работой. Гоблины больше всего смахивали на карликов-уродов около метра в высоту, с длинными острыми носами, длинными тонкими руками, маленькими бегающими глазками, зеленой морщинистой кожей и длинными черными волосами, которые торчали из головы и даже тела отдельными патлами.
        -И ты будешь есть еду приготовленную этими уродами?! - Леха был в шоке.
        -Тише ты! - прошипел Сергиус ему в ответ. - Они тебя тоже считают выродком. И вообще они душки - ты еще не видел их женщин.
        -Вот где ужас так ужас, - внезапно вмешался в разговор Тит, до этого молчавший, потому что был занят пивом.
        Наконец Сергиусу принесли его долгожданный деликатес. Леха и Тит резко отказались пробовать закуску, решив ограничиться пивом, которого заказали еще по кружке. Сергиус не стал их уговаривать и с жадностью накинулся на дефицит.
        Однако, он не успел доесть до конца, как их вечер вступил в новую колею. Началось все с того, что на улице раздался жуткий ор, после чего секунду спустя дверь распахнулась и так ударилась о стену, что сбила с той штукатурку, а сама перекосилась по причине сломавшейся верхней петли. В зал ворвались несколько орков. Леха всегда представлял себе орков, как равных человеку по размерам, комплекции. Он был сильно удивлен увидев тушу под два с половиной метра ростом и чуть ли не метр с лишним в плечах. По сравнению с орком кузнец за стойкой выглядел, как карлик-дистрофик. И таких туш в зал ворвалось три. Пьяные гвардейцы в панике забились в угол и притворились вазами. Все остальные уставились на орков, как бараны на новые ворота, и лишь гномы потянулись за своим оружием. Гоблинов мигом как ветром сдуло.
        -ЯРРРРР!!! - Рев орка оглушил зал, и у сидящих в нем гостей позакладывало уши. Впереди орка после этого рева все было забрызгано слюной. Орки выстроились треугольником - один встал в дверях, а двое других выдвинулись вперед, рыская глазищами по залу. Словно решив развлечься и показать свою силу, один из орков выхватил из-за пазухи топор, больше похожий на мясницкий тесак, и играючи с одного удара развалил пополам ближайший к нему стол. Всем сразу стало понятно, что орки шутить не намерены. Гномы стали медленно собираться в плотную группу - вероятно, хотели выстроить хирд и начать прорываться.
        -Я - Тург, из племени Храброго Барсука. Вчера вечером, по дороге на Бардин убили нашего соплеменника и похитили одну очень важную шкатулку, в которой находилась реликвия нашего племени. Магический след от камня привел нас в эту дыру, и я знаю - Глаз Яра у одного из вас. Если похититель вернет нашу реликвию, то его смерть будет быстрой и безболезненной, а в противном случае... Если же виновный не признается, то я буду вынужден выпустить камненюха, - изъявил свои требования самый здоровый из орков.
        -Уважаемый, я считаю, что можно обойтись без кровопролития, и пусть ваш вопрос решат власти этого гостеприимного города, - Сергиус кивнул на потерявших дар речи стражников, которые уже почти вросли в стену от страха - было видно, что если бы у них была возможность, то они с радостью бы прошли сквозь нее.
        -Молчать, мерзкий человечишка, - Тург был в бешенстве от такой дерзости и, подняв топор на уровень своей морды, двинулся на Сергиуса.
        -Во имя Гор! - Раздался крик компании гномов, который сотряс, казалось, даже стены кабака. Гномы устремились в атаку. Однако это было ошибкой - развернувшийся Тург, взмахнув своим тесаком, одним ударом отбросил сразу двоих гномов к боковой стене. Те начали медленно оседать на пол - хотя доспехи выдержали, гномы прибывали в отключке из-за невероятного по силе удара. Оставшиеся гномы начали отходить, поняв что им не прорваться.
        -И кто хочет быть следующим? - Тург видимо жаждал продолжения смертоубийства.
        -Ты же не тронешь просвещенного пивом монаха, познавшего мудрость пивоварения? - Тит стоял напротив орка и, видимо, был готов к творению магии. Похоже, орк ранее сталкивался с магами, поэтому понял расклад сил и решил бить на опережение. Не проронив ни звука, сделав невероятно быстрое движение своей немаленькой рукой, он выхватил висевший на поясе ручной топорик и метнул его в монаха. Стоявший справа, напарник Турга также ринулся на Тита, занося для удара двуручник. Тит ответил оркам, метнув в них две кружки, и сразу же применил какую-то магию холода - еще в полете кружки превратились в сгустки льда. Первая кружка столкнулась с топором - она раскололась на мелкие осколки, но свое дело сделала - топор отрекошетил и воткнулся в пол, не причинив никому вреда. Вторая кружка врезалась в голову орка с двуручником и тоже распалась на кусочки. Пораженный орк издал крик, пошатнулся и рухнул на пол.
        Сразу же послышался щелчок, хрип, и орк охранявший дверь сполз на пол - кто-то из гномов применил арбалет, поразив орка в горло. Тург понял, что он остается в меньшинстве.
        -Я еще верну нашу реликвию. Я теперь точно знаю, кто ее похитил, - и, состроив жуткую гримасу, покинул заведение, растворившись в ночи.
        -Научишь меня такому трюку? - спросил потрясенный Леха у Тита.
        -Конечно, как и обещал. В честь такого, предлагаю взять еще пива. Тем более, что прошлое мы не допили.
        -Ну уж нет. Пойдемте отсюда. Не нравиться мне здесь, а то вдруг этот зеленый урод дружков притащит. - Сергиус был настроен завершить пребывание в столь негостеприимном месте.
        Выйдя на улицу, единогласно решили идти в эльфийский бордель. Денег оставалось еще в избытке, и надо было шиковать, пока была возможность.
        Бордель располагался на задворках торгового района. Вход в него находился в подворотне, хотя говорить о том, что хозяева скрывают заведение от властей не приходилось, на улице висела огромная вывеска. Лехе вначале показалось, что она электрическая, однако он вскоре понял свою ошибку - внутри вывески находились странные светящиеся существа похожие на светлячков. Вывеска гласила: "Эльфийский бордель. Эльфы знают толк в любых забавах - приходи и убедись." С такой вывеской явно не стоило рассчитывать на конспирацию.
        Внутри бордель выглядел так, как и подобает любому эльфийскому борделю - со вкусом и очень вызывающе. Было сразу ясно, что заведение приносит огромные деньги. Огромные золотые люстры на потолке, были забиты свечами, но они светились как-то тускло, создавая приятный полумрак. Везде стояли различные кресла, диваны, пуфики, кушетки и на всем этом многообразии интерьера громоздились груды и горы подушек. С потолка свисали прозрачные занавески.
        У входа их встретил молодой хоббит.
        -Меня зовут Дроко и сегодня я имею честь прислуживать вам, - раскланялся хоббит. - Чего господам будет угодно?
        -Для начала проведи нас в уединенную комнату, - видимо Сергиус решил начать с выпивки.
        -Как вам будет угодно.
        Оказалось, что в борделе присутствовало два зала - женский и мужской. Их, естественно, провели в мужской. Зал освещался таинственным фиолетовым цветом, с помощью той же технологии что и вывеска. В зал прямо из стен и пола подавался пар, для создания гламурности и загадочности, как им пояснил Дроко. Леха удивился, почему, несмотря на большое количество мужчин в общем зале, он не увидел представительниц прекрасного пола. На что Дроко ответил, что те, кто хотел и мог позволить себе это уже давно разошлись по комнатам. Он провел их в небольшую комнатку со столом и небольшой сценой, принес меню и удалился, сказав, что если что-то будет нужно, то надо всего лишь позвонить в колокольчик, висящий над их диванами.
        Меню у заведения оказалось целых три штуки. Первое включало в себя всевозможные блюда эльфийской и не только кухонь. Второе было посвящено напиткам, и, к сожалению Тита, выбор пива оказался скуден, преобладали в основном вина. Леха и Сергиус заказали бутылку "Эльфийской лозы" и ассорти из сыров, Тит по привычке заказал пива - "Солнечный луч". Сергиус отметил мастерство сыроваров, предположив, что, скорее всего, сыр делали хоббиты - главные мастера в данном направлении. Вино тоже оказалось неплохим, были и лучшие сорта, но стоили они сильно дороже. После того, как немного выпили и закусили, приступили к изучению третьего меню.
        Третье меню было посвящено местным путанам. Ассортимент был на любой вкус, отдельный раздел включал различные виды забав, некоторые из которых заставили бы покраснеть и орка. Помимо стандартных девушек (они так и обозначались в меню), были гномки, хоббитки и, конечно, эльфийки. Был и раздел экзотики - туда входила парочка орчанок и строка гласившая - "Самый Эксклюзив"!
        Тут возникли серьезные разногласия. Сергиус утверждал, что надо брать либо хоббитку, либо, на худой конец, гномку. Тит настаивал на классике. Леха жаждал эльфийку. Тита можно было понять - он решил экономить, так как эльфийки стоили дорого, а разные карлицы не на много меньше.
        -Гулять, так гулять, хватит экономить на нас, - Сергиус требовал от Тита проявить хоть какую-то оригинальность.
        -Так ведь карлицы страшные? - Леха поразился странному выбору товарища.
        -Они нормальные, только маленькие, зато очень нежные.
        -Лучше взять эльфийку - дорого, зато всем понравиться.
        -Ребята, а почему бы не заказать пару блюд из третьего меню? - Тит предложил идею, которая неожиданно нашла правильный отклик.
        В итоге спор прекратился довольно быстро - было решено заказать танец эльфийки и тот "Самый эксклюзив". Стоило это все не дешево, так что Сергиус перестал орать, что Тит на них экономит.
        Вызвав Дроко и передав ему заказ, они, пронаблюдав, как тот весело улыбнулся, стали ждать. Лехе почему-то не понравилась улыбка хоббита, но чем именно, он сказать не смог. Пока на подготовку их заказа уходило какое-то время, Сергиус предложил заказать напитков из раздела "для крепких духом". Леха хотел было возразить, так как голова его стала соображать все меньше и меньше, но почему-то промолчал, Тит же, которому кроме выпивки, казалось, ничего больше не надо, естественно согласился. Поэтому заказали напиток с названием "Участь мага". Как гласила барная карта, коктейль состоял из спирта, пива и гномьего угара (секрет этого напитка гномы хранили в страшнейшей тайне, по крепости он был сравним только со спиртом, но отличался пивным вкусом), все это настаивалось с ягодами винограда и затем газировалось.
        Дроко осторожно принес им стограммовые стаканчики с напитком и, поставив на стол, быстро удалился.
        Робко взяв в руку стакан с напитком, Леха посмотрел на его дно - там резвились пузырьки, которые почему-то шли ровной спиралью, похожей на ДНК. Леха не успел испугаться, как прозвучал тост Тита: "Ну! За красоту!" Леха, повинуясь рефлексу алкоголика, опрокинул в себя содержимое стакана, поражаясь мягкости послевкусия - спирт почти не чувствовался.
        И тут началось шоу. Казалось, что за кулисами ждали, когда они выпьют. Произошел громкий хлопок, взметнулись клубы дыма, и среди них появилась долгожданная эльфийка. Такого зрелища Леха еще не видел. Движения эльфийки были одновременно и грациозными, как бег кошки и грубыми, как удар клинком, плавными, как течение реки, и резкими, как бросок кобры. Она то начинала извиваться, как змея, то биться в конвульсиях, как припадочная, то замирала будто статуя, и все эти переходы были резкими, как смена кадров в фотоаппарате. Этот танец завораживал, гипнотизировал. Ее тело было совершенно - оно казалось высечено из огромного куска мрамора, когда-то давно, эпохи назад. И это тело прикрывалось лишь несколькими кусочками материи, которых хватило бы разве что на носовой платок. Это тело и этот танец можно было бы смотреть вечность, но все хорошее когда-нибудь заканчивается.
        Шоу закончилось так же быстро, как и началось - хлопком и дымом. Когда дым полностью рассеялся, все сидели с лицами, полными восторга и неутолимого желания - последовать туда в дым, за ней, стать ее вечными рабами, поклоняться ей до самой смерти, ублажать ее пока в их телах не иссякнет жизнь...
        А тем временем начинался второй акт - свет в комнате погас, и на стенах и полу словно вспыхнули круглые красные огни - это работали особые свечи. Красные круги начали медленно кружиться по залу. В темноте слышались какие-то скрипы, шорохи, кряхтение. Леха напрягся, он даже потянулся вперед со своего дивана, чтобы поскорее увидеть, что происходит на сцене. А там явно кто-то возился. Посреди сцены метался темный силуэт, и все эти звуки исходили именно от него.
        Но вот один из кругов резко подался в сторону и осветил сцену. Леха был изумлен. Он подумал, что кто-то сыграл с ними злую шутку. Этого просто не могло быть. Это было возмутительно. Это было просто, в конце концов, ужасно.
        Посреди сцены были вбиты два крюка, на которые были намотаны цепи. Эти цепи приковывали к сцене жуткое существо. Рост не более восьмидесяти сантиметров. Абсолютно обнаженное тело сверкало зеленой кожей, испещренной фиолетовыми и розовыми бородавками, некоторые из которых достигали размеров куриного яйца. Причем никаких признаков пола у существа не было видно, там, где они должны были быть, громоздились самые большие бородавки, которые больше были похожи на жуткие волдыри. Существо дергалось, прикованное к полу, давило свои волдыри, из которых изливалась густая розовая жидкость, которую существо размазывало по своему телу. Периодически тварь издавала жуткие смешки, вскрики и стоны.
        Леха не мог больше этого выносить, не обращая внимания на своих загипнотизированных друзей, которые не могли оторваться от жуткого зрелища, Леха вскочил с места и ринулся прочь из этой комнаты, прочь из этого места - туда, на улицу, вдохнуть свежего воздуха. Он едва успел выскочить из борделя, как жуткий спазм потряс его тело, и он освободил свой желудок от выпитого и съеденного сегодня вечером. Он еще помнил, как встал и, держась за стену борделя, выпрямился, а потом сознание оставило его.
        Интерлюдия 1.
        
        
        Волны накатывали на скалу одна за одной только для того, чтобы разбиться об ее черный камень и отступить обратно в море. Здесь кончались земля, и начинался безбрежный океан, царство воды и ветра. Волны становились все больше и накатывались все быстрее, как будто это могло сокрушить древнюю скалу, повидавшую не одну бурю.
        И на этой скале стоял замок. Никто уже и не помнил, когда он появился здесь и как долго он стоял покинутым. Его черные стены взмывались вверх на много человеческих ростов, а в центре этих стен стояла башня. Огромная башня, сложенная из белоснежного камня высилась среди черных стен, она казалась нелепой на фоне окружавшей ее черноты. Стены ждали, ждала башня, ждала скала. Ждала нового хозяина.
        И он пришел. Ночью под проливным дождем в распахнутые настежь ворота замка вошел путник, он еле тащился, помогая себе посохом. Одежда на нем была забрызгана кровью, плащ прожжен в нескольких местах, периодически человек сплевывал кровью прямо на землю, которая была покрыта слоем воды. Створки исполинской двери, ведущей в башню, открылись сами собой, и в башне сразу же загорелись все факелы - замок оживал.
        Вошедшему на вид было около пятидесяти лет, он имел вытянутое властное лицо, которое никто и никогда не видел улыбающимся. Но сейчас мужчина улыбался, даже несмотря на текшую из многочисленных ран на теле кровь. Он медленно поднимался по винтовой лестнице в самое сердце башни. Лестница эта была очень старой, и поэтому идти следовало очень осторожно, многие ступени сгнили и теперь готовы были провалиться под весом пришельца. Одна из ступенек, все же не выдержала и проломилась. Путник вскрикнул и едва успел перенести вес на другую ногу, чтобы не рухнуть вниз. В этот момент полы плаща раздвинулись, обнажив висевшую на поясе зеленую чашу. Обычную чашу объемом около литра, с толстыми стенками и на длинной толстой ножке. Неподготовленному человеку могло показаться, что это обычная чаша, из которых пьют состоятельные люди - купцы, маги, бароны. Но человек, обладавший минимальными познаниями в магии, не мог не восхититься силой этого артефакта. Обычный узор, идущий по радиусу чаши, на самом деле представлял собой древний язык первых магов, которые открыли законы магических энергий, и составили первые
схемы заклинаний. Сама же чаша была сделана из странного материала, которого не сыщешь более нигде под этими звездами, и источала такую силу, что половина магов мира отдала бы свою руку, чтобы владеть этой чашей, а вторая бы отдала обе.
        А странник тем временем уже поднялся в главную залу башни и огляделся. Его план был почти осуществлен, оставалось сделать всего один шаг, но этот шаг был труднее всех предыдущих. В середине зала была нарисована огромная пентаграмма, в углах которой горело по факелу. В углах центрального сектора стояли чаши с налитыми в них напитками. Башня словно знала, что нужно пришедшему сюда. Странник медленно прошел в центр пентаграммы, осторожно ступая, чтобы не стереть какой-нибудь луч огромной звезды. Пройдя в центр, он скинул с себя одежду, оставшись только в длинной рубахе, которая представляла из себя жуткое зрелище - пропитанная кровью, местами прожженная, местами прорезанная. Но ее хозяин словно не замечал ран. Он достал зеленую чашу и, поставив ее на пол, опустился рядом с ней на колени. В его руке появился нож.
        Он еще немного помедлил, а потом сделал то, что и собирался. Нож прошел по левому запястью, легко вспоров плоть. Из перебитых вен тут же потекла кровь. Не дрогнувшей рукой мужчина начал наполнять ей чашу, и его улыбка становилась все шире и шире. Он не чувствовал слабости, хотя чаша была почти полна, а это значит потеря крови была слишком велика. Когда она все-таки наполнилась, он начал читать какие-то строчки на том самом мертвом языке первых магов, на котором была сделана надпись на чаше. И тут с чашей начало происходить что-то необычное, это означало только одно - заклинание начало действовать.
        Чаша начала светиться зеленым светом, а кровь внутри нее начала кипеть и изменяться. Вначале этого не было заметно, но чем больше времени проходило, тем отчетливей было видно, что кровь меняет цвет. Из темной красной она становилась зеленой, словно молодая трава. Когда перемена уже стала очевидной - бурление крови прекратилось, но чаша продолжала светиться.
        -За вас, глупцы! - мужчина встал на ноги и несколькими глотками осушил чашу. В ту же секунду из его глаз, рта, ран рванулся зеленый свет. Чаша из ослабевшей руки упала на пол, вслед за ней, держась за горло, рухнул и человек. Его тело вспыхнуло зеленым пламенем.
        Эту вспышку было видно за многие лиги. Вспышка была короткой, а потом умерла, как умер и вызвавший ее незнакомец. А башня осталась. Осталась ждать своего хозяина.
        Все так же непоколебимо вздымалось кольцо стен, все так же совершенна была их чернота, как и белизна самой башни. Скоро вернется хозяин и тогда мир измениться. Навсегда.
        
        
        
        Глава 6.
        Гном.
        
        
        Леха проснулся от того, что его начали расталкивать и поливать холодной водой. Он не мог этому противиться, руки двигались слабо, голова болела, будто ударили пудовым молотом. Ох, ну и жуткий же сон ему снился, особенно под конец, с этой жуткой гоблиншей. Как хорошо, что он дома, в своей кровати.
        -Леха, вставай! У нас через два часа турнир борцов, а ты тут дрыхнешь! - Раздавалось над ухом.
        Сначала Леха не понял, что за турнир имеется в виду, но потом до него дошло, что он по прежнему в Бардине, что сегодня они хотели сходить на борьбу, и значит, он вчера действительно видел ужасы в эльфийском борделе.
        Пришлось поддаться на уговоры и разлепить глаза, тем более что вся его кровать превратилась в болото - на него было вылито целое ведро воды. Хорошо, что завтрак подали прямо в комнату - сил вставать и плестись в главный зал не было. Леха с удивлением отметил, что чай на завтрак не заказали - помимо различных пирогов, вареных яиц, хлеба и бекона, на столе стояли только пара кувшинов пива.
        -Начинать день надо с приятного. Тем более, что пиво тебе поможет встать на ноги, - Сергиус сел за стол и стал ждать, когда Леха оденется и присоединиться к их завтраку.
        -Трактирщик рассказал, что в этом году претендентов на главный приз больше, чем обычно. А это значит, что турнир будет интересный.
        -А после турнира, я дам тебе пару уроков по магии, только надо будет затариться пивом, - Тит встрял в разговор, оторвавшись от пива с беконом. - Сергиус, а что у нас с финансами?
        Сергиус полез в свой кошель и, недолго порывшись, заявил, что их финансы почти кончились. Оставалось лишь несколько медяков, а это явно не располагало к большой радости.
        -Надо будет зайти поменять наши камушки, - Сергиус продемонстрировал алмазики, предположив, что за них они выручат не менее ста золотых, а то и все двести...
        Покончив с завтраком, они стали собираться в город. Тит захватил с собой фляжку с пивом, на случай если надо будет колдовать. Сергиус захватил короткий клинок, который прицепил себе на пояс.
        -Вы прям как на войну! Да, что с нами может случиться в городе? - Леха был удивлен их сборами.
        -А то ты не помнишь вчерашних разборок с орками? - парировал Сергиус, разом успокоив Леху.
        -Кстати, мы, пока ты спал, купили тебе нормальной одежды, так что переодевайся и пойдем в город.
        Переодевшись, Леха отметил, что теперь ничем не отличается от рядового жителя Бардина. "Выгляжу, как бомж," - подумал Леха, но понял, что по-другому нельзя.
        Выйдя на улицу, Леха сразу понял, что сегодня особенный день - народу вокруг было больше, чем вчера, раза в два, и все спешили по направлению к Рыночной площади, на которой уже был развернут ринг для сегодняшнего турнира. Леха предложил товарищам следующий вариант, пока Тит забьет им место поближе к рингу, они с Сергиусом сходят поменять брюлики. Идея Титу понравилась, и он, забрав остатки денег у Сергиуса, пошел на площадь занимать место и купить пива.
        Бардин, как в принципе и большинство городов, имел простую и понятную планировку. Он делился на четыре части - торговую, жилую, промышленную и развлекательную. Они могли быть разными по форме и по размеру, но они были всегда. Бардин, в этом плане был почти идеален - кварталы имели форму квадрата и были приблизительно равны. В жилом квартале, как не сложно догадаться по названию, жили жители города, которые имели достаток - чиновники, маги, офицеры стражи, купцы, а простолюдины жили в посаде. В промышленном районе сосредотачивались мастерские, кузницы и прочее производство, их хозяева продавали свой товар либо здесь же, либо, что делалось чаще, отвозили в торговый квартал. Торговый квартал представлял из себя один большой рынок. Развлекательный же квартал был забит кабаками, гостиницами с кабакам, и пивоварнями с кабаками.
        Сергиус шел вдоль рядов торгашей, ища объявления об обмене ценностей на деньги, каждое встречное он оценивал долго и тщательно.
        -Видишь ли, Леша, эти скупщики - такие гады. Заорут, что ты всучиваешь им безделицу, дадут по щедрому, как они говорят, а сами продадут в десять раз дороже. Честных скупщиков мало, их почти нет.
        Вокруг раздавались призывы покупать, обменять, померить:
        -Свежий хлеб! Покупайте вчерашний свежий хлеб!
        -Живая рыба! Местами настолько живая, что кусается и откусывает!
        -Сочные груши! Берите груши - сочные, как персик!
        -Меховые шубы! Берите меховые шубы! Есть даже из собак! Зато дешево!
        -Меняю уток на кур! Вес уравниваю ножом!
        Леха не удивлялся этим и сотням других зазываний. Этого добра и на московских рынках навалом. Некоторые из объявлений действительно были нелепы. Но Сергиус, наконец, нашел лавку, в которой решил поменять камни на деньги, и сейчас договаривался с хозяином:
        -Меняешь на золото драгоценности?
        -Может, и меняю, может, и на золото, может быть даже и драгоценности.
        -Во сколько можешь это оценить? - Сергиус показал содержимое своего кошеля. Меняла аж присвистнул.
        -Давненько у меня таких камней не было. Дам тебе за них двести монет и кой-чего еще сверху.
        -По рукам! - Сергиус не стал торговаться, а сразу произвел обмен и довольный повернулся к Лехе.
        -Видишь, как правильно выбирать торгаша - самые умные никогда орать не будут, их товар и так купят. Он сразу назвал сумму, на которую я рассчитывал.
        -А что он тебе дал помимо денег? Он вроде еще что-то обещал?
        -Это он обещал отдать после турнира.
        -А он не обманет?
        -Нет. У него именная лавка. А это значит, что он здесь каждый день. Это третья причина, по которой я его выбрал - его всегда можно найти, если вдруг обманет.
        -Слушай, а как мы найдем Тита в этой толкучке?
        -Хороший вопрос. Я думаю, что без магии нам не обойтись. Пошли, мне надо выпить.
        Сергиус остановился у магазинчика с алкоголем и сходу купил несколько бутылей.
        -Так. Ингредиент я купил, теперь главное не мешай!
        Сергиус залпом осушил литровую бутыль с пивом, закрыл глаза и принялся бубнить себе под нос. Процесс продолжался более пяти минут, Леха уже хотел прервать друга, но тут он открыл глаза и пошел вперед.
        Они шли, быстро продираясь через толпу, расталкивая прохожих. Когда плотность толпы возросла до того, что расталкивать толпу было уже невозможно, Сергиус резко взял влево и поспешил вдоль этой толпы. Лехе с трудом удавалось не отстать от него. Он хотел уже было усомниться в правильности поискового метода Сергиуса, но тут откуда-то справа раздался радостный голос Тита: " - А вот и вы! И куда вы исчезли?"
        -Тит, мы поменяли деньги, и купили еще пива, а ты занял нам место?
        -Да, - и Тит указал на столики прямо напротив ринга.
        -Шикарно!
        -А еще я видел нескольких претендентов. Могу сказать, ребята внушают уважение.
        -Как ты думаешь, турнир надолго?
        -Часа на два, там около двадцати претендентов. Говорят, там даже один гном есть.
        -Подожди, но ведь гномы никогда не соревнуются с другими народами, поскольку считают себя выше остальных?
        -Я вот и сам удивился.
        А тем временем на ринге наметилось оживление, на него вылез человек в красно-белых полосатых шароварах, сине-белой куртке и в сине-красном цилиндре. Человек был максимально похож на Дядю Сэма. У него в руках был свиток, который он не преминул развернуть и принялся зачитывать.
        -Дамы и господа! Если вы еще не знаете, то меня зовут Арчибальд, и я имею честь представить вам сегодняшние борцовские поединки. Эта традиция сложилась двадцать лет назад, каждый год в Бардине перед Фестивалем проходит турнир бойцов. Победитель получает приз-значок почетного гостя Фестиваля. А значок этот ни много, ни мало дает возможность пребывать на Фестивале все время его провидения, не затратив на проживание, питание и выпивку ни одного медяка. То есть безвозмездно. Сегодня у нас очень много претендентов на победу, но тем интересней турнир. А пока я напомню правила.
        Если кто-то укладывает нашего чемпиона, он автоматически признается победителем, а остальные участники турнира снимаются с него. Если претендент проигрывает, то мы переходим к следующему претенденту, и так пока не объявится победитель, либо не кончаться претенденты. Если же будет зафиксирована ничья, то она трактуется как победа чемпиона. А теперь разрешите представить наших чемпионов - Карен и Армен из Дастана.
        Раздался жуткий гул одобрения - народ приветствовал своих чемпионов. Братья выглядели очень внушительно. Не очень высокие, они были широки в плечах, накачаны и волосаты, чем очень сильно походили на гномов. Только рост их был все же повыше. Но не один гном не потерпел бы сравнения с этими атлетами. Всем известно, что гномы называют себя детьми гор, только жители горных районов Дастана, а в Дастане все районы горные, не согласны с этим и примеряют сей титул на себя.
        -Сегодня мы покажем класс! - завопил один из братьев.
        -Дастан - сила! - подхватил второй. Кто из них был Арменом, а кто Кареном догадаться было сложно, так как братья были похожи больше, чем два яблока.
        -А я приглашаю на ринг нашего первого претендента, - орал Арчибальд, перекрикивая толпу. - Это кузнец из Большого Бодуна, которого зовут Стилус. Поприветствуем смельчака.
        На ринг поднялся тот самый кузнец, которого Леха имел честь наблюдать в баре "Пещера тролля". Он мог поклясться, что у мужика отличные шансы, так как по комплекции братья на его фоне смотрелись очень скромно. Правда...
        -А почему они вдвоем выступают? - спросил Леха.
        -А это хороший вопрос. В правилах не сказано, что ты должен выступать один. А выступать вдвоем никто еще не додумался, кроме них, - ответил Тит.
        Тем временем бой начался - Арчибальд ударил в гонг. Братья сразу же начали обходить Стилуса с флангов, но кузнец видимо просек их тактику, поэтому решил бить с упреждением - он ударил того брата, что заходил слева, своим богатырским кулаком прямо в голову - удар принял мощный лоб дастанца. После такого удара, борец начал медленными шагами отступать, еле удерживая равновесие. Но на этом успехи кузнеца закончились - второй брат зашел-таки ему в спину и ловкой подсечкой свалил на ринг, после чего совершил удержание кузнеца и выиграл схватку. Она продолжалась секунд двадцать, что явно говорило об отточенной тактике братьев и отсутствия четкого плана у их соперника.
        -Перед вами только что был стремительный, захватывающий бой. Не беда, что претендент проиграл. Ему все равно достаются ваши аплодисменты. - Арчибальд буквально расплылся в улыбке. А кузнец с досадой уходил с ринга - он был явно расстроен. Надо было ему тренероваться, а не пить водку по трактирам.
        -А я тем временем представляю нашего второго участника. Он приехал к нам из прекрасного монастыря Ордена Солода. Зовут его - Игнациус. Поприветствуем.
        На ринг поднялся высокий парень, которому явно было чуть больше двадцати. Телосложением он явно не блистал, и Леха задался вопросом - как он собирается побеждать.
        -Ненавижу их... - прорычал про себя Тит.
        -Кого ненавидишь?
        -Этих выскочек из Ордена Солода. Они думают, что делают лучшее пиво, хотя это дрянь редкостная, хуже "Мочакова", а гонят под вывеской "Монастырского", правда добавляют, что оно из их монастыря. Сбывают они свое пиво в "Чарки", и оно там продается под видом фирменного. А так их пиво никто не покупает, потому что это пить невозможно. Да и магии они обучают паршиво, из их монахов очень низкий процент попадания в Академию - менее четверти.
        А тем временем Арчибальд снова ударил в свой гонг. Начался второй бой. Братья бросились на монаха с двух сторон, но тот неожиданно ушел от их атаки, совершив резкий нырок в сторону. Братья предприняли вторую атаку по тому же сценарию, но все снова завершилось ничем. Парень был проворен, однако этого было явно не недостаточно, чтобы победить.
        Близнецы решили сменить тактику - на Игнациуса бросился только один, а второй стоял в сторонке и не предпринимал никаких действий. Игнациус вновь ушел из-под удара и оказался за спиной своего врага, нанеся не столько сильный, сколько обидный пинок по филейным частям противника.
        Народ заржал на всю площадь. Но успех Игнациуса оказался для него ошибкой - он повернулся ко второму брату спиной. Тот не преминул воспользоваться своим шансом - с набегу он налетел на противника, обхватил его руками и совершил бросок назад, чем отправил претендента в нокаут.
        -Чтож и второй претендент оказался неудачником, но народ все равно приветствует отважного, - Арчибальд не унимался. - Ведь храбрость во все времена славилась не только в мире, но и за рубежом. А теперь позвольте представить вам третьего претендента. Такого участника у нас еще не было. Он пришел к нам из глубин земли, из Подгорного королевства, встречайте - Гугл.
        -Понаехали тут всякие дети гор! Ха! Убирайтесь в свой Дастан! Гномы - вот истинные Дети Гор! И сейчас вся их сила обрушиться на самозванцев! - Гугл неистовствовал. Это был классический гном. Примерно полтора метра ростом, кряжистый, широкий в плечах. Однако для гнома у него была какая-то жидкая бороденка, было такое ощущение, что она была кем-то солидно выщипана.
        -Мне кажется, или он действительно пьян? - спросил Сергиус.
        -В стельку. И как еще на ногах держится? - Тит был удивлен.
        -Мне нечего добавить, кроме того что бой начался, - и Арчибальд в третий раз за сегодня ударил в гонг.
        -Сила гор! - заорал Гугл.
        Братья не стали церемониться с пьяным гномом, видимо он вывел их из себя. Если предыдущих соперников они укладывали одним приемом, то гнома они начали медленно и методично избивать. При этом было непонятно, почему гном не сопротивляется. Он получал удары, вскрикивал, стонал, сгибался под натиском братьев, но ничего не делал. Когда после очередного удара, он загнулся чересчур сильно, один из братьев нанес ему сильнейший удар в затылок. Такого удара не мог выдержать даже гном. Он рухнул как подкошенный. На ринге сразу появились двое мужиков, в чьи обязанности входила эвакуация участников, которые не могли покинуть ринг на своих двоих. Они довольно бесцеремонно схватили гнома за ноги и потащили к краю ринга. Однако в этот момент Гугл очнулся.
        -Клянусь Силой Гор, я еще не проиграл! Я требую продолжить бой! Моя месть будет жестока и кровава! Он отмахнулся от носильщиков ногами, вскочил, ринулся с ринга, достал свой топор и кинулся обратно.
        -Сейчас я вам покажу, как жульничать! Вас покарают Духи Гор! Я стану чемпионом!
        -Мы должны его остановить! - Тит ринулся к рингу, по пути делая глоток из фляги. События развивались стремительно. Братья, поняв, что Сила Гор против топора не очень сильна, решили валить. Арчибальд спрятался за гонгом. Гугл уже почти добрался до сжавшихся в углу борцов, занося свой топор для свершения мести, как Тит нанес свой удар. Причем удар был не магического характера - обычный удар кулаком, правда усиленный магией. Удар пришелся прямо в висок подгорному воителю. Гном выронил свой топор и свалился на ринг. На ринге снова появились мужики-эвакуаторы, но на сей раз они подходили к гному очень медленно - не дай бог он очнется и схватит топор, который валялся рядом. Тит быстро подбежал к поверженному гному и забрал его оружие.
        -Господа! Я и мои друзья вынуждены забрать этого гнома с собой, так как ему нужна будет медицинская помощь. - Тит обращался и к носильщикам, и к Арчибальду, который уже вылез из-за гонга.
        Гном был изъят с ринга за минимальное количество времени, при помощи тех самых носильщиков. Арчибальд, поняв, что если бы не Тит, то его шоу накрылось бы медным тазом, причем с изрядной долей крови, великодушно одолжил спасителю телегу с двумя своими слугами, для того чтобы доставить гнома в "Плетущегося мула". Гнома еле втащили в комнату, ведь, несмотря на жару, он таскал на себе короткую кольчугу. Гугл был действительно пьян - его перегар мгновенно заполнил помещение.
        Сергиус достал из своего рюкзака перчатки, на столе появились различные бутылки, Тит принес таз с водой и подушку, которую подложили под голову гнома. Сергиус собирался с мыслями - готовился к обряду исцеления гнома. Состояние Гугла внушало опасения - он дышал редко и неглубоко, пульс еле прощупывался.
        -Ну и крепко ж ты его приложил. Еще бы чуть больше силы вложил, и он бы был уже покойником. А теперь, Тит, будешь помогать.
        Сергиус принялся медленно выпивать из различных бутылок. Закончив свои отпивания, он медленно с закрытыми глазами положил свою руку на огромную шишку гнома, в которую превратился пораженный висок, и опять начал мямлить про себя какие-то заклинания. Тем временем Тит тоже не сидел без дела - он с максимальной скоростью начал пить пиво. Из лежавшей на голове гнома руки Сергиуса потекло слабое свечение, которое медленно начало окутывать тело гнома, Тит резко прекратил сокращение литража пива и, подскочив к Сергиусу, положил руки ему на плечи. Сергиус начал медленно дрожать, как будто его колотил озноб. Через небольшое время дрожать начал и Тит. Было понятно, что заклинание дается им с трудом. Но тут Гугл начал ворочаться, Тит и Сергиус резко прекратили свои махинации и вздохнули с облегчением. Гном закашлялся и открыл глаза:
        -Где я? Что произошло? Я победил?
        -Нет, - ответил Сергиус очень уставшим голосом, он, пошатываясь, уселся на стул. - Ты, почтенный, решил выиграть нечестным способом и начал размахивать топором, и пришлось вмешаться нам, иначе стража разрядила бы в тебя свои арбалеты. После чего ты был доставлен сюда, где был исцелен от тяжелого ранения, которое могло отправить тебя на тот свет.
        -Горе мне, горе! - начал причитать Гугл. - Судьба злодейка, ставит мне препятствие за препятствием. Я хотел отправиться на Фестиваль Четырех Кубков, чтобы повеселиться, а потом выполнить свое предназначение.
        -А что за предназначение, если не секрет? - спросил Леха гнома.
        -Я хотел поступить в Академию, а то я уже устал жить в этой жуткой нищете.
        -Погоди, почтенный, но ведь гномы не могут быть магами?! - удивился Сергиус.
        -А я не гном, точнее не простой гном. Я происхожу из клана Медведки, и последние лет сто у нас начали рождаться дети с уникальными способностями - склонностью к магии. Я был одним из первых. К сожалению, нас не приняли в обществе и мы стали изгоями. Теперь у меня одна цель-стать первым магом, в чьих венах течет кровь гномов. Я также планирую создать клан Алкогномов, как я сам себя называю, и превзойти другие кланы, чтоб войти в число величайших героев нашего народа.
        -Ты хочешь создать пятнадцатый клан? Перевернуть все ваши устои, которые существовали тысячелетия? - Сергиус был в высшей степени поражен.
        -Кланов останется четырнадцать. Не мне идти против воли Горных Богов, создавших четырнадцать праотцов. Боюсь, что мне придется уничтожить один из кланов. И тогда я точно войду в число восьмидесяти восьми великих героев гномов.
        -Ты, уважаемый Гугл, забегаешь вперед. Сначала тебе надо добраться до Академии и стать ее студентом, а потом уже думать о клане.
        -Что верно, то верно. Эх, у меня и денег нет, чтобы на Фестиваль попасть, моя надежда была на победу в турнире, но и она рухнула.
        Лехе стало жалко гнома. Он понял, что должен уговорить Сергиуса и Тита взять Гугла с собой. Ведь какая же партия приключенцев без гнома? Да, и просто вместе веселее, тем более что гном наверняка может рассказать кучу интересных историй.
        -Ребят, надо выйти и поговорить, - сказал Леха, обращаясь к своим спутникам. Сергиус и Тит встали, все еще пошатываясь после сложного колдовства, и вместе с Лехой вышли за дверь их апартаментов.
        -Я так и знал, что ты будешь с нами разговаривать. Ты хочешь взять его с собой и сейчас будешь приводить аргументы по этому поводу. - Сергиус окатил Леху потоком слов, как только за ними закрылась дверь.
        -Ну... Вообще-то... - Леха мялся. Он не был готов к такому повороту, поэтому не знал что сказать.
        -А мне он тоже понравился, и я не вижу ничего такого, чтобы не брать его с собой. - Тит неожиданно принял сторону Лехи.
        -Тем более, что гномы - отличные бойцы... - попытался начать Леха, но нарвался на недоумевающий взгляд Сергиуса и Тита, и поспешил исправиться: - ... ну, кроме, конечно, этого.
        -Да ладно тебе, - Тит пытался найти весомый аргумент. - Он нас в дороге будет развлекать своими историями. Да и лишний спутник нам не помешает.
        -Ну ладно, черт с вами, возьмем его с собой. Доведем до Фестиваля, а там пусть катиться на все четыре стороны.
        -Ну, вот и славненько.
        Когда они вернулись в комнату, гном рыскал среди стоявших на столе бутылей и пытался найти полную. Увидав хозяев, он отпрыгнул от стола, всем своим видом показывая, что его не интересуют сосуды на нем.
        -Надо тут прибраться, а то вон сколько пустых бутылок на столе.
        -За нас не волнуйся, мы приберемся. Лучше скажи, хотел бы ты отправиться с нами - мы тоже едем на Фестиваль.
        -Конечно. Это прекрасно. Я так вам благодарен за это.
        -Скажи, а где ты живешь в Бардине?
        -В магазине. Я работаю охранником в ювелирной лавке и живу в подсобке.
        -Отвратительно. Почему ты не работаешь в кузнице? Это же ваше призвание. - Леха вновь поразился нестандартности гнома.
        -Меня не берут.
        -А ты пробовал?
        -Нет. Просто я ничего не умею. У нас, у гномов, чтобы тебя допустили до кузницы, надо закончить специальную школу. А иначе хоть куй ты трижды непробиваемые доспехи, тебя в настоящую кузницу не пустят и товар твой не купят. А если наймешься у людей и будешь ковать в их кузницах, тебя заклеймят врагом, и позор ты уже никогда не смоешь. В общем, школу я не окончил, даже не поступил.
        -А давайте пройдем во двор и я начну давать обещанные уроки для Лехи, и заодно посмотрим, что умеет наш гном, - сказал Тит.
        Они спустились во внутренний дворик, не забыв купить бутылку водки, две вина и пять бутылей различного пива.
        -Итак, давайте начнем с демонстрации Гугла. - предложил Тит.
        -С удовольствием, - ответил гном и накинулся на напитки.
        Его забег по бутылкам был довольно длителен. Он отхлебнул где-то треть литра водки, и около литра пива. Наконец, он закончил свой путь среди градусов и показал каким-то совершенно бешеным взглядом, что сейчас он будет колдовать. Он задрал голову к небу и начал выкрикивать какие-то непонятные фразы, видимо на своем гномьем языке.
        -Что он делает? - спросил Леха у Тита.
        -Не знаю. Странная у него манера колдовства, но поскольку он один из первых в своем роде, поэтому он ее создавал с чистого листа, хотя не спорю, она может работать.
        -Что-то не получается. Наверно, недостаточно выпил, - констатировал Гугл и снова принялся за бутылки.
        Еще примерно пол литра пива, граммов двести водки, и еле стоящий на ногах Гугл вернулся к своему ритуалу. Голова его теперь не только откидывалась назад, но и болталась из стороны в сторону, и складывалось впечатление, что она вот-вот оторвется. Глаза закатывались, слюна стекала, словно у бешеной собаки. Гном бормотал заклинания, а Сергиус и Тит смотрели на него, словно перед ними снова танцует эльфийка.
        Но вот гном что-то крякнул, его повело в сторону, он попытался удержать равновесие, предпринял усилие, но его повело в другую сторону. Гугл из последних сил выкрикнул какое-то проклятье на своем родном языке и рухнул на землю, а через несколько секунд раздался молодецкий храп, от которого аж уши закладывало.
        -По-моему, он ничего не умеет. Просто он надирается и получает свою порцию глюков. А из клана его изгнали, потому что он больной на голову. Леш, неужели ты все еще хочешь тащить его с нами? - спросил Сергиус.
        -Мы ему уже обещали. Тем более, что в пути с ним хлопот не будет - напоил и баиньки.
        -Ладно. Пока наш алкогном спит, можно начать наш урок, - сказал Тит и глотнул пивка из ближайшей бутыли. - Прежде всего, помни - маг должен пить, чтобы творить магию, но он никогда не должен напиваться. Хороший маг знает свою меру. Никогда, слышишь никогда, не пей больше, чем ты можешь. Теперь непосредственно к магии. Тренироваться будем с пивом, чтобы не устроить тут слишком сильного погрома.
        -Хорошо. Давай перейдем ближе к делу.
        -Во-первых, скажи мне, что ты чувствуешь, когда пьешь пиво?
        -Прохладу, расслабленность, иногда горечь.
        -Хорошо. Каждая составляющая ощущений отвечает за свою стихию магии, прохлада-вода, горечь-огонь, расслабленность - воздух. Когда ты пьешь, ты чувствуешь прилив сил?
        -Да. Но это быстро проходит и сменяется усталостью.
        -Правильно. Сразу после употребления тебя наполняет энергия, но она быстро рассеивается, поэтому пока этого не произошло, ее надо потратить. Уровень мага определяется эффективностью использования этой энергии, чем больше он тратит, тем хуже. То есть если маг выжирает много алкоголя, не важно какого, и при этом использует всю энергию на какой-нибудь розжиг костра, то он слабый маг. Уровень можно улучшить тренировками и специальными курсами, что собственно и преподаются в Академии. Вот, например, наш друг гном - не маг. У него уровень равен нулю или около того. А теперь приступим к практике.
        -Давно пора.
        
        
        
        Глава 7.
        Покидая Бардин.
        
        
        
        К вечеру Леха совсем утомился - Тит задал бешеный темп обучения. Сергиус удивлялся, как легко Алексею дается магическая наука - всего за несколько часов он научился чувствовать утечки силы, контролировать и использовать их. Заклинания пока не получались, но и то что получалось было невероятным - сам он обучался подобному несколько месяцев. Тит так же был доволен своим учеником. Если дальше Леха будет продолжать в том же духе, то он через пару недель будет готов к поступлению в Академию.
        Сам Леха сейчас вновь вернулся к размышлению о будущем. Его план оставался тем же - поступить в Академию, где найти способ вернуться обратно. Да, ему нравился этот мир, с его бессмысленными попойками, колоритными кабаками, оригинальными сортами выпивки, но он мало приспособлен к такой жизни, даже если станет алкомагом. Сколько времени прошло в его родном мире - Леха не знал. Хорошо если время здесь течет быстрее, и на Земле прошло несколько часов или хотя бы дней, а если нет. Что если там прошли недели или даже месяцы. О более страшных вариантах он не позволял себе думать, но они все равно просачивались в его голову.
        -Так, ребята, вам на сегодня хватит. - сказал Сергиус, входя во двор - сам он где-то пропадал почти час, и только сейчас вернулся.
        -Да, а то я уже утомился, - сказал Тит, вытирая пот со лба рукавом рясы, и сразу же потянулся за пивом.
        -Я встретился с тем менялой, он пригласил нас к себе на ужин и там обещал отдать обещанный бонус. У нас есть еще полтора часа, поэтому надо отнести нашего гнома в комнату и запереть пока мы не вернемся, а то боюсь, он может натворить бед.
        С трудом дотащив гнома до койки и буквально уронив его в кровать, они смогли перевести дух.
        -Ну и что будем делать эти полтора часа? - спросил Леха.
        -Пить. А заодно можно узнать, кто выиграл турнир по борьбе. - Тит явно не беспокоился о том, что в гости придет уже пьяный вдрызг.
        Они спустились в общую залу. Вечер еще окончательно не наступил, поэтому народа было мало, однако он постепенно подходил, что говорило о том, что вечером снова будет аншлаг. Они на сей раз не стали занимать стол, а уселись за барной стойкой.
        -Чего изволят мои любимые постояльцы? - воссиял хозяин заведения. Они уже попали в список лучших клиентов, так как приносили изрядную прибыль заведению своими не дешевыми заказами алкоголя и при этом оставляли хорошие чаевые.
        -Нам пива. Фирменного. Три. - ответил Тит на вопрос бармена.
        -Как изволите, - хозяин стал исполнять их заказ.
        -А не скажешь ли ты, как закончился турнир, любезный?
        -Братья выиграли в шестой раз. Турнир скоро даже смотреть не интересно будет - одни и те же победители.
        -А не подскажешь ли, где можно нанять лошадей для пути в Четыре Кубка?
        -Можно даже и у меня. Правда, у меня уже всех разобрали, но для вас я что-нибудь найду. Дайте мне один день.
        -Спасибо за помощь, - и Сергиус кинул бармену полновесный золотой. Тот сразу же схватил монету и убрал в мошну на поясе.
        Последующие полтора часа пролетели почти мгновенно, ведь всем известно, что с хорошей компанией и за выпивкой время летит незаметно. К естественному, не ускоренному ходу времени, их вернул Сергиус, заявив, что надо отправляться в путь. Тит нехотя оторвался от кружки - было видно, что никакие походы по гостям ему не нужны, раз и здесь можно влить в себя отличное пиво. Но все же склонность к халяве перевесила свое, и он нашел в себе силы оторвать свое тело от барного стула.
        -Ты хотя бы парадную рясу одел! - возмутился Сергиус.
        -Парадную рясу я одену только на Фестивале! Можно подумать поход к какому-то торгашу стоит того, чтобы нацеплять вещь, предназначенную только для торжеств, больших торжеств.
        -А что у тебя не одна ряса? - спросил Леха, чтобы не допустить ненужного спора.
        -У меня их три. Повседневная, коричневая, та, которая сейчас на мне. Красная, парадная, одевается на праздники. Серая, боевая, одевается, когда идешь в бой. А всего видов ряс шесть. Есть еще черная, белая и зеленая. В черной монахи работают, белая для обучения и ритуалов, а в зеленой мы сажаем кусты.
        -А когда ты поступишь в Академию, тебе же придется купить остальные три рясы.
        -Только две. Зеленая не нужна, в любом монастыре их хранятся сотни и сотни, да и пара тысяч есть в Академии. Но, насколько мне известно, монахи за последние лет триста не посадили даже одного куста. А хмель с солодом мы сажаем в черных.
        -А зачем же зеленые тогда вообще нужны?
        -Как зачем?! Кусты сажать, ты что, не понимаешь?
        -Кажется, понял.
        Лехе такое походу было не понять. Зачем держать специальные рясы для того, что ты не делаешь. Это все равно, что купить костюм для пасеки и не иметь ни одного улья. Логика была очень странной, но сделать с этим ничего было нельзя.
        Сергиус вел их согласно указаниям, которые ему при встрече дал торговец. Шли они той же дорогой, что и пришли в город. Им даже пришлось выйти в посад.
        -Он вроде как преуспевающий торговец, как мне показалось, так почему он живет в такой глуши? - спросил Леха.
        -А может он хочет заманить нас в "Чарку"? - опасался Тит.
        -Нет. "Чарка" в другой стороне от его дома, так что за это я не волнуюсь, - ответил Сергиус.
        Они сейчас свернули с того тракта, по которому прибыли в город и начали по узенькому переулку углубляться в жилые кварталы. Леха понял, почему посад считался пристанищем небогатых жителей, а то и вовсе бедняков. Чем дальше они уходили от тракта, тем менее приветливо выглядел окружающий пейзаж. Обшарпанные дома и обшарпанные заборы в скором времени и вовсе сменились какими-то развалинами. Вокруг них стояли покосившиеся халупы, перекошенные и почти разобранные по доскам заборы, на многих имелись следы огня.
        -Не нравится мне все это. Такое ощущение, что этот квартал недавно горел. - Сергиус тоже начал тревожиться по поводу того, куда они забрели.
        -Ну его в баню этого торговца, вместе с его бонусом и с его ужином, тем более что солнце уже село. - Титу здесь тоже не нравилось, к тому же ему не терпелось вернуться к кружке с чем-то бодрящим и освежающем или наоборот согревающем.
        -А мне кажется, что нас сюда заманили, чтобы ограбить? - предположил Леха.
        Сергиус и Тит не успели возразить, как из ближайших хижин, которые выглядели совсем уж не презентабельно, на них ринулись темные силуэты. Позади остальных ковылял силуэт на костыле, что выглядело бы смешно, если бы не вся опасность ситуации, в которой оказалась тройка алкомагов. Точнее двойка алкомагов, которые еще толком не прошли обучения, поэтому знавшие только основы построения и направления магии, и один простой подросток, который не мог ни кинуть огнешар, ни орудовать мечом, которого у него, к слову, не было. А против них выступал целый десяток головорезов. Единственное, что радовало в сложившейся ситуации - отсутствие у врага лучников. Времени на принятие решения не оставалось - бандиты почти окружили их.
        -Бежим! - крикнул Сергиус и ринулся к ближайшей хижине сквозь пролом в заборе. Тит и Леха ринулись следом. Им удалось добежать до хижины и захлопнуть дверь прямо перед носом разбойников. Но теперь дом был окружен и у них оставался только один выбор-бой.
        -Тит, твоя фляга при тебе? Хорошо. Тогда ты знаешь, что надо делать. Леха, постарайся спрятаться и не высовываться, а мы постараемся вдарить так, чтоб повернуть их назад.
        Леха поспешил спрятаться за груду непонятного хлама в углу и уже оттуда увидел, как Тит щедро вливает в себя содержимое фляги. Леха жалел о том, что ничем не может помочь своим товарищам, у которых оставалось всего несколько секунд на подготовку к бою. Тит оторвался от фляги и передал ее Сергиусу, который в отличие от Тита пил медленно, размеренно, наслаждаясь каждым глотком, хотя для наслаждения было выбрано не самое удачное время и место. Дверь ходила ходуном под натиском разбойников - петлям оставалось держаться совсем не много.
        -Я готов, - Сергиус отбросил пустую флягу в сторону, чтобы она не мешалась, и достал свой короткий клинок. Тит тоже занял боевую стойку. Оружия у него не было, поэтому ему приходилось надеяться только на свои кулаки и свои магические способности...
        ...Дверь сорвалась с петель и ввалилась внутрь хижины, а следом за ней в помещение ринулись бандиты. Тит решил повторить тот фокус, который он уже применял против бандитов на пути в Бардин. Он пустил огненную хватку. Однако неожиданно, бандиты поотскакивали в стороны и поток огня почти им не повредил. Почти, потому что бандит, вбежавший первым, все же не успел среагировать и превратился в кучку пепла. Уже пятеро разбойников прорвалось в хижину и они стали окружать Тита и Сергиуса, а тем временем остальные продолжали заполнять комнату. Один из наиболее храбрых налетчиков напрыгнул на Сергиуса с мечом, однако, тот все выпады в свой адрес отбил. Тогда их начали оттеснять в угол.
        Когда казалось уже, что план бандитов сработал, Сергиус вскинул руки и выронил клинок. Разбойники радостно кинулись на безоружных. Но Сергиус резко взмахнул руками в сторону нападавших, и в тех полетели осколки льда. Сразу трое свалились на пол, они были буквально истыканы тонкими ледяными иглами. Оставшиеся в живых начали медленно отступать к двери - они поняли, что шансов у них убавляется вместе с числом. Сергиус тем временем подобрал свой клинок, по которому тут же пробежала странная вспышка. Он направил острие прямо на очумевших от такого расклада разбойников, замерших у дверного проема. Ровно через секунду с острия сорвалась вспышка, и синяя молния врезалась ровно в сгрудившихся бандитов. Короткий вскрик, удар грома, и вот уже бандиты валяются на полу - двоих изжарило прямо на месте, и теперь их тела валялись ровно на выходе, одного выбросило из хижины на улицу, и он даже не шевелился. Зато двух других отбросило прямо к Лехе. Прежде чем Тит и Сергиус успели что-то предпринять, они прижали его к стене и приставили клинок к горлу.
        -Ну, вот вы и попались, - раздалось где-то за спиной у Сергиуса и Тита. Прямо за их спинами стоял тот самый торгаш, у которого они обменяли драгоценности по выгодному курсу.
        -Когда Гарольд приковылял ко мне и рассказал, что их постигла неудача и теперь сокровища достались магам, я устроил за вами слежку. Мне, конечно, повезло, что менять сокровища вы пришли ко мне, поэтому заманить вас и отомстить не составило труда. Теперь у меня будут и деньги, и сокровища, и удовлетворение местью. А теперь прощайте.
        Он развернулся и вышел из хижины, а за ним поковылял тот самый Гарольд, который выжил при неудачном нападении на алкомагов еще на пути в Бардин. Но не зря говорят, что злодей, заговорив с героем, лишает себя шанса на победу. Пока Сергиус делал вид, что внимательно слушает свой приговор, и выказывал всяческое смирение, Тит готовил заклинание, которое должно было их спасти. Более сложное чародейство он еще не творил. Для начала он сконцентрировал всю энергию, все градусы от напитков, выпитых за день в одном месте - в своих руках. Затем он начал медленно придавать форму той силе, которую он собрал, чтобы четко навести чары.
        Внезапно за окнами хижины посветлело, но это был не обычный свет, который бывает от солнца. Это было странное зеленоватое свечение, и свет этот был каким-то липким, если только к свету можно употребить это слово. В окно хижины всунулось облако дыма, которое по форме напоминало щупальце, как и свет за окном оно так же переливалось ярким изумрудным цветом. Щупальце ринулось на бандитов. В одно мгновение оно опутало и Леху, и удерживающих его разбойников.
        Леха почувствовал, как ослабла хватка и, что клинок, который упирался ему в горло, упал на пол. Дым, который окутал его и его пленителей, был каким-то странным. Он был почти не прозрачным, и словно имея свою волю, уверенно и бесцеремонно заползал в нос и рот, устремляясь к легким, сдавливая их. Леха понимал, что надо сделать всего шаг, чтобы не быть задушенным этим странными дымом, но на него напало странное оцепенение, безразличие к окружающему миру и прежде всего к себе самому. Каким-то шестым чувством он видел, что грабители уже валяются на полу и не подают признаки жизни, но он каким-то образом был еще жив, хотя в глазах уже началась пляска цветных кругов, разум туманился, а ноги подгибались. "Будь, что будет!" - подумал Леха и провалился в забытье...
        ...Пока Леху крутило в зеленом тумане, Сергиус и Тит взирали на происходящие с изрядной долей интереса.
        -Тит, ты превзошел себя - отличное заклинание, правда, немного опасное, - Сергиус похвалил товарища.
        -Спасибо, заклинание и правда великолепно, только оно не мое.
        -А чье тогда?
        -Не знаю, разберемся позже, а сейчас Леху надо вытаскивать.
        Тит, собравший энергию для не понадобившегося заклинания, теперь тратил ее на то, чтобы создать мощный поток ветра, раздувший бы кокон едкого тумана.
        Однако облако оказалось на удивление устойчивым, мощный ветряной порыв, созданный Титом, мог без особых проблем повалить с ног любого силача, а зеленый дым даже не думал развеиваться, он лишь легко поколебался, но остался на том месте, на котором и был.
        -Помогай! - закричал Тит. - Я не знаю, что это за дым, но заклинание высшей степени магической силы.
        Сергиус подскочил к Титу и начал щедро вливать силу в его заклинание, но это не приносило никаких результатов.
        -Кажется, у нас нет шансов. Мы его не развеем. Слишком силен тот, кто его наложил.
        Неожиданно в тумане появились первые просветы, и уже можно было различить фрагменты той картины, которая происходила в этом зеленом облаке. Тит и Сергиус увидели тело налетчика, того самого который удерживал меч около горла их друга. Его меч валялся рядом. Тит не стал дожидаться, пока газ развеется до конца и, сотворив простенькое заклинание, которое должно было защитить его от влияния отравы, шагнул прямо в объятья неизвестности. Леху он увидел сразу. Он лежал на животе рядом с тем разбойником, который угрожал ему перерезать горло. Тит схватил Леху за ногу и поволок на свежий воздух. Как только они выбрались из зеленого облака, к ним кинулся Сергиус, вдвоем с Титом они аккуратно, поддерживая Леху за ноги и за руки, вытащили того на улицу. Попав на свежий воздух, Леха залился жутким кашлем, и из его горла потекла зеленая жидкость. Поддерживая товарища под руки, они помогли ему избавиться от накопившегося в его организме яда.
        -Ты живой? - спросил Сергиус, как только Леша открыл глаза.
        -Вроде да. Только ужасно голова кружиться.
        -Ничего удивительного. Ты чуть концы не отдал. Ладно, тебя надо доставить в гостиницу, а утром, будем надеяться, тебе станет лучше.
        Они пошли назад, поддерживая Леху под руки, так как он почти не мог стоять самостоятельно и еле-еле передвигал ногами. Они спокойно прошли через ворота цитадели, их никто не попытался остановить или о чем-то спрашивать. Итак все понятно - несут алкаша, нажравшегося в "Чарке" до чертиков...
        
        
        ...Когда на утро Леха разлепил глаза, его словно ударило молотом - боль плющила череп вместе с мозгом. Кое-как поднявшись с кровати, Леха поковылял к столу - завтрак был накрыт, однако кроме него в номере никого не было. Усевшись за стол, Алексей принялся за салат с пивом. Потихоньку боль в голове начала отступать. Насытившись едой и алкоголем, Леха решил спуститься во двор, чтобы потренироваться с магией и попытаться вспомнить все, чему его учил Тит. Во дворе он неожиданно встретил Гугла, тот стоял с литровой кружкой пива, а на столике рядом стояло еще несколько тар с различными напитками.
        -Доброе утро! Сегодня, пока Тита нет, я буду учить тебя истинной магии гор!
        -Мне что-то не хочется магией заниматься?
        -А зачем тогда сюда спустился?
        -Подышать свежим воздухом!
        -Зря ты не хочешь у меня учиться. Я взываю к самим духам земли, и они наделяют меня силой недр. Мог бы и тебя научить, но ты решил пренебречь моим тайным знанием, но помни, второго раза не будет. Кстати, Сергиус просил сообщить, чтобы ты был готов - мы вечером выезжаем...
        
        ...Сергиус и Тит осторожно пробирались сквозь толпу, которая всегда заполняла улицы торгового квартала, особенно по утрам. Хозяйки спешили купить продуктов, чтобы посвятить весь оставшийся день готовке, подмастерья скупали непродовольственные товары, чтобы вовремя доставить их в мастерские, шныряли торговцы, косясь на цены прямых конкурентов, дабы подправить свои в правильную сторону. Рынок жил! Но ни Тита, ни Сергиуса не заботила эта рыночная суета. Они искали того, кто вчера чуть не отправил их в Земли Забвения. Они осторожно шли прямо к лавке торговца, подрабатывавшего на полставки предводителем разбойников. Они не собирались драться, они собирались предать его справедливому суду, а для этого его надо было не спугнуть, а тихо передать городской страже. Сергиус отметил, что, скорее всего, их похождения в посаде не остались незамеченными - количество патрулей на улицах выросло, стражи по двое-трое стояли чуть ли не каждые сто метров. Тит решил поинтересоваться, к чему на улицах столько стражи. На что получил ответ, что утром в посаде было обнаружено более десятка тел разбойников. Скорее всего,
они стали жертвами бандитских разборок, причем большинство негодяев погибло из-за магических травм, что может свидетельствовать о том, что на стороне нападавших действовал маг, возможно даже не один. Поэтому в городе введен план "Ятаган-3", но результатов он пока не дал. Зато нашлись очевидцы этого происшествия и уже составлен портрет предполагаемых преступников, а за их поимку обещано вознаграждение.
        -Что-то мне это не нравиться! - сказал Сергиус.
        -И не тебе одному! Может ну их этих разбойников, вместе с их Гарольдами! Свалим побыстрее на Фестиваль! А то вдруг нас еще загребут в темницу, за нападение и развязывание бандитских войн.
        -Может ты и прав. Но если мы вот так вот просто уйдем, то банда убьет еще кого-нибудь.
        -Да ладно тебе. Банды уже нет, их осталось только двое, да и Гарольд вряд ли теперь будет бандитствовать - ты его прилично напугал. Мы с тобой еще не маги и если нас схватят, то обязательно посадят, за несанкционированную магию. А там еще и на эшафот могут отправить.
        -Ну ладно, твоя взяла. Но давай договоримся, что как только мы закончим первый курс, то вернемся в Бардин и разберемся с этим товарищем.
        -Вот это я понимаю. Согласен.
        Они развернулись и пошли в гостиницу, где их уже ждал Алексей и валяющийся вдрызг пьяный Гугл.
        -Он снова хотел показать магию?
        -Да. И еще хотел меня научить магии гномов. Но, похоже, у него не хватило сил.
        -Не важно. Собираем вещи. В городе нас ищут из-за вчерашней бойни в посаде. Поэтому надо уходить как можно раньше. Тем более, что наши лошади готовы уже с самого утра.
        -А как же Гугл? Мы же договорились взять его с собой.
        -Кинем в телегу и пусть дрыхнет, а нам надо в путь.
        Через двадцать минут их скромная повозка тронулась в путь в направлении южных ворот Бардина.
        Интерлюдия 2.
        
        Черная скала, черный радиус стен, а за ним белая башня... Словно за те сто лет, когда здесь был последний путник, ничего не изменилось. Но сейчас башня не была мертва, в ее центральном заклинательном покое горела лучина. Там слышались чьи-то шаркающие шаги.
        Посредине огромного зала с колоннами все еще была нарисована пентаграмма, посредине которой, сжимая в высохшей руке зеленую чашу, лежал мертвец, лежал так же, как и умер сто лет назад, за столетие никто так и не нарушил его покой. До сегодняшнего дня.
        Сейчас же по зале, неуклюже шаркая ногами, вероятно страдая от старости, держа в руке факел и с его помощью зажигая лучины и свечи, расставленные по периметру залы, медленно двигалось низенькое существо. Силясь, страдая от боли, карлик старался закончить свое дело как можно скорее. Он ждал этого момента сто лет. Сто лет - огромный срок, тем более, когда ждешь. Ждешь, чтобы отомстить.
        Маленькое тщедушное тельце было утыкано пучками седых волос, торчащих в каком-то хаосе на посеревшей от старости коже. Этот гоблин был стар, очень стар. Из-за своего образа жизни, а гоблины любили воевать и драться, гоблины редко доживали даже до двадцати лет. Лишь те, кто стал вести мирный образ жизни, а таких было меньшинство, тем более что таких обычно презирали, могли прожить достаточно долгую жизнь. Но по меркам своего народа этот гоблин был почти бессмертным. Он уже сам не помнил, того времени пока не познакомился с Мастером.
        История самих гоблинов была скудна и печальна. Этот народ был выведен ради забавы древними магами, которые устраивали гладиаторские бои мерзких гомункулусов себе на потеху. Но однажды, мерзкие коротышки подняли восстание и смогли сбежать из одной лаборатории по массовому производству рабов. Отсюда и пошел род гоблинов. Их вожака, к слову, звали Гоблином. Несмотря на то, что гоблины были магически созданы, никто и никогда не считал их склонными к магии. Никто, кроме Мастера.
        Почти все гоблинские племена, кроме отщепенцев, предавших предков и ушедших в услужение к людям, были вне закона. Убить гоблина - доброе дело для любого самаритянина. И наш гоблин, которого, кстати, звали Грогом, не дожил бы до своих лет, если бы не Мастер.
        Племя Грога, как и остальные племена гоблинов, ненавидело людей. Те, впрочем, отвечали взаимностью и частенько устраивали засады на зеленокожих карликов. В одну из таких засад и угодил Грог. Нападавших было пятеро и среди них был один конный. Грог пытался сбежать, но пущенная кем-то стрела пробила ему голень. Тут бы и настал Грогу конец, кабы не вступился за него чародей, проходивший мимо. Чародей просто встал рядом с раненым гоблином, и люди сразу повернули назад, бросив попытки прикончить мерзкого карлика. На чародее был плащ Ордена. Он вылечил рану Грога и взял его с собой. Чародей, так и не открыл своего имени, но просил называть его просто Мастером. Он стал учить Грога магии. Так Грог стал первым волшебником своей расы. Он догадывался, что Мастер преследует какие-то свои цели, но, что это были за цели, Мастер не говорил.
        Грог учился очень быстро. Однажды летним вечером Мастер все-таки сказал, что ждет Грога в ближайшие недели. Он Грог, к сожалению Мастера, является подопытным кроликом в дерзком эксперименте. Мастер хотел доказать, что гоблины способны учиться магии, что они могут жить в мире с людьми. И чтобы доказать это Мастер пошел на риск. Он - могущественный чародей, самый молодой декан Академии в ее истории, лучший маг зеленой школы последнего тысячелетия, отверг принципы Академии, рискует своими должностями, чтобы доказать всем и каждому, что он прав. И Грог должен во имя их общего дела поступить в Академию.
        Грог не знал, что сказать. Пожалуй, впервые в истории человек жертвовал чем-то ради гоблина. Грог, не раздумывая, согласился следовать за Мастером, чтобы не случилось. И да, он поступит в Академию. Он стал тренироваться еще усерднее, пока они начали свой путь к Академии.
        Тот день Грог не забудет никогда. Он пришел на Фестиваль, но его нисколько не заботили пиво, вино, другие развлечения. Он шел вперед - прямо к площади Вступления. Именно здесь и именно в тот день проводились вступительные испытания. Он появился в толпе и прошел сквозь нее как сквозь масло, люди шарахались от него, как от больного проказой. Он вышел на площадь Вступления ровно в тот миг, когда новый ректор Академии, а профессор Морте стал им только пару лет назад, хотел уже завершить вступительные испытания, и тогда Грог изъявил свое желание сдать экзамен. Приемная комиссия загудела в возмущении. Профессор Морте не стал переходить к каким-либо прелюдиям, а сразу пустил в дерзкого абитуриента огнешар. Грог не без труда отвел шар в небо где, тот лопнул большой огненной вспышкой. Далее вскочил декан факультета Стихий и направил в гоблина пучок молний - атака была отражена. Деканы поднимались один за одним и пускали в ход свои чары - все их Грог отразил. Тогда с трибуны поднялся Мастер - он единственный не кинул в претендента ни одного заклинания.
        -Он более чем достоин учиться в Академии. И мне кажется, что пора нарушить наши древние запреты. Времена настали другие - все меняется. Я не удивлюсь, если лет через сто к нам в Академию начнут поступать гномы. Поэтому я спрашиваю, у вас, господа деканы, и у вас, Господин ректор, примите ли вы сего достойного абитуриента в наше скромное заведение.
        -Нет! Он не может быть достоин. Никогда не будет в Академии этого отребья. И пусть он назовет имя того, кто научил его этому искусству. Этот чародей будет немедленно разжалован и лишен всех титулов, если они у него есть.
        Грог молчал. Он никогда не придаст Мастера. Но тут произошло неожиданное.
        -Его обучил я. Если твои угрозы в силе, Морте, то я сам уйду, не хочу быть среди глупцов, однако я заберу то, что мне причитается.
        И с этими словами Мастер спрыгнул с трибуны и побежал в сторону главного здания Академии.
        В гоблина сразу же полетели боевые заклинания. Он отбил некоторые из них, потом бросился бежать. Он не помнил, как выбрался из города, как очутился в лесу. Карлик был ранен - его все-таки задел один из разорвавшихся рядом огнешаров. Но рана была не смертельна, и, не замечая, ее гоблин двинулся к своему поселку. Когда он совсем выбился из сил, он устроился на ночлег. Что случилось с Мастером, он не знал. Однако когда Грог заглянул в свой походный рюкзак, чтобы достать оттуда вяленого мяса и поесть, он с изумлением обнаружил там толстый свиток. Этот свиток содержал подробнейшие инструкции, что надо делать дальше, если он не поступит в Академию. В этом свитке все было расписано очень подробно. Этот свиток стал священной книгой для Грога. Исполняя волю Мастера, изложенную в этом свитке, он стал ждать. Ждать сто лет.
        И вот ожидание окончено. Вот загорается последняя лучина. Вот в старых руках Грога появляется бурдюк с абсентом. Вот его струя поливает истлевшее тело Мастера. А вот зажженный факел падает на то, что когда-то было Мастером. Разгорается пламя. И вдруг, как и сто лет назад вспыхивает зеленый огонь.
        Тело мастера поднимается в воздух, его начинает трясти в жуткой лихорадке, а за тем глаза Мастера открываются. Живые глаза. Пламя сходит на нет. Истлевшее тело опускается на ноги прямо в центр пентаграммы. Из него исходит зеленый пар, а руки сжимают зеленую чашу. Мертвец издает вопль, который больше походит на истерический хохот.
        -Добро пожаловать, Мастер. Мы готовы!-гоблин склоняется в уважительном поклоне.
        -Хорошо, Грог. Мы выступаем в мае.
        Часть 2. Орден Четырех Кубков.
        Глава 1. Фестиваль.
        
        
        
        Повозка медленно ползла по дороге... Вокруг тянулись сплошные луга и поля, и лишь изредка встречались небольшие, но ухоженные деревушки, а поэтому спать приходилось в основном прямо на обочине дороги. Такие ночевки под открытым небом были опасны, поэтому приходилось спать посменно, что сильно выматывало путников. Другим неудобством в дороге стала нескончаемая жара. Она началась в день выхода из Бардина и не прекращалась уже третью неделю. Именно из-за этой жары отряд передвигался медленно, особенно надолго останавливаясь в лесках, которые встречались еще реже, чем деревни, деревнях и около водоемов.
        Дни походили друг на друга. Пробуждение, завтрак, затем короткая магическая тренировка, и в дорогу. Обед обычно растягивался на несколько часов, когда стояла самая жара, грозившая воспламенить человеческую плоть. Лишь под вечер удавалось пройти еще немного на пути к цели. Путники еле-еле укладывались в график путешествия.
        Успехи Лехи впечатляли. Основы магической теории он знал в совершенстве, легко накапливал силу, легко перекрывал ее утечки, мог контролировать свое состояние при серьезных алкогольных нагрузках. Однако заклинания пока не получались. Но Тит все равно был доволен своим учеником.
        Как Леха и предполагал, что Гугл не даст им заскучать, так и получилось. Гном, который, как оказалось, любит не только выпить, но и поесть, оказался хорошим спутником - он никогда не отказывался сходить за дровами, разжечь костер, приготовить ужин, он постоянно травил байки о своей нелегкой судьбе и о былых героях своего народа. Были у Гугла и серьезные недостатки. Когда Гуглу первый раз представилась возможность показать свое кулинарное мастерство, он радостно потер руки и отправился варить какое-то таинственное рагу, как он утверждал, по старинному рецепту гномов. Рагу оказалось вполне съедобным, особенно с пивом, однако последствия секретного рецепта проявились лишь на утро, когда рагу дало о себе знать. На исцеление от недуга было потрачено полдня. Поэтому в следующий раз, когда пришла очередь Гугла кашеварить, то на его вопль: " Сейчас я вас всех накормлю!", было подмечено, что ему лучше не утруждать себя. А еще Гугл оказался чемпионом по храпу! Он поднимал такой шум, что, казалось, начался конец света, однако наутро Гугл утверждал невыспавшимся товарищам, что с помощью своей магии он
полностью контролирует свой храп! Гугла стали ставить в ночной дозор все чаще, дабы остальные могли нормально высыпаться.
        Несмотря на все трудности, которые почти всегда создавались алкогномом, друзья все-таки приближались к своей цели. Леха начинал привыкать мыться в реках и озерах, ходить похожим на бомжа, исключать из своей речи непонятные слова, типа мобильник, интернет и гейша. Он быстро набирался знаний о мире, которые он обычно черпал из разговоров с Титом и Сергиусом, а так же из баек Гугла. Правда, рассказы последнего были весьма однообразны.
        -Слушай, а почему ты рассказываешь все про гномов и про гномов, неужели ты не знаешь историй про людей, эльфов или хотя бы орков.
        -Потому что гномы - величайший народ, а все остальные нам завидуют. Чем могут похвастаться остальные? Эльфы - задохлики, хоббиты - слабаки, орки - тупицы, гоблины - уроды...
        -А люди?
        -А люди ничего не понимают в ремеслах... Покажи мне хоть одного человека, который бы ковал лучше, чем гном.
        -Я, - вмешался в разговор Тит. - Я брал несколько уроков, а ты насколько я знаю, вообще ковать не умеешь.
        -Я алкогном! - начал горячиться и повышать голос Гугл. - Зато в отличие от других гномов я колдовать умею.
        -Может, прекратим этот ненужный спор и сядем, наконец, обедать? - Сергиус заметил, что дело может дойти до потасовки и поспешил разрядить обстановку.
        В конце третьей недели пути, а именно на девятнадцатый день, стало заметно приближение к крупному очагу цивилизации - количество деревень возросло, стала попадаться конная стража, увеличилось количество всадников и повозок в приделах прямой видимости. Главное, что стали чаще попадаться трактиры. Теперь они стали каждую ночь останавливаться в комфортных условиях, отдохнуть от дневного перехода, сытно покушать и обильно выпить, выспаться вдоволь. Еще один признак приближения к месту проведения Фестиваля - улучшение качества продаваемого в трактирах пива. В первые недели пути пиво, продаваемое в редких трактирах, было совсем мерзкое, но приходилось довольствоваться им, так как другого просто не было. Теперь же всего в паре дней пути от Академии появились старые знакомые и многое другие сорта пива, водки и вин. Теперь, поужинав, они не торопились, как раньше лечь спать, а подолгу сидели в зале и пили пиво, вознаграждая себя за две недели воздержания, когда приходилось экономить еду и алкоголь.
        Когда на двадцатый день пути они двинулись в путь, то с трудом смогли выбраться на тракт - плотность движения заставила вспомнить Леху о московских пробках. Вскоре им встретился указатель гласивший, что до Ордена осталось всего пять лиг пути.
        -Кто-нибудь имеет представление о том, где мы остановимся, когда приедем в Орден? - Леха задался своевременным вопросом.
        -У нас в монастыре все монахи, которые уходили на учебу, останавливались в "Келье". Сей трактир содержат двое монахов из нашего монастыря, там только наше монастырское пиво, неплохая еда и недорогие комнаты.
        -Вот и не будем ломать голову, остановимся там! - сказал Сергиус.
        -А на Фестивале кроме пива и еды есть другие развлечения? - Лехе хотелось повторить их похождения в Бардине, только без гоблинши.
        -А что еще может быть надо кроме этого? Ну, если хочется экзотики, то можно сходить на показательные выступления мастеров-кальянщиков.
        -Сходить в музей гномов! - заорал Гугл резко, чем изрядно напугал спутников. - Мои сородичи постоянно привозят экспозицию на Фестиваль, там можно ознакомиться с историей нашего народа, посмотреть на выдающиеся достижения в различных областях.
        -А что!? Можно и сходить, тем более что до вступительных экзаменов у нас будет целых шесть дней, и их придется чем-то занимать.
        -А еще я предлагаю сходить в музей при Академии, где можно ознакомиться с историей магии и с выдающимися магами прошлого, - Сергиус как всегда хотел использовать свободное время с пользой.
        Последние пять лиг стали настоящим испытанием для их четверки, время тянулось до невозможности медленно, так же медленно, как и сокращалось расстояние до заветных ворот. Гугл ворчал, что пришло время алкогномов, и только гномы способны спасти мир от мерзких людишек.
        Но все рано или поздно заканчивается. Вот и дорога до Ордена Четырех Кубков кончилась. Леха увидел огромную стену, раза в два выше стены Бардина. На верху стены через равные промежутки были установлены каменные статуи каких-то крылатых тварей. Через каждые пять статуй из стены выдавалась башня, из крыши которой периодически вырывалось пламя. Город был укреплен по самое некуда.
        На входе стоял десяток солдат и один маг средних лет в желтом одеянии. Их работа состояла в досмотре, взимании пошлины. Контроль проходил быстро, надолго никто не задерживался. Пока не пришла пора Лехе с товарищами отвечать на вопросы.
        -Добрый день! Рады приветствовать вас на нашем Фестивале, - пробасил начальник караула. - С какой целью прибыли в наши края?
        -И вам здравствовать! - начал разговор Сергиус, как самый дипломатичный из квартета. - Прибыли мы для дегустации напитков всех сортов, а также для поступления в прославленную Академию.
        -Все четверо? - прищурился маг в желтом.
        -Да, уважаемый. Мы хотим стать дипломированными специалистами.
        -А если не дотяните. Вдруг вас хватит только на звание бокалолавра.
        -Мы справимся.
        -А что это с вами за карлик? - маг кивком указал на гнома.
        -Это кто тут карлик?! - завопил Гугл и выхватил топор. - Ты у меня за карлика ответишь? Я - алкогном. Ярость гор растопчет твое тщедушное тело.
        Как только гном начал свою тираду, стражники подняли копья наизготовку, нацелив их на дерзкого. Трое солдат вскинули арбалеты. Стража не зря ела свой хлеб.
        -Еще один шаг, гном, и твое тело пойдет на корм для нашего зоосада.
        -Простите великодушно нашего товарища, он просто встал не с той ноги и в отхожее место не сходил - вот и злится на всех с самого утра. - Сергиус стремился замять ситуацию и сунул начальнику караула на два золотых больше, чем было положено.
        -Отхожее место вдоль стены направо. Пусть обязательно сходит, - крикнул маг в желтом вслед, пропуская их телегу в ворота.
        -Ты не мог чуть-чуть потерпеть! - накинулись на Гугла Тит и Сергиус, сразу, как только они отошли на приличное расстояние от ворот. - Из-за тебя нас могли в город не впустить. Да что там не пустить, тебя могли вообще превратить в ежа, алкоежа.
        -Ну извини, Тит! Я не могу терпеть, когда мне всякие людишки кидают в лицо такие оскорбления.
        -Тебе за твое размахивание топором вообще могли прописать болт в голову.
        -У меня все было под контролем - мои магические способности велики и мне ничего не стоило бы поймать их болты или испепелить их еще в полете.
        -Ой, да что с тобой разговаривать, - и Тит махнул на гнома и пошел показывать дорогу к "Келье", в которой они договаривались остановиться.
        Несмотря на то, что Фестиваль уже начался, народу в замке было мало. Апогея Фестиваль достигал в последние дни, а кульминацией становились вступительные испытания в Академию и последующие торжества. До испытаний было еще шесть дней, поэтому можно было и расслабиться. Леха смотрел по сторонам, стараясь не упустить ни одной детали. Город внутри был очень похож на Бардин, но только на его центральную часть.
        Здесь вообще не было халуп, хижин и прочих хибар. Вокруг стояли респектабельные дома, лавки зажиточных купцов и мастеров-ремесленников. Оно и понятно - в городе магов жили лучшие представители своих профессий. На глаза Лехе постоянно попадались маги, которые спешили каждый по своим делам. Они были одеты по-разному, но в их одеждах были только четыре цвета - черный, желтый, белый и красный. Плюс различные комбинации этих цветов.
        -Они одеваются согласно своим пристрастиям, маги красной школы ходят в красном, желтой - в желтом и так далее. Если в одежде два цвета, то это значит, что маг использует две школы, три цвета - три. А вот ректор Академии носит одежду пяти цветов, так как владеет редчайшей зеленой школой, - пояснил Лехе Сергиус. - У меня папа тоже здесь обучался и носит бело-желтое одеяние.
        -Долго нам еще тащиться? - крикнул Гугл, гордо восседавший в телеге, в то время пока его друзья шли пешком. - Я устал.
        -Почти пришли, сейчас минуем Малую Рыночную площадь и все.
        Они вступили на рынок. Малая Рыночная площадь по размеру была как весь рынок Бардина. Здесь можно было купить все, что нужно простому человеку - еду, домашнюю утварь, одежду. Для магов существовал отдельный квартал, где торговали магическими предметами. Был еще и Большой торг на Большой Рыночной площади, но он во многом был похож на своего младшего собрата.
        -А вот и "Келья". - сказал Тит, указывая на низенькое здание с небольшой, но крепкой деревянной дверью. - Вы не смотрите, что дом такой мелкий, там все под землей, как в настоящем скиту.
        Внутри "Келья" действительно оказалось очень просторной. В отличие от большинства таверн, в которых Алексей и сотоварищи побывали, в кельи фактически не было общего зала. Все помещение было разделено перегородками, которые образовывали уютные комнатки с мягкими кожаными диванами. Так на стенах повсеместно висели рясы, кружки, гербарии из хмеля и солода и другие атрибуты монастырской жизни. Еду и напитки разносили официантки явно не монашеского вида. И хотя они носили те же рясы, что и Тит, их длинна вряд ли заставляла думать о смирении и воздержании. Мимо них чуть ли не бегом проскочила невысокая брюнетка, держащая над головой поднос, уставленный пивными кружками. Леха, да и не только он, проводил официантку похотливым взглядом.
        -Надо найти хозяина, - и Сергиус двинулся в какую-то нишу, находившуюся напротив входа. Раздвинув занавески, он увидел то, что искал. За простым деревянным столом в небольшой комнатке, заставленной бочками всех размеров, прямо на одной из них восседал солидного вида старый монах и попивал что-то из простой деревянной кружки. Солидность старого монаха выпирала даже через совершенно безразмерную рясу.
        -Что угодно молодым господам в моем скромном заведении?
        -Мы бы хотели снять комнату для четверых. До конца Фестиваля. Мы собираемся поступать в Академию и с нами даже есть один из монахов Ордена Хмеля, - Сергиус вновь начинал разговор.
        -Отрадно видеть своего земляка, - довольно подхватил монах. - Ох, я забыл представиться. Меня зовут Ромул и я основатель и бессменный владелец "Кельи". Вам повезло - у меня еще остались свободные комнаты. Я всегда оставляю несколько мест для абитуриентов Академии, ведь каждый год хоть один монах нашего ордена да останавливается в "Келье".
        -Весьма рад слышать о процветании вашего бизнеса, но можно уже пожрать и выжрать, - терпение гнома вновь лопнуло. - Я устал.
        -Простите нашего горячего друга, - Тит не без труда вытолкал Гугла из каморки.
        -Не будем тянуть кота за хвост, - и, порывшись на полке, сплошь заваленной каким-то хламом, Ромул выудил ключи от их комнаты. - Можете располагаться. Вам обед подавать в комнату или в зал?
        -В комнату. Мы бы хотели еще спросить, нет ли у многоуважаемого Ромула расписания мероприятий Фестиваля?
        -Конечно есть. Расписание вам принесут вместе с едой.
        -Тогда мы пойдем распаковывать вещи.
        -До свидания, господа, - Ромул сделал огромный глоток из своей кружки и, мощно рыгнув, вновь погрузился в свои дела...
        ...Комната оказалась большой, скорее даже квартира, в ней было аж две залы. В маленькой располагались три кровати, а в большой - стол, кровать, пара кресел и несколько стульев. Как отметил Тит, это был номер высшего уровня.
        -Кстати, Тит, ты говорил, что возглавляют сие заведение два монаха, а Ромул говорил о себе как о единственном владельце. - намекнул Леха.
        -Ну, я не в курсе местных дел.
        -Зато я в курсе, - на пороге возникла официантка, как и другие одетая в очень приятную для мужского взгляда рясу. - Месяца три назад они напились и на спор решили поохотиться на троллей. Они ушли в леса, а через несколько дней Ромул вернулся и сказал, что Тиберия убили тролли, хотя тело его так и не нашли. Поговаривают, что Тиберия убил сам Ромул, но это только слухи.
        Официантка, пока никто не успел опомниться от ее появления и занимательного факта из жизни хозяина, быстро накрыла на стол, расставила посуду и яства и скрылась за дверью.
        -А из какого они монастыря? - промямлил Леха, он все еще находился под впечатлением.
        -Что? Монастыря? Скорее всего, она никогда не была в монастыре. Просто официантка, с улицы. Мда... - Тит тоже был впечатлен.
        -И что у нас здесь, - Сергиус развернул программу Фестиваля и принялся ее внимательно изучать. Гном видимо имел иммунитет к женским чарам (хоть где-то его магия работала), поэтому, как только официантка покинула комнату, он накинулся на еду.
        -Вот оно! Турнир по магической борьбе. Сегодня четвертьфиналы! Пойдем? - Сергиус умоляющими глазами смотрел на остальных.
        -А как же музей гномов? - возмутился Гугл. - Мы пойдем туда или я сотру этот мерзкий город с лица земли с помощью ярости гор.
        -Мы пойдем туда завтра утром. Музеи с утра, бухло - днем, вечером - активный отдых или культурная программа. На каждый день есть свое расписание и все очень хорошо сходиться.
        
        
        День 1.
        
        Утолив жажду и основательно перекусив Леха, Тит и Сергиус вышли на улицу и двинулись на стадион, где должны были состояться магические бои. Гном остался в номере, мотивируя это тем, что не готов смотреть на неудачников, ведь никто из них не сравниться с ним, подгорным колдуном.
        Соревнования начинались в семь. Сейчас уличные часы показывали пять, а это значило, что в стадионном баре, они еще смогут перехватить по три-четыре пива, прежде чем отправиться на трибуны.
        Леха отметил про себя, что город гораздо чище чем Бардин, здесь постоянно попадались скверы и аллейки, то есть те островки зелени, которые так радуют глаз городского жителя. Так же не укрылось от его взгляда обилие часов на улицах. Большинство были водяного типа, но были и механические, расположенные под крышами высоких зданий, а также кое-где на башнях крепостных стен.
        -А кто делает эти часы? Я имею в виду механические.
        -Их делают в мастерской мастера Динамикуса. Его когда-то выгнали из Академии за неупотребление, и он организовал свою мастерскую, где докопался до секрета таких часов. Он стал очень большим мастером всяких технических штучек.
        -Ересиарх, - пробормотал Тит.
        -Что? - переспросил Леха.
        -Отступник. Как можно бросить такое приятное занятие, как магия, и уйти в какие-то бредовые псевдонауки. Его бы по-хорошему надо сжечь, жаль, что монастыри давно закрыли отдел хмельной инквизиции.
        -Какой инквизиции?
        -Хмельной. Эта организация занималась поиском, поимкой, судом и казнями еретиков, то есть тех, кто совершал преступления магического характера или тех, кто призывал отказаться от магии. Инквизиторов готовили в монастырях, но уже лет пятьсот ее отменили за неимением достаточного количества еретиков. Вот этим и пользуются всякие негодяи.
        Тем временем они уже подошли к стадиону. Стадион надо сказать подозрительно напоминал римский колизей, только целый. На входе стояло несколько воинов и маг в красном. Как и на городских воротах, их задачей было взимать входную плату. Выплатив положенные деньги и выведав, где находиться место для пропоя, они двинулись на трибуны. Поскольку они пришли довольно рано и трибуны были почти пустые, то им достались отличные места рядом с розливом пива, да и до гигиенических комнат было рукой подать. Единственное, что Лехе не понравилось, так это лавки. Они были жесткие и низкие, так что сидеть приходилось, вытянув ноги, что было не очень удобно. На противоположной трибуне находились элитные места, они были задрапированы бордовыми тканями с изображением герба Академии - пивная кружка, за которой были перекрещены свиток и посох, а над кружкой колпак мага.
        В расписании значились четыре боя - четвертьфиналы. Пока до начала оставалось еще время, Леха выведал у Сергиуса правила. Два мага выходили на арену и начинали перекидываться заклинаниями, можно было использовать рукопашный бой, но его применяли сравнительно редко. Заклинания впрочем, годились не все, нельзя использовать заклятья, убивающие мгновенно, запрещались масштабные чары, типа огненного дождя, нельзя было призывать чары, которые невозможно или трудно контролировать. За всеми этими правилами внимательно следили судьи из числа преподавателей Академии, они же и занимались последствиями применения чар, если эти последствия угрожали жизни или здоровью зрителей. Тот, кто нарушал правила, снимался с соревнований.
        -Ого! - внезапно произнес Сергиус, внимательно изучавший программу соревнований. - В одном из боев будет участвовать аспирант Академии. Обычно недавние выпускники не участвуют в подобных турнирах, а этот не только участвует, но и дошел до четвертьфинала, играючи пройдя все отборочные поединки. Но что еще более интересно, здесь написано, что он использует морфинг - превращается в медведя. Кстати, заявлен он под именем Медвед. Причем на сегодняшний бой он является фаворитом. Коэффициент всего полтора, то есть почти все уверены в его победе.
        Выбор пива в местном баре был скуден. И не одного известного сорта. Пришлось брать пиво "Арена". Пиво было нефильтрованным, но весьма мерзким. Леха даже боялся представить, что из себя представляет более дешевое "Студенческое" и "Народное". Дороже был только "Гладиатор", но он был слишком дорог. Под пиво решили взять легкой закуски - в данном случае орешки. Хотя Леха не отказался бы от чего-то более солидного, например, шашлыка или мяса птицы нарезанного с овощами в пшеничной лепешке с соусами.
        По непонятной причине трибуна, которую они выбрали, была пустынна. Если на другие сектора постоянно подходил народ, то вокруг Лехи и остальных не было никого. Но вот на трибуне появился еще один человек - он сразу направился в бар. Видимо этот парень был весьма прожорлив - он взял себе сразу три шпажки шашлыка, две порции нарезанного птичьего мяса в пшеничной лепешке (разумеется, с овощами и соусами), порцию вяленых мясных ломтиков, котлету в булке и литровую кружку с пивом. Особенно не церемонясь, он уселся прямо рядом с Лехой. Он был довольно высок и, не смотря на огромный аппетит, притом явно хронический, он не страдал излишним весом. На вид ему было примерно двадцать, но его глаза говорили о том, что половину этого времени он провел за столом, причем явно не за тортами. Он носил популярную прическу - волосы до плеч. Хотя стричься в этом мире было не особенно модно. Парень весьма быстро расправился с котлетой в булке и принялся за шашлык.
        -А вы за кого пришли поболеть? - встрял обжора между первой и второй шпажками.
        -Просто пришли посмотреть бои. Мы вообще здесь в первый раз, - начал было Леха, но притих, увидев как округлились глаза у его неожиданного собеседника. - А что-то не так?
        -Да, нет. Просто это белый сектор.
        -Что за белый сектор? - Тит опередил Леху с вопросом.
        -Белый сектор-место для самых ярых болельщиков. Именно на этих местах происходят беспорядки, драки и даже убийства. Это самые опасные места на стадионе.
        -Спасибо за предостережение. Кстати, меня зовут Тит, это-Леха, а это - Сергиус. - представил Тит.
        -Корнелий. Но все зовут меня Медвед.
        Рты разинули все - даже Сергиус. Молчание нарушил Тит.
        -Тебе же совсем скоро выходить на арену, а ты тут объедаешься.
        -Это очень важно. Я готовлю переворот в науке, именно за этим я и стал аспирантом. Я изобрел новый вид магии.
        -Но ведь это невозможно. Все, что можно знать о магии, уже записано в энциклопедии. Можно с уверенностью сказать, что мы знаем об алкомагии все.
        -А мне не надо пить, чтобы колдовать. Достаточно просто есть. Я называю это магией еды. Она конечно менее эффективна, чем традиционная магия, но она есть. И я ее первый адепт. Если защищу диссертацию, то меня могут взять на должность профессора. Говорят, что даже кафедру откроют.
        -А ты на какой магии специализируешься? - задал вопрос Леха.
        -На белой, желтой и красной.
        -А как ты превращаешься в медведя?
        -Я из племени Лима, что живет далеко на юге. Некоторые наши мужчины получают покровительство животного, в знак которого родились. Тогда им наносят ритуальную татуировку-тотем, которая и дает возможность трансформации. Я родился в знак медведя.
        -То есть таких, как ты много? И что ты вообще делаешь здесь? Почему не со своими соплеменниками?
        -Хранителей тотемов всего 12. Когда кто-то умирает, то его тотем передается первому рожденному в нужный знак. А на севере я оказался, чтобы научиться магии. Я - сын шамана. Но чтобы занять место верховного шамана, надо окончить магическую школу. Поэтому меня отправили учиться сюда, но, если честно, возвращаться домой мне не хочется. Там скучно. Ну ладно, я совсем с вами заболтался, а мне пора готовиться к бою, - с этими словами он поднялся и скрылся в проеме, ведущем в подтрибунное помещение, унеся с собой остатки своей трапезы.
        Вернувшись к созерцанию арены, Леха заметил, что на ней появилось несколько столов и бочек. Трибуна, на которой они сидели, так же начала заполняться народом - уже собралось более полусотни зрителей. У большинства из них были раскрашены лица, многие тащили плакаты с именами своих кумиров. Большинство фанатов были сильно навеселе. Садились они на расстоянии друг от друга, хотя и образовалось несколько групп, видимо болевших за одного и того же бойца.
        -Интересно, а почему болеющих за разных бойцов, сажают на один сектор, это же небезопасно!? - удивился Леха.
        -Зато, наверняка, очень интересно.
        А тем временем, на арене наметилось оживление. Столы с магическими ингредиентами уже были установлены. Двое мужиков со швабрами убирали пустую тару, валявшуюся на арене еще с прошлых матчей. Оживление передалось и на трибуны - болельщики начали разворачивать транспаранты со своими кумирами и начали скандировать речевки, стараясь переорать своих оппонентов. Больше всего поклонников было у местного чемпиона, скрывающегося под кличкой Гефест. Как пояснил Сергиус, Гефест заявлен на бой вечера - бой против Медведа.
        Несмотря на то, что белый сектор изобиловал колоритными персонажами, среди них все равно выделялся один странный тип. Он сидел на несколько рядов впереди от Лехи, и вокруг него образовалось свободное пространство. Тип отличался ростом под два метра, солидным объемом мышц. Он был закован в сплошной стальной нагрудник, остальное тело скрывала кольчуга. Рядом с ним на расстоянии вытянутой руки стоял огромный молот.
        -Что это за тип? - Леха надеялся получить ответ от Сергиуса, который выжимал все больше и больше информации из небольшого листка с программой боев.
        -Это главный фанат Гефеста. Отличается очень буйным нравом - в прошлом сезоне по его вине предположительно погибло от 20 до 30 человек.
        -Дамы и Господа, я требую минуточку внимания, - раздалось с трибуны напротив. - Мы приветствуем вас на данном мероприятии, и напоминаем, что организаторы не несут никакой ответственности за возможные жертвы и вероятные увечья, равно как и за причиненные разрушения. А судить сегодня будет многоуважаемый декан Академии, магистр красной и белых магий - профессор Пау.
        -Я, в общем-то, рад, что, например, наш аспирант, например, будет рубиться в четвертьфинале, желаю всем удачи! Надеюсь, зрелище будет диким и угарным, - видимо поприветствовал зрителей декан Академии.
        -А теперь пусть будет бой!
        На арене появились первые участники. Трибуны взорвались восторженными воплями. Двое на арене пожали друг другу руки, церемониально поклонились и начали расходиться в разные стороны - к столам, где их уже ждали разные напитки. Если исходить из расписания боев, в которое Сергиус вцепился, как утопающий в соломинку, то на арене сошлись маг желтой магии по прозвищу Капитан Ярость и Стальной кулак-маг черной и красной школ. Про себя Леха отметил, что прозвища у них совершенно несуразные и попросту глупые.
        По правилам бойцам давалась одна минута на активную подготовку, потом раздавался сигнал о начале поединка. Пополнять запас градусов можно было каждые три минуты - во время перерыва, который длился минуту. А потом бойцы сходились еще раз. И так до тех пор, пока не определиться победитель.
        Оба мага пили медленно, смакуя предоставленные напитки. Но если Капитан Ярость, его можно было узнать по длинному желтому плащу с высоким капюшоном, пил пиво, то его соперник налег сразу на беленькую.
        -Ага, - подумал вслух Сергиус. - Он начал не с родной школы, видимо хочет приберечь ее для контратаки, когда противник должен будет использовать нехарактерные для него направления.
        На Сергиуса зашипели несколько недовольных зрителей, но большинство разразилась негодующими выкриками: - Молчи, умник!
        Вот маги закончили утолять алкоголод и встали в позицию, готовые к началу. Первый удар нанес Капитан, он решил не особо выпендриваться и пустил в противника две огненных стрелы. Стрелы, однако, были не простые - запущенные в разные стороны, летящие по эллиптической траектории, они обрушились на Стального Кулака с двух сторон. Тот выбросил на встречу сгустки холода, которые, столкнувшись с огнем, аннигилировали друг друга. Капитан ярость тем временем продолжил свой натиск. Он бомбардировал соперника не переставая. В ход шла стихийная волшба - свистели искры, летели булыжники, обрушивались водяные столбы, грохотали молнии. Щиты, выставляемые Кулаком, принимали на себя весь удар, однако было видно, что поддержание щита дается Кулаку все тяжелее и тяжелее. И все-таки он выдержал. Три минуты иссякли, и бойцам разрешалось еще выпить. Капитан Ярость грустно посмотрел на стол, где больше не было его любимого светлого пива, и взял кружку с темным.
        -Все верно. Кулак прав, во втором раунде Капитану придется колдовать не при помощи своей любимой желтой школы, а с помощью родственной черной. То есть эффективность его заклятий падает примерно на двадцать процентов. Мне кажется, что Кулак должен перейти в наступление и победить, - комментарии Сергиуса явно не нравились окружающим, особенно болельщику Гефеста, который оглянувшись, кинул совершенно однозначный взгляд на Сергиуса.
        Начинался второй раунд. И подобно первому, начался он с атак Капитана, который усилил свой напор, швыряя во врага огненные шары с феерической скоростью. Кулак снова оборонялся. Однако было видно, что выпивший вина теперь он держался намного уверенней. Но когда прошло где-то половина времени ситуация на арене резко поменялась - запал Капитана иссяк. Он теперь начал больше двигаться из стороны в сторону, почти совсем перестав метать во врага огонь. И тут Кулак нанес свой удар.
        Сначала ничего не происходило, только капитан как-то странно застыл на месте. Затем внезапно Леха ощутил мощный толчок силы. На месте, где только что стоял Капитан Ярость, возник смерч. Он подхватил Капитана и начал яростно мотать. Но схватка не закончилась - Капитан не стал сдаваться. Он собрал все силы и ударил. Нет, ему не удалось причинить сопернику никого урона, однако смерч как-то внезапно исчез и бросил желтого мага на песок арены. Он пытался подняться, но тут почти мгновенно к нему подлетел Кулак и нанес один единственный удар. Капитана подкинуло вверх - песок арены оросился красным, кто-то даже насчитал пять зубов, разлетающихся в разные стороны. Железный Кулак оправдал свое прозвище - он победоносно вскинул правую руку, на которой блеснула латная рукавица. Толпа довольно завопила, приветствуя первого полуфиналиста.
        Участники второго боя были еще интереснее, чем первого. Вначале на арене появился настоящий эльф, одетый в зеленое, лицо его было скрыто шелковой маской - видны были только глаза. Вторым на арене показался какой-то дед, одетый в классический балахон белого цвета с капюшоном, его длинной седой бороде позавидовала бы половина гномов. Участников звали Зеленый Лист и Серый Странник соответственно. Зеленый специализировался на вине, а серый на водке.
        -А почему эльф одет в зеленое, а не в красное? - спросил Леха у Сергиуса, которой познал все тайны вселенной с помощью куцей брошюрки.
        -Здесь написано, что он не учился в Академии, а познал магию в эльфьих школах, поэтому на него не распространяется правило цвета, хотя многие про него нынче забывают и так.
        Решив не затягивать бой, участники сразу принялись за свои фирменные напитки.
        -Очень интересно. Победа может достаться любому из них с равной степенью вероятности. Я даже и не знаю, что и сказать. - причитал Сергиус.
        -Заткнись! - взвизгнул кто-то на верхних рядах и Сергиус немного притих.
        Бой начался с эффектной атаки Странника - на Зеленого прямо из рук Серого ринулся поток слепящего света. Зеленый был готов к этому - прямо перед ним из воздуха соткался огромный зеленый лист, погасив этот напор, но и сам пожелтел и рухнул на землю. Атака эльфа была неожиданной и для зрителей, и, что самое главное, для его противника. Прямо на деда с небес спикировало несколько птиц-то ли соколы, то ли еще кто-то. Странник успел метнуть в небесных хищников огненную сеть - одна из птиц не успела увернуться и упала на песок арены в виде, полностью готовым к употреблению. Другие впрочем, были удачнее, один из соколов впился деду прямо в лицо. Дед заверещал. Брызнула кровь, второй раз окропив ненасытную арену. Дед катался по земле, хватаясь за рану на лице, а птицы уже улетали прочь - они сделали свое дело. Эльф тем временем шатался - заклинание отняло слишком много сил. На негнущихся ногах он приближался к дергающемуся деду, правда, тот изо всех сил пытался отползти к столам. Вытащив короткий клинок из-за пояса, он рубанул Странника поперек спины. Дед мгновенно затих, лишь ноги еще пару раз ударили по
поверхности арены, да пальцы оставили несколько бороздок на песке. Зеленый Лист победил в первом раунде.
        Далее последовала довольно продолжительная пауза. На арене наводили порядок. Тит сбегал за пивом, сообщив, что на их компанию поглядывают очень косо - возможен конфликт. Хорошо еще, что с ними не было Гугла, а то драка бы началась уже давно.
        На третий бой вновь вышли два человека - Гнилой Коготь, маг черной школы, и Черный Вендиго, маг черной и белой школ. Если Гнилой Коготь являл из себя обычного мага в черном балахоне и маске какого-то уродца, то Черный Вендиго выглядел очень вызывающе. Его костюм состоял из черных шкур, а шлем был украшен рогами горного барана. Черный Вендиго издал полувопль-полурык, чем привел публику в культурный экстаз.
        -А мне нравиться этот волосач, - позволил себе осторожный комментарий Тит, оглядываясь по сторонам.
        -Слишком вызывающе ведет, поверь мне, он проиграет. - Сергиус не удержался от комментария, чем вновь вызвал приступ гнева у окружающих.
        Черный Ведиго начал бой нестандартно. Вместо того чтобы швырнуть во врага какие-нибудь чары, он выхватил топор и с ревом бросился на врага. Гнилой Коготь только этого и ждал. Он метнул во врага пару горящих черепов. Однако Вендиго отнюдь не был глупцом - его топор покрылся ледяной коркой. Не сбавляя шаг, он сделал несколько быстрых движений - черепа рассыпались, сраженные ледяным топором. Коготь не стал испытывать судьбу, и из его балахона появился длинный меч. Сталь заскрежетала о сталь.
        -Ага, поединок магов стали. Редкое направление, обычно все берут стихии или магию тела и материи, но тем интереснее.
        -Еще одно слово и я тебе глотку заткну! - теперь уже раздалось слева.
        Первый раунд боя завершился абсолютно ничем. Бойцы фехтовали без особого успеха. Второй раунд начался с атаки Когтя, он просто сделал выпад вперед - его меч сам собой удлинился и достиг цели. Вендиго успел среагировать и сдвинуться с места, но атака была слишком хороша, призрачный меч прошелся по ноге мохнатого борца. Вендиго натурально зарычал, теперь он прихрамывал и оставлял на песке кровяную дорожку от раны на правой ноге. Коготь осмелел и вновь пошел в атаку - противника окутало серое облако. Раздался жуткий кашель, как будто Черного только что сняли с виселицы. Несмотря на такую интересную атаку, Вендиго сам был не прочь выиграть бой. Он пошел ва-банк. Из дыма выскочил топор дикаря и погрузился лезвием прямо в бедро Когтя. Облако начало опадать и из его остатков появился Вендиго. Весь его подбородок и грудь были покрыты кровью, будто его тошнило, но в его глазах читалась жуткая ярость. Коготь тем временем силился подняться. Ему удалось вытащить топор из своего бедра, однако сил на продолжение боя у него похоже уже не было. Вендиго медленным шагом шел к своей жертве, предвкушая быструю и
легкую победу. Но не зря говорят, что человек может пойти на все, чтобы выжить. Когтю было уже наплевать на победу - он просто хотел жить. Когда Вендиго подошел вплотную, присел и уже почти обхватил шею соперника, для того, чтобы, старым как мир способом, лишить его жизни, Коготь нанес последний отчаянный удар. Уклониться Вендиго уже не мог. Маленькая черная сфера вырвалась изо рта Когтя и столкнулась со лбом Вендиго. Тот отпрянул и начал орать. Рога на его шлеме друг начали уменьшаться в размерах, изо рта Черного хлынула кровь, послышался хруст костей. Как понял Леха, Коготь каким-то образом заставил рога вдавиться внутрь черепа, что вероятно и прикончило несчастного. Бой был окончен, и тяжелораненого победителя уносили на носилках. Сможет ли он выйти на полуфинальный бой?
        -Дамы и Господа! - раздался голос ведущего. - Это были отличные бои. Но впереди у нас главное событие! Бой вечера! Оставайтесь с нами. Это будет эпический бой! Нам осталось ждать всего ничего.
        -Отлично-отлично! Бойцы показали, что они готовы на все, чтобы радовать публику и, например, отправиться в ад.
        И вот, наконец, запели горны, возвещая о начале последнего боя. На арену выходили бойцы главного события вечера. Первым из-под трибунного помещения вышел Гефест - чемпион прошлогоднего турнира. Он носил кольчугу, латные перчатки и латные же сапоги. Голова была прикрыта глухим шлемом. Медвед вышел спустя минуту после Гефеста. Он, в отличие от соперника, не надел броню - на нем были лишь кожаные штаны да кожаный плащ, больше смахивающий на халат. Бойцы по сигналу начали подзаряжать свой организм. Но у Медведа был козырь, причем даже и не один.
        Бой начался с атаки Гефеста-поток огня, направленный прямо на противника. Медвед погасил его с помощью ледяного потока. Но тут Гефест сотворил направленный вихрь, который сбил Медведа с ног и впечатал в стены арены. Медвед медленно поднялся, а Гефест тем временем уже соорудил в своих руках шар из молний. Медвед успел увернуться от броска и пустил в противника простенький огнешар. Гефест легко отразил его своей латной перчаткой в сторону. Бой шел почти на равных, но у Медведа еще была в запасе трансформация.
        Второй раунд схватки Медвед начал именно с нее. Огромный медведь бросился на противника. Что за чары пустил в ход Гефест, Леха не понял. В руке соперника Медведа сверкнул исполинский молот, будто сотканный из огня, и со всего размаху врезался в бок медведя. Животное отшвырнуло к стене. Зверь лежал и не шевелился.
        -Вставай, Медвед, - крикнул Леха, вскидывая руки над головой. - Надери ему задницу!
        Если бы не Тит, это были бы последние слова, которые сказал Леха. Тит успел вскочить на ноги и в последнее мгновение сбить Леху с ног - они покатились в сторону. Брызнули осколки камня и щепки от того, что еще секундой назад было скамьей. Фанат Гефеста с феноменальной легкостью схватил свой молот и ударил в то место, где стоял Леха. Сергиус вскочил на ноги.
        -Ей, громила! Оставь моих друзей!
        -Ну, теперь тебе конец! - раздалось у Сергиуса за спиной. Несколько человек двинулись на него, разом припомнив все комментарии, которые отпускались им во время предыдущих матчей. А громила с молотом уже направлялся к Титу и Лехе, которые пытались отползти в безопасное место. Им на помощь двинулось несколько болельщиков, которые заступили громиле дорогу, однако один из них получил молотом по ребрам и полетел вниз по трибуне, сметая людей и лавки. За ним оставался кровавый след от раздробленной грудной клетки. Второго защитника Тита и Лехи сбили с ног, сразу трое чуваков в серых, словно из мешков сделанных одеждах. В белом секторе намечалась массовая драка.
        -Внимание! Бой окончен! Победил Гефест! На белом секторе! Прекратите беспорядки, а то мы будем вынуждены применить силу! - раздалось с ложи.
        Но это никого не смутило, теперь уже весь сектор был охвачен хаосом. Тит пустил в обладателя молота огеншар, но тот успел увернуться, после чего двинулся на них с новой силой. Сергиус тем временем, отступал к выходу, проткнув одному из нападавших ногу ледяной иглой. По верхним рядам он добрался до выхода с трибуны и, бросив еще пару ледяных игл в своих преследователей, скрылся.
        -Ты ничего не чувствуешь? - спросил у Тита Леха.
        -Успокойся, сейчас не время! - отрезал монах.
        -Кто-то направляет мощный магический удар прямо на наш сектор!
        -Тогда уходим! - крикнул Тит. Гефестопоклонник был всего в паре шагов от них, когда Тит нанес свой удар. С его ладони сорвалась вспышка, и ее яркий луч прянул прямо в лицо их сопернику. Он схватился за глаза и начал их яростно тереть. Тит, обессиленный мощным колдовством, потянул Леху за собой. Он знал что, чары продержаться всего несколько секунд. Когда они скрылись с трибуны, то увидели сбегающего по лестнице на улицу Сергиуса. Прибавив ходу, они кинулись за ним. Раздался мощный удар, будто где-то что-то взорвалось, а секунду спустя раздались жуткие крики. Когда они удалились на изрядное расстояние от стадиона и оглянулись назад, то увидели, как оттуда, где находился белый сектор, валит густой дым, и бьются языки исполинского пламени.
        
        
        День 2.
        
        На следующий день они узнали подробности. Об этом говорил весь город. Чтобы успокоить разбушевавшихся болельщиков белого сектора, профессор Пау запустил на трибуну огромный огнешар, который успокоил беспорядки. Трибуна была разворочена, а в огне погибло почти сорок человек. Как прокомментировал ситуацию сам виновник трагедии, мы работали жестко, но эффективно.
        Как только они окончили завтрак, то отправились на выставку гномов, посетить которую они обещали Гуглу. Гном заявил, что это единственная достойная экспозиция из всех представленных на Фестивале.
        И действительно было интересно - экскурсовод, который, как и следовало ожидать, оказался гномом, описывал все экспонаты подробно и красочно, словно они - его любимые дети. Но больше всего Лехе запомнились деяния некоторых гномьих героев, которых было ровно восемьдесят восемь.
        -Это Даин, Стальной Щит, - говорил с придыханием гид. - Он создал щит, который никто не смог пробить, он был великим кузнецом, истинным мастером своего дела. А это Дорин, прозванный Щитокрушителем, он пробил непробиваемый щит Даина. Дорин был великим кузнецом, настоящим мастером своего дела. А здесь мы видим портрет Тюра, Хранителя Трона, он был первым верховным королем народа гномов, объединившего все кланы под своей властью.
        И так далее. Выйдя из музея, Леха казался ошарашенным. Он видел непробиваемый щит, который в итоге пробили, и нерасплавляемый меч, который в итоге расплавили. Подвиги гномьих героев, взаимоисключали друг друга, но при этом все они были великими, даже если это величие было низвергнуто. А вот Гугл казался совершенно счастливым, словно его уже занесли в этот музей, как великого героя.
        Днем Тит наконец-то надел парадную рясу - их ждал путь на Главную Торговую площадь, которая являлась главной площадкой Фестиваля. Там раскинулись многочисленные палатки и шатры, где можно было купить любой напиток из любой точки света, включая экзотические настойки на кактусах или змеях.
        -Поскольку мы здесь не один день будем, то я предлагаю не форсировать события. Все мы успеем попробовать, - наставлял товарищей Сергиус.
        Они решили, что лучшее враг хорошего и поспешили в сектор, где продавались напитки гномов. Их ждали десятки сортов пива и других напитков, которые готовили жители гор. Было приобретено пять сортов пива: "Подгорное", "Желтый молот", "Жидкое золото", "Мечта гнома" и "Золотая скала". Все пиво было великолепным, но все оно было светлым и фильтрованным. Гугл пояснил, что гному не делают темные сорта, а нефильтрованное очень редко.
        Решив сегодня удариться только по пиву, они отправились в сектор эльфов. Эльфы не жаловали пенистый напиток, предпочитая ему вино, поэтому пива было только четыре сорта: "Солнечный луч", "Зеленое", "Единорог" и "Темная ночь". Так как Титу не понравился "Солнечный луч", то его брать не стали. А вот отличное темное пиво "Темная ночь" пришлась по вкусу всем, кроме гнома. Он аргументировал свое мнение тем, что эльфы навели на людей иллюзию, заставляя думать, что пиво вкусное, а на самом деле только подгорный маг чувствует всю его мерзость.
        -Уже начинает темнеть, - обратил внимание Леха. - Что будем делать?
        -Как я уже сказал, нам нужно какое-то мероприятие. Как насчет шоу магов-кальянщиков? - предложил Сергиус.
        -Пошли. Всегда хотел на них посмотреть, - оживился Тит.
        -А за счет чего они колдуют? - спросил Леха.
        -Ты прав. Они не пьют. А энергию получают, вдыхая дым от различных трав.
        Шоу кальянщиков оказалось неинтересным. Трое мужиков с бородами в шароварах и чалмах сидели и курили кальяны, периодически пуская фигурные облачка. Несколько раз старший из них, чья борода и волосы были уже седыми, пускал огнешары в небо и пару раз отрывался от своего ковра, натурально взлетав. Но, тем не менее, получасовое шоу было весьма скучным. Друзья только сожалели, что потратили деньги и время на такую пустую забаву.
        На следующий день у них был запланирован поход к мастеру Динамикусу, хотя Тит сопротивлялся до последнего, очередной поход на Фестиваль, где планировали сосредоточиться на импортных эксклюзивных сортах пива, а также шоу фонтанов.
        
        
        День 3.
        
        Мастер Динамикус держал у себя дома небольшой музей имени себя. Он любил гостей, хотя их у него было немного. Среди большей части населения он слыл жутким еретиком и больным на голову, что не мешало его изобретениям пользоваться популярностью. Механические часы произвели настоящий фурор в городе. Они были безопаснее и экономичнее, чем часы-свечи, могли работать ночью, чего не умели солнечные, и не требовали постоянного заполнения, в отличие от водяных. Да они требовали завода, но его можно было выполнить в любое удобное время суток. И хотя механические часы стоили больших денег, продавались они отлично, так как жители города не имели в большинстве своем проблем с деньгами.
        Мастер Динамикус встретил их очень тепло, накрыл на стол. Экскурсия не заняла много времени - музей все-таки был небольшим, да и количество экспонатов не превышало нескольких десятков.
        -А вы что-нибудь делаете помимо часов? - спросил Леха.
        -Конечно. У меня много разных наработок, - ответил еретик.
        -Например? Делаете пиво без алкоголя? - пустил шпильку Тит.
        -Что вы! Идея конечно интересная, но не про меня, я сам люблю попить пивка. Из последних разработок - зажигательная смесь. Этакий немагический огнешар. Или вот, например, игрушечные совята из резины.
        -А это еще зачем?
        -В качестве игрушки для детей и взрослых. И для тех, кто не может держать дома живую сову.
        -А как вы относитесь к возрождению хмельной инквизиции? - не унимался Тит.
        -А такое возможно!? Я думаю, что у нас нет еретиков, поэтому и инквизиция не нужна.
        -А какое у вас отношение к гномам? - Гугл оторвался от пива с копченой рыбой, чтобы задать хоть какой-то вопрос и не прослыть невеждой-обжорой.
        -Гномы - отличная нация. Они подобны простым людям - не могут колдовать, но могут стать легендами, благодаря своим способностям к созиданию.
        -Я не согласен! Гномы величайшая нация! Они не только лучше всех работают с металлом, они - величайшие изобретатели, они отлично колдуют. Возьмем, к примеру, меня.
        -Тебя?! - удивился Динамикус.
        -Его, - кивнул Сергиус. - Он у нас алкогном и умеет колдовать.
        -Невероятно. Тогда ты станешь первым гномом, который поступит в Академию, ведь ты прибыл в город именно для этого.
        -Я стану величайшим из гномов! - заорал гном. Он уже забыл об обиде, которую нанес ему мастер Динамикус всего минуту назад.
        -А почему, когда вы учились в Академии, вы перестали пить? - этот вопрос очень волновал Сергиуса.
        -Понимаете, какая штука. Когда я с успехом сдал экзамены на первом курсе, я задался вопросом, можно ли сделать жизнь лучше без магии. Я начал заниматься наукой, настоящей наукой и мастерить всякие штуки. Так я сделал свои первые часы. Но занятие наукой не нравилось моему преподавателю - профессору Пау. Он сказал, что наука, которой я занимаюсь, не доведет меня до добра. Что я открою портал прямо в ад, и пришельцы из ада похитят всех нас для диких опытов. И тогда я сказал, что он сумасшедший. За оскорбление профессора меня выгнали с позором. Вот так.
        Они посидели еще не много и, простившись, отправились на Фестиваль.
        Там они сразу отправились в квартал редких сортов алкоголя. Здесь были представлены напитки хобиттского, оркского и гоблинского производств, а также напитки с других континентов. Глаза разбегались очень сильно, даже если хотелось просто пива. Пиво было простое и с добавками, темное и светлое, фильтрованное и нефильтрованное, легкое и крепкое. Они решили попробовать максимальное количество сортов, поэтому брали по одной кружке каждого. Пиво продавали непосредственно производители, за исключением гоблинского. Гоблинов здесь ненавидели и в город не пускали. Пиво лилось рекой, и время летело незаметно.
        -Эй, а нам не пора на шоу фонтанов? - спросил Леха.
        -Что? Уже!? - Тит был ошеломлен, что им придется уходить с этого праздника жизни.
        -Да, нам пора, - подтвердил Сергиус. - Надо успеть занять места и купить пиво.
        Но до места проведения шоу они не добрались. Идя по улице, ведущей к площади Фонтанов, они стали свидетелями следующей сцены. Довольно высокий, весьма пузатый парень с короткой стрижкой и серьгой в ухе рубил деревянный забор абордажной саблей и громко хохотал. Он был пьян.
        -Они все заплатят! Все заплатят за то, что оскорбили Капитана. Всех повесить на рее!
        Из-за угла вышел невысокий седой мужик, который обратился к психопату:
        -Феликс! Вот ты где! Там опять засорились трубы - иди прочищай. Я плачу тебе деньги за работу, а не за то, чтобы ты шлялся и наносил ущерб городу.
        -Молчать, сухопутная крыса! Сейчас ты узнаешь гнев Капитана!
        Он двинулся на своего начальника, занеся руку для удара. Тот попытался убежать, но споткнулся и растянулся на брусчатке. Капитан довольно оскалился.
        -Теперь, тебя покарает ярость морей! - и он размахнулся саблей.
        -Эй, юнга, иди сюда! - крикнул Тит. Он решил отвлечь внимание хулигана.
        -Юнга!? Ты ответишь за свои слова! Ты пойдешь на корм акулам! Клянусь своим попугаем! - забыв о мужике, он ринулся на Тита.
        Тит принял боевую стойку. Когда, казалось бы, что сабля вот-вот снесет ему голову, он поднырнул под лезвие и бросил заклинание. Мощный поток воздуха снес хулигана с ног и впечатал в стену. Дабы не дать противнику опомниться он атаковал вторично - на сей раз воздух впечатал в безумца деревянную скамью, стоявшую около одного из домов. Безумный Феликс был в отключке и медленно сползал по стене.
        Сергиус тем временем успокаивал незнакомца, который превратился бы в паштет, если бы не их помощь.
        -Уважаемый, помогите нам доставить этого человека домой. Вы не знаете, что на него нашло?
        -Да, я помогу вам. Феликс работает чистильщиком фонтанов под моим руководством. Просто у него есть пунктик насчет пиратства - он думает, что он капитан пиратского корабля. А когда напьется, как сегодня, то называть его по имени нельзя, только Капитаном или Кэпом. Иначе жди беды, - рассказывал старик.
        -А почему он пьет на работе? - спросил Леха, когда они уже тащили неподъемное тело Капитана в его коморку.
        -Так Фестиваль же! Все пьют. На улицах вы даже охраны, небось, не видели. Все валяются в казармах вдрызг пьяные. Только на воротах еще стоят, да и то далеко не трезвые.
        -А откуда у Феликса любовь к пиратской тематике?
        -Я и сам не пойму. Он даже плавать не умеет - я его пару раз спасал, когда он проваливался в фонтан.
        -А вы не пытались отправить его к доктору? - спросил Леха, хотя тут же пожалел об этом.
        -Ты смеешься?! Какой такой доктор?! Доктор лечит переломы или там раны, а не таких идиотов, - сокрушался фонтанщик.
        Каморка, в которой обитал Капитан, полностью отображала его больной внутренний мир. Спал он в старой шлюпке, которая занимала почти половину комнаты, ел, используя в качестве стола бочку, сидя на двух больших сундуках. Комната была напичкана какими-то картами, свитками судовых журналов неизвестных мореходов и прочим хламом. В клетке, висевшей на вбитом в потолок длинном крюке, сидел облезлый попугай, у которого был выбит один глаз.
        -Этот, идиот выколол несчастной птице глаз. Это каким же надо быть моральным уродом, чтобы такое сотворить. Я не удивлюсь, если он еще и женщин бьет! - старик сел на сундук, лишенный физических и моральных сил.
        -Нам пора идти! Когда он проснется, я бы рекомендовал вам быть отсюда подальше, а еще лучше найти к этому времени кого-нибудь из стражи и сдать этого горе-пирата, - порекомендовал фонтанщику Сергиус, и они скрылись за дверью.
        
        День 4.
        
        Проснулись они поздно и, перекусив на скорую руку, отправились в музей при Академии. Экскурсия оказалась на редкость унылой - их быстро провели по залам, не дав нигде подолгу задержаться. Комментарии состояли из общих фраз. Это волшебник такой-то, а это артефакт вот - такой. Даже на нелогичной экскурсии гномов было намного интереснее. Из музея они вышли расстроенными. Все, кроме Гугла.
        -Видите! Не в одном из людских колдунов, нет той мощи, той легендарности, которая есть в колдунах нашей нации, - Гугл начал делать то, что умел лучше всего, то есть возводить себя в статус героя всех времен.
        -Это была укороченная экскурсия. У них там их более десятка. Есть по разным магическим школам, по историческим эпохам и многое другое. Так что не будем на них обижаться, - Тит бросил логический мостик к следующей фразе. - Лучше скажите мне, какой тип напитков будем пить?
        Все дружно решили ударить по крепкому, а крепким промышляли только люди и гномы.
        -Меня смущает только одно! На Фестивале мало мероприятий, - удивлялся Сергиус. - Может, вечером зайдем в какое-нибудь заведение, может там найдется что-нибудь интересное.
        -Отличная идея! Вдруг у них тут тоже есть эльфийский бордель, - ответил Тит. Леху при упоминании борделя замутило.
        -Скорее всего, нет. Но я думаю, тут есть заведения, где не только пьют.
        -А когда будут полуфиналы и финалы по магической борьбе? - спросил Леха.
        -Сегодня и послезавтра, но я бы туда не стал ходить. И так мы там засветились с неприглядной стороны. Да и еще Медвед проиграл, надеюсь, что он жив, - ответил Сергиус.
        -А как насчет сходить еще раз в музей гномов? - спросил Гугл, отрываясь от настойки на лесных ягодах.
        -Зачем посещать одно и то же несколько раз, надо быть разнообразие.
        -Я сегодня краем уха слышал, что завтра Ромул проводит турнир по питью алкоголя, может, поучаствуем? - Тит вспомнил важную новость вовремя.
        -Отличная идея! А все будем участвовать или кто-то один из нас? - спросил Леха.
        -Я буду чемпионом! Передо мной никто не устоит, я вам обещаю, - Гугл опять встрял в разговор, когда его не просили.
        -А давайте выставим Гугла и Тита. Человек против гнома, - предложил Леха, он хотел было добавить, что это еще бой маг против немага, но вовремя остановился.
        -Я согласен, только это глупо, потому что не один человек не перепьет гнома, - сказал гном, по которому было видно, что он уже на грани забытья.
        -Вот и решили на завтрашний день с досугом. А что будем делать сегодня?
        -А сегодня я предлагаю лечь спать пораньше - у некоторых из нас сложный день! - ответил Сергиус.
        
        
        День 5.
        
        Турнир должен был начаться через несколько минут. Тит и Гугл вписали себя в список участников, которых набралось десять человек. Принимать участие могли только постояльцы "Кельи", а то на турнир бы пришел весь город. Суть турнира была проста, как пять копеек. Участники пили по очереди различные напитки. Надо было продержаться за столом дольше всех. Последний оставшийся за столом признавался победителем турнира. Приз был очень неплох - можно было до конца недели заказывать любой напиток Фестиваля с доставкой в номер бесплатно. Все участники турнира были настроены на победу.
        Чтобы все участники находились в равных условиях, им был подан одинаковый завтрак за счет заведения. Правда, это не отменяло вчерашнего дня, который все провели по-разному. Кто-то пил непросыхая, а кто-то воздерживался, готовясь к турниру. Тит и Гугл относились к первой категории, так что хоть их борьба была равной.
        По команде Ромула все участники сели за длинный стол, на котором уже стояли напитки первого тура.
        -Поприветствуем всех знатоков тонкого искусства пития, которые собрались сегодня здесь, для того чтобы выяснить, кто из них номер один. Вы все знаете правила, поэтому не будем отвлекаться, а просто начнем! Участники могут пить.
        Следует добавить, что на каждый тур отводилось определенное количество времени, чтобы участники не отсиживались, закуска так же была ограничена. Всем участникам напитки для следующего тура приносили одновременно, то есть если ты выпил раньше всех, то сиди и жди остальных.
        Первый тур не вызвал никаких проблем - выпить три стопки водки за две минуты. Во втором туре требовалось выпить литр пива за шесть минут, что тоже не составило труда. В третьем туре необходимо было выпить два бокала красного вина и рюмку водки за три минуты. После этого тура, в самом начале четвертого, отвалился первый участник - молодой, совсем еще зеленый пацан, который явно переоценил свои силы.
        В четвертом туре необходимо было испить кружку пива "Охотник" и рюмку водки за пять минут. В пятом - шесть рюмок водки за пять минут. В шестом туре - три рюмки водки и одну рюмку гномьего угара за пять минут. После шестого этапа срезалось сразу трое участников, среди которых была единственная женщина. Тит и Гугл пока держались, хотя с большим трудом.
        Седьмой тур ознаменовался еще одним выбывшим, хотя задание было легким - выпить кружку пива и бокал вина за четыре минуты. Оставалось всего пять участников.
        Восьмой тур предлагал выпить стакан водки и бокал вина за 4 минуты. После этого задания с криком "Они жульничают!" выбыл Гугл, свалившийся прямо на стол, расплескав предназначавшийся ему бокал вина.
        -Как думаешь, у Тита есть шансы? - спросил Леха.
        -При всем моем к нему уважении, шансов у него нет. Посмотри, его уже даже на стуле шатает.
        Для девятого тура участникам принесли пять литров пива, предоставив на выполнение задания двадцать минут. Именно здесь Тит вышел в долгожданный финал, так как двое участников сошли, даже не допив. Один из мужиков освободил ранее выпитое и съеденное в свою кружку, другой просто сполз со стула набок.
        На Тита было жалко смотреть - волосы растрепались, глаза ввалились, руки тряслись, как и все остальное тело, лоб покрывали бисеринки пота. Его соперник, бывалый воин в кольчуге, который как выяснилось, приехал в отпуск из Бардина, был еще относительно свеж, хотя было видно, что ему тоже не по себе.
        Задание десятого тура выглядело весьма не сложным стопка абсента и бокал вина за пять минут. Однако у Тита оно вызвало сложности, его скрючило после нее и чуть не сбросило со стула. Было видно, что алкоголь уже проситься обратно. Он еле сдержался, хотя лицо его залило зеленовато-белой краской. Воин в кольчуге выпил все так, будто ему принесли простую воду.
        На одиннадцатый тур задание оказалось попроще - всего лишь очередную кружку "Охотника" и бокал вина за пять минут, что и было проделано обоими участниками.
        -А сейчас тур, который, как мне кажется, определит победителя! - заревел на весь зал Ромул.- Кончились цветочки - начались ягодки!
        Леха не понял, к чему клонит хозяин "Кельи", и куда может быть хуже. Однако, оказалось, что может. Следующий напиток принесли в стаканчиках по сто граммов. Назывался он "Участь мага". Вот уж действительно тяжелая артиллерия. Оба участника взяли стаканы и посмотрели друг другу прямо в глаза. Вояка подмигнул монаху, и они синхронно выпили стаканчики. По условиям тура у них оставалось еще несколько минут, чтобы отдохнуть и собраться с силами, если таковые еще оставались. Толпа зевак замерла, глазея на тех, кто зашел так далеко по этой алкогольной лестнице. Тит и воин продолжали смотреть друг другу в глаза, а потом так же синхронно свалились со стульев.
        Толпа заревела, а Сергиус и Леха кинулись к телу своего друга.
        
        
        День 6.
        
        -Бедный Тит! - вздыхал Сергиус. - Его даже победа не порадует.
        -Почему? - удивился Леха. Они колдовали над Титом весь вчерашний день и все утро, чтобы помочь ему в борьбе с последствиями алкогольного отравления.
        -Он сегодня точно пить не сможет, а приз потреблять будем мы.
        -Моя голова! - прохрипел Гугл, пытаясь подняться с койки. - Пиво победителю, самого дорогого, которое только есть в этом проклятом городе.
        -Он прав. Надо заказать пива и еды, а то мы с тобой давно не ели, да и Титу, когда проснется, не помешает поесть, - Сергиус отправил Леху вниз.
        -Я победил? - спросил Гугл, как только за Лехой закрылась дверь.
        -Нет. Тит поделил первое место с тем воином в кольчуге, они вырубились синхронно. А ты вырубился шестым.
        -Я подыгрывал, чтобы никого не обижать легкостью своей победы.
        -Лучше бы ты шел до конца, а вдруг Тит бы столько не продержался? - Сергиус хотел сказать Гуглу про его позор, но решил не расстраивать больного.
        Вернулся Леха и сказал, что напитки с Фестиваля придется подождать, а вот просто пива и еды им доставят в самое ближайшее время.
        -А какой сегодня день недели? - спросил Леха.
        -Черт! - Сергиус аж подпрыгнул на койке. - Завтра воскресенье, а это значит, что завтра мы должны прийти на площадь Вступления и сдавать вступительный экзамен.
        -А я не готов! - теперь на койке подскочил Леха.
        -Когда Тит очнется, ему надо будет с тобой позаниматься.
        -Я могу научить Леху магии, - раздался жалобный возглас Гугла.
        -Если Тит к вечеру не придет в себя, то у нас не останется другого выбора, - заверил Гугла Сергиус.
        Однако Тит пришел в себя и сразу же накинулся на еду, а вот Гугл наоборот, после того как накинулся на еду, впал в забытье. Было принято стратегическое решение - не покидать комнаты и сосредоточиться на общих принципах колдовства. Тем более, что пива у них было в избытке.
        
        
        
        Глава 2.
        Академия Четырех Кубков.
        
        
        Площадь перед Академией была заполнена до отказа - сюда собрались чуть ли не все гости Фестиваля. Народ похитрее пришел на площадь с рассветом, чтобы занять места на трибунах. Любители поспать довольствовались стоячими местами, а те, кому совсем не повезло, толпились в задних рядах, надеясь хоть что-нибудь разглядеть через голову впереди стоящего. Толпа охватывала площадь полукругом. В середине площади стояла группа молодых людей, которые ошарашено взирали по сторонам. На другом конце площади стояла роскошная трибуна - именно в ней должна седеть приемная комиссия Академии. До начала экзамена еще оставалось немного времени, поэтому трибуна пока пустовала. Прямо за трибуной возвышался главный корпус Академии.
        В эти последние минуты Леха старался вспомнить все, что Тит ему рассказывал о церемонии. Начиналось все с колокольного звона, затем показывалась красочная иллюзия. Каждый год иллюзия была разной, и ни разу маги не повторялись. Затем звучал гимн Академии, в исполнении оркестра и под этот гимн выходили деканы. Завершал шествие ректор. Затем произносилась приветственная речь, и начиналось самое главное.
        Абитуриенты подходили по одному, записывались в список и получали свое задание. На подготовку выдавалось некоторое время, затем по выполнению задания выносился вердикт - готов ли претендент к обучению или нет. Когда число желающих учиться уменьшалось до нуля, начинался второй этап. Выносили Кубки. Каждый прошедший должен был испить из всех Кубков, потом в зависимости от результата отпитий ему давалась специализация в той или иной школе.
        Устройство Академии было очень странным - без бутылки не разберешься. Было деление на школы, по типу любимого напитка. Затем шли факультеты - один и тот же факультет мог попадать под разные школы, то же относилась и к кафедрам, которые входили в состав факультетов. У кафедры могли быть и так называемые подконтрольные кафедры или подкафедры. Начинали все студенты вместе, лишь со второго курса у них начиналась специализация по школам, на третьем - по факультетам, а с четвертого - по кафедрам.
        Первым шел факультет стихий. Здесь преподавалось стихийное волшебство, а факультет был поделен на четыре кафедры, так как стихий было четыре - вода, земля, огонь, воздух. Изучать огонь могли в основном те, кто специализировался на белой, красной и зеленой школах, воду - белые, темные, желтые маги, землю - последователи красной, темной, зеленой школ, воздух - адепты желтой и зеленой школы. Пользоваться огнем, конечно, могли и представители желтой школы, но эффективность такого волшебства была невелика.
        Вторым считался факультет тела и материи, который включал три кафедры. Кафедра целительства, мастера которой почитались во всех уголках мира, была доступна магам, избравшим белую и красную школу. Кафедра защитной магии, которая обучала создавать, искать и обезвреживать чары и магические и не магические ловушки, работать со щитами, поисковыми чарами, оберегами, принимала в свои ряды студентов желтой и темной школы. Магия стали, редкое направление, позволявшее менять свойства оружия и быть непревзойденным фехтовальщиком, наиболее подчинялась темным и белым магам.
        Третьим значился факультет разума. Он включал всего две кафедры и не пользовался особой популярностью. Кафедра сознания могла научить магов белой и зеленой школ читать мысли, ломать волю, подчинять воле чародея других. Кафедра же иллюзий была самой невостребованной во всей Академии, хотя маги зеленой, белой или желтой школ могли с ее помощью изменять облик, создавать иллюзии и даже становиться невидимыми.
        Четвертым в списке шел факультет тьмы. Здесь учились маги темной и зеленой школы. Они могли обучаться на двух кафедрах. Кафедра проклятий занималась изучением ядов, наведением и снятием порчи. На кафедре некромантии студенты учились поднимать мертвых и использовать их силу в своих целях.
        Пятым, хотя создан был самым первым, был немагический факультет. Он был самым большим и через него проходили все студенты, и неважно, какое направление они избрали. Здесь учили языкам, истории, знаниям о животных и растениях, алхимии, артефактоведенью, алкоголеведенью, кулинарии и всяким пророчествам. А самое главное здесь обучали пить и готовить напитки.
        Так было раньше, сто лет назад. В настоящее время все изменилось. Ряд направлений потеряли свою привлекательность, так как добиться изрядных успехов в них было нельзя. Зеленая школа фактически перестала существовать. Поэтому факультеты иллюзий и тьмы медленно вырождались, а ведь именно маги зеленой школы составляли их костяк. А все этого произошло потому, что сто лет назад декан, главный маг зеленой школы был убит, при попытке прибрать власть в Академии в свои руки. Тогда профессору Морте, нынешнему ректору Академии, удалось уничтожить негодяя, но судьба зеленой школы была предрешена.
        -Ну что, волнуешься? - тычком в бок Тит вывел Леху из транса.
        -Естественно. У меня до сих пор заклинания не получаются, как тут не волноваться.
        -Надеюсь, тебе повезет. Всегда на экзамене есть один билет, состоящий из теоретических вопросов. Будем надеяться, что тебе достанется именно он.
        -Или тебя примут без испытаний. - вмешался Сергиус.
        -А как так? - удивились Тит и Леха разом.
        -Иногда ректор устает принимать экзамен и пропускает всех, кто еще не отвечал, просто так. Но это было всего два раза за последние 10 лет, тогда количество абитуриентов превышало две сотни, а сегодня вроде как поменьше, так что я на это не особо рассчитываю.
        -Умеешь ты успокаивать! - пробурчал Леха.
        -Самый сложный билет достанется мне! - вмешался в разговор Гугл. Несмотря на ранний час, он был уже пьян в стельку и еле стоял на ногах. - И я поражу их своими умениями и способностями.
        -А ты пойдешь в начале или подождешь конца? - спросил Леха у Гугла.
        -Гномы всегда идут первыми, поэтому и я никого ждать не буду.
        -А я, пожалуй, дождусь, пойду в конце. Вдруг, милорд ректор устанет.
        -Хорошая идея, правда, шансов на легкий билет тогда будет меньше - вдруг его до тебя вытянут, - сказал Тит.
        Леха хотел было возразить, что, мол, зато если теоретический билет останется в колоде, то его шансы возрастут, но тут ударили колокола. Церемония начиналась. Небо над Академией начало тускнеть и в небе стала прорисовываться иллюзия. Прямо перед замершими в ожидании зеваками показалась исполинская гора. Она все приближалась и приближалась, увеличиваясь в размерах, застилая собой все небо. Взгляд невидимого наблюдателя вместе с сотнями взглядов восторженных зрителей прошел сквозь тело горы и показал ее огромные каверны. В них разгоралось пламя. Внутренности горы были превращены в огромную кузницу. Повсюду сновали гоблины. Они таскали уголь, куски руды, готовые мечи и копья, доспехи. Повсюду слышались удары кузнечных молотов, и стоял пар от кипящей воды, куда помещали готовое оружие. Взор невидимого разведчика стал подниматься выше и остановился на небольшом каменном балконе под самым потолком исполинской кузницы. Там стоял старый седой гоблин. Он по-хозяйски взирал на творившееся под ним. Затем картинка поплыла и начала меняться. И вот уже лес, а по нему пробираясь меж деревьев текли отряды зеленых
карликов. Ни одного отблеска на их вороненых ятаганах. Они идут редкой цепью, словно окружая кого-то или что-то. Натянуты тетивы луков, взведены арбалеты, наготове щиты и копья. Еще миг и картинка начала вновь меняться, теперь иллюзия отображала черную крепость, посреди которой возвышалась белая башня. Но вот в ее верхнем, точнее единственном окне, вспыхнула зеленая вспышка, и иллюзия начала стремительно терять очертания. Небо снова светлело. Толпа разразилась бурными овациями. Оркестр начал играть гимн Академии. Начинался второй акт церемонии...
        
        
        
        -Сегодня ты превзошел самого себя, Пау! - сказал профессор Морте. И действительно! Сколько лет он преподает в Академии, а такой шикарной иллюзии он не видел. Не просто статичные картинки, а двигающиеся элементы. Да и само изображение было очень реалистично. Профессор Морте вспомнил, как сам учился в Академии. Последняя иллюзия такого качества была показана именно тогда - более полутора столетий назад. Тогда Академию возглавлял предшественник Морте, маэстро Тартарус, последний из архимагов. С тех пор архимагов больше так и не появилось, и права возглавлять Академию передавались просто достойнейшему, лучшему из магистров.
        -Отлично-отлично! Иллюзия была действительно великолепна. Однако, я не имею к этому никого отношения, я хотел отобразить что-то более приземленное и более торжественное, например, сожжение разбойников или других представителей темных сил. Возможно, мою иллюзию перехватил и извратил магистр Крисп. А что? Он у нас преподает и возглавляет кафедру иллюзий, это его конек, - парировал декан белой школы.
        -Это не Крисп. Крисп уже внизу и готовиться выходить на площадь. Хоть в этом году он первым выйдет, а то шестьдесят лет он пытается открывать шествие, а его кто-нибудь опережает. Он с ночи занял себе место. Я попытался проследить, куда ведет след иллюзии, и он привел меня туда, куда и должен был привести - в башню иллюзий, где я и встретил вас. Так что, не надо показной скромности, Пау, и пойдем уже вниз - там ждут только нас.
        -Ты меня раскусил, Морте. Да, я выписывал заклятье, например, неделю, и я рад, что оно тебе понравилось, значиться.
        -Может, дашь после церемонии изучить записи?
        -Я уничтожил их, чтобы никто, например, не украл мою победу. Тебе понятно, например?
        -Мне понятно. А теперь - пошли!
        
        
        
        А гимн все играл. Трибуна для преподавателей была уже почти полна. Свободны были только два места-магистра белой школы и ректора. Даже стопку билетов уже принесли, и гимн почти закончился, а двоих магистров еще не было. Гимн стих. На площади повисла тишина. Но вот из арки, откуда до этого появились остальные маги, послышались шаги, и вскоре декан и ректор действительно вышли на площадь Вступления. Морте шагал степенно и величественно, как и полагается ректору, изредка вскидывая руку в приветствии. Его коллега вел себя так, как будто это его первое появление перед такой толпой - он суетился, размахивал руками, постоянно вскидывал руку в приветственном жесте. Толпа ликовала, приветствуя старейших магов Академии.
        Наконец, все места на преподавательской трибуне были заняты и ректор, сделав знак "молчать", начал традиционную речь.
        -Я приветствую сегодня всех тех, кто решил посвятить свою жизнь магии, тех, кто сегодня готов переступить порог вверенного мне учебного заведения. Я очень сожалею, что мы не можем взять всех, но поверьте, что всем я желаю удачи. Наша Академия является, без преувеличения, старейшим учебным магическим заведением, и с ее возрастом может сравниться только ее престижность. Перед теми, кто окончит сие заведение, открываются блестящие перспективы. Можно продолжить свое образование и стать преподавателем - учить будущие поколения магов, а там, глядишь, и занять мое место. Можно стать уважаемым целителем или главой города, хозяином питейного заведения или мастером по созданию напитков, путешественником или генералом. Все зависит только от вас. Но путь будет непрост. Вам придется пройти через многое, познать науки и пройти испытания практикой, сдать экзамены и познать саму жизнь. Поэтому не будем откладывать в долгий ящик то, ради чего мы здесь сегодня собрались. Пусть начнется экзамен!
        -Классно сказал! - завопил Гугл. Хотя Леха слышал такие речи и раньше, например, когда поступал в институт, только там про возможности говорилось поменьше.
        Когда толпа успокоилась, писцы подали знак, что абитуриенты могут подходить и записываться, получать свой билет.
        Первым к ним, как и обещал, выскочил Гугл. Все преподаватели, включая ректора Морте, подались вперед. Они были предельно удивлены.
        -Запишите меня. Гугл. Гном из клана Медведки, - спокойно, лишь немного заплетающимся языком сообщил гном и выхватил со стола билет. - Седьмой билет. Сила Гор!
        -Ну чтож! Нечасто, а если точнее, то никогда, у нас бывают гномы, так что я надеюсь, ты будешь первым гномом-магом, что станет еще одной вехой в истории магии. Удачи в испытании! - Морте взял себя в руки, видимо вспомнил, что он ректор.
        Далее медленно студенты начали подходить и брать свои билеты. Леха ждал. Вот Сергиус и Тит не выдержали мучительного ожидания и двинулись мимо Лехи к столу приемной комиссии. Вернулись они оттуда довольными.
        -У меня задания вообще элементарные, - хвастался Тит. - Заморозить воду в кастрюле и сбить запущенную птицу. Халява!
        -Восемьдесят второй билет тоже не сложный, - перебил его Сергиус. - Не касаясь руками очистить грязную вазу. Разбить бревно. Подобные фокусы - это же начало нормального обучения. А тебя, Леха, я бы рекомендовал уже идти туда, там осталось всего 15 билетов, а самый простой еще никто не вытянул.
        -Уговорили! - и Леха нехотя двинулся к столу. Большинство же уже разошлись к столам, уставленным различными графинами, бочонками и другими емкостями с колдовскими зельями.
        -Меня зовут Алексей.
        -Записал, - сказал толстый маг - регистратор. - Тяни билет.
        Леха на минуту задумался и схватил тот, который был ближе всего к нему.
        -Билет номер 21,-сообщил он регистратору. - А что это за череп рядом с номером билета.
        -Это означает, что билет самый сложный.
        -Ясно! - расстроенный Леха побрел к своим друзьям.
        -Ну! Что там? Читай задания, - хором обратились к нему Тит с Сергиусом. Гугл уже распихивал других абитуриентов около столов с напитками, пытаясь урвать побольше.
        -Задание первое. Победить каменную горгулью! - Леха был в шоке. - Задание второе. Расколоть пятипудовый камень.
        -Сложные задания! - только и мог, что сказать Тит.
        -Сложные! Ничего себе сложные! Да эта горгулья меня убьет! - Леха начал поддаваться панике. - Они там все с ума посходили? Да, на площади никто не пройдет такое задание.
        -Успокойся! Каменная горгулья, как и любое создание големного типа, является опасным противником, с ними учат бороться только на третьем курсе, а создавать на пятом. Но папа рассказывал мне, что каменные создания весьма уязвимы к ледяной магии, поэтому ты должен попытаться ее заморозить, - принялся успокаивать Леху Сергиус.
        -Но у меня не получаются заклинания! Как мне ее заморозить?
        -На, выпей, - передал ему литровую кружку пива Тит. - Пиво лучший напиток для творения заклинаний воды и холода. Сосредоточься на прохладе, попытайся использовать прохладу внутри себя для создания ледяного потока. А для того, чтобы разбить пятипудовый валун, тебе надо использовать заклинание великой силы. Пиво подойдет и для этого, но, чтобы добиться эффекта, тебе необходимо выпить побольше.
        -Уважаемые абитуриенты, время на подготовку истекает и сейчас начнется проверка сделанной работы. Попрошу тех, кто записывался первым подойти к столу приемной комиссии. - прозвучал голос ректора.
        -Я готов! Да охранит меня сила гор! - к столу приемной комиссии вывалился Гугл, готовый, судя по всему, сдавать экзамен.
        -Ну чтож! - мягко сказал Морте. - Тогда начнем с тебя, мой подгорный друг. Какой у тебя билет?
        -Седьмой, милорд, - ответил за гнома маг-регистратор. - Первое задание - зажечь факел. Второе задание - разделить струю фонтана надвое.
        -Итак, мой дорогой гном, с какого задания ты хочешь начать? - осведомился ректор.
        -Пожалуй, что с первого. Мне огонь всегда легче давался. - ответил Гугл запинающимся голосом.
        -Тогда приступай! Покажи нам свое умение!
        -Сила гор! - заорал Гугл, но тут видимо подавился и зашелся в приступе дикого кашля. Он никак не мог остановиться кашлять, его начало трясти, лицо покраснело, глаза закатились и он рухнул на землю. Народ ахнул. Над площадью Вступления раздался удалой храп. Народ ахнул повторно. Третий раз народ ахнул, когда из штанов гнома забили две струи.
        -Ну, хоть одно задание он выполнил, - раздалось из толпы.
        
        
        Когда спящего и мокрого гнома вытащили за пределы площади Вступления, а Морте извинился за данный конфуз, испытания продолжились. Леха отметил про себя, что примерно треть претендентов не могла удовлетворить требования приемной комиссии. Время шло, и его очередь приближалась, что пугало Леху все сильнее и сильнее. Похоже, его надежда на возвращение домой истаивала, как лед в стакане с подогретым вином. Вот Тит и Сергиус ушли и вернулись со своих испытаний, довольные тем, что все прошло прекрасно. Сейчас подойдет его очередь. И...
        -Алексей, вытянувший билет номер 21. Прошу вас! - позвал его ректор.
        -Прошу прощения, милорд, но не кажется ли вам это задание слишком сложным для поступающих, ведь побеждать горгулий, мы должны научиться только на третьем курсе. Боюсь, я не смогу выполнить это задание.
        Тишина на площади.
        -Молодец! - нашелся, наконец, ректор Академии. - У тебя билет с черепом, но кто сказал, что задания этого билета надо выполнять. На моей памяти, а это уже лет сто пятьдесят или около того, ни один кандидат, вытянувший билет, не выполнил этих, без преувеличения сказать, опасных заданий. Более того у нас есть целый сектор на кладбище с этими бедолагами. Но поскольку ты обосновал свою точку зрения в магическом ключе, то испытание тебе засчитывается. Поздравляю тебя, Алексей, возвращайся на свое место и жди церемонии посвящения.
        -Ну ты даешь! - похлопал его по плечу Тит в знак одобрения. - Теперь билет с костями будет приравниваться к самым простым билетам на экзаменах. Надо только обосновать свою точку зрения.
        -Странно, что до этого никто не додумался раньше, а то получается, что все кто получал на экзамен этот билет - погибал, - подытожил Сергиус. - Но все хорошо, что хорошо кончается.
        
        
        -Пока, например, выносят Кубки, скажи мне, Морте, что будем тащемта делать с билетами-черепами, ведь их секрет раскрыт, и теперь мы больше не сможем, например, их использовать? - профессор Пау был озабочен.
        -Почему? Ведь не все могут объяснить, почему им нельзя сражаться с каменной горгульей? А в следующий раз это будет просто голем.
        
        
        
        Наступала вторая стадия экзаменационного дня в Академии четырех Кубков. Посреди площади появился огромный постамент с установленными на него пятью кафедрами, на которые были установлены Кубки - желтый, черный, красный, белый, слева направо. Центральная кафедра осталась без Кубка, зато на нее поднялся ректор.
        -Итак, пришла пора узнать, на каких факультетах будут учиться наши студенты. Пришло время выбора Кубков. Прошу! Кто хочет быть первым?
        На данном этапе все хотели быть первыми. Все, прошедшие отбор, ринулись навстречу Кубкам, но были остановлены Морте, потребовавшим соблюдать дисциплину. Леха был один из немногих, кто решил потерпеть, поэтому оказался в хвосте очереди, вместе с Титом и Сергиусом. Очередь продвигалась очень неспешно.
        -А вы ребята кем хотите быть, когда окончите академию? - спросил Тит. - Я хочу возглавить наш монастырь. Это будет достойное дело.
        -Ну, а я как бы не задумывался над этим вопросом. Возможно, открою винокурню, - ответил Сергиус. - А ты Леша?
        -Я думаю вернуться домой и зажить в свое удовольствие.
        -Не очень впечатляющая перспектива. Ну, да ни нам тебя судить.
        -Ну, не всем же совершать подвиги.
        А тем временем подошла и их очередь совершать священные глотки, проходя выбор Кубков. Леха смотрел, как вспыхнули черный, желтый и белый кубок, после отпития Сергиуса, как поаплодировал ему сам милорд ректор. Видел, как Тита признали белый и желтый. Настал черед Алексея проходить обряд инициации. Он медленно подходил к каждому Кубку, принимая его из рук профессора, возглавлявшего школу, и делал несколько глотков, после чего кубок возвращался назад к его хранителю." - Желтый загорелся. Это хорошо! Я люблю пиво, - думал Леша. - Черный засветился. Хорошо! Я же люблю пиво. Красный воссиял. Отлично! Я ведь не прочь винцом размяться. Еще и белый дает о себе знать. Великолепно! Водка тоже мне нравится!"
        Все четыре кубка светились. На площади в очередной раз наступила тишина. Все зрители, преподаватели, студенты уставились на него. Что это значит?
        -Вы все видели сами. Перед нами уникальный случай! - начал очередную речь Морте. - Мага выбрали все четыре Кубка, а это значит, что он может стать одним из величайших волшебников за последние сто лет. Алексей, примите наши поздравления.
        Леха вернулся к своим друзьям, оставалось подождать еще пятерых идущих после него студентов, прежде чем они уйдут на собрание первокурсников. Оставалось подождать совсем немного.
        -Интересно, если бы обучали зеленой магии, ты бы подошел данной школе. То есть стал бы ты архимагом? - задумался вслух Сергиус.
        -Какой смысл обсуждать то, чего нет, - ответил Леха.
        
        
        
        -Как ты думаешь, Пау, он архимаг или нет? - спросил Морте.
        -Зеленого Кубка нет, значит, он, например, не архимаг, потому как по этому направлению, значиться, он обучиться не может, и Кубок не выбирал его.
        -Хотелось бы, чтобы ты был прав!
        -Что ты хочешь этим сказать, например? Ты думаешь, Кубок цел?
        -Артефакты такой силы не так-то просто уничтожить, тут тебе никакой огнешар не поможет, если не веришь мне, можешь спросить у Серпентуса, он изучает наши Кубки уже столько лет?
        -А что ему еще делать!? Он глава адской кафедры артефактоведения - ему и флаг в руки, как говориться. Я слышал, например, он пытался с помощью четырех Кубков там-то-это найти потерянный, но не преуспел. Это правда?
        -Да. Поэтому мы все-таки больше склоняемся к его гибели.
        -Ладно, Морте. Пойдем уже. Обсудим все на совете. А пока тебе надо произнести, например, речь и распределить студентов, например, по кураторам.
        
        
        Это было похоже на рай. Зал огромных размеров был заставлен столами. Здесь должен был состояться торжественный обед по случаю успешной сдачи вступительных экзаменов. Нынешние первокурсники с жадностью смотрели на заставленные столы. На этих столах стояло все, что только можно вообразить. Поскольку Леха с друзьями не завтракал, то сейчас он смотрел на еду с поистине дьявольским интересом. Но вот, наконец, появились профессора и заняли свои места - это означало, что остальные тоже могут садиться. Профессор Морте начал:
        -Позвольте, от всей души, поздравить вас с поступлением в нашу Академию. Вас ожидают пять лет работы и учебы. И пока мы тут все не напились, позвольте покончить с еще одной формальностью. Вам придется распределиться по кураторам, которые будут помогать вам осваиваться в нашем заведении, а так же давать советы на все случаи жизни. Сейчас вам будут называть ваши имена, вы должны встать и сказать, какую школу магии вы выбираете в качестве основной. Согласно этому принципы вас распределят по кураторам. Ну чтож, пожалуй, начнем!
        -Водка или пиво? - шепнул Лехе на ухо Тит. Он сидел в середине, слева от него сидел Сергиус, а Леха - справа.
        -В смысле?
        -На какую школу будем записываться. Нам надо держаться вместе, вы-то с Сергиусом можете пойти в темную школу, а вот меня там ждут не самые лучшие перспективы.
        -Давай на водку.
        -Хорошо. Сергиус тоже ее выбрал.
        -Тит Длинный Волос из монастыря Ордена Хмеля! Мы слушаем твой выбор.
        -Я выбираю белую школу.
        -Сергиус из Большого Бодуна. Твой выбор?
        -Белая школа.
        Спустя непродолжительное время.
        -Алексей. Твой выбор?
        -Белая школа.
        -Ну чтож. Ты, Алексей, был последним. А теперь поприветствуйте ваших кураторов. Куратор и декан желтой школы - профессор Тацитус.
        -Большое спасибо, милорд! - Тацитус готов был приветствовать своих студентов. - Пиво - это лучший из напитков. Поэтому завтра всех, кто выбрал мою школу, я приглашаю отведать пива из моей личной пивоварни. Большое спасибо за внимание!
        Студенты желтой школы - около 20 человек взорвались аплодисментами.
        -Куратор и декан темной школы - профессор Даркус.
        -Благодарю, милорд, - поднялся Даркус. - Все те, кто избрал темную школу, приглашаются завтра в таверну "Копыто вепря", на вечер посвященный приему новых студентов. Благодарю!
        Еще около 20 человек торжественно порадовались.
        -Декан и куратор красной школы - профессор Себастьян.
        -Привет, мои милые друзья! Завтра мы с вами откроем пару бочонков старого хорошего вина и понаслаждаемся его вкусом и ароматом. Но только для избравших красную школу. Приходите. Спасибо!
        Всего 5 человек вяло промямлили что-то про себя. Они, похоже, поняли, что выбрали не ту школу.
        -И наконец, декан и куратор белой школы - профессор Пау.
        -Отлично-отлично. Для тех, кто избрал самый угарный и правильный напиток, всех кто будет учиться в белой школе, я предлагаю завтра отправиться в заведение "Рог сатира", где будет литься дорогая водка и твориться дикий ад, например.
        Профессору Пау аплодировали стоя. У него был самый большой набор - более 30 человек.
        -А теперь дамы и господа, - вернул себе слово Морте. - Да будет пир!
        И все радостно накинулись на еду. Перед Лехой стоял огромный поднос со стейками и картофельным пюре, бадейка соленых огурцов, свежие овощи и два больших графина. В одном из них находилось вино, в другом - водка. Неподалеку обнаружилась пара огромных чаш с безалкогольными напитками - из них надо было черпать кружками. В одной Леха с радостью обнаружил морс. Поэтому когда Морте поднялся со стаканом, он был готов.
        -Так выпьем же за наших первокурсников!
        По традиции праздничного пира первые шесть тостов были всегда одни и те же. Леха был удивлен, что не было традиционного для Земли тоста за здоровье - видимо со здоровьем у обитателей этого мира все было отлично. После первого последовали тосты за Академию, за Кубки, за милорда Ректора, за преподавателей и за великую магию.
        Тупая пьянка с тостами продолжалась до вечера. И если ректор с коллегами держались молодцами, то большинство первокурсников уже валялись на столах или даже под ними. Когда Леха подумал, что он больше не может пить, церемония посвящения завершилась. Милорд ректор уже куда-то ретировался, равно как и большинство преподавателей. В зале остались только четверо кураторов. Из боковых дверей появились люди в черных рясах. Они подхватывали тех, кто сегодня принял на себя слишком большие обязательства, и уносили из зала.
        -Не стоит волноваться! - произнес Тацитус. - С вашими друзьями все будет хорошо. Эти монахи - такие же ученики Академии, как и вы. Вам тоже, если вам повезет окончить первый курс, придется таскать пьяных по их комнатам.
        -А теперь позвольте рассказать, что вас ждет в ближайшее время, - подхватил Даркус. - Сегодняшний вечер будет посвящен Академии. Мы расскажем вам коротко об устройстве этого заведения. Вы узнаете, где вы будете жить, есть, спать и проводить свой досуг. Так же сегодня мы покажем вам расположение библиотеки, где завтра вы должны будете взять все необходимые для начала занятий книги. Пожалуй, начнем!
        Там, где только что располагались столы преподавательского состава, сейчас с потолка опустилась карта Академии.
        -Сейчас мы находимся здесь! - профессор Тацитус зажег маленький огонек, который подлетел и осветил центральную часть карты. - Это центральный корпус, здесь находятся многие аудитории, зал для торжеств, где именно сейчас находимся мы. На верхнем этаже данного строения также располагается библиотека. Именно в этом корпусе пройдет большая часть вашего времени. Далее по часовой стрелке располагаются корпуса немагического факультета и магических школ: белой, желтой, красной и темной. В корпусах школ вы будете заниматься начиная со второго курса, но там также располагаются ваши спальни и кухни, там же есть торжественные залы для праздников местного значения, типа дней рождений учеников или преподавателей школы.
        -А теперь то, что касается, например, корпуса немагического, тащемта, факультета. В этом корпусе вам придется часто, например, бывать, потому что большинство предметов первого, например, курса будут вести так называемые преподаватели с этого факультета. Вот!
        -А я расскажу вам про то, как вы можете проводить свой досуг, - встрял Себастьян. - Могу порекомендовать вам свои личные бани, находящиеся под моим неусыпным контролем.
        -Бани это, например, отлично, но у нас есть вещи поинтересней. Как вы знаете, всем студентам выплачивается жирная стипендия, которую студенты тратят на бухло и всяких там леди! Но чтобы можно было больше угарать, вы можете записаться на работу в нашей Академии, тем более что это пойдет вам на пользу и в учебном плане. На данный момент вы можете записаться, например, в магический зоопарк, плантации адского винограда или какого-нибудь хмеля, пивоварню или винокурню, или можете работать в столовой, где вам предстоит мыть адские горы посуды и, например, варить супы, тащемта.
        -Сейчас вам все раздадут путеводители по Академии, где подробнее расписано про расположение комнат. Наша встреча подошла к концу, но сегодня ждите в ваших гостиных ваших кураторов, там вы сможете задать им любой вопрос. До свидания, и приятных снов тем, кого я сегодня не увижу, - закончил декан желтой школы, и кураторы покинули зал.
        Оставалось только идти искать свою комнату.
        
        
        
        Глава 3.
        Профессор Пау.
        
        -Мы идем завтра на вечеринку к Пау? - валяясь на своей койке, спросил Леха у своих спутников. Сергиус сразу свалился спать, поэтому вряд ли мог ответить на вопрос, однако Тит не желал засыпать.
        -Конечно, такую халяву нельзя пропустить. Еще я слышал, что Пау является лучшим организатором подобных мероприятий. Тем более Пау является экспертом по женскому полу, и на вечеринке будет полно девушек.
        -Значит, завтра с утра надо будет сходить в библиотеку, а потом готовиться к вечернему угару.
        -А еще не забыть посмотреть расписание занятий. Послезавтра стартует учебный год, нельзя опаздывать на первые пары.
        -Тит, а какой вопрос ты хочешь задать Пау сегодня вечером?
        -Не буду я ему вопросы задавать! Я лучше посплю. А ты хочешь у него что-то спросить?
        -Да, по мелочи.
        -А-а, ну как знаешь, тогда спокойной ночи!
        -Спокойной ночи! - и Леха вышел в гостиную.
        
        
        Гостиная, а скорее - гостиный зал, была весьма внушительных размеров. В нее спускались пять лестниц - по одной на каждый курс, у каждого курса была своя спальня; была и шестая лестница, которая вела на нижние этажи, где располагались рабочие кабинеты, лаборатории, кухня и другие учебные помещения. В комнате располагался огромный камин, пару чайных столиков, с десяток кресел и стульев, пара шкафов с книгами.
        Леха спустился в пустую гостиную. Ему предстояло в одиночестве дожидаться профессора. Видимо никто не хотел задать магистру вопрос кроме него. Их можно понять - завтра трудный день, сегодня был не менее трудный, поэтому надо выспаться, а не задавать глупые вопросы. Чтобы как-то скоротать время, Леха принялся изучать стоящие в шкафах книги.
        Книги не отняли у него много времени, так как делились на две категории - научные труды, названия которых ничего не говорили гостю из Москвы, либо сборники сказок, с названьями типа "50 сказок о троллях" или "Волшебные истории эльфов".
        Леха начал рыться в нижних отделениях шкафов, надеясь найти хоть какую-нибудь безделушку, которая отвлечет его от безрадостного ожидания.
        -Молодой человек, а что вы собираетесь там-то-это найти?
        -Добрый вечер, профессор!
        -В тех ящиках, например, располагается дикий минибар, но студенты, например, выжрали все бухло, а новое там окажется только с началом учебного года, например. Тебе понятно, например?
        -Да, профессор.
        -Не волнуйся - я прихватил бутылку адовой водки. Внесите...
        В гостиную тут же вошел хоббит, который разложил на столике вечернюю трапезу. Водка, виноградный сок, хлеб, соленая рыба, нарезанные фрукты - все, что надо для спокойного разговора. Когда хоббит закончил сервировку, Пау жестом сделал знак - хоббит шмыгнул вниз по лестнице и исчез во тьме. Пау налил Лехе и себе:
        -А где остальные? Горят в аду?
        -Спят. Видимо им не интересно, профессор.
        -Напомни мне, свое имя?
        -Алексей.
        -Ах, да! Такое, например, редкое имя. Нечасто у нас бывают, например, адские студенты, избранные тащемта четырьмя Кубками.
        -Профессор, можно мне спросить?
        -Конечно! Поэтому, например, я здесь.
        -Вначале, спрошу чего попроще. Что случилось с гномом, который экзаменовался первым?
        -Ты не знаешь? Он, тащемта, опозорил себя, сделав, например, свое мокрое дело.
        -А что с ним стало дальше?
        -Когда он вечером очнулся, например, он потребовал выпить, например, хотел устроить адскую месть и смертоубийство, там-то-это, но нам удалось его успокоить. Хехехе.
        -И!?
        -Мы решили, что негоже глумиться, например, над диким неудачником и предложили ему поработать, например, доставщиком. И он, например, дико был "за".
        -Хорошо. А то я уже начал было волноваться. Этот гном, Гугл, прошел вместе с нами столько всего.
        -Отлично-отлично. Позволь мне спросить, например, тебя. Из какого ты города?
        -Обещаете, что не будете смеяться, задавать мне дурацкие вопросы, считать меня сумасшедшим?
        -Ну, например, нет. Давай вначале вжарим! - и они выпили еще по одной стопке.
        -Профессор, название моего родного города наверняка вам не известно...
        -Возможно-возможно.
        -Я из Москвы.
        Возникла долгая пауза. В таких случаях говорят про неловкое молчание, ну так вот - это было оно. Пау быстро налил себе и Лехе и быстро выпил. Лехе пришлось проделать тоже.
        -Об этом пока молчи, - нарушил тишину Пау. - Не говори никому, даже, например, своим друзьям. Я поговорю, например, с профессором Морте. Кажется это все не случайно, я чувствую, например, происки темных сил. А сейчас ложись спать!
        Он выпил еще рюмку и вышел, оставив недоумевающего Леху одного у потухающего камина.
        
        
        
        -Смотри, какие я нарыл закусочки! - услыхал Леха, не успев продрать глаза.
        -Тит, пить водку с утра - это отвратительно.
        -Я знаю, но здесь есть сок и рыбка.
        -Доброе утро! - поприветствовал Леха друзей, сев на кровати.
        -Как прошел вчерашний разговор? - спросил Тит.
        -Я быстро срезался. Зато я узнал, что с Гуглом все в порядке - его наняли на работу в Академию. Он теперь разносчик.
        -Значит, мы его еще обязательно встретим. Давайте тогда по-быстрому перекусим и пойдем в библиотеку, а то нам достанутся самые раздолбанные фолианты, - предложил Сергиус.
        Как только с завтраком было покончено, они отправились искать библиотеку. Было еще слишком рано, где-то полдевятого, поэтому в коридорах было пустынно - все предпочитали поспать.
        Коридоры, которым они проходили не изобиловали элементами декора, скорее наоборот, интерьер был предельно спартанским. Лишь огромные витражи, изображавшие магов разных эпох, различных созданий, пейзажи, да редкие рыцарские доспехи в нишах - вот и все украшательство. Тем не менее, путеводитель по Академии был составлен профессионалами, поэтому дорогу в библиотеку они нашли без труда. Вход в библиотеку прикрывала гигантская дверь, в лучших традициях библиотечного жанра. Несмотря на ее размеры, она легко подалась, явив за собой громадную залу с многоярусными книжными стеллажами, уходящими вверх на много человеческих ростов. За столом библиотекаря сидел старый хоббит, который тут же вскочил, увидев посетителей.
        -Чем могу помочь? Хотя, погодите, дайте угадаю. Еще рано и большинство студентов и преподавателей спят. Не обманывайте старого мудрого хоббита! Вам нужна рукоблудственная литература. У нас отличный выбор!
        -Нет, нам нужен набор учебников для первого семестра.
        -Сейчас все спят и вам нечего стесняться, я уверен, что профессор Себастьян одобрит ваш выбор.
        -Мы студенты профессора Пау, и он такой выбор не одобрит.
        -Прошу простить меня! Сейчас ваши комплекты будут подготовлены. Хотя на днях нам поступил новый хит - "Все эльфийки делают это".
        -Спасибо, но нам только учебники.
        Они забрали свои рюкзаки с книгами и уже через десять минут покинули книгохранилище. Теперь их путь лежал на первый этаж центрального корпуса, где висело расписание занятий на первый семестр. Им предстояло узнать, чему их будут обучать в ближайшие месяцы.
        -Отличное расписание, - радовался Тит. - Никаких сложных предметов. Халява, можно почти не напрягаться. Надо только, чтоб Леха наконец-то научился колдовать и все.
        И действительно, в их расписании почти не значилось чисто колдовских дисциплин, кроме теории магии и низшего колдовства. Теория магии - это теория и только теория, а низшее колдовство - всякие фокусы из разряда розжига костра или освещения пути. В расписании значились иностранные языки, алкоголеведение, зоология, география, история, ботаника и теория артефактов. Леха вспомнил свою учебу в Москве. Неужели здесь будет то же самое? Опять тупые и неинтересные предметы.
        -Ну, и что будем делать до вечера? - спросил Сергиус. - У нас еще куча времени перед вечеринкой.
        -Пойдем в столовую, позавтракаем как следует! - Тит желал проверить, как кормят в обители знания.
        В столовой они натолкнулись на традиционного обитателя данного места - Медведа. Он тащил огромный поднос с пятью пирожками, двумя яичницами с сыром, десятком бутербродов, графином пива и баночкой с томатной пастой.
        -Привет ребята! Поздравляю с поступлением! Вы не против, если я немного позавтракаю. Это очень важно! Я не ел со вчерашнего вечера!
        -Да, конечно! - произнес Леха, не отрывая взгляда от насыщающегося Медведа. - Мы и сами бы хотели позавтракать.
        Они подошли к стойке. Толстая хоббитка мгновенно оказалась рядом. Леха заказал себе яичницу с томатной пастой, пару бутербродов с джемом и кружку чая. На недоуменный взгляд Тита он только отмахнулся - мол, еще успеем надраться. Он вернулся и сел рядом с Медведом. Тот уже почти доел вторую яичницу, умял три пирожка и половину бутербродов. Он на секунду приостановил свой крестовый поход против еды и взглянул жалобными глазами на Леху.
        -Ой, а поделись со мной одним бутербродиком с джемом, пожалуйста.
        -Ладно! Держи.
        Радости обжоры не было предела. Через пару минут к ним присоединились и Тит с Сергиусом. Тит взял пива с яичницей, Сергиус ограничился парой горячих бутербродов и пивом. Медвед постоянно поглядывал в сторону горячего бутерброда Сергиуса, но покуситься на него так и не посмел.
        -А вы знаете, что сегодня за день? - Медвед оторвался от еды, хотя его завтрак почти окончился.
        -Нет, а что? - удивленно воззрились на него они втроем.
        -Сегодня стипендия. Только чтобы вам ее получить, вы должны будете вначале забрать в регистратуре кольца учеников. Регистратура, к справке, находиться в корпусе немагического факультета, на 4 этаже рядом с архивом.
        -Большое спасибо за совет, мы отправимся туда прямо сейчас.
        
        
        Несмотря на наличие путеводителя и описание дороги от Медведа, они не сразу нашли искомую дверь. В регистратуре оказалось весьма тесно - маленький пятачок перед окошком, за которым виднелись стеллажи с папками личных дел. Но даже в весьма ранний час, а часы показывали около 10, им пришлось встать в очередь. Похоже, за окошком никого не было - регистратура еще не начала работать. В очереди перед ними было всего два человека - парень и девушка. Насколько Леха запомнил по лицам, они выбрали красную школу и сейчас явились получить свои кольца.
        -Долго вы тут стоите? - спросил Тит, для того чтобы оценить перспективы нахождения в очереди.
        -Минут двадцать, они уже должны начать работать, но еще никто не пришел. Вы тоже за кольцами? - ответила девушка.
        -Да. Позвольте представиться. Меня зовут Тит, это - Сергиус, а это - Леха, - представил Тит своих спутников. - Мы ученики белой школы.
        -Меня зовут Максимус, а это-Яна, как вы наверно поняли, мы с красной школы, - заговорил парень.
        -Будем знакомы! Как насчет того, чтобы отметить знакомство пивком или чем другим? - Тит решил, что надо использовать любой повод.
        -А я за! - ответил Максимус. - А ты Яна?
        -Можно! Давайте получим кольца, зайдем в казначейство, потом можно и гулять. Главное - не пропустить посиделки с деканом Себастьяном.
        -Ну, мы же не собираемся надираться до потери сознания! - успокоил новых знакомых Леха. - В конце концов, у нас у самих сегодня вечер с куратором Пау, а нам надо быть во всеоружии.
        -Я хотел бы сходить в "Кольчугу". Говорят, что это одна из лучших таверн в городе. Там большой ассортимент водки, - начал было Сергиус, но тут из окошка раздалось:
        -Совершенно с вами согласен! Такого количества водки я не видел нигде. Вместе с настойками там более 50 видов, и пива богатый ассортимент.
        -Любезнейший, а не могли бы мы перейти ближе к делу! - обратился Сергиус к болтуну в окне, чтобы тот начинал работать, а не обсуждать очевидные вещи.
        -Прошу прощения! Кто первый?
        
        
        Дальнейшие получение колец и стипендии заняло изрядное количество времени. Кольца они получили довольно быстро, а вот в казначействе их ожидала солидная очередь студентов, у которых кончились деньги, а трубы горели. На пятерых первокурсников смотрели свысока. Стоять пришлось долго. За это время Леха узнал о новых знакомых пару интересных вещей.
        Во-первых, они приехали с самой границы Очень Жаркой Пустыни из небольшой деревеньки с забавным названием Малые Гусеницы. Во-вторых, они были помолвлены и собирались связать себя узами брака после окончания Академии. И наконец, их краткая и скучная история странствия до земель Ордена. Сергиус и Тит ответили им краткой выдержкой из своей истории приключений.
        Получив стипендию, которая была действительно большой, они отправились в "Кольчугу."
        -Там всегда хорошее качество еды и напитков, - продолжил Сергиус свою лекцию, прерванную началом работы регистратуры. - Это не удивительно, ведь содержат сие заведение гномы.
        -А что мы будем пить? - неожиданно спросил Максимус.
        -Конечно водку! - ответили Тит и Сергиус хором, Леха был с ними согласен.
        -Но мы избрали путь вина, - возразила Яна.
        -Да, вино есть благородный напиток! - ответил Тит. - Но я не заставляю вас колдовать за счет водки, пить то ее можно и без всякой магии.
        -Дело в том, что мы не пьем водку, - Максимус уронил взгляд, как будто извиняясь.
        -КАК!? - теперь все три адепта белой школы были в недоумении.
        -Маг!? И не пьет водку, а что позвольте узнать, вы вообще тогда пьете?! - Тит был оскорблен.
        -Вино, пиво разное. Мы собственно были отмечены для желтой и красной школы, ну и выбрали красную, - вступилась за Максимуса Яна.
        -Ну, с пивом в "Кольчуге" тоже все отлично, гномы по пиву едва ли не первые мастера, - Сергиус вновь решил сыграть роль миротворца.
        -Хотите прикол? - вдруг спросил Максимус. И не спрашивая ответа, продолжил. - У нас недалеко от деревни живет маг по имени Дзирт. Слышали про такого?
        -Что-то знакомое, но никак не могу вспомнить, - растерялся Сергиус, который лучше всех разбирался в истории магии.
        -Мэтр Дзирт последний из нынеживущих орков, кто окончил Академию. То есть он не какой-то там шаман, который обжирается грибов и думает, что общается с духами, а настоящий маг. Специалист по водке, между прочим. Правда, ему уже более двухсот, но для магов его уровня это не предел.
        -Точно, я читал про Дзирта! - вспомнил Сергиус. - Только его после окончания Академии изгнали из родного племени. Племя Танцующего Волка, кажется.
        -Верно. После этого он долго путешествовал - посетил западный и южный материки. А потом осел недалеко от нашей деревни.
        -Мы на месте, - возрадовался Тит. - Приготовьтесь пить.
        -Помни Тит - мы пришли пропустить пару рюмашек. Нам еще сегодня предстоит мероприятие, - осадил его Леха.
        Помещение кольчуги выглядело необычно. Если во всех тавернах, где они бывали раньше, основной материал был камень и дерево, то здесь основным материалом было железо. За стойкой бара сидела пара гномов, которая болтала с парой таких же барменов. Зал был почти пустой, только за одним столом сидел старый маг и курил трубку, быстро отхлебывая пиво прямо из графина. Молодая гномка принесла каждому гостю по меню.
        -Что будем брать? - спросил Леха у своих спутников.
        -Ассортимент закусок тут не богатый, - констатировал Максимус.
        -А что ты хотел?! Гномы настолько брутальны, что почти не закусывают, они только пьют и едят, - ответил Сергиус.
        В меню было только три больших пункта - водка, пиво и еда. К еде здесь относились блюда из мяса на гриле, причем все порции начинались с килограмма и выше по весу. Всякие там рульки, вырезки и целые вепри. Никакой птицы или рыбы, никаких супов или легких закусок. И что самое ужасное никаких овощей.
        -А у них нет чего-нибудь без мяса? - удивленно-умоляющим взглядом осматривая меню, спросил Максимус.
        -Гномы не занимаются сельским хозяйством, откуда у них овощи, - совершенно справедливо заметил Тит. - А зачем тебе блюдо без мяса?
        -Мы с Яной, я даже не знаю, как сказать, так неловко, короче - мы не едим мяса.
        -А еще молочные продукты, яйца, мед, - добавила та.
        -Мда... Принесла нелегкая, - пробубнил под нос Тит.
        Вот это да! На Земле таких людей, как их новые знакомые, называли веганами. Они были милыми людьми, но с фанатичной уверенностью считали себя избранными непонятно кем. Они несли в свет идеи о любви ко всему живому, однако порой это принимало совершенно извращенную форму, и вполне нормальные с психической точки зрения люди, превращались в неадекватных личностей, невидящих очевидного. Леха общался с представителями данного племени, но считал их кем-то вроде деревенских дурачков. И вот теперь оказывается, что явление существует не только на Земле, но и за рубежом.
        -Может, пойдем отсюда, - продолжал ныть Максимус. - Мне здесь не нравиться.
        -Закажите себе пива и не нойте! - прикрикнул на веганов Леха.
        -Решено! Бутылку "Горной слезы", пять литров "Кольчуги" пшеничной, набор свиных колбас, - Сергиус успел сделать заказ прежде, чем кто-либо успел внести свои предложения по этому поводу.
        Напитки подали мгновенно, поэтому сразу раздался тост за знакомство. Было видно, как веганы недовольно озираются по сторонам, словно попали в логово гоблинов, и следующее блюдо будет приготовлено из них.
        -А вы знаете, что фарш для колбасок помещают внутрь свиных кишок, а для чего нужны кишки мы все знаем, - Максимус, как заправский миссионер нанес первый удар.
        -Да, знаем, - спокойно ответил Сергиус. - Мы не виноваты, что у тебя такое предубеждение к мясу, про всякую морковь я тоже много чего могу наговорить, однако молчу.
        -Давайте выпьем за первую стипендию и за наши кольца, - произнес тост Леха. Тост снова немного разрядил обстановку, а потом принесли горячее, и скорость пития выросла до такой степени, что спорить уже никто не успевал.
        
        
        Они покинули "Кольчугу" около четырех часов после полудня в изрядном подпитии. Веганы пошли на рынок покупать еду, так как в столовой готовят не пригодную пищу, поэтому Леха, Тит и Сергиус вернулись в Академию втроем. Они были весьма навеселе. У них оставалось еще пара часов до похода на вечеринку профессора Пау, поэтому они решили отдохнуть от приема жидкостей. Они отправились в свои апартаменты. Леха от нечего делать принялся листать учебники - авось, за что-нибудь глаз зацепиться. Но, к сожалению, не зацепился. Он заснул, так и не выпустив из рук томик по ботанике.
        А Тит с Сергиусом, тем временем вновь встретили Медведа. Встреча произошла в общей гостиной, где одинокий Медвед тестировал напитки из минибара.
        -И снова привет! Слушай, а почему в гостиной опять никого нет? - удивился Тит.
        -А все ушли по барам. Это вам хорошо - у первокурсников сегодня бесплатная пьянка, а им бедным надо гулять на свои. А еще я иду с вами. Мне можно, так как я аспирант профессора Пау.
        -Мы сегодня познакомились с двумя студентами красной школы... - начал Сергиус.
        -Отлично-отлично... Дружба между школами поощряется. Хотя наш декан красного магистра не жалует, но это строго между нами.
        -А сам Пау, что пьет?
        -Он пьет водку и вино, хотя может, конечно, пить все.
        -А ты что пьешь?
        -А ты-то как думаешь? Я пью все. И очень успешно.
        -А правильно мы сделали, что пошли в белую школу, а не в желтую?
        -Конечно. Пау один из сильнейших магов, а водка такая прикольная! Из этого рождается адское сочетание.
        -А как продвигается твоя диссертация?
        -Ну, как-то она продвигается. Давайте не будем на эту тему, ведь сегодня праздник.
        
        
        Леха никогда не любил спать днем. После такого сна он чувствовал себя разбитым. Так было и на этот раз, хотя заснул он не по своей вине. Тит разбудил его буквально перед самым выходом, и Леха даже не успел прийти в себя. На улице уже начинало темнеть, подул прохладный ветерок, так что Леша даже немного взбодрился. Медвед, с криком "Идите за мной! Я знаю куда идти!", вел друзей в таверну "Рог Сатира".
        -Там есть все! Алкоголь, еда и хорошенькие девушки. Это традиционное место всех вечеринок профессора. У него постоянно хотят отбить его, но у них ничего не выйдет, - рассказывал Медвед по дороге.
        -А много в Академии учиться девушек? - спросил Леха.
        -Меньше, чем парней, - ответил Медвед, и было видно, что он не очень рад такой статистики. - Значительно меньше.
        Искомая таверна находилась посредине леса, на берегу речки. Леха одобрил пейзаж - по пьяни можно будет и искупаться. В таверне их уже ждали накрытые столы, захмелевшие однокурсники и профессор Пау собственной персоной. Перед входом стояли два сатира самого брутального вида в кожаных доспехах и с деревянными дубинками. Проверив кольца учеников, они потеряли всякий интерес к новым посетителям. Было понятно, что посторонним сюда вход заказан. Они пришли почти последними, поэтому чтобы сесть вместе им пришлось подвинуть несколько человек. Леха взглядом обежал зал, где собрались гости. Несколько симпатичных официанток, сатир-бармен за стойкой, спартанская обстановка - никаких украшений или элементов декора. Голые стены, пол и потолок. Простые деревянные столы и стулья. Когда пришли последние участники вечеринки Леха отметил, что все студенты-люди. В этом году в Академию поступил только один эльф - в школу вина. Ни хоббитов, ни орков не было. Зато Лешу порадовало, что у них в группе все-таки были девушки.
        -Добрый, например, вечер! Вечеринка от Пау начинается! Пусть все сегодня упьются адовой водки. У нас, тащемта, хватит на всех, поэтому я пью, например, за вас, вобщем-то, и за вашу успешную учебу, значиться.
        Первая рюмка вошла и словно растворилась в горле - ни вкуса, ни даже холода Леха не почувствовал, хотя графин водки был вморожен в кусок льда. И это было великолепно!
        -А тем, кому захочется не только пьяного, но и, например, любовного угара, у нас есть, например, официантки и ваши однокурсники, среди которых есть, например, модные девы. Выпьем, например, за любовь.
        Вторая рюмка прошла не хуже первой. Леха подумал, что, возможно, это лучшая водка, которую он пил. Тем более, что закуски было огромное количество - одних соленьев было десять видов, а еще были разного рода рыбы, много мяса, овощи и всякие другие вещи. Были даже дефицитные маринованные мозги тролля, так что Сергиус возликовал. Медвед налегал на закуску, не обращая внимания даже на алкоголь.
        -Есть ли, друзья мои, например, какие-нибудь жирные пожелания?
        -Да, профессор, - Тит был единственный, кто желал чего-то еще. - Хорошо бы пива.
        -Это не проблема, - ответил Пау и сделал жест барману.-50 литров "Академии".
        -Служу Академии! - живо отозвался бармен и уже через несколько минут за соседним столом, который до этого пустовал, появился пункт розлива пива. Пиво на вкус было восхитительным, пожалуй, лучшим, какое Леха только пил.
        -Ни фига себе! - шепнул Медвед на ухо Лехе. - Это пиво стоит немерено денег, одно из самых дорогих, которое я видел. Но оно того стоит!
        Леха передал новость дальше. А тем временем Пау произнес третий тост. На этот раз он предпочел выпить за себя любимого. Выпив третью порцию, Леха всерьез налег на пиво, попутно рассматривая своих одногруппниц. Парочка из них были очень даже ничего.
        -А теперь, дорогие друзья, предлагаю выпить, например, за источник, значит, нашей силы. Я предлагаю выпить за водку! За то, что она есть! - не унимался Пау, который готов был пить при любых обстоятельствах, как и большинство собравшихся в "Роге Сатира" людей.
        Рюмки следовали одна за одной. Леха старался не пить пива в больших количествах, чтобы не вырубиться раньше времени, но у него не получалось. Пиво было слишком вкусным. Краем глаза он стал замечать, что после шестой порции водки люди стали медленно покидать таверну, а те, кто был уже не в состоянии проделать данную манипуляцию, просто валились на пол или на стол. Пау этого словно не замечал - он продолжал произносить тосты, призывая студентов наливать и выпивать. Несколько парней ушли знакомиться с официантками. Видимо их план удался, так как всего через несколько минут они покинули помещение вместе с девушками под неодобрительный взор сатира-бармена.
        Леха откровенно скучал. Он представлял вечеринку Пау несколько иначе. Помимо обильных возлияний он хотел видеть дополнительные развлечения, однако получалось, что их надо организовывать самому. Тит и Медвед, сидевшие рядом с ним куда-то испарились, а Сергиус продолжал пить. Только теперь он сидел рядом с Пау, продолжая потреблять пиво с мозгами тролля и оставаясь одним из немногих, кто еще держал себя в руках. Но не бывает идеальной вечеринки! И эта была не исключением.
        За дверью таверны завыл мощный ветер, и послышались крики сатиров-стражей, затем дверь резко распахнулась. На пороге стояли трое мужчин странной для здешних мест наружности. Леха и отвлекшийся от маринованных мозгов Сергиус узнали в них магов-кальяньщиков из Небесного Халифата, на представлении которых они были несколько дней назад. И при них был их знаменитый зеленый кальян.
        -Как посмели вы, например, помешать, значиться, нашей жирной тусовке? - Пау был зол.
        -А как смели ваши ученики предаваться распутству недалеко от нашего лагеря, смущая своим недостойным поведением нас и наших людей?
        -Ну, значиться, поскольку вы, например, гости в нашем городе, то должны, например, уважать наши обычаи, тащемта.
        -Вы ответите за распутство...
        Он не успел более ничего сказать. И хотя он заранее потянулся к трубке кальяна, сделать он ничего не успел - Пау был накачан энергией.
        -Гори в аду! - и Пау сплел заклятье. Оно было великолепно. Не было видно ничего - ни огня, летящего в мага-кальянщика, ни искорок света. Просто Леха ощутил мощный толчок силы, и с тот же миг восточный маг вспыхнул, выронив кальян на пол. Резервуар для воды разбился. Маги востока лишились последней надежды.
        -Бей их ребята! - заорал Пау. - Бей неверных!
        Все, кто в данный момент мог передвигаться, вскочили со своих мест и кинулись на южан. Те поняли, что их партия проиграна, и ринулись наутек. Леха вскочил наряду с остальными и выбежал в дверь одним из первых. Сатиры валялись в нескольких метрах от входа в бар, причем были они явно без сознания, хотя дубинок так и не выпустили. У одного из козлоногих была сломана нога, и это только придало Лехи сил - он ускорился. Спины магов уже маячили перед его носом, а вот напарники по погоне несколько отстали. Но вдруг один из магов развернулся и швырнул в Леху странный сгусток из молний. Леху спасла чистая случайность.
        Он просто споткнулся о корень росшей в паре метров от тропинки елки. Он просто упал на землю, а шар молний пролетел всего в метре над его головой. Однако история бы на этом и закончилось, если бы не еще одно обстоятельство. При падении из его ладони вырвался огнешар и врезался в магов. Произошел мощный взрыв. Огня, который должен был поджечь соседние деревья так и не появилось. Тела просто разорвало на куски и разметало по соседним кустам.
        Леха плохо запомнил, как его притащили обратно в "Рог Сатира" - сознание мутилось. Его встретили там как героя. Профессор Пау был рад за своего первокурсника.
        -Алексей, ты, например, был великолепен. Я тобой горжусь. Я давно хотел поставить эту шайку на место, а то, значиться, понаехали, например, со своих Халифатов. И еще ведут, например, себя, тащемта, как у себя дома. Ну, не буду тебя напрягать, например. Вот! Лучше водки выпей! И пива! - профессор протянул рюмку с кружкой своему первокурснику.
        -Поздравляю! - возник рядом Тит. Они с Медведом ходили по лесу, но услышали колдовство и поспешили на помощь, но успели, только когда уже все закончилось. - Я тобой горжусь. Вот и твой первый огнешар! За это надо выпить.
        -Что-то мне нехорошо с этого огнешара.
        -В первый раз так всегда бывает, но дальше будет полегче, я обещаю.
        -А теперь давайте выпьем за героя вечера - за Алексея! - проорал Пау и рюмки вновь взлетели вверх.
        
        
        
        Глава 4.
        Учеба начинается.
        
        Утро напомнило Лехе, что учеба есть учеба. Учись ты хоть в институте, хоть в Академии. Хоть на инженера, хоть на мага. Утро началось с головной боли и похмелья, с судорожной попытки собраться с мыслями и встать, наконец, с кровати. Вчерашний день Леха помнил отлично, что радовало. Предстояло начать трудный путь к возвращению домой. Первые шаги он уже прошел, но цель была еще слишком далека.
        Первым уроком значилась скучная география, лекцию по которой Леха по еще Земной традиции пропустил мимо ушей. Зато отлично похмелился пивом, которое захватил из столовой Тит. Старая волшебница взглянула на них с пониманием и улыбнулась. Леха удивился тому, как повел себя Сергиус. Если они с Титом захватили пиво и сели на задние ряды, принявшись смаковать пенный напиток, то Сергиус, несмотря на мучащее его похмелье, сел в первый ряд и принялся записывать каждое слово лектора. Когда после первой пары Леха спросил, почему Сергиус так поступил, тот ответил, что на первой лекции всегда надо сидеть впереди, чтобы преподаватель тебя запомнил.
        Вторым уроком значилась зоология, но и тут Леха был расстроен. Он надеялся, что предмет посвящен троллям, грифонам и другим милым зверюшкам, однако все эти твари входили в курс монстрологии, а зоология изучала банальных медведей, волков и других обыкновенных созданий. Эту лекцию Леха провел в сонном состоянии.
        Третьим и последним уроком шло алкоголеведение. Здесь Лехе было еще хоть как-то интересно. Так как данный предмет был для него в новинку.
        -Кто скажет мне, почему существует красное вино, но не существует белого? Что, никто не знает?! Тогда слушайте. Давным-давно, когда теория магии еще не сформировалась, существовал белый виноград, из которого делали белое вино. Оно ничем не отличалось по свойствам от красного. И когда великие маги прошлого решили упорядочить магию по школам, они начали спорить - какой напиток должен стать символом желтой школы? Пиво или белое вино? Победили сторонники пива. И поскольку белое ничем не отличалось по свойствам от красного вина, то большинством магов было принято решение устранить путаницу раз и навсегда. Они уничтожили весь белый виноград и запретили любое его разведение. Любой, кто нарушит закон великих магов прошлого, будет подвергнут казни! - почти выкрикнул дряхлый профессор в конце своего рассказа. Более ничего интересного на лекции не происходило.
        Большинство занятий первой недели не доставили Лехе никакого удовольствия. Скукота. Посещение баров также превратилось в рутину.
        Первая серьезная и интересная лекция состоялась только на второй неделе. И была это география. Лекция была посвящена географии Академии. Это скорее была даже не лекция, а экскурсия. Их провели по территории, показали, где находятся различные дополнительные строения, всякие пивоварни, хранилища, плантации, на которых росли не только компоненты будущих напитков, но и редкие растения, обладающие магическими свойствами. Показали им и местный зверинец, но туда им заходить было рано. Курс монстрологии еще не начался.
        На втором уроке алкоголеведения, темой которого было вино, их повели в винохранилище. Там должна была состояться лекция с дегустацией. И именно там они встретили того, кого совсем не ожидали там увидеть. Как только они вошли в хранилище, то сразу заметили злобный взгляд профессора Терентуса, направленного на сторожку, в которой полагалось сидеть охраннику. Но она была пуста, а дверь, ведущая непосредственно в винные погреба была распахнута настежь. Следуя за разгневанным Терентусом, студенты стали спускаться в погреба. В конце лестницы был обнаружен небольшой пустой бочонок - профессор лишь кинул на него короткий злобный взгляд.
        -Опять он за старое, ну я ему сейчас задам! Выпить легендарное "Зимнее солнце"! Он ведь знает, что виноград данного сорта уже более 10 лет не растет в садах Академии, вино это храниться для особого случая. Ну, он у меня попляшет! - яростно скаля зубы, бормотал Терентус.
        Они двинулись вдоль рядов бочек туда, где раздавался смех, и слышались другие звуки попойки. Наконец, им предстала следующая картина - поочередно отпивая из небольшого бочонка, на скамье между огромными бочками сидели двое. Один из них был гномом, а другой сатиром.
        -Какого черта тут происходит?! Почему в погребе посторонние?!
        -Где?! - непонимающе завертел головой сатир. - А... Это многоуважаемый Гугл, он пришел сюда для того чтобы доставить профессору Себастьяну бутылку "Эльфийской лозы" предпоследнего урожая.
        -А тогда почему вы тут пьянствуете! Живо наверх! Разбазаривать наши запасы они тут будут. Я все Морте расскажу.
        Сатир и гном поняв, что гнев на милость менять не собираются, быстро вскочили и, прихватив бочонок с остатками вина и ту самую бутыль с "Эльфийской лозой", выскочили из погреба. А тем временем, профессор Терентус, как ни в чем не бывало, продолжил свою лекцию...
        Вечером, когда Леха и Тит играли в гостиной в шашки, разумеется, алкогольные, к ним ввалился Гугл. Он был пьян.
        -Друзья! Мне надо выпить! Пойдемте со мной! Я знаю одно отличное местечко неподалеку.
        
        Местечко оказалось действительно недалеко и называлось "Пивной Дом". Их уже ждал тот самый сатир, который нарушил свои должностные обязанности, и не только покинул свой пост, но и предался уничтожению того, что был поставлен охранять.
        -Знакомьтесь. Этого благороднейшего из сатиров зовут Джинни. Джинни, это мои друзья Тит, Сергиус и Алексей.
        -Приятно познакомиться! - отреагировал Джинни. - Сей сильномогучий гном много рассказывал мне про вас. Жаль, что обманом ему не дали поступить в Академию. Но я думаю, что в следующем году он все-таки выполнит свое предназначение.
        -Джинни работает хранителем винных погребов уже два года. И у него не было друзей, пока на его пути не попался я, - рекламировал своего друга Гугл.
        -Гугл, а как тебе работается? - спросил Леха. Тит и Сергиус явно скучали, они не особо хотели идти с пьяным гномом куда-либо, но поскольку они еще не ужинали, то решили убить двух зайцев сразу.
        -Нормально работаю, деньги платят и ладно, а работа не пыльная, все свободное время мы с Джинни занимаемся посещением винных погребов. Только никому не говорите.
        Чтобы как-то поддержать разговор заказали бочонок пива "Охотник" и огромную порцию котлет с картофелем. Пиво в заведении было ужасным, "Охотник" был самым приемлемым сортом, но крыло с него быстро, поэтому закусывали активно.
        -А как у вас дела? Как учеба? - интересовался Гугл.
        -Хорошо. У Лехи стали получаться заклинания, он теперь регулярно тренируется и в скором времени догонит в мастерстве меня и Тита, - ответил Сергиус.
        -Моя школа! - Гугл стукнул себя кулаком в грудь. - Не зря я ему про силу гор рассказывал, кто ж его еще бы обучил.
        -А вы уже были в нашем лесу? - спросил, заговорчески подмигивая, сатир.
        -Нет. А что в нем такого особенного? - удивился Леха.
        -Там можно встретиться с дриадами. Они великолепны. Идеальная спутница жизни, особенно для сатира. Там живет моя невеста-принцесса дриад Амели. Ах, моя любовь... - мечтательный сатир уставился в потолок.
        -И что она в нем нашла? - спросил Тит у Сергиуса. - Он ведь даже по меркам сатиров не красавчик - лысый, с короткими рогами и копыта даже не моет.
        -По-моему, наш Джинни немного преувеличивает, - ответил Сергиус.
        А Леха тем временем прикинул, что было бы неплохо сходить в этот самый лес в свободное время и посмотреть на дриад. Когда они шли домой, раскачиваясь из стороны в сторону, словно корабль во время шторма, он озвучил эту идею друзьям, на что получил молчаливое согласие. Он надеялся, что тишина была именно им.
        
        
        Но в ближайшее время в лес они так и не пошли. Все время уходило на учебу, штудирование фолиантов в библиотеке, да постоянные тренировки с магией. Леха наконец-то приступил к настоящему колдовству. И это радовало, так как он сделал еще один шажок к возвращению домой. Периодически они виделись с Гуглом, а вот его друга Сатира теперь держали под надзором, чтобы не нарушал режим, поэтому он освобождался только поздно ночью, когда все остальные уже спали. Леха постепенно набирался знаний о мире. Он знал о трех континентах и их примерной географии. Знал основы пяти языков, на которых можно было общаться по всему миру. Знал всех немагических животных. Разбирался в напитках и их взаимосвязи со стихиями и энергиями мира. Он все меньше и меньше чувствовал себя отрешенным от местной реальности.
        А еще он стал замечать на себе пристальный взгляд со стороны однокурсниц, которые как-то по особенному смотрели на того, кому многие преподаватели прочили место на самом верху магического пантеона - место ректора Академии.
        Они выходили на улицу все реже и реже, так как осень потихоньку уступала место зиме. Деревья облетали и, как удалось узнать Лехе, дриады погружались в спячку, а значит, нужда идти в лес отпадала. Дожди лили почти непрерывно. Они теперь почти не ходили по тавернам, предпочитая затариваться алкоголем в столовой, либо в минибаре. Зато вечерами они все чаще встречались с Медведом или веганами из красной школы.
        Однажды в середине ноября, когда на улице уже шел снежок и дул холодный северный ветер, они сидели с Максимусом и Яной в таверне "Феникс", которую они нашли за неделю для этого. Таверна была очень маленькой, зато уютной и недорогой. А главное располагалась недалеко от главного корпуса Академии.
        -Надо было выбирать желтую школу, - ныл Максимус.
        -Почему ты ноешь? У тебя вроде с учебой все хорошо? - удивился Сергиус.
        -Профессор еще при посвящении сказал, что мы не от мира сего, потому что не едим мяса и ряд других продуктов. Он заставлял нас есть сыр. Сказал, что если так пойдет, то зачет по закусковедению мы не сдадим.
        -А еще он регулярно приглашает его в баню, - продолжила Яна.
        -Ну, что я могу сказать, Себастьян, как мне кажется, просто увлечен мальчиками, - Леха высказал свою точку зрения.
        -А можно как-нибудь перейти с одной школы на другую? - взмолился Максимус.
        -Этого я не знаю, но зато знаю человека, который может нам помочь, - Тит намекнул явно на Медведа.
        -Узнай, пожалуйста, это очень важно! - вновь заканючил Максимус.
        -Ну, давайте за скорые экзамены! - произнес тост Тит.
        Через месяц должны были состояться промежуточные экзамены. Ряд курсов заканчивался, и преподаватели должны были проверить знания своих студентов. Зоология, низшее колдовство, география и история. Леха не волновался за исход экзаменов. Зоологию он учил еще в школе - местная была той же самой. Низшее колдовство теперь его не пугало, он уже колдовал весьма сносно. Пришлось только подучить историю и географию, но еще на земле эти предметы давались ему легко.
        Профессор Пау не попадался Лехе на глаза, а его так и подмывало спросить, как они поговорили с профессором Морте по поводу его персоны. И что вообще они могли ему сказать и предложить? Леха скучал по Земле и ее удобствам. Сколько ему еще придется здесь сидеть? Сколько времени прошло там?
        -Эй, что задумался? - спросил Медвед, усаживаясь в кресло напротив и наливая себе стакан вина из минибара.
        -Думал о глобальных вещах, - ответил Леха. Было уже два ночи, а он все не мог заснуть. Последнее время это случалось все чаще.
        -Каких?
        -Есть ли кроме нас кто-нибудь еще во вселенной?
        -Это загадка даже для сильнейших магов нашего мира, а ты пытаешься ее решить. Я думаю, что мы одни.
        -А что бы ты делал, если бы попал в другой мир, в мир, где магия не работает?
        -Таких миров точно нет. Законы вселенной должны быть везде одинаковы. Но в любом случае я не настолько крутой маг, чтобы попасть в другой мир.
        -Да, - согласился Леха. - Мы не настолько крутые маги.
        
        
        Наступил декабрь. Зима заявила о своих правах на эту землю, и вокруг выросли огромные сугробы. Погода стояла морозная, поэтому приходилось регулярно принимать глинтвейн. Семестр приближался к своему логическому завершению.
        За неделю до сессии, Леха решил побродить по Академии и в спокойной обстановке поразмышлять над своим положением. Дождавшись пока все уснут, он тихо встал со своей постели и двинулся прочь из корпуса. Была середина ночи, и Академия спала в полном составе. К счастью, на небе не было ни облачка, и полная луна освящала коридоры Академии. Лехе не пришлось творить волшбу, а значит привлекать чье-то внимание. Чтобы не столкнуться случайно с кем-нибудь из студентов или преподавателей, он направился в корпус немагического факультета.
        Как ему вернуться домой? Ничего о путешествиях между мирами он не слышал. Если верить Медведу, то существование других миров - загадка даже для сильнейших магов, но откуда тогда Пау знает про Москву. Неужели они скрывают возможность путешествия между реальностями от непосвященных? Тогда может ему обратиться напрямую к Пау, чтобы он вернул его домой. А если, тот не захочет этого делать? Как он устал от этой неопределенности.
        Он отвлекся от своих размышлений и оглянулся по сторонам. Его ноги продолжали нести его по коридорам корпуса и завели его в какой-то богом забытый уголок. Коридор был коротким, а в его дальнем углу была старая огромная дверь. Этой дверью явно не пользовались много лет - она поросла паутиной, петли заржавели, дерево выцвело и потрескалось. Бывший когда-то роскошным узор теперь плохо просматривался. Он изображал чашу с вырывающимся из нее огнем. Похожие узоры были изображены на дверях в другие корпуса Академии. Лехе стало любопытно. Он подергал ручку. Заперто.
        Что это за дверь? Куда она ведет? Может Медвед знает? Леха быстрым шагом шел к себе. Ему что-то расхотелось быть одному у этой двери, да еще и ночью.
        На следующий день Леха поделился своими мыслями с Медведом.
        -Я никогда не бывал в той части корпуса. Там нет никаких аудиторий, - сказал Медвед. - Давай-ка посмотри по карте.
        Но на карте они не нашли никакой двери, более того, там даже не было того коридора.
        -Значит так. Сегодня вечером ты мне это покажешь, что-то я заинтересовался, - Медвед был заинтригован.
        
        
        Ночью он вновь встал на вылазку, но на этот раз он шел вместе с Медведом. Сегодня вечером они войдут в ту дверь. Возможно, за ней он найдет способ вернуться домой. А возможно и нет.
        -А что там может находиться? - спросил Леха шепотом, когда они пробирались темными пустыми коридорами.
        -Башня иллюзий, - ответил Медвед. - Это место, откуда транслируются миражи на вступительных испытаниях. Я не знаю, где она располагается, поэтому мне кажется, что там.
        -А почему на двери изображен кубок с огнем, как и на других корпусах академии?
        -А почему бы и нет?
        Когда их путь подошел к концу, то Леха продемонстрировал Медведу дверь.
        -Ну и что ты об этом думаешь?
        -Очень интересно! Нам надо обязательно туда попасть.
        Медвед достал из-под полы своего кожаного плаща бутыль какой-то настойки и, сделав несколько добрых глотков, присел рядом с замком. Он возложил руки на дверь рядом с замочной скважиной, принялся бормотать какое-то заклинание. Он возился изрядное количество времени. Леха даже начал сомневаться в квалификации Медведа. Но не прошло и года, как замок щелкнул.
        -Замыкающее заклинание ставили профи! Пришлось повозиться, а теперь прошу за мной! - с жутким скрипом и треском он отворил дверь и шагнул в темноту.
        А тем временем в кабинете профессора Морте зажегся свет.
        Глава 5.
        Запретная башня.
        
        Морте вскочил с кровати и стал в спешке собираться. Времени на промедление не было. Первым делом он связался с Пау и сообщил, что сорван магический запор с Запретной башни. Злоумышленники уже внутри, и их с Пау долг пресечь деятельность негодяев.
        -Встречаемся через пятнадцать минут у тайной двери, друг мой! - с этими словами Морте разорвал связь. У него было очень мало времени. Буквально на ходу он проглотил несколько рюмок обжигающего напитка, который орки называли Шкуродером. Он накинул свой любимый красный плащ с разноцветными звездами, взял посох, короткий меч прицепил на левое бедро, на правое - фляжку с водкой и выбежал из комнаты, даже не закрыв за собой дверь. Шаркающие шаги и одышка от быстрой ходьбы заполнили коридоры Академии.
        Пау собирался также в спешке. Посох, фляга с моднейшим заморским вином и кинжал. Кто бы ни вломился в Запретную башню, ему будет очень плохо. Два сильнейших мага мира отправлялись карать зло. Темные силы или еще какие - все они будут гореть в аду.
        Двое опытных магов встретились у распахнутой двери.
        -Морте, как ты думаешь, кто, например, это может быть?
        -Не знаю. Но сейчас мы это выясним. Ты идешь первый, а я тебя прикрою. Постарайся не спугнуть их, нам надо поймать их с поличным и допросить, а когда мы выясним их план, мы их убьем.
        -Отлично-отлично!
        И Пау исчез в темноте дверного проема, а через несколько секунд за ним последовал Морте.
        
        
        В открывшимся помещении было темно - окна здесь были, но они были заколочены досками. Медведу пришлось запалить небольшой огонек, чтобы они могли идти, не боясь споткнуться и сломать себе ногу. Их взору предстала гостиная. Такая же, как и в их корпусе, только в этой были явно видны следы разгоревшегося здесь поединка. Мебель была поломана и валялась перевернутой, везде была сажа и паутина, следы огня и молний.
        -Куда теперь? - спросил Леха. Из комнаты вело шесть лестниц - пять наверх и одна вниз.
        -Вниз, - отозвался Медвед.
        -Я думаю, там мы найдем столовую, но еды там нет, - заметил Алексей.
        -Нам надо выяснить, что это за помещения, а ответ может быть только внизу.
        Они стали спускаться. Ниже действительно располагалась столовая-кухня. На следующем этаже они обнаружили целый ряд комнат, в которых когда-то находились лаборатории, но в один прекрасный день все было вывезено в другие помещения - на полу валялись разбитые алхимические приборы. Они продолжали спускаться. Каждый следующий этаж являл им схожую картину-запустение и разруха. Все эти помещения когда-то активно использовались, но по какой-то неясной причине были покинуты, а мебель и оборудование было в спешке вывезено или уничтожено.
        На одном из нижних ярусов их внимание привлекла еще одна дверь. Огромная, больше смахивающая на створку ворот, она была вся покрыта копотью, а в ее середине зияла большая дыра, края которой были обуглены. В верхней части двери некогда было прибито две таблички, но сейчас на их месте остались только гвозди. Леха заглянул в дыру, но ничего не увидел - тьма была непроницаема.
        -Я такие двери знаю, - начал Медвед. - Такая же установлена в кабинете профессора Пау и других деканов магических школ.
        -Тогда это кабинет декана. Только какой школы?
        -Есть только один способ это выяснить - идем вниз.
        Их ждал подвал. Но здесь их поджидала еще одна запертая дверь. Медвед вновь полез за фляжкой - надо было открыть последний замок.
        
        
        -Здесь были буквально несколько минут назад, - сказал своему спутнику Морте, делая пассы над дверным проемом. Вдруг он на секунду остановился и принялся вслушиваться в темноту.
        -Они пытаются проникнуть в подвал! Мы не должны этого допустить! Скорее! - и два мага бросились вниз по лестнице.
        
        
        -Ну вот и все! - со вздохом сказал Медвед, откидывая в сторону навесной замок, который он снял с двери подвала. Они глубоко вздохнули и шагнули навстречу тайне.
        Зал был внушительным. Мощные колонны подпирали сводчатый потолок. Ни мебели, ничего. Голые стены, пол и потолок. Но здесь, похоже, разворачивалась настоящая война. Везде виднелись подпалины, куски камня, оторванные от колонн, стен, потолка валялись по всему залу. Мелкая каменная крошка покрывала зал сплошным ковром. Вторым ингредиентом ковра стала пыль. Посередине зала стоял постамент, полностью выполненный из малахита. Постамент нежно сиял зеленым цветом, он словно не постарел с момента создания - ни царапинки, ни пылинки.
        Они подошли ближе к постаменту. Леха прочитал надпись, которая была написана на его верхней грани. Надпись гласила: "Для Зеленой магии потребен абсент".
        -Это невозможно! - прошептал Медвед. - Ты знаешь, что это значит?
        -Нет! А что это значит?
        -Кубков было пять! Здесь стоял Кубок зеленой школы - Кубок абсента.
        -Ну и что мы тут делаем!? - раздалось из-за спины.
        
        
        Они сидели в кабинете профессора Морте. Профессор был расстроен, он курил трубку и пил крепленое вино, пристально вглядываясь в глаза нарушителям.
        -Что вы можете сказать в свое оправдание?
        -Кайтесь, например, ибо гореть вам в аду, а мы будем на это, например, смотреть и дико радоваться, - добавил Пау.
        -Я не ожидал такого от аспиранта и одного из самых многообещающих студентов.
        -А что в этом такого? - выдавил из себя Леха. - Любопытство должно поощряться.
        -Это место - центр зла! Черные темные силы, например, свили там, значиться, адское гнездо и несут всем нам разрушение и, например, смерть.
        -Спасибо, Пау! Ты выразился очень точно! Столетие назад декан зеленой школы нарушил устав нашей Академии. Он обучил магии гоблина, которого попытался пристроить учиться в нашем заведении. Когда его подлость была раскрыта, я сам снял его с должности и выгнал на все четыре стороны! Но он поступил хуже, много хуже. Он похитил Кубок абсента. Я и другие профессора немедленно атаковали негодяя. Увы! Он был одним из лучших магов Академии, да еще в его руках был Кубок его школы. Как он смог высвободить такую мощь, я до сих пор не понимаю. Кубок будто стал продолжением его тела, он заливал корпус зеленым огнем. В той битве погибли все профессора Академии, кроме меня и Пау. Нам удалось убить предателя, но и кубок погиб вместе с ним. Умирая, он обещал вернуться и отомстить. Такого удара Академия еще не получала. Я еле откачал Пау - он получил сильнейшую магическую контузию. Академия больше не могла называться Академией Пяти Кубков. Она оправилась от того удара, но до сих пор в ее сердце живет тень зла. Башня была заброшена, никто, кроме меня и Пау, не имел туда доступа с тех пор. Все, что находилось там,
было вывезено в другие комнаты, а пятая школа фактически исчезла. Никто и никогда ей не обучался с тех пор. А теперь ответьте мне на один вопрос. Что вы хотели там найти?
        -Я думал там находиться башня иллюзий, - попытался отмазаться Медвед.
        -Расположение башни иллюзий не является тайной, ты просто этим никогда не интересовался, тебя больше заботило расположение столовых, - зло ответил Морте. - А что ты мне скажешь, Алексей?
        Леха посмотрел на Морте, на Пау, на Медведа и ответил:
        -Я надеялся найти способ, чтобы вернуться домой. В Москву.
        -Этот отрок послан к нам из ада, его необходимо дико, например, уничтожить, как называется! - вскипел Пау.
        -Ты из Москвы! Невероятно! Пау, остынь! Мы сейчас имеем дело с редким явлением, - Морте был поражен до корней волос.
        -А позвольте узнать, где находиться эта ваша Москва? - Медвед проявил любопытство.
        -Москва, мой ученик, например, сердце адского мира с названием Земля, где нет, например, магии, но есть дикое бухло, например, и море угарных вещей, - пояснил Пау.
        -Алексей, как ты попал в наш мир? - спросил Морте, у которого в глазах разгорался огонь настоящего исследователя.
        -Я бухал с друзьями и меня начали мучить глюки, когда я нажрался в хлам окончательно, я пошел отлить и упал, а когда очнулся, то нашел себя в пещере недалеко от Бардина.
        -Это очень похоже, на предыдущие случаи, - обрадовано вскричал Морте. Он вскочил со своего кресла, разлив свое вино, и принялся рыться в шкафах, выискивая какую-то книгу.
        -А что были и другие?! - радостно вскочил Леха.
        -Конечно. Это редко, но происходит. А раньше мы могли сами перемещаться между мирами.
        -А сейчас? - задор в душе Лехи начал постепенно пропадать.
        -Это могли сделать только архимаги и только после сложного ритуала, в котором участвовали все пять Кубков. Но пятого Кубка больше нет, а последний архимаг умер и того раньше. Из ныне живущих только один Пау может похвастаться тем, что бывал на Земле. Алексей, может у тебя есть какие-нибудь артефакты из твоего мира.
        -Только это, - и Леха положил на стол разряженный мобильник, который все это время носил с собой, как последнюю вещь, которая как-то связывала его с родным миром.
        -Что это? - удивился Морте.
        -Это, например, аппарат, который, так называется, позволяет общаться на расстоянии, как наши говорящие кристаллы.
        -Только у него разрядилась батарея, поэтому он не работает, - пояснил Леха. - Расскажите мне про других пришельцев из моего мира?
        -Вот случай, который имел место 400 лет назад, - Морте нашел нужный фрагмент книги и начал зачитывать. - Некто Григорий из Новгорода проснулся в лесу, ему удалось выйти к монастырю Ордена Хмеля, где его ждала встреча с монахами. Однако способностей к магии у него не выявили. Он прожил у монахов еще 5 лет, пока его не убил тролль, когда он пошел в лес собирать грибы. Или вот еще история. Мария из города Подольска буквально 50 лет назад. Очнулась посредине Бардина, там ее подобрал один из местных магов. Он же выявил у девушки сильный магический дар. Он обучил ее основам магии, и она отправилась поступать в Академию, но была убита шайкой гоблинов. Я оставлю тебе книгу - почитаешь на досуге.
        -То есть вы не сможете вернуть меня домой?
        -Ну, например, если найдется пятый Кубок, то возможно, теоретически, мы сможем, например, попробовать совершить тот, что называется, ритуал, - успокоил Алексея Пау.
        -А теперь, нам всем пора спать. И еще. Никому не слова о том, что произошло сегодня вечером, - добавил Морте и погасил свечи. Леха и Медвед пошли спать.
        
        
        На следующий день, когда занятия уже кончились, Леха позвал Сергиуса и Тита в таверну, чтобы поговорить на серьезные темы. Несмотря на запрет со стороны ректора, он собирался рассказать друзьям правду. Пошли в "Феникс", где сели в самом дальнем и темном углу.
        -Я должен сказать вам правду. Больше вас обманывать я не могу. Только надо держать язык за зубами, потому как ректор и Пау запретили мне говорить об этом кому-нибудь.
        -И?! - Тит и Сергиус подались вперед.
        -Я не из этого мира. Поэтому я так странно вел себя, когда встретил вас. Я пошел в Академию только с одной целью - вернуться домой, но Пау и Морте сказали, что не могут этого сделать.
        -Вот это ты влип. Понятно тогда, почему у тебя не получались чары. В твоем мире магическая система работала по-другому, - Тит начал строить теории миров.
        -Да нет никакой магической системы. У нас вообще нет магии.
        -Как нет?! - для них это стало даже большим шоком, чем то, что Леха не местный.
        -Нет ни магии, ни орков, ни эльфов, ни гномов, ни рухов! Только люди! Л-Ю-Д-И!
        -Тупой мир! - заключил Тит.
        -Скучный! - вторил ему Сергиус.
        -Какой есть! Это родина, а ее не выбирают!
        -Не обижайся так, вернешься домой, а там, может, и мы посмотрим, где ты живешь, - подбодрил друга Сергиус.
        -Было бы отлично!
        
        Сессия прошла успешно. Испытания были сданы легко и весело. И они все вместе перешли на второй семестр. Здесь их ждала магическая ботаника, закусковеденье и введение в монстрологию. Предметы гораздо более интересные, чем всякая история или география. Но пока у них были каникулы. И не просто каникулы, а новый год.
        Новый год - единственный праздник, который праздновали не только здесь, но и на Земле. Поэтому Леха очень обрадовался. Они собрались своей группой, скинулись и сняли "Феникс", чтобы отпраздновать на отлично. Позвали также Медведа.
        В двенадцать ночи распили вино, так как шампанского в этом мире не было. Жаль, не было и новогоднего обращения президента, хотя в отсутствии президента это не выглядело странным. А еще был традиционный салют. Только здесь не надо было покупать петарды, ракеты, римские свечи и прочую пиротехнику. Надо было только выпить. Пьяные студенты и преподаватели ринулись на улицу и начали показывать чудеса на виражах. Огненные шары и стрелы, кольца и петли - все летело в воздух. Зрелище было отменное, но и опасное. На следующий день по слухам с улиц убрали около 10 обгоревших тел, среди них было двое студентов. Праздник был веселый, но и рискованный. Хотя и на земле после нового года больницы пополнялись обгоревшими, поломанными и отравившимися пациентами. Ну и что, что глаза нет - главное отметить новый год. Риск - дело благородное.
        Легли спать только под утро, но выспаться не удалось. Около часа дня пришел профессор Пау, сообщив о вечеринке в честь нового года и перехода на второй семестр. Вечеринка начиналась уже в пять, поэтому необходимо было привести себя в хорошую форму. Плотно поев в столовой, решили совершить прогулку по заснеженным улицам.
        Проходя недалеко от "Пивного Дома", они неожиданно встретили Гугла, которого не видели уже давно.
        -С наступившим тебя! Как работа? - начал разговор Леха.
        -Продвигается. У меня вот сегодня выходной, думал пивка попить, а тут вы. Удачно день начинается!
        -Пиво-это хорошо! - Тит решил отринуть идею питья пива с гномом. - Однако, к сожалению, у нас сегодня важное мероприятие и нам надо быть в хорошей форме. Как поживает твой рогатый друг?
        -Его дела скверны. Его невеста впала в спячку, и он теперь очень страдает. Но нет худа без добра. Мы стали пить больше, и он открыл в себе дар. Он умеет призывать белку и разговаривать с ней.
        -Странный дар. Но если принять во внимание, что у Гугла тоже есть алкоглюки, то они, скорее всего, есть и у Джинни, - прошептал Сергиус Лехе.
        -Она активно помогает нам воровать вино из хранилища. За последний месяц нас ни разу не поймали, - продолжал гном. - Белка - это прекрасный разведчик.
        -Скажи, а ты видел невесту Джинни? - спросил Леха гнома.
        -Нет, Джинни не дозволяет никому ее видеть, - ответил Гном.
        -Похоже, эта невеста и явление белки являются типичными глюками, как и магия нашего Гугла, - Сергиус вновь поделился с Лехой впечатлениями.
        
        
        Они пришли на вечеринку заранее, чтобы не упустить ничего. Народу почти не было, но организатор был на месте.
        -А вот и вы! - Пау рад был приветствовать своих любимых студентов.
        -Не буду вас обманывать, профессор. Тит и Сергиус знают, что я из Москвы, - не стал таиться Леха.
        -Отлично-отлично! Давайте, например, модно кутить. Поэтому я предлагаю выпить, например, модного вина, значиться.
        Вечеринка вновь проходила в "Роге Сатира". Как заметил Леха, официантки здесь были новые.
        -Профессор, а в нашем лесу живут дриады? - спросил Тит.
        -Конечно. Они такие, например, шалуньи. Ну, ты меня понял? - и Пау заговорчески ткнул монаха локтем.
        -А можно перейти с одной школы на другую? - спросил Леха, вспомнив о просьбе Максимуса.
        -Только не говори мне, например, что ты хочешь покинуть дикую белую школу и отправиться, например, к этому профессору Себастьяну? - испугался Пау.
        -Это не для нас. У нас друзья хотят с красной на желтую.
        -Я говорил, например, этому ослу, там-то-это, что если он будет, значиться, продолжать в том же духе, то от него, например, все студенты сбегут. А Тацитус хороший маг. Перейти можно, но только если они сдадут экзамены второго семестра. Хотя на втором курсе они будет реже сталкиваться с Себастьяном, так как кураторы работают только с первогодками.
        -А что такого с профессором Себастьяном?
        -А ты спроси, например, у своих друзей. Лучше через пару недель, когда, значиться, у вас начнется введение в специальность. Ну, ты меня извини, мне, например, надо, там-то-это, отдать последние распоряжения, - и с этими словами он скрылся в служебный вход.
        Глава 6.
        Сюрпризы.
        
        
        Вечеринка была в самом разгаре. Сегодня рекой лилось все. Пиво, водка, вино. Еда бесконечными грудами высилась на столах. Народ, как выразился Пау, угорал в аду. Было объявлено, что на втором этаже были заготовлены комнаты для тех, кто хочет не только пить и есть. И как всегда официантки были готовы удовлетворить любые потребности клиентов, да и стражи-сатиры тоже.
        Леха торчал в этом мире уже более полугода. Значит и на Земле прошло столько же. Теперь Леха знал, что время в мирах идет примерно один к одному. И это его радовало слабо, точнее не радовало совсем. Как он сможет вернуться, если пятого Кубка нет. Что ему делать? Неужели он застрял здесь навсегда?
        -О чем задумался? - спросил женский голос у него за спиной.
        Он повернулся и узнал Диану, свою одногруппницу. Он редко общался с девушками со своего потока, а когда до этого доходило, то он ограничивался буквально парой фраз. Разговор всегда начинал он, и разговор этот всегда был по поводу учебы. Хотя он ощущал на себе женские взгляды, никто из дев никогда не заговорил с ним. Диана стала первой. Она числилась лучшей студенткой не только профессора Пау, но и на всем первом курсе. Среднего роста брюнетка с серыми глаза, самая обычная - ничего особенного, хотя сам Леха постоянно на нее засматривался. Возможно, это было связано с тем, что она одевалась в рясы подобные тем, что носили официантки в "Келье", то есть короткие рясы.
        -И долго ты будешь молчать? - вновь спросила она.
        -Ааа... Извини, я тут немного поднабрал лишнего. Голова кругом.
        -Ты такой тут не один. Сегодня все отрываются на всю катушку.
        -А ты решила поболтать с тем, кто еще может думать?
        -Типа того. Я смотрю, твои друзья ушли с какой-то официанткой, а ты тут один скучаешь. Вот я и решила поболтать с грядущим ректором академии.
        -Ты веришь в эту чушь, - заулыбался Леха. - Какой из меня ректор? Я первые чары сплел только за день до начала занятий, да и первый семестр я сдал не лучше всех.
        -Не каждый день человека выбирают все Кубки.
        -А что такого давно не было?
        -Ты чем слушаешь на лекциях? Последний избранник Четырех - профессор Морте. Это было кучу времени назад.
        -Извини, но не все лекции были интересными.
        К ним неожиданно подошел профессор Пау:
        -Отлично-отлично! Вам дико, например, повезло! Наверху, еще есть одна дико свободная комната! Желаю удачи, друг!
        И пьяный профессор отбыл учить других студентов, как надо кутить.
        -Тебе принести чего-нибудь выпить? - вернулся Леха к разговору.
        -А ты у нас заботливый! Принеси мне тогда бокал вина.
        Леха быстро принес ей и себе по бокалу красного полусладкого.
        -Ты не только заботливый, но еще и быстрый. Спасибо! - она поблагодарила его и взяла бокал. На столе перед ними стояла тарелка с мясной нарезкой. Не сыр, но тоже сойдет.
        -А мы с тобой раньше не встречались? - банально, конечно, но он очень хотел продолжение разговора хоть в каком-то направлении.
        -Нет, скорее всего, нет. Ты с севера, а я выросла на востоке. Хотя за полгода до Фестиваля я приехала в Орден и работала официанткой в "Келье".
        -Если честно, то я не знаю своего прошлого, у меня случилась потеря памяти недалеко от Бардина.
        -Бедняжка!
        -А то, что ты работала в "Келье" я смутно догадывался.
        -Да, ряса оттуда. И нечего постоянно пялиться на мои ноги!
        -Извини, я не хотел...
        -Только, не надо сейчас вот этого! Все вы мужики одинаковые! Ладно, вас не переделать.
        -А зачем ты работала в "Келье"? Почему не приехала сразу к экзамену?
        -Нашу деревню сожгли гоблины. Всех убили - спаслась только я. Это одна из причин, почему я пошла в Академию.
        -Прости! Я сожалею.
        -Я поклялась отомстить. Нас и раньше атаковали, но такой многочисленной орды мы никогда не видели. Их было слишком много, если бы я не отправилась в соседнюю деревню, то погибла бы вместе со всеми, - из ее глаз текли слезы.
        -Давай выпьем за твою деревню! - они выпили. Помолчали.
        -Спасибо! Ты первый, кому я это рассказала.
        -Такое нельзя держать в себе. А теперь успокойся!
        И еще через несколько минут.
        -Отвести тебя в Академию. А то уже поздно.
        -Да, пожалуй ты прав. Но твои друзья?!
        -Они без меня не пропадут.
        Они шли по ночному лесу, и Луна сияла над их головами, так что не понадобилось кастовать дополнительное освещение. Леху аж плющило от романтичности ситуации. Когда они подошли к двери женской спальни, он уже знал, что должен сказать.
        -Ты завтра ничем не занята?
        -Надо просмотреть каталоги вакансий Академии, взять учебники на второй семестр, сходить забрать новогоднюю стипендию.
        -За учебниками и стипендией можем сходить вместе, а потом, если ты не против, мы могли бы сходить где-нибудь пообедать.
        -Ты приглашаешь меня на свидание?
        -Называй, как хочешь.
        -Черт возьми, почему бы и нет. Давай тогда в двенадцать в гостиной.
        -Хорошо.
        И она закрыла дверь.
        
        
        Все следующие утро он не находил себе места. Он листал журнал вакансий Академии без всякого толку. Он видел там буквы и цифры, но мозг не запоминал их.
        -Пошли с нами за учебниками и стипендией, - проворчал Тит, который едва встал с кровати после вчерашнего.
        -Я уже договорился на двенадцать.
        -Это как понимать?! - негодовал Тит.
        -Я с Дианой договорился сходить за книгами, стипендией, а потом пообедать.
        -Как с Дианой? Когда?
        -В то время как вы пользовали официантку.
        -Тогда желаю удачи! Будет тяжело - зови!
        -А с чего мне должно быть тяжело?
        -Она кажется такой неприступной!
        -Конечно! По сравнению с официантками она тяжела на подъем.
        -А старых товарищей уже позабыл.
        -Тит, я же не бросаю вас! Я просто хочу жить, как все.
        -Ну молодец! Тогда мы пошли, если что можем встретиться в "Фениксе" часа в два. Вдруг у тебя все обломиться.
        -Это почему у меня должно все сорваться?
        -Все-все. Уже ушел, - и он поспешно закрыл за собой дверь.
        
        
        Он был в гостиной ровно в двенадцать, как вчера и договаривались. Боялся он одного, что сегодня с утра она могла не вспомнить о назначенной вчера встрече. Но его опасения оказались напрасными. Она опоздала всего на десять минут. Леха про себя отметил, что она изменила своему обычному стилю - сегодня на ней было обычное белое платье до колен.
        -Ну что стоишь, пошли! А то все книги расхватают!
        Но в библиотеке было пусто. Второе января это не то время, когда надо ходить в библиотеку. Народ валялся по кроватям после новогодних вечеринок. За учебниками большинство студентов подтягивалось обычно числу к седьмому, когда поток вечеринок стихал. Занятия возобновлялись с десятого числа.
        -Добрый день! - радостно выкрикнул библиотекарь, завидев посетителей. - Дайте угадаю, что привело вас ко мне.
        -Только попробуй! - пригрозил Леха, но хоббит пропустил это замечание мимо ушей.
        -Такая прекрасная пара пришла за "Искусством любви"! Не стесняйтесь! Это не запрещенная книга, более того ее последнюю редакцию создал профессор Пау, а целый раздел был написан лично мэтром Себастьяном. Они благословят ваш выбор.
        -Но мы... - начала было Диана, однако хранитель книг был слишком увлечен своей речью.
        -Хотите, что-то погорячее! Это не проблема! Эх, молодежь! Есть у меня "Эльфийский справочник любовных утех", а это очень редкая книга, но ее надо будет вернуть. Или "Песнь наслаждения" - трактат восточных мудрецов. Там такое описано!
        Только тут он заметил в руке Лехи набухший огнешар. Словесный водопад мгновенно иссяк. Леха погасил чары, тем более что ему было тяжело их удерживать - с утра он выпил лишь немного пива, да и удержать огнешар в руке сложнее, чем его создать.
        -Нам комплект учебников для второго семестра, - медленно произнес Алексей.
        -Так бы сразу и сказали. Одно мгновение! - хоббит скрылся за стеллажами.
        -Мне кажется, мы его обидели, - сказала Диана.
        -А что он лезет не в свои дела! Почему он постоянно предлагает то, что ему хочется? И не говори, что когда ты была тут первый раз, он не предлагал тебе чего-то подобного.
        -Если честно, то нет. Может, слишком много народу было? Тогда стояла приличная очередь.
        -А вот и ваши книги! - недовольный хоббит нес пачку фолиантов. - Разбирайте!
        
        
        Они не торопясь отнесли книги в комнаты. Забрать стипендию оказалось несложно, так как в казначействе было так же пустынно, как и в библиотеке.
        -Куда пойдем? - спросила Диана, когда они вышли из ворот Академии. День был теплый, и светило солнце. Настроение у Лехи было чудесное, но...
        -Я не знаю. Как-то не хочется девушку на первом свидании вести в банальный кабак. Хочется чего-то романтического.
        -А может, я хочу в кабак. Я как-никак тоже маг. Вот если надумаешь делать мне предложение, тогда и устраивай всю эту романтику.
        -Хорошо! Ты победила! Пойдем тогда "Нору".
        "Нора" считалась весьма крутым заведением с соответствующими ценами, но Леха желал произвести впечатление. Трактир находился подобно "Келье" в подвале и был стилизован под жилище полуросликов. Студенты нечасто посещали данное место, потому что оно располагалось далеко от Академии. Выбор водки тут был плох, зато гостей ожидали хорошее пиво и отличное вино. Для первого свидания "Нора" подходила неплохо. В зале сидело всего несколько человек, так что им никто не мог помешать.
        Официант-хоббит проводил их до столика и, принеся меню, удалился. В отличие от многих других кабаков, в этом были столики, рассчитанные на двоих. Ассортимент меню так же отличался. Не было здесь многокилограммовых порций, рассчитанных на целую толпу - преобладали блюда с вполне типичными размерами. Они заказали вина и набор сыров - традиционную закуску к данному напитку. В качестве основного блюда взяли семгу на гриле.
        -Тебе библиотекарь правда не предлагал другой литературы, кроме учебников?
        -Я же сказала, что нет. Почему тебя это так сильно волнует?
        -Просто он меня раздражает. Кому надо сам спросит подобные книги.
        -А ты имеешь что-то против таких книг?
        -Нет, но не предлагать же их первому встречному.
        -Ну, в этом ты прав!
        -Слушай, а почему ты пошла именно в "Келью" работать?
        -Там хорошая зарплата, хотя я зарабатывала меньше других, но я работала на простой ставке плюс чаевые, хотя они случались редко. Народ все-таки требовал не только еды и воды, но и всякого другого. Не все готовы были пойти на это. А ты кем решил в Академии устроиться?
        -Я думал в пивоварню, хотя не знаю, одобрит ли мой выбор Пау.
        -А почему его должно волновать, где ты работаешь?
        -Это вроде как не по специальности. Если что, то пойду на производство настоек.
        -А я хотела пойти на винокурню, но мне сказали, что меня не возьмут.
        -Это еще почему? - удивился Леха.
        -Профессор Себастьян не допускает девушек на производство, которое возглавляет лично.
        -Если для тебя это важно, то я могу уточнить этот вопрос. Видишь ли, у меня двое знакомых учатся у него.
        -Спасибо тебе. Если не получиться, то пойду работать в зверинец.
        
        
        -Ну и как прошло свидание? - спросил Сергиус вечером. Леха просидел в "Норе" до самого вечера и вернулся только к семи. К этому времени Тит уже спал.
        -Он сегодня напился до потери пульса - я его еле дотащил до койки. Пил без остановки и почти не закусывал, - пояснил Сергиус поведение Тита.
        -Отлично посидели. Место очень приятное и романтическое, но бухать туда ходить нельзя, - обрисовал Леха свои впечатления.
        -Мы завтра с Титом собрались, если он встанет, затусить с Гуглом и веганами. Ты с нами?
        -Конечно. Можно еще и Медведа зацепить.
        -А вот это идея.
        -Тогда по рукам.
        
        Новогодние каникулы продолжались. Поразмыслив немного, Леха все же записался работать на производстве настоек. Его основная должность называлась - разливайщик. Было нетрудно догадаться, что она означает. Работа также начиналась с десятого числа, поэтому все эти дни Леха проводил отдыхая. Он еще дважды встречался с Дианой, но это были скромные посиделки с кружечкой. Большую часть времени он проводил со своими походными товарищами, а также друзьями по Академии. Но все хорошее заканчивается рано или поздно. Кончились и каникулы. Семестр нес новые знания и различные сюрпризы. Первое занятие второго семестра началось прямо с одного из них.
        
        
        Курс артефактоведения был одним из самых длинных. Им занимались первые два года, а потом он возвращался на пятом. И первой парой второго семестра значилось именно артефактоведение. Темой второго семестра были артефакты древности. А темой первого занятия - ритуальные артефакты орков.
        -Кто из присутствующих может мне назвать, какое из оркских племен живет ближе всего к Академии? - профессора любили в начале лекции задать вопрос.
        -Племя Храброго Барсука, - невежливый выкрик из зала.
        -Хорошо! А знаете ли вы, что главный артефакт оркского народа храниться именно у этого племени. А называется он Глаз Яра.
        Леха аж подпрыгнул на месте от неожиданности. Он посмотрел на Тита и Сергиуса - их лица также отображали шок.
        -Этот камень очень важен для орков. Он является глазом их бога Яра, который тот отдал своим детям, чтобы те смогли победить угнетавших их эльфов. Сей артефакт может при правильном использовании объединять силу нескольких артефактов, таким образом, орки могли бороться против мощных колдунов-эльфов, хотя их родная магия очень слаба. Среди других артефактов орков также известны...
        
        
        Позже сидя за столом в "Фениксе".
        -Ну и что вы об этом думаете, господа? - спросил Леха
        -Ежу понятно, что артефакт сперли разбойники, а потом впарили его кому-нибудь, - ответил Тит. - Они даже не представляли, что это за штука.
        -А мне кажется, что прекрасно представляли, иначе бы не стали от него так быстро избавляться и мы бы нашли его в той шкатулке. Они знали, что след от артефакта устойчивый и бросили шкатулку, чтобы получить больше времени для реализации артефакта, - выстроил теорию Сергиус.
        -А на нас орки вышли, так как мы касались шкатулки! - закончил Тит.
        -Ох, и не нравиться мне эта история! - закончил Леха.
        -Вот вы где! Куда это вы после пар так быстро сбежали, - в дверях кабака появились веганы. - Хотели от нас отделаться?
        -У нас не может быть секретов? - спросил Сергиус.
        -Секреты можете обсуждать в своей комнате, - сказала Яна. - Тебя, Леш, зачем-то девка какая-то искала.
        -Скорее всего, Диана, - ответил Леша и стал собираться.
        -А это вообще кто? - полюбопытствовал Максимус.
        -Это моя девушка, - и Леха вышел из "Феникса".
        
        
        Он не смог найти Диану ни в гостиной, ни в комнате, ни в столовой. На ум пришла библиотека, и он отправился туда. Мысленно он настраивался не только на встречу с Дианой, но и со старым библиотекарем.
        -Добрый день! Я смотрю, вы очень стеснительны! В это раз пришли одни. Но я вас понимаю. Никто не хочет, чтобы его девушка думала о нем как о каком-то извращенце. Какую книжку вам завернуть?
        -Я не за книжкой! Я ищу девушку...
        -У нас библиотека, а не бордель.
        -Мне надо в читальный зал!
        -Тогда проходите! И вот вам книжка, - и он попытался всунуть ему какой-то томик, на обложке которого была изображена обнаженка, так близкая сердцу хоббита. Леха отшатнулся от невысоклика, и тот шлепнулся на пол. Не обращая внимания на негодующего книжника, Леха вошел в читальный зал. Диана сидела там и листала какой-то древний том циклопического размера.
        -И зачем ты меня искала?
        -А ты знаешь, что у орков больше нет Глаза Яра?
        -В смысле? - прикинулся Леха. Рассказывая о своем пути в Орден, он опустил эпизоды с орками и эльфийским борделем.
        -Когда я работала в "Кельи", к нам зашли несколько орков, и я услышала кусок их разговора, посвященный именно этому артефакту. Это было примерно за две недели до дня поступления.
        -Но кому мог понадобиться такой артефакт?
        -Только очень сильный маг может воспользоваться им, таких в мире сейчас нет, разве только Морте.
        -Или тот, о котором мы не знаем. Может ли великий маг быть самоучкой?
        -Все великие маги проходили обучение в одной из магических школ.
        -А может его украли кальянщики?
        -У них нет сильных магов. Их школа в разы слабее нашей. Есть только один вариант - эльфы. Они хотят избавиться от орков, и даже если у них не хватит силы обуздать Глаз Яра, то они все равно окажутся в выигрыше.
        -Но орки и эльфы уже давно помирились и давно уже не воюют.
        -Но это не исключает возможности войны, почти все войны внезапны. Никаких объявлений, никаких провокаций или ультиматумов.
        -И что ты собираешься делать с этими сведеньями?
        -Просто буду знать. Я думаю, орки сами разберутся, - она захлопнула книгу, показав, что сеанс познания окончен. Когда они сдавали том на выходе, хоббит-библиотекарь даже не заикнулся.
        
        
        Вскоре Лехе надоело разрываться между Дианой и остальными друзьями, поэтому на второй неделе занятий он собрал всех своих знакомых, даже Гугл и Джинни увязались с ними. А вот Медвед не смог пойти, ссылаясь на то, что ему надо работать над своей диссертацией. Они всей толпой отправились в "Феникс", который уже стал для них вторым домом. Он представил свою девушку всем собравшимся. Хотя для большинства из них это была чистая формальность - все кроме Гугла и Джинни знали Диану.
        -А когда твоя невеста просыпается? - спросила Яна у сатира, который сегодня был слишком возбужден. Леха никогда не видел его таким.
        -Когда сойдет снег. Обычно в начале апреля.
        -А куда вы устроились работать? - спросил Тит у веганов. Сам он устроился вместе с Сергиусом работать в спиртовой лаборатории, а если простым языком, то они гнали самогон.
        -Мы хотели в винокурню устроиться, - отвечал Максимус. - Но когда я увидел, как там проходит работа, то мне расхотелось там работать.
        -А что такого? - все четыре адепта белой школы подались вперед.
        -Когда мы пришли на первое занятие по введению в специальность, то профессор Себастьян повел нас на винокурни, которыми он владеет, чтобы ознакомить нас с производством, - начал Максимус.
        -Но меня он не взял, потому как вино - мужской напиток, и его производство должно быть закрыто для женщин, - добавила Яна.
        -Бред какой-то, - опомнился Джинни, хотя половину вечера он пялился на Диану, а вторую - на Яну.
        -Я тоже так думал. Но когда мы пришли я все понял. Знаешь какая у них там рабочая форма одежды? - спросил Максимус, ни к кому конкретно не обращаясь.
        Молчание.
        -Никакая. Единственный разрешенный элемент одежды - набедренная повязка.
        -А я уже говорил, что профессор Себастьян очень любит своих студентов, но не думал что он такой извращенец, - пояснил Леха.
        -Теперь вы поняли, почему я не хочу учиться у профессора Себастьяна, а хочу перейти на желтую школу. Либо я перейду туда, либо буду требовать у ректора повлиять на отношение профессора к его студентам.
        -А там только вы недовольные? - спросил Гугл, которого ничего не заботило, кроме бочонка пива, стоявшего на столе.
        -Но я слышал, что со второго курса профессор Себастьян будет с вами сталкиваться меньше? - спросил Сергиус.
        -Но он будет оставаться нашим деканом! А это очень важно. Что касается недовольных, то из нашего потока недовольны все, кроме Гильдана. Он эльф и ему все равно. Да и профессор к нему не особо пристает, - отвечал Максимус.
        -Ну, вам и на желтой школе будет тяжело учиться, - заявила Диана.
        -Почему?- удивился Максимус.
        -Там вам тоже придется столкнуться с трудностями. Скажи мне, какая закуска считается лучшей к пиву?
        -Орешки, - ответил Максимус.
        -Гренки с чесноком, - это уже Яна.
        -Правильный ответ - рыбка. Вобла и иже с ними, - нанесла удар Диана.
        -Но нам же не обязательно ее есть, - попытался выкрутиться Максимус, хотя знал, что у него не получиться.
        -А как вы будете выполнять курсовик, если вам выпадет задание закоптить мясо или сделать вяленого леща.
        -Ребята, не ссорьтесь, - неожиданно встрял Джинни. - Давайте я вам лучше белку покажу.
        -Какую белку? - спросила Яна.
        -Ручную, - он закрыл глаза и прошептал что-то на непонятном языке. Сергиус хотел было пошутить про магию лесов, подобную магии гор Гугла, но тут из-под стола прямо на плечо сатира и впрямь вскочила белка.
        -А что она может? - Диана заинтересовалась.
        -Она может шпионить за всеми, а потом я вхожу с ней в ментальный контакт и вижу все то, что она увидела.
        -Невероятно! - только и мог сказать Сергиус, который до этого считал белку сатира глюком.
        -Это жестокое обращение с животными, Джинни! Она же страдает! Отпусти ее и никогда больше не призывай! - отчитывал сатира Максимус.
        -Я зову ее Гертой, и она не жалуется, - он прошептал короткое заклинание, и белка, выскочив в окно, исчезла.
        -А теперь дамы и господа, - Гугл неожиданно вскочил из-за стола. Учтиво поклонился. - После демонстрации магического таланта моего лесного друга, позвольте продемонстрировать вам настоящую магию гор!
        -Гугл, у меня отличная идея! А почему бы тебе не устроить выступление первого июня, ты сможешь придумать самые грандиозные заклинания, - Леха решил отсрочить эпический позор Гугла.
        -Это действительно отличная идея! - обрадовался гном. - Так и сделаю.
        -А теперь приглашаю дам посетить мою скромную обитель, - перехватил инициативу Джинни.
        -Зачем? - спросила Яна.
        -Чтобы скрасить одиночество одинокого сатира, пока не проснулась его невеста, - сказал сатир с самым невинным выражением глаз.
        -Ты вообще думаешь, что говоришь? - разозлился Леха.
        -Ну, Леша, один раз всего! - взмолился рогатый.
        -Да не пойду я с ним никуда! - отреагировала Диана.
        -Найди себе свободную девушку, - посоветовал Максимус.
        -Как ты можешь изменять своей невесте? - удивился Тит.
        -Она поймет. Я же сатир, а мы не можем без женской ласки.
        -Возьми себе литературу в библиотеке. Местный библиотекарь подберет тебе чего-нибудь. Он настоящий мастер своего дела, - совет Сергиуса, как это было не удивительно, поставил точку в разговоре.
        
        
        
        Глава 7.
        На пороге.
        
        Учеба продолжалась. Леха с друзьями зарывались в нее по уши. А после учебы они еще отрабатывали положенную норму на производстве напитков разной степени крепости. Они теперь выбирались в кабаки только по выходным, да в редкие вечера. Они прошли классификации магических тварей и растений, общие принципы работы с ними сменились частными. Они постигали секреты обычных и совсем необычных напитков и закусок, получили на руки некоторые рецепты. А еще им выдали их первый курсовик - курсовик по закусковеденью. Лехе повезло с заданием. Ему необходимо было придумать рецепт мясного маринада. Но не всем повезло так, как ему. От Максимуса профессор Себастьян потребовал сварить новый вид сыра, что повергло того в шок. Он начал готовиться к отчислению, так как не желал поступаться своими принципами. Яна паковала вещи вместе с ним.
        Зима кончилась. Весна вступала в свои права. Приближался день дриад. Так еще издревле назывался день пробуждения этих древесных нимф. В этот день в Академии устраивался грандиозный праздник.
        -Джинни, пойдем встречать твою Амели, когда она проснется? - спросил за неделю до торжества Сергиус.
        -Зачем? Она сама справиться, лучше ей не мешать.
        -Неужели ты не хочешь воссоединиться со своей невестой после месяцев разлуки?
        -Давайте на следующий день, чтоб она пришла в себя.
        И они стали ждать.
        А отношения между Алексеем и Дианой развивались, правда, гораздо медленнее, чем Лехе бы хотелось. Они проводили все свободное время вместе. Хотя побыть вдвоем получалось очень редко. За два дня до праздника дриад Леха нашел способ, как помочь Максимусу с его курсовиком. Он решил воспользоваться еще земным способом. Если не можешь сделать сам, то найди того, кто сделает это за тебя. А варить сыры лучше всех умели хоббиты. Леха и Максимус отправились в "Нору", чтобы сделать особый заказ. Хозяин хоббитского заведения почесал в затылке и согласился, потребовав предоплату, пообещав, что сохранит сделку в тайне.
        Наступил день дриад. Леха готовился к грандиозной вечеринке, которая устраивалась для всей Академии. Это было единственное событие, открытое для студента любого курса и любой школы. Именно с этого дня пробуждались деревья, а значит, стартовали посевная и другие сельскохозяйственные работы. Сугробы вокруг Академии уже растаяли, хотя и не без помощи магии. На высушенном с помощью все той же магии поле накрыли столы, принесли многочисленные мангалы, подняли шатры. Из хранилищ тащили мясные туши, ящики с овощами и катили многочисленные бочки. В лес в этот день никто не ходил, чтобы не мешать дриадам приводить себя в порядок после месячной спячки. Даже сатиры не рисковали сунуться туда. Это был единственный день в году, когда "Рог Сатира" не работал. Дело было даже не в том, что после спячки дриады выглядели вялыми и некрасивыми. Наоборот, после спячки в них пробуждалось жуткое желание и любой, вошедший в лес, мог быть замученным до смерти. Об этом первокурсников предупредили их кураторы за день до праздника.
        Когда начало темнеть и все студенты собрались на поле между лесом и Академией, на сцену расположенную прямо посередине поля взошел ректор Морте. Он собирался произнести речь. Все заготовили заранее наполненные бокалы.
        -Дорогие друзья! Дриады пробудились! Оживут сады, которые подарят нам плоды, из которых мы сделаем настойки и наливки. Плоды, которые станут сырьем для водки и самогона. Уродиться виноград, который нашими усилиями станет отличным вином. Взойдут зерновые, которые послужат основой спирту и пиву. Поднимется столь нужный нам хмель. На желудях с пробудившихся дубов мы взрастим свиней, которые станут нашей пищей. Дриады подарят нам хлеб и воду, счастье и красоту. За дриад! С пробужденьем!
        Раздались дружные овации, а потом на несколько секунд все стихло - народ пил синхронно. И вновь овации.
        -Отличная тусовка! Какой ассортимент! - Медвед стоял перед многометровым столом, на котором стояло не менее сорока различных блюд и еще два десятка напитков. - А классную ты себе подружку отхватил!
        -Лучше скажи, ты пойдешь завтра с нами в лес? - спросил Леха.
        -Зачем?
        -Мы собираемся поприветствовать невесту Джинни.
        -Я завтра занят. Скорее всего, присоединюсь позже.
        -Мы тебя будем ждать, наверное.
        Он вернулся к Диане. Сегодня они решили побыть вдвоем и специально заняли места подальше от знакомых, чтобы им никто не мешал.
        -А ты пойдешь завтра с нами в лес?
        -Конечно. А то вдруг мой парень заведет шашни с какой-нибудь дриадой.
        -Да ладно, там, скорее всего, нет ничего интересного.
        -Уж конечно! Смазливые девочки, на которых из одежды пару листиков. А если ты мне смотришь то под юбку, то в вырез, как сейчас, то там ты резко исправишься, - пошутила Диана.
        -Дамы и, например, господа! - раздался со сцены голос профессора Пау. - Завтра у нас, например, день тащемта особенный. Я и мои ученики, которые, например, работают на производстве, например, настоек там-то-это, отправимся в лес для того, чтобы найти, значиться, мертвых дриад. Мы надеемся, например, что не все из них пережили эту зиму, например, и из них получаться отличные настойки.
        Народ снова ответил ликованием. Снова выпили. После второго тоста веселье стало неконтролируемым. Студенты накинулись на столы с едой и напитками. К ним неожиданно подошла Яна. Она подошла без Максимуса, что было достаточно странно, так как они всегда ходили вместе.
        -Диана, можно тебя на минутку?
        Когда они отошли, она продолжила.
        -Я хочу тебя предупредить. Помнишь белку, которую умеет вызывать сатир. Так вот, эта белка следит за мной уже несколько дней. Я постоянно поддерживаю заклинание, отводящее ей глаза, но я так больше не могу. Мы должны повлиять на Джинни.
        -Ты хочешь сказать, что он может использовать белку для слежки еще и за мной?
        -Возможно, уже использует, но ты об этом не догадывалась.
        -Надо решить проблему радикально. Я предлагаю открыть сезон охоты на белок.
        -Ты что?! Убивать невинное животное нельзя! Ей и так манипулируют, а ты хочешь доставить ей еще большие страдания.
        -У нас нет выбора, белка должна умереть, иначе не видать нам покоя.
        -Я поговорю с Лехой, может он придумает другой способ. Он же помогает Максимусу делать курсовик.
        -Я сама с ним поговорю. А ты пока найди след белки.
        -Что Яна хотела? - спросил Леха, когда Диана вернулась.
        -Белка Джинни следит за ней и за мной, хотя второе еще не точно. Я предложила избавиться от поганки, но она против. Она думает, что ты придумаешь другой способ, как отвадить белку, не убивая ее.
        -Выколоть ей глаза.
        
        Всю ночь они просидели в гостиной белой школы, пытаясь выследить грызуна, но тварь так и не появилась. Спали посменно. Поскольку сегодня была суббота, и занятий не было, то они со спокойной душой могли пойти вместе с сатиром в лес к дриадам. Разговор по поводу шпионской белки решили оставить на потом. Они отправились к воротам Академии, где их поджидал сатир. Он был угрюм.
        -Ребята... - проблеял он. Он был сильно подавлен и чуть ли не давился слезами. - Моя невеста... Амели так и не проснулась. Она умерла. Я так несчастен.
        Он зарыдал в голос. Лехе стало неловко. Перед ними, надрываясь в рыданиях, захлебывался в истерике сатир. Хотя Леха и не был знатоком мифических существ, он слышал, что сатиры не могут плакать. Они могут быть веселыми, злыми, возбужденными и пьяными. Другие состояния природа для них не предусмотрела.
        -Все равно надо идти в лес. Хоть почтим ее память, - настаивал Леха. Его все поддержали. Сатиру ничего не оставалось, как идти с ними. Вначале он плелся в хвосте, но потом Леха предложил ему идти первым и показывать дорогу. Сатир расстроился еще больше.
        Они стали углубляться в лес. Хотя лес был очень древним, запущенным его назвать было нельзя. Тропинки были широкими и хорошо протоптаны, а некоторые даже вымощены камнем. Периодически встречались таблички, указывающие дорогу. Пока они шли, им не встретилось ни одной дриады. Как сказал Сергиус, они в этот день собираются в центре леса и оплакивают всех погибших сестер.
        Они вышли на большую поляну, где несколькими кольцами разного размера росли только взошедшие деревца. Посредине поляны стоял огромный старый дуб. Его ствол вряд ли бы смогли обхватить даже пять человек. Вокруг этого дуба плясали и пели дриады. Они все были разные, как деревья в лесу. Совсем юные, почти девочки, и взрослые, которых можно было принять за тридцатилетних. Но все они были прекрасны. Одежды в привычном понимании этого слова на них не было. Лишь листья, будто прилипшие к их телу, скрывали все подробности. У самого ствола дуба находилась небольшая насыпь, на которой росли несколько молодых дубков. Они причудливо переплетались, образуя собой настоящее кресло. Это был трон дриад. На нем сидела молодая девушка. Завидев гостей, она встала и поприветствовала их кивком головы.
        -Добрый день! Приветствую вас в нашем лесу! Что привело вас именно в этот час?
        -И вам привет! Мы пришли к вам, чтобы посочувствовать вам. Вы понесли великую утрату, - начала было Яна, Леха хотел ее остановить, но было уже поздно. - Мы скорбим вместе с вами о ваших сестрах и вашей принцессе.
        -Вот как! - удивилась дриада. - Хотелось бы знать, кто сообщил вам об этой потере.
        -Нам сообщил об этом он, - Тит указал в сторону Джинни, но тот словно испарился.
        -Вам сообщило приведение? - подняла бровь говорившая с ними.
        -Нет. Просто сообщивший это, не смог выдержать нахождение здесь, ибо потеря для него слишком сильна, - подхватила разговор Диана. - Это жених принцессы, сатир Джинни.
        -Вот даже как! Ну, чтож! А теперь знайте, что это была дурная шутка! Потому что Амели, принцесса дриад, перед вами! - она вскинула руки, и вокруг нее закружился хоровод листьев. Мгновение и все стихло.
        -Позвольте, я расскажу, как все было на самом деле, - продолжила Амели. - Джинни и я знакомы уже давно. Я знала, что он испытывает ко мне сильные чувства, но я никогда не разделяла его точку зрения. То, что я его невеста, он вбил себе в голову сам. Вчера, когда я и мои сестры пробудились, он явился в наш лес в надежде получить мою любовь, ведь в первый день мы готовы отдаться любому. Но я этого не сделала, как впрочем, и все остальные дриады. Он единственный из живущих, к которому ни одна из моих сестер не испытывала никаких чувств. Он был отвергнут и решил, чтобы никто не узнал о его позоре, сказать, что я умерла, и вы не пошли приветствовать меня. Но я надеюсь, что данный инцидент исчерпан. И к слову, мы не скорбим об ушедших от нас сестрах! Мы радуемся новым, которые через месяц придут к нам вместе с новыми деревьями! Ибо жизнь и смерть-это кольцо. И зачем скорбеть, если завершил один круг, ведь впереди их еще много.
        На поляне повисла пауза. На данный поворот событий никто не рассчитывал, лишь Леха смог раскусить замысел сатира, но не успел предупредить друзей.
        -Принцесса, можно спросить тебя? - подала Яна голос.
        -Что тебя волнует?
        -Данный сатир, Джинни, умеет призывать белку, которая следит за девушками нашей Академии. Как нам защитить наши секреты, не причиняя вреда живому существу?
        -Вам придется разбираться с этой проблемой самостоятельно, ведь я не имею власти над животным миром, только над растениями. Но я уверена, что избавление от этой проблемы будет для вас неожиданным.
        -Что ты намерена делать с Джинни? - спросил Сергиус.
        -Ничего. Я не держу на него зла, он должен сам понять, что нам не бывать вместе. Я могу лишь дать ему совет - посетить библиотеку Академии и взять ту литературу, которая его заинтересует. А теперь вам пора идти, не мешайте нам будить деревья. Скажу лишь, что вскоре вас ждут неожиданные встречи, - она развернулась и пошла в сторону своего трона, давая понять, что разговор окончен.
        
        
        Позже сидя в "Фениксе" Сергиус, Тит, Леха и Диана обсуждали случившееся днем.
        -Что она имела в виду, когда говорила про неожиданные встречи? - спросил Сергиус.
        -Я думаю, что к нам придут те, кого мы не ждем увидеть, - предположила Диана.
        -У тебя есть мысли кто это может быть? - встрепенулся Леха.
        -Я думаю, мы столкнемся с Тургом, он ведь обещал вернуться, - высказал догадку Тит.
        -Это еще что за Тург? - удивилась Диана.
        -Неужели ты ей не рассказал про этот случай? - удивился Тит. И вкратце рассказал историю с Тургом, разбойниками и Глазом Яра.
        -Тогда я думаю это он, больше некому, - подытожила Диана. - А, что мы будем делать с белкой?
        -Надо ее выследить! У меня есть идея, верная на все сто, - мысль осенила Тита.
        -Интересно послушать нашего монаха-тактика, - Сергиус сказал это с легкой ноткой сарказма.
        -Я предлагаю ловить на живца!
        -Я против! - сразу возразила Диана.
        -Тогда предлагаю просто устроить засаду.
        -А почему бы тебе, Сергиус, не найти белку так же, как ты нашел Тита в Бардине? - предложил Леха.
        -Тогда предлагаю не мешкать и устроить засаду сегодня!
        
        
        Ночь выдалась холодной, поэтому Леха и Тит взяли с собой побольше крепленого вина. Они засели под окнами со стороны женских спален первого курса белой школы. Им предстояло выследить и уничтожить белку.
        -Слушай, а почему тут торчу я, а не Максимус. У меня нет бабы, которая опасается того, что за ней подглядывает сатир.
        -Ты помогаешь своему другу! А Максимус начал бы орать, что нельзя трогать милое животное. Он бы не причинил ей боль, даже если бы эта чертова белка вцепилась ему в глотку, - ответил Леха. - Наливай, а то мне что-то холодно.
        -А ты уверен, что попадешь в белку?
        -Да. Не знаю. Попробую ее сразу воспламенить.
        -Но это же очень сложное заклинание!
        -Если я буду бросаться огнешарами, то кто-то может пострадать, а мы не хотим привлекать к себе внимание.
        Ожидание продолжалось. Первая бутылка подходила к концу. Портвейн или, как его здесь называли всегда - крепленое вино, назывался "Девятнадцать". Почему он так назывался, не знал даже профессор Пау, но у Лехи он вызывал ностальгию по "Анапе" и другим сортам данного пойла.
        -А ты уверен, что мы не упустили момент? - не унимался Тит.
        -Уверен, сторожевые чары ставил Медвед. Они пока не сработали. Что касается момента, то мы не знаем, когда она приходит.
        -Свет в комнате уже не горит, значит, все спят. Я думаю, белка должна появляться, когда все только ложатся.
        -Заткнись Тит, кажется, что я что-то чувствую. Не шуми, - Леха перешел на шепот.
        По дереву над ними кралась белка. Она, медленно перебирая лапками, продвигалась к окну, которое Тит и Леха охраняли. Леха ждал. Тит аккуратно, не издавая ни звука, допил свой стакан. Белка добралась до края ветки и прыгнула на карниз, который шел вдоль всего здания на уровне окон. Зверек медленно побежал в сторону женских комнат старших курсов.
        -Тит, я не рассчитал, - шепнул Леха другу.
        -Понял, - сказал Тит и взмахнул руками.
        Леха, поняв, что собирается делать его товарищ, попытался сбить его заклинание, но Тит сплел его слишком быстро. Огнешар устремился прямо в белку. У зверька не было шансов. Он превратился в угольки почти мгновенно, но пламя залило и окна, проникнув внутрь комнат. Далеко за их спинами, в лесу, раздался нечеловеческий вопль. А меж тем в общежитии белой школы занимался пожар.
        -Тит, - обратился к другу Леха. - Надо валить!
        Они бросились бежать. Над Академией послышался перезвон колоколов. Он возвещал о чрезвычайной ситуации. Они быстро вбежали в главный корпус Академии и увидели, как в главный зал стекаются студенты разных курсов и школ. Вся Академия была поднята на ноги. Среди учеников, большинство из которых были в пижамах, суетились преподаватели.
        -Спокойно! Без паники! - зазвучал голос профессора Морте. - Опытные маги воды и огня уже отправлены тушить пожар. А вам лучше переждать здесь, пока не минует опасность.
        -Это ваших рук дело? - рядом с ними оказались Сергиус и Медвед.
        -Ну как тебе объяснить... - начал было Тит.
        -Я не смог вызвать огонь, а этот сразу начал швыряться в белку фаерболами! - закончил за поджигателя Алексей.
        -Теперь главное, чтобы вас не вычислили, в чем я сомневаюсь. А еще будем молиться, чтобы никто не пострадал, - Медвед махнул рукой и удалился в сторону столовой.
        
        
        Через день после занятий Тита и Леху вызвал к себе профессор Пау. В кабинете с ним находился также и ректор Морте.
        -Вы ничего не хотите нам рассказать? - спросил Морте.
        -Нет, а что? - удивился Тит, хотя было ясно, что они спалились.
        -Под окнами корпуса, где произошел пожар, были расставлены многочисленные магические детекторы, анализ которых показал, что их установил аспирант более известный под кличкой Медвед. Он сообщил нам, что установил эти чары по вашей просьбе, - вещал Морте. - Он нес какую-то ересь про охоту на белку. Дальнейший анализ показал, что пожар произошел из-за попадания огнешара в район окон женской спальни второго курса. К нашей радости комната пустует, и никто не пострадал. Вы признаете свою вину? Если вы сознаетесь, то обещаем мягкое наказание.
        -Это моя вина, - сказал Тит. - Алексей здесь не виноват. Он хотел уничтожить белку вызовом огня, но у него не хватило сил. Тогда я пустил огнешар. Вот собственно и все.
        -А какого черта вы там-то-это делали? - спросил молчавший до этого Пау.
        -Понимаете, какое дело! - начал Леха, хотя ему было стыдно рассказывать эту историю. - Один наш знакомый сатир умел вызывать белку и мог управлять ей, видя ее глазами. Он однажды сам показал нам это умение. И этот сатир использовал зверя, чтобы следить за студентками Академии. Об этом узнала наша знакомая из красной школы и попросила что-то сделать. Ну, вот мы и сделали.
        -А почему за это дело взялись именно вы, пускай бы ваша знакомая сама с эти и разбиралась? - настаивал Морте.
        -Дело в том, что я также боялся за свою девушку.
        -Ну, тогда все понятно, - Морте похлопал в ладоши. - Прекрасно. Признались. Теперь выслушайте свой приговор. Алексей! Поскольку не ты кинул тот огнешар, то формально ты ни в чем не виноват. Но впредь будь осторожен! Мы следим за тобой. Тит, у тебя ситуация гораздо серьезней! Ты обвиняешься в поджоге, порче имущества Академии и покушении на убийство. Но поскольку ты сознался, а ущерб незначителен, то ты приговариваешься к исправительным работам!
        -Могло быть и хуже, - шепнул Тит Лехе.
        -Молодой человек! Я не договорил. Поскольку из-за пожара сгорело несколько кустарников, то ваши работы будут заключаться в восстановлении зеленых насаждений. Вы должны посадить пять кустов. Рясу для посадки кустов мы вам выдадим! Приговор привести в исполнение прямо сейчас. Обжалованию он не подлежит!
        -Нет!!! Пощадите! Что угодно, только не это! - Тит орал, у него была истерика. - Лучше выгоните из Академии, лучше заточите в каземат, дайте чистить выгребные ямы! Я не перенесу этого!
        -Алексей! Уберите его с наших глаз и организуйте выполнение наказания, - Морте был неприклонен. Алексей схватил Тита за шкирку и потащил в комнату корчащееся в муках тело.
        
        
        Несмотря на многочисленные протесты монаха, Леха чувствовавший и свою ответственность за содеянное, заставил Тита надеть зеленую рясу. Они сажали кусты вместе. На невиданное зрелище пришла посмотреть добрая половина Академии. Тит сокрушался, что такого позора не видел ни один из монахов. У него началась депрессия. Он после занятий теперь удалялся в спальню и просто лежал на кровати, смотря в потолок, либо тупо листая учебники. Он даже забросил свои любимые походы по кабакам, как не старались друзья вытащить его попить пивка или водочки, у них ничего не получалось. А время шло.
        Март завершился. Апрель подходил к концу. Сессия приближалась. Опасения за Тита росли все больше и больше. Его отставание от учебной программу было уже существенным. Преподаватели все больше выказывали недовольство таким студентом. Его физическое состояние также оставляло желать лучшего. Он теперь ходил сутулясь, шаркая ногами, под глазами набухли огромные мешки. Ел он мало, пил простую воду и даже не прикасался к алкоголю.
        -Надо приводить его в чувство, - сказал в конце апреля Сергиус. - А то он так кони отбросит.
        -И как ты собираешься это сделать? - спросил Леха.
        -Не знаю.
        -Если он неделю назад отказался даже к дриадам идти, то я не знаю, что еще мы можем предпринять.
        -Может Диана что-нибудь придумает? Кстати, как у тебя с ней?
        -Что-то последнее время мне кажется, что она меня избегает. Редко когда нам удается погулять вместе, часто отказывается.
        -Может она из-за чего-то нервничает, в любом случае ты должен с ней поговорить. Заодно спроси, может она придумает, что с Титом делать.
        
        
        Однако это не потребовалось. Тридцатого апреля, когда Сергиус и Леха собирались на учебу, в гостиную выскочил Тит. Он шел на удивление бодро! Пока Леха и Сергиус стояли, открывши рот, монах открыл минибар, достал оттуда бутылку водки налил себе сто грамм и выпил залпом.
        -Может, не пойдем на учебу? Я предлагаю сходить в кабак! За мой счет! - он был доволен, будто и не было пяти недель уныния и хандры.
        -Ты уверен, что все хорошо? Что на тебя нашло? - робко спросил Сергиус, чтобы не спугнуть радостного Тита, но тот похоже не собирался никуда исчезать.
        -Я постился, ибо совершил проступок. А сейчас мой грех искуплен и это надо отметить! Я угощаю! Тем более, что во время поста я изрядно разбогател.
        -Ну вот и хорошо. А то мы за тебя так переживали! - обрадовался Леха.
        -Давай бери Диану и пойдем, - закончил Тит.
        -Она уже ушла на занятия. И у меня с ней что-то последнее время не клеется.
        -Может она тоже поститься? - предположил Тит.
        -Вряд ли, - ответил Леха. - Сергиус думает, что она чего-то опасается.
        -Ладно, пойдем без нее, если ей будет надо, то она нас сама найдет.
        
        
        После того, как Тит пришел в себя, все вроде бы пришло в норму. Леха несколько раз пытался поговорить с Дианой, однако она говорила, что еще не время, когда она будет готова, он сам все узнает. Такие отговорки его не устраивали, но сделать он ничего не мог.
        Появились и подробности о злоключениях Джинни, который после пожара в Академии куда-то исчез. Оказалось, что он действительно имел тесную связь с этой белкой, и когда та получила огнешаром, Джинни также испытал это. Его нашли недалеко от "Рога Сатира". Он получил серьезнейшие ожоги и был еле жив, когда его доставили в больницу. Сильнее его тела пострадал разум. Его мучили видения жуткого пламени, и в такие моменты он становился буйным, чем изрядно пугал других пациентов госпиталя. Но как говорили врачи - скоро все пройдет.
        Сессия была не за горами. Студенты наводили последний лоск на свои курсовые. Максимус получил свою эксклюзивную головку сыра, но он нес ее домой с такой брезгливостью, будто его заставили чистить хлев голыми руками. Леха опробовал свой маринад для мяса на своих друзьях, когда однажды пригласил их на шашлыки. Он рассказал им, что для маринада ему пришлось изобрести еще и кефир.
        В предпоследнюю пятницу мая в Академии проходил традиционный день выпускника. В этот день организовывался грандиозный праздник, где выпускники показывали все свое умение и, в случае своего успеха, становились настоящими магами. Леха договорился с друзьями встать с закатом, чтобы занять лучшие места и рассмотреть выпускные испытания во всех подробностях. Вечером он решил лечь спать пораньше, хотя все остальные еще веселились.
        Однако спальня была отнюдь не пуста, хотя еще не было и десяти. Там его ожидала та самая неожиданная встреча. На его кровати сидела Амели, принцесса дриад. И она выглядела взволновано. Она встала, Леха невольно отвел глаза.
        -Я пришла сказать тебе что-то очень важное. Вчера мне было видение, и оно меня не порадовало, - начала она.
        -А можно было не врываться в комнату вот так, а хотя бы войти через дверь, - только и нашел, что сказать Леха.
        -Это маленькие прихоти и шалости одной принцессы дриад, но речь не об этом. Завтра произойдет что-то очень страшное.
        -С тебя отваляться все листья? - пошутил Леха. Ее лицо погрустнело.
        -Не надо. Это не смешно. Хорошо! Я скажу прямо. Завтра тебя и твоих друзей будет ждать неожиданная встреча.
        -А то, что ты сейчас стоишь тут, встречей не является?
        -Я пришла предупредить тебя! Завтра... Завтра вас ждет встреча со смертью!
        
        Интерлюдия 3.
        
        Войско гоблинов продвигалось на юг. Никем не замеченные, они шли, сильно рассредоточившись, редкой цепью. Скрывавшие их леса скоро должны были кончиться. Тогда им придется идти по степи, где не будет шанса укрыться от глаз неприятеля. Хорошо, что с ними был Мастер. Он сможет почувствовать дозоры людей до того, как те их заметят, и вовремя отвести им глаза. Грог планировал, что они доберутся до Ордена в канун дня выпускника. Именно в этот праздник они и собирались ударить по Академии.
        Гоблины должны будут связать основные силы обороняющихся, а Грог и Мастер сделают основную работу. Жаль, что большинство соплеменников Грога погибнут. У гоблинов почти не было колдунов, а без магии одолеть магов и их эскадрильи горгулий не представлялось возможным. Но чем-то всегда приходиться жертвовать. Карлики всегда считались пушечным мясом, и теперь им придется доказывать это на деле.
        Опасаться сопротивления не стоило. Если раньше Мастер бился с ректором на равных, то теперь в образе лича и с Кубком в руках, он был непобедим. В их цели не входило открытое противоборство с Академией. Они должны были провернуть операцию чисто, чтобы никто не догадался, что они здесь были.
        Поток гоблинов тек на юг. Время ожидания окончилось. Наступало время войны. Теперь людишки ответят за все, за годы притеснений и беспощадного истребления. За ту дискриминацию, за рабство, за казни и пытки. Гоблины шли побеждать и обращать во прах старый строй, чтобы на его пепелище создать новый, в котором гоблинам будет уготована достойная роль. Роль новых хозяев этого мира. Сокрушив Академию, они сотрут с лица земли единственного достойного противника. Без магии люди не продержаться долго, а гномов, эльфов и орков слишком мало, чтобы принимать их всерьез.
        Не вздымались вверх многочисленные стяги. Не пелись боевые марши, сопровождающие обычные войска. Не играли трубы или боевые барабаны. Войско гоблинов продвигалось тихо, как лиса пробирается в курятник.
        -Мастер, - Грог тихо подошел к своему господину. - Все идет по плану. Завтра мы будем у стен Ордена.
        -Хорошо, - ответил колдун. - Ударим с колоколами. Пленных не брать.
        
        
        
        Глава 8.
        Тревога!
        
        Леха волновался. Вчерашнее предсказание Амели не выходило у него из головы. Об этом посещении он не сказал никому. Он не хотел напрягать еще и друзей. Они встали с рассветом и отправились занимать места. Несмотря на очень раннее время, часть мест была уже занята - их занимали еще со вчерашнего вечера.
        Леха, Тит, Сергиус, Диана и веганы заняли места на центральной трибуне. Тит отправился за пивом, которое в столь ранний час найти было проблематично.
        -Ты что-то сегодня какой-то нервный? - спросил Максимус у Лехи.
        -Просто ночью плохо спал, - отмахнулся тот.
        -Ты ночью спал сном младенца, - зевая, сказал Сергиус. - Я раз пять за ночь вставал водички попить, а ты лежал в одной позе.
        -Просто у меня ощущение, что сегодня должно случиться что-то плохое.
        -Просто употребление мяса вызывает беспокойство и раздражительность, - Максимус любил делать научные выводы.
        -А еще не употребление мяса снижает потенцию, - Сергиус тоже мог совершать научные открытия.
        -Да достали вы со своими спорами! Мясо здесь не причем! - Леху достала уже эта перепалка. - Давайте сменим тему.
        -Надо было пиво из дома захватить, - сказала Диана.
        -Это да, Титу придется найти круглосуточное заведение, что не так уж и просто, - посетовала Яна.
        Тита они ждали долго. Центральная трибуна уже успела заполниться более чем наполовину. Посмотреть на такое зрелище приходило много народу, и каждый хотел занять место получше. Здесь хватало и студентов Академии, и простых горожан. Плотность на трибуне возрастала быстро, периодически возникали даже споры за место. Диана придвинулась к Лехе вплотную, прижавшись боком. Сквозь одежду он почувствовал жар ее тела. Он никогда еще не был к ней так близко. Она даже не повернула головы в его сторону, продолжая смотреть прямо перед собой. Появился запыхавшийся Тит, принеся с собой пиво, которое с трудом нашел в просыпающемся городе.
        -Черт! Зря шлялся! Внизу уже собрались торговцы, которые будут продавать пиво и закуски. Надо было их дождаться, - сокрушался монах.
        -Ты сам не захотел ждать, - отреагировала Яна, с удовольствием вгрызаясь в стакан с пенным напитком.
        -Вы все еще не передумали покинуть красную школу? - спросил Леха, чтобы как-то отвлечься от Дианы, которая прижималась к нему все настойчивей и настойчивей.
        -После окончания сессии мы будем требовать от профессора Морте перевести нас в желтую школу, - ответила Яна.
        Ожидание продолжалось. Центральная трибуна была заполнена, две боковых уже также имели минимум свободных мест. Народ стал скапливаться уже просто на земле, хотя увидеть что-то можно было только из первых рядов. Постепенно стали появляться и руководители кафедр, и деканы - руководители школ. Первым вышел на площадь куратор желтой школы Тацитус. Он уселся на отведенное ему место и стал ждать остальных.
        Гомон на трибунах потихоньку стихал. Неподалеку от основных трибун стояла еще одна. Она была небольшой и вмещала максимум пятьдесят человек. Именно там собирались претенденты на диплом.
        -А ты могла бы ко мне так не прислоняться? - сглотнув слюну, спросил Леха.
        -А ты имеешь что-то против? - вопросом на вопрос ответила Диана, но немного увеличила дистанцию. - Какой ты у нас сегодня скромный!
        -Тише вы, сейчас начнется! - одернул их Максимус.
        Раздался перезвон колоколов. Последнее место за трибуной преподавателей занял ректор Академии. Постепенно в звон колоколов добавился посторонний звук. Это был звук труб.
        -Этого не было в сценарии, - пояснил Сергиус, который заранее ознакомился с распорядком церемонии.
        Неожиданно со стороны главных городских ворот раздался оглушительный взрыв! Леха оторвал взор от трибуны преподавателей и устремил свой взгляд в ту сторону. Его примеру последовали сотни людей. Тишина разразилась криками. На месте ворот сейчас зияла огромная брешь, через которую в город врывались гоблины. Сдерживать их было некому.
        -Все в бой! - вскрикнул ректор. Профессора повскакивали со своих мест и побежали в сторону противника. Туда же устремились и все студенты. Простые обыватели в панике метались по улицам, вереща и пытаясь спасти хотя бы себя. Морте и Пау отступали в главный корпус Академии.
        -Морте! - закричал Пиронус, заведующий кафедрой огненной стихии. - Куда вы? Вы не собираетесь нам помочь?
        -Конечно мы вам поможем! - отвечал отступающий ректор. - Нам с Пау надо активировать ряд защитных чар. А после мы сразу присоединимся к вам!
        Гоблины прорубались к территории Академии, не встречая никакого сопротивления. Нападение было внезапным, ополчение только начало выползать из казарм, но им требовалось время, чтобы достичь места схватки. Первыми в дело вступили маги. В гоблинов полетели огнешары, валуны, молнии и ледяные иглы. Карлики в ответ разрядили луки и арбалеты. Несмотря на сопротивление магов, гоблины продолжали уверенно продвигаться вглубь города. Магов было мало. Многие не успевали пустить свои любимые заклинания повторно, так как их настигал ятаган или стрела. Но к месту схватки стекались все большие и большие силы людей, подходили профессора и студенты Академии. Вокруг позиций оборонявшихся возник огромный вихрь, через который не могли прорваться стрелы мерзких карликов. Зато через этот смерч отлично пролетали боевые заклинания академиков.
        Наступление гоблинов захлебнулось. Но успех не был полный. Остановить наступление врага удалось только по центру. На флангах гоблины теснили обороняющихся и начали брать в клещи основные позиции магов. Над городом кружили редкие горгульи - не у всех магов хватало знаний и сил, чтобы оживить этих стражей города. Обороноспособность крепости оказалась липовой. Те горгульи, что все-таки поднялись с насиженных мест, довольно быстро были опущены на землю с помощью немногочисленных гоблинских магов.
        Когда большинство учеников бросилось помогать своим учителям оборонять город, Леха с друзьями ринулись в главный корпус Академии. Почему Леха принял такое решение, он и сам не мог себе ответить. Но остальные не усомнились в его правоте.
        -Куда теперь? Что нам делать? - спросил Сергиус.
        -Где нам лучше спрятаться? - паниковал Максимус.
        -За мной! - Леха повел их в подвал белой школы.
        -А там надежно? - спрашивал Максимус несколько раз, но так и не получил ответа.
        Дверь в подвал белой школы была открыта, хотя Леха надеялся на какой-нибудь магический замок. Войдя туда, он понял, в чем причина. Туда буквально мгновения назад влетели профессора Пау и Морте.
        -А почему храбрые студенты, например, не убивают солдат адской тьмы? - спросил Пау, когда группа студентов буквально чуть не влетела в декана белой школы.
        -А почему вы, как самые опытные маги, не возглавляете оборону города? - парировала Диана.
        -Потому что нам необходимо активировать древние защитные чары, - не колеблясь, ответил Морте.
        -А мы пришли прикрыть вас, - возможно ответ Тита их и удовлетворил.
        -Отлично-отлично! Значит, мы можем на вас, значиться, рассчитывать!
        -Что с нами будет? - спросила Яна у своего парня.
        -Не знаю, - ответил Максимус, который еле стоял на ногах. Руки Максимуса шарили в неподобающих обстановке местах. - Я думаю, они нас спасут.
        -Сколько вам еще надо для активации чар? - громко спросил Сергиус.
        -Нужно время, - это все, что мог ответить Морте.
        -Но я не вижу и не чувствую, чтоб вы что-то делали! - начал терять терпение Леха.
        -Леха! Я что-то слышал в соседнем зале! Прикрой меня! - закричал Тит и побежал в маленькую арку, откуда он слышал звуки. Леха и Сергиус кинулись за ним.
        Они вбежали в смежный зал, и, повинуясь странному инстинкту, Леха подбежал к постаменту, на котором стоял Кубок белой школы. Надпись на постаменте гласила: "Для Белой магии потребна водка." Дрожащей рукой он сжал белую чашу и поднял ее над головой. Кубок засветился в его руке ровным белым светом.
        -Если хочешь жить, отдай его мне! - раздался голос из угла. Леха вздрогнул и взглянул на говорившего.
        Из темной арки выплыло нечто. Оно не передвигалось по земле, оно висело в полуметре от пола, а ноги существа не касались его - ног попросту не было видно. Иссохшее тело было облачено в разодранные лохмотья, и из него сочился зеленый туман. Плоть, его плоть! Ее не было! Руки бряцали костями, а лицо было оскалившимся черепом. И на фоне всего этого живые глаза, которые глядели не столько на Леху и его спутников, сколько на чашу в руках студента. Тварь протянула руку, предлагая отдать ей Кубок.
        -Если ты отдашь мне кубок, то я этого не забуду! Скажи мне, что ты хочешь?
        В этот момент в зад вбежали Диана и оба профессора. Веганы остались на месте и даже не шелохнулись.
        -Не может быть! - только и смог произнести Морте и рухнул в обморок.
        -Не слушай его! - закричала Диана Лехе.
        -Гори в аду тварь! - завопил Пау, метнув в существо огнешар. Тварь поймала его кулаком и затушила.
        -Твои попытки бесполезны! - прошипел мертвец. Все замерли, завороженные ужасом.
        -Вы проиграли! Если хочешь жить отрок, отдай мне Кубок! Подумай, если не о себе, то о своих друзьях. Скажи мне, что ты хочешь? Я могу дать тебе многое. Ты хочешь ее, - тварь кивнула в сторону Дианы. - Если ты отдашь мне Кубок, то я просто уйду и не трону вас, и она будет благодарить тебя за то, что ты спас ее от ужасной участи. В знак своих намерений, я говорю - возьми ее, здесь и сейчас!
        -Нет! - крик Лехи потряс своды подземелья. Он не понял, что он сделал. Всего лишь взмах рукой, но тут же из Кубка вырывается белое пламя и устремляется в сторону мертвеца. В нескольких метрах от монстра оно сталкивается с пламенем зеленого цвета. Обе вспышки гасят друг друга.
        -Достойно! Я еще не встречал такого соперника! Поэтому я хочу извиниться, что выбрал слишком мелкую награду для тебя. Присоединяйся ко мне! И жалкие людишки будут ползать у твоих ног, женщины будут готовы удовлетворить любое твое желание, а мужчины умереть по одному лишь твоему слову! Никому я еще не предлагал подобного, ибо не видел никого, кто по мощи мог бы равняться мне.
        -Ты высказался? - с трудом проговорил Леха. Остальные будто застыли на месте. Живыми оставались только он и его противник.
        -Я могу убить тебя прямо здесь, а ты ничего не можешь мне сделать. Я бессмертен! Моя жизнь - это сама магия, магия этого Кубка! - он поднял вверх правую руку, в которой был зажата такая же чаша, что и у Алексея, только зеленая.
        -Вы опоздали! Я уже победил, хотя я знаю, что мое войско потерпело поражение, - только тут Леха увидел, что над головой умертвия поднялись еще три Кубка - красный, черный и желтый.
        -Отдай мне белый Кубок! Я жду! И тогда я пощажу твоих друзей и твою девку!
        -А почему ты так настоятельно хочешь вести со мной переговоры? Ты же можешь просто убить меня, - Леха тянул время, хотя спасения ждать было бессмысленно -- наверху кипела битва.
        -Могу. Но будем считать, что я сегодня добрый!
        -Отдай ему кубок! - неожиданно чары начали спадать. Это подала голос Диана. По ее щекам текли слезы.
        -Умная девочка! Послушай ее и будешь жить! А она, я не сомневаюсь, подарит тебе не один момент наслаждения, - он отвлекся всего на мгновенье, взглянув на Диану.
        Лучшего шанса у Лехи уже не будет. Он резко, насколько позволяло тело, скованное страхом, прыгнул в сторону, пустив в ход свое оружие. Мертвый маг ответил огнем из четырех Кубков. Четыре струи цветного пламени пронеслись в сантиметрах от ног Алексея, но его собственный поток абсолютно белого света вспорол плечо создания. Тварь завыла, зеленый туман, который струился из его тела, стал сразу гораздо гуще, Кубки, висевшие над тварью, рухнули на пол.
        Чары слетели полностью, Тит и Сергиус сразу метнули в существо молнию и сгусток льда. Чары растаяли прямо в воздухе.
        -Я уже сказал, что вам не остановить меня, глупцы.
        -Ты не получишь Кубка, адское создание! - закричал Пау, но и его удар не дошел до цели.
        -Мой дорогой Пау! Я уже один раз сокрушил тебя! И с радостью бы сделал это еще раз, но сегодня я добрый! Сейчас я уйду. Но я вернусь в последний день лета и заберу Кубок! И тогда я не буду так милосерден! Прощайте, глупцы! - мощная вспышка осветила катакомбы белой школы. А когда она иссякла, мертвого мага уже не было. Кубки исчезли вместе с ним. Только Леха еще сжимал белый Кубок, но его свечение уже угасало. Когда оно исчезло совсем, он упал прямо на холодный пол подземелья.
        
        
        Битва в городе потихоньку стихала. Сначала казалось, что тварей уже ничто не остановит. Они окружили основные позиции защитников и забрасывали их стрелами. Гоблинов было слишком много. И хотя боевые чары магов собирали обильную жатву, а защитники меняли одного своего за двадцать гоблинов, карлики продолжали наступать. Разрозненные отряды уже отбивались от врага на ступенях Академии. Но и гоблины устают. Их атаки становились все реже и реже. Кураторы трех факультетов собрались около главного входа в Академию, на этом направлении врага еще удерживали на значительном расстоянии. Тацитус был весь покрыт копотью, а из плеча торчал обломок стрелы. Даркус прихрамывал на одну ногу, а его голова была разбита. И только Себастьян был чист и опрятен, словно только встал с кровати.
        -Кто-нибудь видел Пау? - спросил Даркус.
        -Ни его, ни Морте. Сколько у кого осталось магов? - Тацитус пытался перекричать звуки боя. - У меня пятеро погибших, более двадцати раненых. И это только среди магов. Студентов я не считал.
        -У меня получше. У меня только один погибший, но раненых намного больше! Себастьян! Себастьян! Что у вас?! Отвечайте!
        -Я предлагаю сдаться! У меня десять погибших, а я боюсь!
        Тацитус отвесил красному магу оплеуху здоровой рукой.
        -Заткнись, тряпка! Я не знаю, куда делись ректор и Пау, будь они неладны, но мы будем держаться до последнего. Я не хочу, чтоб над моей плотью надругались гоблины!
        -Лучше пусть надругаются! Я не хочу умирать! - стонал Себастьян.
        Вдруг над их головами лопнул витраж. Деканов окатило осколками. Из разбитого витража вырвался поток белого света, который окатил наступающих гоблинов. Карлики издали яростный рев, который тут же сменился воплем ужаса. Запахло паленым. В образовавшемся проеме, еле удерживаясь на ногах, стоял студент первого курса белой школы Алексей. В его руке был зажат белый Кубок. Именно из него лился тот свет, что сжигал и обращал в бегство гоблинов. Видя такой поворот событий, защитники воспряли духом. А со стороны леса к ним уже спешило подкрепление - отряды сатиров и дриад! Лесное войско ударило в тыл гоблинам. Это и решило исход битвы.
        Гоблины побежали. Их строй окончательно смешался, каждый хотел уйти живым, стараясь заслониться своими товарищами.
        Леха уже не мог держать заклинание, огонь угас. Он покачнулся и упал назад, где его подхватили Тит и Сергиус.
        -Его надо в госпиталь! Понесли! - прокричал Пау, возникший рядом.
        -Тацитус, Даркус возглавьте погоню! Не дайте тварям уйти! - командовал старейший из деканов.
        -С ним все будет в порядке? - робко спросила Диана.
        -Будем надеяться. Если он умрет, то у Академии нет шансов!
        
        
        
        Часть 3. Хозяин Кубка.
        Глава 1.
        Идущие на смерть.
        
        Когда Леха открыл глаза, он не понял, что с ним произошло. Он помнил только, как с трудом поднялся с холодного пола подвала белой школы и, продолжая сжимать белый Кубок в руке, отправился наверх. Дальше воспоминания путались и тонули в тумане. Он что-то колдовал, кто-то выл, кто-то кричал, а потом все померкло. Сейчас над ним возвышался большой сводчатый потолок, и все вокруг было залито солнечным светом. Все помещение было белым, что аж глаза слепило. Он лежал на койке, заботливо укрытый одеялом. Рядом сидела Диана и читала какой-то небольшой томик. Ее короткая ряса была слегка задрана, открывая чуть больше, чем обычно.
        Леха облизнул пересохшие губы и попытался пошевелить рукой. Рука не слушалась. Собрав все силы, он смог немного пошевелить ногой. Но и этого движения хватило. Диана оторвалась от своего чтива, на ее лице появилась улыбка.
        -Слава богу, ты очнулся! Лежи, тебе нельзя много двигаться! Ты не приходил в себя трое суток. Врач сказал, что у тебя сильное истощение. Мы все за тебя очень волновались, - она поправила сползшее одеяло.
        -Что произошло? - только и смог спросить он.
        -Потом, потом ты все узнаешь. Ты у нас герой! А героям положена награда, - и она заговорчески подмигнула. После этого она покинула его комнату.
        Леха оказался в госпитале Академии, и его лечением заведовал профессор Пократус, глава кафедры целителей. Его поили различными настоями, которые почти всегда были алкогольными, и кормили на убой. Каждый день к нему приходили друзья и рассказывали последние новости. Так он узнал о своем геройстве. Гоблины были рассеяны, большинство было настигнуто и перебито. Сейчас в Академии велись восстановительные работы, и поэтому сессию перенесли на более поздний срок. Большинство руководителей Академии уцелели, а некоторые даже не получили ни царапины. Пау, Морте и Себастьян отделались только легким испугом. Только один из руководителей кафедр погиб - профессор Килгор, заведующий кафедрой проклятий.
        Алексей быстро шел на поправку. На пятый день его пробуждения к нему пришел Пау, сказав, что как только он поправиться, то должен явиться на совет Академии.
        -Это такая честь, - Тит сидел на стуле напротив Лехиной кровати и потягивал пиво. - Наверняка дадут какую-нибудь награду.
        -А что с Кубками? - спросил Леха. Этот вопрос его очень интересовал.
        -Они похищены. Остался только белый, - констатировал Тит.
        Через пару дней Леха уже мог самостоятельно передвигаться и стал понемногу гулять на улице. Лето уже наступило, и природа радовала глаз. За день до выписки, в свою последнюю ночь в палате, когда он вернулся после вечерней прогулки, то заметил у себя на кровати женскую фигуру. Тень скрывала подробности, но Леха сразу понял, что девушка раздета.
        -Диана, ты пришла пожелать мне спокойной ночи? - как можно спокойней спросил он. Хотя сил у него было мало, он даже ходил с тростью, но на Диану у него должно было хватить. Он начал развязывать пояс своего халата.
        -Не спеши, красавчик, - прозвучал голос, но это был не голос Дианы. Леха остановился. - Хотя, не скрою, я бы занялась твоим лечением. Ты совсем забыл про меня?
        Она встала и сделала пару шагов вперед, лучи заходящего солнца осветили позднюю посетительницу.
        -Ты опять без приглашения и даже без стука, - Леха узнал гостью. Конечно, это была Амели.
        -Сегодня я без пророчеств, - промурлыкала она. - Я пришла осведомиться о твоем здоровье и сейчас я понимаю, что с тобой все будет хорошо.
        -Спасибо за заботу, но я хочу спать. Врачи рекомендовали мне не засаживаться допоздна, - Леха прошел к своей койке, стараясь не смотреть на дриаду - количество листьев в ее наряде уменьшилось.
        -Я слышала, тебя позвали на совет Академии. Я предупреждаю тебя, что ты услышишь там не то, что тебе хотелось бы. Сейчас я уйду, но ты всегда знаешь, где меня можно найти!
        Она распалась на множество листьев, которые полетели в сторону леса, подхваченные возникшим ниоткуда ветром.
        
        
        Они шагали по коридору. На совет пригласили не только Леху, но и всех, кто был с ним в подвалах белой школы. Все немного волновались, кроме Тита, который уже успел жахнуть пивка для спокойствия. На совете Академии решались только самые важные вопросы, поэтому он собирался очень редко. Академия предпочитала жить по старинке, не проводя никаких реформ. Но этот совет должен стать особенным. Алексей и компания были приглашены только на вторую его часть, так как первая не касалась их персон и деяний. На первой части совета выбирали нового руководителя кафедры проклятий. Им единогласно был выбран маг темной школы - Полоний.
        Когда они вошли в зал, их поприветствовали и предложили сесть. Речь должен был начать ректор Морте.
        -Друзья мои, для Академии настали тяжелые времена. Враг похитил Кубки. И нам с Пау придется признаться в том, что история Академии скрывалась и искажалась, чтобы не бередить ее темное прошлое. Но прошлое вернулось и нанесло свой удар. Когда я только стал ректором, Академия имела пять школ, пятой была школа абсента. Был и пятый кубок, который был зеленого цвета. Сто лет назад, во время вступительных испытаний в Академию пришел гоблин, который изъявил желание учиться магии. Ему было отказано, и я потребовал назвать имя того, кто обучил его этому искусству. Тогда преступник сам назвал себя. Его обучил декан зеленой школы - мастер... Пау, а как его звали?
        -Я не помню Морте. Так давно это было, - ответил магистр.
        -Будем называть его просто Мастером. Я сказал, что он должен немедленно покинуть Академию и лишается всех званий. Тогда он захватил зеленый Кубок и устроил бойню. Погибли все профессора Академии, кроме меня и Пау. Но нам удалось убить предателя, хотя Кубок мы так и не нашли. И теперь оказывается, что он уцелел и кубок стал его источником сил. Я нашел в древних книгах описания подобных существ. Это лич. Лич очень опасен - он неуязвим для большинства видов оружия и магии. Он является эпическим колдуном. Даже если его удается убить, то через некоторое время он возрождается. Единственный способ остановить лича - уничтожить предмет, в который лич поместил свою душу. Но есть одна проблема. Что Мастер выбрал в качестве данного предмета? И сейчас мы должны решить, что мы будем делать с этой угрозой? Лич обещал вернуться в конце лета, поэтому мы должны принять решение и приступить к выполнению немедленно.
        -Я предлагаю сдаться! - подал голос Себастьян.
        -Твое мнение понятно, трус, - прорычал сквозь зубы Тацитус.
        -Друзья, погодите! Дайте, я закончу, - перехватил разговор Морте. - У нас здесь герои! Они прогнали лича и их подвиг достоин восхваления! Но почему бы нам не послать этих не по годам могучих магов против негодяя!
        -Постойте! - встрял Сергиус. - Как могут шесть студентов первого курса противостоять магу, который сто лет назад перебил почти всю верхушку Академии?
        -Ваши сомнения понятны, но мы дадим вам белый Кубок. Это мощное оружие, которое, без сомнения, поможет вам победить.
        -А почему бы вам самим не отправиться с нами? - задал вопрос Леха, смотря прямо в глаза Морте.
        -Я уже стар! Мне не дойти до цели, но мы не оставим вас без поддержки. С вами пойдет Медвед.
        -Кроме того я, например, верю в вас! - напутствовал Пау.
        -А это значит, что вы победите! - закончил Морте. - Голосуем!
        -А почему нас никто не спросил? - завозмущался Максимус. - Мы с Яной не хотим никуда идти. Это тяжело.
        -Каждый из вас символизирует что-то в этой компании. Алексей - мощь, Тит - напор, Сергиус - точный расчет, Медвед - опыт, Диана - красоту, Максимус - разумную трусость, Яна просто пойдет с вами. А еще вам нужен тот, кто будет носить ваши вещи. Ввести! - скомандовал Морте.
        Двери в зал вновь открылись. В зал вошел Гугл.
        -Мы сокрушим всех! Я копил силу гор несколько месяцев! - заорал он.
        -Ну вот, вся партия в сборе, - закончил Морте. - У кого есть замечания или дополнения?
        -Можно мне! - поднялся высокий и худой мужчина, магистр желтой школы, руководитель кафедры левитации, подконтрольной воздушникам. - Я не уверен, что эти маги справятся со столь могучим противником. Мы даже не знаем, как убить этого лича.
        -Эту загадку предстоит решить всезнающим героям, Полюциус, - ввернул Морте.
        -Никуда мы не пойдем! - закричал Максимус.
        -Мы польщены вашим доверием, но, боюсь, это задание нам не по силам, - вступился Алексей.
        -Мы много не знаем, почти ничего не умеем, - подхватила Диана.
        -Никто даже не знает, куда нам идти! - вставил свой аргумент Тит.
        -Я понимаю ваше беспокойство, но могу вас огорчить. Я догадываюсь, и какой предмет надо уничтожить, и куда надо идти, - наконец молвил Морте. - Есть только одно место, где может скрываться лич. Это укрепленная башня на северо-западе от Ордена. А что касается вместилища его души, то тут все просто. Вместилище - это зеленый Кубок. Но уничтожать его нельзя, иначе магия зеленой школы исчезнет навсегда, а уничтожение Кубка может привести к гибели миллионов. Надо лишить лича жизни другим способом.
        -У меня есть идея! - подпрыгнул невысокий мужчина.
        -Что тебе Серпентус? - спросил Морте.
        -Мастер Серпентус, глава кафедры артефактоведенья, - пояснил Сергиус друзьям.
        -Есть артефакт, который может быть полезен в выполнении данной работы. Это клинок трезвенника. Данный кинжал не имеет лезвия, но не менее опасен. Никто не знает, из чего сделана его клинковая часть, но стоит поразить ей мага, как тот теряет способность творить магию навсегда. И если поразить лича данным клинком, то из него уйдет вся магия, которая и составляет его теперешнее существование.
        -Отлично Серпентус! - ректор был доволен. - Мои юные друзья, теперь у вас есть все необходимое, чтобы отправиться в путь и победить! Тогда нарекаю вас Братством Кубка! А это значит, что вас ждет успех! Объявляю совет оконченным!
        
        
        -Я никуда не пойду! - воскликнул Максимус, когда они сидели в "Фениксе", после совета.
        -Я уже смирился, нам придется идти, иначе может быть хуже! - сказал Тит.
        -Тит прав, - вторил ему Сергиус. - Когда кто-то нарушает волю совета, то его приговаривают к заключению или даже казни, как еретика.
        -То есть, у нас нет выбора? - решил убедиться Леха.
        -Боюсь, что да! Диана, Максимус, Яна?
        -С Лешей я пойду куда угодно! - Диана обняла его за плечи.
        -Мы... Согласны. Только мы будем охранять лагерь, - ответил Максимус.
        -Ладно, зато они лишнего не сожрут, - констатировал Леха.
        -Я не опоздал? - к их столику подошел Медвед.
        -Ты вовремя, - ответил Тит.
        -Пау мне все рассказал. Я с вами, мне пообещали, что если я помогу вам, то мне зачтут мою работу. И вам тоже будет положена награда!
        -Ну, хоть что-то радует, - промямлил Максимус.
        И они выпили за предстоящий поход.
        -Профессор Пау сказал, что нам нужны средства связи, чтобы мы смогли консультироваться с Академией, если возникнут вопросы. Поэтому нам надо будет купить говорящие кристаллы.
        -А еще надо будет взять припасы в дорогу! - сказал Тит. - У нас дел по горло.
        -Это да, тем более что поход начнется через три дня, - заметил Медвед.
        -Уже!? - все были в шоке.
        -Нельзя откладывать такое дело! Чем быстрее, тем лучше.
        -Я тут наметил путь, как нам лучше двигаться, - Сергиус достал карту. - Мы пойдем по тракту на север до Бардина, затем двинемся до монастыря ордена Хмеля, а потом к замку лича.
        -Ура! Побываем в моем монастыре!
        -Мы двигаемся туда не для этого! Просто там храниться один из клинков трезвенника, я думаю, они отдадут нам его для столь благородного дела.
        -Я думаю, лучше это будет подкрепить грамотой и деньгами, монахи не разбрасываются такими вещами, - предупредил Тит.
        -За этим дело не станет! - уверил Медвед. - Сокровищница Академии к нашим услугам.
        
        
        Магазин кристаллов был небольшим и располагался в центре торгового квартала для магов. Говорящие кристаллы позволяли двум магам общаться на расстоянии, используя все ту же магию. Правда стоили они больших денег и поэтому имелись далеко не у каждого. Медвед и Леха вошли в магазинчик. Продавец за стойкой сразу вскочил со своего места, как будто сел на пчелу.
        -Добрый день! Обратите внимание, что у нас сегодня пополнение коллекции! Новые экземпляры, которые могут запоминать окружающий пейзаж, а потом демонстрировать его окружающим, есть которые делают тоже с музыкой и даже с движением. Вы можете похвастаться перед друзьями, какую девушку вчера подцепили. Будем брать?
        -Леха, бери этот! - обрадовался Медвед.
        -Нам самый простой! Только разговор, - Леха не поддавался на подобные трюки еще на земле, а они были идентичны хоть там, хоть на Альфе Центавра. Продавец сразу расстроился и потерял большую часть интереса к покупателям.
        -Вам синий, красный или черный? - уже расстроенным голосом спросил он.
        -Профессор Себастьян взял бы красный, но мы, пожалуй, возьмем черный! - Леха не любил ярких расцветок. Черный цвет всегда в моде.
        -Чехол, полирольку, кулон?
        -Зачем? - удивился Леха.
        -Чехол защитит от царапин, с кулоном кристалл можно носить на шее, а полиролька позволит ему дольше сохранять товарный вид, - пояснил продавец. Однако, если он думал, что Леха возьмет все и сразу, то он ошибался.
        -Нам только кристалл! - настаивал Леха. Грустный продавец пошел искать нужный цвет на складе.
        -Ты че? - восклицал Медвед. - А как же картинки на память? Я побеждаю лича, а тут живописный вид, а здесь мы разгоняем толпу гоблинов, а вот тут...
        -Заткнись. Нам нужна просто связь, а всякие картинки бери за свои деньги.
        -Надумали брать с картинками? - выскочил из склада воспрявший духом продавец.
        -Нет! Это все пустые размышления моего товарища, - вновь расстроил торговца Леха.
        Расплатившись за кристалл, они отправились делать главное - покупку надо было обмыть.
        
        
        На следующий день Леха встал с больной головой. Они обмывали кристалл полночи, доведя хозяина "Феникса" до торгового экстаза - их столик сделал выручку за несколько вечеров. Сергиус и Тит еще спали. Зато в гостиной валялся Медвед. После того как все отбыли спать, он еще продолжал банкет - минибар был пуст. Лехе пришлось спускаться в столовую. Поскольку сессию перенесли на конец лета, все студенты разъехались по домам. Академия почти опустела. В столовой он подкрепился, а главное глотнул холодного пивка. А затем сделал то, на что не решился бы в другое время. Он пошел в женскую спальню. Леха знал, что Диана сейчас была там одна.
        Она лежала в странной позе - нога свисала с кровати вместе с рукой, голова лежала на самом краю. Казалось, что она вот-вот рухнет вниз. Одеяло было скомкано, но случайно прикрывало то, что должно было прикрывать.
        -Доброе утро! - сказал Леха и отдернул занавеску. Яркий солнечный свет залил комнату.
        -Что, уже утро? - она пошевелилась и потянулась, одеяло поползло вниз. Леха смущенно отвернулся. Она открыла глаза.
        -Что ты здесь делаешь? - ее рука быстро дернула одеяло на себя.
        -Пришел тебя поприветствовать! Сегодня чудесная погода!
        -Это я вижу и без тебя! И вообще, отвернись и дай мне одеться!
        -Да я и так не смотрю.
        -Давно ты тут? - спросила она.
        -Только пришел и ничего не видел, хотя очень хотелось.
        -Ах ты, самец! - наигранно сказала она, надевая свою традиционную рясу. - Может ты еще хотел принести мне завтрак в постель?
        -Может и хотел, но ты уже не в постели.
        -Решил поглумиться над сонной и пьяной девушкой?
        -И в мыслях такого не было! Пошли вниз, там в столовой яичница просто класс.
        
        
        В обед они вытащили еще и Гугла, как непосредственного участника похода.
        -Что ты думаешь по поводу похода? - с сарказмом спросил Леха.
        -Мне все ясно, вы добываете этот клинок, а я пробиваюсь к мерзкому колдуну и в фехтовальном поединке сношу ему голову. А потом наслаждаюсь плодами победы. А Джинни с нами пойдет? - Гугл был обеспокоен только разлукой с другом.
        -А он разве поправился? - спросил Тит.
        -Он уже ходит без костылей! Он готов драться!
        -А как поживает его белочка? - спросила Диана.
        -Увы, она погибла в том пожаре! И нет больше идеального разведчика! - сокрушался гном.
        -Ура! - Диана и Яна были довольны, Яна даже не обратила внимания, на то, что белка погибла в муках.
        -Но, погибло несчастное животное, как ты можешь радоваться, Яна! - возмутился Максимус.
        -Заткнись! - ответила ему та.
        -Нет белки, нет похищенного бухла, нет прелестей... - скорбел Гугл.
        -Нам надо сосредоточиться на походе, - напомнил Сергиус.
        -Что будем брать из провизии?
        -Вяленого мяса, крупы, пиво и вино, - Тит перечислил все, что пришло ему на ум. - И надо водки.
        -Я предлагаю взять овощей и не брать мяса, - Максимус хотел, как всегда, показать свою значимость.
        -Мясо надо брать обязательно, тогда сторожащие лагерь не сожрут все, - настаивал Тит.
        -Если им так нужны овощи, пусть на себе и тащат. Мясо и крупы намного легче, - урезонил Леха.
        -Что нам надо из оружия? - продолжил Сергиус.
        -Бухло! - ответ Тита не вызывал сомнений.
        -Надо взять мечи, чтобы если что отбиться в ближнем бою, - предложил Леха.
        -Я возьму свой топор! - Гугл был доволен, что его тоже берут в поход. - Я покажу, как надо обращаться с этой штукой!
        -Оружия нам много не надо, ведь мы рассчитываем на внезапность, а не на военную мощь, поэтому этим и ограничимся, - Сергиус был готов выходить уже прям сейчас. - Завтра будут снаряжать лошадей, а послезавтра мы выходим. И чтобы все были готовы.
        
        
        Они засиделись до вечера. Было решено завтра не пить, чтобы не задерживаться с выездом. Поэтому все решили оторваться сегодня. Леха вместе с Дианой поднимались наверх.
        -Слушай, а я никогда не видел, чтобы девушка столько пила.
        -Но я же маг... А не просто какая-то там уличная девка.
        -Но ты бы даже Тита перепила, а это уже дорогого стоит.
        -Я еще и не такое могу.
        -Завтра нельзя будет пить, тогда что мы будем делать?
        -А что мы можем?
        -А мы можем все! Но только без бухла будет скучно.
        Они были уже у ее двери.
        -А я знаю, как поднять настроение и без бухла.
        -И как же?
        Она впилась в его губы. Леха аж испугался от неожиданности. Но его руки знали свои маневры. Одной рукой он нащупал ручку двери женской спальни, другую он запустил ей под рясу. Дверь за его спиной распахнулась, и они ввалились внутрь. Его руки уже активно задирали подол ее рясы вверх. А потом ночь поглотила их.
        И все следующие сутки они не вылезали из кровати.
        Глава 2.
        Начало пути.
        
        Но все хорошее когда-нибудь заканчивается. Вот и настал день, когда они должны были отправиться в поход, который мог завершиться очень трагично. Леха даже не хотел вылезать из кровати, в которой он провел более суток. Но барабанивший в дверь Тит был очень настойчив. Так что Лехе и Диане пришлось покинуть уютную постель и отправиться на последнее собрание, которое проходило в столовой белой школы. Там их уже ждали другие члены экспедиции, а также ректор и куратор. Не хватало только Медведа.
        -Две лошади уже ждут вас, - без приветствия начал ректор. - Припасы собраны, оружие упаковано, бумаги оформлены.
        -А где Медвед? - спросил Леха у сидевшего рядом Сергиуса.
        -Надо за ним сходить, а то тебя с Дианой подняли, а к нему никто не ходил, - ответил тот.
        -Вы, например, отличные ученики, и вобщем-то победите, - последнее наставление Пау.
        -Желаю удачи, друзья мои! Вы наша последняя надежда! - закончил Морте.
        -Пошли? - спросил Максимус, который до последнего надеялся, что его не возьмут.
        -Идите! А мы пока сходим за Медведом, - Леха и Тит отправились в комнату аспиранта.
        Но на настойчивый стук никто не отозвался. Дверь была заперта.
        -Неужели он еще спит?! - негодовал Леха.
        -Вот скотина, как можно спать, он сам орал, что надо выезжать пораньше!
        -Медвед, открывай! - Тит усилил напор на дверь.
        -Я не могу! - раздалось из запертой комнаты.
        -Нам пора выезжать! Пошли! Хватит дурью страдать! - кричал на невидимого собеседника Тит.
        -Я не могу ходить! - орал Медвед.
        -Ты вчера пил? - спросил Леха.
        -Там было много водки! - довольным голосом ответил затворник.
        -Медвед! Мы не можем ждать!
        -Езжайте без меня! Я вас догоню!
        -Придется отправляться без него, мы не должны задерживаться. Может он нас догонит? - Леха шел назад.
        -Не догонит. Он вообще никуда не поедет. Вот же дрянь! - Тит был расстроен, что Медвед не поедет с ними.
        -А где Медвед? - спросил Максимус, когда Тит и Леха спустились во двор, где все было готово к отправлению.
        -Он не поедет, так как не может ходить, - сообщил Тит пренеприятнейшее известие.
        -Зато теперь вашей провизии хватит на большее время, - попытался подбодрить их Морте. - И вас семеро, а это счастливое число.
        -Вы, например, готовы, поэтому выметайтесь! - прощался Пау.
        Их команда отправлялась в путь навстречу неизвестности.
        
        
        Они возвращались. Почти год назад они ехали по этой дороге. Тогда их тоже ждала неизвестность, но она не была связана со смертельным риском. Максимус и Яна с интересом наблюдали за унылым пейзажем, так как они в этих местах еще не бывали. Двигались быстро. Погода была не слишком жаркая, поэтому остановки были достаточно краткими. Обычно такие остановки, если они не были связаны с ночевкой или обедами, инициировались Максимусом или Гуглом, которые уставали стремительно. После первых дней пути, когда они углубились в слабозаселенные степи, на ночлег стали укладываться, выставляя стражу. В дозор обычно выставляли Гугла, который храпел как беременный тролль. По утрам вставали рано, стараясь пройти максимальное расстояние. Имеющие небогатый опыт дальних путешествий, а точнее опыта не было никакого, веганы уже к концу первой недели были измотаны, как будто пробежали марафон. Даже после ночевки они плелись медленно. Максимус требовал остановок все чаще и настаивал, чтобы они продолжались подольше.
        -Они уже достали ныть! - причитал Тит. - Я предлагал им ехать на лошадях, но знаешь, что мне ответили? Это жестокое обращение с животными.
        -Может тогда они понесут весь груз, а бедных лошадок мы отпустим? - спросил Сергиус.
        Тит передал идею Максимусу, но тому шутка не понравилась.
        -Ну и дурак же ты, - он злобно вздохнул и отвернулся от угнетателей.
        -У меня есть отличная идея! - неожиданно предложила Диана. - Давайте завтра никуда не пойдем, а отдохнем как следует. Времени много не потеряем, так как следующие дни будем идти побыстрее.
        -А мне нравиться! - поддержал девушку Леха, которому не терпелось побыть с Дианой наедине. - Давайте проголосуем.
        Идею поддержали почти все. Лишь Сергиус требовал продолжать движение, аргументируя тем, что чем раньше они прибудут в Бардин, тем раньше смогут нормально отдохнуть. Лагерь разбили на опушке небольшого леса.
        -Я предлагаю поохотиться. Очень хочется свежатинки, - Сергиус хотел отыграться за свое поражение на беззащитных зверьках.
        -Убийцы! Оставьте бедных животинок, - встряла Яна.
        -Хватит орать! - вспылил Сергиус. - А то придут добрые волки и схарчат двух любителей братьев наших меньших. А вместо того, чтобы ругаться, сходите лучше за водой.
        Яна и Максимус, несмотря на неохоту, все-таки отправились искать источник воды. Тит и Сергиус выдвинулись на охоту, а Гугл пошел собирать дрова для костра. Леха и Диана остались вдвоем.
        -Ну и чем мы займемся? - с надеждой спросил Леха.
        -Я поняла, на что ты намекаешь, но не стоит тунеядствовать, пока другие работают.
        Не успели они распаковать поклажу, как вернулись Максимус и Яна. У них было такое выражение лиц, будто они увидели там дракона.
        -Там... Там... - слова застряли в глотке Максимуса.
        -Что там? Успокойся и скажи.
        -Там орда гоблинов! - закончила за парня Яна.
        -Ого! Надо пойти посмотреть, только надо дождаться Сергиуса и Тита.
        Однако Тита и Сергиуса они ждали почти два часа. Охотники вернулись не с пустыми руками - им удалось завалить небольшого олененка. Диана с Гуглом начали медленно потрошить тушу, пока остальные пытались составить план действий. Веганы с отвращением поглядывали на то, что через пару часов будет обедом большинства их товарищей.
        -Я предлагаю пойти и посмотреть, сколько там этих тварей, чтобы точнее составить план, - идею Сергиуса поддержали не все. Гугл предлагал атаковать немедленно, Максимус предложил спрятаться, а Яна предложила похоронить оленя. В ходе споров приняли решение, что Тит и Леха идут на разведку, Сергиус их прикрывает, а остальные остаются охранять лагерь. Хотя из охранников можно было положиться только на Диану.
        Лагерь гоблинов оказался совсем недалеко. Они заняли полянку на берегу речки. Однако гоблинов оказалась вовсе не орда. Это был совсем не большой отряд из десяти бойцов. Тит насчитал трех копейщиков, пятерых мечников и двух лучников.
        -Может, сразу ударим? - предложил Тит.
        -Давай подползем поближе и послушаем, о чем они говорят, - ответил Леха. Они подползли еще ближе и услышали речь гоблинов. Они о чем-то спорили.
        -А когда Мастер добьется своих целей и отомстит магам, то он отдаст нам все земли до Очень Жаркой пустыни, - говорил самый старший гоблин-мечник, который единственный имел стальной щит, что говорило о его праве командовать. Остальные гоблины имели деревянные щиты.
        -Хотелось бы верить, - перебил командира один из лучников. Остальные гоблины одобрительно закивали головами.
        -Ты смеешь сомневаться в словах Мастера! А кто пожертвовал собой, чтобы сейчас наше племя получило больше могущества? Кто указал путь великому Грогу? Кто обучал наш народ магии? Кто придумал план возвышения нашей расы? - свирепел капитан гоблинов.
        -Тогда, если он нам так доверяет, то почему не позволил нам украсть Глаз Яра? - все еще спорил лучник.
        -Почему?! Такова воля Мастера! Возможно, что он хотел поссорить людей и орков, а нам бы это было только на руку, - огрызнулся предводитель.
        -Ты слышал? - ткнул Тит Леху. - Значит, разбойники похитили Глаз Яра для лича. Знать бы еще зачем.
        -Нам необходимо взять того старого гоблина. Он может многое рассказать, - ответил монах.
        -Согласен, - и они поползли назад.
        -Ну что? - спросил ожидавший их Сергиус.
        -Нам надо захватить их предводителя, он много может нам рассказать. Его отличительная черта - стальной щит, так что старайся его не убить, - предупредил Леха Сергиуса и сообщил состав отряда карликов.
        -Давай мы с Лехой атакуем по центру, а ты зайди чуть левее, - наставлял Тит.
        Они не стали выжидать удобного момента, а ударили сразу. Гоблины не ожидали этого - в их лагере сразу началась паника. Лучники пытались расчехлить свое оружие, но маги сразу ударили именно по ним. Мечники были опасны только вблизи. Гул от взорвавшегося посреди поляны фаербола заполнил уши не только гоблинов, но и их противников. Один из лучников обугленной тушкой валялся на земле, второго откинуло на несколько метров. Он валялся с оторванной рукой и явно не мог продолжить сражение. Еще двое бойцов были отброшены взрывной волной и пытались встать. Гоблины ринулись туда, откуда прилетел смертельный подарок. Они бежали рассредоточившись, чтобы их не накрыло одним огнешаром. Но шансов у уродцев не было никаких, в какую формацию не выстраивайся. С фланга на наступающих зеленокожих обрушилась молния. Один из копейщиков получил прямое попадание и, картинно перевернувшись в воздухе, рухнул на землю. А прямо в лица карликам ринулись ледяные иглы. Большинство из снарядов, правда, прошло мимо, либо воткнулись в щиты воителей, однако одна из сосулек все-таки нашла цель. Мечник не успел прикрыться щитом, и
ледяная игла вонзилась ему в глотку, высунувшись острием из задней части шеи. Один из гоблинов пытался заслониться от летящей в его сторону огненной стрелы, но деревянный щит вспыхнул вместе с рукой неудачника. Гоблин рухнул на землю и стал валяться, пытаясь сбить пламя. Но двое гоблинов продолжали наступать и были совсем близко от магов. Командир остался на поляне и помогал еще двоим подняться.
        Леха пустил в одного из нападавших ледяную иглу, но тот отбил ее щитом и прыгнул на Леху, взмахнув ятаганом. Леха едва успел уклониться и выхватить меч. Он не умел фехтовать, поэтому в рукопашной против гоблина у него шансов не было. Но ему пришел на помощь Сергиус. Он швырнул один из своих ножичков прямо в висок уродцу. А Тит тем временем завалил своего противника, метко метнув очередную иглу холода.
        Они вышли на поляну, где их поджидали трое оставшихся врагов. Те, едва завидев магов, кинулись в новую атаку. Двух бойцов прикончили Сергиус и Тит, потратив остатки энергии на вызов молнии. Капитан гоблинов налетел на Леху, который не мог позволить себе больше ни одного заклинания. Леха увернулся от удара черного клинка, однако недостаточно быстро. Лезвие вспороло рубаху и полоснуло по груди, брызнула кровь. Тит и Сергиус растерялись. А гоблин уже заносил клинок для решающего удара, но тут из кустов вырвался энергетический сгусток и буквально смел последнего врага. Только тут Тит и Сергиус очнулись и ринулись к своему другу, из кустов выскочила Диана и тоже побежала к Лехе.
        Леха лежал на спине и странно кашлял. Его рубашка пропиталась кровью.
        -Ах ты! - воскликнул Тит, глядя на рану.
        -Рана серьезная, - сказала Диана. - Даже до ребер достали. Зовите сюда этих трусов, здесь требуется любая помощь. И пускай захватят бухла.
        -Что такое? - кашляя произнес Леха, хотя слова довались ему с трудом.
        -Все будет хорошо, держись, - подбодрила его она. Девушка обхватила его голову и положила себе на колени. Ее руки, покрытые кровью, лежали у него на висках, в то время как она повторяла какие-то слова про себя.
        Остальные появились на поляне через несколько минут. Тит и Сергиус пили прямо на ходу, по очереди выпивая водку и пиво. Веганы медленно попивали вино.
        -Идите сюда! Быстрее! - кричала Диана. - Мне нужно много силы.
        -Держи! - Тит кинул ей флягу с водкой. Она откупорила и сделала несколько глотков.
        -Что вы цедите, как малолетки, пейте быстрее и идите сюда! - прикрикнула Диана на Максимуса и Яну.
        Они медленно подошли к лежащему на земле Алексею, который тяжело дышал, жадно глотая воздух. Увидев рану, Максимус отвернулся и расстался со съеденным.
        -Хоть ты не стой столбом, - обратилась Диана к Яне. - Давай свою руку!
        Та, несмотря на позеленевшее лицо, выполнила просьбу подруги. Яна взяла за руку Тита, а тот схватил Сергиуса. Процессом руководила Диана, она должна стать проводником заклинания, то есть выполнять самую сложную роль. Ее рука коснулась раны. Леха взвыл от боли, его глаза раскрылись так, что, казалось, выпрыгнут из орбит. Диана стиснула зубы, ей сейчас приходилось едва ли не тяжелее, чем Лехе. Постепенно она начала трястись, но не отрывала руку от раны, которая потихоньку начала затягиваться. Но сил даже четырех человек не хватило. Они рухнули опустошенные на траву. Рана Лехи уменьшилась, кровь почти не текла. Диана встала на четвереньки.
        -Так, его надо перевязать, - пробормотала Диана.
        -Я посмотрю, что можно сделать, - сказал пришедший в себя Максимус, остальные не могли даже пошевелиться.
        -Я его перевяжу, а вы аккуратно оттащите его в лагерь, - сказала Диана и вновь рухнула на траву.
        
        
        Леха пришел в сознание только через пару часов. Рана его болела и немного кровоточила. По лагерю все ходили измученные - заклинание отняло все силы. Ухаживание за истощенными, а также охрану лагеря пришлось взвалить на Гугла и Максимуса. Диана, которой досталось больше всего, с трудом смыла с себя кровь и, едва дойдя до лагеря, упала от усталости. Ночью Леха спал плохо. Рана болела, а в голове роились неприятные мысли. Поход только начался, а у них уже чуть не стало на одного члена команды меньше. Что их ждет дальше? А ведь все самое сложное впереди. Им еще предстоит немало скитаться, предстоит проникнуть в замок лича и уничтожить его самого. А ведь их всего семеро против целой крепости, в которой наверняка засел гарнизон. А из этих семи троих нельзя считать за бойцов. Леха заснул только под утро, когда караулить вышел Гугл.
        Весь следующий день они отдыхали и не двигались с места, никто не мог толком передвигаться, хотя ночь проспали как убитые. Было принято решение завтра двигаться с максимальной скоростью в Бардин, где Леху могли осмотреть опытные маги, а остальные могли отдохнуть получше. Леху решено было усадить на лошадь. Для того чтобы не доводить животное, часть поклажи пришлось разделить между остальными путниками, тоже проделали и с Лехиным мешком.
        -Вы издеваетесь! - причитал Максимус. - Мы и так ноги еле передвигаем, а тут еще дополнительная тяжесть.
        -Что ты все ноешь? - возмутилась Диана. - Почему я не возмущаюсь? Ты, между прочим, нам вообще не помогал, ты и Гугл самые свежие. Надо было разделить весь вес только на вас двоих.
        -А почему его на лошадь? - не унимался веган.
        -Ты больной? - спросил его Сергиус. - Тогда лечись. Его чуть не убили, у него рана с полгруди, я не понимаю, как он вообще залез на лошадь сам. Ты вообще не помогал нам. Вот если бы и тебя гоблины приложили, тогда нам бы пришлось и тебя сажать на лошадь.
        -Хватит вам ругаться, - вскрикнула идущая впереди Яна, как успел заметить Леха, ее лицо было в слезах.
        
        Следующая неделя проходила уныло. Они тащились по тракту на север. Ничего не происходило. Точнее ничего хорошего не происходило. Рана Алексея стала гноиться, хотя его регулярно перевязывали чистым бинтом. Правда он кончился, и уже более суток Леха носил одну повязку, которая пропиталась гноем и кровью. Обстановка в отряде так же ухудшалась. Отряд шел медленно, а Максимус роптал все больше и больше. Даже жилистый гном уже потерял весь запас энтузиазма. Хотя пока еще не ныл. Судя по карте, им еще оставалась пара дней пути до Бардина. Леха спал теперь почти все время, даже на ходу, сидя на спине лошади.
        Когда за день до прибытия в Бардин они разбили лагерь, то выставили в дозор Гугла. Однако гном не смог выдержать и часа, заснув. Когда они проснулись с утра, то очень удивились, увидев в их лагере пятерых орков во главе с Тургом.
        -Ну вот и встретились!
        
        
        
        Глава 3.
        Возвращение в Бардин.
        
        Всех пленников связали и стащили в центр импровизированного круга. Леха единственный, кого не стали трогать. Раненый явно был при смерти.
        -Ну вот и поговорим! - радовался орк. - Хорошо же вы спрятались! В Академии Четырех Кубков! Пришлось следить за вами с помощью доверенных лиц, а когда вы решили вернуться на место преступления, то я был вне себя от радости. Я не понял только одного - где вы прячете Глаз Яра, или кому вы его продали?
        -Можно я скажу, - отозвался Тит.
        -Смотрите, кто заговорил! Ну и как тебе без своих фокусов?
        -Плохо, если честно. Но тебе повезло, что ты нас встретил.
        -Мне повезло, а вот вам нет.
        -Зато мы знаем, что не виноваты! Отпусти нас, а с ними делай что угодно! - внезапно закричал Максимус.
        -Заткнись трус! Будь мужиком! Даже она не орет, - показал орк на Диану. Максимус затих, хотя теперь еле-еле подвывал.
        -А он прав! - сказал Тит. - Мы действительно не виноваты и даже знаем, кто похитил ваш Глаз Яра, где он сейчас находиться. Более того мы идем туда же, так как эти типы украли и у нас пару очень важных вещей.
        -Какие у вас доказательства? - Тург склонился над Титом, кривя жуткую гримасу.
        -Мы подслушали разговор гоблинов неделю назад, но все они были убиты нами, и языка нам взять не удалось. Вот наш товарищ пострадал в той драке.
        -Его ранили неделю назад?! - удивился Тург. - Тогда он великий боец, с такой раной продержаться так долго. И как вы собираетесь доказывать свою правоту?
        -Можем поймать еще гоблина, они, похоже, все в сговоре, - предложил Сергиус.
        -Хорошо, но если вы лжете, то я за себя не ручаюсь! Вы пойдете с нами в Бардин, завтра, как только встанет солнце. Я знаю место, где можно найти гоблинов.
        На следующее утро, лишь только солнце показалось из-за горизонта, Тург разбудил своих пленников. После быстрого завтрака они двинулись в Бардин. Леха по-прежнему ехал в седле. Его клонило в сон, и он с трудом удерживался на спине лошади.
        -Что будем делать? - спросил Тит у Сергиуса. Они шли позади всех и имели возможность переговариваться.
        -Отловим гоблина, как и обещали.
        -Зачем? Проще их будет отправить на тот свет!
        -Если нам удастся доказать, что Глаз Яра украли гоблины, то мы можем рассчитывать на помощь Турга в битве с личем.
        -А вот это классная идея! - обрадовался Тит. - А что будем делать с Лехой?
        -Как только приедем в Бардин, надо будет его сдать в местную Гильдию Магов. Боюсь, ловить гоблинов нам придется без него.
        Наконец они увидели долгожданные стены Бардина. Максимус встретил их с восторгом, словно вернулся домой после тридцати лет странствий. В город спешили многочисленные повозки и купеческие караваны. На странную компанию косились все.
        Путешествовать с особым поручением Академии очень выгодно! И почему они не додумались об этом раньше! Как только Сергиус сказал капитану, который остановил их на воротах, что они прибыли по срочному делу Академии, подкрепив эту фразу демонстрацией грамот, то стража расступилась, пропустив всю компанию внутрь города и не требуя пошлин или досмотра.
        -Тит, иди снимай комнаты в "Плетущемся муле", а я должен отвести Леху к магам!
        -Ну уж нет! - встрял Тург. - Одних я вас не отпущу. Я пойду с тобой. А с монахом пойдут мои бойцы.
        -Хорошо. Если что, скажу что наняли орков-телохранителей, - не стал пререкаться Сергиус.
        Раздав указания подчиненным, Тург и Сергиус отправились отдавать бесчувственного Алексея местным магам.
        
        
        Орки оказались не самыми худшими компаньонами. Они не проявляли агрессии, шутили и явно были расположены к общению. В "Плетущемся муле" было не многолюдно. Орки взяли себе комнаты первыми. Причем сразу две. А вот у остальных возникли проблемы.
        -Поскольку Леха будет лечиться у магов, то ему комната не нужна. Как мы будем заселяться? - спросил монах у спутников.
        -Я предлагаю поделиться на две комнаты, - предложила Диана. - Я с Яной, а вы все остальные вместе.
        -Я думаю это самый лучший вариант, - согласился Тит.
        -А я против, - подал голос Гугл. - Девушек кто-то должен охранять. А так моя магия и мой топор всегда будут при них.
        -Давайте я буду их охранять, - предложил Максимус.
        -Мне кажется, что мы можем позаботиться о себе сами, - сказала Яна.
        -Ну вот и отлично, - сказал Тит и пошел брать ключи.
        -А почему все время командует он? - спросил Максимус. - Или Леша с Сергиусом?
        -Потому что они самые опытные маги и заслужили это право в бою, - неожиданно сказал Гугл, это была его редкая умная мысль.
        Начали распаковывать вещи. Когда уже устроились, Тит и Максимус сходили вниз и сделали заказ в номер. Все собрались за столом, чтобы определить, что делать дальше.
        Неожиданно в дверь постучали. Это оказались орки. Звали их Грамом, Урюком, Трогом и Кромом.
        -Можно войти? - неожиданно вежливо спросил Кром, который был за старшего, пока отсутствовал Тург. Тит пропустил орков в комнату, где сразу стало очень тесно.
        -Думали от нас спрятаться? Тург сказал не спускать с вас глаз!
        -А спать вы тоже с нами будете? - спросила Диана.
        -Хм... - задумался Кром. - Мы будем охранять ваши двери, чтобы вы не сбежали!
        -А мы и не думали бежать, - прямо заявил Тит. - Мы знаем, что невиновны. Когда мы это докажем, мы мирно расстанемся.
        -Ну что же, пусть так! Но охранять мы вас все равно будем!
        -Как вам будет угодно! - отмахнулся Тит.
        -Хорошо, человек! Тогда в честь нашего знакомства мы хотим разделить с вами мясо! - обрадовался Кром податливости людей. - Урюк, обеспечь!
        -Хорошо! - Урюк скрылся за дверью. Остальные орки устроились поудобнее.
        -Я бы не стал им доверять! - шепнул гном монаху. - Разреши я применю силу гор. Надо перебить их поодиночке.
        -Остынь! Найдя их камень, мы превратим их в своих союзников, - охладил боевой пыл гнома Тит.
        -Командир запретил давать вам алкоголь, но я думаю, что пара кружечек пивка вопрос не решит.
        -Спасибо за доверие! - сказала Диана. Веганы сидели тише воды, чтобы не разгневать жутких орков.
        На самом деле орки не такая уж и злобная раса. Да, они сильно похожи на дикарей, но при этом они имеют свои традиции и свою мораль, которые для орка превыше всего. Так орки уважают достойных соперников. Если орка убили в честном бою, один на один, то они даже не будут мстить, так как признают право сильного распоряжаться своей жизнью. Орки всегда держат слово. Если орк сказал пленнику, что не убьет его, значит, он будет защищать тебя даже ценой жизни. Оркам не свойственна трусость, даже в безнадежной ситуации орк никогда не отступит. Единственное исключение, если орк отправлен Советом Предков.
        Вернулся Урюк, неся огромное блюдо, на котором громоздилась целая гора мяса. Следом за орком вошли еще несколько человек, которые принесли столовые приборы, напитки и много разной еды, после чего удалились. Комната была уставлена едой. Тит представил всех собравшихся в зале друзей, Кром представил орков. В отличие от Гугла оркам было наплевать, что с ними в комнате находиться гном, орки не имели предубеждений против других народов.
        -За знакомство! - взметнулись кружки с пивом.
        -А теперь, - проговорил Кром, вытирая подбородок своей зеленой лапищей. - Разделите с нами это великолепное мясо в честь нашего знакомства.
        Это был традиционный обряд орков, один из главных в их жизни. Важнее были только обряды, связанные с рожденьем, посвящением во взрослую жизнь и погребением. Только знакомились орки чаще. Тот, кто не разделял с ними мясо, становился их кровным врагом.
        -Маловата порция, - сказал Кром, выбирая кусок побольше.
        -Тройную порцию взял, - оправдывался Урюк.
        -Люди ничего не знают о правильном питании, - поворчал Грам. Орки всегда славились неуемным аппетитом, поэтому пятнадцать килограммов мяса для них было немного. Все по очереди вкушали истекающее соком горячее мясо. Все, кроме Яны и Максимуса.
        -А что вы не берете, - обратился к ним Кром.
        -А мы не едим мясо, - ответил Максимус, Яна уткнулась в стол.
        -Ты не хочешь со мной знакомиться?! - поднялся из-за стола орк.
        -Но я же выпил за знакомство, - оправдывался Максимус.
        -Ваши человеческие традиции это хорошо, но и мои важны. Как я могу доверять человеку, с которым не делил пищу? - возмущался Кром.
        -Мы можем разделить овощной салат, - Максимус вжал голову в плечи.
        -Салат? Ты издеваешься?! Орки едят мясо! - возмущались уже и Трог, и Урюк, и Грам.
        -Спокойно, - вмешалась Диана. - Они уважают ваши традиции...
        -Конечно, уважаем, - поспешили вставить веганы.
        -Но и вы уважайте их! Не оставляйте плохие воспоминания о вашем знакомстве.
        -Хорошо! - орк успокоился и сел. - Скажи спасибо Диане, иначе твоя голова уже весела бы у меня на поясе. А ее...
        Орк оборвал свою фразу, лишь указал на Яну, и сел, вернувшись к мясу.
        -Но запомни мой совет, - обратился орк к Максимусу. - Не будешь есть мясо - будешь таким же дохлым и трусливым.
        -А мы раньше не встречались? - спросил Кром у Дианы.
        -Не думаю. Я редко сталкивалась с орками и то мимоходом.
        -Мне просто твое лицо показалось знакомо, - сказал Кром и погрузился в свое мясо.
        
        
        Расставшись с друзьями, Сергиус вздохнул и пошел к центру города, где на центральной площади должна была быть Гильдия Магов. Он особо не боялся Турга, так как они смогли заинтересовать орка. Леха держался в седле чудом.
        -Его, правда, ранили неделю назад? - переспросил Тург.
        -Да. Я сам удивляюсь его стойкости.
        Гильдия Магов Бардина представляла собой огромное здание, сложенное из мрамора, что в целом было не типично для города. Титанического размера квадратное сооружение с высоким куполом покрытым золотом занимало внушительную площадь - внутри могли поместиться тысячи человек. Сергиус постучал в дверь, которая больше смахивала на ворота. Ему ответили далеко не сразу. Он уже хотел постучать еще раз, когда сбоку от них открыли небольшую дверцу. Наружу вышел молодой маг, одетый в черную одежду.
        -Кто такие? Что надо? - не очень учтиво встретил маг посетителей.
        -Мы ученики Академии и нам нужна ваша помощь, - сказал Сергиус, протягивая магу верительные грамоты.
        -Что вам угодно? - мгновенно подобрел чародей.
        -Наш друг Алексей тяжело ранен, - первокурсник указал на спящего Леху.
        -Боже мой! - вскрикнул маг. - Сейчас я вам открою. Он скрылся в своей дверке, а через минуту ворота Гильдии раскрылись, пропуская их внутрь. Появился слуга, которому пришлось отдать лошадь, а Леху тащить на себе.
        -Сюда! Скорее сюда! - торопил их темный маг.
        -Вы можете его вылечить? - спросил Сергиус.
        -Я нет. Я не целитель, я некромант, но есть те, кто смогут помочь! Эй, Литрус! - крикнул темный другому магу, тот был одет в белое одеяние. - Срочно нужна помощь целителя, позови Карантинуса!
        Белый маг тут же изменил направление движения и кинулся в какую-то боковую залу. А они, миновав зал, оказались в коридоре, в конце которого располагалась лестница.
        -Несите его наверх! - командовал некромант. - Сюда! Аккуратней! Вот так!
        Они занесли его на второй этаж и поспешили за магом. Он привел их в небольшую комнату, одна из стен которой представляла собой огромный витраж, через который пробивались солнечные лучи. Посреди комнаты стоял большой идеально гладкий камень, на который была нанесена странная узорная резьба.
        -Ждите! Сейчас придет мэтр Карантинус. Он лучший целитель Бардина.
        Мэтр появился через несколько минут, он носил роскошный белый халат с капюшоном.
        -Кто побеспокоил меня? - спросил Карантинус. Сергиус повторил сказанное некроманту.
        -А что здесь делает орк? - недоверчиво спросил белый маг.
        -Мы наняли нескольких в качестве телохранителей.
        -Хорошо! Где больной? - только тут Сергиус почувствовал, что мэтр уже пьян. - Кладите его на стол.
        Они уложили бессознательного Леху прямо на камень. Белый маг подошел, расстегнул куртку и достал короткий нож. Разрезав бинты, он осмотрел рану.
        -Мда, - он почесал в затылке. - Вашему другу изрядно досталось. Но все будет хорошо, он поправиться, но не раньше, чем через две недели. А теперь оставьте меня с раненым и возвращайтесь домой!
        Некромант вывел их на улицу и попросил слугу вернуть им лошадь.
        -Меня зовут Филин! - представился некромант. Сергиус пожал ему руку.
        
        -Как он? - спросила Диана, как только Сергиус вошел в комнату. Из орков в комнате остался только Кром, остальные пошли кутить вниз.
        -Через две недели будет в порядке, - ответил Сергиус, присаживаясь за стол. Мясо уже остыло, что не испортило ему аппетит.
        -Что мы будем делать две недели? - спросил Тит, - нам надо двигаться.
        -По мне так можно и подождать, - ввернул Максимус.
        -Согласен, - прозвучало от Гугла.
        -Мы разделимся! - сказал Тург. - Вы обещали поймать гоблина, поэтому кто хочет, тот остается. Остальные идут на охоту.
        -Мы с Титом идем, ведь мы причастны к этой истории. Остальные дождитесь выздоровления Лехи.
        -Кром, Урюк! Вы останетесь с ними! - распорядился Тург. - Трог, Грам идут со мной!
        -Вот и славно! - Максимус был доволен, что ему не придется никуда идти. - Может, Диана, поменяемся с тобой комнатами? Чтобы я был с Яной.
        -Я не буду спать в одной комнате с Гуглом! Вопрос решен!
        -Тогда выходим завтра утром! Не будем терять времени - у нас впереди неблизкий путь. Нам надо идти на северо-запад. Там у подножья гор Севера во множестве разбросаны гоблинские поселения.
        -Отлично! - сказал Тит. - Когда мы поймаем гоблина, и Тург увидит, что мы не врем, то нам будет несложно добраться до монастыря Ордена Хмеля, куда мы и держим путь. Поэтому когда Леха поправиться вы должны будете выступить к монастырю, где мы и встретимся!
        С предложением Тита все согласились. Им предстояла разлука.
        
        Когда Тит, Сергиус и Тург покинули утром таверну, все остальные еще спали. Диана проснулась от того, что кто-то барабанил в ее дверь. Она оделась и пошла посмотреть, кому не спиться в столь ранний час. Это был Максимус.
        -Они уже уехали. Так что можно отдохнуть как следует, никто в ближайшие недели нас напрягать не будет.
        -Вот я и хотела поспать, а ты меня разбудил.
        -Я пришел к Яне, просто ты проснулась.
        -Раз так, то иди! Я тогда пойду позавтракаю, а потом пойду к магам - узнать, как там Леша.
        -С тобой еще Гугл хотел пойти. Не забудь захватить и этого неудачника.
        
        
        Когда Леха открыл глаза, то не понял где находиться. Вроде они приехали в Бардин. Или нет? Что произошло с ним? Где его друзья? Почему грудь болит еще сильнее, чем прежде?
        Он попытался встать с койки, но вскоре пожалел об этом. Боль резко усилилась и стала совсем нестерпимой. Он даже вскрикнул.
        -Вот вы и проснулись! - к нему в комнату зашел солидный маг, одетый в роскошный белый халат с капюшоном. - Разрешите представиться - Карантинус, мэтр белой магии, главный целитель Бардина. Вам повезло, что когда вас доставили, я не был в отъезде. У вас была очень серьезная рана, которую кроме меня в городе бы не излечил никто. Но теперь ваша жизнь в безопасности.
        -А где мои друзья? - вопрос дался ему с трудом. Только тут он увидел - на тумбе рядом с кроватью стояла кружка с восхитительным пивом. Леха вопреки боли схватил пиво и жадно пил, пока кружка не опустела.
        -Я смотрю, вы быстро поправляетесь. Что касается ваших друзей, то они остановились в "Плетущемся муле". Что касается вашего здесь пребывания, то не волнуйтесь. Со своих мы денег не берем. И послание ректору мы тоже отправили.
        -Хорошо. Сколько я был без сознания?
        -Меньше суток. Вас вчера днем доставили.
        -Мэтр, - раздалось в дверях. На пороге стоял маг в черных одеяниях. - Я вижу, больной очнулся. Ему можно принимать посетителей?
        -Кто-то пришел навестить, Филин? - спросил Карантинус.
        -Да, мэтр. Это девушка.
        -Ну, раз девушка - тогда можно! Пускай проходит. Женщинам иногда удается быстро поставить мага. На ноги. Распорядись, чтобы их не беспокоили.
        Два мага вышли из комнаты. Спустя пару минут осторожно, словно боясь спугнуть, в комнату вошла Диана, аккуратно притворив за собой дверь.
        -Как хорошо, что ты в порядке! - сказала она, садясь в кресло напротив его койки.
        -Я тоже рад тебя видеть!
        -Там еще Гугл пришел, но я сказала, чтоб он подождал и дал нам полчаса.
        -Тогда иди ко мне!
        -Не сейчас! Нас захватили орки Турга. Он и двое его бойцов, а также Сергиус и Тит отправились ловить гоблинов к горам Севера. Затем они идут прямиком в орден Хмеля, где будут ждать нас. Мы выступаем, как только ты поправишься. Маги говорят, что две недели уйдет на восстановление.
        -А где веганы? - спросил Леха.
        -Остались в гостинице, - и Диана рассказала ему все, что произошло вчера.
        Гугла пришлось впустить раньше, так как жуткие боли в груди Лехи не позволили паре расслабиться.
        -Да прибудет с тобою сила гор! - Гугл приветствовал больного. -Эти орки отвратительны, я был рад оттуда вырваться.
        -Не такие они и отвратительные, у них просто свои представления о мире, - начала защищать орков Диана.
        -Ребята, если вам не трудно принесите пивка!
        
        
        Леха потихоньку шел на поправку. Ребра болели все меньше и меньше - рана затягивалась. Пока он прибывал на исцелении, организацией дальнейшего путешествия занималась Диана. Им необходимо было найти еще пару лошадей, закупить провиант. Пришлось также приобрести еще один говорящий кристалл, так как тот с собой забрал Сергиус. Диана приходила к Лехе каждый день и иногда к ней присоединялись Максимус и Яна, но в основном они с Гуглом продолжали тунеядствовать.
        -Вы быстро идете на поправку, - сказал Карантинус на шестой день. - Это очень хорошо. Ректор предупреждал, что с вами будет легко, но не уточнил почему.
        -Может потому, что меня избрали четыре Кубка?
        -Вас избрали четыре Кубка? - переспросил Карантинус. - Невероятно. Вас тогда хранит сама судьба.
        -Не очень и хранит! Я за месяц второй раз оказался в койке.
        -Но ведь вы не умерли! Когда я увидел вашу рану, я думал вам конец. Хорошо, что я ошибался! Давайте я посмотрю, как там наша царапина.
        Он аккуратно снял с Лехи бинты. Рана затянулась, опухоль спадала, но шов еще болел, а шрам был ужасен. Он проходил поперек всей груди красной отметиной.
        -Так! Нагноения больше нет, гематомы спадают. Вам шрам убрать или оставить? - спросил мэтр-целитель.
        -Конечно убрать.
        -Просто есть поговорка, что шрам - украшение мужчины.
        -Согласен, но только не такой.
        -Как хотите. Скажите Алексей, только честно, вы водку пьете?
        
        
        Торжество по случаю прибытия столь важного гостя, как Алексей, было в самом разгаре. Леха пригласил всех своих товарищей. Мэтр Карантинус был рад встретить коллег по магии.
        -Жаль, что глава Гильдии Магов Бардина, магистр Аламар, в отъезде. Тебе было бы полезно с ним пообщаться. Он, правда, на водке не очень, он знаток темного пива, основная специализация-земля.
        -А у вас есть маги красной или желтой школы? - спросила Диана, которая не отходила от Лехи.
        -Конечно! Вон тот дородный мужчина с темной бородой - мэтр Брадус, желтая школа, стихия воды. А вон та женщина в розовом, - магистр Стелла, красная школа, стихия огня. Ей даже место в Академии предлагали, но она отказалась. А зачем вам, вы вроде белые маги?
        -Это для наших друзей. Они хотят перейти с красной на желтую школу, вот я и подумала, а вдруг они передумают, поговорив с магами не из Академии.
        -А я смотрю, ваши друзья странные - ничего не едят. Почти не пьют.
        -Они просто не употребляют продуктов животного происхождения, - пояснил Леха.
        -Как не употребляют? Диана, если тебе не трудно позови их сюда, - когда девушка отошла Карантинус продолжил. - Отличная у тебя девушка, Алексей, по-хорошему завидую.
        -Спасибо.
        -А вот и они, - Диана чуть ли не силой приволокла веганов. - Яна и Максимус.
        -Рад с вами познакомиться, - приветствовал их мэтр.
        -Зачем вы нас позвали? - осведомилась Яна.
        -Смотрите, - мэтр указал в угол залы, где на небольшом стуле спал Гугл. - Вот хорошо ему - выпил, закусил и баиньки. А вы почему не веселитесь?
        -У вас тут стол однообразный, - покритиковал хозяина Максимус.
        -А что вам не нравиться? Великолепные соленья, вот морские деликатесы, рыба, мясо, курица. Даже фаршированные яйца птицы рух есть, а это поверьте дефицит.
        -Вид вымирает, а вы уничтожаете его надежду на потомство, - начал было Максимус.
        -Молодой человек, поживите вначале с мое! Что вы знаете о птице рух?
        -Они живут далеко на юге, они большие, - вспоминал веган.
        -А знаете ли вы, что рухи умеют разговаривать? Плохо, но могут, и что с целой колонией их у людей договор, люди не лезут в горы, не строят шахты, а они платят дань яйцами!
        -Но ведь это жестоко по отношению к птичкам, - Яна пришла на помощь.
        -Жестоко не попробовать этот деликатес. А знаете ли вы откуда появилось учение веганов?
        -Его обосновал великий маг Петус. Это было девять столетий назад.
        -Совершенно верно. Именно тогда появилась эта ересь. Петус был талантливым магом, его ждало большое будущее, если бы он не рехнулся.
        -Он не был сумашедшим. Он был добрейшем человеком и прожил долгую счастливую жизнь.
        -А вот это вряд ли,-прервал Максимуса Карантинус. -Будучи студентом третьего курса Петус совершил немыслимое -- выпустил всех животных из зверинца Академии. В результате инцидента погибли сотни жителей, а часть города была разрушена. Петусу удалось спастись, но суд Академии заочно приговорил его к смерти за распространение ереси, убийства невинных и порчу имущества. С тех пор книга Петуса "Любовь и сострадание. Равноправие живых" является запрещенной книгой во всех землях, а ее распространение карается смертью. Ведь именно эта книга является рассадником ереси. Вы ведь ее читали, не так ли?
        Максимус побледнел.
        -Не бойтесь! Я сохраню это в тайне, но другие могут и не удержаться, - предупредил Карантинус и довольный пошел за следующей рюмкой. - Почитайте лучше трилогию "История искоренения ересей". Это очень достойное чтиво.
        
        
        -Какой мерзкий маг! Ничего человеческого нет! Распространяет тут ложь! - причитал Максимус на следующий день.
        -Нормальный маг. Я подняла архивы - эти события действительно происходили. Так что тебе незачем обижаться, - пыталась остановить стенания Максимуса Диана.
        -Когда мы отправимся в путь? Мне уже не терпится подраться, - спросил Гугл.
        -Карантинус сказал, что через неделю Леша будет готов.
        -А нам обязательно идти? - с надеждой на лучшее спросил Максимус.
        -Я пойду, и ты тоже, - неожиданно сказала Яна. Максимус не нашелся, что сказать.
        На второй неделе пребывания в Гильдии, Леха чувствовал себя уже достаточно хорошо, чтобы совершать прогулки по городу. Он купил второй говорящий кристалл, однако связаться с Титом или Сергиусом не смог.
        -Возможно, связи нет из-за гор. Не волнуйся - с ними все в порядке! - успокаивала его Диана.
        Постепенно, пока Леха выздоравливал и набирался сил, заканчивалась и подготовка к следующему этапу путешествия. Орки активно помогали в подготовке, занимаясь самой тяжелой работой. К их постоянному присутствию все уже давно привыкли. Когда Леху, наконец, признали здоровым, его пришли забирать из Гильдии именно орки.
        -Пойдем! Нам надо еще кое-что приобрести, чтобы завтра трогаться в путь, - сообщил Кром.
        Они двинулись в торговый квартал. За прошедший год здесь ничего не изменилось. Зазывалы зазывали, торговцы торговали, носильщики носили. Вокруг стоял гам и смрад от протухших продуктов.
        -А что нам собственно надо? - спросил Леха у Крома.
        -Нам необходимо закупить кое-каких продуктов.
        В список входила различная мелочевка типа специй. Пока выбирали необходимое, Леха зашел в очень знакомую часть рынка. Какого же было его удивление, когда он увидел ЕГО. Того самого торговца, который менял им драгоценности на золото и который подрабатывал главарем разбойников. Леха вернулся к оркам.
        -Ребята, у меня есть новости. Видите вон того торговца, - показал Леха на старого знакомого. - Вот этот тип возглавлял разбойников, которые убили вашего соплеменника и похитили Глаз Яра.
        -Тогда его надо допросить! - разозлился Кром.
        -Только сначала его надо выманить в безлюдное место. Только у него еще есть сообщники, прошлый раз их было около двух десятков.
        -Мы сокрушим их! - заявил уверенный в себе Кром.
        -Не спорю, но надо не только сокрушить, но и выжить.
        -Что ты предлагаешь?
        -Я предлагаю пустить слух о том, что один из нас везет важный артефакт, который мы приобрели за большие деньги. Когда он клюнет, нам останется его только поймать. Пускай будет стеречь завтра, когда мы отправимся в Орден Хмеля.
        Так и решили. Кром подошел невзначай к тому самому торговцу и предложил достать кольцо мага Академии. По его сведеньям один из первокурсников должен завтра отправиться из Бардина в сторону Ордена Хмеля. Задаток - двадцать золотых. По выполнению задания еще триста. Торговец аж загорелся идеей, сообщив, что все будет сделано в лучшем виде.
        Вернувшись в "Плетущегося мула", Леха сообщил остальным об операции по ловле разбойника на живца. Они с Дианой стали составлять заклятье, отражающее стрелы.
        -Мы идем на убой! Кто разрешал тебе жертвовать нашими жизнями?! - возмущался Максимус.
        -Все под контролем, - сказал Леха. - Я с орками иду вдоль тракта параллельно вам, чтобы атаковать разбойников. У Дианы будет заклятье, которое защитит вас от стрел. Ну а там вы, если что, отобьетесь магией.
        -Поскольку они не знают, по какому из трактов мы идем, то будут ждать нас на развилке. Прямо рядом с хижиной. Мы зайдем с запада, и как только они себя выдадут, то мы атакуем.
        -А можно мы не будем принимать участие в этом? - надеялся отвертеться Максимус.
        -Нельзя! - настаивал Леха. - А если их там будет много? Диана должна одна отбиваться?
        -А я! - возразил Гугл. - Меня вы в расчет не берете?
        -Ты у нас будешь в качестве резерва. Идти на расстоянии от них. Если что-то пойдет не так, то ты нас спасешь, - Леха не хотел, чтобы Гугл пострадал зазря.
        -Может, лучше я буду в резерве? - предложил Максимус. Это была его последняя надежда.
        -Нет. Гугл, если с нами что-то случиться, попытается хотя бы за нас отомстить, а ты, скорее всего, просто сбежишь.
        Спор продолжать не имело смысла - Леха был непреклонен.
        
        
        Дорога вела на север. Три путника и две лошади. Две девушки и один, озирающийся по сторонам отрок. Раннее утро. Пустынная дорога. Вокруг лес. Идеальное стечение обстоятельств для работников ножа и топора. Еще не встало солнце, а банда Вориуса стояла на своей позиции. Как и предсказывал Леха на излучине дороги.
        Вориус жалел, что после прошлогоднего разгрома его банды, он смог набрать только пятерых. А всего их было семеро, включая его и Гарольда. Но он уже вкушал сладкую победу - эти трое не окажут сопротивления. Пара стрел и мальчишка мертв. А там останется только захватить его бабенок и его барахлишко. Ох они и потешаться. Он пока удерживал своих ребят от атаки. Но луки уже натянуты и отступать некуда. Награда ждала, и не только в золоте. Троица поравнялась с тем местом, где засели бандиты. Пора! Вориус дал отмашку.
        
        
        
        Глава 4.
        Темный властелин.
        
        
        Покинув город, Тург сразу взял курс на северо-восток. Путь их лежал через леса, прямо по направлению к горам Севера. Там во множестве располагались деревни мерзких гоблинов, где они планировали взять языка. Идти приходилось медленно - лес не дорога. Но земля была ровной и количество оврагов невелико. Поскольку из продовольствия взяли только алкоголь, то еду приходилось добывать охотой, что впрочем, не сильно задерживало орков. На охоту у них уходило мало времени.
        -Как ты думаешь, они опередят нас? - спросил Тит у Сергиуса на второй день пути.
        -Не знаю. Мы срезаем хороший крюк, а им еще две недели ждать выздоровление Лехи. Правда, им ехать по дороге, а нам тащиться по лесам. Но я все-таки думаю, мы их опередим.
        -А ты не задумывался над тем, что будет, когда мы вернемся, победив лича?
        -Нам зачтут экзамены за первый семестр, и мы перейдем на второй.
        -Что-то слишком мало для такого задания.
        -Они жадные. А ты рассчитывал на золотую статую или триумфальную арку?
        -Хотя бы именную аудиторию. Как ты думаешь, кого Леха сделает свидетелем?
        -Каким свидетелем?
        -На свадьбе. Я так понимаю, что он на Диане жениться.
        -Скорее сатир жениться на Амели.
        -Ты издеваешься, да?
        -Нет. Просто Леха не жениться, он вернет все Кубки и Морте отправит его домой.
        -А вдруг он решит остаться? Может он все бросит ради нее?
        -Да что наперед загадывать? Поживем увидим.
        Путешествие продолжалось. Хотя в день делали только два привала - на обед и на ночь - силы не покидали начинающих магов. Возможно, отсутствие нытиков положительно сказывалось на настроении, а в хорошем настроении шагалось легче. С орками они почти не разговаривали, только перекидывались парой фраз по поводу дороги, да вопросами о ночной страже. Орки держались отстраненно, Тит и Сергиус также были сами по себе.
        На пятый день они наткнулись на лесную деревушку. Деревня была маленькая - пять домов, но Тит все равно решил посетить местных жителей. Он пошел один и пробыл там не более двадцати минут, зато вернулся с парой небольших бочонков. Орки все это время прятались в лесу - неизвестно, как могли отреагировать жители на зеленокожих гигантов.
        -Вот, пополнил наши припасы! - Тит потряс бочонками. - Дешево и сердито. Пиво вкусное, а больше мне ничего и не надо.
        -Ты будешь в каждой деревне останавливаться? - спросил Сергиус.
        -Дальше деревень не будет, глухие места до самых гор, - пояснил Тург. - Я удивлен, что мы на эту-то наткнулись.
        Разговор сошел на нет. Лес действительно становился все глуше. Даже в полдень солнце не освещало подножия деревьев. Стало прохладней и темнее. Скорость передвижения также снизилась - вокруг стояли буреломы и валежники. Овраги становились все шире и глубже. Все чаще приходилось петлять, обходя очередную трещину в земле. Горы, которые в начале пути даже не были видны, теперь росли прямо на глазах. А это означало только одно - деревни гоблинов приближаются.
        -Идти надо осторожно, - предупреждал Тург. - Гоблины никого не любят! Если наткнемся на них, то придется их убить, иначе остальные сразу узнают, что на их территорию вторглись. Нас просто задавят числом!
        -Надо подобраться к деревне как можно ближе, - настаивал Сергиус. - Нам надо схватить не просто какого-то гоблина, а важную персону, старейшину или командира отряда, который в курсе всей стратегии их темного властелина.
        Дабы снизить риск обнаружения со стороны гоблинов, пришлось идти гораздо медленнее и перестать разводить костры. Хорошо еще, что было лето. С едой было плохо, так как ее было не на чем готовить. Приходилось питаться тем, что удавалось найти на деревьях. Впрочем, деревьев со съедобными плодами почти не было. Орки с удовольствием ели сырое мясо.
        -Когда доберемся до деревень гоблинов, надо будет ограбить их продовольственный склад, - причитал Тит, перебираясь через очередной овраг.
        На двенадцатый день пути они чуть не наткнулись на дозор гоблинов. Трое карликов патрулировали лес, и только зоркий глаз Турга позволил им вовремя обнаружить опасность. Пришлось отлеживаться в очередном овраге долгий час, пока карлики не ушли достаточно далеко. Наличие дозоров говорило в пользу того, что до деревни осталось рукой подать.
        На следующий день они были у цели. Деревня гоблинов была очень большой, десятки небольших домиков уютно располагались у подножья гор. По улицам сновали жители. Там царил какой-то переполох.
        -У них там суета - это нам на руку... - однако Сергиус не успел договорить. Из-за огромного бревенчатого здания, находящегося посередине поселка, выступил отряд воинов. Три десятка гоблинов в доспехах и с короткими копьями маршировали через деревню. Вел отряд гоблин, закованный в латы с ног до головы, он даже носил шлем с забралом, что у гоблинов было чрезвычайно редким.
        -Это не простой командир! - сказал Тург. - Такими доспехами гоблины кого попало не снабжают.
        Гоблин в доспехах остановился подле нескольких скрюченных морщинистых гоблинов, за которыми столпилось не менее сотен жителей. Он развернул свиток и принялся оглашать его содержимое. Это было так же странно - гоблины редко обучались грамоте. Все это только подтверждало догадки о высоком положении латника.
        -Именем Мастера! - голос гоблина звучал громко, даже затаившиеся на поросшем лесом холме путники слышали содержание свитка. - Наши силы, несмотря на потери, достигли больших успехов. Мастер доволен! Но ему требуются еще войска, чтобы навсегда уничтожить Академию Четырех Кубков. Я, Гретчин, прибыл в эту деревню, чтобы доставить к Мастеру все необходимое для дальнейших военных действий. Завтра к вечеру мы должны двинуться дальше. К этому времени вы должны выбрать два десятка добровольцев для армии Мастера. Так же вы должны отправить дань в Белую Башню. Дань принимается в золоте и других единицах. Ваше время пошло!
        Он свернул свиток и отправился на окраину деревни, где ему уже был приготовлен большой просторный дом. Отряд, сопровождающий Гретчина, встал кольцом вокруг жилища своего командира.
        -Если кого и захватывать, то его! - указал Тит на дом, где скрылся Гретчин.
        -Это самоубийство! - заявил Сергиус. - Их там слишком много.
        -А никто и не говорил, что будет легко! - отозвался Тург. - Надо просто составить хороший план. Вы готовы, господа чародеи?
        
        
        Наступила ночь. Гоблины, охранявшие покой своего командира, в большинстве своем легли спать, на ногах осталось всего пятеро солдат. Другого шанса не будет. Тург двинул своих орков. Несмотря на огромные размеры, орки двигались почти бесшумно. Тит и Сергиус тоже заняли свои позиции. Их задача была прикрыть орков, когда те будут отступать.
        -Надеюсь у нас все получиться, - сказал Тит, передавая бурдюк с настойкой на лесных ягодах Сергиусу.
        -Ты главное не проворонь момент. И не засни, а то нам еще бежать и бежать.
        -Пока со мной все в порядке, я почти готов творить. Жаль, не удастся ограбить их склад.
        -Мы сюда не за едой пришли, а ловить языка. В монастыре есть будешь.
        -Можно подумать, что ты есть не хочешь. Мы уже неделю нормально не ели.
        -Заткнись и приготовься. Скоро наша очередь.
        Сергиус был прав. Орки пошли в атаку под покровом ночи. Тург метким броском уложил стоящего часового. Тот рухнул на землю без единого звука. Троица аккуратно переступала через спящих солдат. Но чтобы попасть в дом, необходимо было ликвидировать двух стражников на крыльце. Еще двое солдат делали обход здания. Скоро обходчики заметят гибель часового, и поднимется тревога. На этот случай и нужны были маги. Завидев, что двое обходчиков показались из-за угла, Сергиус вскинул руки вверх. С холма, где засели чародеи, слетела молния, а за ней вторая, которую послал Тит. Гоблинов отшвырнуло к стене. Конспирацию спасло то, что на гоблинах были простые кожаные доспехи, поэтому не последовало никакого лязга, только простой глухой удар о стену.
        Орки решили проявить военную смекалку. Трог и Грам подняли своего командира на крышу дома, Тург, словно кошка, прошелся по ней на другую сторону строения, остановившись на крыше крыльца. Тит и Сергиус замерли, наступал самый сложный момент операции.
        Но Тург не зря был лучшим бойцом своего племени. Ему хватило нескольких секунд, чтобы спрыгнуть с крыши, и, приземлившись, снести одному из гоблинов голову своим топором. Второй страж попытался ткнуть орка свои копьем, но наконечник скользнул по стальному нагруднику и не причинил никакого вреда. Гоблин уже было раскрыл рот, чтобы позвать на помощь, но последовал еще один взмах топора, и голова карлика раскололась как яйцо. Крик так и не успел вырваться из его глотки. Тург вошел внутрь дома, хотя при его габаритах протиснуться туда было чрезвычайно сложно.
        Через несколько минут он вновь появился на крыльце, таща на своем плече большой сверток. Он вернулся к ожидающим его товарищам, и они вернулись в лес. Когда они добрались до того места, где сидели в засаде маги, Тит и Сергиус уже были готовы. Им предстояло очень быстро уходить, пока гоблины не очнулись. В запасе у них было всего несколько часов. Кулек, который Тург тащил на плече, заметно дергался.
        -Сейчас его будем допрашивать или позже? - спросил Тург.
        -Надо сейчас, а то в пути он нас задержит, - сказал Грам.
        -Его надо отнести в монастырь! Там и допросим, - предложил Тит. - В дороге он нас задержит, зато им можно прикрываться будет.
        -Хорошо! У нас нет времени задерживаться, - подытожил Тург.
        Они двинулись на восток, где, по их мнению, должен был находиться монастырь Ордена Хмеля. Им пришлось идти почти всю ночь. Наутро им все же пришлось сделать краткую остановку. Поспали всего пару часов, поели вяленого мяса и хлеба, предусмотрительно захваченного в доме Гретчина. Двигаться старались быстрей, так как их в любой момент могла настигнуть погоня.
        В подобной гонке прошло два дня. Когда казалось, что погоня врага их все же не найдет, она и появилось. Вначале из леса позади них раздался протяжный вой. Затем за их спинами послышались яростные крики.
        -Всадники! - закричал Тург. - К оружию!
        Тит и Сергиус схватились за бурдюки, запас алкоголя почти иссяк, сейчас в ход шли его остатки, но другого выхода не было. Тург бросил куль на землю и достал свой топор, хотя он вряд ли мог помочь против всадника. Надежда оставалась только на магию. На горизонте среди деревьев замаячили тени.
        -Четверо! - крикнул Трог, доставая метательный топорик.
        Всадники на варгах всегда считались элитными войсками гоблинов. Дрессировка этих огромных волков занимала много времени, в течение которого многие гоблины становились обедом своего подопечного. Именно по этой причине число всадников в армии гоблинов было невелико. Обычный варг тащил на себе двух карликов - погонщика и бойца. Вооружение такой единицы подбиралось в зависимости от выполняемой задачи и включало копье, длинный ятаган, лук, сеть. Боец должен был в совершенстве владеть всеми видами оружия, и это было второй причиной редкости данного подразделения.
        Всадники не собирались вступать в переговоры, они неслись на всех парах, беря отряд в полукольцо. Двое наступали по центру, один слева и один справа. Двое натягивали луки, а фланговые заготовили сети. Возможность, что их собирались брать живьем, имелась, но рассчитывать на нее было бы глупо.
        Ждать, пока враг выпустит стрелы и сети было нельзя, поэтому Тит ударил первым. Перед центральными всадниками взметнулась стена из пламени - взметнулась и осела. Один из всадников, который чуть вырвался вперед, не успел затормозить и влетел прямо в пламя, превратившись в живой факел. Гоблины упали со спины варга и принялись валяться по земле, пытаясь загасить огонь, сам же зверь рванул в сторону, но через десяток метров огонь добил его, и он рухнул тлеющей тушей. Второй всадник чудом успел отвернуть и теперь делал разворот для второго захода.
        Сергиус выпустил в левого всадника сноп ледяных игл, но боец успел прикрыть и себя, и погонщика щитом. Тогда Сергиус решил действовать иначе. Направить ледяные шипы не из руки на врага, а из-под земли. Огромный ледяной шип вырвался из-под ног зверя, прошивая живот. Сила и скорость варга позволили тому переломить ледяной клинок, призванный молодым магом, но дальше двинуться волк уже не смог. Тварь завалилась на бок, придавив своим телом погонщика, боец же отлетел в сторону, но остался жив.
        Орки тем временем встретили правого всадника. Трог метнул свой топорик. Тот угодил прямо в глаз чудовищному волку. Тварь резко затормозила и взревела так, что даже у орков заложило уши. Тург и Грам ринулись на зверя с двух сторон. Гоблин-боец метнул свою сеть, Грам ушел от нее кувырком вбок. Однако противник этого и ждал. Погонщик направил своего волка прямо туда, куда кувырнулся орк, челюсти варга сомкнулись на руке Грама. Грам принялся колотить топором по морде чудовища, выкрикивая яростные проклятия. Тург бросился товарищу на выручку. Его прыжок был великолепен, такого не ожидаешь от существа его комплекции. Запрыгнув на спину зверю, Тург снес ударом ноги бойца, а сам опрокинул удар своего топора прямо на спину варгу. Зверь взвыл и выпустил руку Грама, которая повисла тряпкой, заливая землю кровью. Варг валялся с изувеченной мордой и перерубленным хребтом. Погонщик попытался бежать, но Тург бросил свой топорик, который воткнулся в спину труса. Боец с поверженного варга пытался отползти в сторону, но обезумивший от боли Грам схватил того за горло и одной рукой удушил, подняв в воздух.
        Последний всадник удалялся, понимая, что надо возвращаться за подкреплением. Последний выживший гоблин, тот самый с убитого Сергиусом варга, попытался поквитаться за погибших товарищей, но был добит Трогом. После этого все кинулись к Граму.
        Его рука, если то месиво можно было так назвать, выглядела ужасно. Кровь хлестала фонтаном. Орк лишь рычал, крепче сжимая зубы.
        -Мы не сможем ему помочь, - с сожалением сказал Сергиус. - Слишком серьезная рана. Придется ампутировать руку, тогда у него есть шанс выжить.
        -Ну так сделай это! - взревел Грам. - У нас нет времени.
        -Тогда держи! - Тит протянул орку толстую ветку, которую тот немедленно вставил в рот.
        Сергиус достал из ножен свой короткий меч. Тит создал пламя, в котором продезинфицировали лезвие, меч также обработали остатками настойки. Ампутировать руку, получившую подобные травмы, было не сложно - кость была перемолота в труху, жилы перебиты, лишь несколько жил удерживали конструкцию от расставания с телом. Сергиус перерубил эти нити одним ударом. Орк лишь немного дернулся. Тит очень быстро запалил еще одну ветку и прижег ею культю орка.
        -Пошли! - скомандовал Тург, закидывая куль с Гретчином на плечо. Во время схватки гоблин затих, но теперь принялся вырываться с удвоенной силой.
        -Но ему нужен отдых, он потерял много крови! - сказал Сергиус, которого после случившегося мутило.
        -Я в порядке, - Грам уже стоял, покачиваясь, готовый к походу. Спорить с орком было невозможно. Они вновь отправились в путь. Через пару часов ходьбы, когда выбились из сил даже орки, лес начал редеть. До монастыря оставалось совсем чуть-чуть.
        Вскоре деревья расступились перед ними, и им открылась равнина, усыпанная деревянными домиками и различными полями. В центре равнины располагался монастырь, окруженный каменными стенами. Они покидали лес, позади оставались многодневная гонка, дни голодания и ампутированная рука орка.
        
        
        Они не успели даже дойти до монастыря, когда дорогу им преградило несколько монахов.
        -Кто вы такие и что делаете на наших землях? - спросил один из них, тот, что стоял слева.
        -Мы посланники Академии, - сказал Тит. - И пришли по делу Академии. Я - Тит Длинный Волос, год назад отправленный на обучение в уже упомянутую мной Академию, а это - Сергиус, мой одногруппник. Это орки племени Храброго Барсука. Вместе мы пробивались через леса и попали в засаду гоблинов. Сейчас нам нужна помощь.
        -Мы помним тебя! - сказал правый монах. - Мы знали о вашей миссии, поэтому мы поможем вам. Разрешите представиться, я смотритель Гевара, а это старший монах Кир. Мы проводим вас.
        До монастыря шли молча. Огромные ворота раскрылись перед ними, их выбежала встречать толпа монахов и послушников. Двое старших монахов аккуратно отвели Грама в домик, где его должен был осмотреть лекарь. Орков попросили остаться во дворе, куль с Гретчином утащили в местные казематы. Тита и Сергиуса пригласили встретиться с настоятелем.
        Настоятель сидел в просторном зале, на огромном кресле, похожем на трон. Его волосы были взъерошены, а взгляд не отрывался от двух путников. Он поглаживал свое объемное пузо.
        -Три недели назад я получил известия из Академии, что ко мне придут студенты с важной задачей. Но мне сообщили, что вас будет семеро, и среди вас будут две девы. Очень бы хотелось посмотреть на них поближе. Где ваши остальные спутники?
        -Нам пришлось разделиться в Бардине. Один из наших товарищей, Алексей, получил ранение и остался на лечении у местных магов. При нем остались гном Гугл, Максимус и обе девушки - Яна и Диана. Мы же отправились через леса к горам Севера, для поимки гоблина, который мог бы пролить свет на информацию, которая поможет нам в выполнении нашей миссии. Остальные присоединяться к нам позже.
        -В послании Академии сказано, что мы должны передать вам клинок трезвенника. Это так?
        -Да. Сей артефакт является необходимым в нашей миссии.
        -Вы получите клинок, когда я переговорю с остальными участниками вашего похода, - в глазах настоятеля сверкнул странный огонек. - Вы можете идти!
        Они отправились назад во двор, где их уже ждали орки.
        -Что сказал настоятель? - спросил Тург.
        -Ничего конкретного. Нам надо чуть-чуть передохнуть, а завтра пойдем допрашивать гоблина, - ответил Сергиус.
        Гевара показал гостям их комнаты и пригласил на торжественный ужин, который собирали в их честь.
        -Тебе не показалось странным поведение настоятеля? - спросил Сергиус друга, когда они устроились в комнате.
        -Нет. Возможно, ты просто не понимаешь его слов. Настоятель Анатолий - мудрейший человек в этих местах, а может и на всем севере.
        Пир, устроенный в честь дорогих гостей, был великолепен. Тит давно не пребывал в такой эйфории. Он буквально силой заставлял Сергиуса и орков попробовать все сорта местного пива, что было весьма затруднительно, учитывая количество этих самых сортов. Сергиус насчитал более пятидесяти наименований. Количество еды тоже сильно радовало - казалось, что монастырь вытащил из погребов все свои запасы.
        На следующий день Тит и Сергиус проснулись с больной головой. Во дворе их уже ждали орки, которые выглядели так, будто вчера не брали в рот ни капли.
        -Мы идем допрашивать гоблина. Вы с нами? - спросил Тург.
        -Конечно, только пивка возьмем, - ответил Тит.
        Пивка ему удалось найти с трудом, пришлось налить недобродившего. Несмотря на неполную готовность, пиво было лучше, чем многие другие сорта, которые Тит употреблял. С небольшим бочонком и пятью кружками он вернулся во двор.
        Они двинулись в небольшое слегка покосившееся здание, в подвалах которого располагалась местная тюрьма. Она почти всегда пустовала, и сегодня там находился всего один пленник.
        -А теперь ты нам расскажешь все! - рявкнул на гоблина Тург.
        -Я вам ничего не скажу!
        -Тогда мы будем тебя расчленять медленно, - сказал Тург, потянувшись за своим топором.
        -Он будет, - подтвердил Тит, отхлебывая пивко. - Ах, а пиво сегодня удалось.
        Гоблин сглотнул, то ли от страха, то ли от вида пива.
        -Что будем рубить первым? -спросил Тург, поворачиваясь к Граму, который пострадал от гоблинов больше всех.
        -Начнем с руки, - улыбаясь, сказал Грам.
        -Рука! Отлично! - Тург, взял ключи со столика, стоящего у входа в подземелье и, позвякивая ими, принялся искать нужный.
        -Жаль, что он не попробует этого чудесного пива, - грустно сказал Тит. Гоблин сглотнул еще раз. Тург медленно, смакуя каждое свое движение, вставил ключ в замок камеры и принялся проворачивать его.
        -Я все скажу! Все! - завопил пленник. - Но вы должны выполнить два условия!
        -Какие же? - удивленно поднял брови Тург, перестав вращать ключ в скважине.
        -Первое, вы должны предоставить мне гарантии безопасности, - гоблин не верил своему счастью. - И я хочу пива.
        -Хорошо. Мы не будем тебя убивать, - смягчился Тург. - Даю слово орка.
        Гретчин выдохнул - всем известно, слово орка крепче камня. Тит протянул гоблину кружку с пивом, тот нетерпеливо вырвал ее и осушил в несколько глотков.
        -Мы знаем, что ты служишь какому-то Мастеру. Что он хочет? - Тург не дал карлику передохнуть.
        -Мастер сокрушит всех. Он собирает все великие артефакты, чтобы лишить народы этих земель их силы, - ответил Гретчин.
        -Глаз Яра у него? Как он к нему попал? - вопрос задал уже Тит.
        -Да, его похитители для Мастера разбойники, так называемая Бардинская группировка. Затем мы избавились от них.
        -Твой Мастер заплатит за все! - взревели орки.
        -Вам не остановить нашего властелина! Он неуязвим! - парировал бывший капитан гоблинов.
        -Откуда ты столько знаешь про планы Мастера? - насторожился Сергиус.
        -Я... Он... - замялся Гретчин.
        -Говори! - закричал Тит, зажигая в ладони огнешар.
        -Я сын Грога! - завизжал Гретчин.
        -Кого? - удивлены были все.
        -Грог Великий - ближайший советник Мастера, повелитель гоблинов и первый маг нашего племени. Это он убил тех разбойников, наслав на них зеленый туман, это он организовал армию, и он воскресил властелина.
        -Как вам удалось собрать такую армию? - спросил Тит.
        -Благодаря удачным продажам пива "Темный властелин", - радостно ответил гоблин. Он был горд за свое пиво.
        -Где сейчас Глаз Яра? - Тург вернулся к более интересующей его теме.
        -В белой башне.
        -Какая там охрана?
        -Когда я покидал ее, там находилось пять сотен гоблинов, сейчас их наверняка больше.
        
        
        
        -Ну и как нам пробраться в логово лича, если там такая охрана? - спросил Тит, когда они вышли из темницы на свежий воздух.
        -Мы пойдем туда, сколько бы этих тварей там не было! - не сомневаясь, заявил Тург.
        -Может быть, мы договоримся? - с намеком спросил Сергиус. - Лич и у нас кое-что украл, так почему бы нам не объединить силы?
        -Я готов работать с тобой! - и Тург протянул руку Сергиусу, который незамедлительно пожал ее.
        -Нам только надо дождаться остальных и мы готовы выступать! - сказал Тит.
        -Хорошо! Но мне надо будет удалиться, чтобы собрать силы! Теперь, когда мы знаем местоположение нашей святыни, то можем двинуть все силы на врага. Любой орк готов будет умереть в этой славной битве!
        -Надеюсь, мы понесем небольшие потери, - сказал Сергиус, хотя сам не верил в свои слова.
        Орки ушли на рассвете следующего дня, оставив лишь Грама. Калека подрывался уйти с командиром, но Тург был непреклонен.
        В один из вечеров, которые Тит и Сергиус по обыкновению своему проводили за кружечкой пива, к ним подсел старший монах Гевара.
        -Надеюсь, вы не скучаете? - спросил он.
        -Когда есть пиво, то и скучать нет нужды, - соврал Сергиус.
        -Хотите послушать какие-нибудь истории от опытного монаха?
        -Например? - спросил Тит.
        -Я слышал вы идете против гоблинов? Тогда вам просто необходимо знать про них больше, а я один из главных специалистов по гоблинам в нашем монастыре.
        -Ну, давай послушаем про гоблинов, - пробурчал Сергиус, который хотел поскорее избавиться от назойливого монаха.
        -Гоблины - магически созданные рабы, которые однажды подняли восстание и получили свободу. С тех пор они никого не любят, что впрочем, взаимно. Знамениты гоблины своим пивом "Темный властелин", которое секретно вариться по рецептам гоблинов. Но нам полгода назад удалось узнать рецепт этого темного пива.
        -А вот здесь поподробней!? - заинтересовался Тит.
        -Конечно, - обрадовался Гевара. - Они добавляют в пиво жидкость, которая содержится в волдырях их женщин.
        Такого не ожидал никто - Тит и Сергиус подавились пивом.
        -Поэтому с недавнего времени мы рекомендуем нашим монахам не пить данный сорт пива, - как ни в чем не бывало, продолжал Гевара. - А этой весной, когда я поехал в Малый Бодун по делам монастыря, на меня напала целая орда гоблинов. Но, поскольку я лучший боец в монастыре, то я раскидал пятерых, еще десять мне удалось сжечь с помощью гигантского огнешара. Остальные испугались и убежали, но не успел я далеко уйти, как на меня напало пятеро троллей...
        -А можно без подробностей... - Тит устал от явно выдуманных историй.
        -После троллей на меня напали орки...
        -Спасибо, было приятно побеседовать! - поблагодарил монаха Сергиус и, схватив Тита за руку, потащил прочь от сказочника-болтуна.
        -Возвращайтесь, и я расскажу вам, как ловить грифонов...
        
        Несмотря на обилие еды, алкоголя и отсутствия работы, друзья явно скучали. Без остальных попутчиков им было не по себе. Даже пиво лилось неожиданно скверно. Хотелось хоть каких-то приключений. Повседневность давила тяжким грузом. Грам занимался только выпивкой. За нее он принимался с утра и заканчивал под вечер, буквально валясь с лавки. Его можно было понять, ведь главное для орка - упиваться боем, а воинская карьера с потерей конечности заканчивалась.
        -У нас же есть говорящий кристалл! - вспомнил однажды Тит.
        -Черт! Как я мог про это забыть! - подпрыгнул на лавке Сергиус и потянулся за своей сумкой.
        Он достал свой кристалл черного цвета. Кристалл мягко засветился в его руках - он был готов к работе. Минуту ничего не происходило.
        -Никто не берет. Может, что сучилось? - заволновался Тит.
        Но тут кристалл все-таки ответил.
        -Сергиус, ты? - это был голос Лехи.
        -Я. Вы когда к нам приедете?
        -Если ничего не случиться, то послезавтра.
        -У вас уже что-то случилось? - спросил Сергиус, но связь уже прервалась.
        Глава 5.
        Кинжал трезвенника.
        
        
        Все произошло мгновенно. Секунду назад ничто не нарушало тишину летнего утра, и вот уже раздался свист летящих стрел. Если бы не предварительно сотворенное заклятье, сжигающее стрелы, то от отряда остались бы только трупы. Но чары не подвели, стрелы сгорели еще на подлете.
        А затем раздался боевой рев орков. Кром и Урюк кинулись на разбойников с тыла. Леха, прикрывая зеленых, швырнул в негодяев сгусток света, взорвавшийся яркой вспышкой. Орки налетели на уже ослепленных разбойников. За несколько секунд бой был закончен. Трое бандитов валялись мертвыми, еще двое умирали, истекая кровью. Гарольд и предводитель грабителей уцелели - их словно сама судьба защищала от стрел, мечей и магии. Орки, не церемонясь, привязали этих двоих к дереву.
        -Ну вот, а ты боялся! - обратился Леха к Максимусу, когда подоспели остальные. - Я же говорил, что все под контролем.
        -Я опять все пропустил! - сокрушался Гугл.
        -Я просто боялся, что ты впадешь в боевой раж и ненароком нас всех прибьешь магией гор, - пояснил Леха гному.
        -Это вы напали на орка на этой дороге примерно год назад? - спросил Кром у главы разбойников.
        -Да, - робко, почти шепотом сказал негодяй.
        -При нем был такой красный камень?
        -Да, но его у меня нет, за ним потом явился старый гоблин. Он забрал его.
        -Что будем делать с ними? - спросила Диана.
        -Порешить и все дела, - Урюк и Кром были солидарны.
        -Давайте оставим их здесь, только кляпы вставим, - сказал Гугл.
        -А ты у нас кровожадный, - сказала Яна.
        -Гном ненавидит мерзких людишек, - напомнил гном о своей избранности.
        -Пощадите! - взмолился Гарольд. - Мы больше не будем никого грабить!
        -Ты нам уже обещал! - напомнил ему Леха.
        -Я исправлюсь! Это все он, Вориус меня заставлял! - Гарольд кивнул на своего шефа.
        -А ты умей отвечать за свои поступки! - кинул ему Кром, вставляя кляп в рот.
        Через несколько минут они уже шагали по дороге на север, оставив бандитов на произвол судьбы.
        
        
        Дальнейшее путешествие проходило без задержек и приключений. Даже Максимус перестал ныть по поводу редких привалов. В Бодунах останавливались лишь на ночь. Всем не терпелось быстрее добраться до Ордена Хмеля, где их должны были ждать Тит и Сергиус. Настроение было подавленным только у Гугла. Он рвался, по его словам, в бой, а тут не было ничего интересного.
        -Успеешь еще, - отвечал ему Леха. - Тебе бы своим рвением поделиться с Максимусом.
        -Нет для гномов ничего лучше, чем выпить пива и выйти на бой.
        Когда до Ордена Хмеля оставалось всего два дня пути, неожиданно ожил говорящий кристалл, засветившись так ярко, что было видно даже сквозь сумку.
        -Сергиус, ты? - это был голос Лехи.
        -Я. Вы когда к нам приедете?
        -Если ничего не случиться, то послезавтра.
        -У вас уже что-то случилось? - спросил Сергиус, но связь уже прервалась.
        -Тупой кристалл, - выругался Леха, убирая артефакт назад в сумку.
        -Зато мы знаем, что у них все в порядке! - отозвалась Диана. - А они знают, что мы скоро будем.
        -А я предлагаю сделать привал! - наконец-то подал голос Максимус.
        -Почему бы и нет? - неожиданно согласился Леха. - Тем более, что сегодня мы прошли уже достаточное расстояние.
        На привал остановились на пару часов раньше, чем обычно. Запасы были еще велики, поэтому решили не экономить, а поесть получше. В дозор как всегда отрядили Гугла. Бедный гном отправлялся в дозор каждую ночь, в то время как другие дежурили раз в четыре ночи. Но гнома это не смущало, он засыпал в двух случаях из трех, поэтому толку от его дозоров было мало. Леха еще удивлялся, почему с ними до сих пор еще ничего не случилось.
        Последние два дня тянулись, словно две недели. Идти старались быстрее, чтобы раньше встретиться с друзьями. Связаться с ними больше не пытались.
        Когда они были на границе земель Ордена Хмеля, то их уже ждали. Неизменные монахи Гевара и Кир. Они представились и предложили свои скромные услуги.
        -В честь приезда столь прекрасных особ, - Кир по-особому подмигнул. - Мы приготовили особое яблочное пиво. Оно очень нежное и с него даже не бывает перегара. Мы называем его "Красненькое", так как оно готовиться из красных яблок.
        -Я бы лучше водочки выпила, да не в обиду будет сказано радушным хозяевам, - сказала Диана.
        -Я тоже не буду пить бабское пиво! - крикнул Гугл. - И мы с Алексеем будем трескать водку.
        -А вот я не откажусь от экспериментов, - сказала Яна, хотя пить таинственное специальное ей придется одной.
        В округе чувствовалось праздничное настроение. Второй раз за несколько недель хранилища подвергались разграблению со стороны хозяев. Бочки, бутылки, мясные туши, телеги с хлебом и овощами.
        -Наконец-то нормально поедим! - обрадовался Урюк.
        У ворот монастыря состоялось долгожданное воссоединение партии. Тит рассказал об их походе против гоблинов.
        -А потом Тург с Трогом ушли. Он должен привести отряд, который должен будет отвлечь на себя гарнизон крепости, - закончил Сергиус. - А что у вас в пути случилось?
        -Мы встретили старого знакомого и очень мило побеседовали, - ответил Леха.
        -Это кого же? - удивились Сергиус и Тит.
        -Гарольда и компанию, - Лехе пришлось рассказать о том, как они охотились на разбойников.
        -Мы в свое время сами хотели от них избавиться, но ты нас опередил, - рассмеялся Тит.
        -Раз все в порядке, то можно спокойно отдыхать, пока не появиться Тург! - сказал Сергиус.
        -Извините пожалуйста, но вас хочет видеть настоятель Анатолий! - сказал монах в красном одеянии и сразу же удалился.
        Раз их ждал глава монастыря, то не стоило его задерживать, поэтому они сразу же отправились в главный зал. Пока они шли, то заметили большое количество монахов в красных рясах, которые таращились на них словно бараны на новые ворота. А если монах надевал красную рясу, то значит, в его жизни наступал праздник. Неужели они были действительно настолько важными персонами!
        Анатолий все так же сидел в своем кресле-троне, изменилась только ряса - теперь она была красная, как и у других монахов. В ней он казался еще толще. Его прищуренные глазки буквально впились в студентов Академии.
        -Добро пожаловать в мой монастырь! Как я уже говорил вашим товарищам - нечасто к нам приезжают посланцы из Академии, - Анатолий даже не встал со своего места. - Я знаю о ваших требованиях, но я не знаю вашей цели. Для чего вам такой редкий клинок? Вы ведь знаете, что данное оружие можно использовать лишь однажды. А создать его снова может лишь архимаг, да и то только при определенных условиях.
        -Нам необходим этот клинок для того, чтобы уничтожить лича, который поселился в башне что на юго-западе от вашего монастыря, - пролил свет Сергиус.
        -Похвально, достойное дело. А кто вам сказал, что я дам вам клинок?
        -Вы! - удивились Тит и Сергиус. - Сказали, что дадите его нам, как только переговорите с остальными участниками нашего похода.
        -А что вы готовы отдать за сей, без сомнения, могучий артефакт?
        -Академия заплатит сполна. Деньги не проблема, - Леха полез за грамотами, которые подтверждали их полномочия распоряжаться казной Академии.
        -Деньги в нашем монастыре не ценятся, мы их зарабатываем с избытком, - прервал их Анатолий. - Мы простые маги и нам много не надо, было бы пиво и закуска, а на большее мы и не замахиваемся.
        По фигуре Анатолия было не заметно, что ему много не надо.
        -В наших хранилищах полно и продовольствия, и золота, и других ценностей, - продолжал настоятель. - Мне, старику, это не нужно. Я полностью посвятил себя магии, да и стар я уже, чтобы задумываться о материальных вещах. Не хватает же мне самого простого - обычной человеческой любви.
        -И что же вы от нас хотите? - спросил Максимус.
        -Вот если бы кто-нибудь приголубил старика, порадовал на старости лет, - продолжил Анатолий, не обращая внимания на вопрос Максимуса.
        -Это вы на что намекаете? - спросила Диана.
        -Пойдем со мной дитя мое, и я отдам тебе клинок.
        -Никуда она с вами не пойдет, а клинок вы отдадите нам сейчас, - выходя вперед, сказал Леха.
        -Как смеешь ты так разговаривать со старшими? - возмутился Анатолий.
        -Вы же монах, вы должны быть смиренны, а вы хотите предаться пороку?
        -Посмотри на своего друга, - бросил настоятель. - Он не смиренен. Я не знаю, откуда ты взял такую чушь про монахов и не хочу знать. Наш организм не должен ни в чем нуждаться, и я тоже хочу удовлетворять свои потребности.
        -Вокруг вашего монастыря полно деревень, почему бы не найти себе спутницу среди местных девушек. Уверен, они были бы счастливы побыть с вами.
        -Человек моего положения не может сойтись с простолюдинкой, мне нужны владеющие магией, - разошелся Анатолий.
        -А какая вам разница?
        -Ты не получишь клинок! Пока я не буду полностью удовлетворен.
        -Лжец! - не удержался Леха. - Вы не умеете держать свои обещания!
        -Ты смеешь оскорблять меня?! Я вызываю тебя на дуэль!
        -Вызов принят! - выпалил Леха, но только потом он понял, какую глупость сморозил.
        -Тогда через час в центральном дворе!
        
        
        -Ты не можешь с ним драться - он сильнее тебя! - сказала Диана, когда они вышли из зала.
        -Анатолий является магистром белой и желтой школы, он кандидат на кресло Пау или Тацитуса, если с ними что-то случиться, - бормотал Тит.
        -Какие правила у этой дуэли? - спросил Леха монаха.
        -Вы должны определить, кто будет выбирать первым. Но я думаю, что Анатолий даст это право тебе, как слабому сопернику. Затем ты должен выбрать школу магии, он выбирает направление, а затем снова ты выбираешь артефакт, который можешь использовать.
        -Ну, тогда я, скорее всего, выйду победителем, - прервал его Леха.
        -Как? - на него уставились шесть пар удивленных глаз.
        -А вы забыли, какой артефакт мы с собой возим?
        -Ты хочешь воспользоваться... - начал было Максимус.
        -Тихо! - перебил его Леха. - Пусть для них это будет сюрпризом.
        
        
        Леха не заставил себя ждать - пришел на условленное место за десять минут. Столы были уже накрыты. По периметру двора собрались многочисленные монахи в красных рясах. Вскоре появился и Анатолий, он был одет в серую рясу, специально разработанную для боя.
        -Мои уважаемые коллеги! Сей юнец осмелился нанести оскорбление моей персоне и согласился участвовать в поединке. Поаплодируем ему за смелость! - но никто так и не захлопал. - Сделай шаг вперед!
        Леха сделал несколько шагов вперед.
        -Я даю тебе право первому выбирать.
        -Я выбираю белую школу.
        -Я знал это, но тебе не повезло, так как я являюсь магистром белой школы. Я выбираю стихию огня. А теперь я тебе не завидую, ибо у меня много разных артефактов, а у тебя нет. Из своих запасов я кое-что уже подобрал, а пока пусть зачтут правила.
        На середину двора вышел древний монах, который развернул свиток и принялся зачитывать бодрым громким голосом:
        -Правила просты! Бой ведется до смерти, либо пока одна из сторон не попросит пощады. Если победит представитель монастыря, то он получает право пленить этих людей, а с пленными сделать то, что ему взбредет в голову.
        -Это не честно! - заорала Яна.
        -Помолчите там! - огрызнулся старик. - Если победит представитель Академии, то он получает клинок трезвенника, а монастырь отказывается от своих претензий. Вы согласны?
        -Согласен! - кивнул Анатолий.
        -Согласен! - сжал кулаки Леха.
        -Что ты делаешь? Ты нас всех погубишь! - крикнул Максимус. Но несколько монахов уже толчками отогнали их к стене.
        -Тогда внесите мое оружие, - сказал Анатолий. - Я выбрал жезл огненной воды.
        -Жезл огненной воды усиливает белую магию, - крикнула Лехе Диана.
        -Умная девочка, - кивнул Анатолий. - После боя посмотрим, что она еще знает и умеет. Но я сегодня добрый, поэтому можешь выбрать любой артефакт из моей коллекции.
        -Нет необходимости, - сказал Леха. - У меня с собой.
        Толстому магу тем временем уже принесли его жезл. Леха специально медлил. Кубок висел в его наплечном рюкзаке, он не желал доставать его раньше времени.
        -Вы не против, если мы вначале выпьем? - спросил Леха своего соперника.
        -Ну, раз ты хочешь, - Анатолий подошел к столу и налил себе почти полную пивную кружку водки. Через десяток, а то и меньше, секунд кружка была опустошена. Леха выпил пару рюмок и запил все это пивом.
        -А вот и мой артефакт, - Леха скинул торбу на землю и выудил Кубок белой школы. Монахи ахнули, а Анатолий сделал несколько шагов назад.
        -Ты умрешь! - Толстяк без предупреждения атаковал. Из его рук вырвались настоящие огненные лассо. Леха вскинул Кубок, и вокруг него взметнулось огненное кольцо. Петли огня словно растворились. Леха ударил сам - из Кубка ударило струя пламени, разделившееся на несколько огненных потоков, которые словно змеи устремились на свою жертву. Несмотря на свою комплекцию, Анатолий двигался стремительно. От нескольких змей он просто увернулся, выпады других отбил ударами жезла.
        -Неплохо, но тебе это не поможет, щенок! - выкрикнул настоятель. Земля под Лехой начала исходить дымом. Это было одно из мощнейших заклятий огня - пламенная земля. Отразить такое ученику первого курса невозможно, но Анатолий не учел изобретательность подростка.
        Леха не собирался отражать либо уходить из под этого удара. Он решил применить более опасную тактику - поглотить чары. Необходимо было только все верно рассчитать, а времени было очень мало. Мгновения растянулись на часы, время словно замерло. Леха делал свое дело. Главное - не отвлекаться. В голове всплывали формулы чар, проносились методы отражения и подчинения стихий. Если бы Леха не держал в руках Кубок, то вероятнее всего он был бы уже трупом. Но сейчас, когда выпитого уже не хватало, Кубок позволил вбросить в творимое заклятье больше силы.
        Когда земля под ногами Алексея вспыхнула - он был уже готов. В ту же секунду Кубок выбросил ту самую прозрачную жидкость, которая давала силы магам его школы. Леха был покрыт ее с ног до головы, а затем он вспыхнул. Время вновь возвращалось в свое естественное русло.
        Друзья Лехи увидели другую картину, и это заставило некоторых из них побледнеть. Над Лехой взвились клубы огня, а его тело буквально пронизало пламенем. Монахи вскричали, поздравляя своего настоятеля. А сам Анатолий победно вскинул руки вверх, и подмигнул студентам Академии, мол, я победил.
        Но бой не был окончен. Из огромного костра, который вспыхнул на том месте, где только что стоял Леха, вышел студент Академии. Его тело было покрыто ярящимся огнем, а очертания фигуры было сложно разглядеть из-за языков пламени, но было не похоже, что огонь доставляет ему какие-то неудобства.
        Огненный элементаль обрушил на Анатолия огненные струи. Толстяк был не готов к такому повороту событий. Напор сбил его с ног, а его боевая ряса загорелась.
        -Сдаюсь! - заорал настоятель, покрываясь хрустящей корочкой. Леха ждал этих слов. Один взмах руки, и оба покрытых огнем тела потухли. Только, в отличие от полупрожаренного монаха, Леха выглядел совершенно обычно. Он опустился на колени - магия вновь выпила больше вил, чем ему бы хотелось. Хотя в этот раз он победил не слишком дорогой ценой.
        -Несите сюда клинок! - крикнул он. Монахи даже не шелохнулись - они были в шоке.
        -Вы оглохли! - крикнул Сергиус. - Был уговор, и его надо выполнять.
        Двое монахов, спотыкаясь, быстро двинулись в сторону победителя. Это были вездесущие Гевара и Кир.
        -Для начала вам надо отдохнуть! Мы принесем вам клинок, но вначале присядьте, - проговорил Кир, усаживая Леху на деревянный табурет.
        Леха тут же был окружен друзьями, которые отпихнули монахов от победителя.
        -Они как-то странно на нас смотрят, - сообщил свои подозрения Максимус. - Мне кажется, что они замышляют недоброе.
        -Я впервые согласна с Максимусом, - сказала Диана. - Они будут мстить за настоятеля, хотя он не умер еще.
        -Нам надо забирать клинок и валить отсюда, - предложил Сергиус.
        -Проще мне будет устроить тут кровавую баню, - шепнул Гугл.
        -Хорошо. Сделаем, как предлагает Сергиус, - принял решение Леха. - Но как нам связаться с Тургом?
        -Перехватим его по дороге, - сказал Тит. - Нам сейчас надо подумать о безопасности.
        
        
        Они быстро собирались, так как уходить следовало немедленно. Запасы провизии у них были собраны еще Титом и Сергиусом до приезда остальных, поэтому тратить на это время не пришлось.
        -Когда нам принесут клинок? - спросил Сергиус, когда к ним зашел Кир, спросить, в чем нуждаются молодые маги.
        -Он будет вам вручен после праздника, который пройдет вечером.
        -Нам некогда ждать праздника! Нас ждет дело!
        -Неужели вы уже уходите? А как же наше специальное яблочное пиво?
        -Вам больше достанется! А нам нужен только клинок.
        -Тогда я распоряжусь, чтобы его принесли немедленно, - Кир удалился.
        -Тит, где может храниться клинок? - спросил Сергиус, когда дверь закрылась.
        -В подземелье под главным залом монастыря. Уж не хочешь ли ты лезть туда?
        -У нас нет выбора! Леха, Максимус, Яна, Грам и Гугл выходите на улицу и езжайте в Малый Бодун, хотя я думаю, мы вас еще по дороге догоним. Мы же полезем в подземелье за клинком!
        -А почему я должен ехать с ними? - спросили одновременно Леха, Грам и Гугл.
        -Леха, ты еще не пришел в себя после боя с настоятелем, - ответил Сергиус. - А Гугл и Грам обеспечат вам прикрытие на случай погони.
        -Я думаю нам лучше держаться вместе, - сказала Диана. - Мы не сможем противостоять им, если разделимся.
        -Тогда что ты предлагаешь? - спросил Леха.
        -Я предлагаю явиться на их праздник и потребовать клинок немедленно, - ответила она. - Если они откажутся, то взять их любимого настоятеля в заложники. После получения клинка, надо можно будет смываться.
        -Мне идея больше нравиться, - сказал Леха. Его поддержали все кроме Максимуса.
        -Это слишком рискованно! - объяснил тот. - И как вы собираетесь взять в заложники сильнейшего мага?
        -Начнем с того, что он сейчас далеко не в лучшей форме, а пить ему сейчас явно не дают. А еще Леха уже раз побил его, то и второй сможет, - объяснил Сергиус.
        -Значит, ждем праздника? - спросила Яна.
        -Или пока нас не позовут, - сказал Максимус.
        -А куда нас должны позвать? - удивился Грам.
        -На заклание.
        
        Через пару часов за ними снова пришли.
        -Мы подготовили, то, что вы просили! - довольно ехидно улыбнулся монах Гевара. - Идемте, и мы передадим наше сокровище в ваши руки.
        -А зачем нам куда-то ходить? - спросила Яна. - Несите его сюда.
        -Вы же хотите принять участие в празднике, устроенном в вашу честь?
        -Мне кажется, - сказал Тит. - Что сейчас не до праздников. Настоятель ранен, а нам надо спешить навстречу опасности. Вот когда мы победим, то с удовольствием выпьем пива всех мастей.
        -Идемте, так требует обычай, - настаивал смотритель.
        Переспорить было сложно, и пришлось на свой страх и риск согласиться. Они вышли из комнаты, прихватив с собой все вещи - они больше сюда не вернуться. Леха держал руку на мешке, весящем у пояса, где лежал Кубок. Он мог пригодиться в любую минуту. Хорошо, что у них был личный запас алкоголя, и они шли в неизвестность не безоружными. В коридорах было пустынно - все монахи видимо уже собрались на улице. В подтверждение этого, снаружи доносился шум веселого праздника. В таком шуме засады не устраивают. С другой стороны, зачем нужна засада, когда твое преимущество в численности измеряется десятками раз?
        Площадь монастыря была заставлена столами. Везде были расставлены бочки с напитками, на столах стояли блюда с едой. Монахи стояли небольшими группами и мирно беседовали. Шум создавался небольшой группой монахов, которые уже пребывали в отличном настроении из-за принятого на грудь. Это не было похоже на засаду.
        К ним подошел тот самый старик, который зачитывал правила на бой. Теперь он держал в руках серебряный поднос, на котором лежала рукоять от какого-то клинка.
        -Вот, возьмите нашу святыню! Пусть она послужит вам.
        -А откуда нам знать, что клинок настоящий? - спросил Сергиус.
        -Проверьте это! Клинок умеет рассеивать заклятья, - ответил старик.
        С виду рукоять кинжала действительно была без лезвия, но как только Леха взял ее в руку, то сразу почувствовал приятную тяжесть, как если бы взял простой меч. Рукоять этого оружия была сделана в виде свернувшегося кольцами дракона.
        -Он настоящий, я чувствую это! - сказал Леха, крепче сжимая рукоять. - Большое спасибо вам за этот клинок! Я сожалею, что нам пришлось применить силу против одного из вас!
        -Мы тоже сожалеем о нашем не слишком разумном гостеприимстве, - ответил старик, и монахи дружно захлопали в ладоши.
        -Мы должны идти! - сказал Тит.
        -Конечно, вас никто не держит здесь! Возвращайтесь скорее! Желаем удачи! - и старик поклонился им. Леха поклонился в ответ.
        Они развернулись и двинулись в сторону ворот. Леха держал клинок наготове в одной руке, а вторую на суме с Кубком. Но ворота монастыря закрылись за их спинами, а их так никто и не атаковал.
        -Пойдемте отсюда, не нравиться мне все это, - сказал Сергиус.
        -Идем в Малый Бодун? - спросила Яна.
        -Да. У нас будет пара дней отдыха прежде, чем через него проследует отряд Турга. Там мы отдохнем, пока будем его дожидаться, - сказал Леха и зашагал на восток.
        
        
        Через три дня они добрались до Малого Бодуна, где планировали задержаться на пару дней. Все это время их тревожили мысли о погоне со стороны монахов, но погони не было. Так что приходилось признать, что они легко отделались и теперь надо вкушать плоды заслуженной победы. Но для начала необходимо было снять гостиницу. С этим возникла проблема.
        Номера были в основном заняты. Лишь в одной гостинице имелось три свободных номера, поэтому сразу начали спорить, кто где будет размещен.
        -Я не буду спать в одной комнате с орком! Это ниже моего достоинства! - начал с претензий гном. Надо сказать, что спать с гномом в одной комнате никто не хотел, так как страшный храп мешал спать всем, кроме его обладателя.
        -Девушек сразу отделяем! - сказал Сергиус. - А всех остальных делим на две комнаты. Предлагаю вариант - я, Леха и Грам, Максимус с Титом и Гуглом.
        -Ты издеваешься! - крикнул Тит, хотя он обычно был солидарен с Сергиусом и никогда с ним не ссорился. - Я не буду спать с Гуглом, сам с ним спи!
        -Давай тогда вместо тебя с Гуглом будет спать Леха!
        -Я тоже не хочу спать с этим! - выразил свое веское слово Максимус. - И с орком не буду!
        -Ты что-то против меня имеешь? - поднялся однорукий громила.
        -Стойте! - крикнул Леха. - У нас с деньгами отлично, так почему бы не снять комнат в соседнем отеле?
        Идея всем понравилась. В отеле "Старый пекарь", где они и спорили, сидя за огромным стальным столом, они сняли три комнаты. Гугл в одиночестве отправился в таверну напротив, которая называлась "Блохастый свин".
        Вопреки названию, в "Старом пекаре" даже отдаленно не было намека на производство хлеба. Это была классическая таверна, где спали и пили, причем явно не чай. Зато она отличалась от сотен других особым фирменным блюдом. Оно называлось "Солнечный круг" и представляло собой гигантский омлет с различными добавками. Сергиус даже устал читать список ингредиентов, а просто заказал такое замечательное кушанье. Омлетик был рассчитан на большую компанию и имел в диаметре около метра.
        -Вот это я понимаю еда! - обрадовался Тит. - Не то, что это вяленое мясо.
        После приема пищи до вечера сидели пили пиво, которое было однообразным, но хорошим. Как пояснил Тит, почти все пиво в местных заведениях было из их монастыря.
        -Жаль Медвед с нами не пошел! - предался мечтам Леха, наслаждаясь пивом.
        -Может он нас еще догонит, откуда ты знаешь? - спросил Максимус.
        -Если он даже не предпринял попытки связаться с нами, то какой там догонит? - ответил Сергиус. - Он сейчас, небось, обжирается водкой и думает, что он отлично отмазался от путешествия.
        -Как вы думаете, сколько нам еще странствовать? - спросила Яна.
        -Сколько потребуется, столько и будем, - ответил Леха. - Но постараемся поменьше. Сейчас главное дождаться Турга, а там уже и до конца недалеко.
        Несколько дней пролетели как один. Все время было потрачено на отдых. На пиво и другие напитки. Наконец-то можно было, никого не опасаясь, наслаждаться в компании друзей своим любимыми напитками. Про то, что их ждет дальше, старались не думать. Ведь возможно, что не все вернуться из этого путешествия, а может, не вернется никто. Что их ждет в крепости лича? Как подобраться к твари, чтобы поразить его зачарованным клинком? Чем или кем придется пожертвовать?
        Лехе не хотелось сражаться, но это было его единственным шансом на возвращение домой! Только собрать все пять Кубков вместе. Поэтому он должен попытаться. Должен пройти весь путь до конца, должен выжить, хотя он не хотел думать о том, что может потерять людей, которые сейчас сидели с ним за одним столом. Людей, которых он мог справедливо назвать друзьями, с которыми он делил тяготы похода, которых прикрывал собой, и которые прикрывали его.
        Он поднял глаза и посмотрел на Диану. Она что-то обсуждала с Яной и поэтому не смотрела на него. Может это и к лучшему, что их взгляды не пересеклись. Чтобы она не прочитала на его лице то, о чем он думает. Подумай, Алексей, что ты готов сделать ради нее? Что она значит в твоей жизни? Ты готов так просто сбежать от нее домой, разбив ей сердце? Домой, где у тебя, быть может, нет будущего? А здесь в тебя хотя бы верят. Верят и любят.
        Посмотри на своих друзей - Тита и Сергиуса. Они столько раз спасали тебя, вытаскивали с того света. Они так же и у тебя в долгу. А ты хочешь вернуться в жуткий мир, где тебе никто не протянет руку помощи? Где достичь чего-то великого могут только ничтожное количество людей?
        Посмотри на веганов, хотя у тебя в мире их и так хватает. Посмотри на Грама, которого ты знаешь всего пару недель, и который отдал руку за дело, которое поклялся защищать. Там, откуда ты пришел, есть такие же принципиальные люди?
        Посмотри на себя. Здесь ты хоть кого-то из себя представляешь, а чего добился там? Там за более чем двадцать лет ты добился меньше, чем здесь за год!
        Ты действительно хочешь пожертвовать этими людьми, принести их в жертву, чтобы вернуться домой? Ведь ты не сможешь их защитить там, в замке врага. Кубок у тебя, не у них. Они, конечно, пойдут за тобой и погибнут. Все! И даже если ты победишь и вернешься домой, то сможешь ли ты простить себе их кровь, что навечно будет у тебя на руках?
        Его отвлек от размышлений удар двери об стену! В таверну ворвался Тург.
        -Вот вы где, лодыри! А я вас по всему городу ищу!
        -А откуда ты узнал, что мы здесь?
        -Я спросил у нашего шамана. Не только вы колдовать умеете, орки тоже кое-что смыслят! Шаман нашего племени, Терек, пойдет с нами. Мы стали лагерем около города, чтобы не пугать жителей. Так что ноги в руки и бегом.
        Нехотя они встали и пошли собираться. Вещи у них были собраны, так что много времени на сборы не потребовалось. Что касалось припасов, то Тург заверил, что туда им хватит, а обратно они могут не пригодиться.
        -Сколько ты привел? - спросил Грам у командира.
        -Двести бойцов. Увы, многие разбрелись по всему континенту в поисках Глаза. Я собрал всех кого мог.
        -Но как вы собираетесь штурмовать крепость с двумя сотнями против полутысячи? - спросил Леха, которому данный расклад не нравился.
        -А кто сказал, что мы будем штурмовать? - ответил вопросом на вопрос Тург. - Мы выманим их так, чтобы в крепость могли проникнуть вы. Мы не дураки и понимаем, кто должен решить исход битвы.
        -Но вы же идете на верную гибель? - Максимус видимо не подозревал, что кто-то может быть настолько храбрым. Леха, честно говоря, тоже.
        -Если все мои ребята умрут, обещайте мне, что вернете Глаз Яра в наше племя!
        -Обещаем! - Леха, Тит, Сергиус, Диана, даже Гугл дали клятву предводителю орков.
        -Все равно по пути в Академию! - заметил Леха, хотя его сердце сжалось при этих словах. Он вдруг ощутил, что они не вернуться из этого похода.
        
        
        
        Глава 6.
        Замок лича.
        
        Отряд Турга расположился недалеко от городских стен. Две сотни орков были прекрасно готовы к походу - они тащили на себе груды оружия. Продовольствия, однако, было не много - орки знали, что идут на убой, хотя никто не говорил об этом вслух. Орки были готовы выходить немедленно, однако Тург дал команду располагаться на ночлег.
        -Вам придется ночевать с нами, чтобы завтра отправиться в путь не мешкая, - сказал командир орков.
        Расположились на окраине орочьего лагеря, недалеко от палатки Турга.
        -Мне не по себе, хотя и знаю, что они наши союзники, - бормотал Максимус.
        -Я тоже орков не приемлю, заведут они нас, - вторил ему Гугл.
        Спать легли, когда еще солнце не закатилось за горизонт, чтобы выспаться перед походом и последней битвой. Следующее утро встретило их небом, затянутым тучами. Моросил дождик. После короткого завтрака Тург скомандовал выступать. Тронулись. Хорошо, что Диана уговорила приобрести непромокаемые плащи, так как дождь грозил растянуться на весь день.
        В скором времени углубились в лес. Тург планировал выйти к крепости лича примерно через неделю. Поход через лес такого большого отряда не мог быть быстрым, поэтому Тург активно рассылал в разные стороны тройки разведчиков, которые должны были упростить движение войска. Эти отряды так же должны были высматривать и по возможности уничтожать дозоры гоблинов. Однако пока такие дозоры обнаружены не были. Разговаривали мало, чтобы лишний раз не выдавать своего присутствия.
        На пятый день пути один из отрядов разведчиков принес тревожные вести. Им удалось обнаружить колонну из сорока гоблинов, которые двигались по направлению к замку противника. Это означало только одно - враг собирает все больше силы. Тург приказал усилить бдительность и идти более осторожно. Было принято решение не уничтожать дозоры карликов, чтобы не подвергать себя опасности быть раскрытыми. Скорость движения отряда снова упала.
        Вечером шестого дня Тург пригласил всех магов на военный совет. Гуглу было поручено сторожить их припасы.
        -Мы можем наткнуться на врага в любой момент, - без всяких вступлений начал Тург. - Но медлить мы не можем, так как силы врага растут с каждым днем. Несколько недель назад их было пять сотен, а теперь их может быть уже тысяча. Нам надо ускорить темп нашего передвижения, наплевав на дозоры!
        -Но тогда нас обнаружат, и мы погибли! - заволновался Максимус.
        -Надо стараться сделать так, чтобы весь наш отряд разом атаковал гоблинские секреты, чтобы не дать им сбежать и предупредить остальных, поэтому кто-то из вас должен будет помочь Тереку с магическим поиском противника. Кто это сможет сделать?
        -Я смогу! - подняла руку Яна.
        -Хорошо! В случае обнаружения разведки карликов немедленно сообщай мне или Крому. Есть люди, которые принимают решения. А теперь иди! У Терека есть все необходимое.
        Когда Яна скрылась в вечернем сумраке, Тург продолжил:
        -Нам так же необходимо решить, как вам пробраться в замок. Сделать это нужно тайно, чтобы гоблины не отрядили часть войск против вас. Твари должны сосредоточиться полностью на нашем отряде, что даст вам возможность минимальными усилиями достичь своей цели. Вас ждет своя битва, нас своя.
        -У меня есть предложение с помощью поисковой магии попробовать найти какое-нибудь уязвимое место замке, и проникнуть через него, - предложил Сергиус.
        -Только учтите, что у нас нет возможности пробить стену, ввиду отсутствия осадных орудий.
        -Я имел в виду, что во всех замках есть туннель, по которому в случае осады могли бежать люди. Я предлагаю попытаться обнаружить такой ход.
        -Хорошо. Я думаю, что если такой проход существует, то он не должен сильно охраняться, чтобы не привлекать повышенного внимания.
        -Извините, что отвлекаю, - раздалось из темноты, и в свете костра появился Грам. Он чаще других отправлялся в дозоры, стараясь показать, что он еще на что-то способен.
        -Что у тебя? - резко бросил Тург.
        -Мы его нашли! - все вскочили. - Не более чем пару часов пути точно на запад. Там все просто кишит гоблинами. Но дозоров не видать.
        -Можешь идти! И будь завтра готов к бою!
        -Мы будем атаковать завтра? - спросил Максимус.
        -Да! Но перед этим вы должны будете найти тот самый проход.
        -Может лучше тогда дать Яне знать, чтобы она и Терек искали проход, а не дозоры врага? - спросил Леха.
        -Так и сделаем. Догоните ее и передайте новые указания. Клянусь Яром, нас завтра ждет славная битва.
        
        
        Спали плохо. Каждого мучили свои кошмары. Завтра их ждал последний бой, но и до него надо было выполнить немаленькую работу. Им предстояло проститься с орками. Зеленокожие под руководством Турга должны были выманить гоблинов из цитадели, а отряд магов должен был по найденному подземному ходу проникнуть внутрь замка. Но этот ход еще предстояло найти Яне и Тереку.
        Утром их разбудила Яна, которая была на удивление бодрой и жизнерадостной. Она расталкивала товарищей, чтобы поскорее сообщить хорошие новости.
        -Проснитесь, сони! - крикнула она, пиная храпящего Гугла. Гном сразу проснулся и потянулся за топором, но вовремя понял, где находиться и притих. Остальные еле-еле продирали глаза.
        -Мы нашли его! Это даже не прокопанный ход, это цепь пещер, попасть в которые можно через небольшую щель в горах. Надо скоро выступать, у нас очень мало времени.
        -Иди и выясни насчет охраны этих пещер, а мы пока поспим, - простонал Тит, вновь опрокидывая волосатую голову на рюкзак, служивший подушкой.
        -И это мы тоже выяснили! В тех пещерах нет никого живого! - радовалась волшебница. - Давайте завтракать и пошли.
        -А чего ты такая веселая? - спросил Леха, поднимаясь.
        -Потом расскажу, у нас сейчас нет времени, - отмахнулась она.
        -Тогда завтракаем и в путь! - Сергиус кинулся в пытавшегося вновь провалиться в сон Тита свертком с копченым окороком. Монах встал и неодобрительно посмотрел на товарища:
        -Зачем же едой разбрасываться?
        Несмотря на поджимающее время, завтракали поплотней, поскольку было не известно, когда им придется есть в следующий раз и придется ли вообще. К тому же предстоящее дело требовало много усилий, поэтому так же было выпито изрядное количество пива и даже водки.
        -А вот теперь я готов! - Тит вращал полубезумными глазами, намекая, что ему теперь не страшны никакие гоблины.
        -Пошли! - скомандовала Яна. - Нам надо быть уже в пещерах, когда орки начнут битву.
        -А чего это ты сегодня командуешь? - спросил Сергиус.
        -Потому что я знаю куда идти, - и она скрылась в ближайших кустах. Остальным пришлось последовать за ней. Они шли быстро. Вскоре лес начал редеть, и сквозь раступившиеся деревья можно было увидеть напиравший горный пик, которым оканчивалась горная гряда. Из-за гор выпирали черные стены замка.
        -Нам туда! - Яна указала прямо в тот самый пик. - Давайте быстрее, чтобы нас не заметили.
        Это был поистине героический рывок. С холма, с которого они увидели цель своего путешествия, расстояние до горы казалось абсолютно небольшим, однако как только они спустились вниз, то поняли, что сильно ошиблись. Чтобы снизить вероятность своего обнаружения, им пришлось бежать по неровной каменистой местности. Периодически то Леха, то Тит, то Максимус падали спотыкаясь об обломки скал, которыми просто усыпана была поверхность. Они смогли пробежать лишь половину пути до горы, когда силы покинули их. Теперь им пришлось тащиться, пытаясь отдышаться.
        -Я никогда столько не бегал, - сказал Тит, вытирая лоб рукавом рясы.
        -А ведь бежим навстречу опасности, когда надо бы было бежать от нее, - саркастически заметил Максимус.
        -А я почти не выдохся! - заметил Гугл, хотя по его виду было нетрудно заметить, что гном устал едва ли не больше всех.
        -А как мы из пещер попадем в сам замок? - спросил Леха у Яны, которая теперь шагала в середине отряда. Возглавлял шествие теперь Сергиус.
        -А вот это мы не выяснили, - сказал Яна. - Там есть какой-то проход, но куда он точно выходит, мы выяснить не смогли - видение оборвалось.
        -Надеюсь, что не во вражеские казармы.
        -Кто-нибудь захватил факелы? - спросил Тит.
        -А там что темно? - спросил Максимус.
        -Конечно! Это же пещеры! Но вам повезло, что я с вами! - не без гордости заявил Гугл. - Благодаря силе гор, я могу видеть в темноте!
        -Вроде все гномы это умеют? - усомнилась Диана в словах подгорного воителя.
        -Другие могут ориентироваться, а я могу видеть! - пояснил гном. - Вот Леха не захотел у меня учиться подгорной магии, но если ты хочешь, то я с радостью поучу тебя.
        -Если выберемся живыми, то я с радостью, - ответила девушка.
        -Вот! Хоть кто-то не пренебрегает могуществом гор, - обрадовался алкогном и прибавил ходу.
        -Ты же не собираешься учиться у него? - спросил Леха Диану.
        -Конечно, нет! Но не расстраивать же его.
        -Нам туда! - и Яна указала на щель в теле скалы, которую можно было и не заметить, если не знать о ее существовании.
        Когда они, наконец, добрались до заветной расщелины, то сил идти дальше уже не было.
        -Давайте чуть-чуть посидим, - сказал Максимус, буквально падая на камни.
        -Только не долго, - сказала Яна, последовав его примеру. - Орки скоро начнут. Как будто в подтверждении ее слов, зазвучал рог, и из леса выскочили орки, они бежали плотным строем, прикрываясь огромными щитами.
        -Нет времени отдыхать! - крикнул Сергиус. - Все внутрь!
        Трещина в скале оказалась весьма узкой. Только Диана, Тит, Яна и Максимус пролезли без проблем, а остальным пришлось поднапрячься. И если Сергиус с большим трудом пролез в узкий лаз, то Гугл мгновенно в нем застрял. Были предприняты попытки вытянуть его за руки, но гном застрял капитально.
        -Погодите! - скомандовал застрявший. - Отойдите подальше и дайте мне выпить, сейчас я освобожусь с помощью силы гор!
        -Это долго! Дай я попробую! - вызвался Сергиус. Он не очень был силен в магии земли, но у них не было выбора. Гном привлекал слишком много внимания, бросать его здесь было безумием. Сергиус ухватился за края трещины и напряг все свои силы, магические и физические. Он почувствовал, как мышцы наливаются силой, как поддается камень. С потолка пещеры посыпались осколки камня, но лаз продолжил расширяться.
        -Тяните его! - крикнул Сергиус. Леха и Тит схватили гнома за руки и дернули изо всех сил. Гном выскочил из расщелины и повалил своих спасителей на землю. Только после этого Сергиус оставил створки лаза в покое.
        Впереди лежала абсолютная темнота. Максимус и Диана зажгли волшебные огоньки, света которых едва хватало, чтобы осветить круг в пару метров. Выстроившись цепочкой, отряд медленно двигался вперед. Первым шел Леха, держа наготове пару заклинаний, замыкал шествие Гугл, который обещал надежно прикрыть тыл. Туннель был узким и постоянно ветвился, но Яна во время магической разведки составила карту и сейчас указывала, куда следует повернуть. Они уже довольно далеко ушли от входа, миновав три развилки, как вдруг отряд вышел в широкую пещеру, разбитую надвое руслом реки.
        -Так, - задумалась Яна. - Нам надо идти вдоль русла, тогда скоро мы попадем в старые каверны гоблинов, но не волнуйтесь - они давно заброшены.
        -Ты в этом уверена? - переспросил Максимус.
        -Я же сказала, что мы не почувствовали в этих пещерах ни одного живого существа.
        -Тогда давайте прибавим ходу, - сказал Сергиус.
        Однако через пару десятков шагов они стали сомневаться в уверенности Яны насчет этих пещер. Вокруг них раздавались какие-то шорохи, скрипы и клацанья.
        -Ты ничего не чувствуешь? - спросил Леха у Тита.
        -Неприятные звуки, это верно, но вроде все спокойно.
        -А мне кажется, что за нами кто-то идет, - прошептал Максимус.
        -Это все ваше воображение! - подбодрил их гном. - Просто вы никогда не бывали в подземельях, вот вам и страшно в первый раз.
        Пещера с подземной рекой тянулась довольно долго, хотя в конце она превратилась в довольно узкий туннель, где передвигаться можно было только по узким выступам вдоль стен. Пришлось прижиматься спиной к холодной стене, чтобы не упасть в ледяную воду. После очередного поворота они обнаружили, что шли в нужном направлении. Река уходила в сторону, а они оказались на небольшой площадке пред огромной поросшей паутиной дверью. Дверь естественно была заперта.
        -И как нам ее открыть? - спросил Максимус. - Я думаю, что это нереально, поэтому предлагаю сваливать.
        -Был бы с нами Медвед. Хотя... - Тит подошел, к двери. Дверь была деревянная, поэтому Тит, не долго думая, выпустил огненную струю прямо в замок. Дерево выгорело полностью, а вот замок остался на месте. Дверь распахнулась.
        -Прошу, дамы и господа! - и первым вступил в темноту за дверью.
        За дверью, как и говорила Яна, оказались старые каверны гоблинов. Только в них уже давно никто не обитал. Вокруг высились горы пыли, стулья, столы, койки были разбиты, валяясь на полу полусгнившими деревяшками. В воздухе стоял запах плесени.
        -Куда теперь? - спросил Тит у Яны.
        -Нам надо найти лестницу и спуститься на два этажа вниз.
        Лестница нашлась довольно быстро. Она располагалась в зале, заваленном кучей мертвых гоблинов. Полуистлевшие трупы валялись повсюду. Большинство из них были воинами, о чем свидетельствовали надетые на них доспехи и зажатые в руках мечи. Вонь в зале стояла жуткая.
        Винтовая лестница уходила вниз. Но для того чтобы достичь ее, надо было пресечь зал с мертвецами.
        -Ну и кто пойдет первым? - спросил Максимус, которому идея о пересечении данного зала явно не улыбалась.
        -Давайте я, - сказал Тит и зашагал вперед, стараясь не наступать на останки. За монахом проследовал Сергиус, потом Диана, затем Гугл, за Гуглом, зажмурившись и заткнув нос рукой, проскочила Яна.
        -Иди ты! - сказал Леха Максимусу.
        -Я еще не собрался с силами, поэтому ты иди первый, - предоставил право первого прохода Максимус.
        Леха не стал ждать и аккуратно преодолел жуткий зал. Максимус даже и не думал шевельнуться. Он словно застыл в дверном проеме.
        -Давай! Мы ждем только тебя! - крикнула ему Яна.
        -Тебе легко говорить, ты сегодня слишком веселая, ничего не боишься! - ответил Максимус.
        -Это не сложно! У тебя получиться! - Яна пыталась его подбодрить.
        Максимус сделал шаг вперед. Затем еще один и еще. Он старался не смотреть себе под ноги, перед каждым шагом делал остановку, собираясь с силами.
        -Почему даже Яна легко преодолела этот зал, а ты так тормозишь? - спросил Леха. Он надеялся, что это подстегнет Максимуса, но получилось только хуже.
        -Просто я вчера ночью ела сыр, - шепотом сказала Яна, но акустика подобных помещений неумолима, тем более, когда они столетиями были погружены во тьму и безмолвие. И это шепот услышали все.
        -Что!? - воскликнул Максимус. И тут же упал. - АААААААА!!!! Оно меня схватило!!!!!
        -Да хватит... - Леха хотел сказать, что Максимус придуривается, но у него слова застряли в глотке.
        Там, где только что упал Максимус, поднимались две маленьких фигуры. В их руках были зажаты ятаганы. Краем глаза Леха заметил шевеление и в других местах комнаты. Мертвые вставали, чтобы покарать живых, посмевших потревожить их покой.
        -Ты говорила, что здесь нет никого живого! - орал, извиваясь на полу среди трупов Максимус. Рука мертвого гоблина стиснула его лодыжку. А к нему уже подступали две фигуры, которые надеялись покончить с интервентом.
        Сейчас Максимус умрет, подумал Леха. Они все застыли, словно статуи, и ничем не могли помочь своему другу. Но видимо сегодня ночью с Яной действительно произошли метаморфозы. Она единственная, кто не был парализован ужасом. С ее пальцев сорвались огненные нити, которые вмиг опутали фигуры мертвых гоблинов. Однако даже горящие, они продолжали наступать. А меж тем в зале становилось все более многолюдно - с пола поднялись уже полтора десятка мертвецов. Яна прыгнула вперед. В ее руке, словно соткавшись из воздушных потоков, сверкнул меч изо льда. Удар этого клинка отсек иссохшую руку зомби, державшую Максимуса. Она, и откуда только силы взялись, вздернула его на ноги и поволокла к лестнице.
        В этот миг оцепенение слетело и с остальных членов отряда. Они вспомнили, что тоже кое-что умеют. Зал заполнили молнии и огненные струи. Мертвецов швыряло об стены, роняло на землю, они загорались, но все равно продолжали стягивать кольцо. Леха кинулся Яне на помощь. Он едва успел метнуть шар холода в умертвие, которое собиралось поразить девушку в спину. Шар превратил труп в глыбу льда, однако отнял у Лехи большую часть сил. Но все же вдвоем они дотащили Максимуса до лестницы. Мертвецы продолжали наступать.
        -Ты можешь идти? - спросил Леха у Максимуса.
        -Да, конечно, - ответил он.
        Им пришлось отступить. Они уничтожили только одного мертвеца, а сил потратили очень много. А мертвые воины не отстанут - они будут преследовать жертву.
        -Я тебе этого не прощу, - услышала на бегу Яна. Но не стала ничего говорить - сейчас не то время и не то место.
        Два этажа вниз. Они вбежали в небольшой зал, сложенный из аккуратных каменных блоков. Паутины здесь было гораздо меньше, но никакой двери не было видно. Лестница тоже обрывалась - это был нижний ярус каверн.
        -Ну и куда теперь? - спросил Сергиус, тяжело дыша.
        -Не знаю. Здесь видение обрывалось, - ответила Яна.
        -Я могу помочь! - гном подошел к стене и начал постукивать по ней обухом топора. - Если мне удастся найти, то о чем я думаю, мы спасены.
        -Отлично! - обрадовался Тит. - Но давай побыстрее, а то у нас скоро будут гости.
        На лестнице слышалось клацанье костей, бряцанье оружия, и эти звуки приближались. Зарево от горящих покойников разгоралось все сильнее. Гугл продолжал обстукивать стену. Его выражение лица было как никогда серьезным.
        -Ты сказала, что здесь нет ни одной живой души? - паниковал Максимус. - А ты это видела? Видела их сгнившие зубы? Их пустые глазницы?
        -Заткнитесь! - взревел гном. - Не мешайте работать!
        -Она не могла их засечь, - спокойно сказал Сергиус. - Она искала живых, а не мертвых.
        -Ты... Ты... - Максимус не нашел, что сказать. Он отвернулся от Яны, выражая полное безразличие.
        -Нашел! - заорал Гугл. - Помогите мне!
        Леха и Сергиус кинулись к гному на помощь. Он упирался плечом в каменную кладку, пытаясь сдвинуть стену. Леха не стал спрашивать, а просто уперся рядом с гномом, Сергиус последовал его примеру. Стена чуть сдвинулась с места.
        -Поднажми! Эта стена вращается, гномы часто такие строят!
        Стена действительно поворачивалась против своей оси, медленно, норовя сорваться в исходное положение. Леха и Сергиус задействовали магию, стена пошла чуть лучше. Мертвецам оставалось преодолеть один пролет. К товарищам кинулся Тит и тоже уперся в кладку. Девушки медленно допивали остатки пива и вина, готовясь задержать наступление зомби, пока ребята не закончат с дверью. Только Максимус безучастно наблюдал за происходящим. Когда к ним присоединился Тит, то дело пошло заметно быстрее, дверь двигалась живее. Еще немного - и образовался достаточной ширины проход.
        -Давайте все туда! Пока есть силы держать! - крикнул гном.
        Не прошло и секунды, как Максимус уже проскочил в проем, обогнав всех, хотя находился дальше от поворотной двери. Следом за ним проскочили волшебницы, потом, ослабив напор, в дверь просочился Сергиус. Дверь подалась назад, лаз уменьшился.
        -Леха! Не тормози! - Гугл буквально пинком отправил Леху на ту сторону. А мертвецы тем временем уже были в зале. Они победили. Они шли убивать! А проход стал еще уже.
        -Тит! Я не пролезу! Давай! - крикнул на монаха гном.
        -А как же ты?
        -За меня не беспокойтесь!
        Тит взглянул в глаза и еле протиснулся на ту сторону. Дверь секунду еще держалась на месте. А над головой гнома уже заносил клинок один из мертвецов. Последнее что они услышали, прежде чем стена вновь сомкнулась:
        -Бегите, глупцы!
        
        
        Они бежали. Им все еще казалось, что мертвые гоняться за ними. Но нет. Следов погони не слышно, и можно было передохнуть.
        -Что дальше? - спросил Леха, на его глазах блестели слезы.
        -Наверх! Мы в катакомбах под башней, - сказала Яна, ее голос сильно дрожал.
        -У нас еще остался алкоголь? - спросил Тит.
        -Немного, - это уже Диана, голос приглушен, словно доноситься из колодца.
        -Давайте почтим его память, - предложил Леха.
        По кругу пустили остатки алкоголя. Теперь все бурдюки были пусты. Помолчали.
        -Как бы жестоко это не звучало, но надо идти, - сказал Сергиус. - Мы должны отомстить за Гугла.
        -Вы сошли с ума! Хотите быть следующими!? - у Максимуса была истерика. Не говоря ни слова, Яна влепила парню звонкую оплеуху.
        -Заткнись, Максимус!
        Они были готовы идти, но Максимус как-то сник. Сел на пол и наотрез отказывался куда-либо идти.
        -Ты сдурел! - рявкнула на него Яна. - Мы должны сделать так, чтобы смерть Гугла не была напрасной. А сидя тут, ты быстрее попадешь в лапы гоблинам.
        -Ладно! - Максимус смирился со своей судьбой.
        Они шли очень осторожно, замирая и прислушиваясь на каждом повороте, перед каждой лестницей. Но катакомбы словно опустели.
        Однако это было не так, и у них появился шанс убедиться в этом. Когда они вошли в очередной широкий зал, то все показалось им спокойным. В конце зала они видели широкую лестницу, ведущую на следующий этаж. Но стоило им дойти до середины зала, как часть боковых стен задвинулась в пол, и на них хлынули гоблины. Тварей было не меньше сотни.
        Но если гоблины думали, что засада и число сделают свое дело, то они ошибались! Маги впали в боевое безумие, связанное с гибелью товарища. На гоблинов обрушились волны пламени. Секундный напор обернулся для карликов минутной агонией. Несколько секунд буйствовало пламя, в которое вложили силы шесть магов, оставив после себя усыпанный обгоревшими трупами пол. Гоблины погибли почти мгновенно.
        -Это будет им уроком! - сказал Тит и зашагал по направлению к лестнице. Однако гоблины рассчитывали не только на живую силу. Их коварство тоже было велико. За несколько шагов до лестницы, они расставили ловушку. Тит просто наступил на нее, и пол под ним исчез. Монах с криком рухнул вниз - глухой удар, плеск воды.
        Когда они подбежали к месту падения, то обнаружили круглую отвесную шахту глубиной в четыре-пять человеческих ростов, на дне которой плескалась вода. Тела Тита они не увидели.
        -Мы должны его достать! - крикнул Леха.
        -Нет! Если он жив, то он о себе позаботится! - ответил Сергиус, хотя за эти мгновения он постарел лет на двадцать. Его лицо посерело, глаза покраснели, на шее выступили вены. - Идем. Я думаю, он хотел, чтобы мы продолжили свой путь.
        За их спинами послышались быстрые шаги, в зал ввалилась толпа гоблинов! Сергиус и Яна выпустили в отродий несколько огнешаров, но их атаки были отбиты.
        -У них маги! - крикнул Сергиус.
        -Отходим! - приказал Леха и побежал вверх по лестнице. За ним последовали Диана и, конечно же, Максимус. Яна и Сергиус пытались задержать наступление гоблинов, но их маги обрушили на юных волшебников такой напор заклятий, что те едва успевали отражать их. Диана и Максимус уже выбрались на следующий этаж. Леха на середине лестницы обернулся, чтобы прикрыть отступление товарищей. Но в этот момент что-то щелкнуло, и тяжелая плита рухнула у основания лестницы, отрезая Яне и Сергиусу путь к отступлению.
        -НЕТ!!! - заорал Леха так, что казалось, лопнула глотка. Он задыхался этим криком. На этот ужасный вопль прибежали Диана и Максимус. Они с трудом оттащили Леху от плиты.
        -Теперь ты доволен?! - крикнул Максимус. - Они погибли из-за тебя, ты их убил!
        -Оставь его в покое! - Диана отпихнула Максимуса.
        Леха полуослепшими от слез глазами осмотрелся. Они находились в небольшом зале с огромным потолком, в правой стене зияли исполинские ворота. Сейчас они были закрыты, а справа в узкой нише была небольшая винтовая лестница, ведущая наверх, однако сейчас эта ниша была перегорожена решеткой из странного зеленого светящегося материала.
        Леха хотел, чтобы все быстрее кончилось. Так или иначе. Он вышел в центр зала.
        -Ты доволен?! Я пришел! Возьми меня, если сможешь! Давай, убирай свою решетку! Я пришел за тобой! - орал Леха на всю мощь своих легких!
        -Леша, не надо, - скулил в углу Максимус. - Может нас еще отпустят с миром.
        -Молчи! - обернулся к товарищу Леха. Его глаза пылали ненавистью. - Ты не хочешь отомстить за свою девушку, за друзей?!
        -Еще не время! - раздалось в зале. Леха сразу узнал голос лича. - Я ждал вас. Вы пришли убить меня, но вы еще не готовы к встрече со мной. Вы еще не знаете про меня все, а я знаю все про вас. Через два часа эта решетка пропустит вас ко мне, и там мы поговорим! Тогда я надеюсь, вы будете готовы! И, Алексей, когда пойдешь ко мне, оставь клинок трезвенника внизу!
        
        
        
        Глава 7.
        Ярость лича.
        Отчет шел. Теперь у них не было никакого выбора, осталось только встретиться с личем лицом к лицу. Бежать бесполезно, да и невозможно. Он ждал их, он знает про клинок, он, похоже, знает их план...
        -А откуда он знает про клинок? - неожиданно спросил Леха.
        -Какая теперь разница? - стонал Максимус. - Отдай ему Кубок, черт с ним. Зато живыми вернемся домой.
        -Леш, у нас нет больше ни пива, ни водки, ни вина. Как мы будем драться с личем?
        -У нас есть Кубок и клинок. Мы должны отомстить. Если ему достанется последний Кубок, то все пропало, а так у нас еще есть шанс. Я не могу понять только одного, откуда лич знает все про нас?
        -Нас предали! Предали! И теперь мы все умрем! - казалось, Максимус уже потерял рассудок, он сидел на корточках, обхватив голову руками, и раскачивался вперед-назад.
        -Кто нас предал? - спросила Диана. - Если знаешь, то говори.
        -Я думаю, что это Яна, потому что она ела сыр.
        -Это абсурд, - сказал Леха.
        -Тогда Тит. Подумай, что ты знаешь о его прошлом до того, как он попал в монастырь? Он сам рванул в ту ловушку, чтобы скрыться от нас, и его мы так и не нашли.
        -А какой мотив мог быть у Тита? А может это ты? - с прищуром спросила Диана.
        -Нет! - завопил Максимус. - Я простой студент, которого заставили идти в поход, и который поплатился за это.
        -Заткнитесь! - крикнул Леха. Ему было не по себе от того, что его товарищи поливают друг друга грязью. Еще не хватало драки.
        -Леха верно говорит. Мы должны не выяснять кто прав, кто виноват, а разработать план действий, - Диана была согласна с Алексеем.
        Время шло, а план действий так и не рождался. Никто не знал, что ждет их там, наверху. Леха начал сожалеть, что отправился в это путешествие. Ведь он потерял уже почти всех друзей, а скоро погибнут и остальные члены команды. Лич все рассчитал. Он знал намного больше, чем должен. У него совершенно точно был осведомитель. Но кто? Кто-то из преподавателей? Или из его спутников? Нет ответа.
        Почему в подвалах Академии лич не попытался убить его? Что он хотел? Переманить на свою сторону? Почему он настаивал, чтобы Алексей отдал Кубок добровольно? Нет ответа.
        Леха не мог понять мотивы своего врага. Может между ним и личем есть какая-то связь? Но какая связь может быть между подростком из Москвы и мертвым магом, восставшим из глубин тьмы? Кроме...
        Кубки. Лич пользовался магией зеленого Кубка, а Леха тогда привел в действие белый. Может маг не может использовать Кубок, который был приведен в действие другим чародеем? Леха знал, что прав, но подтвердить его догадку никто не мог. Одно хорошо - лич вновь должен попытаться склонить его на свою сторону. А это значит, что шансы на победу еще есть.
        -Кто пойдет со мной наверх? - спросил Леха своих товарищей.
        -Я, - ответила Диана. - А у нас нет другого выхода, верно?
        -А я останусь здесь. Тут безопасней.
        -Ты пойдешь с нами, - Леха схватил Максимуса за воротник и рывком поставил на ноги. - Мы будем вместе до конца, ты меня понял?
        -Да, конечно, - Максимус понял, что обречен. Либо его покарает лич, либо Леха.
        Нет ничего хуже ожидания. Ожидания и неопределенности. Именно это так не любил Леха. Нет никаких сведений, кроме того, что наверху их ждет лич. Время словно застыло, замедлило свой ход.
        Чтобы как-то отвлечься от безрадостного ожидания, Леха принялся ворошить рюкзаки с припасами. Если им суждено погибнуть, то пусть он хотя бы получит последнее удовольствие от еды. Максимус смотрел на него с нескрываемым презрением. Диана молчала, хотя все-таки помогла Лехе прикончить остатки пищи.
        -Как вы можете есть в такой ситуации? - возмутился Максимус.
        -Мы наслаждаемся последней трапезой, - равнодушно ответила Диана.
        -Нас скоро разделают, как коров или свиней, - пробурчал Максимус и отвернулся. Он не мог смотреть, как Леха и Диана поедают сушеную рыбу.
        -Хорошо бы пива, - помечтал Леха. - Жаль, что нам больше не удастся вкусить этого напитка.
        -Время пришло! - раздалось в зале.
        Неужели так быстро! Лехе вдруг захотелось, чтобы им дали еще часик, а лучше два. Но нет. Решетка, закрывавшая винтовую лестницу, рассыпалась зеленой пылью на пол, освобождая проход наверх. Пора! Леха зажимает в одной руке Кубок, а в другой клинок трезвенника.
        -Пошли! - говорит он и начинает подъем. За ним идет Диана, замыкает процессию, на негнущихся ногах, Максимус. Лестница скрипит под ногами, но вопреки ожиданиям не разваливается, позволяя продолжать движение вверх. Туда, где их ждет слава или гибель.
        Виток, еще виток. Лестница словно растягивается, умножая страхи и сомнения, убивая надежду. Леха смотрит вверх - там еще несколько витков, есть еще время подумать о своем, пока они продолжают подниматься. Выше, еще выше. Там ты встретишь свою судьбу, там ты отомстишь за друзей или воссоединишься с ними. Но это не важно сейчас, главное дойти.
        За несколько ступенек до верхней площадки он останавливается. Ноги словно прирастают к полу. Нет сил, чтобы оторвать их и двинуться навстречу судьбе. Диана и Максимус останавливаются за его спиной. Он подвел их, он испугался. Если это произошло с ним, то шансов нет.
        -Иди вперед! - звучит в ушах голос Дианы, это ему кажется, или она действительно это говорит.
        -Не отступай! - слышится крик Тита, это уже точно почудилось.
        -Отомсти за нас! - это уже Сергиус.
        -Мы доверились тебе, так не дай усомниться, - это уже Максимус. Именно его слова выводят Леху из ступора. Он в несколько прыжков преодолевает оставшееся расстояние и оказывается на последней площадке. Что впереди? Не видно - черный туман клубиться в дверном проеме. Диана и Максимус уже за его спиной, она за левым плечом, он - за правым. Леха совершает прыжок вперед, разрубая темную пелену волшебным клинком.
        
        
        -Добро пожаловать в мой дом! - голос врывается в уши одновременно с ярким светом. Снаружи башни день, и через три огромных окна в заклинательный покой проникают яркие лучи солнца. Горит пара факелов, но они здесь просто для антуража. Напротив двери стоит импровизированный трон, сделанный из костей, спинка украшена человеческими черепами. Левый угол залы, перегорожен красным занавесом.
        -Вот вы и добрались, - фигура лича зависает над троном, в его руке зажата зеленая чаша. - Я не хочу драться! Ведь всегда можно пойти на компромисс. Я верю в вашу мудрость, хотя вы еще весьма юны. Я хочу обсудить ваши действия. Что вы собираетесь делать?
        -Убить тебя, отмстить за друзей и вернуть Кубки в Академию, - ответил Леха.
        -Прекрасный план, но зачем вам это? Зачем ты принес сюда клинок, когда я просил тебя оставить его внизу?
        -А зачем тебе знать про наши планы? Они тебя не касаются, ведь ты скоро умрешь, - Леха старался говорить, как можно уверенней.
        -Хочешь, я расскажу тебе про свои планы? Мне нечего скрывать, тем более что в Академии тебя обманули.
        -Интересно, каким же образом? - усмехнулся Леха.
        -Тем, что могут отправить тебя домой, - ответил лич. - Нынешний ректор слаб, он не достоин носить этого звания, он не может управляться с Кубками. Когда умер последний архимаг, был нужен кто-то, кто возглавит Академию. Было много претендентов, но основными были я и Морте. Мы были сильнейшими из живших магов, но я совершенствовал свое мастерство, а он только слабел. Зато провел потрясающую предвыборную кампанию, половину голосовавших нагло обманул, посулив должности, половину подкупил. Так он стал ректором. А я так и остался просто деканом. Я поклялся, что не оставлю это просто так. Два года я странствовал, ища способ отомстить, пока в моей голове не родился план. Дальнейшую историю вы наверняка знаете.
        -Но зачем тебе Кубки? - спросил Максимус, который еще не окончательно потерял сознание от страха.
        -С помощью похищенного Глаза Яра я смогу соединить мощь кубков и создать единый Кубок, и тогда никто не сможет тягаться со мной. Я стану главой Академии навечно! А еще я знаю, как отправить тебя домой! Подумай об этом. Ты ведь этого хочешь? Какая разница кто отправит тебя?
        -Ты убил моих друзей! А теперь предлагаешь сделку? - огрызнулся Леха.
        -Разве, - удивился лич. - Грог, обрадуй нашего Алешеньку!
        Старый гоблин появился, словно из ниоткуда. Он быстро скинул тот самый красный занавес, и перед Лехой предстала следующая картина. Его живые друзья. Правда, раненые, но живые. Голова гнома была разбита, но аккуратно перевязана, хотя лицо было все в крови. Бледный Тит с промокшей рясой. Сергиус и Яна щеголяли подпалинами на одежде и волосах. Все были без сознания.
        -Вот видишь! Я не убийца! - гордо сказал лич. - Я отпущу твоих друзей, если ты отдашь мне Кубок и покинешь мой замок. Как тебе такая сделка? А потом, если захочешь, я верну тебя домой.
        -А почему я должен отдавать Кубок добровольно, ведь тебе не составит труда убить меня и моих друзей, а затем забрать этот трофей!
        -Все не так просто. Кубок подчиняется только самым могущественным волшебникам, и если он признал хозяина, то другой может использовать его только с согласия. Остальные Кубки принадлежали своим деканам, но я по праву сильного смог подчинить их себе, так как я сильнее любого из деканов Академии. Но белый Кубок взял ты! Он признал в тебе достойного. Я вынужден просить его у тебя! Отдай мне Кубок!
        -А что ты будешь делать, если я откажусь?
        -Увы! Мне придется убивать твоих друзей, пока ты не исполнишь мою просьбу. Зачем тебе Академия? Если ты хочешь вернуться домой, то я могу тебя вернуть. Если захочешь быть магом, я обучу тебя и твоих друзей. Ты ничего не теряешь, подумай об этом.
        -Мастер, может его друзья подскажут ему верный путь? - спросил Грог.
        -Отличная идея! Приведи их в чувство!
        Гоблин достал какую-то склянку и сорвал пробку. Оттуда сразу же полился странный голубой дым. Он поочередно подносил колбу к носу пленников, те начинали кашлять и возвращались в чувство, ошарашено вращая глазами. Они пытались пошевелиться, но толстые цепи надежно приковывали их руки и ноги к стене.
        -Извините, за подобные меры предосторожности, но я не доверяю некоторым из вас. Позвольте узнать, что вы думаете о возможном объединении наших скромных сил?
        -Я согласен! - заорал Максимус. - Я хочу жить!
        -Не слушай его! - заорали пленники, хотя гном орал про силу гор, пытаясь вырваться.
        -Если ты хочешь атаковать, то сейчас самое время, - чуть слышно шепнула Диана Лехе.
        -Да, - ответил он. Его рука передала клинок девушке. И он тут же ударил.
        Кубок вспыхнул ярким пламенем, поток огня устремился в лича, но тот ждал нападения. Белый и зеленый потоки столкнулись, два луча сходились в одной точке - ровно посередине между магами. Сила уравновешивала силу. Грог не шевелился, будто и не сомневался в успехе своего повелителя. А зря.
        Получив клинок, Диана сразу отскочила за круглую колонну. Аккуратно, пригнувшись, она начало приближаться к мертвецу. Лич словно не замечал ее. Он был сосредоточен на своем враге. Пленники продолжали кричать, поддерживая своего друга. Диана уже взошла на постамент, на котором стоял трон лича.
        -Давай! - закричал Леха и отскочил сторону. Белый поток пламени прервался, а там где только что стоял молодой маг, пол был пробит магией зеленого Кубка. Резко исчезли все звуки. Диана, занесшая было клинок, вдруг опустила его.
        -Алексей! - Довольным голосом проговорил лич. - У меня для тебя сюрприз! Познакомься с моей внучкой, Дианой.
        
        
        Леха был оглушен, когда рядом ударила сила зеленого Кубка. Но даже в этом состоянии до него дошел смысл этих слов. Но как же...
        -Она была хорошей девочкой! - насмехался лич. - Выполняла все, о чем я ее просил. Я знал о вашем отряде все.
        Он провел своей костлявой рукой по ее щеке. Леху передернула от омерзения.
        -Она так же была частью плана. Когда я был еще деканом Академии, то познакомился с одной чудесной женщиной, ее бабушкой. В ней был большой талант к магии, но она об этом не знала, так как ее никто не обучал. О наших отношениях не знал никто. Она подарила мне дочь, мать Дианы, это было за несколько месяцев до моего восстания и падения. Когда я погиб, к ней пришел молодой Грог и передал мои распоряжения. Так началось их совместное ожидание, Грог и она стали действовать вместе. Грог дал основы магической науки вначале матери Дианы, а потом и ей. Прошлым летом, когда состоялось мое возрождение, Грог прежде всего сообщил Диане, что время пришло. Умная девочка знала, что нужно делать.
        -А как же мы? - вырвалось у Лехи.
        -Когда мы узнали о таком перспективном ученике, то поняли, что за тобой нужен глаз да глаз. Но следить было довольно сложно, поэтому мы придумали план с любовью и прочим, - ответила Диана. - Если тебе будет легче, то мне действительно было хорошо с тобой. И все может быть так же, если ты отдашь Кубок. Ради нас, сделай это!
        -Отлично! - Максимуса распирало от радости. - И тебя предали! Растоптали твою любовь, твои надежды. Как тебе не нравиться?! А?!
        -Алексей! - вновь заговорил лич. - Если хочешь быть с нами, с ней, отдай Кубок. Твои друзья выживут, ты соединишься с той, что дорога тебе. Предай свои глупые идеалы, и если ты согласен, то убей Максимуса.
        -Не слушай его! - закричала Яна.
        -Да-да! - заверещал Максимус. - Я твой друг, ты не должен меня убивать.
        Леха не слышал ничего. Мир вокруг растворился, а время стало идти медленно, как во время боя против Анатолия, теперь он четко понимал, что должен делать! Он поднялся, продолжая сжимать Кубок в руке. Оружие было направлено прямо в сердце Максимуса.
        -Что ты делаешь? Ты не такой, ты добрый, ты вытащишь нас отсюда! - Максимус отступал к лестнице, его глаза были полны ужаса.
        -Ты... Как можешь ты сравнивать себя и меня, твоя девушка осталось той же, что и была, лишь поменяла вкусовые пристрастия, а моя продала меня с потрохами. Но я слишком хочу, чтобы все было хорошо, так что прости меня, - Кубок в его руках вновь налился пламенем.
        -НЕТ!!! - закричал Максимус, тоже кричала и Яна. Диана улыбнулась.
        Тут произошло сразу несколько событий. Из Кубка прямо на вегана ринулся поток пламени. Заскрежетали цепи, Гугл смог вырвать крепления цепей из стен - он был свободен. Стоявший рядом Грог не успевает понять, что происходит, когда на него кидается разъяренный гном.
        Леха проделывает невероятный трюк - пламя из Кубка, остановившись всего в метре от тела Максимуса, гаснет и вырывается из второй руки, которую он откидывает назад. Но поток разделяется на несколько нитей, которые пережигают кандалы на руках и ногах его товарищей.
        Над головой лича мгновенно зависают четыре Кубка, которые обрушивают всю свою ярость на белого мага. Леха успевает создать вокруг себя щит белого пламени, но даже он не может спасти от четырех Кубков разом. Щит рассеивается, не выдержав удара, Леху отбрасывает к стене, буквально впечатывая в кладку. Тит, Сергиус и Яна отступают к поверженному другу, а Гугл продолжает душить цепью старого гоблина. Но Грог не зря считался самым старым представителем своего племени. Он бы не прожил столько, если бы был слаб. Одно движение, и Гугл полетел кубарем. Бросок был усилен магией так, что несчастный гном пролетел через весь зал и впечатался в стену рядом с Лехой.
        -Глупцы! Вам не остановить меня! Вы все здесь умрете.
        -Мы не хотим проливать ничью кровь! - вторит деду Диана. - Зачем нам враждовать? Мы через столько прошли вместе. Вместе сражались, пили, ели, спали. Отдайте нам Кубок, и не будем портить отношения.
        -Вы захватили нас в плен, пытались убить, а теперь не хотите портить отношения?! - возмутилась Яна.
        -Этого ничего бы не было, если бы вы отдали Кубок!
        Леха медленно поднимался на ноги, рядом поднимали на ноги Гугла. Яна теперь в открытую ругалась с Дианой.
        -Это мой бой! - сказал Леха. - Уходите отсюда, помогите оркам, если они еще живы!
        -Мы тебя не оставим! Ты же еле на ногах стоишь, - попытался образумить друга Сергиус.
        -Сила гор останется с тобой, - Гугл положил руку на плечо Лехе. - Я беру на себя мелкого.
        -Иди сюда, мерзавка! - Яна не могла больше сдерживаться, она вызывала бывшую подругу на бой.
        -Вам пора! - сказал Леха, поворачиваясь к личу. За его спиной Сергиус и Тит волокли Максимуса, потерявшего сознание от страха, на улицу, где все еще слышался звон железа и команды Турга.
        У двери к лестнице, ведущей вниз, застыли три фигуры. Юноша, девушка и гном. На другой стороне зала стояли их враги - старый гоблин, еще одна девушка и висящее в воздухе тело лича, вокруг которого разливался зеленый туман.
        
        
        
        Бой для орков выдался тяжелый. Враг превосходил орков числом самое меньшее в пять раз. Хорошо, что враг не выставил магов, иначе шансов у отряда Турга не было бы. Они расположились на холме, так что карлики были вынуждены наступать на великолепную позицию, однако, даже несмотря на это, гоблины побеждали. Они просто давили нескончаемой массой. Когда гоблины бросили в бой лучников, стало совсем плохо. Стрелы собирали обильную жатву.
        Орков стали теснить. Терек работал без продыху, стараясь оказать помощь всем раненым сородичам. Но многих спасти не удавалось. Так Грам упал со стрелой в глотке, так как из-за своего увечья не мог тащить щит.
        Несколько часов продолжался этот безумный бой. Ряды орков были сильно прорежены, но и гоблины были вымотаны. Бой приобрел инерционный характер. Когда гоблины отхлынули в очередной раз, Тург подозвал к себе Терека и Крома. Если шаман был цел, но выглядел неимоверно уставшим, то Кром выглядел так, словно его жевал дракон. Плечо было перебинтовано, броня вся во вмятинах, меч испещрен зазубринами, лицо и руки покрывает кровь.
        -Слушаю, командир! - сказал Кром.
        -Надо идти на прорыв, обороняться мы можем, но это не принесет нам победы, а так мы хоть больше этих гадов положим. Они пополнили колчаны и скоро вновь применят лучников, и тогда нам конец! Кто со мной?
        -Все! - ответил Кром, он знал, что никто из орков не отступит.
        -Я постараюсь отразить максимальное количество стрел, - заверил Терек Турга.
        -Хорошо! Тогда всем быть готовыми, атакуем после следующей волны!
        
        
        -Что мы будем делать снаружи? - спросил Тит у Сергиуса.
        -Поможем оркам, только надо найти, что выпить.
        -Куда вы меня тащите? - спохватился Максимус.
        -Надо помочь оркам. А теперь иди сам! - Тит выпустил Максимуса, но тот думал, что его будут нести и дальше, поэтому рухнул на ступеньки.
        -Чего это вы меня уронили?
        -Ты уже сам можешь идти, - ответил Сергиус, ступая в нижний зал.
        -Эй! Не бросайте меня здесь!
        Внизу было пусто. Ворота наружу были закрыты.
        -Ну и как нам отсюда выбраться? - задался вопросом Сергиус.
        -Зачем? Здесь безопасно! А там наверху пускай все друг друга поубивают, а мы потом внезапно улизнем, - предложил Максимус.
        -Наверху твои друзья и девушка мир спасают, а ты тут такое говоришь? - негодовал Тит.
        -Она мне больше не девушка, она ела запретные плоды, а эти так называемые друзья меня чуть не сгубили!
        -Я кое-что нашел! - крикнул Сергиус. Он наметил выход - небольшое окно на уровне третьего этажа.
        -Ну и как мы туда заберемся? - спросил Тит.
        -Легко! - Сергиус уже заметил то, что им было надо. Когда Леха шел на последний бой, то они оставили рюкзаки внизу, а там была веревка. Благодаря ей, в окно смог проскользнуть Тит. На улице творился ад - отряд орков шел в самоубийственный прорыв, они неслись с холма, разбрасывая гоблинов, будто те были ватными. Закрепив второй моток веревки, Тит отдал команду Сергиусу, а сам полез вниз. Максимус наотрез отказался подвергать свою жизнь опасности и лезть наверх, чтобы помочь оркам.
        Внутри периметра стен никого не было - гоблины все были снаружи крепости и в подвалах. Тит и Сергиус побежали к ближайшим сараям. Первый оказался оружейной, но все образцы были растащены. И все-таки Сергиус подобрал себе ятаган, а Тит обычную дубинку. Во втором сарае они нашли более полезные вещи - пиво. Однако во всех бочках был "Темный властелин".
        -Я не буду это пить! - отшатнулся Тит.
        -У нас нет выбора! Да и вообще, раньше ты не жаловался! - Сергиус сделал отстраненное лицо и смог влить в себя полторы кружки. - Видишь, это несложно!
        Тит, несмотря на протест мозга, смог выпить две кружки.
        -Покажем мелким уродцам, как надо колдовать.
        Единственным местом, где еще стояла стража, были ворота крепости. Сидевшие там гоблины так увлеклись просмотром битвы через бойницы, что не заметили наличие в сторожке посторонних. Тит и Сергиус постояли за спинами ответственных часовых, а затем нанесли сокрушающий удар огненной хваткой. После этого они отворили ворота.
        Отряд Турга был окружен и уже потерял весь атакующий запал. От отряда оставалось едва ли треть того, что Тург привел к стенам замка. Он уже собрался красиво умереть, как вдруг увидел вспышку около ворот, а несколько мгновений спустя ворота начали открываться. Тург издал боевой клич, и отряд из последних сил устремился в образовавшийся проход. Из бойниц сторожки в гоблинов полетели огненные шары. Орки, видя, что их не бросили, приободрились. Когда строй орков пересек линию ворот Тит и Сергиус вновь навалились на рычаги - требовалось закрыть ворота. Им на помощь пришел Тург, вместе им удалось запереть крепость, основные силы карликов остались снаружи. Тем, кому не посчастливилось оказаться внутри, сейчас погибали от рук орков.
        -Как я раз вас видеть! - не скрывал своей радости Тург. - А где остальные? Вы достали Глаз Яра?
        -Они в башне, - ответил Тит. - Там сейчас идет основная битва.
        
        
        -Вы умрете, если не сдадитесь! - нарушил тишину лич.
        -Леш, подумай, неужели нам с тобой было так плохо? - спросила Диана.
        -Не слушай ее, - одернула Леху Яна. - А ты, предательница, ответишь за все!
        Яна не выдержала первой, она запустила в соперницу ледяной шар. Диана смогла увернуться.
        -Неплохо, но тебе далеко до меня, - она кинулась вперед, готовя клинок для удара. Яна пустила несколько мелких молний, но клинок отразил эти атаки.
        Гугл кинулся на Грога. Гном не владел магией, да и дрался плохо, но из него сейчас исходила такая ярость, что совладать с ним было сложно. Старый гоблин не смог среагировать на рывок подгорного воителя, и был банально сбит с ног одним ударом. Гном накинулся на злодея-пенсионера и принялся избивать.
        Леха и Мастер стояли друг против друга и что-то ждали. Им не было дела до того, что происходит вокруг. А тем временем Яна пустила еще один ледяной шар, но она удачно рассчитала траекторию - шар рухнул прямо пред Дианой. Пол под ногами предательницы превратился в лед и она, поскользнувшись, рухнула на пол. Яна кинулась в рукопашную, пока Диана не пришла в себя.
        И тут Мастер нанес удар. Кубки, висевшие над головой лича, ударили. Красный по Яне и Диане, которые уже катались по полу, ухватив друг друга за волосы. Черный ударил по гному, избивавшему Грога, а зеленый и желтый извергли огонь в Леху. Лича не заботила безопасность союзников, он хотел победить, так или иначе.
        Время вновь замедлило свой ход, Леха не знал, как у него это получается, это происходило спонтанно, но позволяло делать то, на что он не был способен просто так. Леха рванул вперед, наклонив голову. Пламя Кубков прошло в сантиметре над его головой. Вновь белое пламя вырвалось из его Кубка. Но лучи ударили не прямо, а под углом, две вспышки отбросили обе пары боровшихся. Леха не остановился, он оказался совсем рядом с хозяином Кубков. Он чувствовал запах тления, исходящего от мертвого мага. Мертвец хотел отшатнуться, но не успел, Леха огрел тварь еще не потухшим Кубком. Тело отбросило к стене, Кубки рухнули на землю, но зеленый остался в руке у Мастера.
        А тем временем локальные бои продолжались. Отброшенные взрывом от столкновения огней белого и черного Кубков, гном и гоблин не выпустили друг друга из объятий. Инициатива переходила из рук в руки, гном встретил достойного противника, хотя их разница в весе и возрасте была очень большой. Гоблин не мог сосредоточиться, чтобы использовать магию, а Гугл никак не мог вырубить старика.
        А вот женская драка на время прекратилась. Взрывная волна расплела объятья девушек и отбросила их в разные стороны. Клинок валялся на полу, ожидая того, кто подберет его.
        Леха покосился на заветный меч. Нет, не достать. Лич уже оправился от удара.
        -Мы так и будем драться? - спросил мертвый маг.
        -А ты можешь что-то предложить? Я смотрю, что ты проигрываешь.
        -Я тебе могу предложить все, что ты можешь представить. Твои товарищи неплохо колдуют, им бы набраться опыта и знаний, и они сотрут кого угодно в порошок. Мне такие нужны. А ты еще можешь быть счастлив с ней, - лич кивнул на Диану, которая пыталась подняться, ее волосы были растрепаны, а пара клоков была вырвана. - Только отдай Кубок, ты получишь ее всю.
        -Ты повторяешься! - Леха разрядил Кубок прямо в грудь Мастера. Атака впечатала мертвеца в стену, а на его груди появилось глубокая прожженность. Правда и сам Леха чувствовал сильную слабость, сил оставалось очень мало.
        Гугл неожиданно смог перевернуть ход своего поединка, он не стал в очередной раз бить своего соперника, а встал на ноги. Лицо гоблина превратилось в кровавую маску, лицо гнома сияло синяками, царапинами и полувыщипанной бородой. Пока Грог пытался рассмотреть что-то залитыми кровью глазами, Гугл подхватил тело гоблина и, не церемонясь, швырнул в окно.
        -Сила гор! - Гугл был доволен, он взял жизнь врага. Грог валялся у подножья башни кучей мяса.
        -Отдай Кубок! - крикнула Диана. Леха обернулся на нее. Она сжимала клинок трезвенника левой рукой, а правая с коротким ножом была приставлена к горлу Яны.
        -Отдай Кубок! - повторила она. - Иначе она умрет.
        -Хорошо! Только откуда мне знать, что ты ее отпустишь?
        -У тебя нет выбора!
        -Ладно! - Леха посмотрел назад. Лич, который после атаки затих, сейчас вновь подавал признаки жизни.
        Диана была уже рядом с ним и протягивала руку за Кубком.
        -Прости, если что, - сказал Леха непонятно кому и протянул Кубок Диане. Диана схватила артефакт. Время в последний раз замедлило ход. Леха успел заметить слезы на глазах Яны, выражение радости на лице Дианы, которое затем сменилось ужасом. Кубок запылал, огонь перекинулся на тело Дианы. Теперь, когда нож уже не угрожал Яне, так как ее сопернице пришлось освободить руку, чтобы схватить Кубок, Яна рывком вырвалась из объятий внучки лича. Диана горела. Ее вопль сотряс зал, клинок трезвенника упал на пол.
        -НЕТ! - лич был в ярости, хотя несколько минут назад сам чуть не убил свою внучку. Леха рванулся к клинку. Это был его шанс. Мертвый маг сжал зеленый кубок так, что по нему зазмеились трещины. Зеленый огонь разливался по зале, кроша и плавя стены. В спину Лехе ринулась зеленая молния. И в этот момент рука студента сжала рукоять клинка.
        Неуловимым движением Леха рванул клинок в защитную позицию, сустав буквально вывернуло, он взвыл от боли. Клинок принял и погасил зеленую молнию. Вокруг раскинулось море зеленого пламени, лишь небольшие островки остались вокруг Лехи, Яны и Гугла, но и они таяли. Оставался последний шанс, уже теряя сознание от боли и магического истощения, он метнул клинок точно вперед. Меч рассек несколько волн зеленого огня и вонзился в плечо темного властелина. Зеленый Кубок померк и вывалился из руки своего хозяина. Волны зеленого пламени начали таять. Тело лича рвалось в разных направлениях, будто его пытались поделить между собой несколько голодный псов. Зеленый туман, текший в его венах, исчез. Лич умирал, умирал окончательно. Леха еще видел, как истлевшие останки рухнули на пол, а потом произошла мощная вспышка, ослепившая его. И грохот рушащейся скалы. Сознание померкло.
        
        
        
        Глава 8.
        Награда для героев.
        
        Когда Тит и Сергиус выбежали из сторожки на улицу, они увидели недолгий полет Грога.
        -Отлично! - крикнул Сергиус. - Одним противником меньше, значит, наши побеждают. Однако вскоре раздался жуткий женский крик, и сердца ожидавших внизу затрепетали. Одновременно раздался и крик лича. А вскоре из башни показалось зеленое свечение, сочившееся из окон.
        -Не нравиться мне этот свет, - сказал Тург.
        А потом был взрыв. Верхушку башни буквально разорвало, камень полетел во все стороны. Лишь благодаря магам, никто не пострадал.
        -Надеюсь, они живы... - прошептал Сергиус.
        -Сила гор!!! - пронеслось в воздухе. Из-за обломка, который был когда-то куском стены, показался Гугл. - Снимите нас отсюда, пока она не рухнула.
        Башня и в самом деле рушилась. По ее белому камню бежали трещины.
        -Вы живы? - крикнул Тит.
        -Пока все живы, но Леха без сознания и ранен. Но вам лучше поторопиться.
        -Как мы будем их снимать, - спросил Тит у изобретательного Сергиуса.
        -Смотрите, - Терек указал на горизонт. - Грифоны!
        Быстро приближаясь, с юга летела пятерка этих могучих полуптиц. На спине передового грифона сидел профессор Пау. Птицы очень аккуратно зависли над полуразрушенной башней, позволили залезть на свои спины победителям лича. Пау лично спустился за раненым Алексеем.
        -Стоп! Внутри башни еще Максимус, - вспомнил Тит.
        Но башня умирала. Построенная в незапамятные времена магами, она не хотела убивать одного из них, пусть даже и такого непутевого. Исполинские ворота распахнулись в последний раз. Из них выбежал испуганный Максимус. Сразу после этого башня посчитала свой долг исполненным и рухнула, просев внутрь.
        Грифоны приземлились. С самого большого, абсолютно белого зверя соскочил Пау. Он подошел к Тургу.
        -Мы благодарны вам за помощь в свержении, например, темных сил. И, допустим, хотим попросить организовать, например, поисковые работы, чтобы извлечь из-под завалов дикие, например, артефакты, принадлежавшие вам и, вобщем-то, нам. Скоро здесь будут и наши, так называемые, специалисты, вот.
        -Надеюсь, эти герои будут достойно награждены? - спросил Тург.
        -Эти, так называемые герои, получат от нас, например, царские дары, - заверил орка Пау. - А теперь нам пора в Академию, так как некоторым из вас нужна, например, помощь. А вас, уважаемые орки, мы будем рады видеть, например, на нашем Фестивале.
        Прощание было не долгим, и вскоре пятерка грифонов везла героев назад, в Академию.
        
        
        Леха открыл глаза, правая рука не работала, он скосил голову в бок и увидел, что на ней установлена шина. Его мутило. У его кровати никто не сидел. Он огляделся - госпиталь Академии. Попытался вспомнить, что произошло. На его глазах сразу навернулись слезы, слепящие слезы. Он в бессилии застонал.
        Они понесли потерю, они потеряли Диану. И ее убил он. Да, она оказалась предателем, но ведь можно было ее перевоспитать, можно было найти компромисс, а сейчас ничего нельзя сделать. Его трясло.
        В комнату вошел маг с длинной бородой в длинном белом халате и протянул Лехе, кружку с ароматным отваром.
        -Выпейте, - сказал бородач. - Вам сразу полегчает.
        Леха не стал спорить и быстро выпил содержимое кружки. Он успел сообразить, что это явно не алкоголь, как вдруг свет померк, и он вновь провалился в забытье.
        Он провалялся в постели еще неделю. Рука заживала быстро, но исцелить душевную травму было очень нелегко. Он теперь предпочитал одиночество - ему было стыдно смотреть друзьям в глаза, хотя он спас им жизнь, и они его ни в чем не винили.
        Товарищи Алексея выпутались из этой истории почти невредимыми - порезы, синяки и ссадины. Хотя кто-то лишился части растительности на голове. Гугл и Яна на следующий после спасения день потратили несколько часов в цирюльне.
        Кубки и Глаз Яра, нашли на третий день поисковых работ, что обрадовало и Академиков, и орков. Кубки вернули в Академию и устроили большую торжественную церемонию с парадом и народными гуляньями.
        Когда Леху выписали, то друзья устроили в его честь праздничный ужин, куда пригласили даже Медведа, который в походе не участвовал, но активно интересовался подробностями. Но Леха тогда не пришел, он отправился погулять по вечернему лесу, и долго смотрел он на звезды.
        И вновь совет Академии был созван. Он был посвящен героическим действиям учеников Академии, которые помогли вернуть Кубки. На совет были приглашены все участники спасательной экспедиции.
        -Уважаемый совет, - речь как всегда начал ректор. - Сегодня у нас собрались герои, чей подвиг никогда не забудется. Они рисковали своими жизнями, чтобы защитить мир магии, чтобы простые маги, вроде нас с вами, могли спать спокойно. Сегодня мы должны избрать для них достойную награду.
        Зал встретил речь Морте бурными овациями. А потом понеслись поздравления от руководителей кафедр, факультетов, простых преподавателей. Леха принял соболезнования насчет Дианы.
        В итоге единогласно решили, что лучшей наградой для героев будет их перевод на второй курс без экзаменов, а профессор Пау добавил от себя сорок литров пива "Академия". На этом собрание закончилось.
        Лехе все было безразлично. Академия не воскресит ему Диану. Академия не вернет его домой. Он победитель, но чувствует себя проигравшим.
        Однако не только Леха чувствовал себя скверно. Отвратительно себя чувствовал и Максимус. Он расстался с девушкой, которая его предала и теперь поглощала трупятину вместе с остальными. На него теперь косились в Академии как на героя, который не пригодился.
        Их поход стал самой обсуждаемой новостью на несколько месяцев. Даже Гугл заработал свою порцию поклонников, ведь он сразил в неравной битве предводителя гоблинов, главного сподвижника лича. Слава лилась на героев со всех сторон - их поили и кормили бесплатно, девушки вились вокруг храбрецов, как пчелы над цветочной поляной.
        Фестиваль приближался, а с ним приближался и второй учебный год. Леху все это не волновало. Даже друзьям теперь удавалось вытащить его на пьянку крайне редко, а как только количество поклонников, и особенно поклонниц, собравшихся поглядеть на великих героев, превышало допустимую, но ведомую одному Алексею норму, он покидал заведение и отправлялся гулять по городу.
        Подвиг неудачно отразился и на Медведе. Хотя он не принимал участия в экспедиции. Он не смог защитить свою научную работу, хотя если бы отправился убивать Мастера, то непременно бы был вознагражден автоматической защитой диссертации. Но это не помешало Корнелию стать доцентом кафедры закусковеденья, чем он был несказанно доволен.
        За несколько дней до Фестиваля в двух разных корпусах Академии состоялись два разговора. Цель обоих была проста - развеять тоску.
        В общежитие красной школы шел разговор между Яной и Максимусом.
        -Скажи мне, что с тобой произошло? - спросила девушка.
        -Ты еще спрашиваешь?! Ты ешь сыр, ешь мясо!
        -Ты меня любил только за то, что я не ела это?
        -И не только...
        -Вот и продолжай любить!
        -Ты меня предала! Сегодня ты ешь трупы, а завтра убьешь кого-нибудь.
        -Как тебе могло-то в голову такое прийти? Ты не оставляешь мне выбора, ребята правильно говорили, что ты неисправим, - и она покинула его, громко хлопнув дверью.
        А примерно в тоже время, но в общежитии белой школы.
        -Нам надо серьезно поговорить, - начал Сергиус, наливая себе и друзьям пива.
        -Мы за тебя волнуемся, - продолжил Тит. - Мы понимаем, что все произошедшее пережить очень тяжело, но надо жить дальше.
        -И что вы предлагаете? - спросил Леха, делая глоток прекрасной "Академии".
        -Пойдем на Фестиваль, - ответил Сергиус. - Развеешься. Наберешься впечатлений. Может, встретишь кого-нибудь.
        -Любая девушка на улице - твоя, когда узнает, кто ты, - подмигнул Тит.
        -Вам-то хорошо! - вздохнул Алексей. - Вы только выиграли от этого похода. А все мои надежды рухнули.
        -Кто тебе это сказал? - удивился Сергиус. - Я не думаю, что есть только один способ путешествия между мирами, в твоем мире вообще нет ни Кубков, ни архимагов, а ты здесь.
        -Точно. Я об этом не подумал, - улыбнулся Леха. Друзья видели у него улыбку впервые с того дня.
        -И я не верю, что любовь бывает одна на всю жизнь, - сказал Тит, который последнее время менял не менее трех девушек в неделю.
        -Уговорили, - наконец сдался Леха. - Пойду я с вами на Фестиваль.
        Следующие дни прошли в хлопотах. Город наводнили многочисленные гости, купцы, пивовары, абитуриенты и прочие алкоголики. Везде работали не покладая рук. Леха с друзьями занимался переездом из комнат первого курса в комнаты второго. Им так же пришлось помогать Яне, так как она переезжала в корпус желтой школы, а вот Максимус порвал отношения не только со своей бывшей девушкой, но и со своими друзьями. Везде по Академии носились многочисленные рабочие-хоббиты, которые наводили последний лоск - Академия готовилась принять новых студентов.
        А между тем стартовал очередной Фестиваль.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к