Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Шорох Роман Викторович Холодов
        Аннотация:
        Вы верите в инопланетян? Вот и снайпер спецподразделения секретной конторы тоже не верил. Пока они его не забрали аккурат после выполнения им задания. И закинули в такую тьму-таракань, что выбраться оттуда на Землю стало большой проблемой. Но мы же русские. И справимся с любыми проблемами, какие бы не возникли.
        Часть первая
        Глава 1
        Командир разведчиков стоял вместе со своим заместителем и, покуривая сигарету, прищурившись поглядывал на утреннее небо. Чистота и темная синева небесного свода постепенно исчезала под лучами восходящего солнца, превращаясь в светло-голубой, наполненный позолоченным светом, океан. Глядя на это небо в душе вспыхивало чувство чего-то светлого, чистого, незамутненного происходящими со страной и людьми событиями. Союз стоял на грани распада, князьки некогда советских республик тащили одеяло на себя, каждый старался урвать столько, сколько возможно. Армия еще держалась, но и здесь уже намечалась тенденция краха и развала. Заставы на Таджико-Афганской границе одна за другой закрывались, людей переводили в другие части, некогда огромная советская империя сдавала свои посты без боя.
        Командир сплюнул на сухую каменистую землю и с тоской посмотрел в сторону штаба. Сегодня ночью на заставу прибыли гости. Подробностей старший лейтенант не знал, но с утренней побудкой получил приказ выдвинуться к ущелью, что ведет на Афганскую территорию и сопроводить "знатного гостя" на ту сторону. Самого ведомого он еще не видел, тот расположился в здании штаба и пока не показывался на глаза. Если промедлит еще минут десять, то местные моджахеды, которые и так встают рано, крайне заинтересуются, куда это направилась группа разведчиков в составе пяти человек, а с ними неустановленное и незнакомое лицо. Живо просигнализируют патрулям бандитов на той стороне. Встревать в кровавые разборки, когда до перевода на "большую землю" осавалось совсем немного, командир не хотел. И так достаточно просидел на одном месте, пора и честь знать.
        Заместитель, крупный мужчина, одетый в маскхалат по местной моде, поправил оружие на плече и спросил:
        - Сколько он уже там будет морду плющить? И так задержались.
        Старший лейтенант с ненавистью посмотрел в сторону штаба, отшвырнул окурок и неопределенно пожал плечами. Жест вышел слишком нервным и заместитель, знавший командира е первый год, сразу смекнул, что тому тоже не нравиться сложившаяся ситуация.
        Дверь штаба скрипнула и на ровную каменистую площадку, заменявшую плац, вышел невысокого роста широкоплечий крепыш, одетый также как и разведчики в маскхалат и лыжную шапочку. Незапоминающиеся черты лица, средне посаженные глаза, средней оттопыренности уши, в общем - все среднее. Так, как и должно быть у разведчиков. За спиной виднелся ствол снайперской винтовки. По пламегасителю старший лейтенант распознал СВУ, стоящую на вооружении у спецподразделений. Пояс с сумочками для патронов и мини-бинокля, универсальной аптечки в пенале прятался за накинутым сверху плащом, вывалянным в местной пыли. Какого-то другого оружия, кроме винтовки, командир не заметил. И это ему понравилось. Вряд ли снайпер спецподарзделения, а это был именно он, выйдет на задание без ножа и пистолета, а может быть и пистолета-пулемета. Спрятать оружие так, чтобы оно не бросалось в глаза и двигаться, будто его нет, мог только профессионал. Уважение к ночному гостю у старшего лейтенанта резко возросло.
        Увидев вышедшего из штаба мужчину, разведчики стали стягиваться к командиру. Вкратце они знали, что им предстоит долгий переход на территорию противника, хотя именно сейчас, когда Союз уже вывел свои войска из Афганистана и тот считался "дружественной" страной, многие ветераны не изменили своего мнения в свете новых политических веяний. Как были на той стороне "духи", которые производили наркоту, так там и остались. И хлопать их по плечу при радостной встрече никто не собирался.
        Отряд быстро собрался, попрыгали, похлопали по карманам. Кто курил, тот давно накурился в курилке и сейчас отмахивался рукой, рассеивая дымовой выхлоп изо рта. Крепыш-снайпер подошел к отряду и молча протянул упаковку жевательных пастилок. Никто не стал удивляться, что у парня есть такая заграничная вещь. Уговаривать никого не пришлось - чтобы не демаскироваться дружно зажевали по пару штук. Выплюну как раз на границе, - решил про себя командир, тщательно разжевывая резиноподобную субстанцию и сглатывая сладкую слюну.
        Снайпер взглянул на часы, и старший лейтенант понял его намек. Поправив автомат на плече, он размеренно потрусил вниз по тропинке с заставы к входу в ущелье. Остальные бойцы тут же вытянулись в колонну и не отставали от командира. Снайпер шел третьим. Ночью он не смог поговорить с бойцами разведгруппы, операцию пришлось начинать в дикой спешке, командование не хотело осложнений, которые могли возникнуть, упусти они объект.
        Ахмед, по прозвищу Рука Аллаха (любят они такие высокопарные позывные), один из самых надоедливых полевых командиров, еще во время Афганской компании был у всех как кость в горле. Торговля оружием, наркотиками, нападения на колонны транспорта и техники, выводимой в Союз - ему этого было мало. Прошло совсем немного времени, а он уже готовил диверсию на территории одной из союзных республик с целью дальнейшего захвата территории и присвоения ей суверенитета. Этакое карликовое княжество с местным царьком, каким уже себя видел Ахмед. В свете происходящих событий, руководству спецподразделения, где проходил службу Шорох (наш снайпер), это не понравилось. Мало того, что каждый из глав государств тащит одеяло на себя, так еще и всякие террористы обнаглели донельзя, если уже замахиваются на захват союзных земель. Поэтому было принято решение афганскую сволочь задавить, а банду уничтожить.
        Разработкой операции занимались в буквальном смысле на коленке, так как сведения о нахождении Ахмеда поступили недавно. Он инспектировал лагеря подготовки боевиков, которые располагались в восьмидесяти - ста километрах от границы с Таджикистаном. В каждом лагере он задерживался не более чем на сутки, и объехать свои владения мог дней за десять. О местонахождении таких лагерей руководство знало, к каждому лагерю, что находились ближе всего к границе - а таких было три - отправили снайпера с группой прикрытия, использовав для заброски группы разведчиков с местных застав. Если бы воспользовались вертолетами, то моджахеды, заметив несколько единиц техники, сразу ушли бы в подполье, попрятались в свои вонючие ямы и носа не казали бы, а Ахмед удрал бы в Пакистан и, пересидев там некоторое время, вернулся. Аналитики прогнозировали полный распад Советского Союза на конец 1990 - начало 1991, все политические настроения говорили об этом. Попробовать удержать власть силой ни к чему бы не привели - президент боялся собственной тени, а система настолько прогнила, что не подлежала восстановлению.
        Поэтому Шорох сейчас мчался по горам, как снежный барс, почуявший добычу, только чтобы успеть выйти к назначенной точке. Группу разведчиков он оставил дожидаться его километрах в десяти от границы. Они, конечно, ребята опытные и горы местные не по одному разу исходили, но передвигались медленно. Одиночка шел быстрее, используя горные тропы местных животных, обходя возможные места засад, которые он изучил на плане, разрабатывая маршрут для себя. Группа прикрытия, о которой он знал, но не видел, продвигалась по своему маршруту. Они должны были отвлечь огонь на себя, если снайпера засекут во время выстрела. И выйти к точке встречи они должны были все вместе в четко назначенное время. Предосторожности не помешают. А в Конторе не лохи сидят, не одну ложку дегтя в бочке с медом съели или как там говориться?
        Шорох за сутки прошагал сорок шесть километров и с разведчиками десять. До цели оставалось еще пятьдесят один. Ему достался самый удаленный от границы лагерь. Возможно, он торопился зря, может быть Ахмеду уже вышибли мозги в наиболее близком к границе лагере. Хотя подвергать сомнению приказ он не имел права. Чтобы там себе не думал, а необходимо выйти к цели в точно назначенный срок и сидеть там трое суток, пока не станет ясно, прибыл Ахмед или уже свалил. Поэтому, ноги в руки и вперед, Шорох, вперед.
        Позывной он придумал не сам, ему дал его напарник, с которым они начинали. Привычка у него была такая - возиться перед выстрелом, устраиваясь поудобнее. Елозил задницей, терся бедрами о землю. Все ему было не так, а как поелозишь немного, то сразу становилось комфортно. Напарник сначала шипел на него, а потом привык и по-дружески звал его Шуршик. Но Шорох звучит солиднее.
        Последние километры до полевого лагеря он проходил осторожно, передвигаясь где ползком, а где, используя различные укрытия, подолгу высматривал в бинокль наблюдателей, заметил два схрона с моджахедами и аккуратно их обошел. Лагерь располагался в низине, со всех сторон окружен горами, на которых стояли вышки и с интервалом в десять минут передвигались часовые. Пробраться между наблюдателями практически было нереально, но Шорох разработал план. Вышки находились не на окружности, а петляли зигзагами, перекрывая зоны осмотра, а вот патрульная тропа шла напрямик, и моджахедам приходилось тяжко, когда они лезли вверх.
        Мимо патруля пройти можно, наблюдатели на вышках сменяются каждые четыре часа. Необходимо добраться до одной из вышек, какой именно, снайпер еще не знал, определился бы на местности. До выхода к цели оставалось чуть больше суток, а Шорох уже приблизился к лагерю и ночью собирался занять позицию рядом с вышкой на северо-западной горе. Оттуда открывался прекрасный вид на дорогу, идущую в лагерь, палатки, служившие казармами рекрутам и транспорт, сиротливо стоящий чуть в стороне - два Урала и три Зила, все военные.
        Шорох занял позицию к рассвету. Продвигаться ночью надо было осторожно, часовые то и дело светили ручными фонариками по сторонам, а патрули были усилены рекрутами из лагеря. Все это наводило на мысль либо о предстоящей инспекции, которую ждали, либо о том, что Ахмеда уже ликвидировали и это просто дополнительные меры безопасности напугавшихся духов. Гадать снайперу было некогда, он выполнял свою работу максимально эффективно, стараясь незамеченным пробраться на территорию противника.
        С рассветом в лагере было все спокойно. Моджахеды вылезали из палаток, зевали, ходили парами, трендели о чем-то на своем тарабарском языке. Наблюдатель на вышке уснул и тихонько посапывал, пока его не разбудил разводящий и не стал орать так, что наверно в Таджикистане было слышно. Провинившийся часовой стоял с поникшим видом. Вознаградив того пинком, разводящий поставил нового - молодого рекрута, судя по тому, как рьяно тот начал нести службу. Хотя, может быть, возымела место и экзекуция, учиненная разводящим. Молодой старательно пялился в сторону гор, не посмотрев на то место, где залег Шорох ни разу. Снайпера это устраивало, но он все же продолжал следить за действиями часового. Того хватило ровно на час, после чего он начал чесаться, зевать, хлопать глазами и жевать какую-то хрень. Примерно в полдень все в лагере забегали и на дороге показались три столба пыли. Похоже, прибыла инспекция, - подумал Шорох, - шустро они, у меня в запасе еще было полдня, если бы тележился, то хрен бы успел. Себя не похвалишь, никто не похвалит. Шорох чуть-чуть повозился, устраиваясь поудобнее. Часовой в его сторону
не смотрел, уставившись на гомон, который доносился из лагеря. Рекруты в срочном порядке строились, изображая регулярные войска, командиры взводов и отделений носились туда-сюда, выкрикивая непонятные приказы, отчего строй постоянно перемещался. Джипы иностранного производства въехали на плац и остановились. Из них полезли бородатые моджахеды с автоматами. Шорох приник к прицелу винтовки. От часового он закрылся парой небольших камней, а винтовку просунул между двумя валунами, торчавшими из-под земли. Пламегасителя со стороны лагеря не было видно. Снайпер же не дурак, чтобы высовывать ствол и махать им перед жертвой. Сектор обстрела был узким, но направлен точно на плац, где сейчас происходило действие.
        Моджахеды наконец-то разобрались в построении, изобразили некое подобие стойки смирно и застыли, внимая речам предводителя. Это точно был Ахмед. Он носил американское кепи, чтобы отличаться от своих очалмленных братьев, чисто выбрит, только длинные волосы лежали на плечах. Крючковатый нос, тонкие сжатые в струну губы, глубоко посаженные глаза, чуть широкие чем у всех скулы и маленький подбородок. В общем - не красавец. Шорох убрал палец со скобы и переместил на спусковой крючок.
        До дистанции где-то тысячу сто - тысячу двести метров. Прицельная дальность винтовки позволяла поразить цель. При желании можно было бы стрелять и с более дальней точки, но разброс пуль был высок, и та летела бы на полсекунды больше. А полсекунды это очень много. Дернись его голова чуть в сторону или откинься назад и все - момент категорически упущен. Цель тут же закроют телохранители, и Ахмед смотается в Пакистан. Единственная надежда на группу прикрытия, которая должна была устроить засаду на дороге, если снайпер промахнется.
        Предводитель вещал. Остальные внимали. Ахмед ходил из стороны в сторону, вертелся как ужаленный. Совершенно невозможно работать, - подумал Шорох, преследуя цель. Выстрел должен быть точным, а это значит, что жертва должна остановиться хотя бы на несколько секунд. А этот как наскипидаренный вертится. Может, в него уже стреляли, да промахнулись? Ничего, у меня ты не попрыгаешь. Придется делать два выстрела, таким образом демаскировать себя. Отходить по северо-западному-западному склону. Убрать трех часовых на ближайших вышках. Патруль, если будет рядом. Помимо винтовки, Шорох был вооружен пистолетом-пулеметом Кипарис и АПС - очень надежные машинки. И в случае близкого огневого контакта действовал не хуже бойцов спецназа, а может в чем-то и превосходил их. Подготовка снайпера Конторы делала из человека универсального солдата, способного выжить в различных условиях, а если это невозможно, то подорвать себя, захватив нескольких врагов.
        Наконец Ахмед остановился и повел себя спокойнее. Скоро отдаст честь или что-то вроде того, - подумал Шорох. Он выбрал свободный ход крючка, затаил дыхание. Ветер в горах словно затаился, помогая ему. Ахмед вздернул руку к голове, строй рекрутов повторил это движение с опозданием и снайпер нажал на спуск. Уже когда пуля вылетала из ствола, он понял что попал. Это такое ничем не передаваемое чувство, которое возникает у стреляющего человека. Как будто пуля является твоим продолжением. Ты чувствуешь ее полет, сопровождаешь на протяжении все дистанции, помогаешь, подталкиваешь, корректируешь. Это непонятное чувство, но оно приносит уверенность в правильно сделанном выстреле.
        Этот выстрел был точным. Ахмед только собирался крикнуть, как в голове у него взорвалась бомба, раскидав серое вещество по плацу. Шорох использовал специальные снайперские патроны, которые имеют улучшенные характеристики пули, больше кучность, меньше разброса, лучше стабильность. И результат налицо, точнее, лицом в пыль. Тело Ахмеда покачнулось и упало перед своими солдатами. Командиры подняли крик, выставив автоматы в горы и стреляя наугад. Несколько пуль досталось часовым на вышках и те орали благим матом. В лагере поднялась дикая суматоха. Рекруты бегали кругами по площадке, кто-то полез в палатку.
        Шорох всего этого уже не видел. Как только голова Ахмеда раскололась, он ужом отполз обратно, закидывая винтовку за спину и доставая Кипарис. Часовой на ближней вышке смотрел в лагерь, и убрать его было легко. Он даже не понял, как умер. Патруль пока не появлялся, до двух других вышек было недалеко и снайпер принял решение зачистить местность. Он повесил пистолет-пулемет на шею, снова схватил винтовку, разом прицелился и отправил к Аллаху еще одного последователя веры. Развернувшись на месте, он поймал в прицел второго моджахеда, который крутил головой по сторонам. Тот заметил снайпера и вскинул автомат. Точнее, попытался вскинуть, как пуля вскипятила ему мозги. Тело рефлекторно выполнило последний приказ и завалилось на спину. Больше наблюдателей в округе не оказалось и Шорох взял ноги в руки. Спускаясь бегом по склону, он на ходу закидывал винтовку за спину, беря в руки пистолет-пулемет. Расположение засадного места в этой стороне он помнил еще когда поднимался вверх. И сейчас трое духов были у него как на ладони. Они не знали, что произошло в лагере, выстрелов из винтовки они тоже не слышали,
на то он и пламегаситель, чтобы не выдать стрелка ни шумом, ни вспышкой. Сидели себе, спокойно покуривая травку и о чем-то переговаривались. Гыр-гыр-гыр. Шорох свалился к ним, как снег на голову. Кипарис тоже был оборудован глушителем, поэтому нескольких чпокающих выстрелов тем более никто не услышал. Каждому по пуле и продолжать бежать. Необходимо как можно дальше оказаться от этого осиного гнезда. Без своего предводителя моджахеды сами разбредутся по домам или примкнут к какой-нибудь банде талибов, говорят, это течение набирает силу, но уже не будут той организованной группой, собиравшейся вломиться в трещавший по швам Советский Союз.
        Шорох спустился вниз и продолжил бег по тропе, которой он пришел сюда. Километров через пять можно будет сбросить темп и пойти пешком, но все равно ускорившись. Чертовски жарко, солнце печет, как раз в зените. Разгрузка, винтовка, оружие и патроны вдруг стали неимоверно тяжелыми. Долгая лежка на земле, а потом резкая нагрузка на мышцы дала о себе знать. Ничего, хватит ныть, сказал сам себе Шорох, ты выбрал своим долгом защиту интересов государства, так нечего хныкать на судьбу, нужно взять ее за яйца да приложить как следует. А если она женщина? - спросил коварный внутренний голос. А вот тогда… - собирался ответить ему снайпер, да только мысли сбились и он вновь заторопился. Вернешься домой, будешь думать о женщинах, а сейчас, главное выжить. Вперед! Приказал он сам себе и постарался выполнить приказ с максимальной скоростью.
        Глава 2
        На ночлег Шорох устроился в небольшой пещерке, хотя какая это пещерка, так, углубление в горе. Он приметил ее, когда шел к цели. Сейчас он находился в сорока двух километрах от лагеря, расстояние конечно было примерным, шагомер показывал пятьдесят четыре, но за полдня он не мог пройти такое расстояние, его внутренний определитель остановился на отметке в сорок километров. Здесь можно было зажечь спиртовку и разогреть ужин. Последние трое суток он питался сухомяткой, а в ночь перед акцией вообще не ел, чего уж там говорить о дне, когда лежал рядом с вышкой. Но сильно набивать желудок не собирался, иначе склонит в сон и он отрубится, и его хоть голыми руками бери.
        Достал из рюкзака банку консервов, открыл и поставил на огонь. Уже окончательно стемнело. Посмотрел на часы - время одиннадцать. Духи еще долго будут бегать по горам, выискивая стрелка. А он перейдет границу и доложиться наверх, хотя они и так наверняка наблюдали со спутников. Военные ни за что не упустят шанс воспользоваться гражданской программой, если она выгодна со всех сторон.
        Перекусив, Шорох почувствовал себя лучше. Потушив спиртовку, он закутался в маскировку и приготовился немного поспать. В горах ночью холодно и эта неглубокая впадина хоть чуть-чуть защищала от ветра.
        Проснулся он от чьего-то присутствия. Первым побуждением был неожиданный страх, который снайперу уже давно не приходилось испытывать. Уровень адреналина подскочил в крови, заставляя мышцы приготовиться к работе. Ладонь вспотела, снайпер вытер ее о штанину и положил на рукоять пистолета-пулемета. Было темно, только свет звезд давал возможность различать контуры предметов. Было новолуние и спутник спрятался в тени Земли. Шорох водил глазами по сторонам, не двигаясь. Кипарис наготове, что с ним может случиться.
        И тут его как будто оглушило. Он не почувствовал собственного тела, оно словно стало чужим и не подчинялось его приказам. Только глаза могли двигаться. Он инстинктивно посмотрел наверх. Над пещеркой зависло какое-то тело круглой формы. Темень на фоне звездного неба. Внезапный луч света ослепил его. Шорох зажмурился. Он продолжал не чувствовать тела, но почему-то знал, что поднимается вверх. Свет слепил и резал глаза, головой невозможно было повернуть. Но снайпер знал, что летит к этому объекту. В голове пронеслись мысли о летающих тарелках. Бред, - сказал он сам себе, отказываясь верить в происходящее с ним.
        Тело Шороха залетело в круглый проход, и свет погас. Он почувствовал, что находится внутри. Глаза не сразу привыкли к приглушенному темному освещению внутри корабля. Его куда-то волокли по воздуху. Снайпер не видел, кто это. Он до сих пор был в сознании и не терял его. Вот его завели куда-то и, кажется, положили на стол. В поле зрения показалось большеголовое существо с огромными черными глазами без зрачков. Однако, - подумал снайпер. Время пугаться уже давно прошло, страх, казалось, просто поселился в нем. Значит, надо к нему привыкнуть. Воспринять, как часть себя, свыкнуться с ним. И тогда он отступит. Поймет, что ничего с человеком сделать не сможет. А уровень адреналина в крови - это хорошо. Поможет использовать все возможности организма.
        Тем временем существа разоружили его, разрезали на нем одежду, попутно резанув в нескольких местах кожу. Они использовали его, как хирурги-патологоанатомы, которые собираются работать с трупом. Шорох пытался вернуть контроль над телом, но руки и ноги не слушались. Один из существ ткнул пальцем куда-то в сторону, некто приблизился к голому снайперу и в поле зрения показался огромный шприц с иглой. Сука, - подумал Шорох и инстинктивно попытался схватить шприц. И ему это удалось! Он сперва даже не понял, что ощущает свое тело снова, как и надо. Существа на мгновение зависли. Шорох не стал ждать, когда они очнутся. Он перехватил шприц на манер ножа и воткнул длинную толстую иглу тому, который принес сей хирургический инструмент прямо в глаз. Воткнул с силой так, что пришелец упал. Не обращая на него внимания, Шорох пнул ногой второго, что показывал пальцем. Тот оказался на удивление упругим и твердым. Снайпер перекатом ушел с кровати, схватил Кипарис и нажал на спусковой крючок. Раздался щелчок. Осечка или нет патронов? Но я же заряжал! В комнате оставались неповрежденными еще два существа. Шорох
отстегнул магазин и, убедившись в наличии патронов, вставил его обратно. Передернул затвор. Снова нажав на спуск, он не удивился возникшей осечке. Трое существ - тот, которого он пнул, оклемался - бросились ловить снайпера. Становиться подопытным кроликом не хотелось и Шорох, вооружившись ножом - пришельцы даже не вынесли оружие из комнаты - бросился в атаку. Первого справа он ткнул прямым ударом в лоб. Нож почувствовал сопротивление, но все же разрезал кожу. Пришелец затормозил, выдернув оружие, которое было в черной маслянистой жидкости, вероятно кровь, Шорох с разворота воткнул оружие в незащищенную грудину второго и, не останавливаясь, выдергивая нож, развернул за длинную руку третьего, отрезал ему голову, благо шея была тонкая. Нож не встретил сильного сопротивления. Чтобы обезопасить себе тыл, он каждому поотрезал головы.
        Пришельцы разрезали его одежду в лохмотья, одевать было нечего, даже трусы превратились в половую тряпку. Повязав нечто вроде набедренной повязки и надев располосованные ботинки, превратившиеся в лапти, Шорох взял нож в правую руку, пистолет-пулемет в другую. Сойдет за дубинку, раз стрелять здесь не может. Вооружившись, снайпер отправился к двери - еле заметному в полутьме прямоугольнику. Глаза уже адаптировались к освещению, в корабле были слабые сумерки.
        Дверь не открывалась. Этого следовало ожидать, - подумал снайпер. Однако он заметил на уровне пояса небольшую выпуклость. Приложил к ней руку - безрезультатно. Ладно, попробуем по другому. Ждать когда за ним придут остальные существа, оставшиеся за дверью, он не собирался. Сам нанесу им визит вежливости.
        Шорох вернулся к трупам пришельцев, отрезал у главного, который показывал пальцами остальным, что делать, обе кисти. Взял ключи в руку и приложил пальцы пришельца к выпуклости. Дверь растаяла, как туман.
        За дверью оказался полукруглый коридор. Выкинув правую руку обратно в комнату, Шорох пошел направо на раздававшийся там шум. Пройдя метров десять, он дошел до Т-образного перекрестка. Заглянув за угол, он увидел трех существ, таких же, как и те в комнате, штурмовавших дверь, к которой вела небольшая лесенка. Похоже, я здесь не один такой пленник, - решил Шорох. - Вон как они в дверь ломятся, видно тот, кто снял с меня это поле или чего там у них, заперся за дверью, а эти туда хотят проникнуть. Мысли пронеслись мгновенно, но троица, видно, была телепатами. Они развернулись и помчались к Шороху, намереваясь вцепиться в него. Никакого оружия он у них не увидел. Снайпер не собирался ждать, когда ему выцарапают глаза. Он схватил Кипарис за глушитель и ударом снизу вверх отправил самого рьяного в полет навстречу его приятелям. Пока троица копошилась на полу пытаясь встать, Шорох подскочил к первому попавшемуся и чиркнул его по горлу. Тот стал дергаться гораздо меньше, двое других тоже как-то попритихли и снайпер не стал дожидаться, когда они начнут соображать. Он допилил голову первому и взялся за
второго, огрев по голове третьего, благо башка у того большая - не промажешь. Второй затих с отпиленной головой, а третий и вовсе вроде отрубился. Шорох проделал с ним ту же процедуру, что и с остальными шестью. Закончив разделку туш, он вытер лезвие ножа о труп и поднялся к двери. Постучал и крикнул:
        - Эй, там, выходи! С этими уже все кончено!
        За дверью не ответили. Звукоизоляция у них тут хорошая. Неожиданно дверь растаяла и, недалеко от порога почти посередине комнаты Шорох увидел небольшого, буквально до колена, осьминога. Тот стоял на четырех щупальцах, как на ножках стола, два из них удерживали непонятный предмет. Возможно оружие, - подумал снайпер и собирался уже качнуть маятник в тесном коридорчике, как новый пришелец выстрелил. Это было не громко, просто какой-то пуф, как будто вздохнул тяжело. Какой либо пули или луча Шорох не заметил и, ступив за порог, приблизился к маленькому пришельцу.
        - Че, не работает? - осведомился он, нависнув над каракатицей и приготовившись огреть того прикладом.
        - Отнюдь, работает.
        Голос раздался не в голове, а в ушах как надо. Шорох помотал головой, моргнул и спросил, уточняя:
        - Это ты со мной говоришь?
        - А ты видишь здесь еще кого-нибудь? - в ответ спросило существо. Какого-либо наличия у него рта или говорящей щели он не видел. Только два глаза на длинных ножках хитро уставились на человека. - Присядь-ка пока, землянин, а я тебе кое-чего поясню.
        Осьминог-каракатица-кальмар развернулся и потопал к пульту. Похож он был все же на кальмара - удлиненное тело с острым концом, восемь щупалец и два глаза на концах последней пары, итого вместе десять. Какой либо одежды или формы на существе Шорох не заметил. Кальмар тем временем что-то нажал на пульте, и рядом с Шорохом прямо с пола возникло кресло, приняв форму человеческой задницы. Снайпер потрогал выросшее из корабля сиденье, не вольется оно обратно, когда он сядет.
        - Не волнуйся, оно не испариться. - Кальмар вырастил подобное кресло и для себя. - Сейчас я тебе кое-чего расскажу, а ты не пугайся. Вижу, что ты не из пугливых, раз убил всех семерых бионтов.
        - Бионтов?
        - Вот этих большеголовых биороботов. Это обслуживающий персонал корабля, его руки, его глаза, уши и инструменты. Корабль выращивает столько бионтов, скольких может содержать. Чем больше бионтов, тем они организованней, быстрее соображают, да и вообще шустрые ребята. Коллективное сознание. Корабль сам по себе живой, да еще и дополнительная оперативная память в виде бионтов вносит свою лепту. Поэтому мощь и сила корабля возрастают. С таким тяжело справиться, если не знаешь, где замкнуть систему.
        - А ты значит знаешь?
        - Да, я профессиональный пилот.
        - И тебя тоже поймали, такого профессионала?
        - Конечно! - Судя по реплике, кальмар даже не обиделся. - А ты думал я соглашусь путешествовать с этими гостеприимными ребятами? Это вряд ли. Меня подобрали на одной из планет Малого Кольца. Это такое созвездие. Название на нашем языке. Я не знаю, как у вас оно называется.
        - Я не силен в астрономии.
        - Оно и видно. Но ладно, не обижайся, - сказал кальмар, заметив сверкнувшие глаза Шороха. - В общем я потерпел крушение в том необитаемом мире. Он пригоден для заселения, но колонисты еще туда не добрались. А вот эти шастают по всей галактике и не только галактике.
        - Как я тебя понимаю? Ты передаешь мне мысли.
        Кальмар заскрипел. Он откинул щупальца, полностью расположившись в кресле, напоминавшем формой раковину.
        - Это бактерии-симбионты. Я имплантировал тебе их, как только открылась дверь. Они подключаются к нейронам мозга, часть сидит на ушной мембране или чего там у тебя…
        - Барабанная перепонка. - Машинально ответил Шорох.
        - Вот. - Удовлетворено заметил кальмар. - Симбионтами пользуются все в галактике. Уже не знают, как без них обходиться. Они переводят слова в понятные для тебя мысли и образы, и ты можешь понимать их. Я, например, говорю одно слово и вкладываю в него зрительный образ. Ведь ты когда говоришь, делаешь то же самое, только подсознательно, уже не замечая этого. Бактерии улавливают эти образы и преобразуют их в понятные для тебя слова. Так мы можем говорить друг с другом, мысля одинаковыми категориями. Еще на заре космических перелетов и создания галактического союза, разумными расами создавались машины-переводчики и, из-за неправильного перевода слов, возникали кровавые войны. Ведь разные расы вкладывают в одно и то же слово разные значения. А машины, соответственно, переводят их буквально. Чтобы этого не происходило, учеными-дахрийцами были созданы эти симбионты. Они питаются за счет хозяина продуктами распада. То есть еще чистят организм от шлаков, вредных опухолей, если таковые имеются, отмерших клеток внутри организма. В общем, полезная вещь.
        - А что этим большеголовым надо?
        Кальмар поиграл цветами на теле, этакая серо-бело-зелено-оранжевая радуга пробежала по нему.
        - Не знаю. Это же бионты. Они служат Темным. А помыслы Темных никто не знает.
        - Что за Темные?
        - Никто не знает, как они выглядят, никто их не видел. Они живут во тьме потухших солнц, они не могут путешествовать в молодые системы с населенными планетами. Это вроде табу. Они воздействуют на миры с помощью вот этого, - кальмар обвел щупальцем помещение, - с помощью бионтов, разумных кораблей. Все знают, что они проводят генетические эксперименты, вероятно, пытаются найти возможность жить при свете. А еще они гасят звезды. Во всяком случае, так говорят.
        - Так они выходят всесильны? А как же я положил семерых бионтов? - Шорох усмехнулся.
        - Я тебе помог. Я разорвал ассоциативные связи между кораблем и бионтами и запустил на время в его систему вирус, который помешал их коллективной функции, нарушил сознание. Поэтому они так бестолково себя вели, а когда их становилось еще меньше, то они на секунды впадали в ступор. Этого тебе хватило разобраться с ними.
        - А вирус, значит, у тебя в рукаве припрятан?
        - Ну, как бы это объяснить… - кальмар на секунду задумался. - Любой корабль, даже живой, нуждается в программировании, то есть определении необходимого вектора действия. Логические связи и цепочки управляют последовательностью действия, также как у живого существа инстинкты и рефлексы. Ты же не будешь сознательно держать руку на горячей сковороде, если она причиняет тебе боль? - Шорох остался невозмутим. - Так же и здесь. Я ввел несколько команд с пульта, которые на время внесли хаос в логическую цепь корабля. И он на время отключился.
        - Так, а как ты проник к пульту управления? Не сами же они тебя сюда пустили.
        - Не сами. - Согласился кальмар. - Меня заперли на техническом этаже. Я для них представлял меньший интерес, чем ты. И пока они занимались тобой, я вскрыл двери - это было довольно просто, так как я могу генерировать электрический заряд, в тут все прямо нашпиговано электричеством. У тебя волосы дыбом не стоят?
        - Нет. - Шорох потрогал ежик волос и ощутил слабые токи. - Хотя они наэлектризовались.
        - Это потому, что корабль вырабатывает энергоимпульсы - это вроде как передача сообщений у тебя по нервам. Так он общается со своими периферийными устройствами. Пока те четверо находились с тобой, трое ошивались где-то в районе энергоустановки, я прокрался к рубке благодаря способности к мимикрии.
        - Ты можешь стать невидимым?
        - Смотри! - кальмар исчез и через несколько секунд появился рядом с Шорохом. - Вот так. Эта способность помогла нам в свое время выжить среди дикого мира моей родной планеты, а затем и эволюционировать.
        Он снова забрался в кресло и устроился поудобнее - то есть растекся по нему, свесив щупальца.
        - Пробравшись в рубку, я, как уже говорил, разорвал связи и отключил стасис-поле, удерживающее тебя. Дальше ты сделал всю грязную работу, которую я не смог.
        - Так уж и не мог?
        - Посмотри на меня, человек! Я маленький и мягкий, у меня нет жесткого панциря, правда и костей нет, одна мышца, но ей не получиться как следует огреть бионта. Я не умею драться, никогда не испытывал влечение к насилию, мы маленькая миролюбивая раса пилотов и исследователей. Мы с грехом пополам колонизировали две планеты в соседних системах. Да мы живем долго по сравнению с вами, но и период размножения у нас не так долог. Рождается новая жизнь, старая умирает. Как только самка родит, она проживет не больше пятидесяти лет, прежде чем передаст знания потомству. Поэтому мы не склонны к космической экспансии как люди или вайлинги, или торрегорцы и другие многочисленные расы.
        - Ты сказал люди. Что есть и другие люди в космосе?
        - Да вас там чертова уйма! - выкрикнул возбужденный кальмар, видимо его раззадорили собственные слова о своем народе. - Славянский Союз, Бритты, Саксы, Халифат, Агорская империя, Черный Консорциум, Нефритовое Царство и еще десятки разных республик и государств! Людей много и земляне не единственные. В одном вы уникальны.
        - В чем?
        - Вы живете в зоне карантина. И поэтому я не могу вернуть тебя на Землю. Вход в Зону закрыт для всех, к тому же этот корабль подлежит уничтожению немедленно. Потому что он принадлежит темным.
        - Почему он закрыт?
        - Не знаю. - Кальмар перекрасился в бледно-розовый. Наверное, пожал плечами, подумал Шорох. - Там какой-то барьер. Корабли наталкиваются на него, и их разворачивает назад. Невозможно проникнуть за барьер. Ваши ученые шлют сигналы по всей галактике, да только все это напрасно. Сигнал увязает в барьере, как человек в болоте.
        - А вы откуда про нас знаете?
        - Передачи из-за барьера иногда проходят. Вайлинги, единственная раса, которая может шмыгать за него. Они иногда приносят новости из Зоны Карантина. Там, кроме вас находится еще пять цивилизаций.
        - Ну дак давай к ним обратимся, пусть меня доставят домой.
        - Это вряд ли. - Кальмар вздохнул. - Вайлинги себе на уме, мнят себя высшей расой, с остальными обходятся, как с недочеловеками. Все цивилизации галактического союза в состоянии войны с ними.
        - И что мне теперь делать?
        - Ты не представляешь, какие перспективы открываются перед тобой, друг мой! - восхищенно возопил кальмар. - Множество возможностей для заработка денег и устроительства свое личной жизни. Представь себе тихий уголок где-нибудь на окраине галактики и никто не может тебя потревожить. Ты качаешься на волнах океана, мягкий теплый белый песочек пляжа, буйная зеленая растительность, радующая глаз…
        - Ягуары в лесу и пиявки на деревьях. Отличное место для отдыха.
        Кальмар заперхал.
        - Умеешь ты, я смотрю, чужие мечты разрушать.
        - Ладно, ладно. - Шорох примирительно поднял ладони вверх, забыв, что еще держит оружие в руках. - Покажи мне, где здесь можно переодеться.
        Глава 3
        Переодеться не получилось. Шмоток просто не оказалось. Бионтам они не нужны, кораблю лишние пассажиры тоже, поэтому придется походить пока в набедренной повязке и расползшихся ботинках. Но Шороху было не привыкать. В процессе подготовки к своей снайперской специализации он выполнял задания и покруче. Сейчас перед ним стояла задача выжить в этом странном мире, куда он попал. Выкарабкаться со дна и по возможности вернуться обратно.
        Как сказал Бэрд, а это было сокращенное имя кальмара - полное Шорох все равно не запомнил, там было порядка семидесяти букв - корабль высадит их на одной планетке с большими возможностями для тебя, как он выразился. А это означало, что придется резать и убивать нехороших инопланетян, в этом Шорох не сомневался. На территории Галактического Союза велика была потребность в охотниках за головами. Преступность и непреступность цвела пышным цветом и со временем наглела настолько, что ее приходилось выжигать каленым железом. Космические пираты, контрабандисты всех мастей, наркодилеры, организованные банды и шайки - все кормились с торговцев, арендаторов, владельцев станций и космических кораблей. И когда уже электорату становилось невмоготу, он взывал к правительству, которое тут же организовывало карательные рейды, а иногда применяло и превентивные меры, нанимая охотников.
        Шорох проверил оружие. При нем оказался только нож и пистолет-пулемет со ста двенадцатью патронами - дополнительные обоймы он нашел в лохмотьях своей одежды. Так же удалось найти аптечку, компас, который показывал в сторону энергоустановки, противогаз с фильтром, сухпай. Только куда все это распихать - карманов-то нет. Остановился на том, что аптечку и противогаз надо взять обязательно, патроны тоже, компас придется оставить, а сухпай слопать сейчас же, хотя пара галет вроде помещается в повязку и не выпадает.
        - Корабль высадит нас через пять минут, надо быстро покинуть это судно, пока его не расстреляли орбитальные пушки и наземная артиллерия.
        - Зачем она нужна, - жуя, спросил Шорох.
        - Для защиты космопортов и обороны планеты. - Бэрд уже стоял возле входного шлюза, расположенного в полу. - Как только откроется - прыгай. Корабль должен зависнуть не выше полутора метров над поверхностью.
        - А нас не собьют еще в атмосфере?
        - Он материализуется прямо в точке выхода. Как только мы сойдем, настройки восстановятся, и он вернется к Темным. У артиллерийских расчетов космопорта будет полторы минуты, чтобы расстрелять цель. Надеюсь, они не подведут.
        - Ты с ними связался?
        - Нет. Но они должны будут засечь возмущение пространства так близко к поверхности планеты. И подготовиться. Если только сейчас в носу не ковыряют.
        Люк открылся так внезапно, что Бэрд затормозил. Шорох подтолкнул его вниз и выпрыгнул сам. Корабль действительно завис невысоко, да и рассматривать его было некогда, бывшие пленники взяли руки в ноги и бегом направились к кромке посадочного поля. Шорох остановился тогда, когда позади раздался грохот и его подтолкнуло в спину взрывной волной. Он прыгнул вперед, накрывая собой кальмара, который семенил, путаясь под ногами. Над головой пронеслись осколки корабля, ветер поднял пыль с космодрома и швырнул ее в беглецов. Когда стихия успокоилась, Шорох приподнялся, оглядываясь.
        Корабль пылал. К остаткам спешила аварийная команда на интересном транспортном средстве, летящем по воздуху невысоко от земли. Существа, разглядеть в подробностях которых было невозможно из-за клубов едкого дыма, копошились возле установки, двое тащили что-то по направлению к взорвавшемуся кораблю. Вот они залили площадку раствором. Он, пузырясь, заполнил все останки, вырос в холм и постепенно стал опадать, растворяя в себе куски корабля. Следующая парочка приблизилась к раствору со шлангами и начала всасывать его обратно, полностью очищая площадку. Несколько минут - и о взрыве напоминали только разлетевшиеся мелкие осколки, а на чистенькую площадку уже садился пузатый корабль, напоминающий камбалу.
        Шорох огляделся по сторонам. Шум космопорта ударил отовсюду. Отголоски чужой речи, какие-то вопли, лязг металла о металл, вой техники, проблесковые маячки сирен спецслужб порта - все продолжало жить своей жизнью, как и раньше, словно ничего не случилось. Разношерстные инопланетяне вылезли из корабля-камбалы и прошествовали организованной группой мимо остолбеневшего Шороха к таможенному пункту. Бэрд потянул его на палец.
        - Пойдем, и нам пора. Прибьемся к этим туристам, может и не свяжут наше появление здесь со взрывом корабля темных.
        Шорох послушался и двинулся вслед за инопланетянами. Только сейчас он почувствовал, что здесь жарко и сухо. Местное солнце палило нещадно. Ветер высушивал кожу. Глаза начали понемногу слезиться, смачивая орган зрения живительной влагой. Очень сухой климат, даже суше, чем в пустыне. Строения напоминали арабскую страну - плоские и куполообразные крыши, нагромождения домов друг на друге. Только высокая диспетчерская вышка космопорта с блином пультовой на макушке выделялась из массива однотипных грязно-песочных с зеленоватым отливом зданий. Многие из крыш напоминали панцири.
        Вошли в здание, и группа инопланетян, к которой прибились бывшие пленники, остановилась возле таможенного поста. Таможенник - огромная, метра два с половиной ростом и такой же, наверное, шириной в плечах черепаха - повернул свою клюватую голову к первому инопланетянину и, задавая вопросы, сделал отметку в его документах. Подошел следующий, процедура повторилась.
        - У нас нет документов. - Шепнул Шорох Бэрду.
        - Выкрутимся. - Уверенно ответил тот, перемещаясь по очереди.
        Вскоре и они оказались возле поста. Первым шел кальмар, он попросил Шороха, чтобы тот подсадил его на специальный прилавок возле таможенника. Черепах с интересом посмотрел на кальмара и человека. Глаза у него располагались по бокам и были направлены чуть вперед. Мощная туша нависла над мелким головоногим.
        - Документы, пожалуйста. - Прогудел таможенник.
        - Видите ли, тут такое дело… - начал юлить Бэрд, - у нас…
        - Зайцы? - оборвал таможенник. - И без документов? - Кальмар виновато покраснел, затем перелилися в розово-лиловый цвет. - Откуда я могу знать честные вы граждане или преступники. К тому же человек несет с собой запрещенные к провозу препараты.
        - Он ткнул пальцем в аптечку на поясе у Шороха, - и оружие у него, пусть и пулевое, но все равно опасное. Поэтому я буду вынужден вас задержать до выяснения обстоятельств.
        Бэрд только было попытался открыть рот, как появились, словно из воздуха, дюжие, даже по сравнению с таможенником, охранники порта и, взяв под руки Шороха и кальмара, проводили их в отдельное помещение. Снайперу показалось, что его схватили чугунные тиски. Посадили обоих в подобие камеры предварительного заключения и удалились, выполнив свою работу. Шорох посмотрел на кальмара.
        - Да успокойся, - непринужденно заявил тот. - Посидим двое суток, а потом нас выпустят, сделав временные документы. По их полицейским базам ни ты, ни я не проходим, да и взять с нас нечего.
        - Кроме моего оружия, которого у нас теперь нет. - Шорох развел руками. - Теперь я знаю, что значит чувствовать себя полностью голым. В прямом и переносном смысле.
        - Не переживая так, я пока расскажу тебе куда мы попали, и что это за мир.
        Таможенник, который задержал двух инопланетян без документов, набрал только ему известный номер.
        - Влажного сезона вам, босс, да омоют ваши ноги моря Реконита.
        - Говори. - Ответил приказом властный голос.
        - Сегодня на таможне задержал двух инопланетян. Они могут быть вам полезны.
        - Как?
        - Один - кагреллианец, всем известно, что они искусные пилоты. Второй человек, судя по поведению - либо наемник, либо охотник, но мастер боя это точно.
        - И что ты предлагаешь мне с ними делать?
        - Кагреллианца можно использовать в Гонках по ущелью, а человека - на Арене.
        - Думаешь, они смогут победить.
        - Не знаю, но позабавить, это точно.
        - Согласен. Приводи обоих, до завтра пусть посидят у тебя, а потом решим что с ними делать. - Собеседник сбросил вызов. Таможенник внутренне улыбнулся. Босс любит зрелища. Если эти двое смогут его удивить, а они смогут, в чем таможенник не сомневался, то он поднимется еще на одну ступень в Прайде. Человек очень опасен даже без оружия. А таможенник хорошо разбирается в людях. Они не подведут его.
        Делать в камере было абсолютно нечего, кроме как тренироваться, чем Шорох и занялся. Вынужденная невесомость, да к тому же и чуть пониженная гравитация этой планеты делали мышцы вялыми. Он провел комплекс гимнастических упражнений, поотжимался вволю, заставил Бэрда сесть ему на щиколотки и принялся качать пресс. Исполнил като, помахал руками и ногами в воздухе, пробуя растяжку. Подготовка снайпера в Конторе включала в себя не только прицельную стрельбу, но и физическую подготовку, рукопашный бой, владение любым оружием, в том числе обычными предметами, которые можно было использовать в бою. Для того чтобы выжить необходимо уметь очень многое. Шорох умел.
        Потом они беседовали. Бэрд рассказал о планете. Местная раса - Тордаки - те самые черепахи - жили в засушливом климате. Некогда здесь были океаны, откуда они и вылезли, но планета постепенно меняла свою орбиту, приближаясь к местному светилу, изменился и наклон оси. В результате чего океаны постепенно высохли, превратившись в солевые впадины - один из экономических факторов этой планеты. Поставки дешевой соли, некоторых руд, а также производство самых прочных в галактике иллюминаторов и смотровых окон для космических кораблей вывело эту расу на межгалактический рынок. Тордаков открыла раса Заартаков - небольших таких ящериц, больше похожих на земных молохов - куча ни к чему не приспособленных рогов вокруг головы и жуткие физиономии. Заартаки дико любили учить всех и вся как жить и за это их не очень терпели в своих мирах другие инопланетные расы. Дав Тордакам технологии перемещения между мирами, они отправились дальше навязывать свою культуру. С черепахами подобного не случилось, потому что Заартаки наткнулись уже на сложившуюся тысячелетиями культуру, словно монолит вытесанную из глубины веков,
поколебать которую не могли даже их болтливые и хвастливые языки. Произошел обмен ценностями, в результате которых они получили самую вкусную соль в галактике и небьющиеся стекла. Раструбив о новой открытой ими расе по все галактике, они попытались прибрать к рукам технологию изготовления стекла, но черепахи тоже были не дураками и отдавать монополию в чужие руки не желали. С тех пор Заартаки везде кричали о кощунстве Тордаков, обзывая их разными нехорошими словами, но никто в галактике не слушал пустую болтовню ящериц.
        Тордаки жили Прайдами. Сейчас это были влиятельные семьи, поделившие планету, а раньше просто кочевые племена. Структура больше всего походила на мафиозную, но это не мешало им достойно управлять народом. Тордаки создали у себя огромный межгалактический рынок и теперь инопланетяне со всей галактики летели сюда, чтобы купить, продать, обменять понравившуюся и нужную им вещь. Рынки существовали и на других планетах, но этот в данном секторе галактики был больше всех. Среди Прайдов шла конкурентная борьба за покупателя, ведь три самые крупные семьи держали три космопорта на планете, и чем больше покупателей приземлялось у них, тем выше росла их значимость. Поэтому подкуп и диверсии процветали на планете. А там где есть диверсии, есть и террористы, а там где террористы имеются и торговцы оружием и снаряжением. Самозащита себя любимого во время прогулок по городу поставлена в максимум, поэтому туристические фирмы тесно сотрудничают с охранными агентствами Тордаков, которые также входят в семью, контролирующую город. Все поставлено в угоду бизнесу. На улицах уже давно не стреляют, но граждане все
поголовно вооружены, а туристы не передвигаются без охраны, надобности в которой уже нет.
        Климат планеты оставлял желать лучшего. Пылевые бури сменялись сезонами затишья, когда местное светило нагревало поверхность до трехсот сорока - трехсот пятидесяти градусов. Вся температура в галактике измерялась от абсолютного нуля - температуры вакуума в космосе, поэтому в переводе на земные величины это около семидесяти - восьмидесяти градусов по Цельсию. Сейчас в том полушарии, где высадились Шорох с Бэрдом температура не поднималась выше трехсот пяти градусов - около тридцати двух по Цельсию. Так что человеку жить было можно. Вот только немного низкое содержание кислорода в атмосфере, что-то около 18 %, но Шорох не чувствовал дискомфорта - в Магнитогорске и того хуже. Единственный минус - повышенное содержание ультрафиолета и радиации. Но с этим приходилось мириться. Как сказал Бэрд - мы здесь ненадолго.
        Не прошло и суток, как к ним пришли. То ли давешние охранники, то ли новые - лица инопланетян Шорох не различал. Двое забрали Бэрда, а человека оставили внутри.
        - Не волнуйся, - на прощание сказал кальмар. - Я вернусь и вытащу тебя отсюда.
        - Звучит ободряюще. - Шорох кивнул знакомцу.
        Он продолжил тренировки. Может быть, его заточение продлиться чуть дольше, чем он надеялся и придется бежать. Он провел весь комплекс гимнастических упражнений, исполнил Като, отработал удары и захваты с воображаемым противником. Он готовился дать отпор. И как оказалось не зря.
        За ним пришли к вечеру, почти уже на закате, когда яркое местное светило такого же класса, как и наше Солнце уже почти зашло за горизонт. Так же два охранника вывели Шороха из камеры и повели по коридорам из здания таможни.
        Они вышли на улицу, мощеную стеклянными плитами. Лавки в домах уже закрывались, туристы сидели по гостиницам, несколько вечерних прохожих еще толклись возле магазина сувениров, на улицах уже зажигались фонари. Свет отражался от стекла под ногами, и создавалось ощущение светлого дня. Ни одного темного уголка. Негде спрятаться наемному убийце, чтобы подкараулить свою жертву. Прайды заботились о безопасности отдыхающих.
        Шороха усадили в мобиль без колес с открытым верхом. Один из охранников сел за руль, второй рядом. Машина плавно поднялась над дорогой и полетела, петляя по улицам. Куда его везли, он не интересовался, да это и не важно. Через некоторое время остановились возле серого здания, ярко освещенного с богатой вывеской на незнакомом языке. Симбионты переводили только звуковые, а не зрительные образы. Да и было неважно, куда его привезли, вряд ли на казнь. Не очень серьезное это преступление - попытаться пройти таможню без документов. По местным меркам, конечно.
        Шороха провели в здание, но не по центральному коридору, где уже торопились спешившие инопланетяне, а куда-то за угол в служебные помещения. Из центра раздавался рев толпы. Наверное, какой-нибудь ринг или бои без правил, решил Шорох, выделив из многоголосья пришельцев только два слова - бей и давай. Хотят предложить отработать документы или легализацию. Ну что ж, нам не привыкать драться. Только бы не выставили против какого-нибудь толстокожего носорога.
        Шороха завели в нечто похожее на раздевалку. Стройные ряды кабинок, скамьи для переодевания, и отдельно вход в душевую.
        - Выбирай себе экипировку, потом тебе объяснят правила. - Прогудел сопровождавший его охранник и вышел за дверь.
        Двери, кстати открывались как у японцев на Земле - отъезжали вбок. Инопланетяне умели экономить место.
        Шорох подошел к первому шкафчику и потянул за ручку. Тот открылся также как и все шкафчики - дверца была на петлях. Внутри висели немыслимо тяжелые нечеловеческие доспехи. Снайпер закрыл дверь и перешел к другому. Наконец, он заметил надпись на русском - только для людей. Как это она здесь оказалась, подумал Шорох, приглядываясь. Буквы были написаны в старославянском стиле, с вязью, читать их было тяжело, но Шорох справился и понял смысл. Потом он вспомнил, что Бэрд говорил что-то такое про Славянский Союз. Очевидно, он был основной человеческой силой в космосе, раз даже на этой отдаленной планете нашлись надписи на великом и могучем.
        Шорох открыл первый шкафчик с надписью для людей. Обычные поножи, нарукавники, открытый торс и шлем. Одеяние римского война, а не современного. Из оружия - короткий меч и булава. Это для Ильи Муромца, подумал Шорох и перешел ко второму. Здесь уже было получше - обычная пятнистая форма цвета хаки с карманами где только можно и хорошим ножом и пистолетом. Оружие было неизвестной марки, но удобно лежало в руке, предохранитель под большим пальцем. Патронов в магазине восемь, калибр на глаз миллиметров восемь, может быть девять, хотя нет, пули удлиненные, и тонкие какие-то, все-таки восемь. Шорох склонился к этому комплекту, но ему стало интересно, что в третьем шкафчике. Открыв его, он увидел только небольшой пояс и какую-то палку. Повертев пояс в руках, он заметил кнопки, расположенные в районе пряжки, но трогать их не стал. Положив пояс, он взял палку. С одной стороны отверстие, наверное, какое-то энергетическое оружие, решил Шорох. Вернув все в шкафчик, он начал облачаться в одеяние из второго. Одев форму, он почувствовал, что она сама подогналась по фигуре, нигде ничего не жало, не терло, словно
надел вторую кожу. Взял пистолет, поискал кобуру глазами. Ее не было, попытался засунуть за пояс, но не вышло - форма сидела как влитая, ремня не было. Куда же тебя прикрепить, подумал Шорох, осматривая одежду, как на правом и левом предплечье заметил чуть пульсирующие красным цветом карманы. Сунул пистолет в левый карман и тот как бы растворился в нем, сложившись до размеров руки, не выпячиваясь и не выпирая. Снайпер попытался выцарапать пистолет из кармана, но не вышло, тот словно приклеенный оставался внутри. Шорох вздохнул и взял нож. Для ножа нашлось место на бедре. Он плавно скользил из ножен, словно живой оказывался в руке. Снайперу это понравилось. Он закрыл шкафчик и хотел повозиться с пистолетом, чтобы достать его, но тут дверь открылась, и вошел охранник.
        - Ты готов? - осведомился он.
        - Пистолет в кармане застрял. - Пожаловался Шорох.
        Черепах фыркнул и подошел ближе к человеку. Встав рядом он произнес:
        - Вытяни руку вперед и согни пальцы так, будто держишь оружие.
        Шорох сделал все так, как и было велено. Пистолет в доли секунды оказался у него в левой руке и грохнул выстрел. Оружие выстрелило слишком громко, но запаха пороха Шорох не почувствовал. В стене напротив зияла небольшая, сантиметров на пять, дыра.
        - В следующий раз, когда будешь пользоваться, дозируй силу, чтобы не было выстрела. - Произнес охранник. - А то так все боеприпасы потратишь. Это бесплатный совет.
        Шорох переложил пистолет в правый карман на предплечье, подошел к дыре. Небольшой кратер в стене окружностью пять и глубиной в три сантиметра. Неплохая воронка. А что эта пуля сделает с человеком.
        - Та пукалка, что была у тебя, не пробьет эту форму, так что не беспокойся. - Охранник тоже подошел к стене и остановился позади. - А вот это оружие - вполне. - Он замолчал, наблюдая за изучавшим отверстие Шорохом. - Скоро твой выход. Драться надо будет на Арене, экипировку между раундами менять запрещено, выбор оружия осуществляется здесь и на Арене. Там, в разных местах, раскидано оружие, до которого еще надо добраться. Можно победить, у состязающихся равные шансы. Бой проходит до смерти одного из вас. Жалость и сострадание к противнику неприменимы, в таком случае погибают оба. Способы убийства различны, никаких запретов, главное выжить. После выживания в трех боях победитель получает свободу, ну а как с тобой новые документы. - Охранник помолчал. - Мы даже деньжат немного подкинем, если будешь хорошо сражаться. Публика любит кровь и смерть. Это у цивилизованного существа в природе. Вот вроде и все. Бейся насмерть, будь демоном на Арене и она примет тебя.
        - Постараюсь.
        - Если хочешь выжить - непременно постараешься. Идем.
        Охранник открыл перед Шорохом дверь и выпустил его вперед.
        Глава 4
        Они прошли назад по коридору и свернули налево. Шорох и охранник вышли к лестнице и спустились вниз, туда, где был выход на Арену. В следующем прямом коридоре располагалось много комнат, из некоторых доносились хрумкающие и вообще мерзкие звуки. Снайпер не обращал на них внимания. И так понятно, что там содержались звери. Все многообразия галактической фауны было привезено торговцами и пиратами и продано в местный зоопарк, куда любители поразвлечься приходили насладиться рваными ранами и криками от боли. Сейчас толпа вопила от счастья - кого-то кромсали на куски.
        Шорох внутренне подготовился к смертельному бою. Возможность погибнуть на Арене очень высока, а он не собирался пока умирать, поэтому будет использовать все возможности, чтобы выжить. Благо, правил запрещающих определенные приемы, нет. Здесь вообще нет правил. Есть только ты и твой противник. И три раунда, в каждом из которых новый соперник, отдохнувший, полный сил. Ничего, справлюсь, подумал Шорох, внутренне настраиваясь. Пистолет оставлю на крайний случай, пока воспользуюсь ножом, к тому же охранник сказал, что на Арене можно добыть себе оружие и это плюс.
        Дверь, перед которой его поставили, скользнула в сторону, и Шорох вышел на залитую кровью площадку. Убирать трупы здесь, видимо, никто не собирался. Немного в стороне от середины лежали тела двух крупных мохнатых животных с большими когтями. В левом от Шороха углу корчился, издыхая, четырехрукий инопланетянин. Он хрипел и дергался, от его тела шла кровавая дорожка к центру Арены. Жидкость была синего цвета.
        Шорох приблизился к инопланетянину. Толпа ревела. Ведущий пытался перекричать их, но безуспешно. Снайпер присел на колено, заглянул в закатывающиеся темно-голубые глаза с мелкими точками зрачков. Инопланетянин был похож на лягушку - губастый, большеглазый и с темно-зеленой, чуть влажной, кожей. Шорох прислонил лезвие ножа к горлу. Глаза существа удовлетворенно закрылись. Он с силой надавил на нож. Остатки крови хлынули из резаной раны и пришелец затих. Шорох вытер лезвие и отошел к двери, через которую вошел. Толпа загудела. Кто-то осуждал поступок следующего участника, предпочитая, чтобы умирающий помучился. Кто-то удовлетворенно поднимал руки, а кто-то неистово свистел. Посмотрев на купол, который закрывал Арену, Шорох не увидел лиц зрителей - с одной стороны стекло было темным, зато он обнаружил подвешенные тут и там предметы, очень сильно похожие на оружие - меч, боевой топор, какой-то нож с тремя лезвиями, стрелковое оружие, хлыст, пара причудливо изогнутых палок - все являлось средствами уничтожения. И ими необходимо было воспользоваться.
        Прозвучал гудок и двери напротив Шороха открылись. На Арену не спеша выполз приличных размеров крокодил. Во всяком случае существо сильно на него походило - та же длинная носатая пасть с острыми зубами, кожа, как броня танка, длинные лапы. Крокодил шустрый, несмотря на его малоподвижность, а этот представитель неизвестной фауны, судя по виду должен быть еще шустрее. Сверху, сбоку и позади его не возьмешь - слишком толстокож. Прямо рифма. А вот снизу - горло или брюхо. То-то он все время голову держит чуть вниз, глядит исподлобья. Защищает шею. Ну да ладно, посмотрим. Позволим твари напасть и поглядим на что он способен.
        Шорох перехватил нож прямым хватом и пошел вдоль стены Арены внимательно наблюдая за противником. Крокодил вышел в центр, понюхал трупы. Отвернулся и заинтересованно уставился на человека. Похоже, ты брезгуешь питаться падалью, когда тут бегает такая аппетитная человечинка, подумал Шорох, продолжая передвигаться. Неожиданно тварь рванулась к нему, быстро набирая скорость. Она скачками, как кошка, побежала к снайперу. В конце должен быть прыжок и открытая пасть, подумал Шорох, приготовившись броситься вперед. Крокодил не понимал, почему жертва не бежит с воплями, в стоит на месте. Наверное, она парализована страхом, решил он и увеличивая разбег, приготовился прыгнуть. Его коронный прыжок - чуть вверх, лапы вперед, голова наклонена, чтобы прикрыть шею. В конце пасть открывается и жертва разрезается пополам мощными челюстями. Таким манером он расправился уже не с одним инопланетянином. Свежее, еще дергающее в агонии, мясо возбуждало аппетит. Крокодил уже предвкушал сочный обед, как вдруг существо метнулось навстречу ему и кинулось под ноги, проскользив по голубой дорожке крови предыдущего участника.
Он пытался в воздухе достать его лапами, извернуться, чтобы атаковать снова, но слишком массивное и большое тело летело вперед, а атаковавшее его существо вытянуло руку и погрузило в незащищенный броней живот свой стальной палец и резало им тонкую кожу, добираясь до внутренностей. Крокодил вильнул хвостом, стараясь хоть этим достать жертву, но та ушла перекатом в сторону. С размаху он треснулся в стену, поворачиваясь на правый бок. Шорох не стал ждать, когда тварь оклемается. Он подскочил к крокодилу и вонзил ему пику в горло, пригвоздив к мягкому полу Арены. Пику он подобрал сейчас же, она лежала возле трупов животных и сперва снайпер ее не заметил, но когда обходил Арену, то увидел оружие и остановился как раз напротив него так, чтобы крокодил проскочил через пику и оставил ее позади себя. Вышло все очень неплохо. Тварь была хоть и умной, но все же слишком поторопилась, видимо стоящие неподвижно жертвы были ей в новинку. Ну что ж, поделом.
        Крокодил издыхал. Шорох на расстоянии взялся за конец древка и пошуровал им в ране. Толпа вопила, срываясь на визг. Снайпер вытащил оружие и снова воткнул его в умирающее тело - крокодил уже не трепыхался, его внутренности были разбросаны рядом. Они вылетели от удара. Шорох вынул пику из твари и отошел к своей двери, ожидая следующего противника. Чуть ниже купола на расстоянии метров трех от пола окрылись два отверстия и оттуда вылетели две черных бестии, напоминающие летучих мышей, только крупнее. Они противно заверещали, увидели издыхающего крокодила и кинулись к нему.
        Вонзив свои клыки в кожу и надорвав ее, они жадно пили кровь, булькая от удовольствия. Шорох не стал ждать, когда они напьются. Он с силой метнул пику в одну мышь, а во вторую выстрелил из пистолета. Та мышь, в которую он метнул оружие, почувствовала опасность и мгновенно, именно мгновенно, подскочила к потолку. Пика пролетела мимо и воткнулась в стену, крепко застряв. Второй мыши повезло чуть меньше - разрывная пуля, которыми были начинены боеприпасы - порвала тварь в клочья. Смерть подружки повергла первую мышь в шок и она, хлопнув крыльями, направила в Шороха звуковую волну. Он ничего не услышал, но почувствовал, как по челюсти бежит кровь. Снайпер выстрелил в тварь два раза. Звуков он не услышал. Контузия, мысль пронеслась в голове, как молния. Тварь заметалась, но человек все же попал в крыло - мышь потеряла управление полетом и напоминала хаотично прыгающую бабочку. Траектория ее полета была не ясна, поэтому взяв возможное упреждение и, прикинув примерно, куда метнется ее тело, Шорох произвел еще два выстрела, друг за другом, как очередью. Мышь порвало в клочья на втором.
        Шорох потрогал уши - на пальцах остались кровавые разводы. Может быть, местная медицина сумеет починить мне слух, подумал он. Если я останусь в живых после третьего участника этого сумасшедшего заезда. Толпа, вероятно, гудела, но человек ничего не слышал, погрузившись в царство тишины. Он внимательно следил за противоположной стеной, вспомнив, что летающие твари появились как раз сверху. Наконец он заметил, как дрогнула дверь и на Арене появился некто вроде носорога. Мощный набалдашник впереди - таким вполне можно танки колоть, - два направленных вперед рога, располагавшихся на лбу существа и четыре маленьких глаза, в которых интеллекта и на муху не наберется. Плохо дело, подумал Шорох, медленно отступая. Даже со своей пукалкой я не смогу пробить его кость. И под брюхо не подскочу - перемелет своими тумбами-ногами. Что же делать? Носорог задрал свою голову и помотал ею. Наверное, ревет. Хоть один у меня плюс - не слышу ни хрена. Проревевшись, он копнул правой передней ногой площадку Арены и кинулся к Шороху со скоростью локомотива. Тот еле успел отпрыгнуть и побежал вдоль стены, сделав два
выстрела этому танку в бок. Носорогу разрывные пули были все равно, что укусы комара. Только больше разозлили его. Он тяжело развернулся на месте и поскакал вслед за Шорохом. Бесконечно бегать от него я не могу, поэтому надо бы где-нибудь пересидеть. А пересидеть можно только наверху, решил снайпер. Человек прямиком направился к воткнутой в стену пике, у которой валялся убитый крокодил. Шорох с разбегу прыгнул на древко и, не останавливаясь, по инерции, оттолкнулся левой ногой, взлетая еще выше. До центра купола, он, конечно, не долетел, но вот до крюка, на котором висел хлыст, он дотянулся. Зацепившись за крюк, он поджал ноги. Носорог потерял его из виду. Благодаря строению своего скелета, он не мог ворочать головой, а смотреть вверх и подавно. Защищенное со всех сторон существо, обладающее к тому же толстой кожей и скрытыми под ней стальными мышцами, сверху было как на ладони.
        Ну и что мне теперь делать, захлестать его до смерти, спросил сам себя Шорох. Он взял оружие в правую руку, повиснув на левой. Крюк был маленький, но висеть на нем было довольно удобно - металл не впивался в кожу, а был вроде как чуть мягким. Засунув хлыст в карман, Шорох сделал кульбит, просовывая ноги на крюк. Освободив таким образом руки, он вынул оружие и осмотрел его более тщательно.
        Хлыст был теплым, он приятно лежал в руке, не издавал запаха кожи или из чего он там сделан. Шорох попытался стегнуть им носорога но ничего не вышло - хлыст не разворачивался. Человек попытался найти конец хлыста, но его не было. Он провел вдоль бечевы указательным пальцем левой руки и внезапно хлыст обвился вокруг него и моментально сжался, отрезая Шороху фалангу. От неожиданности снайпер чуть не упал. Висеть вниз головой и так было неприятно, кровь приливала к мозгу, да тут еще незапланированная рана. Из пальца потекла кровь. Была дикая боль, и человек не закричал только от шока произошедшего. Он прислонил палец к форме, пытаясь остановить кровь. Неожиданно рана зачесалась, форма пропиталась докрасна. Шорох посмотрел на палец. Там, где раньше белела кость и было видно мясо, запекалась розовая корочка кожи. Палец стал короче на одну фалангу. Боль еще оставалась, но уже перешла в ноющую фазу, кровотечение было остановлено. Вероятно, форма, кроме останавливающих, обладала еще и регенерирующими свойствами. Полезное изобретение, подумал Шорох, осторожно перекладывая хлыст в левую руку. Он согнул
пальцы правой руки и пистолет оказался в ладони. Без боеприпасов он ему не нужен, но может еще послужить.
        Носорог топтался внизу, переходя от одного тела к другому. Противника он уже давно потерял и забыл о нем, вынюхивая что-то съестное. Животное было травоядным и еды для него здесь ну никак невозможно было найти. Вступив на Арену носорог зачищал свою территорию от возможных хищников. Этим объяснялась его неуемная агрессия. В природе он селился на обширных равнинах родной планеты где не было деревьев, поэтому никогда не ожидал удара сверху.
        Шорох этого, естественно, не знал. Приглядевшись к носорогу, он заметил, что шею чуть прикрывает этакий костяной зонтик, а под ним - уязвимое место. Он прицелился и метнул в носорога пистолет. Брякнув по башке, оружие отскочило в сторону. Животное закрутилось на месте, выискивая врага. Пока оно перебирало ногами, Шорох повис на правой руке, в левой удерживая опасный хлыст. Вот носорог подобрался еще ближе, снайпер приготовился и отцепился от крюка. Приносорожившись животному на спину, он схватился правой рукой за рог, а левой скользнул под зонтик и провел хлыстом по незащищенной шее. Чудо-кнут мигом обвился вокруг шеи, затягивая петлю. Секунды - и голова носорога отвалилась. Тело с сидевшим на нем Шорохом продолжало стоять. Снайпер не стал ждать, когда оно его придавит. Он спрыгнул по правую сторону и стал смотреть, как грузное животное медленно оседает на пол. Держа хлыст в левой руке, он поднял голову к куполу.
        - Ну что, я победил, теперь я свободен?
        Он не услышал вопроса, но очевидно услышали за стеной. Дверь, через которую выпускали тварей, открылась и на Арену вышел охранник. Он что-то сказал и начал поднимать оружие. Шорох с таким вероломством мириться не захотел. Он качнул маятник, уходя в сторону и быстро приближаясь к охраннику. Снайпер видел только расширившиеся от удивления глаза тордака. Он уже был близко и снизу вверх вогнал нож в челюсть черепахи по самую рукоятку. Перехватывая выпадавшее оружие из рук охранника, он разворачивал его в сторону проема двери, как почувствовал толчки по всему телу. Силы моментально покинули его и Шорох завалился лицом вниз.
        Очнулся он внезапно, так, как будто повернули выключатель. Вокруг были белые стены, отгороженные бежевыми ширмами, куполообразный потолок загибался вверх к центральному окошку, через которое заглядывало ласковое солнце. Шорох сощурился - игривый луч светил прямо в глаза. Видимо это его и разбудило. Затем он вспомнил, где он был и что делал. Осмотрел палату уже более внимательно. Никакой земной техники рядом не наблюдалось, непонятные инструменты были аккуратно разложены. Небольшой ящик медицинской аппаратуры сиротливо пылился в углу. Шорох пошевелился и понял, что абсолютно голый. Похоже, это у инопланетян общая привычка - раздевать догола испытуемого, подумал он. Снайпер приподнялся на кровати и услышал шорох простыней. Только сейчас он сообразил, что слышит все совершенно отчетливо. Поводив ушами из стороны в сторону, он услышал недалекие стуки, щелчки шкафоподобных аппаратов. Похрустел простынями и с удовольствием услышал, как они трутся друг о друга. Сел на кровати и посмотрел на свою левую ладонь. Фаланга пальца присутствовала на месте. Может, мне все приснилось, подумал он, как дверь в стене
отъехала в сторону, и в палату вошел Бэрд в сопровождении двух громил-охранников. Похоже, кошмар продолжается, подумал Шорох, рассматривая вошедших. Хитрые глаза Бэрда сверкали из стороны в сторону.
        - Рад тебя видеть, старина! - воскликнул кальмар, залезая на приставленную к кровати табуретку.
        - Может, объяснишь мне, что все это значит? - спросил Шорох, обводя рукой палату.
        - Обязательно! - с удовольствием в голосе сказал Бэрд. Он устроился поудобнее на стульчике. Охранники как по команде подперли косяк у двери. - Видишь ли, тут, оказывается, существуют некоторые правила для космических зайцев, кем мы с тобой и являемся. Я давно не был в этом рукаве галактики и подзабыл уже многое, но мне любезно напомнили. - Он посмотрел одним глазом на ножке в сторону охранников. - Так как я пилот, они предложили мне поучаствовать в их Гонках по Ущелью. Собирается толпа зрителей вдоль всей трассы, тебя и еще с десяток таких же как ты садят в старые раздолбанные корыта под названием фулдеры и ты газуешь по таким головокружительным поворотам этого чертова ущелья, что совершенно забываешь о том, что кроме тебя на трассе есть еще кто-то. Зрители, эти сволочные туристы, имеют право стрелять в тебя из пулевого оружия и пульсаторов.
        - Это что за хрень?
        - Оружие биологического воздействия. Уничтожает живую силу противника, не повреждая материальные части. Применяется в абордажных схватках, если надо захватить корабль. Но это так, к слову. Короче, правила на гонках такие: приходишь первым - получаешь небольшой гонорар и разрешение находиться на планете, второй соответственно получает только разрешение, ну а третий пришедший к финишу получает в награду собственную жизнь и выдворяется за пределы планеты. Вот такая петрушка.
        - Петрушка? Ты сказал - петрушка?
        Бэрд вздохнул.
        - Я же тебе говорил, что бактерии-симбионты переводят фразу к наиболее близким тебе терминам. Кстати, о бактериях - их тебе заменили. Старые погибли вместе с твоими перепонками, или чем ты там слышишь. Пальчик твой нашли и пришили на место. Так что ты сейчас как новенький. - Закончил Бэрд.
        - С чего такие привилегии?
        - Кроме тебя в этот день на Арене не выжил никто. Там условия суровей, но зато и награда выше. За твой гонорар тебя подштопали доктора, и у тебя даже осталось целых девяносто кредитов на счету.
        - Мне открыли счет?
        - Конечно, пока ты отдыхал. Пока только анонимно, потому что даже я не знаю твоего имени.
        - Достаточно и прозвища. - Шорох уставился в стену. - Тот человек, что носил имя, умер пятнадцать лет назад.
        - Не понял? - Бэрд был озадачен.
        - Да что тут непонятного. - Шорох вздохнул и поставил босые ноги на пол. - Что теперь, мы можем идти?
        - Конечно! И представь себе, нам предложили контракт!
        - Что за контракт?
        - Довольно денежный, да и условия подходящие. Выполним работу для одного Прайда, получим деньги и корабль и можем лететь, куда вздумается.
        Шорох задумался. Работа - это хорошо, вот только по какому профилю. На Арену что-то больше не хотелось, в гонках участвовать тоже, тем более этот фулдер он водить не умел. А работу могли предложить только одну - наемного убийцы. А если Бэрд в теме, то он, значит, будет исполнять роль доставщика до места совершения акции. В общем - ничего нового. Что на Земле он устранял неугодных государству членов человеческого муравейника, что здесь повторяется та же история. Впрочем, разве может человек с его подготовкой и умениями работать водителем или там сантехником каким-нибудь? Вряд ли. Каждый будет видеть в Шорохе инструмент для достижения своих собственных целей. Было и еще одно отличие. Доверять черепахам он не собирался. Даже в Конторе после службы не было отставки - все уходили ногами вперед, а уж что говорить о гнилом капиталистическом обществе, которое он тут наблюдает. Толпа зевак заплатила деньги и жаждет крови, и вопит в экстазе, когда кого-то рвут на Арене или очередной неудачник не вписывается в поворот на гонках. Все это грустно.
        Однако Шорох понимал, что можно сколь угодно бить себя в грудь и взывать к порядочности, а существующую систему не изменить. Эта она переварит и выплюнет на обочину цивилизации таких мамонтов как он. Поэтому, чтобы выжить, надо приспосабливаться. К тому же у него появился здесь тот, кому можно доверять - мягкотелый головоногий Бэрд, который сейчас сидит на стуле (а может быть лежит?) и смотрит честными глазами.
        - Может, мне дадут одеться, а то неприятно предстать перед работодателем голым.
        - Я знал, что ты согласишься. - Бэрд подмигнул сразу двумя глазами.
        Глава 5
        Одежду охранники принесли с собой. Штаны широкого покроя вроде шаровар, такая же свободная рубашка, на голову небольшая тюбетейка. Шорох превратился в представителя Средней Азии - таджика или узбека. Еще блюдечка с чаем не хватало до полного колорита. Впрочем, какая разница во что он одет, главное одет.
        Оружие ему, естественно, не отдали. Хороший нож и такой родной пистолет-пулемет достались трофеем какому-нибудь таможеннику, снайперская винтовка осталась на Земле - Шорох снял ее и положил рядом с собой во время ночевки. Чего уж там говорить о медпакете и противогазе с патронташем. Бэрд не выражал беспокойства, хотя что по этому кальмару можно было понять? Единственные эмоции, которые он выражал, в полной мере отражались на нем самом - головоногий переливался всеми цветами радуги.
        Охранники вывели обоих из больнички на улицу. Широкий проспект с гладкой мостовой, заполненный местным людом - инопланетянами и людьми. Вторых, пожалуй, было еще больше. Белые, черные, желтые, всех рас и национальностей, представленных на Земле, в довесок еще кардинально отличающихся друг от друга, разбавленные присутствием уже совсем невообразимых человеческих существ, словно вышедших из кунсткамеры. Шорох с интересом крутил головой, пока они шли к стоянке аэротакси. На них никто не обращал внимания. Мало ли кто путешествует по улицам крупного города в сопровождении охраны. Многие туристические группы передвигались точно также, чуть ли не со всех сторон окруженные телохранителями.
        В каждом доме располагалась лавка, откуда выглядывал тордак, шумно нахваливая свой товар. Гомон стоял неимоверный - каждый продавец старался перекричать другого. Сувенирные лавки с мелкими статуэтками тордаков и грубыми поделками сменялись технологичными выставками разнообразной аппаратуры и приспособлений, оружия и доспехов, защитных костюмов и скафандров. Один просто поразил Шороха - больше похожий на робота человеческий скафандр весом, наверное, под тонну, с навешанным оружием, ракетными пусковыми установками, соплами реактивных двигателей и сложанными крыльями. Чертовски дорогая штука, подумал Шорох. Бэрд проследил его взгляд.
        - Что ты пялишься на это барахло! - возмутился он. - Этому железному гробу уже наверное лет пятьсот если не больше. Только и стоит, чтобы туристов удивлять, да аборигенов пугать.
        - А ты то откуда знаешь?
        - Я, друг мой, много чего знаю. - Кальмар чуть раздулся. От гордости, внутренне усмехнулся Шорох, не изменившись внешне. - Это старая разработка Черного Консорциума, а они ее, в свою очередь, позаимствовали у Нефритового Царства. Те выкупили древнюю разработку Бриттов, а эти белокожие засранцы скопировали скафандр у Славянского Союза, так что этой железяке уже несколько тысяч лет. А продал ее сюда наверняка заезжий торговец из Консорциума. Хозяин свалял дурака и сейчас не знает, что с эти хламом делать.
        - Хлам, не хлам, а выглядит эффектно.
        - Вот я и говорю - аборигенов пугать. - Не на шутку разошелся Бэрд.
        Охранники с интересом прислушивались к разговору, но вмешаться в полемику им запрещала профессиональная этика. Шорох не стал продолжать дискуссию, а пошлепал дальше, разглядывая выставленные товары. Бэрд еще что-то вещал на тему заимствования разными цивилизациями друг у друга технологических новинок, но Шорох его уже не слушал. Он остановился возле магазина оружия, разглядывая различные излучатели, пульсаторы, стрелковое оружие, энергетические пушки, оружие широкого спектра действия, гранатометы, ракетные установки и боеприпасы к ним. Многообразие оружия поражало воображение. Придумать столько средств уничтожения друг друга могло только живо существо с изощренной логикой и абсолютно бессовестное. И все эти, без малого, произведения искусства нравились снайперу. Никелированные, хромированные и вороненые стволы манили к себе, крутили хоровод перед глазами и каждый кричал: возьми меня, подержи в руках, приласкай мой спусковой крючок и сделай пробный выстрел. Безумие. Но Шороху нравилось прибывать в нем.
        Кто-то толкнул его в бок. Такого с ним давно не случалось, чтобы он заблаговременно не заметил опасность. Слишком сильно отвлекся, подумал Шорох, отметив, что это Бэрд подталкивает его дальше по улице. Охранники равнодушно смотрели на снайпера.
        - Погоди. - Остановил он кальмара. - Я хочу кое-что прикупить, это не против правил? - обратился Шорох уже к охранникам. Они переглянулись и один отрицательно мотнул головой: нет. - Хорошо, я мигом. Сколько там на моем анонимном счету денег осталось? - спросил он Бэрда, вбегая в магазин.
        - Девяносто кредитов. - С тяжелым вздохом сказал головоногий и отправился следом.
        В магазине было еще лучше. Полки просто ломились от содержимого, продавца - здорового детину-тордака - совершенно не было видно среди выставленного товара. Черепах грузно поднялся с кресла и, опершись о стойку прилавка узловатыми морщинистыми руками, взглянул на покупателей. Продавец был стар. Сморщенная кожа, морщины у глаз, тусклый цвет клюва и потертый панцирь говорили о том, что этой черепахе уже не одна сотня лет. А мудрые глаза, чуть подернутые желтоватой пленкой, повидали немало за это время. И они отлично разбирались в людях. И не только.
        Сейчас перед продавцом стоял безденежный наемник, которого завлекла в магазин магическая красота оружия. Туристы и зеваки заходили в лавку тордака Ловкракка очень редко, их не привлекали орудия убийства. Постоянными посетителями его заведения были вот такие вот наемники, контрабандисты и пираты всех мастей. А также охрана господина Врокка, два парня которого ошивались позади наемника и его приятеля кальмара.
        - Чего желаете? - мягко прогудел Ловкракк, хозяин магазина.
        - Я немного стеснен в средствах, - голос наемника был чуть сдавленным и глухим, но говорил он четко, - поэтому хотел бы посмотреть представленный у вас товар в определенной ценовой категории. До девяносто кредитов.
        - На такую сумму я могу предложить вам только несколько ножей и простейшее стрелковое оружие, которое еще производят некоторые отсталые расы. - Продавец указал рукой в дальний угол. - На полке оружие, на прилавке - ножи. Выбирайте.
        Шорох прошел в указанный угол и стал рассматривать причудливо сделанные клинки. Многие были обычными безделушками, но два привлекли его внимание. Первый напоминал десантный нож со стропорезом. Похоже, неплохая сталь, выкован идеально. Понятно, используют такие технологии, до которых нам расти и расти. Второй нож напоминал его собственный - клинок длиной сантиметров пятнадцать, очень удобно лежит в руке, к тому же стреляющий. И цена подходящая. Пистолеты, представленные на стене, он даже не рассматривал - обычные пукалки, из такой даже застрелиться не получиться. А вот нож ему нравился. Внутренний голос шептал ему: возьми, не пожалеешь.
        - Беру этот.
        - Хороший выбор. - Продавец взял нож, ловко прокрутил его в трех своих пальцах и аккуратно положил на прилавок. - Вместе с крепежными ножнами будет стоить восемьдесят семь кредитов.
        Шорох протянул ему карточку, которую ему дали в больнице. Продавец провел кредиткой над устройством. Деньги упали на счет Ловкракка. Нож с ножнами перекочевал к Шороху. Он сразу пристроил оружие на правое бедро. Ножны автоматически вшивались в ткань и снять их можно было только вместе со штанами. Шорох почувствовал себя лучше. Он вышел из магазина и втянул носом разреженный воздух. Приятно, черт побери. А жизнь-то налаживается.
        - Пошли ребята. - Обратился он к охранникам. - Проведаем вашего начальника и посмотрим, что он может нам предложить.
        Взяв аэротакси, они вылетели из города и направились прочь от восходящего светила. Примерно двадцать минут полета привели их к крепости, встроенной в скале. Монолитное здание было вырезано в стене, словно являлось продолжением каменной горы. Неизвестные резчики использовали естественный рельеф, чтобы выделить арку, балкон или небольшой полукупол. Здание было высоким, окна начинались на высоте порядка двадцати пяти - тридцати метров. Штурмовать такое было бы трудновато, подумал Шорох, разглядывая охранные гнезда с высовывавшимися из них пулеметчиками. На самой верхушке крепости располагались зенитные установки, способные сбить любой летательный аппарат на расстоянии нескольких километров. Серьезно они тут окопались.
        Аэротакси пропустили внутрь. Огромный люк в стене открылся, позволяя неуклюжему транспорту забраться внутрь. Летун приземлился в центре очерченного круга, двери открылись и Шорох с кальмаром вышли наружу. К ним подошел охранник крепости и, махнув рукой, приказал следовать за ним. Проведя гостей по извилистым коридорам, алгоритм движения по которому запомнить было легко - два поворота налево, один направо и наоборот, новый охранник вывел их в центральную залу. Где-то высоко горели лампы, пол и стены были выложены черным камнем с белыми прожилками. Вдоль стен тянулись вверх и изгибались к куполообразному потолку витые колонны, выполнявшие здесь скорее декоративную роль, чем несущую. В центре залы располагался трон, на котором восседал грузный черепах. Он облокотился на правую руку, прищурив глаза, разглядывая гостей. Охранник чуть подтолкнул в спину Шороха по направлению к главарю, сам же остался у дверей. Выбора особого не было, иначе, зачем они сюда прилетели?
        Шорох подошел ближе и остановился, широко расставив ноги и сложив руки за спиной, как это делают американцы. Ему приходилось убирать и штатовских наблюдателей. Бэрд просто вытянулся на своих восьми ногах. Тордак стиснул пальцами подлокотники трона и подался чуть вперед.
        - Меня зовут Врокк. Ваши имена мне безразличны. Я пригласил вас затем, чтобы вы выполнили для меня кое-какую работу, по истечению которой вы окажетесь свободны и с некоторой суммой в кармане. Неплохой суммой. На эти деньги вы сможете купить себе какой-нибудь дохленький кораблик и свалить из нашего гостеприимного мира. Либо купить билет на лайнере в Метрополию и попытать счастья там. Сейчас же вы никто на планете, даже те фиктивные документы, которые вам сделали, не пройдут идентификацию в любом из цивилизованных миров. Поэтому я предлагаю вам сделку - деньги и документы, а вы взамен совершите несколько противоправных поступков, но по вашему профилю. Согласитесь, условия заманчивые.
        - У нас есть выбор? - спросил Шорох.
        - Конечно! - Врокк чуть растянул пасть. - Вы можете провести остаток жизни в федеральной тюрьме по вашему выбору за то, что пытались не легально въехать на территорию славной Агорской Империи, к которой, кстати, принадлежит наша планета.
        - Вы же получили суверенитет двадцать лет назад! - возмутился Бэрд.
        - Нас признало множество галактических государств, но Агорцы, естественно, были против такого отделения, так что я с чистой совестью могу сдать вас им и подниму авторитет в их глазах, как борец с терроризмом и почитатель старых порядков. Ведь только террористы пытаются проползти через границу. Но вы можете и прислушаться к моему предложению, довольно заманчивому, кстати.
        - Я думаю, нас устроят условия вашего предложения. - Спокойно произнес Шорох.
        - Я так и думал, что вы будете благоразумны. - Врокк откинулся на троне. Он щелкнул языком. Тут же рядом с ним материализовался еще один тордак. - Проведи их к Куратору. Он все объяснит и покажет. А также пусть выдаст экипировку. А то с одним ножичком они сильно не навоюют. Да, кстати, чуть не забыл.
        Раздался щелчок и шею Шороха обвил стальной обруч. То же самое произошло и с Бэрдом - поперек его тела замкнулся замок ошейника.
        - Что это за хрень?! - возмущенно выкрикнул человек.
        - Страховка на тот случай, если вам вздумается сбежать, не выполнив заключенных нами договоренностей. Как только завершите задание, я сниму ошейники. - Врокк щелкнул пальцами.
        Советник кивнул и махнул руками Шороху с кальмаром следовать за ним. Уговаривать их не пришлось, а то еще навешает что-нибудь взрывоопасное. Они вышли из тронного зала и стали спускаться по винтовой лестнице куда-то вниз. Путешествие было недолгим. Вскоре они зашли в помещение, где за мощным столом сидел увешанный оружием черепах со шрамом, перечеркнувшим правый глаз. Он крутил в пальцах небольшую палочку. Взглянув левым глазом на вошедших (правый представлял собой пустое место, вставить глаз не проблема, но Фмаркк - так звали куратора - не собирался терять свою удачно полученную харизму), тордак презрительно спросил:
        - Эти что ли? - Гримаса исказила его лицо. - Жалкие рабы!
        Хорошо еще у него ума хватило не плевать в помещении, где сидит, подумал Шорох. Он приблизился к черепаху, оставив Бэрда позади.
        - Нас отправил сюда Врокк. И мы не рабы.
        - Да ты что! - восхитился наглым человеком тордак. - А я тогда принц агорский! С такими ошейниками вам дорога на соляные рудники. Босс видно совсем сошел с ума. - Недовольно проворчал тордак, прекратив крутить палочку. - Работенка, что вам предстоит, должна быть выполнена ювелирно. Можно было бы нанять и профессиональных наемников, но их услуги стоят дорого, а наш босс любит считать деньги. Поэтому подбирает всякое отребье. - Фмаркк усмехнулся. - Ладно, ближе к делу. Я так понимаю, вам не терпится свалить с нашей планеты, и уж тем более снять эту неприятную штучку, поэтому, чем быстрее вы выполните поручения, тем лучше. Сначала одно, затем второе.
        Шорох задумался. Пререкаться не было смысла - тордак выглядел обычным исполнителем. И то, как их сразу взяли в оборот, вызывало восхищение - кнут и пряник, и вот залетные бомжи уже делают необходимую тебе работу. Так что выбора особого нет - надо соглашаться. Иначе останешься совсем без порток или без головы в ближайшей канаве. Однако, голову оторвать могут и после выполнения задания, поэтому надо быть настороже, ухватился за промелькнувшую мысль Шорох. Усилить бдительность и осторожность. И попытаться снять чертов ошейник. А пока поиграем в их игры.
        - В чем заключается задача? - спросил он.
        - Вот это я понимаю, сразу брать быка за рога. - Фмаркк потянулся и прислонил палочку к столу. На стене за его спиной вспыхнул экран. - Вам необходимо пробраться на космодром Джарар в южном полушарии планеты и оставить небольшой сюрприз в грузовых доках вот тут. - Палочка, оказавшаяся чем-то вроде карандаша, ткнула в правый нижний край схемы. - Подробную схему вы получите, как и транспорт и экипировку, которую надо будет сдать по выполнении задания, у нашего кладовщика. Если найду хоть царапину - вычту из жалования. Задачу надо выполнить до десяти ноль-ноль завтрашнего дня. Когда вы будете его выполнять, меня не интересует, можете хоть сейчас отправляться. Захоркк проводит вас в оружейку, а дальше делайте что хотите. - Фмаркк протянул руку. - Возьмите блок данных. Там схема порта, расположение постов, охранные системы и прочая дребедень. - Тордак вздохнул. - Как я скучаю по старым временам, когда не было этой заумной хрени, а можно было надеяться только на крепость мускулов и быстроту ног. Все, валите отсюда! - Фмаркк замахал руками. Шорох и Бэрд, в сопровождении молодого Захоркка, вышли из
помещения.
        Они спустились еще ниже и попали в помещение больше размерами, чем кабинет Фмаркка. За решеткой сидел пожилой тордак и ковырял в зубах, выуживая остатки трапезы. Захоркк подошел к нему и постучал по металлу.
        - Нужно обеспечить всем необходимым. - Молодой тордак был немногословен.
        - Всем, так всем. Чего желаете, молодые люди?
        - Мы от куратора, он сказал, что надо приготовить сюрприз в космопорту.
        - Ах, это… - кладовщик повернулся в сторону и протянул небольшую вещицу. - Аннигилирующая мина. Настроена на технику. Живых людей не повреждает. Можешь стоять в эпицентре и заниматься своими делами. Дико дорогая вещь. Ей владеют всего несколько государств в галактике. К нам она попала, скажем так, случайно.
        - Я понимаю. - Шорох прищурился. - А нет у вас какого-нибудь снаряжения для меня, а то я думаю, что дальше проходной с этим подарком не пройду.
        - Верно мыслишь, молодой человек! - Пожилой кладовщик удалился, чем-то долго шуршал, опрокинул что-то, но не ругнулся. Наконец, он вернулся обратно, притащив сверток. - Мимикрирующая ткань, сливается с поверхностью, так что не заметишь, даже если наступишь. Плюс - дополнительно нанорешетка для защиты от пуль и пульсаторов. Энергооружие и плазму не переносит категорически. Может противостоять биологическому воздействию, но такого экзотического оружия у нас здесь не найдете. Размер подгоняется по владельцу. - Он развернул сверток. Обычная полевая форма. - Карманы со встроенной подачей оружия в руку, так что даже тянуться за ним не надо
        - согнул пальцы и оно у тебя в ладони. Шлем для защиты головы прилагается. - Он положил лыжную шапочку на прилавок окошка.
        - Это шлем? - с недоверием спросил Шорох.
        - Смотри! - Старикан натянул шапочку на голову. Та неожиданно развернулась и полностью облепила башку до самой шеи. - Встроенные фильтры предохраняют от газовой атаки, панорамное видение позволяет смотреть боковым зрением. Энергоресурс костюма и наличие патронов в оружии отражаются в правом нижнем углу обзорной щели. Короче, отличная вещь. Правда, нынешние наемники пользуются этими новомодными штучками вроде энергощитов и кинетической защиты. Может, видел, с поясами такими широкими ходят и пряжка такая большая? Отлично держит пару плазменных выстрелов и все виды излучения. Одно остается - старый добрый нож с энергокромкой. Вскрывает на раз как консервную банку. - Старик покряхтел. Шорох вспомнил пояс в третьей кабинке. Вот значит что это за штука!
        Тордак закашлялся и замахал рукой. Шорох подтянул к себе комплект.
        - Из оружия могу предложить парализатор. Я так понимаю, что убивать тебе не желательно?
        - Есть такой момент.
        - Лучшее средство не смертельного решения проблемы - парализатор! И ваша физиономия останется целой!
        - Это чего такое?
        - Реклама - двигатель торговли. Ты что, ролики не смотришь?
        - Нет.
        - Повезло тебе, - вздохнул старикан, - а мне здесь скучно, вот и пялюсь целыми днями в стереовизор.
        - Пора уже шесть дэ панель покупать. - Подал голос молчавший до этого Бэрд.
        - Разве наш босс пойдет на таки расходы только для того, чтобы занять меня делом? Вряд ли. - Старикан протянул парализатор в окошко. Оружие напоминало пистолет, но с очень тонким стволом. - Для точечных ударов. - Пояснил тордак, заметив взгляд Шороха. - Чтобы сразу в болевой узел. Оружие настоящих профессионалов. Гражданские
        - те широкого спектра действия, лупят по площадям и косят всех подряд. А тут все тихо. Подкрался сзади и спокойненько его уложил. У меня даже специальный парализатор вроде ножа есть.
        - Давай. - Шорох получил от тордака небольшой цилиндрик с рабочей частью. Лучше ножа и убивать никого не надо. Чего только в галактике не придумают.
        - Полноценно вырубает минут на сорок-пятьдесят. Как раз, чтобы обстряпать свои делишки.
        - Ценная вещь. А есть какие-нибудь присоски или там магнитные держатели?
        - Конечно есть, куда же без них. Только не магнитные, а биологические. - Старик нырнул под стойку и вытащил две круглые блямбы. - Это гролк с планеты Халкор, паразит, прикрепляется к владельцу и питается за счет потовых и сальных желез, не брезгует и эпителием. Для того, чтобы им воспользоваться прислони ладонь к нему и чуть надави. Он так вцепиться - хрен оторвешь. А чтобы оторвать. - Угадывая вопрос человека пояснил старик, - нажми на эту пульсирующую вену, он и отвалится. На, держи.
        Шорох поблагодарил оружейника и вместе с Бэрдом поднялся на стартовую площадку. Переоденусь недалеко от космопорта, подумал он, садясь в летательный аппарат, который Бэрд окрестил скользуном. Название не хуже и не лучше других. Машина, под управление кальмара, плавно поднялась в воздух и, развив необычайно высокую скорость, направилась на юг, к космопорту Джарар.
        Глава 6
        По дороге, пока летели над однообразной каменистой равниной с редкими вкраплениями одиночных гор, Шорох перекусил местной пищей. Такую давали им, когда они сидели в камере, а потом снайперу просто некогда и негде было перекусить. Поэтому сейчас, пока летели к цели, можно было немного расслабиться и изучить снаряжение, а также внимательно осмотреть ошейник.
        Тот состоял из неизвестного серебристого металла, не натирал шею и был теплым на ощупь, а может уже нагрелся от тела человека. Разрыва, где замыкалось кольцо, не было видно - один сплошной шов. Никаких отверстий и индикаторов - просто сплошное кольцо.
        - Как думаешь, они могли туда взрывчатку заложить? - спросил Шорох кальмара.
        Тот посмотрел на него, затем перевел один глаз на кольцо, вторым продолжая смотреть на дорогу.
        - Это стазис-кольцо. - Наконец пояснил он. - В случае неповиновения или побега отключает носителя, вводя его в спящий режим и посылая сигнал на пульт охраны. Есть разные разновидности кольца, но такого, чтобы взрывало, я еще не встречал. Владелец раба заплатил за него деньги и не собирается терять производительную силу.
        - А роботы? У вас же есть роботы, чтобы выполнять тяжелую работу.
        - Конечно, только в окраинных мирах они стоят порядочные деньги и на планетах в большим населением проще и дешевле использовать подневольный труд.
        - Каменный век какой-то. - Возмутился Шорох.
        - Но с технологическим уклоном. - Возразил Бэрд. - Да перестань. Многие не содержат рабов, а в некоторых империях и содружествах рабство запрещено. Но человек предполагает, а Богу об этом ничего не известно.
        - Надо же, как завернул. - Восхитился снайпер. - Закон что дышло - куда повернуд туда и вышло.
        - Что такое дышло? - спросил кальмар. Шорох попытался объяснить, но потом только махнул рукой. Инопланетянин отказывался понимать, как это можно впрягать живое существо в повозку.
        Шорох хотел сразу переодеться в форму, но Бэрд отговорил его, мотивировав тем, что в наемнической одежке он будет белой вороной в городе. Согласившись с доводами, Шорох натянул на голову шапку-шлем. Ткань плотно обтянула кожу, перед глазами будто возник экран так, словно и никакого шлема на голове не было. В правом нижнем углу экрана расположилась полоса с делениями, а под ней мигала красным пиктограмма оружия, которого, естественно, сейчас не было в руках человека. Шорох стянул шлем. Отличная штучка. Да еще с системой невидимости. Можно было моджахедов обойти и по одному их всех перерезать. Да еще и в шайтана сыграть - напугать их до смерти, так, чтобы автоматы побросали и никогда больше оружие в руки не взяли. Жаль, что у нас нет таких разработок.
        Подумав по моджахедов, Шорох развеселился. Бэрд посмотрел на него правым глазом, но ничего не сказал. Разобравшись с оружием в котором все было просто - нажал на кнопку - враг упал, человек стал смотреть по сторонам и изучать приборы в кабине летательного аппарата.
        Обычный штурвал, как в самолете. Сфера-радар, или что-то вроде того, показывающий рельеф местности, нахождение на нем посторонних летающих машин, тепловой след от них и населенные пункты с названиями. Кренометр, спидометр, высотомер, наличие топлива в баке, забортная температура, какие-то показатели по двигателю (Шорох не разобрался, что это за шкалы, на приборах были нарисованы непонятные пиктограммы) - все было собрано в компактный единый блок приборов, расположенных на одной ножке. К той же ноге крепился и штурвал, являющийся как бы законченным продолжением панели приборов. Вокруг ножки и под ногами пассажиров было прозрачное стекло, дугой уходящее вверх и заканчивающееся над головами - этакая полусфера, в которой сидели пилот и пассажир. Сам аппарат представлял собой вытянутую каплю, в тонком конце которой находился двигатель. Никаких атмосферных крыльев или пропеллера над головой - машина скользила в магнитных полях планеты, используя антигравитационную установку. Маневренность и скорость были потрясающими. Можно было развернуться на месте и лететь в обратном направлении за доли секунды.
Включенные гравикомпенсаторы оберегали экипаж от таких диких перегрузок.
        Все это Шорох выспросил у Бэрда, пока они летели до космопорта. Кальмар рассказывал о машине с маниакальностью ученого - сразу видно, что он обожает данный предмет. Вывалил на человека все технические характеристики, историю постройки и модернизации этой машины, преимущества и недостатки. Он продолжал бы болтать до сих пор, но впереди показались огни большого города.
        Джарар разительно отличался от Мохрадакка, того порта, где заседал Врокк со товарищами. Местный прайд - владелец города - постарался вовсю, чтобы привлечь посетителей. Небоскребы все сплошь из тордакского стекла, сияющие при свете двух лун, плавающие и перемещающиеся за туристами фонарики, монолитные здания, раскрашенные всеми цветами радуги, пестрые магазины с улыбчивыми продавцами, впрочем, последних хватало и в Мохрадакке. По улицам не бродили толпы туристов в сопровождении многочисленной охраны - нарядные граждане прогуливались с одиночку или по двое-трое. Никаких бандитов и в помине не было. Все зависело от того, кто управлял городом. Похоже, что здесь сидел мудрый правитель, заботившийся о безопасности приезжих не с помощью габаритных охранников, а отсутствием преступности.
        - Похоже, я начинаю понимать, зачем нужен этот взрыв. - Пробормотал Бэрд.
        - Я тоже. - Глядя на великолепие сверкающих огней и сияющих домов, ответил Шорох.
        Близилось утро, они летели всю ночь. Времени оставалось маловато для проведения акции. Зато самое время для диверсии. Охрана подустала за ночь, уже не будет так внимательно следить за происходящим, поэтому можно попробовать.
        Изучив схему порта еще во время полета, снайпер нашел три точки прорыва, которые можно было использовать. Одна в районе грузового терминала - въезжающие и выезжающие машины держали ворота постоянно открытыми. Космопорт не закрывался на ночь. Трафик межзвездных перевозок был напряженным и основная масса торговцев предпочитала садиться здесь или на крайний случай в Мохрадакке. Космопорт Нугшан пользовался дурной славой. Державший его прайд никак не мог справиться с местными бандами и постоянные стычки на улицах города стали обычным явлением. К тому же власть там постоянно менялась, что не обеспечивало безопасности. Конечно, охочие до риска туристы лезли и туда, но таких героев было немного и их сразу ловили, чтобы отправить обратно. Город закрыт для посещения - гласила огромная надпись при влете в него.
        Бэрд припарковался на стоянке таких же скользунов чтобы не выделяться. Шорох забрал оружие и форму, сунул все это в дорожную сумку, которую Бэрд выпросил у смотрителя стоянки. Старый тордак сначала с подозрением смотрел на маленького кальмара, а когда тот предложил ее выкупить, замахал руками и сказал, что отдаст бесплатно. Дескать, они тут не какие-нибудь там пылающие, а нормальные цивилизованные тордаки и для туристов им ничего не жалко.
        Шорох поинтересовался, кто такие пылающие, но старый черепах только махнул рукой, сказав, что им будет это неинтересно. Вот мне-то как раз интересно, подумал человек, выходя со стоянки. Возможно, какая-то банда или группа, занимающаяся рэкетом. В Советском Союзе это направление бандитизма набирало обороты. Ну а здесь, в галактике, может уже поставлено на поток.
        Рядом с космопортом было множество гостиниц и баров для пилотов прилетающих кораблей. Зачем шляться по городу, если все рядом? Шорох и Бэрд зашли в одну из таких гостиниц, расположенную как можно ближе к грузовым воротам. За стойкой администратора сидел не тордак, а зеленоглазая инопланетянка, больше напоминающая игуану. Распушив гребень на голове в знак приветствия, он проворковала:
        - Славные пилоты желают отдохнуть?
        - Несомненно. - Бэрд положил перед администратором свою карточку. - Нам необходима комната на два часа. Человеческая кровать и большая ванная для меня. Такие есть?
        Администратор посерела.
        - Есть только угловая комната с душевой на третьем уровне. Остальные, к сожалению, заняты.
        - Подойдет. - Сказал Шорох. Бэрд расплатился и они поднялись на третий этаж восьмиэтажного здания.
        Зайдя в комнату, Бэрд сразу прошел в душевую и включил воду, открыв дверь так, что шум воды заглушал почти все звуки. Шорох быстро переоделся в форму, вложил парализатор в правый карман на предплечье, нож переместил на бедро, а нож-парализатор - на пояс. Натянул шлем и потренировался входить в режим невидимости. Две кнопки на левом предплечье обеспечивали маскировку. Если стоять неподвижно, то энергоресурса хватало на шесть минут. Если прыгать и скакать - то не больше полутора. Вполне достаточно, решил снайпер, вылезая в окно. Не забыл он и о присосках.
        Он прыгнул с третьего этажа. Ноги чуть загудели, нанорешетка, встроенная в костюм, предохранила владельца от увечья, приняв на себя удар. Хотя, специальная подготовка Шороха позволяла вытворять ему и не такие трюки, а с этими прогрессивными штуками и подавно. Улица была освещена, но отсветы фонарей создавали на углах тень.
        Человек включил режим мимикрии и затаился у угла здания - там, где проезжали груженые товарами машины - все сплошь на антигравитационной тяге. Мощные грузовые платформы тащили тяжелые коробки и ящики, натужно воя приводами. Некоторые проседали до самого уличного покрытия. Выждав момент, Шорох выскочил из укрытия, прокатился под груженой платформой и уцепился за следующую, стоящую в очереди на въезд. Присоски тихо чпокнули, намертво приклеиваясь к гладкой поверхности. Держась на руках, Шорох упер ноги в еле заметный выступ гравипривода. Он подождал, когда восстановиться энергоресурс костюма. Только когда он устроился, то решил включить мимикрию костюма и тут его поджидал сюрприз. Руки были заняты. Как отключить эту биологическую хрень и не уехать куда-нибудь подальше, Шорох не сообразил. Он чуть не запаниковал, но вспомнил о том, что ему говорил старикан. Костюм включил режим терморегуляции - датчики зафиксировали обильное потоотделение хозяина. Человек извернулся и ткнул носом в пульсирующую вену. Блямба отлепилась от руки, повиснув на днище машины. Шорох от неожиданности упал вниз и стукнулся
правым плечом об стеклянное покрытие дороги. Благо, что грузовик остановился в очереди. Подтянувшись на левой руке, он ребром ладони коснулся присоски, оставив указательный и большой пальцы снаружи. Грузовик доехал до КПП, дежурный охранник перекинулся парой фраз с водителем и махнул рукой. Машина прошла через арку сканирования. Шороха от обнаружения прикрыл гравипривод, создававший для сканера жуткие помехи. Если бы он сидел на платформе в режиме невидимости, тут-то его бы и поймали. Но Бэрд подсказал, что все сканеры видят антигравитационное поле как шар, состоящий из белого снега. И при проверки машин с грузом охране приходиться пользоваться ручными. Расчет Шороха строился на том, что охрана устала, водители все знакомые, да еще это прикрытие за счет привода. В общем, все прошло как по маслу - охрана ничего не заметила, занявшись выходящей за ворота машиной и снайпер проник на территорию порта. А вот о том, что покрытие дороги стеклянное и отражает то, что висит под днищем, он не думал и напрягся тогда, когда увидел отражение лица охранника. Благо, что он не смотрел вниз, а, спросив что-то у
знакомого водителя, махнул тому рукой.
        Энергоресурс костюма вещал о низком заряде. Отключив мимикрию, Шорох метнулся в гору контейнеров, спрятавшись от камер внешнего наблюдения. Ждать, когда восстановиться заряд было некогда, и он двинулся по лабиринту грузового терминала. Охрана здесь все же проходила, изредка подсвечивая фонарями - тратить энергию на освещение ящиков и контейнеров никто не собирался. Так, только изредка встречались лампы, висящие где-то в стороне.
        Врокк назначил целью центральную сортировочную площадку, там, где происходила основная разгрузка кораблей. Для того чтобы не мешаться на летном поле, грузовоз отбуксировался в док, где происходила основная его выгрузка. Все товары помещались на сортировочную площадку, где кладовщики сравнивали по документам поступивший груз и оповещали заказчиков, что тем могут его забрать. Крупногабаритные грузы и долгосрочные отставлялись в сторонку, а продукты питания и оплаченные по двойному тарифу сразу же доставлялись к проходной, где прибывшие машины забирали предназначенный им товар. Весь этот муравейник жужжал днем и ночью, прерываясь только на получасовую пересменку. Она проходила в восемь часов утра и вечера по местному времени. Срок к пересменке как раз подходил и Шорох ускорился. Местное светило уже вовсю встало над горизонтом, лампы дневного света уже отключили, погрузчики, разъезжавшие тут и там, затихли. Толпа рабочих повалила к административному зданию.
        Шорох насколько мог подобрался близко к сортировочной площадке. Там еще возились пара рабочих и охранник окликнул их - мол, сколько можно копаться, смена уже закончилась, идите переодеваться. Те отвечали, сейчас, только груз закрепим, чтобы сменщики сразу его на погрузку определили. Шорох включил режим невидимости и быстро пробежал к основанию площадки. Осмотревшись, он запрыгнул на нее и юркнул за борт мощного погрузчика. Энергоресурс жаловался на недостачу, но снайпер не обращал на это внимания - он достал мину из кармана и подобрался к контейнеру, который закрепляли рабочие.
        - Пошли уже, Жгумм. Наше время вышло, а за переработку нам все равно не заплатят.
        - Прогундел один.
        - Сейчас, Втирмм, только стропу закреплю. - Второй оказался непреклонен.
        Вот вы сейчас и получите за свою переработку расчет, подумал Шорох, прикрепляя мину к контейнеру и выставляя таймер на пятнадцать секунд. Оставив рабочих продолжать возиться с упрямым концом магнитного троса, который никак не хотел цепляться за скобу, Шорох стрелой пролетел открытую площадку и, скрывшись в контейнерах, сел наблюдать.
        Пятнадцать секунд истекли. Раздался хлопок, и контейнер исчез из поля зрения, а за ним как по команде, словно мыльные пузыри захлопали ящики, коробки, пара погрузчиков, трос, кран, часть мостовых балок, несколько контейнеров. И эта волна быстро распространялась. Поняв, что скоро станется без укрытия, Шорох побежал по контейнерному лабиринту все удаляясь от эпицентра взрыва. Раздался гул - это накренилась металлическая опора, державшая кран и оставшаяся без части своей конструкции. Рабочие с воплями ужаса побежали в сторону здания космопорта, откуда уже ехали пожарные команды и машины охраны. Контейнеры прекратили лопаться, оставив ровную площадку, диаметром метров в двести. Опора и не думала останавливаться - она с диким скрежетом упала на площадку и, подпрыгивая, чуть не пришибла тех самых двоих работяг, что улепетывали со всех ног. Правда, одному из них досталось оторвавшейся лестницей, что вела наверх конструкции. Что было дальше, снайпер не рассматривал.
        Шорох продвигался к грузовым воротам. Там охрану уже оповестили и она, взяв на изготовку оружие, готовилась встретить прорывающийся транспорт. Один, два…. шесть, семь стражей ворот на улице и две рожи сидят внутри сторожки. Итого - девять. Если действовать быстро, то они не поймут, кто их убирает. Надо только подобраться как можно ближе.
        Шорох зашел со стороны сторожки и заглянул в окно. Слышно было плохо - стекло не пропускало звуки и голос начальника охраны грузовых ворот шел через форточку. Он переговаривался по рации, отвечая на вопросы. Второй охранник всматривался на территорию порта, глядя в другое окно.
        - Нет, не появлялись. - Вещал в рацию начальник. - Держим под контролем. Как только сообщили, я сразу закрыл ворота. Ключи у меня. - Он непроизвольно потянулся к цилиндрику, висящему на шее. Замолчал, получая указания. Нажал кнопку отбоя. - Минут через пять прибудет подкрепление и следователи. Открывать ворота запрещено, кто бы не ломился, пусть будет хоть сам агорский император со свитой.
        - А как же следователи? - спросил второй.
        - Они пройдут через главный вход. Там уже люди предупреждены.
        Шорох не стал слушать дальше. Проникнуть в сторожку можно только через форточку - благо она широкая и человек свободно пролезет внутрь. Только вот высоко, зараза. Он огляделся по сторонам, затем вспомнил про мускульные усилители, встроенные в нанорешетку. Вот что значит полагаться только на свои силы. Включив второй кнопкой усиление, он подпрыгнул неожиданно высоко, промахнувшись мимо форточки. Уже падая, он зацепился за окно и, подтянувшись на руках, что было очень просто, заскочил внутрь.
        Начальник охраны услышал стук и шорох за спиной и бряцанье стекла, повернулся и разглядел еле заметную фигуру, которая соскользнула с подоконника и быстро оказалась рядом с ним. Дальнейшее начальник не помнил, потому что отключился от применения парализатора. Второй только оборачивался на звук, а Шорох уже переместился к нему, ткнув в мощную шею плазмоножом. Звук двух падающих тел напомнил удар грецких орехов - черепахи упали панцирями на спину. Шорох сорвал карту открывания ворот с шеи начальника охраны, осмотрелся и увидел небольшую прорезь на пульте, под которой мигала красная кнопка. Он сунул в приемник карту и нажал до конца. Загорелась зеленая кнопка, но снайпер пока не спешил ее нажимать. Он чуть-чуть приоткрыл дверь, откатив ее в сторону и, приготовив пистолет-парализатор к бою, посмотрел на позицию противников. Семь охранников стояли полукругом, ближайший находился метрах в пяти от Шороха. Костюм на экране показывал тридцать выстрелов и две энергообоймы в запасе. Мне хватит, подумал снайпер, изготовившись к стрельбе. С его позиции черепахи были как на ладони и практически на одной линии.
Начав с первого, он успел сделать три выстрела, прежде чем остальные поняли, что в них стреляют. Три тела охранников валялись на земле, остальные, пригнувшись, улепетывали за препятствия, не понимая, откуда ведется стрельба и пытаясь отстреливаться. Пара плазменных зарядов рванула у строжки, несколько выстрелов покромсали стоящие впереди контейнеры - не видя противника охранники палили вокруг. Они не пользовались тактическими комплексами и это было их ошибкой. Не представляя откуда ведется огонь, они стреляли в наиболее, по их мнению, опасные места. Шорох подстрелил еще одного прямо на бегу. Тот растянулся на животе, потеряв шлем и оружие.
        Броня и щиты не спасали от парализатора, а наоборот усиливали его действие. Все за счет разности частот в излучении. Созданное для борьбы с народными восстаниями, оно быстро приобрело популярность у населения всей галактики, ведь разрешение на его ношение было не обязательно. Убить из него невозможно, можно только покалечить и то, когда тело сраженного субъекта падает на землю.
        Так и получилось с охранниками. Они валились как подкошенные - парализатор отключал мозги. Трое оставшихся высовывались из-за контейнеров, поглядывая по сторонам. Один что-то бубнил в рацию. Шорох не стал дожидаться, когда они вызовут подкрепление, а, выждав момент, выстрелил говоруну прямо в голову. Из-за контейнера тут же показалась нога и рука болтуна. Остальные двое спрятались еще дальше. Шорох нажал кнопку открывания ворот - могучая створка поползла в сторону. Включив режим мимикрии - костюм восстановился за время стрельбы - он вышел на улицу и, двигаясь вдоль ограждения, миновал открывающиеся ворота. Сканер считал выходящего человека, наличие у него оружия. Компьютер сразу проверил по базе данных пропуск и, не найдя искомого субъекта, забил тревогу. Противная сирена раздалась на территории космопорта, охранники не высовывались из своих укрытий. И так были серьезно напуганы непонятной пальбой. Пока они соображали, где проникшие диверсанты, сидя в засаде, Шорох покинул территорию разворошенного муравейника.
        Он вернулся к гостинице, запрыгнул в окно, используя усилители, что оказалось совсем не сложно, переоделся и они с Бэрдом спокойно вышли на улицу, проследовав мимо увлеченно смотрящей стереовизор администраторши. Выйдя на улицу, они попали в толпу зевак, спешащих к космопорту в надежде увидеть все своими собственными глазами. Смешавшись с зеваками, они пробрались на стоянку скользунов, чтобы погрузиться в свою машину и отправиться на доклад к работодателю. Когда Бэрд уже готов был поднять машину в воздух, Шорох спросил его:
        - Они могут закрыть город?
        - Вряд ли. - Бэрд повел скользуна между домов. - Город ведь не имеет границ, это крепость. Вот если бы здесь были силовые поля, как на Гнордаке, или купола, как на Врогандико, тогда да. Выбраться было бы непросто. А так - через пять минут уже будем на пустоши. Конечно, служба безопасности прайда отследит все машины, вылетевшие из города в ближайший час, а может быть и за сутки, но вот обрабатывать такой массив информации они будут долго. Так что не беспокойся - мы тем временем выполним это их второе задание и уберемся с планеты.
        - Твои бы слова, да Богу в уши. - Проворчал Шорох.
        - Что-то случилось? - спросил Бэрд.
        - Да вот думаю, как бы наши работодатели не избавились от нас после проведения акции.
        - Это, конечно, маловероятно, но исключать такой вариант нельзя. - Пробормотал Бэрд. - Я как-то не подумал об этом.
        - А вот я подумал. И у нас должен быть аварийный выход из этой ситуации.
        - Какой?
        - Узнаешь, если мои сомнения оправдаются. Для начала надо снять эту штуку.
        Глава 7
        Полет проходил нормально, Шорох смотрел на песчаные дюны и изредка наблюдал за Бэрдом. Тот спокойно вел аппарат, иногда отвлекаясь на показания приборов и сверяясь с экраном заднего вида, проверяя, нет ли погони. Шорох не стал переодеваться, привыкнув к костюму. Расставаться с такой дивной вещью совершенно не хотелось.
        - Я тут прикинул. - Сказал неожиданно кальмар. - Думаю мы сможем снять ошейники, но для этого понадобиться определенное оборудование, а оно есть только на космическом корабле.
        Шорох сделал круглые глаза и провел ими по кабине. Нас слушают - показал он на пальцах.
        - Да брось, никто здесь прослушку ставить не будет, а которая была, я ее сразу отключил - дилетанты устанавливали.
        - А в ошейниках?
        - Там нет такого. Они и так слишком сложные и навороченные - генератор стазис-поля один сколько места занимает, а еще управляемые модули и схемы. Если там и есть прослушка, то она накапливает информацию в картах памяти и единым импульсом передает на приемник, ну а потом тот, кому нужна информация ее считывает.
        - Но, значит, она есть? И теоретически они могут узнать, о чем мы тут болтаем?
        - Ну, в общем да. - Бэрд помрачнел.
        - А мы не можем, ну там каким-нибудь импульсом выжечь передатчик?
        - Вообще-то можем, и я хотел именно так отключить эти кольца. Но нужен искин корабля, чтобы правильно сгенерировать сигнал и не сжечь заодно наши головы.
        - Искин? Что это?
        - Искусственный интеллект. Компьютер корабля. Он может подобрать сигнал на снятие ошейника, так как системы блокировки шлюза корабля и стазис-генераторов практически идентичны.
        - Он здесь есть? - Шорох показал пальцем на панель скользуна.
        - Есть, но он маломощный и запирающие коды у него другие.
        - Но ты же как-то перепрограммировал корабль темных. Почему не можешь сделать это здесь?
        Бэрд уставился на человека, потом перелился в голубовато-синий цвет.
        - А ведь верно! - воскликнул он. - Я могу подобрать управляющие коды, времени еще достаточно, а потом единым импульсом отключить ошейник. Правда потребуется вся энергия, запасенная в конденсаторах скользуна, но вель не нам его заряжать, верно.
        - Погоди. - Остановил кальмара Шорох. - Отключать их не надо. А то нас сразу спалят и тогда точно пулю в башку получим. Как отключить начинку, не размыкая кольца?
        - Это будет довольно сложно, но попытаться можно. Надо только получить управляющие коды. А получить их можно только сканированием, а у нас сканера нет.
        - Сканер, это тот же радар, только частоты разные, так? - полуспросил, полуутвердил Шорох.
        Бэрд снова странно посмотрел на него, затем засиял всеми оттенками синего цвета.
        - Да ты голова, Шорох! Я перенастрою радар и сканирую кольцо, а затем подберу коды на отключение! - Кальмар помолчал. - Ты точно с Земли?
        - Я из СССР. Это все объясняет. - Шорох не стал ничего пояснять. Откуда знать этому инопланетянину, что у нас каждый сам себе и электрик, и сантехник, и повар и еще черт знает кто. Мастер на все руки, одним словом.
        - Только нам надо приземлиться и подставить чью-то голову под сканер. - Кальмар задвигал отростками, на которых располагались глаза - высматривал место посадки.
        - Почему мою? - спросил с недоверием Шорох. Он сразу понял намек.
        - Ну, если ты что-то понимаешь в электронных системах, то милости прошу. - Хитровато ответил головоногий.
        - Ладно, давай начнем. - Вздохнул снайпер.
        Бэрд посадил скользуна между двух каменистых холмов, спрятав от солнечных лучей в небольшом ущелье. Он откинул колпак кабины и, попросив Шороха не мешать, полез своими руками-щупальцами во внутренности панели приборов. Человек побродил по окрестностям, осматривая вышелушенные ветром каменные стены и тоскливый пейзаж, пока его не окликнул кальмар. Бэрд все приготовил и теперь из панели торчал небольшой металлический щуп, который шустрый головоногий нашел в бардачке аппарата. Он скомандовал Шороху сесть в кресло и прислонил к кольцу щуп. Снайперу сразу стало неуютно, но он сдержал первый порыв убрать от себя подальше конструкцию кальмара. В сознании промелькнула картина, как его мозги заляпывают колпак скользуна. Сканер поработал несколько секунд и выдал результат на экране радара. Бэрд сохранил цифры в памяти прибора, снова перенастроил его и передал полученные данные на кольцо. На экране раскрылось окошко управления. Используя искин скользуна (тому это было под силу, радар - штатный прибор), кальмар взломал систему управления кольцом и отключил передатчик и стазис-генератор, попутно обнаружив и
взрывное устройство, вмонтированное вместо микрофона. Шорох, все это время сидевший ни жив ни мертв, шумно перевел дух.
        - Я же говорил тебе, что по окончании второго задания, они избавятся от нас. Зачем им платить деньги каким-то заезжим бродягам.
        Бэрд был мрачен - самые негативные прогнозы Шороха подтвердились. Он закрыл кольцо обратно, отключив передатчик на взрывчатке - теперь это был просто ошейник, как на собаке. Проделав ту же процедуру уже на себе, но гораздо быстрее - сказался опыт - он глухо поинтересовался.
        - Ну, и что будем делать?
        - Пока не знаю. - Шорох пожал плечами. - Вернемся к Врокку, послушаем, что он хочет нам предложить. - Снайпер помолчал. - Я думаю, твердых гарантий мы не получим, а для того чтобы пожить немного подольше, нам надо предложить его конкурентам нечто гораздо более ценное, чем просто информация.
        - То есть, я чего-то не понял, ты хочешь сдать Врокка?
        - Ну он же решил от нас избавится и доверять ему дальше, думаю, было бы глупо. - Шорох улыбнулся. - А сыграть свою игру мы всегда успеем, тем более, что пришло время ее начинать.
        Он залез в кресло и проверил, как из кармана выскакивает в ладонь пистолет. Готовиться надо было к самому худшему. Хотя в голове уже вырисовывалась интересная комбинация, благодаря которой можно было не только выжить, но и унести ноги с этой планеты на законном основании. В официальные документы, которые им якобы сделали, Шорох не верил. Таких исполнителей, как они убирают сразу же после акции. Это его государство вложило в подготовку снайпера достаточные средства, чтобы просто ими разбрасываться. Поэтому специалисты его уровня выходили на пенсию ногами вперед. Прослужив четырнадцать лет, он уже начинал кое-что понимать во взаимоотношениях секретных структур и знал, что просто так уйти ему не дадут. А так хотелось полежать спокойно где-нибудь на пляже в родном городе, увидеть, наконец, отца с матерью, которые похоронили его как раз четырнадцать лет назад, только что отправив восемнадцатилетнего юношу служить в Советской армии. Откуда они могли знать, что крепкий и выносливый паренек пройдет все испытания тяготами и лишениями воинской службы и удостоится чести служить в спецподразделении по
устранению внешней угрозы. Что обязательным вступлением в ряды элиты будет его задокументированная смерть, что он не сможет даже предупредить, подать весть о том, что жив, что это настолько все секретно, что родно государство приобрело его с потрохами и теперь он принадлежит системе, как некий важный винтик, который крепит две детали, которые, в свою очередь, способствуют отлаженной работе всего механизма.
        Шорох посмотрел в стекло колпака. Скользун несся над каменистой пустыней, с редкими оазисами растительности, представляющими кусты то ли земных кактусов, то ли репейника. Нечто невообразимо колючее и торчащее в разные стороны, как сухие сучки на старом дереве. Тот паренек умер, когда пришел служить. Вместо него родился он, солдат невидимой войны с позывным Шорох, которое и стало его истинным именем. Как звали того паренька? Снайпер напряг память, но не смог вспомнить. Слишком много времени прошло, слишком часто его звали новым именем. И он свыкся с ним, сжился, стал его частью. И память стала другой. Она запоминала важную информацию, необходимую для выполнения задачи, с лету, не воспринимая второстепенные вводные. Натренированный убийца четко делал свою работу. Множество поощрений и наград дожидались его на полке склада в части, в которой он никогда не появлялся. Да и награды эти ему не довелось бы поносить. Что делают с винтиком, если он ломается пополам? Правильно, его выбрасывают и заменяют новым. А старый остается гнить в земле. А что делают, если у винтика сорвало резьбу и он не может
эффективно поддерживать механизм?
        Такие мысли впервые пришли ему здесь, когда он отлеживался в госпитале после Арены. Общество потребления и коммерциализации существовало по тем же законам, что и его родное. Каждый вносил свой вклад в работу механизма, а рулевой направлял корабль под названием государство (планета, империя, республика, нужное подчеркнуть) в ту сторону, сообразно которой оно должно, по его мнению, двигаться. И здесь маленькие винтики и шпунтики ломались сотнями, а их коллеги с нетерпением дожидались своего часа, чтобы засунуть свою голову в предназначенное для них отверстие. Пора уже отдельному члену этого общества, по чужой воле которым он стал, приступить к выполнению собственного генерального плана и пожить хоть немного для себя. А то вечная война и выживание уже немного приелись, пора похлебать чужих щей из другой тарелки.
        Шорох не заметил, как за мыслями задремал. Его разбудил слабый толчок. Аппарат приземлился в ангаре и к нему уже спешила группа техников - что-что, а служба тут поставлена четко. Неважно, собственный корабль зашел на посадку или чужое судно, его необходимо заправить и обслужить, ну а потом можно выставить счет. Поэтому капитаны кораблей всегда запрашивали сначала прейскурант на услуги, а уже потом принимали решение о посадке в том или ином порту. Все это Шорох узнал у Бэрда, пока они шли от ангара к резиденции Врокка - тронному залу. Один из охранников, будучи в хорошем настроении после вкусного обеда, проболтался на невинно высказанный снайпером вопрос, что хозяин никогда не покидает своего обиталища, принимая и вызывая гостей и друзей только туда.
        На этот раз Шорох по-другому смотрел на стены и коридоры, запоминая все тоннели и отвороты. Память профессионально включилась в работу и теперь записывала информацию в свои ячейки. Или куда там человек запоминает?
        Они прошли по длинному коридору и предстали перед их куратором. Тот хмуро оглядел обоих и махнул рукой. Похоже, сегодня к самому главному начальнику не пойдем, - решил Шорох, следуя за черепахой. Бэрд не отставал. Они прошли в тот же зал и сели на два подобия стула, стоящих перед небольшим экраном. Куратор взял указку.
        - Неплохо, сопляки. - Прогудел он. В голосе Шорох услышал одобрение. - Сейчас порт Джарар напоминает разворошенный муравйник. Эти чертовы Сияющие пытаются выйти на след диверсантов по их кораблю, да только не догадываются, что аппаратик-то можно уничтожить. - Куратор хрипло захохотал. Вот и я о том же, подумал Шорох. Кстати, почему нас не обыскали и не забрали оружие. Неужели надеются на численность охраны и собственную реакцию. Или думают, что мы не подозреваем об их интересной шутке, которую они надели на наши шеи. Слишком наивно с их стороны. - Ладно, сейчас не об этом. - Отсмеявшись, куратор щелкнул пальцами. На экране возникло изображение космического корабля. Плавные обводы корпуса, позади на двух штангах вытянутые гондолой двигатели, пузатый грузовой трюм - корабль напоминал кита с двумя задними растопыренными плавниками. - Это обычный грузовоз. Схемы внутренних помещений и системы вооружения прилагаются. - Изображение сменилось трехмерным внутренним содержанием корабля. - Ваша задача - взять на абордаж данный транспорт. Экипаж не щадить. Важно только то, что везут в грузовом трюме.
Полетите на полицейском катере, используете его как прикрытие. Вместе с вами полетит наш пилот. После проведения акции оставите его на судне, а сами вернетесь на катере. Поэтому, еще раз повторяю, необходимо полностью зачистить корабль. Вопросы?
        - Численность экипажа и его вооружение? - Шорох по привычке поднял руку.
        - Семь человек плюс команда защитных дроидов. В случае гибели последних, функции по охране берут на себя ремонтники. Вооружение стандартное - парализаторы и несколько пульсаторов, есть тяжелые пушки вроде плазменных ускорителей и осколочно-фугасных метателей, но их они не будут использовать - опасно для жизни и для корабля.
        - Скорость корабля, дальность обнаружения, возможности сканирования и есть ли у них генератор невидимости. - Бэрд по примеру Шороха поднял руку, точнее щупальце.
        - Насчет последнего не скажу, не знаю, а вот про скорость… - Куратор вывел на экран данные технических характеристик. - Изучай, мой головоногий дружок.
        Кальмар впился глазами в экран, запоминая. Шорох обратил внимание на план корабля. Двигательные установки располагались вне корабля, управляющие контуры и системы выводились в рубку, расположенную впереди на носу корабля. Позади рубки на одном уровне находились каюты экипажа, столовая, техпомещение, где размещались ремонтные дроиды, кладовые с продуктами и запчастями и лифт, а также стыковочный шлюз. Второй уровень занимал ангар на пару скользунов, ванные и туалеты, инженерный отсек, а также выход в грузовой трюм. Оборудование - радары, сонары, сканеры и прочие необходимые для функционирования в космосе приборы, а также топливные баки
        - располагалось под обшивкой и было все так компактно собрано, что от всевозможных трубопроводов и узлов рябило в глазах. Охранные дроиды, кстати сидели рядом со шлюзом в отдельных нишах и представляли собой шарообразную конструкцию опирающуюся на четыре ноги-тумбы и имеющую множество манипуляторов и оружия. С такими справиться будет трудно, подумал Шорох. Чем обычно выводят из строя роботов?
        - План действий есть? - спросил он так на всякий случай.
        - Вы стыкуетесь, входите под видом полицейских, всех валите на месте и все. - Куратор, казалось, был доволен своим интеллектом.
        - Да-а, интересный план. - Протянул Шорох. - Может, мы будем действовать по другому?
        - Мне глубоко наплевать, как вы будете действовать! - Прорычал куратор. - Корабль ожидается через три дня. У вас есть три дня, чтобы подготовится. Все необходимое получите на складе. Если будут дополнительные заявки, их надо мотивировать.
        - Слово-то какое - мотивировать. - Поддел Шорох. Куратор смолчал, только страшно зыркнул в его сторону.
        - Все, свободны. - Он указал на дверь. Дважды просить наемников не пришлось.
        Дормарр устало почесал основание шеи. Сделать это было не просто учитывая мощный панцирь, крылом нависающий над слабыми шейными мышцами. Природная защита. А вот о том, что тело может зудеть и чесаться, она как-то не подумала. Выползти из твердого органического щита было непросто, но когда это удавалось, то тело наслаждалось прохладой и слабыми дуновениями жаркого ветерка - схватить солнечный ожог, находясь на улице без природной радиационной защиты никому не хотелось. И все же Дормарр наверняка бы рискнул. Слишком напряженными выдались эти выходные.
        Он был старшим аналитиком, главой группы таких же как он экспертов, находящихся на службе у прайда Сияющих. Два дня назад на космодроме Джарар произошла диверсия, унесшая жизни троих сотрудников - двоих охранников, что дежурили на КПП и неуклюжего рабочего, что не смог увернуться от падающей балки. Террористы использовали аннигилирующую бомбу, подложив ее в самый центр разгрузочной площадки. Мало того, что пострадали тордаки, так еще и был нанесен ущерб на сумму более двадцати миллионов кредитов. В некоторых контейнерах находились скоропортящиеся дорогие деликатесы для одного из ресторанов в городе. Теперь хозяева предъявляли счет службе безопасности, как допустившей подобное. Естественно сейчас лучшие юристы стараются минимизировать возможный убыток от данного происшествия, но, по мнению самого Дормарра, платить все же придется. Слишком многое поставлено на карту. Если прайд потеряет свои позиции в городе, то долго не сможет их вернуть - коммерсанты не потерпят возможных убытков и обратятся к более могущественному конкуренту. А Пылающие уже и так набрали достаточно сил в Мохардаке. И наверняка не
остановятся на этом.
        То что заказчиком выступил именно этот прайд, Дормарр не сомневался. Слишком многое указывало на них. Все произошло именно тогда, когда город только что оправился от последствий пылевой чумы, которую также подстроили эти поганцы. Доказательства имелись, но суд старшин прайдов рассудил иначе. Сейчас нам не нужны старые распри - сказал тогда председатель совета. - Агорская империя нам благоволит, раз разрешила иметь собственный флот и предоставила технологические свободы. Наши торговцы отправились к соседям, чтобы предложить выгодные контракты, которые в будущем помогут нам окрепнуть. И если мы будем продолжать ссориться по территориальным пустякам, то никогда не сожмем кулак свободы. Слова правильные, да вот только Врокк ведет собственную игру и наверняка также является чьей-то пешкой. Слишком уж открытыми стали его выступления, да и суд старшин уже не тот. Слишком много новых веяний. В старые добрые времена одного подозрения в измене хватало, чтобы вызвать врага на поединок. А сейчас? Собери кучу доказательств, а мы еще подумаем, можно ли обвинить тордака в преступлении или спустить все на
тормозах, ведь он же из влиятельного рода, как бы чего не вышло. Тьфу! Молокососы.
        Дормарр поморщился, но необходимо было взглянуть правде в глаза. Похоже, что его народ прочно лег под агорийцев. Эти хитрые обезьяны все правильно сделали. Разрешили иметь флот, получать новые технологии, да вот только слепые торговцы скупали на задворках вселенной всякую дрянь и рвань. Как объяснить, что рядом с высокотехнологичным изделием Славянского Союза на витрине магазина лежал обыкновенный, выкованный из стали, нож, пусть хорошо сбалансированный. Пригодный только для нарезки капусты. Мастера ножевого боя уже давно пользуются дуговыми клинками, которые вскрывают как консервную банку все эти новомодные энергощиты и кинетическую броню, а уж об стальных пластинах и нечего говорить. Недавно на арене в Мохардаке какой-то абориген с дикой планеты отрубил голову опытному бойцу обыкновенным халишем. Аборигена, конечно, вырубили, но факт остается фактом - против мастера не поможет никакое оружие.
        Дормарр вздохнул и вернулся к распечаткам. Нападение произошло рано утром, когда смена уже расслабилась, как раз перед пересменкой. Работяги потянулись к выходу, лишь двое возились у площадки. Вот и довозились. Одного из них придавило, второй будет жить, но останется калекой. После взрыва охрана высыпала на улицу, тут диверсант и воспользовался моментом, чтобы прорваться. Вывод сделали сразу несколько сотрудников на основе временных промежутков между стрельбой и взрывом. Диверсант был один. Он преодолел КПП воспользовавшись одной из заезжавших внутрь космопорта машин (на днище автомобиля найдут следы выделений прилипалы), проник на площадку и в режиме мимикрии (показания покалеченного рабочего, который заметил мутный силуэт перед взрывом), подложил бомбу и ретировался. Затем, обезвредив охрану (у одного оказался порок сердца и парализатор сработал как активатор, убив охранника, второго просто зарезали, как свинью), диверсант ушел через грузовые ворота. Опрос следователями ближайших гостиниц выявил несколько подозрительных личностей, которые были немедленно задержаны, но впоследствии оказалось, что
они непричастны. Сейчас служба воздушного контроля проверяет идентификационные номера всего транспорта, что покинул город в ближайшие сутки. Все вылеты за городскую черту были заблокированы, но некоторым личностям все же удалось проскользнуть. Они были пойманы уже в пустыне и оказались обычными контрабандистами и торговцами наркотой. С некоторыми у начальника полиции был тесный контакт (штатные осведомители), поэтому они были вне подозрений. Диверсант сработал чисто, вроде как не подкопаешься. Но нюх Дормарра не обманывал - след ведет к пылающим и он предпринял некоторые шаги в этом направлении. Через несколько минут на связь должен был выйти его агент, очень осторожно и с огромным прикрытием внедренный в банду Врокка. Агент был не весть какой крупной сошкой, но умел слушать и видеть, а уже это обладало немалой ценностью. Дромарр вышел с ним на связь в установленное время и поставил задачу. Теперь оставалось только ждать.
        Агент не подвел. В назначенное время замигал красный огонек вызова. Дромарр взял трубку старого аппарата, напоминающего человеческий телефон. Связь по проводам. Тордаки Врокка надежно пасли весь радиоэфир и перекрыли все каналы так, что муха не проскочит. Да вот только забыли о старой доброй кабельной коммуникации, прослушать которую можно было только к ней подключившись. А Дормарр не забыл. И воспользовался упущением противника, обнаружив в архивах старую телефонную линию, которая вела прямиком в крепость Врокка. И сейчас агент, чтобы не привлекать лишнего внимания, сидит в подвальном помещении и с придыханием шепчет в трубку:
        - Это они. Хозяин нанял двоих наемников, по виду полные оборванцы. Назначил им два задания, после чего их уберут. Уже назначены исполнители.
        - Пакет с данными собрал?
        - Да, пересылаю обычным шифром.
        Агент отключился. Дормарр принял информацию, пустил через дешифратор. На экране монитора появились фотографии и символы. Старый мудрый черепах предпочитал работать с экранами и листами текстов, а не с новомодными виртуальными эмуляторами и погружением в мир цифр и букв. У него просто кружилась голова от обилия информации. Так, ну-ка, посмотрим кто такие.
        С экрана на него смотрел типичный кагреллианец восьмого поколения. Кальмары живут долго, а этот из восьмого выводка, уже не такой умный и мудрый, как его старшие братья. Значит, решил довольствоваться малым - выучился на пилота. Они, конечно, ребята опытные, в космосе, как рыба в воде. Да только не все. А этот аж из восьмого - и смотри-ка, в пилотах. Видно у него папаша мегамозг, раз хватило заложить в отпрыска столько генетической информации. Обычно кальмары больше пятого поколения не заводят, а тут видно игра случая. С этим все ясно - не наемник, хотя попал наверняка случайно. Так, а второй тип?
        О, тут уже сложнее. Тяжелый взгляд, опыт так и прет через брови, по виду вроде славянин, но одет как бритт, ага, их форма. Небольшой шрам около левого глаза, но овал лица, нос, губы, щеки, скулы - все среднее. Незапоминающееся лицо. Такое у каждого второго в Славянском Союзе. Да вот только не вериться, что он оттуда. Славяне только и могут что хороводы возле деревьев водить, да через костер прыгать. Правда, они делают самое мощное вооружение, да и корабли у них имеют приличную скорость. Не такие быстрые, как у воргенов, но все же. Кто же ты такой, приятель?
        Дормарр откинулся в кресле и задумался. Этих двоих уберут без вопросов, тем более агент подтвердил его выводы. Но и их можно использовать. Скажем, предложить им убежище и работу, которая принесет им сплошные дивиденды. И это не будет нарушением приказа суда старшин. Надо продумать комбинацию до мелочей.
        Дормарр ощутил в пальцах знакомый зуд. Он продолжил читать файл, присланный агентом, попутно обдумывая сложившийся в голове план.
        Глава 8
        Капитан корабля Морской кит подошел к обзорным иллюминаторам и вгляделся в черное полотно космоса, изредка подсвеченное дальними туманностями и траченное молью. Дальние и близкие звезды, несущие равномерный свет в пустоте, напоминали отверстия от этого вредного насекомого, оставленные личинками. Такое сравнение всегда приходило в голову капитану при взгляде в иллюминатор. На его родной планете моль была такой головной болью, что правительство тратило неимоверные суммы для борьбы с этим жрущим все шерстяное проглотом. Основой экономики этого мира являлась удивительно теплая, мягкая и нежная шерсть, которую производили местные травоядные обитатели. Нефритовая империя просто увидела в этом довольно дорогой ресурс, который необходимо было разрабатывать и развивать. И сейчас небольшая некогда колония занимала одно из первых мест в двадцатке экономически богатых миров империи. Вот только эти насекомые!
        Капитан отвернулся от лобового иллюминатора и взглянул на приборы. До Харума было уже недалеко. Там их ждал небольшой отдых и заправка, выгрузка товаров и продолжение путешествия в сердце Агорской империи. Вообще империй в галактике было довольно много - каждый правитель желал обязательно именоваться императором и мудро и справедливо управлять своим народом. Вот только не у всех новоявленных империи это соответствовало действительности - изредка совершавшиеся оппозицией перевороты, которым тоже хотелось вкусить запретный плод власти, приводили к падению режимов и восстановлению анархии на планете, что было на руку крупным государственным образованиям. Нефритовое Царство существовало давно и ему не грозили какие-либо потрясения - владыка жесткой рукой подавлял все волнения и справедливо разбирался во всех конфликтных ситуациях. Смутьянов, раскачивающих лодку власти необходимо было немедленно наказывать в назидание остальным. В конце концов смертную казнь еще никто не отменял.
        Капитан проверил состояние корабля. Все было в норме, энергетик и карго-мастер играли в маджонг в кают-компании, заменявшей столовую во время приема пищи. Кораблик был небольшим, больше напоминающим крупный тендер по славянской классификации. Такие суда разрешалось выкупать в частную собственность, что капитан и сделал, когда срок его контракта на торговом судне Нефритового Царства подошел к концу. Открыв свое дело, он набрал в команду проверенных и надежных людей, с которыми летал уже не один десяток лет (жители империи жили долго). Верность экипажа подкреплялась солидным вознаграждением - после каждого рейса доли каждого в команде честно распределялись и это держало людей лучше любого пряника - не в каждой команде и компании удавалось справедливо заработать, как правило работодатель ловчил, укрывая прибыли.
        Капитан отвлекся от невеселых дум, представив, как порадуется экипаж хоть недолгой, но стоянке. Как приятно пройтись по земле после небольшой силы тяжести на корабле, вдохнуть свежий воздух, а не эту по сто раз провентилированную воздушную смесь. Ощутить дуновение ветерка, почувствовать кожей дыхание пустыни, поплескаться в ванне, а не пользоваться надоевшим ионным душем, отбивающим малейшую грязь. Капитан представил, как залезает в ванну, набирает полную емкость воды, льет шампунь и погружается в пенистую жидкость, весело булькая.
        От приятных дум капитана оторвал штурман.
        - Капитан, к нам приближается полицейский катер. Что-то рановато для досмотра.
        Капитан посмотрел на экран радара. Маленькая точка ползла встречным курсом с их кораблем. Кинув взгляд на экран сканера и информатора, который выдавал ТТХ судна, порт приписки и установленное вооружение, капитан задумался. Слишком это подозрительно. Конечно, в местных системах еще шумели пираты и контрабандисты, а возле Харума постоянно крутилось несколько стервятников. Но вот Агорцы лет пять назад навели здесь надежный порядок и про пиратов забыли. На время. А те вполне могли вернуться. И изредка пощипывать одиноких торговцев, залетающих в местные края. Не воспринимая возможность абордажа, но памятуя о ней, капитан отдал приказ по отсекам:
        - Всем быть начеку, приготовить личное оружие. Тяжелое вооружение не использовать
        - можем повредить корабль. Вряд ли это пираты, но будем рассчитывать на худшее. Карго-мастер и энергетик, пойдете на встречу гостей вместе со мной. Старпом, бортинженер и штурман остаются в рубке. Док, вы на подхвате. Будете страховать нас со стороны жилых отсеков - как раз посередке между шлюзом и рубкой.
        Капитан проверил личный парализатор, как оружие покидает кобуру. Он не доверял новомодным дистанционным системам подачи оружия, предпочитая вытаскивать ствол самому. Ощущение шершавой рукоятки оружия в руке внушало уверенность. Запасной пульсатор крепился в кобуре на предплечье, нож на бедре. Проверив оружие, капитан поправил фуражку - непременный атрибут капитанской власти на корабле и стал ожидать вызова с катера.
        Штурман и старпом занимались тем же, только старпом достал еще и малый плазмомет, переведя его в режим минимального повреждения - десантнику в защитном скафандре мало не покажется, а вот переборку пробить не удастся - мала энергия выстрела. Штурман вооружился дуговым ножом и парой парализаторов. Энергетик и карго уже направлялись к шлюзу, покинув столовую. Энергетик по пути активировал ремонтных и защитных дроидов. Последние сидели пока в нишах, скрытые за люками. Капитан оглядел свою небольшую армию и остался доволен. В это время пришел сигнал вызова. На экране возник кагреллианец, сидевший в кресле для тордака. Маленькому кальмару было неудобно, но он не жаловался.
        - Морской кит, просим заглушить двигатели и остановиться для досмотра. - Усталым голосом произнес кальмар. - Таможенная служба планеты Харум. - Он махнул серебристой карточкой перед визором.
        - Я должен убедиться, что вы те, за кого себя выдаете. Поднесите карточку к считывателю.
        - Пожалуйста. - Кальмар потянулся щупальцем с карточкой к мигающему сенсору, как на корабле прогремел взрыв.
        Капитан резко повернул голову и посмотрел на экран. Шлюз был задымлен и через пробоину внутрь уже лезли абордажные боты. Пока кальмар трепался и отвлекал внимание, полицейский катер, который был вовсе не катер, подошел вплотную и, не активируя режущие пилы захватной системы, гравитационным лучом прилип к корпусу корабля и выпустил абордажных ботов, которые и проделали дыру в обшивке. Диким голосом заорала аварийная сирена и ремонтники бросились к отверстию. Защитники уже покинули свои норы и теперь вели ожесточенный бой с абордажными ботами, которых было около шести. Те напоминали пауков, расположившись по стенам и на потолке, они атаковали пульсаторами, не забывая ставить дымовые завесы. Энергетик и карго, спрятавшись за углом возле аварийного спуска в трюм, стреляли в ботов из парализаторов. Вот дурни, подумал капитан, покидая рубку вместе со старпомом. В руках у него покоился осколочно-фугасный метатель.
        Капитан и старпом подоспели к перестрелке в тот момент, когда карго зацепило выстрелом и он, сжав зубы, отпрянул назад. Энергетик выглядел напуганным, но оружие не выпустил из рук. Капитан крикнул дока, но врач не мог добраться до раненого члена экипажа - тот был по другую сторону т-образного коридора и пробраться через простреливаемую зону было невозможно - импульсы энергии пульсаторов прошивали рециркулированный воздух и таяли в стене переборки. Капитан посмотрел на дока, потом на двери лифта.
        - Вот что, док. Идите вниз, - капитан махнул рукой в сторону лифта, - пройдете через второй уровень и поднимитесь на той стороне по аварийной лестнице. Видите, где ее вход?
        - Да, - док кивнул.
        - Вперед!
        Врач побежал к лифту, нажал кнопку и втиснулся в кабинку. Капитан сразу же забыл о нем. Сейчас происходили вещи и похуже. Тактический комплекс показывал повреждения противников на пятнадцать процентов, когда как два ремонтных дроида уже перестали существовать, а один из четырех защитников получил более пятидесяти процентов повреждений. Такими темпами пираты выдавят защитников в коридор и тогда под выстрелы попадет уже экипаж. Один, кстати, уже получил свою порцию - правое плечо обгорело, кровь быстро запеклась, но из руки вырван довольно большой кусок мяса. Надо поставить обезболивающее и парень снова в строю.
        Капитан, используя возможности защитников, посмотрел на бой их глазами. Пауки-боты быстро перемещались по стенам, прыгая туда сюда и паля на ходу. О точном попадании не может быть и речи - слишком быстрая и маневренная цель. Капитан поудобнее перехватил метатель и высунул ствол в коридор.
        - Мы так весь шлюз разворотим! - прокричал сквозь шипение пульсаторов старпом.
        - Стенки выдержат! - в ответ крикнул капитан. - Я гарантирую. Эта пташка еще и не такое испытывала.
        Он нажал на спуск. Из ствола вылетела граната и шарахнула в тесном помещении так, что корабль тряхнуло, капитан упал на пол, у старпома из уха потекла кровь. Абордажных ботов и защитных дроидов разметало на мелкие металлические куски. Стены коридора выгнулись наружу, проделанную дыру в шлюзе корабля перекрывала мощная стальная плита аварийной защиты. Только она немного пострадала - взрыв повредил уплотнения и сейчас воздух со свистом покидал корабль - щель была небольшой, но если не предпринять аварийных мер могла превратиться в большую дыру. Капитан опустил метатель и уже было открыл рот, чтобы расконсервировать двух последних оставшихся ремонтных дроидов, как из аварийного люка показалась рука. Капитан вспомнил про дока и шагнул к лестнице, как ему в грудь вонзился выстрел парализатора. Человек на ходу споткнулся и начал заваливаться вперед. Прикрывшись падающим капитаном, Шорох выскочил из люка как чертик из табакерки и разрядил парализатор в остолбеневшего старпома. Энергетик, стоявший справа от Шороха, пока еще туго соображал, но рефлексы уже поднимали оружие. Снайпер не стал дожидаться, пока
ему разрядят порцию плазмы в бок, а мощным ударом ребром ладони, усиленным приводами скафандра, отправил молодого парня в нокаут. Карго недоуменно хлопал глазами и отключить его было делом техники.
        Оставив практически весь экипаж отдыхать на полу коридора, Шорох направился к рубке, где засел штурман. Последний оставшийся на ногах член экипажа видел по видеокамерам, как человек в скафандре за несколько секунд вырубил команду, защищавшую шлюз и теперь быстрыми шагами, чуть ли не бегом, направляющимся к нему. Штурман запаниковал, схватил плазмоускоритель и нацелил его на входную дверь. Заблокировать ее он не догадался, страх помутил разум. Шорох нажал на кнопку, дверь ушла в сторону. Из рубки прилетел сгусток плазмы. Проплавив переборку, он взорвался в хитросплетении проводов и трубопроводов. Свет в лампах на потолке мигнул, энергоснабжение на секунду нарушилось. Искин корабля боролся за живучесть, перекидывая на аварийные цепи управление судном. Во время открывания двери, Шорох присел на колено и метнул оглушающую гранату в проем. Пока штурман давил на спуск, граната упала точно у его ног и взорвалась. Рубку заволокло дымом, последний оставшийся член экипажа мигом оглох и ослеп. Не дожидаясь, когда штурман будет палить в стороны и придет в себя, Шорох выстрелил от бедра с парализатора. Тело
защитника с шумом упало на пол рубки. Снайпер оглянулся, нашел консоль передатчика (Бэрд показал ему как она выглядит и научил, как осуществлять передачу) и включил связь. На экране возник кальмар.
        - Все в порядке, корабль зачищен. Правда эти придурки тут повредили что-то, все кругом искрит и свет мигает.
        - Возвращайся на катер. - На экране кальмара закрыл грузный тордак - тот самый пилот, которого необходимо было доставить на захваченное судно.
        - Я бы с радостью, да вот только выход перекрыла большая стальная плита и через нее воздух сифонит.
        Тордак скривился.
        - Ладно, сиди там. Мы перебираемся к тебе. - Черепах отключился.
        Шорох подхватил тело штурмана и потащил к столовой, собираясь перетащить туда и остальных.
        Разрабатывая план операции, снайпер полагался на интуицию и опыт. А они подсказывали, что команда, уже десятки лет удачно доставляющая грузы, будет крепким орешком и нахрапом, как предлагал куратор, ее не взять. Конечно, ему хорошо рассуждать, сам-то сидит на базе, да и лоб у него вон какой мощный, не один плазмомет не возьмет. Поэтому пришлось поизучать планы корабля и выпросить у говорливого деда шестерку абордажных роботов.
        Боты были прикрытием. Отвлекающим маневром. Шорох проник на корабль через аварийный ремонтный шлюз, расположенный в грузовом отсеке. Люк отомкнула универсальная отмычка, проникновение не было замечено с пульта управления - большинство членов команды сосредоточились в коридоре, а напуганный штурман смотрел больше на экраны видеоинформации, чем на показания приборов. Проникнув в трюм, Шорох поднялся по лестнице и встретил доктора, который уже собирался лезть наверх. Оглушив костоправа и связав его специальной удавкой, он воспользовался аварийным ходом и поднялся за спинами экипажа. Дальнейшее было делом техники - вырубить и связать команду и обеспечить доступ к рубке корабля.
        А вот следующий шаг, который собирался совершить Шорох, был довольно рискованным. Если все его подозрения оправдаются, то их собирались взорвать прямо в катере. Дело в том, что перед операцией Врокк снял с обоих ошейники и показал на экране коммуникатора, что для каждого открыт счет на котором уже лежало по две с половиной тысячи кредитов. Он предложил забрать полицейский катер в личное пользование и дуть отсюда куда подальше, пока полиция не вышла на их след. Но кое-что смущало Шороха. Все вроде бы соответствовало договору, вот только суммы положенные на счет были небольшими и им не вручили персональные коммуникаторы, с помощью которых можно было управлять финансами. Это ему пояснил Бэрд. К тому же запачканный полицейский катер обязательно задержат, а заодно и допросят тех, кто на нем летит, поэтому в честности владельца замка Шорох сомневался. Ну вот не верил он этой прожженной черепахе, которая так милостиво дарит деньги, корабль и свободу двум заезжим оборванцам. Что-что, а альтруизмом в этом мире не пахло. И поэтому, не просветив Бэрда по поводу своих планов, Шорох решил во что бы то ни стало
разобраться в возникшей ситуации.
        Перетащив всех в столовую, Шорох дождался тордака. Бэрд состыковался с разрушенным шлюзом, используя для ремонта последнего своих дроидов. Те подлатали выход и два корабля соединились небольшим мостиком. Утечка воздуха прекратилась и искин отключил блокировку. Стальная плита ушла наверх, открыв искореженный шлюз. В него и протиснулся грузный тордак. Оглядев место побоища, он спросил у Шороха:
        - А где трупы экипажа?
        - Они живы, связаны и лежат в столовой. - Ответил Шорох. Тордак сузил глаза.
        - Тебе же было приказано избавиться от всех! Зачем ты оставил их в живых?
        - Сейчас они не представляют опасности и очнуться не скоро.
        - Грузи их в катер и уматывайте отсюда поскорее. - Проворчал черепах и направился было в рубку.
        - Зачем они мне нужны в катере? - притворился удивленным дурачком Шорох. - Высадите их где-нибудь на планете, пускай сами выбираются.
        - Они тем более не нужны мне здесь живыми! - раздраженно крикнул тордак и лишь потом до него дошло, что он сказал.
        - Я так и думал. - Удовлетворенно кивнул Шорох и выстрелил в черепаху из парализатора. Тяжелое тело упало в проходе.
        Снайпер обыскал тело черепахи и нашел, кроме коммутатора и различных безделушек еще и цилиндрик детонатора. Хмыкнув, он спрятал его в раздвижной карман на поясе скафандра и потащил тело обратно в катер. Там его уже встречал Бэрд.
        - Ты что сделал?! - воскликнул он. - Они же нас отпустили. Живыми!
        - Не совсем. - Шорох продемонстрировал кальмару цилиндрик активатора. - Перейдя на корабль и отстыковавшись, он взорвал бы нас вместе с экипажем этого корабля. - Шорох указал на шлюз. - Все концы в воду.
        - Как ты догадался?
        - Он был не слишком осторожен в разговоре.
        - И что теперь делать?
        - Давай посмотрим, что у него в коммуникаторе. - Шорох кинул кальмару приборчик. Тот ловко поймал его щупальцем. Поколдовав немного, головоногий вскрыл простенькую защиту из паролей и прочитал последние сообщение. Одно было даже видео. Поставив коммуникатор на грудь тордаку, Бэрд включил воспроизведение. Возникла голограмма Врокка. Не узнать этого короля преступного Мохардака было невозможно - он напялил самую натуральную корону и одел какие-то погремушки на шею и предстал во всей красе.
        - Слушай внимательно, Агрокк, - вещал тем временем король, - после того, как человек захватит корабль, тебе надо будет убедить их вернуться на катер и взорвать его. Если будут противится или заподозрят неладное, то убей их немедленно. Эксперт увидел, что они покопались в ошейниках и отключили микровзрывчатку. Эти аборигены довольно сообразительны и у них нюх на опасность. Во всяком случае у человека. Поэтому ты должен быть настороже. Удвой внимательность и не подведи меня. Мне нужен этот корабль и его груз.
        Врокк отключился. Шорох искоса посмотрел на кальмара.
        - Ну и как, теперь ты им веришь?
        - Я и раньше не доверял черепахам, а уж теперь… - кальмар вздохнул. - Двуличные твари. Что будем делать? Корабль будут искать, отклонение от курса сразу будет заметным. Катер тоже оставлять нельзя - найдут и раскопают, что здесь произошло. Топлива хватит только чтобы вернуться на Харум, а там нас уже ждут с распростертыми объятиями Врокк и его товарищи, а ребята из другого космопорта злые на нас за диверсию. Куда ни кинь, всюду клин.
        - Как ты сказал? - удивился Шорох. Бэрд вздохнул еще тяжелее.
        - Я тебе уже сто раз объяснял, что бактерии переводят все так, чтобы тебе было понятен смысл и очень часто оперируют идиомами.
        - Ладно, проехали. Я думаю, мы можем понадобиться тем ребятам из космопорта не в качестве трофеев, а как довольно удачливые и опытные наемники.
        - Каким образом?
        - Этот корабль направлялся на планету, так? - утвердил Шорох. Кальмар кивнул. - Значит, он должен был садиться в том порту, где мы устроили диверсию, ведь, приземлившись в порту, где заведует Врокк, он бы обязательно нашел повод придраться к экипажу или документам или еще чему-нибудь. А так он спешит. Для этого с помощью меня совершает диверсию в конкурирующем порту, надеясь, что корабль изменит курс. Но капитан принимает решение все равно садиться в Джагаре или как там его…
        - В Джараре. - Автоматически поправил кальмар.
        - Не суть важно. - Махнул рукой Шорох. - Поэтому ему понадобился контрольный выстрел - нападение на корабль. Видимо, ему позарез нужен этот груз или он сильно не хочет, чтобы товар попал тому, кому он сильно нужен. Ты можешь порыться в судовом журнале и выяснить для кого предназначалась доставка?
        - Конечно. Но что это нам даст?
        - Мы выйдем на заказчика, выложим карты, кто играет против него и предложим свои услуги. Все-таки я уже был в крепости Врокка, а черепахи, насколько я заметил довольно мстительны. Прямо как наши кавказцы.
        - Кто?
        - Забудь. Ну, как тебе?
        - Смахивает на шантаж.
        - Так ведь и у нас другого выхода нет. - Шорох почесал нос. Он уже давно откинул шлем скафандра и тот сложился в гармошку у него на шее. - Либо мы получаем нормальный корабль и запас топлива, чтобы убраться с этой мерзкой планетки, либо нас ловят и садят в тюрьму.
        - Здесь не садят, а сразу казнят. - Мрачно заметил Бэрд.
        - Давай-ка будем оптимистами. - Улыбнулся Шорох. - Ты найди мне заказчика в журнале, а я уже сам с ним переговорю.
        Глава 9
        Дормарр был спокоен и даже немного улыбался. Видя такое отличное настроение шефа, его подчиненные немного расслабились и перекидывались шутками, а самые смелые даже позволили себе выпить немного бодрящего напитка - шеф очень серьезно относился к дисциплине и не позволял аналитикам отрываться от работы. Поэтому нынешнее состояние Дормарра было не только необычным - оно было удивительным. Чтобы шеф предался мечтам и размышлениям на рабочем месте, такого не помнили даже старожилы отдела. Тем более, что последние дни он был сильно напряжен и подгонял сотрудников как никогда, заставляя пересматривать отчеты транспортных служб чуть ли не постоянно.
        Естественно, Дормарр не посвятил своих аналитиков в причины хорошего настроения. Диспетчер связи мог связать дважды два, да только у него было столько работы, что строить догадки было некогда. А дело было в том, что искомая пропажа нашлась.
        Несколько часов назад на связь с диспетчерской космопорта вышел корабль, которого так давно ожидали Сияющие. Люди Нефритового Царства везли новейшее технологическое шпионское оборудование, полученное ими не совсем законным путем. Но что самое интересное на связь вышел не капитан корабля, а тот самый абориген-наемник и предложил выгодный обмен. Он потребовал вызвать самого влиятельного члена прайда и пожелал разговаривать только с ним. Старейшина велел Дормарру возглавить переговоры и держать его в курсе посредством непрерывной связи. Так что с наемником разговаривало высшее руководство прайда.
        Наемнику явно было не куда деваться. Он понимал всю сложность возникшей ситуации и старался выйти из нее с наименьшими потерями для себя. Естественно, старейшины потребовали немедленного суда за совершенное преступление, но Дормарр сумел их убедить, что торопиться с приговором не стоит. Наемник согласиться на их условия, но и палку перегибать тоже не стоит. Он может принести не только большую пользу прайду, но и возвысить его в глазах суда старшин. Как? - спросил самый старый член совета прайда. Я доведу до вас свой план, старшины, только когда он будет отшлифован до блеска! - ответствовал Дормарр, - А пока мне необходимо обсудить условия обоюдовыгодной сделки с наемником, и, уверяю вас, то, что он свершит, не заставит вас испытывать стыд по отношению к содеянному. Иногда необходимо довериться незнакомому человеку, чтобы взойти на вершину горы.
        Старшины конечно покивали для порядка, но сомнение в их глазах так никуда и не исчезло. А вот Ловракахх поверил старшему аналитику. И дал карт-бланш на все его действия, когда тот поведал ему, что собирался предпринять. Старый тордак был опытен и мудр и видел успех там, где остальные предчувствовали поражение.
        И теперь Дормарр наслаждался красотой и законченностью своего плана. Он прогонял в голове все этапы его воплощения и результат не только его удовлетворял, но и приносил такие колоссальные плоды, которые могли не много не мало изменить всю жизнь на Харуме.
        Наемник согласился на все условия и потребовал гарантии, которые Дормарр ему предоставит сразу же по приземлению. И сейчас старший аналитик ждал, когда корабль совершит посадку. Тот уже вошел в атмосферу и стабилизировался в заданной точке - поле гравитационной посадочной площадки должно было поймать судно своими невидимыми лапами и мягко посадить в свободную ячейку. Корабли Нефритового Царства не оснащались посадочными гравитронами, как другие корабли галактики. Для посадки необходимо было ловить корабли на орбите и опускать на поверхность с помощью орбитальных лифтов. Бритты пошли еще дальше, предложив разработку гравитационной посадочной площадки. Нововведение пришлось по вкусу и на многих планетах, что торговали с Царством появились эти устройства. Не обошло стороной новшество и Харум. Агорская империя была заинтересована в развитии сотрудничества с богатым и сильным соседом.
        Наконец корабль совершил посадку и Дормарр, поднявшись из кресла, вышел наружу. Аналитическая контора располагалась на территории порта недалеко от администрации и идти до площадки было недалеко. Последствия диверсии уже ликвидировали и сейчас на центральной разгрузке шли восстановительные работы - монтировали крановую конструкцию. Дормарр прошел мимо спешащих рабочих и подошел в посадочной площадке. Люк корабля был открыт, сходни спущены и по ним спускались двое. Человек, одетый в военный костюм бриттов, и кагреллианец, не имеющий даже поясной повязки. Совсем распоясался головоногий, подумал Дормарр. Человеку, видимо, наплевать на его внешний вид, а сам кальмар не может сообразить, что появляться голым в общественном месте неприлично. Тем не менее Дормарр подошел ближе.
        Взгляд у человека был настороженным и оценивающим. Костюм сидел на нем как родная кожа, однако на бритта он не был похож. Лицо славянское, но какое-то тоже не то. Интересный кадр, подумал тордак, внимательнее разглядывая человека.
        - Что это вы смотрите на меня, как отец родной? На мне узоров нету и цветы не растут. - Человек улыбнулся.
        - Кто знает. - Буркнул Дормарр. - Если вы желаете как можно быстрее разобраться со своими делами, то не будем тут задерживаться и обмениваться любезностями. Кстати, каракатица, тебе бы не мешало одеться, а то отсвечиваешь тут на весь порт своими гениталиями.
        - Их вообще-то невидано, да и жарко у вас тут.
        - Ну-ну. - Дормарр махнул рукой и парочка направилась за ним. Внутрь корабля уже заспешила команда скорой помощи и ремонтники - человек сообщил, что экипаж немного ранен и судно повреждено. Надо было позаботиться о поставщиках, в дальнейшем их услуги пригодятся.
        Они прошли в помещение, где было не так жарко. Старший аналитик провел обоих в свой кабинет, и махнул рукой в сторону стульев - располагайтесь, мол. Шорох не заставил себя упрашивать. Усевшись в удобное человеческое кресло, он посмотрел по сторонам. Обычный кабинет управляющего - по центру мощный стол с монитором и приборами. Три кресла - для хозяина и посетителей. Два шкафа по сторонам от стола напоминали крупных бодигардов, охраняющих владельца. Голые окна с регуляторами освещенности, несколько растений в кадках, картины пейзажей разных планет, развешанные по стенам. Хозяин устроился здесь основательно.
        Дормарр занял свое место и, сцепив пальцы рук, уставился на гостей. Помолчав немного, он вытянул руку и взял со стола два удостоверения личности.
        - Официально вы теперь граждане Агорской империи. Можете иметь счет в государственном банке, пользоваться предоставляемыми льготами и посещать все планеты империи, за исключением закрытых карантинных зон и военных баз. Устраиваться на работу и приносить прибыль своему государству. Как видите, я свою часть сделки выполнил. Теперь ваша очередь.
        - Ну что ж. - Сказал Шорох, рассматривая тонкую переливающуюся всеми цветами радуги пластинку, которую необходимо было закрепить на запястье. - Я смотрю, вы держите слово и с вами будет работать гораздо приятнее и удобнее, чем с прошлыми моими работодателями. А что касается нашей части договора, то мне понадобиться некоторое оборудование и оружие, а также команда профессионалов. Вы же не думаете, что я буду штурмовать крепость в одиночку?
        - Я не уверен, что вы самоубийца, но все же хотелось бы посмотреть. Тогда, в таком случае, я вынужден отказать вам в предоставлении оговоренной суммы. Могу только предоставить корабль из захваченного имущества, полную заправку топливом и перепись идентификатора судна на вас, чтобы полиция не интересовалась, откуда у двух охламонов такой корабль.
        - Какое именно судно вы хотите нам предложить?
        - Это потом. - Дормарр усмехнулся. - Есть в запасниках Врокка один кораблик. Ему он не нужен, а вам подойдет в самый раз. Ну как, согласны?
        - Предложение заманчивое и оно принимается. - Шорох был невозмутим. Кальмар вообще не произнес ни слова. Дормарр наклонился через стол.
        - А раз так, может посвятите меня в детали вашего гениального плана по захвату крепости и устранению ее владельца.
        - Прежде чем я буду излагать вам мои мысли по этому поводу, разрешите один вопрос.
        - Ну?
        - Внутри крепости у вас есть свои люди? Агенты, кроты, стукачи. Или придется валить всех, либо можно ли воспользоваться их помощью?
        Дормарр пожевал губами. Раскрывать секрет не хотелось, но если все удастся, то необходимость в агентах внутри крепости отпадет сама собой. Он пробарабанил пальцами по столу.
        - У меня есть там агент.
        - Один. - Уточнил Шорох.
        - Да. Больше внедрить никого не удалось, да и этот оказался просто перебежчиком. Он сам вышел на нас.
        - Тогда ему тем более доверять нельзя. Надеюсь, вы не сообщали ему, что планируется нападение на их резиденцию?
        - Вы подозреваете моего агента, который работает там уже восемь лет, когда сами прибежали ко мне, когда вам самим припекло задницу! - заревел Дормарр. Хорошее настроение улетучилось моментально. - У этого почтенного тордака прайд Пылающих уничтожил всю семью до пятого колена. Ему повезло, что он был в отъезде. Документы сгорели вместе с членами семьи. Он пришел ко мне, моля о мести, хотя раньше был большим поклонником этих самых пустынных грабителей. И я сделал ему новые документы также как вам. И попросил об этой услуге. И сейчас он работает ради мести, отправляя информацию ко мне, делая все, что может навредить прайду Пылающих. И вы еще спрашиваете меня о доверии к нему, тогда как к вам его я не испытываю. Скажу честно. - Тордак встал с кресла, упер кулаки в стол и наклонился к Шороху. - Мне на вас плевать. Выживете вы там или помрете, главное, чтобы выполнили свою задачу. Вы для меня все равно, что инструмент, котрый подвернулся шанс использовать.
        - Только рачительный хозяин отложит хороший инструмент на полку, тогда как глупец выбросит его, чтобы купить новый. - Шорох ответил взглядом на взбешенный взгляд черепахи. Дормарр увидел в нем что-то такое, что заставило его повременить с немедленной расправой над дерзким человеком. Он поймал себя на мысли, что на мгновение почувствовал легкий холодок страха, который пробежал по позвоночнику и скрылся в тазу.
        - Ладно. - Хлопнул он по столу. - Проехали. Какого вида вам нужна помощь?
        - Вот это другой разговор. - Шорох немного оживился. Он уже приготовился убить эту бешенную черепаху, если она кинется на него. Купленный им в магазине клинок так и просился в руку. - Мне нужен план обороны крепости, уверен он у вас есть. Возможное ее вооружение и численный состав гарнизона. А потом я буду думать.
        - Только недолго. - Дормарр повернулся к монитору и пощелкал по экрану пальцем. - Невыполнение вами задания насторожит Врокка и он усилит охрану.
        - Почему не спрячется где-нибудь в другом месте?
        - Он уже лет пять не покидает крепость. Раньше мы пытались его убрать. Но он пережил два покушения, а на третьем навсегда спрятался в замке. Выковырять его оттуда будет проблематично.
        - Я постараюсь. Тем более, что он и мне должен. - Шорох хмуро посмотрел в окно.
        Оружие, что ему выдали в арсенале прайда впечатляло. Для того, чтобы привыкнуть к новому стволу, Шороха отвезли на полигон. Бэрд был не нужен во время штурма - что может маленький пилот, который никогда не держал в щупальцах оружие? Путаться под ногами? Пусть сидит в сторонке и наслаждается покоем - все равно основную работу придется делать ему.
        В первую очередь снайпер познакомился с дальнобойной лазерной винтовкой. Оружие было габаритным, с мощной энергетической батарее, которая вешалась на спину стрелку. Длинный ствол, окруженный фокусирующими кольцами, оптический прицел со спутниковым увеличением (можно было рассмотреть муравья на скале в десяти километрах), системой захвата цели и автоматического наведения, казалось, стрелок здесь должен только нажимать на спусковой крючок. Однако, как оказалось не все так просто. Прицельная дальность высокая, а вот пораженческая способность начиналась только с семи километров. Можно было выстрелить и с двадцати километров - лазерному оружию расстояние не помеха, луч проходит эту дистанцию мгновенно. Вот только сфокусировать энергию получалось только с семи - рассеивание происходило лишком быстро. И чтобы поделать аккуратную дырочку во лбу противника, надо было потрудиться. Система наведения постоянно глючила и опытные стрелки отключали ее, пользуясь исключительно не электронными а старыми добрыми оптическими прицелами. Тордаки в производстве такой оптики были мастера. Отключив все дублирующие
системы и приникнув к наглазнику прицела, Шорох поерзал по привычке и, медленно стравив воздух сквозь зубы, плавно нажал на кнопку спуска. Винтовка гуднула и в центре мишени возникло прожженное отверстие. Лазерное оружие было точным и молниеносным. Стрельнув еще пару раз, Шорох отложил винтовку и взял короткоствольный штурмовой пульсатор. Плазменное оружие решили не использовать, мало ли какие коммуникации проложены в толще крепостных стен. Опробовав пульсатор на мишенях, Шорох подошел к командиру штурмовой группы.
        - Пока есть время, нужно обсудить общую тактику нападения. Вам довели основной план?
        - Только самое главное. - Тордак посмотрел на Шороха правым глазом. - Сказали, что необходимо следовать за тобой и прикрывать спину.
        - Немного, учитывая то, что ваши руководители стараются беречь людей. Слишком опрометчиво.
        - Мы серьезно подготовленные бойцы. - Гордо заявил тордак. - И справимся с любым сопротивлением.
        - Я бы на твоем месте не стал надеяться на авось. - Шорох вынул нож и стал чертить на песке. - Нам предстоит штурмовать крепость Врокка. Вместе со мной пойдут три бойца и техник.
        - Техник?
        - Да. После нападения внутри крепости автоматически перекроются стальными заслонками все проходы. Вскрыть их можно только взломав управляющие контуры каждой двери. Для этого нужен техник. Далее, на крыше здания располагается зенитная артиллерия. Ее необходимо вывести из строя. Мертвой зоны у нее нет и пушки сбивают все крупнее воробья.
        - Как же мы попадем внутрь, если подойти по земле и воздуху ближе пяти километров не получиться? - тордак профессионально заинтересовался.
        - С помощью одной штуки, которую сейчас собирают у вас на базе. Как она будет готова, нас вызовут и мы вылетим к замку. А сейчас давай распределим обязанности. Я с прикрытием пойду вниз, а вы пройдете вот сюда. - Шорох указал на плане крепости нужное помещение. - Здесь располагается управление зенитками. Как только отключите их, на крышу совершит посадку бот с подкреплением. Далее зачищаете базу, а мы пробиваемся к главной цели - ее хозяину.
        - У меня есть одна поправка - я иду с тобой.
        - Почему?
        - Врокк мне задолжал кое-что и я хочу это вернуть.
        Шорох пожал плечами.
        - Мне без разницы. Но кто будет командовать отрядом, что отключит зенитки?
        - Мой заместитель. Он толковый малый и справиться. - Тордак кивнул на стоящих поодаль бойцов. - Так как мы попадем в крепость?
        - Я же сказал, увидишь. - Шорох заметил, что мигает сигнал вызова на коммуникаторе, которым его снабдили на базе. Он поднес его к лицу.
        - Устройство собрано и погружено на ползуна. Он летит к вам. Грузитесь и начинайте операцию. Подлетное время к базе противника будет соответствовать заявленному вами.
        - Отлично! - Шорох повернулся к командиру штурмовой бригады. - Твои парни готовы?
        - На все сто! - Дружный рев черепашьих глоток поддержал своего командира.
        Глава 10
        Ползун, в который погрузились бойцы вместе со снайпером медленно летел вдоль скальной гряды, задействовав на полную мощность аппаратуру антирадара. Второй аппарат с командой поддержки и дополнительными отвлекающими силами, как заявил Шорох, отклонился от курса и заходил на посадку как раз напротив крепости, которую предстояло штурмовать. Согласованное время двух атак неумолимо исчезало и пилоты транспортов торопились.
        Транспорт Шороха высадил его и группу бойцов на огрызке скалы, высота которой соответствовала высоте крыши крепости, а сам скрылся за грядой в ожидании, когда штурмовая группа захватит зенитки, чтобы можно было спокойно высадить отряд на посадочную площадку. Шорох устроился между двух камней и поднес бинокль к глазам. Увеличение было такой кратности, что можно было рассмотреть пигментные пятна на клюве у охранника, который почесывал его указательным пальцем (он же являлся и средним - у черепах по три пальца на руке). Охранник безмятежно высунулся с балкона, опоясывающего крепость, и, посмотрев вниз, разглядывал каменистую равнину. Его совсем не заботило наблюдение за окружающим пространством - надоевший за долгие годы пейзаж вокруг уже был изучен до мельчайшей песчинки и изменения, происходившие с ним, были настолько редки, что охрана сразу подмечала неладное.
        Шорох сверил часы. Вот сейчас за холмом в пяти километрах от крепости вторая команда высаживает двух штурмовых роботов, играющих роль отвлекающего маневра. Затем произведут запуски нескольких ракет, чтобы отвлечь зенитные пушки. Пока охрана будет отвлечена, он с группой бойцов проникнет на базу, благо ребята уже собрали установку. Та представляла собой огромный арбалет, который устанавливался на треугольной станине, крепившейся к скале с помощью металлических стержней. На конце арбалетной стрелы находился лазерный излучатель, который при подлете проделает отверстие в теле крепости и стрела, пройдя в него, закрепиться там с помощью стальных крюков, отстреливаемых пиропатронами. Простой и действенный механизм, не содержащий в себе электроники, которую могут засечь датчики, а ракетный залп прикроет их выстрел. Искин крепости решит, что один из обломков ракеты пробил стену. Шорох приготовился и приник к прицелу винтовки. Наступало время захвата.
        Ему предстояло поразить сразу две цели - неспешно прохаживающихся охранников, дежуривших на взлетной площадке скользунов. Их ангар располагался как раз под посадочной площадкой на крыше и был этаким широким входом в крепость. Так как он располагался на значительной высоте и приблизиться незаметным было невозможно, то охрана никогда не активировала силовую завесу. Это Шорох выяснил еще когда находился на базе у Врокка. Сегодня излишняя беспечность сыграет с охраной злую шутку.
        По дороге к крепости появились два столба пыли - это неслись на всех парах штурмовые боты. Охрана встрепенулась и повернула головы в сторону приближающихся машин. Пора, сказал сам себе Шорох и навел сетку прицела на голову первого в его списке мишеней охранника. Тот повернулся боком и потянул шею. Аккуратная дырочка появилась в височной доле головы и тордак, еще не сообразив, что в голове загулял ветер в прямом смысле этого слова, начал заваливаться набок. Второй даже не увидел падающего товарища, как лазерный луч пронзил ему глаз и запек мозги.
        Арбалетная группа выпустила стрелу-присоску в тот момент, когда второй охранник начал падать. Ракеты были запущены вместе со штурмовыми роботами и сейчас подлетали к крепости. Зенитные пушки опознали цель и замолотили по взрывоопасным объектам металлическими шариками, выпускающимися с помощью электромагнитного поля. Ракеты были изрешечены буквально за секунды и теперь просто валились на головы несчастным штурмовым ботам, которые находились внизу и обстреливали крепость из своих средств вооружения - пульсаторов и плазменных пушек.
        Шорох не стал дожидаться, когда артиллерия противника прикончит последнюю ракету. Стрела удачно закрепилась над входом в ангар, трос, способный выдержать около трех тонн груза, натянулся. Снайпер прицепил к нему карабин веревки, опоясывающей его тело, закрепил машинку перемещения, которая доставит его по тросу за двадцать секунд - время предварительно измерили в лаборатории, где и сделали установку по предложению Шороха. Снайпер включил питание и полетел навстречу монолитному зданию. Ветер натурально засвистел в ушах, горячий воздух, раскаленный местным солнцем, ударил в лицо турбулентной струей. Шорох, как супермен в американском фильме, разрезал пространство. Надо бы еще правую руку вперед вытянуть, подумал со смехом он.
        Машинка быстро доставила его к месту назначения. Снайпер отцепился от троса, и сразу схватился за пульсатор - в ангаре находились техники и рабочие. Пара охранников тусовалась у дальних дверей. Пока они не заметили постороннего на балконе, Шорох перекатом ушел к каким-то стоящим кофрам с оборудованием, спрятался за ними и достал осколочную гранату. Следом за ним приземлился первый боец переданной ему группы. Тордак быстро отстегнулся и шмыгнул за ремонтного робота. Он успел вовремя - Шорох уже метнул гранату по направлению к двоим охранникам. Тех славно нашпиговало осколками, попутно зацепив еще и нескольких рабочих. Бойцы группы продолжали прибывать, используя импровизированный подвесной мост.
        - Внимание! - заорала система аварийной сигнализации. - В ангаре произошел взрыв! Зафиксировано проникновение! Всем немедленно покинуть опасную зону, блокировка дверей осуществится через двадцать секунд… девятнадцать секунд… восемнадцать…
        - Быстрее! - крикнул Шорох, выбираясь из укрытия.
        Трое прибывших бойцов, среди которых был и техник устремились за человеком. Остальные переправившиеся бойцы, во главе со своим командиром, направились в другую сторону - к управлению зенитными орудиями. Им еще предстояло зачистить крышу и принять подкрепление, взлетевшее на транспорте сразу после запуска ракет. Механики и рабочие попрятались кто куда, сообразив не чинить препятствия штурмующим, которые проходя мимо могут и грохнуть кого-нибудь. Хозяин поменяется, а мы останемся, резонно рассудили они и спрятались в подсобке, где хранились запчасти к летательным аппаратам.
        Тем временем Шорох продвигался вниз. Они успели проскочить в дверь до ее блокировки и сейчас стояли перед следующей. Согласно плану крепости необходимо было повернуть направо и, пройдя сто двадцать метров, оказаться перед входом на закрытый балкон, что опоясывал тронный зал хозяина. Это был самый быстрый путь к драгоценному телу Врокка.
        Естественно, путь перегородила закрытая дверь и пара охранников перед ней, которых сразу же изрешетили в четыре ствола. Те умерли так быстро, что даже не успели сообразить, как такое могло произойти. Шорох подскочил к телам, сразу проверил пульс - сюрпризы в тылу нам не нужны - оба были мертвы. Техник-боец закинул пульсатор за спину, вынул декодер паролей и подсоединил через шлейф к разъему в стене недалеко от двери. Искин крепости пытался помешать хакеру, но его самого уже атаковали несколько вирусных программ, вызывая системные сбои - командир даром времени не терял. Он сразу отрядил команду взломщиков подключиться к местной сети и саботировать работу электроники, пока он сам с бойцами своей группы не разберется с засевшими на крыше охранниками.
        Подходивший к посадочной площадке транспорт выстрелил дальнобойным лазерным оружием, пытаясь поразить цель, но дошедшая энергия луча была слишком мала, чтобы вывести из строя хоть одну зенитную турель. Пушки развернулись в сторону транспорта и открыли огонь. Ползун был не столь маневренен, как его младший собрат и поэтому получил порцию стальных пилюль прямо в борт - пилот пытался развернуться и прикрыться скалами. Металлические шарики прошили борта, как бумагу, нескольким бойцам не повезло - ранения полеченные ими были тяжелыми, но не смертельными и сейчас тордаки истекали кровью. Оставшиеся в живых после обстрела старались помочь боевым товарищам. Киберсанитар уже штопал самого тяжелораненого. Пилот пытался удержать в воздухе подбитую машину - несколько топливных магистралей и электронные жгуты проводов были повреждены, электрику искрило, то и дело происходили короткие замыкания. Пилоту удалось укрыться от залпа за грядой. Машина дотянула до земли на последнем издыхании и грузно пробороздила твердый грунт днищем. Чадящий черный дым, поднимающийся из-за скал, возвестил о падении аппарата.
        Командир штурмовой группы, наблюдавший все это, скрипнул ротовыми пластинами.
        - Вперед, - гаркнул он и закинул на крышу гранату-лягушку. Та подпрыгнула и разразилась градом металлических зазубренных стрелок. На посадочной площадке раздались испуганные вопли и крики раненых.
        Командир не стал дожидаться, когда они придут в себя. Он взлетел наверх по лестнице и занял укрытие рядом с зениткой. На крыше был бардак - трое валялись, подвывая, остальные попрятались и открыли сосредоточенный огонь из пульсаторов по командиру. Он не остался в долгу. Используя систему наведения, встроенную в оружие, глава группы очень точно постреливал из-за укрытия, заставляя неприятеля не высовываться. Бойцы его подразделения, пользуясь моментом, проскакивали на крышу и поддерживали командира огнем. В противников полетели гранаты. Две из них достигли цели, кто-то из защитников сдуру сиганул вниз и с криком полетел навстречу смерти. Некоторые уже подняли лапки вверх, не собираясь умирать. Командир подавил последние очаги сопротивления на крыше, его бойцы связали сдавшихся и отключили зенитную систему. Второй транспорт с группой штурмующих показался из-за холмов - наблюдая трагедию, случившуюся с первым экипажем, остальные решили не торопится и дождаться сигнала. Оставив на крыше двух бойцов, командир с остальными рванул вниз, на выручку Шороху.
        Пока тордакский спецназ захватывал посадочную площадку и зенитную батарею, Шорох и его бойцы проникли на балкон. Это было техническое помещение, предназначенное для замены ламп и забарахлившей электрики. Здесь было довольно пыльно, а восседающего на троне Врокка скрывали многочисленные колонны, уходившие к куполу. Именно под куполом они и оказались. Специальные мостки, выдвигающиеся для техников, прятались в нишах. Поручив бойцу выдвинуть такой мостик, Шорох поискал место для снайперской позиции. Основная цель, находящаяся в центре, была перекрыта, зато остальное пространство, наводнившееся охранниками, было доступно для обстрела. Шорох повернулся к бойцам.
        - Как только выдвинется мостик, они услышат скрежет и задерут головы. Чтобы этого не произошло, готовьте специальные гранаты.
        Убивать столько народу в планы Шороха не входило, поэтому он предложил использовать газово-свето-шумовые гранаты. Таких в арсенале Сияющих еще не было и лаборатория, почесав репку, придумала состав, который сначала ослеплял и оглушал противника, а потом уже мирно усыплял. Метнуть гранату в проем между колоннами было делом техники. Натянув противогазы, Шорох и два бойца - третий занимался мостком - синхронно швырнули гранаты вниз. Округлые подарки упали на пол и немедленно сработали. По тронному заду прошла волна света и звука, лампы, висящие под потолком качнулись. Им повезло не разбиться - сделаны на совесть из тордакского стекла. Зато внизу сразу же раздались громкие, а потом затихающие вопли. Техник справился с мостиком - тот зашуршал и выполз из ниши. Шорох запрыгнул на него, закрепляя с помощью присоски веревку и начал спускаться вниз, в облако серого газа, лишившего сознания практически всех.
        На троне сидел тордак. Шорох подошел в нему поближе и поднял его голову. Вроде бы Врокк. Хотя, кто их, черепах, разберет. Все на одну харю. Спустившийся следом боец подошел, встал рядом и всмотрелся в морду. Затем достал коробочку, похожую на аптечку и приложил к сидевшему на троне. Коробочка пискнула и огонек на ее панели загорелся красным. Шорох посмотрел на бойца.
        - Это не он. - Боец убрал коробочку.
        - Как? - Шорох удивился.
        - Это двойник. Подстава.
        - А настоящий где?
        - Будем надеяться, что здесь, а то все пошло насмарку. - Боец еще раз оглядел зал, усеянный спящими телами тордаков. Представив предстоящий фронт работ, он чуть сник.
        Сверху спустился техник. Он сразу же прошел к креслу и нажал несколько кнопок. Трон отъехал в сторону и вверх поднялся пульт управления. Трон занял место кресла перед пультом. Техник вытряхнул лже-Врокка с седалища и занял его сам. Его пальцы забегали по панели клавиатуры. В воздухе развернулись голографические экраны, показывающие разные комнаты. Сражение на крыше уже закончилось и сейчас отряд командира спецназа спешил на помощь ликвидационной группе. Техник активировал громкую связь и объявил:
        - Сдавайтесь! Сопротивление бесполезно! Сложите оружие и вам сохранят жизнь. Ваш предводитель мертв!
        Техник отключился и закольцевал свое сообщение. Через несколько секунд оно зазвучало вновь. Тем временем боец полез в дебри компьютера, стараясь выудить нужную информацию. Шорох и второй боец ходили между телами и искали хозяина. Снайперу боец выделил такой же приборчик, как и у себя. Третий остался наверху, контролировать обстановку.
        Техник разблокировал двери, перенастроил систему охраны и обороняющимся ничего не оставалось как сдаться, когда пушки нацелились на них самих. В крепость проникло подкрепление и дружественные солдаты наводнили коридоры.
        Врокка нигде не было. Шорох ходил удрученный, хотя и не показывал этого. Он все-таки не выполнил контракт, пообещав устранить главаря банды. Похоже, как только началась котовасия, он сбежал. И воспользовался для этого наверняка монорельсовым подземным транспортом. Только депо с вагоном пока не нашли. А оно наверняка есть.
        Шорох бродил по залу. К нему подошел командир группы и знаком попросил беседы.
        - Пойдем вниз. Там ребята нашли кое-что интересное.
        Шорох так и предполагал. Теперь предстояло убедиться в этом. Командир повел снайпера вниз мудреными коридорами. Пройдя несколько поворотов они оказались перед входом в казематы. Многие из камер были пусты, но в некоторых присутствовали узники. Их путь лежал в самый дальний угол. Здесь дежурили два бойца. Остановившись, командир посветил в камеру. Там на полу сидел сморщенный тордак. По безумному взгляду Шорох определил, что старикан явно не в себе и разговаривать с ним бессмысленно. Однако командиру видимо не этого было надо. Он повернулся к Шороху и сказал:
        - Это и есть настоящий Врокк.
        - То есть как? - опешил снайпер. - А тот в зале?
        - Это двойник. Он тоже не при делах. Ничего не знает. Управлял прайдом кто-то другой. И кто это, мы не знаем.
        - Даже никаких зацепок и догадок?
        - Никаких. - Отрицательно мотнул головой командир.
        - Ну, а как же ваш агент?
        - Какой агент? - искренне удивился командир.
        - Ну, Дормарр говорил, что у него здесь есть агент и он поставляет ценную информацию.
        - Ни о чем таком я не знаю, но сейчас с ним свяжусь. - Командир потянул к себе гарнитуру рации. Выслушав ответ, он повернулся к Шороху.
        - Сейчас главный аналитик перешлет фото агента. Его надо найти и допросить. Босс не может с ним связаться с начала атаки.
        Смутная догадка забрезжила в голове у Шороха, но он пока не стал ее афишировать, хотя интуиция подсказывала, что именно так и будет.
        Тордаки перевернули всю крепость в поисках агента, да так и не нашли его. Шорох встретился с прибывшим в крепость Дормарром. Тот привез с собой еще и кальмара.
        - Я так думаю, что ваш агент решил вести собственную игру и свалил из крепости перед атакой. Ведь вы предупредили его об акции?
        - Конечно, я ценю своих агентов. - Дормарр прищурился. - И что привело тебя к такому выводу.
        - Информация. - Шорох махнул рукой в сторону тронного зала. - В главном компьютере ваш хакер восстановил удаленные записи с камер. Их стерли три года назад, но не знали, что программа копирует видео в другую папку. Так, кажется, ваш хакер сказал. Тот, настоящий Врокк, которого мы нашли в подвале, был оглушен вашим агентом и заперт в темнице. Раз в сутки в камеру поступала вода и еда. Зачем он его не убил и не спрятал тело, я не знаю. А правил прайдом подставной Врокк - его двойник. Он выполнял все распоряжения агента. Вот как-то так.
        - Он не убил Врокка по одной причине. Ему нужна была его ДНК, чтобы подтверждать приказы. - Дормарр нахмурился. - Обхитрил меня чертов сын блудливой черепахи, развел как последнего иноземца. Видимо, сам захотел власти и попользовался ею. Только не вышло у него ничего. Благодаря тебе. - Дормарр посмотрел на Шороха прямо. - Ошибся он тут немножко. Привык всех воспринимать, как разменные пешки. А те оказались… - Дормарр задумался, - нет, не ферзем, скорее конем, что ходит загогулиной. Темная лошадка. - Тордак захохотал. - Так, кажется у вас, у славян говорят.
        Шорох скупо улыбнулся. Прекратив смеяться, Дормарр положил руку ему на плечо.
        - А что касается твоего контракта, то ты его выполнил. И даже перевыполнил чуть-чуть. И Врокка живым сохранил, и организацию разрушил.
        - А как же агент?
        - Не переживай, мы этого гада обязательно поймаем. - Дормарр недобро прищурился, затем продолжил. - Совет старшин, узнав, что сильным прайдом правил проходимец, немедленно аннулирует все сделки за последние три года, заключенные от имени Врокка. А также и твою с кальмаром. У вас еще есть время, чтобы убраться с планеты, я придержу информацию до срока. Так что вы оба теперь вне закона. - Дормарр снова засмеялся. Шороху же было не до смеха. - Здесь, в крепости, с обратной стороны ангара стоит космический корабль, который вполне подойдет вам, чтобы покинуть нашу гостеприимную планету. Он немного староват, да и ремонта требует, но дареному коню в челюсть не смотрят. - Дормарр улыбнулся.
        - В зубы. - Автоматически поправил тордака снайпер.
        - А какая разница?
        - Да в общем-то никакой. - Шорох пожал плечами. - А что за корабль?
        - Это военный шахтер производства саксов. Он ваш. Все документы уже подготовлены. Только удостоверений нет, но думаю, этот маленький кальмар сообразит, где достать новые. - Дормарр засмеялся, но сразу же оборвал хохот. Прямо смешинка ему в рот попала, после каждой фразы выдавал порцию смеха. - А теперь идите и чтобы духу вашего здесь не было в течении пятидесяти лет, пока я про вас не забуду!
        Шорох не стал себя долго уговаривать. Он уже и так сильно устал от этой дикой планеты с ее варварскими порядками. К тому же появилась возможность вернуться домой. Хотя бы постараться. Он махнул Дормарру рукой и зашагал в сторону ангара, поправив за спиной лазерную винтовку и придерживая висящий на ремне пульсатор. Бэрд семенил следом.
        Часть вторая
        Глава 1
        Шорох сидел за пультом управления шахтера и откровенно скучал. От него требовалось только наблюдение за показателями приборов и контроль выработки шахты. Все остальное делала автоматика. Два мощных манипулятора, снабженных тремя бурами, вгрызались в неподатливое нутро астероида и откалывали куски породы, которую подхватывал гравитационный луч и отправлял прямиком в "пасть" военного шахтера.
        Когда Шорох впервые увидел этот корабль, то поразился его компоновкой и размерами. Сам по себе корпус и рубка были небольшими, но вот навешанной на него оборудование… Во-первых, шахтер оказался чем-то похож на вытянутого в длину краба или рака, клешнями которого служили буры-манипуляторы. Под рубкой, клювом орла нависающей над бурами, располагался приемник для выработанной руды, оснащенный гравитационным лучом. Далее руда поступала в жернова, которые перемалывали породу, а уже затем в смонтированный на борту перерабатывающий комплекс, который отделял "зерна от плевел" и уже готовый материал складировал в цепляющийся позади корабля контейнер. Пустая порода не выбрасывалась в космос, зачем попусту расходовать материал. Она поступала в синтез-реактор, где расщеплялась и полученная таким образом энергия шла на нужды корабля. Производные в процессе компоненты расщепления служили топливом для двигателей и с удовольствием сгорали в их горячем нутре. Это было идеально налаженное безотходное производство в условиях ведения войны.
        Существовал только один единственный минус - корабль был стар. Электроника глючила, механические части буров частенько выходили из строя, трубопроводы приводов протекали, конвейер, по которому выделенная минеральная руда поступала в контейнер, часто останавливался из-за банальной поломки катков - заменить на что-то более современное или смонтировать вообще гравитационную дорожку в корпусе корабля у конструкторов не получилось - банально не хватало места. Шахтер должен был, работая бурами, прогрызать себе дорогу в теле астероида и помещаться там полностью. Удаленная добыча роботами в условиях войны была признана неперспективной - слишком много составляющих звеньев, к тому же такая бурная деятельность заметна для противника. Этот военный корабль, спрятавшись в куске камня от лишних глаз, бурил себе потихонечку, вырабатывая продукцию для мобильных плавильных заводов тылового обеспечения.
        Всю эту информацию Шорох почерпнул в сети - межгалактической помойке слухов и домыслов, электронном пауке, опутавшем всю цивилизованную часть вселенной. Здесь было все. Информация любого сорта, на любой вкус и цвет. Копаться можно было бесконечно - массивы данных хранились в столь огромных количествах, что для того чтобы перебрать их потребовались бы годы. Шороху же нужна была конкретика. И он, с помощью кальмара, который, кстати, оказался полной бездарностью, выудил необходимую справку.
        Его товарищ по несчастью, попавший в плен к темным, был совсем не могучим интеллектуалом, как он себя превозносил. Довольно посредственная личность, со средним баллом закончившая пилотажную академию его родного мира и выпущенную на волю. Послужной список кальмара впечатлял - нигде он не поднялся выше третьего пилота на круизных лайнерах и торговых судах различных миров. Почерпнутые в портовых барах и клубах поверхностные знания о различных расах, услышанная краем уха байка и редкая похвала сформировали у него о себе мнение незаменимого редкого мастерства пилота. И он сам в нее верил, опровергая и не воспринимая доказательства и факты. Спорить с ним было бесполезно, в чем Шорох сразу же убедился. Управлял кораблем он неплохо, но до высшего мастерства ему было далеко. Поэтому, заработав первые деньги на продаже минеральной руды, снайпер первым делом купил в магазинчике лицензионные гипнопрограммы пилота и бортмеханика. Надежды на кальмара не было никакой.
        Шорох вспомнил, как они начинали, хотя это было буквально два месяца назад. На старом разваливающемся корабле они прибыли в пограничную систему, находившуюся между Агорской империей и Термитником. Ничья территория, с удовольствием посещаемая черными торговцами, контрабандистами, пиратами всех мастей, а также рудодобывающими компаниями, не желающими платить налоги в разработке ресурсов в обжитых системах. Рай для свободного человека, но и опасность сложить буйну голову. Системы, где вели шахтные работы компании еще худо-бедно охранялись службой безопасности полетов, а вот соседние системы свободного сектора кишели пиратами.
        Сюда, в одну из систем, которую контролировала РПК "Материалы и минералы" прибыли Шорох с Бэрдом. Здесь уже крутились несколько десятков свободных шахтерских партий, представляющих собой стационарный добывающий пост и транспорт для доставки готовой продукции. Такие разработчики не были мобильными - в случае нападения они во все горло орали сигнал СОС и пытались драпать на спасательных челноках, бросив дорогостоящее оборудование. Поэтому рудопромышленные компании приветствовали появление такие шахтерских организации - те платили им за защиту, да еще и сдавали по их же ценам свою продукцию - везти на продажу через несколько систем руду выходило нерентабельно - еще прихлопнут по дороге. Конечно, компании не препятствовали появлению мобильных шахтерских групп, принимая ресурсы и у них, но наваривались на продаже продовольствия и топлива, а также энергоносителей. Починкой, ремонтом систем и модернизации корабля тоже занимались они, но здесь существовала здоровая конкуренция - опытных механиков со своим оборудованием и роботами хватало и здесь.
        Основные разработки велись в центре системы, поближе к местному светилу. Станции раскинули поля солнечных батарей, используя дармовую энергию вовсю. Шахтеры старались держаться поближе к корпоративным патрулям, разрабатывая болтающиеся на орбите бывших планет астероиды. Когда-то это была довольно большая система с десятком планет, но в следствии неизвестного катаклизма планет осталось только две и те находились слишком близко к солнцу, были очень горячими. Поэтому компании и свободные шахтеры оккупировали три ближайших к светилу кольца и сверлили бурами их нутро. В дальние дебри, богатые различными минералами, но и совсем не патрулируемыми шахтеры старались не забредать. Шорох рискнул. Он не был слишком самонадеянным, просто просчитал варианты. Подойти скрытно к четвертому астероидному поясу (дальше он пока не замахивался, пока не будет отремонтирована аппаратура электронной и визуальной невидимости), воспользовавшись орбитой пролетающего метеора и прикрывшись им от сканеров пиратов, которые наверняка караулили свою добычу в поясах, хотя патруль иногда давал им прикурить, новоявленные шахтеры
запустили процедуру сканирования минералов и нашли подходящий камешек, богатый содержанием редкого минерала, идущий на рынке по тридцать кредитов за тонну. Взяв в аренду один контейнер грузоподъемностью в сорок тонн, Шорох наполнил его с помощью комплекса буквально за три-четыре часа. Цена на полученный концентрат возросла и в первый рейс они получили неплохие деньги - что-то около двух с половиной тысяч кредитов. Стоянка, закупка продовольствия, ремонтных наборов и материалов, а также вызов механика, сняли со счета еще тысячу двести кредитов, но Шорох не волновался - деньги дело наживное.
        Там же, на станции, он попытался разузнать что-нибудь о Земле и как туда попасть. Страницы, размещенные в сети, которые ему удалось найти, настоятельно обходили эту тему, а всякие псевдонаучные и прочие "уфологические" ресурсы несли такой обстоятельный бред о Земле, что Шорох даже читать не стал. Единственное, что он выяснил достоверно - попасть туда невозможно. В галактике существовало восемь так называемых "Зон карантина", в список которых входила и Земля. Пространство, центром которой являлась какая-либо обитаемая система, изолировалась от посещения другими развитыми цивилизациями, тем самым делая невозможным контакт. Кто это сделал и когда - неизвестно. Многие предполагали, что это какой-то дикий эксперимент. Посмотреть, как будет развиваться цивилизация, если ее лишить возможности общаться с другими "братьями по разуму". Поэтому все потуги земных астрономов прослушать вселенную и найти развитую цивилизацию были тщетны - смотреть на звезды смотрите, а вот слушать - фиг вам. Сидите на своей третьей планете от Солнца и не жужжите.
        Конечно, первые выводы огорчили Шороха, но ведь существовали некие вайлинги, которые прыгали за барьер зон. Он попытался выйти на них, но сетевое сообщество дружно признавало этих существ не более чем легендой. По мнению многочисленных сетевиков пресмыкающиеся вымерли давным-давно, еще когда современные могучие космические цивилизации ползали в болотах на материнских планетах и радостно пускали пузыри. Предположительно, именно они облетели в свое время всю галактику и подарили знания многим народам, которые и восстали из грязи в князи. Куда они пропали и зачем ушли? Вопросов много и не одного ответа. Изредка, то там то тут находили артефакты их древней культуры, полуразрушенные от времени сооружения, заросшие джунглями города-норы и технику, принцип которой так никто и не разгадал
        - никаких тебе электронных, механических, биологических устройств - просто единый монолит. Возможно, квантовый уровень, но пока исследования в этой области дальше пространных рассуждений не продвинулись. Шорох с сожалением закрыл эту тему. Копать там было бессмысленно, надо как-то приспосабливаться здесь.
        И он рьяно взялся за дело. С его навыками можно было легко наняться в охотники за головами, или ликвидаторы, но снайперу что-то уже поднадоело военное ремесло. Хотелось настоящей тяжелой работы. И он занялся изучением матчасти. В электронику человек не лез - никогда не понимал этих транзисторов и диодов, а здесь компоненты были покруче и название помудренее. А что касается механических составляющих, где есть крепежные элементы, то это было ему по плечу. Во время ремонта корабля, пока Шорох и местный механик разбирали узел за узлом с помощью ремонтных ботов, кальмар пропадал в баре, где в очередной раз хвастался и гордился своим великим интеллектом. Продолжалось это до тех пор, пока ему в баре не завязали узлом щупальца и не подбросили к дверям арендованного ангара. Никто, естественно, россказням Бэрда не поверил, да и не собирался их проверять, что было на руку Шороху.
        Закончив ремонт, Шорох полюбовался получившимся результатом - корабль был приведен в полную боеготовность, система маскировки активирована, синтез-реактор настроен, а двигатели отрегулированы (до этого они выдавали максимум шестьдесят процентов мощности). Можно было лететь на заработки. Шорох погрузил завязанного Бэрда в корабль, взял в аренду еще с пяток сорока тонных контейнеров, на оставшиеся деньги приобрел небольшой космический буксир-погрузчик - кресло управления с манипуляторами, в котором полагалось сидеть в скафандре. Снайпер предполагал его использовать на мелких работах, чтобы менять контейнера на подвесе у корабля, с которым тот напоминал беременного краба. Рулить данной техникой выпало Бэрду. Шорох мотивировал (и мативировал) это тем, что тот более опытный пилот, чем он сам, полчаса назад загрузившим гипнопрограммы в мозг.
        Их место на разведанном астероиде оказалось занято. Кто-то ушлый из РПК провел анализ добытой ими руды и отправил на место сбора две шахтерские партии. У патрулей увеличилась зона ответственности, чему они были не рады, а пираты убрались подальше, к восьмому и девятому поясам. Похоже, они тоже ковали железо, пока горячо.
        Шорох не стал орать и скандалить в эфире, как это сделал бы кальмар, который уже надулся для громогласной обличительной речи. Снайпер, а теперь уже пилот, хотя и неумелый, включил систему маскировки, на малом ходу миновал место разработки - шахтеры трудились вовсю, а пролетавший мимо патруль даже не заметил на своих радарах ничего подозрительного. Прокравшись таким образом, Шорох увеличил тягу и приблизился к пятому поясу, где не было ни души - пираты далеко и боятся попасть в лучи дальних сканеров, а рудная компания не лезет дальше, пока не выработает все астероиды в первых трех поясах.
        Укрывшись в поле обломков крупной планеты, Шорох запустил процедуру сканирования и сразу наткнулся на этот камешек. Ему несказанно повезло - геонитовая жила проходила прямо через центр астероида. Разработка этого редкого минерала могла принести неплохие деньги, которые можно было пустить на модернизацию корабля - копить средства Шороху, прожившему в Советском Союзе всю свою сознательную жизнь и не имевшему ни семьи ни детей как-то не пришло в голову. Собственно, ему и деньги-то были нужны только чтобы не помереть с голоду, да прикупить кое-какую обновку. У кальмара, понятно глаза из орбит полезли при виде содержания в астероиде руды. Не отключая маскировки, Шорох приступил к разработке.
        И вот сейчас он сидел в рубке и смотрел, как буры откалывают кусок за куском, и камни, плывущие в невесомости, подхватываются гравитационным лучом и отправляются прямиком на конвейер. Корабль прорыл внутри астероида уже неплохую пещеру. Чтобы стабилизировать разработку, шахтер использовал специальные выдвижные ноги-штанги и полз внутри разрабатываемой им норы, втягивая и переставляя распорки по мере необходимости. Все-таки головастые эти сакские инженеры. Шорох пролистал страницы сети, посвященные славянскому союзу и неприятно удивился. Тот не вел космической экспансии, как другие расы, не завоевывал планеты, хотя занимал довольно большой объем космического пространства. Люди Союза жили в согласии с природой и никогда не занимались терраформированием, хотя в их пространстве существовали различные касты, ответственные за свой род деятельности. Основное же население занималось аграрным хозяйством и кормило полгалактики, если не большую его часть. Ученые, называемые ими волхвы, жили и трудились в самых отдаленных уголках Славянского Союза, стараясь, чтобы их работа была насколько это возможно
незаметной. Про касту воинов Шорох не нашел ничего. Либо ее не существовало вовсе, в чем он сомневался, либо она была настолько засекречена, что о ней не знали даже сами жители Союза.
        Контейнер с рудой быстро заполнялся. Скоро надо будет заменить, подумал Шорох. Когда они первый раз привезли в рудокомплекс сдавать геонит, у диспетчера после просмотра отчета на лоб вылезли глаза. Двести тонн качественного концентрата. Автоматическому приемщику было до фонаря какой минерал ему привезли, главное, чтобы заявленное соответствовало содержанию. Он просчитал сданную руду, вывел коэффициент погрешности, который обязательно возникает при ее добыче - процент пустой породы все равно присутствует в концентрате - и перечислил необходимую сумму на счет Шороха. Человек поблагодарил машину и по быстрому ретировался, оставив контейнеры для разгрузки в причальном доке. В том, что его захотят расспросить, где именно он нашел столь дорогостоящий материал, Шорох не сомневался. Связываться с конторскими службами ему не хотелось. К тому же появились деньги на документы.
        Еще три раза Шорох обманывал службу безопасности компании, разгружаясь в разных местах и успевая улететь быстрее, чем они прибывали на место. Естественно никто не видел его корабля, не знал хозяина в лицо - Шорох натягивал маску и одевал очки. Система безопасности вполне могла опознать его по сечатке глаза. Сдавать груз он всегда приходил один, оставляя кальмара на корабле, чтобы не светиться с таким колоритным спутником. Конечно, все это попахивало паранойей, но снайпера хорошо обучили в диверсионной школе и он старался не оставлять следов и здесь. Новый мир и новые правила. Когда он еще их узнает, а шкурные интересы в галактике превыше всего. С местной компании станется хлопнуть его где-нибудь в уголке и прибрать кораблик к рукам, а заодно и "золотую" жилу, найденную им. Шорох не оставлял шанса местной СБ поймать его. Он заходил на страницы сети и видел, что в местном сообществе появилась информация о таинственном шахтере, делающем сумасшедшую прибыль и не показывающему своего лица. Говорили о тайном агенте пиратов или провокации, направленной против местного РПК. Но Шорох-то знал, что все это
только домыслы. Правды не знает никто и положение вещей его устраивало.
        Он посмотрел на датчики. Указатель объема предупреждал, что контейнер вот-вот заполнится. Шорох связался с кальмаром, который находился в каюте позади рубки - выходить и говорить было неохота, да и контроль за приборами никто не отменял.
        - Бэрд, на выход! Контейнер полнехонек и дожидается, когда ты его сменишь.
        - Я понял, сейчас. - Раздался недовольный голос кальмара.
        Опять спал, подумал Шорох, протягивая руку, чтобы остановить добычу. Буры скребнули по каменной стене и застыли в свете прожекторов, установленных на рубке. Шорох слышал по связи, как Бэрд возиться в каюте надевая скафандр. Вот зашипела дверь шлюза - кальмар двинул на выход. Скоро от корабля отделиться погрузчик-кресло и маневрируя в тесном пространстве, отцепит контейнер, вытащит наружу и закрепит на поверхности астероида. Возьмет следующий, четвертый по счету, прицепит на место и снова вернется в захват, а кальмар пойдет отдыхать и досыпать
        - его смена снова начнется часа через четыре.
        В свой второй визит на свободную станцию Шорох купил у мехнаика пару удаленных камер и портативный военный сканер, интегрированный с радаром, который установил снаружи пещеры. Он хотел быть в курсе событий и знать о приближении незнакомых кораблей - нападения пиратов еще никто не отменял. Недавние события, произошедшие в четвертом поясе заставили его утвердиться в мерах предосторожности - пираты напали на мобильную шахтерскую партию, посчитав их наиболее удачливыми. Похоже, кто-то из правления сливает им информацию, иначе, откуда столь достоверные сведения, где именно ведутся разработки. Схема пролета патрулей у пиратов тоже была - нападение произошло аккурат после того, как пилоты истребителей скрылись с экранов радаров. Так что меры предосторожности лишними не будут. Шорох похвалил себя за предусмотрительность.
        Пока кальмар возился снаружи, Шорох наблюдал за пространством. Ничего необычного, камешки так и болтаются по своим орбитам, солнышко светит, диспетчера шахтерских партий ругаются между собой и ведут разговоры об обмене продовольствием. Похоже, кому-то лень лететь за провизией. Идет нормальная цивилизованная жизнь.
        Бэрд прицепил контейнер и вернулся на корабль. Шорох уже собирался включать буры на полную мощность и закончить за сегодня разработку, чтобы завтра слетать на станцию и сдать геонит. Он попадет как раз в пересменок, когда дежурные будут передавать друг другу матчасть и расписываться в журнале. Звонок о сдаче геонита конечно прозвенит и матерые служаки ринутся к месту сдачи, да вот только Шорох собирался сдать не двести тонн как обычно, а всего сорок. Остальное он оставит на станции и затем, воспользовавшись удаленным доступом с помощью арендованного робота, завершит сделку. Ведь он напишет заявку на сдачу двухсот тонн, а сдаст только сорок. Значит, будет должен. И система не зарегистрирует заявку, но уведомит о сдаче. А когда СБ прекратит бегать, Шорох сдаст остальное. Деньги он все равно получит. Прикрыть счет и проследить владельца не сможет ни одно СБ - тайна вклада. А СБ банка будет гораздо круче СБ заштатной РПК. Так что скоро они успокоятся, прекратив попытки его поймать. Сверхприбыли им подавай. Фиг вам!
        Шорох протянул руку, чтобы выключить монитор наблюдения, как небольшая искорка в поясе астероидов привлекла его внимание. Тут же заверещала система тревоги.
        - Внимание! Зафиксировано возмущение пространства. Точка гиперперехода не соответствует учетной. Будьте осторожны.
        - Да понял я! - Раздраженно рявкнул Шорох, переключая сканер на полный экран. - Так, что тут у нас, - пробормотал он себе под нос.
        Кораблик, вынырнувший из гиперпространства, представлял по форме березовый лист с двигательной установкой, расположенной в хвосте. Там же находилась и кабина. Каких либо пушек или вообще оружия Шорох не заметил. Он сам задумывался о вооружении шахтера, да только тот не был приспособлен нести тяжелое оружие. Только легкая лазерная турель, которая не могла пробить силовой щит современного корабля. Так, комариный укус. Его кораблик был легкой добычей. Понаблюдаем за незнакомцем, решил Шорох, заглушив потребляющее на корабле оборудование, кроме реактора, чтобы излучение не выдало его с головой. Надежды на маскировку не было - мало ли какая аппаратура стоит в корабле у пришельцев. Малые разведчики способны вскрыть любую защиту - электронную либо информационную. Они могут сканировать пространство и перехватывать сообщения.
        Наконец система сканера выдала сообщение - корабль принадлежит к классу малых курьерских ботов производство Славянского Союза, вооружение - стандартное (одна плазменная пушка) плюс возможность навесить две ракеты. Защита чрезвычайно низкая, но мощность двигательной установки поражает. На то он и курьер. Шорох вздохнул с облегчением. Ну надо же, недавно про них вспоминал, а они легки на помине. Ну что, братья-славяне, побеседуем за чашкой чая на станции. Курьерский корабль определился с направлением и двинулся в его сторону. Неужели засек, мелькнула мысль, но Шорох отбросил ее как ненужную сейчас. Система пискнула снова.
        - Внимание! - уже приглушенно возвестил электронный голос. - Зафиксировано еще две точки гиперперехода. Формируются рядом с предыдущей.
        А вот и эскорт, подумал Шорох, наблюдая, как из изломанного визуально пространства выпрыгивают два корабля-бочонка. Однако система опознавания не согласилась с ним выдав следующую порцию информации.
        - Внимание! Замечены и опознаны два пиратских корабля, принадлежащих банде "черных ястребов"! Рекомендовано укрыться и связаться с ближайшим патрулем. Отправить запрос?
        - Не надо. Сами разберемся. - Шорох повернулся в кресле и выскочил в каюту, где разоблачался Бэрд.
        - Садись за штурвал! - крикнул он ему. - Я за турель. Выводи корабль потихоньку из пещеры.
        Шорох предпринял некоторые меры, чтобы его не расстреляли пираты как крысу в норе. Заменить лазерную турель на более мощную не было возможности, реактор не выдержит возросшей нагрузки и перезаряжать батареи будет очень долго. Поэтому, чтобы гарантированно справиться с противником, Шорох прикупил у того же знакомого механика, с которым они вместе перекраивали кораблик одну полезную штуковину - ЭМ-излучатель. Направленным импульсом обесточивает всю энергетическую начинку корабля, выводя из строя силовые щиты и приборы, перегружая сети. Есть только один существенный недостаток - можно дать только один импульс в течении двух минут - перезарядка конденсаторов идет очень долго. Но это лучше, чем ничего.
        Шорох пробежал по длинному коридору, расположенному над конвейером и протиснулся в маленькую турельную рубку. Установка чем-то напоминала нашу зенитную Шилку. Шорох уселся в кресло, натянул на голову гарнитуру связи, схватился за джойстики управления излучателями. Перевел на правый экран информацию, получаемую от сканера. Курьерский корабль улепетывал что было сил от пиратов, но те его нагоняли, изредка постреливая, но мимо. Система анализа выдала справку - у корабля повреждено одно из сопел и аварийная система отключила эту двигательную установку и теперь вместо полной мощности корабль выдает половину. Естественно, что его и Шорох бы догнал на своем шахтере.
        Наконец кальмар справился с управлением и стал понемногу выводить корабль из пещеры. Шорох активировал прицельный интерфейс. На куполе турели возникло перекрестие, количество заряда в батареях, состояние вооружения, наличие целей, подсвеченных красным. Шорох пометил курьера как дружественный корабль. Он сжал джойстики и поерзал в кресле. К стрельбе готов, скомандовал он сам себе.
        Тем временем курьер, чтобы не попасть в лапы пиратов, выделывал немыслимые пируэты. Как у его пилота не оторвалась голова, непонятно. Очевидно, это был закаленный в боях ветеран, ибо выдерживать множественные перегрузки и выполнять одну за другой фигуры высшего пилотажа, уходя от выстрелов мог только профессионал. И он пока держался. Даже пытался огрызаться в ответ. Курьер перевел высвобожденную энергию от второго двигателя на зарядку плазменной пушки. Повысив тем самым содержимое энергии плазмы до критического в магнитной камере пушки, он делал выстрел. Перезарядки приходилось ожидать до минуты, но этого хватало, чтобы уйти от атак пиратов. Там за штурвалами сидели отнюдь не любители. Постепенно, два корабля зажимали один в клещи, подстегивая его выстрелами.
        Курьер и пираты заметили Шороха, когда шахтер выполз из пещеры. Он был уже рядом с круговертью смерти и приготовился внести в нее свою лепту. Сработал ЭМ-излучатель и один из пиратов полетел в пустоту, беспомощно кувыркаясь. Шорох накопил заряд и выстрелил из четырех лазерных излучателей тому в борт. Мощный поток энергии прошил кораблик, как нож масло, мигом расплавив переборки и добравшись до внутренних помещений. В космос из дыры рванул кислород, превращаясь в кристаллики. Лазерные излучатели были синхронизированы и били вместе в одну точку. Чтобы ремонтные боты не успели залатать пробоину, Шорох ударил еще раз, использовав всю энергию в батареях. Пиратская посудина треснула и взорвалась - видимо луч попал в топливные баки. Яркая вспышка осветила поле боя.
        Второй пиратский корабль не собирался сдаваться. После того, как Шорох ударил ЭМ-излучателем, он переключился на него, но курьер не дал ему выстрелить по беззащитному шахтерскому кораблю. Он вцепился в пирата мертвой хваткой, посылая плазменные выстрелы один за другим на небольшой мощности, перегружая его щиты. Пират задергался, пытаясь уйти с линии атаки, но кораблик не отставал, повторяя все его маневры. Хотя мощность двигателя его была мала, он все же догонял противника, используя углы атаки, срезая там, где это было можно.
        Наконец пирату надоело уклоняться и он решил сыграть в камикадзе, к тому же с его приятелем уже было покончено - он раскидал свои мозги по всему космосу. Пират резко затормозил и развернулся на месте, одновременно выстрелив. Плазменный удар сокрушил последние крохи его силового щита и достал до обшивки. Но энергию он уже потерял, поэтому пирата только тряхнуло. Шорох не стал дожидаться, когда он придет в себя, а дал залп с турели. И этого порвало в клочья.
        - Эй, на курьере, ты как, живой?! - окликнул Шорох беглеца.
        Ответа не последовало. Найдя корабль на радаре, Шорох увидел, что тот просто висит в пространстве, медленно дрейфуя куда-то в поля астероидов. Из боковой пробоины вылетали остатки кислорода.
        - Эй, вы там меня слышите? - повторил Шорох, не надеясь на ответ. Мертвая тишина.
        - Бэрд, давай разворачивай корабль, посмотрим, может ему удалось залезть в скафандр и он еще дышит.
        - Да он уже сдох, такой выстрел, я на мониторе видел!
        - Пошевеливайся, ленивый кальмар, а то покрошу в салат на х..! - Шорох был зол.
        - Ладно, ладно. Последнее слово определенно ругательство? - Кальмар, конечно, не напугался, но все же поторопился.
        - Точно. - Шорох встал из кресла и прошел по коридору в каюту - облачаться в скафандр.
        Кальмар развернул шахтера и устремился к курьерскому кораблю, благо он завис недалеко и еще зеленым цветом отсвечивал на радаре - реактор работал.
        Глава 2
        К зависшему кораблю подходили осторожно - того болтало из стороны в сторону. Зацепив гравитационным лучом стабилизировали разбитую посудину. Размерами курьерский кораблик соответствовал их шахтеру. Шороха поразили размеры входного шлюза - высотой не меньше четырех метров. Это что же, подумал он, здешние славяне такие гиганты? Однако действительно с ними не поспоришь, эдакий детина тебя одним кулаком в землю вгонит. Снайпер не стал рассуждать дальше, просто проверил заряд баллонов скафандра, подхватил плазменный резак и вышел в шлюз.
        Шорох прицепил страховочный фал за предназначенную для него скобу у внешнего шлюза, прикинул направление и расстояние и, оттолкнувшись посильнее, полетел к курьерскому кораблику. Мимо шлюза он немного промахнулся. Корабль вращался и пришлось зацепиться за внешнюю обшивку, благо она была вспорота выстрелом пирата. Если бы не это, то Шороху не удалось бы зацепиться за гладкую полированную поверхность - ни стыков, ни следов ремонта и технологических лючков и ниш - единый монолитный корпус. Пробираясь к шлюзу по борозде, человек рассматривал внутренности корабля. Те же трубопроводы, силовые кабели, скрученные в жгуты, ремонтные каналы для роботов - технику сюда путь заказан. Все плотно упаковано, использован каждый кубический сантиметр полезного пространства - видно что конструкторы постарались "впихать невпихуемое". Зато у нас простора для творчества, подумал Шорох, вспоминая советские автомобили. По долгу службы ему приходилось иметь с ними дело. Не сказать что плохие, скорее капризные и требующие постоянно внимания. Как дети, ей богу!
        С такими мыслями он добрался до шлюза, активировал магнитные ботинки, намертво прилепившись к корпусу. Присел на колено и приступил к работе - вскрывать шлюз. Неизвестный металл резался плохо - мощности резака не хватало, но Шорох не отступал. Он вспотел, скафандр уже второй раз включал вентиляцию, отводя лишнюю жидкость через клапаны прямо в космос, отчего возле Шороха образовалось облако из кристалликов льда.
        Закончив работу, человек зацепил вырезанную часть шлюза специальной магнитной присоской и потянул на себя - кусок вышел как пробка из бутылки. Не в смысле со звуком, а также легко. Шорох покачнулся от неожиданности, но устоял. Да и куда ему деться - ботинки держали мертво. Отбросив в сторону кусок шлюза, который незамедлительно закувыркался в бесконечность, Шорох полез в дыру.
        Внутри шлюз поражал размерами - камера высотой четыре, шириной в три и длиной в три метра. Слона поместить можно. Ну, может не слона, но зебра точно войдет, прикинул на глазок Шорох и стал вскрывать следующую дверь. Уже появился некоторый опыт и с этим препятствием он справился быстрее. Бэрд наблюдал за его действиями через камеру, закрепленную на лбу скафандра.
        Проникнув внутрь, Шорох сразу оказался в рубке - каюты или отдельного спального помещения, как в их корабле здесь не было. Только пилотское кресло перед огромным лобовым иллюминатором, напротив шлюза находился гальюн, а прямо между этими дверями натянуто подобие гамака, только более плотное. Из-за кресла торчала голова в шлеме. Шорох закрепил резак на поясе и подошел к постаменту, на котором восседал великан. Ростом он был метра под три, может чуть выше. Две руки, две ноги, одна голова. Рассмотреть лица не удалось - шлем имел тонировку. Облачен пилот был в серебристый скафандр, плотно облегающим тело. Только сейчас Шорох заметил грудь. Ба, да перед ним женщина! Надо же и их берут в космонавты, хотя у нас тоже вроде Терешкова на орбиту летала. Но тут вытворять такие пируэты, да еще и пирата завалить.
        Шорох не стал дальше раздумывать, а полез "на бабу". Прямо как в том анекдоте, подумал он, усмехаясь. Он отключил магнитные ботинки и, перебирая руками, добрался до головы. Подключил универсальную аптечку к разъему в шлеме - стандартный пилотский шлем комплектовался специальными выходами для мониторинга состояния носителя. Загорелся оранжевый огонек, за ним красный - состояние пациента критическое, микроповреждения мозга, множественные переломы. Пока носитель жив за счет поддержки самого скафандра, аптечка предлагала поместить раненого в стационар
        - ресурсы моментально таяли. Хватит максимум на три часа. Этого достаточно, подумал Шорох. Он включил магниты, взвалил пострадавшего на себя, благо была невесомость и отправился в обратный путь.
        - Готовь шлюз, у нас пострадавший. - Вызвал по рации кальмара Шорох.
        - Ты хочешь притащить его сюда?
        - Нет, блин, тут оставлю! Не задавай глупых вопросов, а приготовь реанимационный блок и медсканер, придется каюту превратить в палату.
        - Ладно, понял.
        Шорох кое-как протиснул тело огромной космонавтки в проделанную им дыру. Вырвавшись на волю, он включил лебедку и крепко удерживая пострадавшую, полетел к шахтеру. Внешний шлюз открылся при его приближении. Вот только поместиться вместе с ней Шороху в нем не удалось - слишком маленьким оказался. Пришлось запихать раненого пилота внутрь, а самому остаться снаружи.
        - Ну что, вытащил там ее уже? - спросил Шорох кальмара через некоторое время.
        - Не могу! - прохрипел тот, - слишком тяжелая!
        - Вот ты неуч! Искусственную гравитацию отключи, станет легче пушинки.
        - А как я передвигаться буду?
        - Ты же кальмар, у тебя уйма рук. Что, неужели не за что зацепиться?
        - А-а, что-то я не сразу сообразил.
        - Оно и видно. Давай, шевелись уже, на улице не май месяц.
        - Чего? Ты же в космосе.
        - Это иносказательно, дубина! Затаскивай ее поскорее.
        Наконец кальмар справился. Шорох зашел в шлюз и сразу воспарил к потолку. Вот ведь бестолочь, подумал он, включая магнитные подошвы. Пройдя в рубку, он активировал генератор гравитации и, раздевшись, прошел в каюту.
        Пилот лежала на полу. Кальмар даже не снял с нее шлем, так и бросил, как затащил. Два спальных места в каюте соединились в раковину, расположившись одно над другим. Шорох приподнял пилота и вложил его верхнюю часть в реаниматор, только ноги остались торчать. Медблок пискнул и начал сканирование. Человек снял с нее шлем. Тут же заверещала аварийная система - пациент теряет жизненные показатели. Похоже, что шлем поддерживал искусственную вентиляцию легких. На лицо девушки, а это оказалась довольно молодая миловидная особа женского пола, упала дыхательная маска. Шорох закрепил ее плотно на носу, на рот она уже не помещалась - слишком нестандартным был пациент. Маска деформировалась, подстраиваясь под индивидуальные параметры носа, затем внутрь, через носоглотку был пропущен дыхательный шланг. Надо было на рот лепить, запоздало подумал Шорох, но уже исправлять ничего не стал, не хватало еще совсем человека добить. Медсканер прошелся по организму и выявил несколько переломов ребер, порванные связки, которые скафандр обжал в нужных местах, небольшие повреждения черепа. Выживет, диагностировал Шорох,
направляясь в рубку.
        Он занял место за пультом и просчитал варианты буксировки поврежденного курьерского корабля своим. Стандартный стыковочный узел присутствовал, но занимал место контейнеров с рудой. Да и хрен с ними, решил Шорох. Сейчас пристыкуемся и рванем к "Бублику", подумал он. "Бубликом" Шорох называл тороидальную свободную торговую станцию, находившуюся между первым и вторым астероидными кольцами. Там вполне могут оказать оперативную помощь и поставят пациента на ноги. Не за так конечно, но деньги Шороха не волновали. На геоните он и не столько заработает. Каждая сдача руды приносила до сорока тысяч кредитов и сейчас на его счету находилось больше сотни. Неплохо для начинающего шахтера. Поэтому насчет денег он не волновался. Посадив кальмара за штурвал проводить стыковку, сам он отправился к раненой, проверил состояние. Пока будем лететь, надо будет проверить что там, на курьерском корабле. Не в смысле мародерства, а чтобы разобраться в ситуации.
        Бэрд провел стыковку и, следуя указанию Шороха, отправился к станции. Сам же снайпер надел скафандр и отправился на поврежденный корабль.
        Стыковочный шлюз располагался на крыше рубки и Шороху пришлось спуститься по канату вниз - автоматическая лестница была повреждена. Он первым делом прошел к пульту управления. Все надписи над приборами и переключателями были на старославянском языке, да еще и рунами. Ничего не понятно, но Шорох стал доходить до всего интуитивно. Первым делом он активировал компьютер и стал читать бортовой журнал.
        Пилота звали Лада. Это имя проходило во всех отчетных документах. Шорох быстро пропустил длиннющие списки навигационных данных и перешел непосредственно к журналу. Он перевел руническое письмо на стандартный галактоязык, буквы которого выучил в гипносне.

27.10. 23901. Время 11:04. Получила заказ на доставку в систему двойной звезды Лаэппа. Оплата приличная, грех от такой отказываться. Правда заказчик настоятельно рекомендует придерживаться маршрута. Ну что, хозяин барин.

27.10. 23901. Время 14:57. Полная заправка, навигационные данные загружены, диспетчер дает добро на вылет. На всякий случай отзвонилась Марку. Ну, поехали.

28.10. 23901. Время 16:32. Остановка для заправки на Руторге. Воспользовалась гипервратами, чтобы лишний раз не жечь топливо. Скоро придется лететь через дикие земли. Там полно пиратов и вообще всякого отребья, так что придется держать ухо востро. Попробую совершить длинный скачок в Термитник. Там пираты вроде не балуют.

1.11. 23901. Время 23:15. Термитник прошла успешно. Муравейчики досмотрели корабль и отпустили с миром. Похоже здесь все гладко, следую дальше маршрутом на Каллас.

2.11. 23901. Время 15:16. Заправилась на Калласе. Какие-то хмурые подозрительные личности терлись рядом. Тут вообще-то не курорт, пираты так и шныряют по орбитам. Куда смотрит корпоративная полиция? Или им на руку теневой бизнес. Надо побыстрее уносить отсюда ноги.

2.11. 23901. Время 16:01. Черт! За мной увязались двое. Выжимаю из своей скорлупки всю мощность, вроде стали отставать. Надо достичь точки перехода, осталось всего ничего.

2.11. 23901. Время 16:05. Блин! Эти сволочи заложили мину как раз у точки перехода, поврежден верхний двигатель, теряю мощность, но в гиперпрыжок удалось уйти. Ремонтная система корпуса повреждена, в переходе залатать не удастся, вся энергия уходит в генератор прыжка. Сейчас подыщу систему, где можно будет скрыться и отремонтироваться. Вот, подходит астероидное скопление 21/673, попробую туда.

2.11. 23901. Время 18:17. Удачно удалось завершить прыжок. Много астероидов и метеоров, можно легко потеряться в полях. Вышла правда чуть дальше, чем рассчитывала, но это очевидно из-за влияния гравитационных масс самих каменюк. Пиратов не видно, видимо не просчитали мой прыжок.

2.11. 23901. Время 18:18. Эти сволочи у меня на хвосте. Видимо вошли в мой след гиперпрыжка и оказались здесь. Это не простые каперы, а наемники, которые охотятся за грузом. Убираю коробочку в свой карман. Хорошо что она небольшая, как раз поместилась. Придется покрутиться, чтобы уйти от них, преимущество в скорости потеряно, тяги не хватает, щит отключу, чтобы всю энергию переправить в…
        Запись прервалась, затем снова возобновилась:

2.11. 23901. Время 18:21. Какие-то шахтеры вылезли из астероида и лупанули по преследователю из ЭМ-пушки, а потом добавили лазером. Одним меньше. Но второй их заметил и решил отомстить за товарища. Надо пощипать второго, беру его на прицел…
        Запись журнала оборвалась, после чего компьютер вывел:
        "Пилот потерял сознание. Ремонтная система не активирована, реактор не заглушен, возможен взрыв. Активирую аварийный модуль спасения корабля. Активирую резервные системы питания. Осуществлена поддержка реактора. Состояние ядра стабильное. Рекомендовано покинуть корабль. Рекомендована буксировка к ближайшей верфи. Включен режим сбережения энергии, аварийный маяк активирован. Конец сообщения"
        - Ну, молодец компьютер. - Похвалил электронного помощника Шорох. - Сберег хозяйку. Ладно, отдыхай пока.
        Снайпер вернулся на корабль и задумался, глядя на тело лежащей перед ним девушки. То, что ее маршрут сдали не было никакого сомнения. Зачем и кому это было нужно, вопросы совершенно другие. А вот что делать сейчас? Определенно пиратов будут искать их дружки. И наверняка они найдут обломки. Провести расследование им не составит труда, поэтому они объявятся на ближайшей базе очень быстро. Теперь вопрос - что делать самому Шороху. Ждать когда пилот придет в себя, починит корабль и уберется отсюда с грузом? Вряд ли ей дадут это сделать. Скорее, прикончат еще в лазарете, а груз отберут. Ну надо же так сильно вляпаться? Сидел бы в своей норе и носа не высовывал.
        Снайпер понимал, что отсидеться у него в любом случае не получилось бы. Не тот человек, чтобы проходить мимо и оставлять в беде своего земляка. Правда, это не касалось военных заданий. Один раз ему пришлось бросить раненого напарника, чтобы уйти самому. Вдвоем из камбоджийских джунглей они бы не вышли. Он это понимал, и напарник тоже. Решение было тяжелым, но так хоть можно было не засветить непосредственного исполнителя. И напарник остался. Чтобы подорвать себя, когда его найдут. Убить друга, а затем заминировать его тело у Шороха не поднялась рука - не смог. После этого случая он работал один. Всегда. Было тяжело, но он справился. И его не раз преследовали не только в горах Афганистана, но и в джунглях Африки и Южной Америки. Там, где интересы советского государства сталкивались с интересами американской разведки. И на острие атаки всегда шли такие люди как Шорох, Гвоздь, Коготь и другие парни из спецподразделений. А уж сколько их использовали в темную, снайпер уже и не считал. Здесь была та же ситуация.
        Он подошел к пилоту и провел рукой по скафандру, отыскивая карман. Тот был так тщательно замаскирован, что Шорох не сразу его и нашел - на голени правой ноги. Из кармана он вытащил небольшую трехгранную пирамидку контейнера. Она поместилась на его ладони. Как она не колола пилота своими острыми углами оставалось загадкой. Шорох попытался засунуть ее себе в карман на бедре, как пирамидка плавно перетекла в форму листа и растеклась по карману. Вот те на, подумал Шорох, технологии, мать их. Он прошел в рубку и посмотрел в лобовое стекло - приближалась станция "Бублик"
        Он сел в соседнее с пилотом кресло навигатора и связался с диспетчером станции.
        - Борт инвентарный номер сорок пять дробь восемь тире тридцать четыре просит стыковки. У нас на борту пострадавший. Необходима медицинская помощь.
        - Каковы ранения? - Диспетчер поморщился, но нажал сигнал вызова медицинской бригады.
        - Черепно-мозговая травма, переломы и разрывы связок, что еще не знаю. Пока лежит в реанимационном блоке.
        - Раса?
        - Из Славянского Союза.
        - Какая именно их там около ста пятидесяти.
        - Да я не знаю, высокая такая под три метра девушка, человеческого происхождения.
        - Она что, не член вашего экипажа?
        - Да, подобрали с разбитого корабля. Ее, похоже, пираты пощипали, да только на борту ничего не было. - Шорох знал, что его разговор с диспетчером записывается на электронные носители.
        - А может вы сами ее пощипали? - прищурился диспетчер.
        - А доказательства у тебя есть, чтобы кидаться такими обвинениями? - вопросом на вопрос ответил Шорох и злым взглядом посмотрел прямо в глаза недоверчивому связисту. Тот, видимо, что-то почувствовал в этом взгляде и отвел глаза. Вот так-то, подумал удовлетворенно Шорох, сидят там в тепле, да в безопасности и еще в душу плюют. Ой, найду тебя да кости переломаю. Диспетчер был из людей.
        Вообще в системе было довольно много человеческих судов, а уж работников всевозможных служб и организаций вообще не счесть. Присутствовали и представители Термитника - огромные муравьи, но они не лезли в дела РПК, предпочитая заниматься своими непонятными делишками. Они вообще никуда не лезли и пресекали любые контакты со своей расой, предоставляя только транзитный коридор через свои системы. Присутствовали агорцы, один из кланов тордаков, с которыми Шорох старался никак не контактировать, они ему на своей родной планете надоели. Были представители с дальних рубежей галактики - многорукие, многоногие, двухголовые и вообще, каждой твари по паре. Так что медицинская служба сбивалась с ног, оказывая помощь столь многочисленной ораве всевозможных существ. Поэтому вопрос диспетчера был своевременен.
        Им предоставили входной коридор. Кальмар подвел корабль к стыковочному узлу. Тот прицепил корабль к себе, поднялся по монорельсу на уровень вверх и понесся куда-то вправо - корабль вместе с пристыкованным к нему курьером следовало поместить в ангар. Запихнув судно в предназначенную ему ячейку, стыковочный узел умчался прочь
        - принимать следующего.
        На полу ангара уже ждала медицинская команда, состоящая из одного человека-врача и пары многоруких киберсанитаров. Шорох открыл шлюз и крикнул им:
        - Помогите немного, она тяжелая.
        Киберы сорвались с места и заскочили в шлюз, когда еще пандус не опустился. Бережно подхватили пациента и съехали по сходням вниз, уложили в приготовленный по размеру реанимационный блок и поспешно укатили в лазарет - Шорох уже перевел средства на лечение.
        Он сам спустился вниз и подошел к ангарному механику, который настраивал ремонтного робота. Он уже понял, что состыкованный с шахтером курьер нуждается в ремонте.
        - Феликс, привет. - Шорох поднял в приветствии ладонь. - Сможешь привести в порядок эту скорлупку? Я оплачу, за мной не заржавеет.
        - Чего это ты занимаешься благотворительностью? - проворчал седой Феликс. - Лишние деньги появились?
        - Можно сказать и так. - Уклончиво ответил Шорох. - Почему не помочь хорошей девушке, если ее пираты подстрелили? Или ты уже не веришь во взаимопомощь?
        - Ты какой-то странный, Шорох. - Старикан прищурился. - Никак не могу тебя раскусить. Ну признайся, ведь ты это делаешь не просто так.
        - Ты прожил слишком долгую и длинную жизнь, старик, и уже, похоже, разочаровался в людях. Или тебе так досталось, что ты уже самому себе не веришь. - Шорох покачал головой. - Не все в этом мире продается и покупается.
        - Поверь мне - абсолютно все. - Феликс убежденно смотрел на снайпера.
        - Я не буду с тобой спорить. - Шорох махнул рукой. - Смотрю, тебя не переубедить. Живи как хочешь, старик, только девчонку не обижай, когда она из больнички за своим корабликом вернется. Сделай все по высшему разряду. - Шорох чуть подался вперед. - А если я чего узнаю, что ты тут ее обмануть захочешь, то я вернусь.
        - Ну ты не пугай, не пугай. - Захорохорился Феликс, хотя по глазам видно было, что испугался. - И не такие ребята меня пугали, а посмотри же, я живой!
        - Да я и не пугаю. Так, предупреждаю просто. - Шорох повернулся к вылезшему из корабля кальмару. - Бэрд, отстыкуй посудину, да оставь здесь, а сам перегони корабль к внешним причалам, я туда потом приду.
        Кальмар потоптался немного на пороге шлюза, затем скрылся в корабле. Шорох кивнул своим мыслям, посмотрел на отвернувшегося старика и зашагал к выходу из ангара. Надо было кое-что проверить.
        Он прошел в информаторий и набрал в строке поиска произошедшие недавно события. Система выдала кучу справок, но Шорох выбрал только одну - медицинскую. Местонахождение лазарета, куда поместили пострадавшую для реанимации, он определил сразу. Закрыв окно поиска, он поднялся на лифте на нужный уровень, прошел несколькими коридорами и вышел как раз к больничке. Коридоры на станции представляли собой небольшие улицы с высокими потолками, создавалось впечатление, что гуляешь по проспекту с плотной застройкой. Стояли скамейки для прохожих, двери заведений были открыты для посетителей - лазарет располагался между торговцем тканями и продовольственным магазином, а напротив находилось небольшое кафе, где сидели в основном выздоравливающие пациенты и встречались с родными. Там Шорох и устроился, заказал чашечку ароматного напитка, заменяющего здесь чай и имеющего восхитительный вкус пряных трав. Очень бодрящий и тонизирующий настой. Прихлебывая из чашки, он приготовился ждать. Терпения ему было не занимать.
        Он похвалил себя за проницательность, когда на улице появились два типа колоритной наружности. По виду настоящие пираты, они оказались людьми. У обоих присутствовали имплантированные механические конечности, заменяющие потерянные в бою руки и ноги, один был одноглазым, вместо второго буркала сиял начищенной телекамерой искусственный. Оба потоптались перед вывеской и вошли внутрь. Шорох не заставил себя ждать, провел кредитной картой над считывателем, расплачиваясь за напиток и последовал вслед за ними.
        Вопли обоих пиратов были слышны даже от входа. Администратор ни в какую не хотел пускать их к пациенту. Пираты разорялись и грозили расправой непослушному костоправу. Шороха они не заметили, стояли спиной. Он не стал ждать, когда они перейдут от угроз к делу, просто подошел сзади и ткнул в шеи обоим шокером. Те рухнули как подкошенные. Врач онемел от произошедшего.
        - Ну-ка, док, помогите как мне затащить их за стойку.
        - Зачем?
        - Порасспросить хочу кое о чем.
        Шорох вместе с администратором затащили обоих в подсобку, после чего снайпер отправил врача наблюдать за обстановкой, а сам занялся приведением в чувство сначала одного, а затем и второго, предварительно отключив их импланты. Сейчас это были просто два куска мяса нанизанных на шампуры механических ног.
        Первый быстро пришел в себя и, увидев Шороха, замахнулся на него здоровой левой рукой. Пришлось ее сломать в локтевом суставе, чтобы впредь не махал. Пират взвыл от боли. Убаюкать сломанную руку было нечем - вторая не работала. Пират кусал губы и старался не пустить слезу. Он посмотрел на Шороха и увидел в его глазах только дикое равнодушие. Так смотрит только киборг, которому все равно - больно тебе или нет, есть проблема или ее не существует. В глаза пирата забрался страх.
        - Что тебе надо, урод! - выкрикнул он.
        - Не ори, больных разбудишь. - Спокойно заметил Шорох и больно ткнул пирата в солнечное сплетение. У того захватило дух и он с выпученными глазами хватал ртом воздух. Отдышавшись, капер просительно посмотрел на Шороха. - Говори. - Разрешил он.
        - Что ты хочешь знать? - Пират слишком быстро сдался. Он вообще был по жизни трусом, только в стае таких же как он чувствовал себя героем.
        - Кто сдал вам курьера, к которому вы наведались сюда, в больницу?
        - Я его не знаю, мне приказал Мастер. - Пират облизнул губы.
        - Что за Мастер?
        - Наш главный, босс нашей группировки. Кто и зачем предложил ему работу я не знаю.
        - Заторопился пират, решив, что Шорох не оставит его в живых, если не узнает главного. - Он просто отправил нас сюда, чтобы выяснить, как эта баба умудрилась уничтожить двух наших классных пилотов. А еще посмотреть, цел ли груз.
        - Что, прямо так вас двоих и отправил?
        - Нет, остальные пятеро сейчас просматривают грузовые ангары - доступа к логам диспетчерской службы получить не удалось, нашего хакера поймали.
        - Ай-яй-яй, какая неудача. - Покачал головой Шорох. - А вы, значит, должны были досмотреть девчонку и заодно отправить ее в мир иной?
        - Да, да! - закивал головой пират.
        - Ну, что ж, можете рапортовать своему начальству, что миссия невыполнима. - С этими словами Шорох перерезал пирату горло своим ножом, купленным еще на Харуме. Тот подавился кровью и затих. Второго Шорох также прирезал ножом. Никаких свидетелей и оставленных противников в тылу. Он это понял очень давно.
        Снайпер вернулся к администратору. Тот сидел на стуле нахохлившись.
        - А что, доктор, работает у вас тут крематорий?
        - Какой на хрен крематорий? - врач был не в духе. - У нас, слава Богу, трупов еще не было.
        - Уже есть. - Шорох кивнул на подсобку. - Значит так, док. Времени мало, поэтому слушайте внимательно. От трупов надо избавиться. Сожгите их или аннигилируйте, что вы там с ними делаете.
        - У нас есть расщепитель. - Врач был еще в прострации и отвечал автоматически.
        - Значит, расщепите. Дальше, на улице есть камеры слежения?
        - Да, над входом в клинику и дальше, где угол третьего уровня и восьмой улицы.
        - Оттуда просматривается вход в больницу?
        - Нет, только кафе видно.
        Шорох задумался. Его будет видно, это точно. Смогут ли следователи совместить два плюс два? Хотя какие к черту следователи, те даже не будут возиться с пиратами. Нет тела, нет дела. Все просто, поэтому на дальнюю камеру можно забить.
        - Значит, удалите записи камеры наблюдения перед входом, скажете, сломалась. Трупы в расщепитель, а если будут спрашивать насчет девчонки, скажете, что уже скончалась. Подчистите записи в журнале.
        - Но как же, она же жива!
        - Док, я дам вам денег. - Шорох взмахнул кредиткой. - Только сделаете, как я прошу. К вам наверняка снова наведаются подобные личности и лучше бы вам сделать так, чтобы они больше не пришли.
        - Я вызову полицию.
        - Бесполезно, док, заплатят взятку и тогда вам и девчонке не сдобровать. Послушайте моего совета - сделайте все так, как я сказал и будет вам счастье. Вы меня поняли?
        - Хорошо, я выполню вашу просьбу. - Врач поник головой.
        - Вот и ладушки. - Шорох провел карточкой над считывателем - на счет клиники упала неплохая сумма. - Бывайте, док. Может, еще свидимся.
        - Лучше не надо. - Мрачно ответил врач.
        Шорох усмехнулся и вышел на улицу. Он держал путь в ангар, где оставил Феликса и курьерский корабль. Он не сомневался, что рано или поздно пираты доберутся до него и обнаружат искомое. Главное успеть вовремя и предупредить старика.
        Подходя к дверям ангара, он почувствовал неладное. Интуиция подсказывала, что надо быть осторожнее. Наверняка бандиты уже там и вовсю потрошат кораблик и допрашивают старика, а тот, по доброте душевной, наверняка расскажет кто там был и притащил поврежденную посудину в ангар.
        Шорох присел и нажал кнопку открывания двери. Та скользнула в сторону, открыв ему происходящее в ангаре.
        Старика трясли двое. Один взял за грудки, второй стоял рядом. Третий ходил кругами возле корабля, остальные, похоже, скрылись внутри. Ремонтный робот ползал по обшивке, ведя починку, совершенно не обращая внимание на возникшие внутри ангара разборки. Шорох проскользнул внутрь и спрятался за ящиками с запчастями. Дверь неслышно закрылась за ним. Снайпер в щель между коробками изучал диспозицию врага. Действовать надо тихо, не поднимая шума, вырубая противников одного за другим. Хорошо, что он так и не расстается с подаренным Дормарром костюмчиком - и режим мимикрии здесь присутствует и парализатор в предплечевой карман помещается - все прелести для диверсанта. Шорох еще несколько секунд изучал позиции противника и начал действовать.
        Обойдя двоих допрашивающих старика, он сосредоточился на третьем, нарезавшем круги возле корабля. Рядом с ним Феликс уже раскидал коробки с ЗИПом и ремонтными принадлежностями, установил оборудование и заполонил ангар всевозможными коробками, готовясь провести здесь "веселую" ночь. Это было на руку Шороху. Он спрятался за ящиком и активировал режим мускульных усилителей. Когда пират в очередной раз завернул в его сторону, снайпер неслышной тенью вышел из-за ящика и, схватив пирата за подбородок, резко дернул голову вбок, ломая шейные позвонки. Хруста никто из занятых своими делами пиратов даже не услышал. Спрятав тело между ящиками, он посмотрел на корабль. Подняться туда незаметно для этих двоих, допекающих старика, будет сложно. Придется их вырубить и заняться теми, кто внутри, благо, там тесное помещение.
        Два "следователя" распалялись все сильнее. Феликс шел в отказ. Он мотал головой и божился, что понятия не имеет, кто пригнал корабль и поставил его в док. Ему просто сказали, что надо отремонтировать и все. Он делает свою работу и не задает ненужных вопросов.
        Пираты злились еще больше, им не удавалось добиться от старика внятного ответа. Шорох активировал режим мимикрии и медленно приблизился со стороны спины к обоим каперам. Один вроде что-то заподозрил и повернулся назад. Он не увидел третьего и застывшего Шороха. Собираясь открыть рот, чтобы позвать подельника, он получил из невидимости сокрушительный удар в челюсть и повалился на второго, увлекая его за собой. Шорох вышел из невидимости и добил вторым ударом первого, а потом, отвалив его в сторону, ногой сверху вниз проломил второму череп, только мозги брызнули. Против кованного ботинка с магнитными подошвами не поспоришь.
        Старик смотрел на расправу раскрыв рот. Шорох приложил палец к губам и проверил состояние бандитов. Второй гарантированно был мертв, а вот первый еще жив. Разрядив в него парализатор, чтобы вовремя не очухался, Шорох обратился к старику.
        - Сиди тихо и спрячься где-нибудь. Я сейчас разберусь с теми, кто в корабле и вернусь.
        Феликс закивал и живо юркнул за ящики, справедливо рассудив, что будет лишь обузой. Шорох направился к кораблю и поднялся по пандусу. Гулкие шаги магнитных ботинок услышал один из пиратов и выглянул наружу, посмотреть, кто там идет.
        - Сопля, это ты?
        В ответ пират сам получил по соплям и улетел внутрь шлюза. Шорох быстро бросился за ним, держа парализатор у бедра, пока последний пират не очухался. Заскочив в корабль, он увидел пятого у панели приборов. Тот только разворачивался на шум и хотел спросить, что там происходит, как получил прямо в лоб заряд из парализатора. Упав у кресла, он затих. Шорох успокоил четвертого, начавшего подниматься, схватил за ноги обоих и вытащил наружу.
        Старикан выполз из убежища и подошел к Шороху, который связывал троих оставшихся в живых пиратов.
        - Проверь дверь, Феликс. Пока сюда кто-нибудь из полиции на огонек не заглянул. - Шорох махнул рукой в сторону выхода из ангара.
        Старик кивнул и убежал. Шорох привел первого в чувство с помощью стимулятора. Пират мотнул головой, заморгал глазами, приходя в себя. Когда он сообразил где он и что произошло, то оскалился на Шороха.
        - Развяжи меня, гнида! Ты поплатишься за это.
        - За что? - с интересом спросил Шорох.
        - За нападение на "черных ястребов"! Мы найдем тебя, где бы ты не был и отомстим!
        - А если никого не останется в живых, как ты тогда отомстишь? - задал невинный вопрос Шорох.
        Пират задумался, а потом сообразил, что находится не в том положении, чтобы требовать, а когда заметил двух убиенных снайпером подельников, которых тот специально вытащил на обозрение, то в душу пирата закрался страх. Не хотелось бы ему присоединиться к товарищам, стеклянным взглядом смотрящим в потолок ангара.
        - Чего тебе надо? - он облизнул внезапно пересохшие губы.
        - Нет, это что ВАМ здесь надо. - Шорох сделал ударение на слове. - Какого хрена вы залезли в чужой ангар, допрашивали ничего не знающего старика-механика, да еще и копались в чужих вещах?
        - Это нам босс приказал.
        - Мастер?
        - Да, а откуда ты…
        - Я много чего знаю. Что именно он еще вам рассказал?
        - Ну, сказал, что надо одну деваху найти, она наших братьев хлопнула, да еще и посылочку добрым людям вернуть.
        - Какую такую посылочку?
        - Я не знаю, она маленькая такая была, я даже не знаю, как она выглядит. Сказал только что у нее динамическая упаковка, в смысле приспосабливается к любому карману и помещается на ладони. А пассивная форма - треугольная пирамида.
        - Ну, молодец. Дальше что думаешь делать?
        - Отпустите нас, а? Пожалуйста. - Пират просительно посмотрел на Шороха.
        - Чтобы вы меня потом нашли и прихлопнули? Нет уж. - Шорох встал, заканчивая разговор.
        - Нет! Мы не будем тебя преследовать! Зуб даю!
        - Не давай, не надо. - Ответил Шорох, нажимая на спуск парализатора. Пират второй раз за последние десять минут отключился.
        Шорох повернулся к старику, который внимательно слушал разговор.
        - А ты что скажешь, старче?
        - Что скажу? Вломились сюда, схватили меня, побили немного, разворошили все. - Заныл старик.
        - Да я не о том. - Шорох поморщился. - От тел надо избавиться, а тебе надо придумать, что либо ты их не видел, либо они заходили, да дальше пошли. Камеры наблюдения здесь есть?
        - Есть, только они их отключили заблаговременно.
        - Только здесь отключили?
        - Нет, во всем грузовом секторе. Сейчас там стабильная картинка стоит.
        - А ты-то откуда знаешь?
        - Да вот этот, которому ты башку ногой пробил, хвастался.
        - Понятно. - Шорох посмотрел по сторонам. - Как от тел избавляться будем?
        - Да спалим их и дело с концом. Вон у моего робота какая топка, специальная плавильная печь, чтобы нужную деталь изготовить.
        - Ну вот и решение проблемы. - Шорох потер ладони. - Тебе помочь?
        - Сам справлюсь. - Проворчал старик. Потом прищурился и хитро посмотрел на Шороха.
        - Подготовка-то у тебя специальная, как я погляжу.
        - А ты глазастый. Только сильно не распространяйся, мне лишнее внимание ни к чему.
        - Да уж понимаю, могила. - Старик набирал команды для робота на наручном пульте. - Если нужна будет помощь, обращайся.
        - Я смотрю ты мертвяков-то не боишься.
        - А что их бояться, они же уже не укусят, да и на войне я побывал, насмотрелся. - Феликс захохотал. - Давай, иди уже, без тебя справлюсь.
        - Девочку не обижай, охотятся за ней.
        - Да я уже понял, а теперь стало быть за тобой будут.
        - Ничего, справлюсь как-нибудь. - Шорох вышел за дверь и направился в сторону причальных доков, где его ждал кальмар. Пора было покидать эту негостеприимную станцию.
        Глава 3
        Мастер пребывал в паршивом настроении. Оно присутствовало с того момента, как он взялся за эту работу, а именно экспроприировать у какого-то курьера небольшой пакетик. Думая, что с ним проблем не будет, он отправил двух своих пилотов вдогонку. Вот только не получил сообщения об успешном выполнении задания. Предполагая, что его люди получили отпор, но не воспринимая это всерьез, Мастер решил послать на разведку малый клипер со слаженной командой, старшина которой был опытный наемник Фобос.
        Команда обнаружила обломки двух кораблей в возможном выходе из гиперпрыжка и сразу же доложила по связи о находке Мастеру, а сами они приняли решение о стыковке с ближайшей свободной станцией, надеясь обнаружить там пропажу.
        Мастер немедленно собрал ребят и, погрузившись в свой личный корвет "Стерегущий", отправились в путь. Прибыв к точке встречи, он не нашел следов предыдущей команды. На связь тоже никто не выходил. Не ожидая такого серьезного сопротивления со стороны женщины, пусть и трехметрового роста, Мастер отправил на станцию своих людей, на этот раз поумнее и поразговорчивее, предварительно снабдив их инструкциями и поддельными документами.
        Сам Мастер остался на борту, поразмышлять над происходящим. Уже давно у него не возникало таких серьезных проблем, чтобы он терял сразу девять человек. Выходец из Халифата, из такой далекой дыры, он пробивал себе дорогу в преступном мире, не оглядываясь ни на кого, предавая друзей, если это выгодно, подставляя напарников и сотрудничая с инспекторами надзора, если его брали на очередном преступлении. Создав свою банду, он закрепился в секторе Калласа и набирал в свои ряды только людей, не доверяя инопланетянам. Так было с любой преступной группировкой - один только земляки. Семьи, кланы, прайды, стаи, рои, всевозможные бандформирования придерживались классового состояния, не допуская в свои ряды чужаков. Ну прямо социализм с инопланетным лицом. Только пиратские пролетарии объединялись перед лицом непредвиденных облав, дружно драпая в астероидные пояса на "зимние квартиры". Мастер не был исключением. И вылезти с безопасного места его заставило абсолютно нескромное вознаграждение.
        Мастер оторвался от дум и уставился на огонек вызова. Активировав передатчик, он увидел Слона - старшего следственной группы, отправленного на станцию. Тучный человек тяжело дышал, словно бегом торопился связаться с командиром.
        - Мастер-джан! Мы нашли того, кто это сделал. Он покинул станцию около двух часов назад. Мы еще можем его догнать!
        - Не спеши, говори толком - кто он, откуда и как связан с этим пилотом. - Мастер уже знал, что курьер лежит в больничке без сознания и не связан с убийствами его людей.
        - Его зовут Шорох, он наемник, родом с Земли.
        - Из Зоны Карантина? - Мастер удивился.
        - Да, похищен Темными и доставлен на Харум. Там устроил такую бучу, что теперь туда не сунешься - идет передел сфер влияния. Клан "Сияющих" теперь в фаворе и пресекает любые попытки пиратства.
        - Откуда такая подробная информация? - Мастеру стало любопытно.
        - С Харума сбежал тайный агент "Сияющих" и обосновался здесь. Недалеко от родной планеты, чтобы пересидеть, сделать пластическую операцию и новые документы. Он занимал высокий пост в конкурирующем клане и сливал информацию другим, на чем и погорел, хотя я особо не интересовался, какие у него причины скрываться. Он узнал наемника, когда тот заходил в кафе, что напротив лазарета, где лежит эта девка. Просидел там без малого два часа, пока в больничку не зашли Хромой и Одноглазый. После чего встал, расплатился и вошел вслед за ними, а вышел уже один. Агент внимательно следил за ним и записал все на видео.
        - А он сам там как оказался?
        - Устроился барменом и напитки разливал. Он его сразу признал, а вот Шорох этот, похоже, его никогда не видел. Да и я тоже особо в черепашьих приметах не разбираюсь.
        - Ладно, проехали. Что дальше?
        - Агент проследил за ним до доков и заметил, как он скрылся в ремонтном ангаре, пропал там минут на сорок, после чего прошел к причальным штангам, сел в шахтерский корабль, бортовой номер сорок пять дробь восемь дефис тридцать четыре и скрылся в направлении Свободных Территорий.
        - Информацию от агента получил?
        - В полной мере, все записи и перемещения.
        - Где сейчас этот агент?
        - Сегодня в элитном ресторане "У Ролоканна" подают дивный черепаший суп, не желаете отведать? - Слон засмеялся.
        - Молодец, Слон, голова. - Мастер улыбнулся. - Возвращайтесь с командой на корабль, успеем его догнать и потолковать. Думаю, пакет у него.
        - Как вы догадались, я же еще…
        - Не успел рассказать, что груза не нашли? - Мастер улыбнулся еще шире. - Элементарно, мой юный друг. Сложил два плюс два и получил четыре.
        - А вот в Южных территориях…
        - Хватит разглагольствовать. - Резко прервал рассуждения помощника Мастер. - Живо на корабль и отчаливаем.
        Определившись с целью, он потер руки. Скоро к авансу добавиться солидная сумма за выполненную работу.
        Шахтер военного класса держал курс на двойную звезду Лаэппа, где должна была состоятся встреча курьера и заказчика. Шорох решил сам передать пакет, понимая, что его будут преследовать. Рассказав все заказчику, пускай даже он и не курьер, снайпер надеялся решить возникшую проблему с его помощью. Тем более деньги, предлагаемые за доставку, покрывали все расходы, связанные с лечением и реабилитацией курьера, да еще и сверху прилично оставалось. Пираты Шороха не пугали, во всяком случае на станциях. В космосе их тихоходный кораблик могли подбить и его бренные останки навсегда успокоились бы между звезд - забрать еще кого-нибудь с собой не получилось бы - лазерная турель слабовата, а без ЭМ-пушки он не сможет ничего. Поэтому Шорох выжимал из кораблика все, надеясь проскочить опасное пространство.
        Прикинув маршрут, он проложил его наиболее безопасно для себя. Через территорию Свободных он проходил в гиперпрыжке и выныривал где-то на южных границах Термитника и Протектората. Просмотрев сводки о наличии возможных конфликтных ситуациях в том районе галактики, он не обнаружил боестолкновений. Заправка на приграничной станции и рывок к Дахру - единственной планете этого сектора, не имеющей колоний. Там вновь залить горючее для гипердвигателя и прыжок в пределы Анторийской империи, где есть нуль-врата, через которые можно подойти практически вплотную к системе Лаэппа. Шорох даже не догадывался, что проложил такой же маршрут, что и пилот пострадавшего курьера - самый оптимальный с точки зрения безопасности. И Мастер знал об этом маршруте.
        Когда кораблик Шороха выходил из гиперпрыжка, его уже ждали. В пространстве висел пиратский корвет. Шорох, увидев корабль воочию, пробормотал:
        - Приплыли.
        - Что? - не понял кальмар.
        - Если сразу не уничтожили, значит будут брать штурмом. - Решил снайпер и кинулся в каюту за оружием.
        Собираясь, он почувствовал сильный толчок - шахтера притянули гравитационным лучом. Нацепив энергопояс с силовым щитом, выдерживающим пару выстрелов из плазмомета, он схватил штурмовой пульсатор, в предплечевом кармане ждал своего часа парализатор, нож упокоился в ножнах. Шорох закинул пульсатор за спину и, подпрыгнув, зацепился за скобу над шлюзом. Прикрепившись к гладкому потолку на присоске он ожидал, когда дверь вскроют и в корабль полезут пираты. Прямо на стенах, при выходе из шлюза Шорох расположил две лазерные мины, которые выпускали мощный широкополосный луч, разрезавший все живое и никакая броня не спасала.
        Боевая группа на корвете готовилась к абордажу. Командир группы, старый седой ветеран с множественными искусственными приращениями конечностей и внутренних органов, скептически осмотрел экипировку его солдат. Бывший военный, он служил в гарнизоне Республики Бриттов и привык к незамедлительному выполнению своих приказов, а также опрятному виду своего взвода. Выполняя различные приказы начальства и мотаясь по галактике, он приобрел неоценимый опыт и принял за правило всегда ожидать самого худшего. Выйдя на заслуженную пенсию, он не нашел себя в мирной жизни и подался в наемники, где вскоре очутился в банде "Черных ястребов". Платили неплохо, пока некоторые из операций, проведенные им в мирных кварталах не заставили его пойти напрямую к Мастеру и требовать объяснений. Тот не собирался кидаться такими ценными кадрами и наплел такой заумной чуши про галактический терроризм и пиратов, что ветеран даже поверил ему и продолжил свое дело, получив гарантированный мотив. Вот только мыслишки так и проскакивали в голове время от времени.
        От этого сброда он не ожидал решительных и эффективных действий. Мало того, что они просто притянули к себе корабль, так еще и решили идти через шлюз. Никому не хотелось вылезать в скафандре в космос и лететь к кормовому люку, чтобы зайти в тыл защитникам корабля. Хотя, по разведданным, защитник был один - пилот не в счет. Тем более от одного человека всего можно ожидать, вплоть до того, что он взорвет корабль вместе с их корветом. Несколько таких случаев еще были свежи в памяти ветерана.
        Приготовили электронную аппаратуру для вскрытия двери. Техник застыл сбоку, стараясь быть как можно незаметнее - когда пойдет стрельба он окажется на передовой и получить заряд в пузо ему не хотелось. Звякнул сигнал и дверь шлюза отошла в сторону. Туда ломанулись сразу пять штурмовиков - больше не помещалось. Давление в кораблях было почти одинаковым, поэтому система разрешила открыть и вторую дверь. Два передовика приготовили пульсаторы - палить в неприятеля. Оба присели на колено, остальные выставили стволы над их головами. Ну и цирк, подумал ветеран, смотря на такое безобразие. Еще в самом начале он пытался создать подобие дисциплины и командовать этими людьми, но все было тщетно - пираты были свободолюбивыми и не желали подчиняться даже простым приказам. Командир махнул на это рукой и теперь участвовал в операциях больше как координатор, наблюдая за действиями и подсказывая, что делать.
        Дверь в шахтерский корабль отъехала в сторону и двое устремились вперед, остальные следовали за ними. Когда последний переступил порог шлюза, то дверь быстро захлопнулась, отрезая пиратов от поддержки. Командир встрепенулся и бросил вопросительный взгляд на техника. Тот возился со своими электронными прибамбасами.
        - Что такое? - спросил командир.
        - Дверь управляется изнутри. Это экипаж ее закрыл.
        Ветеран попытался связаться с попавшими внутрь корабля, но было тихо, никто не отвечал. Он сделал единственный правильный вывод.
        - Они мертвы. Еще кто-нибудь желает прогуляться туда? - ветеран указал пальцем на дверь шлюза.
        Пираты замотали головами.
        - Отлично. - Подытожил командир. - Значит сейчас вы будете выполнять беспрекословно мои приказы и за любое неподчинение я буду карать вас смертью, - он вытащил плазменный пистолет и продемонстрировал собравшейся группе. - Всем все ясно. - Все синхронно кивнули, даже техник. - Теперь, Лом, Докер - одевайте скафандры и выметайтесь из корабля, проникните через аварийный шлюз, у этого шахтера он должен располагаться там, где турель. Да шевелитесь вы. - Названные пираты убежали. - Наум, Мышь, Локоть, пойдете вперед, приготовьте парализующие гранаты. Сначала, гранаты, потом сами. Если он пользуется силовым щитом, значит добавьте туда еще и эмку. Вам все ясно? - Названные бандиты кивнули. - Остальные страхуют первую тройку. Блин! Да там помещений-то всего кают-компания да рубка и коридор со шлюзом, что к турелям ведет. Давайте, готовьтесь. Начинаем, когда, Лом с Докером внутрь корабля проникнут. Встретитесь с ними в коридоре.
        Раздав приказы, ветеран следил на внутреннем мониторе за действиями космических абордажников.
        Когда пятерка пиратов проникла на корабль, Шорох послал условный сигнал Бэрду, чтобы он перекрыл шлюзовую дверь. Та захлопнулась и тут же сработали обе лазерные мины, разрезав пополам троих пиратов, что зашли чуть дальше. Первый уже добрался до коридора и его пришлось срезать очередью из пульсатора. Последний, оставшийся в живых, на глазах которого моментально погибли все его товарищи, впал в ступор. Шорох не стал дожидаться, когда он из него выйдет, а отцепился от присосок и прыгнул ему прямо на голову, вминая в пол. Нож сам прыгнул в руку и вот из горла человека уже течет бурным потоком кровь, заливая лежащие половинки тел на полу. Робот-уборщик попытался было вылезти из своей ниши, чтобы прибраться, но Шорох ему не позволил, пинком отправив назад и заблокировав консоль управления. Сиди в безопасном месте, дружок.
        Шорох помчался по коридору к аварийному люку. Сейчас, пока пираты будут разбираться, что произошло и искать другие пути обхода, хотя он не сомневался, что они полезут одновременно, снайпер приготовит им сюрприз. Он прошел к люку и заминировал его, затем пролез в турельную установку и ввел несколько команд. Та пока осталась безмолвной, но в ее программном коде уже значилась последовательность операций. Оставалось только ждать. Шорох вновь вернулся на свое место.
        Минут через пятнадцать шлюзовая дверь вновь отворилась и из пиратского корвета раздались испуганные вопли. Приятели погибших переживали, что им досталась такая жестокая смерть, и ни в какую не желали лезть внутрь. Кто-то механическим голосом подгонял их, заставляя действовать. Шорох услышал, как в районе аварийного люка раздался взрыв и заработал двигатель вращения турели. Те, кто лез с тыла сейчас отправились в небытие. Обоих отбросило направленным взрывом, подкинув вверх, как мячики, а турель завершила начатое, расстреляв мишени как в тире.
        Кто-то из пиратов осторожно просунул в дверь ствол пульсатора. Шорох ждал. Храбрец выждал еще несколько секунд и осторожно двинулся вперед, словно по минному полю. Шорох отцепился от присосок и приземлился позади опешившим пиратом. Развернув остолбеневшего противника за голову и схватив под подбородок локтевым суставом, он метнул в шлюз осколочную гранату. Металлический шар пролетел шлюзовую камеру и взорвался внутри пиратского корабля. Среагировать успел только седой мужик с имплантами вместо глаз. Остальных посекло осколками, кто был более защищен и не получил ранений оказался контужен. У Шороха в ушах стояли заглушки, поэтому он услышал звук взрыва, как громкий хлопок. Вскинув пульсатор, он расстрелял в упор двух согнувшихся в шлюзовой камере пиратов, свернул шею тому, которым прикрывался и двинулся вперед, на пиратский корабль.
        В коридоре перед шлюзом, где собралась группа захвата, царил хаос. Кто-то из пиратов выл, покатываясь и держась за уши. Кто-то лежал в отключке, а кто-то успокоился навсегда. Троих Шорох добил выстрелами, что лежали рядом со шлюзом. Не выпуская из вида угол коридора, куда спрятался прыткий дед, он продолжал свою кровавую жатву.
        Дед выскочил из-за угла в тот момент, когда Шорох наклонился к пирату, чтобы успокоить его навсегда. Отпрянув в сторону, он вскинул пульсатор, нажимая на спусковую кнопку. Дед успел выстрелить раньше и заряд плазмы ударил в мигом сработавший силовой щит, отбросив снайпера назад. Шорох в полете нажал на спуск. Импульсы энергии вспороли воздух коридора, насыщая его запахом озона. Выстрели ушли в молоко, но спугнули деда. Тот присел, да так и застыл, а сам Шорох упал на пол в нелепой позе, как коряга и не мог пошевелиться. Что такое, подумал он. Поймали меня в стазис-поле? Вполне может быть. Сейчас подойдут и добьют. Но никто не приближался. Можно было только вращать зрачками и Шорох стал вникать в создавшуюся ситуацию.
        Дед сидел в такой смешной позе, как будто пристроился справить большую нужду. Тоже раскорячился и таращил глазные импланты. Похоже, этого еще сильнее приложило, подумал Шорох, даже глазами вертеть не может. Сколько мы, интересно, будет так сидеть? Если пираты уже и своих не жалеют, то куда катится этот мир?
        Наконец ситуация разрешилась - в коридоре показался человек в скафандре. Правда, двигался он немного странно и роста был до плеча Шороху, но какая разница? Человек остановился и указал пальцем на раскорячившегося деда и корягу-Шороха.
        - Этих двоих тоже заберите и определите в один отряд. На передовую.
        С этими словами человек прошел мимо Шороха и прошел в его корабль. А вслед за ним показались небольшие киберпаучки, которые ловко сняли стазис-поле с деда, спеленали его как куколку и бросили в коляску, где уже лежало несколько его товарищей. Ту же процедуру проделали и с Шорохом, тот даже схватить никого не успел - так ловко работали киберпомощники странного человека. Таким же образом спеленали и кальмара, а потом проследовали коридорами корвета и прошли через шлюз на другой корабль. Теперь Шорох просек ситуацию.
        Пока они разбирались друг с другом, появилась третья сторона и взяла всех тепленькими. Наверное это работорговцы, подумал снайпер, наблюдая за их действиями. Новые хозяева распоряжались захваченными людьми как товаром, бережно укладывая в штабеля, промаркеровывая каждого. Учетчик шел и записывал антропометрические данные. Затем партию груза увозили в отдельную камеру, где располагали в специальных ложементах и проводили сканирование, выявляя навыки, которыми владел объект. Здесь Шорох увидел своих похитителей.
        Это были анторийцы - люди-кошки. Представьте себе человека, покрытого шерстью с кошачьими ушами на голове и вибриссами под носом. Узкие щелочки кошачьих зрачков то широко раскрывались, заполняя глаз, то сужались то тонкой полоски. Свои чувства и эмоции анторийцы передавали глазами, а также выставляли вибриссы вперед. За тонкими губами скрывались резцы и острые зубы, выдвижные когти прятались в подушечки пальцев, а из-под халатов торчали хвосты, у кого пушистее у кого нет. На лицах (или мордах, как точнее, непонятно) люди-кошки делали себе татуировки, выстригая шерсть и, обрабатывая голые места реагентом, чтобы не росла. Вроде отличительных знаков, подумал Шорох, когда его пристегнули к креслу. На голову надели обруч, усатый кот ученый подтянул к себе экран визора, просматривая воспоминания человека. Он изредка поглядывал на осциллограммы и графики, что выдавала аппаратура. Потом, видимо затруднившись с выводами, подозвал еще одного кота, оказавшегося миловидной кошечкой. Женская особь была мельче и ниже мужской.
        - Посмотрите на эти графики. - Вещал тем временем кот. Шорох слышал каждое слово, благо голову с ушами ему не запеленали. - Они свидетельствуют, что пациент имеет крайнюю степень агрессии, но серьезно контролирует ее. Боевые навыки поражают, а при должной мотивации, подкрепленной его самостоятельными выводами, он может творить чудеса. Предлагаю назначить его координатором группы спецназначения. Вы согласны, коллега?
        Кошечка задумалась. Она посмотрела на доктора-кота, затем на Шороха, который стальным взглядом глядел прямо в ее черные зрачки.
        - Нет, доктор. Все это хорошо, но такой пациент опасен в первую очередь для нас самих. - Кошечка вспомнила только что виденный взгляд и он заставил ее испугаться. Инстинктивно расширились зрачки и вибриссы подались вперед. - Лучше отправьте его на самый передний край и предупредите оператора, чтобы за ним установили постоянный контроль.
        - Но тогда его полезные навыки пропадут! - взвыл кот. - Дистанционный контроль сведет на нет всю свободу действий. Это все равно что микроскопом гвозди забивать!
        Кошечка задумалась.
        - Думаю, вы правы, но установите все же ограничитель. А то мало ли что.
        Она повернулась и вышла из лаборатории, а кот с удовольствием начал переписывать данные Шороха на диск, с тем, чтобы, вернувшись в родную академию, с восторгом рассказывать молодым котятам о столь великолепном экземпляре, попавшем ему в лапы.
        Шороха еще немного протестировали, а затем перевезли в другую комнату, где положили в нишу вместе с такими же бедолагами, как и он. Снайпер покрутил головой, осматриваясь. Слева лежал непонятной наружности инопланетянин, похожий на трехглазую жабу - такой же большой и склизкий. Справа место было свободно. Кто там лежал внизу и вверху Шорох не видел - мешала спина верхнего и своя собственная - голову как сова на триста шестьдесят градусов он крутить не умел. Шорох потрогал нёбо языком и прокашлялся.
        - Слышь, друг. - Обратился он к инопланетянину слева. - Куда это мы попали и что с нами будут делать?
        Жаба тоскливо посмотрела на него и сказала:
        - Не понимаю.
        - То есть как? - удивился Шорох. Он уже привык, что все понимают его, а он их. А тут такой номер.
        - Я не пользуюсь бактериями-переводчиками. Они зло. - Жаба и так понял, что спросит человек.
        - Отлично. - Шорох отвернулся от бесполезного собеседника и стал смотреть в потолок, на спину лежащего сверху.
        Было скучно, в голову лезли дурацкие мысли о рабстве и о том, что их употребят в пищу. Хотя кот ученый вроде говорил по передовую. Значит, повоевать еще придется. Там и будет возможность свалить, а то из этого кокона никак не освободишься. Поворочавшись для порядка, Шорох понял, что может только извиваться как червяк. Наконец принесли соседа справа. Им оказался тот самый дед, что стрелял в Шороха. Он удивленно уставился на соседа, потом улыбнулся, показав свои имплантированные зубы.
        - Что, попался гнида! - дед скривился в оскале. - Ну теперь не отвертишься. Первая пуля твоя будет.
        - Слышь. - Обратился к пирату Шорох. - А чего это вы меня преследуете, а?
        - А ты как будто не знаешь?
        - Это ты мне скажи, а я твою версию послушаю.
        - Ты межгалактический террорист, украл экспериментальное оборудование. Его надо вернуть.
        - И кто же скормил тебе такую чушь? - Шорох прищурился. - Дай-ка догадаюсь, неужели Мастер?
        - Откуда ты его знаешь? - засопел дед.
        - Да от одного из ваших дружков-пиратов, которые бедную девочку-курьера попытались прихлопнуть. Только я рядом оказался.
        - Думаешь, я так тебе и поверю. - Скептически сморщился дед.
        - Да мне и не нужно, чтобы ты мне верил, только мы сейчас в одной лодке с тобой поплывем и мне надо определиться, дурак ты или таким прикидываешься. Может тебе и мозги вместе с имплантами заменили.
        Дед отвернулся и засопел. Что-то там долго обдумывал, затем повернулся к Шороху.
        - Ты точно правду говоришь?
        - А ты сам подумай. - Шорох хотел развести руками, да был связан. - Я летел на обычном шахтерском тихоходном корабле. Будь я террористом - где моя команда? Где быстрый мощный корабль, который доставит меня в любую точку галактики?
        - Шахтер может быть прикрытием.
        - Может. - Согласился Шорох. - Да ведь и ты не служба безопасности крупного государства, а обычный наемник, который подчиняется своему хозяину. И вот некий заказчик нанимает такого всего из себя крутого деда, чтобы он замочил бедного шахтера, добывающего свой кусок хлеба, просиживающего задницу на холодной скале посреди космоса. И дед, трубя в рог, созывает верных вассалов и мчится бороться с рассадником галактического терроризма, даже не разобравшись в ситуации. Ты бывший военный? Это их привычка - сначала делать, а потом думать.
        Дед замолчал надолго, переваривая полученную информацию. Давно признаться себе он не хотел, что работает совсем не в миротворческой организации, охраняющей покой своих граждан, а занимающейся разбоем и грабежами, вымогательством и торговлей оружием. А когда его ткнули носом в правду, она оказалась хуже лимона - такой горькой, что проглотить невозможно. А все-таки пришлось. Ветеран сглотнул слюну и повернулся к Шороху, который смотрел на него не отрываясь.
        - Ну, и что ты хочешь знать?
        - Что это за место и что нужно от нас этим пушистым друзьям?
        - Да ты что, не знаешь, что делают анторийцы с захваченными пленными?! - дед был удивлен.
        - Представь себе, не знаю.
        - Они ищут одинокие корабли в космосе, захватывают весь их экипаж, вот как нас сейчас, одевают в боевые скафандры и выбрасывают на поле боя.
        - То есть заставляют сражаться за себя?
        - Ну, вроде того.
        - А что мешает, одевшись в скафандр, повернуть оружие против них?
        - Ты с какой планеты, дружок?
        - С Земли.
        - Эк тебя угораздило. - Дед крякнул. - Вайлинги привезли или Темные?
        - Темные. А что, есть и другие земляне?
        - Есть. Попадаются иногда, но правительства всех государств предпочитают умалчивать такие факты. Им не с руки, чтобы население требовало невыполнимых обязательств. Поэтому землян нигде не регистрируют, у них нет документов, они сами по себе. Кто-то селиться на вновь открытых планетах, кто-то обитает в тесных кубриках космических станций и дышит спертым воздухом. Только Славянский Союз приветствует всех на своих территориях. Только где там земляне живут, я не знаю. - Упредил вопрос Шороха дед. - Выкрутишься из этой ситуации, может разыщешь их.
        - Кстати, про ситуацию. Что там со скафандрами?
        - А да, я уже и забыл. - Похоже, у деда склероз, подумал Шорох. - Скафандры управляются дистанционно.
        - То есть? - не понял снайпер.
        - Сидит в кресле оператор и следит за переданной ему группой. Как только кто-то начинает вести себя неадекватно, он отключает его скафандр и пропускает через тело электрический ток. Это первое предупреждение. Второе - тобой начинают постоянно управлять. Подключаются к системам и рулят. Ничего сделать не можешь - руки-ноги начинают жить своей жизнью. Ну а третье предупреждение - смерть. До этого доходит редко - уже все становятся шелковыми после первого предупреждения.
        - Ничего себе система. - Шорох присвистнул. - Сбежать, значит, не удастся?
        - Были такие, кто вырывался из их плена. После пяти лет боев анторийцы отпускают тебя восвояси.
        - Почему только через пять?
        - А ты просиди пять лет безвылазно в скафандре, не помывшись как следует, не посидев на горшке, даже пожевать нормальную пищу не дадут - будут кормить из трубочки. Это еще хуже чем тюрьма. А через пять лет мышцы окончательно атрофируются - усилители в скафандрах дают о себе знать, да еще и это их дистанционное управление. Все за тебя делают.
        - А оно причем?
        - Молодежь очень любит ролевые игры. - Туманно сказал дед. - Иногда они подключаются к скафандру напрямую и рулят тобой прямо во время битвы. Ничего сделать не можешь, бежишь, куда тебя этот придурок направляет, стреляешь в белый свет, как в копеечку.
        - Ты-то откуда все это знаешь?
        - Я уже попадал к ним в плен и выжил лишь чудом. Подстрелили меня и бросили на поле боя - автоматика решила, что я сдох, да только у меня организм - кремень, оклемался. Скафандры они еще наклепают, а мертвый носитель им не нужен. Вот меня другая сторона и подобрала, я то еще живой был. Заменили часть тела на механические импланты и я снова в строю.
        - Как тебя не пристрелили?
        - А зачем? - удивился дед. - Вся галактика знает, как анторийцы воюют.
        - Ну, а что там галактический совет или еще какая-нибудь организация межпланетная никак на них повлиять не могут?
        - У нас в галактике каждый сам за себя. - Дед усмехнулся. - Давным-давно, еще до Зон Карантина была огромная война между крупными планетарными объединениями. Системы выжигали мощным оружием. А все началось с того, что кто-то предложил внедрить контролирующий орган, наблюдающий за соблюдением закона во всех обитаемых системах. С этого и началось. Всегда найдутся несогласные.
        - Определенно. Зачем анторийцы вообще ведут войну?
        - Расширяются. Империя существует только тогда, когда она расширяется. Население потребляет слишком много ресурсов, потребности растут, промышленность не справляется, жители требуют хороших условий труда и оплаты. Где все это быстро взять? Отобрать у соседей. А там и готовая промышленность - строить ничего не надо, сельское хозяйство. У них общество потребления - на заводах трудятся роботы, а сами они ходят на светские встречи и щеголяют друг перед другом нарядами и в искусстве обольщения. Короче, полный застой. Еще на окраинах империи бурлит жизнь, а центре - болото.
        - Почему же за них роботы не воюют.
        - А ты захочешь, чтобы за тебя все решала машина? - Дед улыбнулся. - Утопичная мечта человечества - создать искусственный разум. Ну, создали, да только он, как просчитал все варианты и сделал выводы, решил, что все живые существа в галактике технологически не способны к эволюции, а могут только производить органические отбросы. Короче, шарики за ролики заехали. И началась новая галактическая война, в результате которой и возникли, кстати, восемь Зон Карантина.
        - А та война, что, была первой? Ну, которая все против всех?
        - Эта была до машинной схватки. Вообще в галактике столько войн и конфликтов, что и не разберешь. Не живется всем мирно под открытым небом. Всегда найдется тот, кому будет мало того, что он имеет.
        Ветеран замолчал, вспоминая о чем-то. Шорох тоже притих. Перспектива провести пять лет в скафандре и быть выброшенным на свалку его не привлекала. Должен найтись выход. Надо только подождать удачного случая. А пока он лежит здесь, связанный по рукам и ногам, что он может сделать? Только пукнуть. Тогда самому придется нюхать свой же выхлоп. Режущего лезвия в его заднице нет. А кстати, лезвиях.
        - Эй, дед, у тебя в имплантах никаких режущих инструментов не предусмотрено?
        - Они позаботились об этом сынок. - Дед улыбнулся. - Все мои импланты обесточены и снабжены эм-регуляторами. Включатся только на поле боя.
        - Плохо. - Вариант Шороха освободиться с помощью деда накрылся медным тазом.
        По рядам прошел стон и тяжкие вздохи. Лежащие в коконах закрутили головами. Идущая тележка собирала всех в корзину.
        - Ну вот, началось. - Вздохнул дед. - Сейчас потащат на пересылку, засунут в скафандр и выкинут в какой-нибудь дыре.
        - Подыхать, так с музыкой. - Оптимистично заметил Шорох.
        Глава 4
        Их переправили в закрытый бокс и выставили как мумии в музее. Можно было наблюдать, как товарищи по несчастью по одному исчезают в трех разных дверях. Ну прямо как у богатыря на перепутье, только выбор от тебя не зависит. Что там происходит, Шороху не удавалось услышать - переборки герметичные. Но определенно ничего хорошего. Деда убрали в дальний угол и перекинуться с ним соображениями не получалось. Все молчали. Между мумиями ходили кошки-охранники и четко пресекали все попытки перешептывания.
        Скоро подошла и его очередь. Подъехал робот и взял человека поперек туловища. Въехав в крайнюю правую дверь он определил Шороха на постамент, закрепил, чтобы человек не упал и укатил за следующим кандидатом. Наверху зашипело и помещение окутал белесый газ.
        - Дезинфекция проведена. - Доложил с потолка механический голос. Только сейчас, когда клубы газа рассеялись, Шорох заметил, что в глубине помещения за пультами затаились два кота ученых. Они пощелкали тумблерами.
        С потолка опустилась механическая рука с лезвиями и в два счета раскроила кокон. Шорох даже заметить ничего не успел, а остался посреди помещения в своем костюме. Он попытался поднять руку, но стазис-поле держало его крепко - коты не забывали о безопасности. Лезвие прошлось еще раз по телу, с легкостью разрезая прочную ткань. Шорох застыл как древнегреческая статуя, правда в трусах. Лоскуты одежды исчезли в отверстиях в полу, а вместе с ними и пакет, который он взял на себя обязательство доставить. Ну и хрен с ним, подумал Шорох.
        Представление продолжалось. Управляемое стазис-поле заставило Шороха расставить ноги на ширину плеч, а руки раскинуть в стороны. Из ниш и отверстий в полу полезли нити, которые прикреплялись прямо к телу, завязываясь узлами, скрепляясь, образуя недавний кокон. Со стороны казалось, что человека поглощает колония червей. Нити растягивались до нужной длины, образуя псевдомышцы. Когда они добрались до головы, то Шорох закрыл глаза, поплотнее сжал губы и задержал дыхание. Он не чувствовал касания какой-то склизкой субстанции, как представлял себе, наоборот было тепло человеческого тела. Казалось, этого скафандра не существует, а ты как будто голый. Когда задерживать дыхание уже стало невмоготу, он сделал маленький вдох. Ничего не произошло. Никаких ядовитых газов не проникло в организм. Приоткрыв веки, он увидел прямо перед собой небольшую выпуклость, в которой помещалась его голова. Прямо перед глазами была постоянно изменяющая цвет полусфера. Он не слышал звуков извне. Такое ощущение, что его просто отключили от окружающего мира.
        Первым появился звук. Раздался свист и пришли шумы из помещения в котором он находился.
        - Проводим настойку нейроинтерфейса.
        - Показатели организма в норме, небольшое волнение.
        - Биоскафандр адаптируется к носителю.
        - Включаю зрение.
        Перед Шорохом возникло изображение. Видел он также как обычно, только в правом верхнем углу зрения появилась пиктограмма здоровья, под ней три баночки. Что это, подумал он. Количество загруженного питания, услужливо подсказала система скафандра.
        - Чего? - не понял Шорох.
        - Это пиктограммы мониторинга здоровья. Количество полученных повреждений отображается на схеме человеческого организма. При повреждении носителя автоматически активируются ремонтные боты, излечивая рану или восстанавливая кость. Энергия отображена в левом верхнем углу экрана. Чем больше энергии, тем выше мобильность и доступные возможности. Перезарядка энергии происходит посредством получения ее с помощью энергобатарей, расположенных за спиной носителя. Батареи заряжаются от солнечного света. Три баночки под пиктограммой здоровья - наличие питания в скафандре. Его необходимо пополнять на ближайшей базе. В рацион входят все необходимые организму носителя вещества. Отходы организма также перерабатываются и могут временно заменить питательную смесь.
        - Это я что, собственное дерьмо жрать буду? - возмущенно возопил Шорох.
        - Не исключено. - Ответил голос. - Отходы не будут содержать отвратительного запаха и вкуса. Можно настроить переработчик на добавление ароматизаторов какой либо привычной для носителя культуры. Произвести настройку?
        - Погоди пока. - Шорох задумался.
        - Контакт носителя с программным интеллектом установлен. - Один из котов повернулся к другому. - Передавайте его непосредственному оператору, мы и так слишком долго возимся.
        - Принято. - Кот нажал на кнопки.
        Шорох неожиданно для себя пошагал вперед. Он не предпринимал никаких действий, наоборот, попытался замахать руками и затормозить, но ничего не мог поделать. Дистанционное управление работало безотказно. Прошагав на выход, он повернул налево и, пройдя по длинному коридору, где вышагивали такие же как он запакованные в биоскафандр солдаты, зашел в небольшой отсек. Там, пристегнутыми к креслам, уже сидели несколько человек. Хотя, как они выглядят внутри, Шорох не видел. Только наличие двух рук, двух ног и одной головы еще не означало, что перед ним люди. Человек решил относиться к ним, как к сородичам своего вида. Выглядели снаружи все одинаково - темно-коричневый окрас скафандра со светлыми разводами и выпуклыми каналами псевдовен, по которым струилась необходимая для его функционирования жидкость. Ни глаз, ни ушей, никаких других выпуклостей, кроме как этих странных "трубопроводов".
        Он повернулся и сел в свободное кресло. Руки сами защелкнули замок. Все молчали. Шорох кашлянул, но никто не отозвался, даже головы не повернул. Он сам попытался повернуться, но не смог. Опять в мышеловке, подумал он. Как, однако, это символично - кошка поймала мышку, пускай и в ее роли выступают представители различных рас.
        Сидели недолго. До тех пор, пока не заполнился ряд кресел. Последним пришел четырехрукий гигант и опустился на сиденье рядом с Шорохом. Как только все места были заняты, отсек дрогнул и поехал куда-то. Переместились, остановились, дверь отсека отъехала в сторону и на пороге показался такой же скафандр как у всех, только малинового цвета - у остальных были серые. Малиновый скафандр прошелся по ряду, заложив руки за спину на военный манер, как это делают в странах НАТО. Затем остановился примерно посередине отсека.
        - Значит так, новобранцы. Я ваш координатор. Скажу сразу, здесь собрались рекруты, которые уже достаточно давно умеют хорошо обращаться с оружием. Курс молодого бойца я вести не собираюсь, а вот с интерфейсом скафандра вам необходимо познакомиться, чтобы спасти свою задницу.
        Ну точно натовец, подумал Шорох. Только они всегда спасают собственные задницы.
        - Во-первых, все вооружение, которого сейчас у вас нет, отображается в правом нижнем углу обзорного экрана. Тип оружия, его наименование, количество оставшихся боеприпасов - все учитывает компьютер, что встроен в скафандр. В левом нижнем углу расположен радар. Он позволяет видеть вам, где находится ваш боевой товарищ, а также маркеры целей. Также цели подсвечивают красным и на обзорном экране, так что не ошибетесь, в кого стрелять. Только не вздумайте повернуть оружие против своих. Знаем мы это, уже проходили. Здесь используется система коллективного наказания - ослушался один - страдают все. Поэтому держите свои эмоции при себе. Если будете себя хорошо вести, дослужитесь до десятника, затем идет взводный и координатор. Выше только анторийские офицеры. Вопросы?
        - Уже можно говорить? - спросил кто-то с правого фланга. Шорох повернул голову, чтобы посмотреть на говорившего и ему это удалось. Похоже, дистанционный контроль отключили. Но сейчас дергаться ему было не с руки - остальные задавят массой. Принцип разделяй и властвуй работал и здесь. Пока все разобщены, то поднять людей не получиться, а Шорох уже понял, что необходимо действовать сообща - в одиночку против такой системы пойти не получится, да и координатор немедленно заложит. Надо дождаться высадки, может там будет побольше свободы и поменьше наблюдения.
        - Да, спрашивай боец. - Координатор развернулся к говорившему.
        - Куда нас отправили? - задал интересующий его вопрос солдат.
        - Система Опр, планета Дахр. Это что-нибудь вам говорит?
        - Но их же невозможно завоевать! - воскликнул кто-то слева.
        - Кто это сказал?
        - Вся галактика говорит. - Прогудел сосед Шороха.
        - Галактика может и ошибаться и мы докажем ей это. - Координатор рубанул ладонью воздух.
        - Дахр пытались завоевать до анторийцев еще пять цивилизаций. - Кто-то справа начал объяснять происходящее. - Это невозможно лишь по одной причине - они не будут вести полномасштабные действия, ну может быть в самом начале. Они делают ставку на партизанскую войну и эта - планета у империи будет как кость в горле.
        - А это что за умник? - Координатор подошел ближе к сидящему солдату. - Как тебя зовут?
        - Вилий Норкотр, система Горячая, планета Зернышко, раса - норранн.
        - С этого дня ты Умник, забудь все свои имена и прозвища. А Дахр империи необходим и она не перед чем не остановиться. И чтобы я больше не слышал таких разговоров. Десятника я вам назначу, а пока набью состав отделения вам в память компьютера. - Координатор достал планшет и начал тыкать пальцем в экран. - Первый - Умник.
        У Шороха слева на экране под батареями появилось написанное по-русски слово "Умник". Дальше дело пошло. Каждый называл себя, а координатор давал уже другой позывной. К "Умнику" добавились "Крот", "Сапер", "Костоправ", "Длинный", "Череп", "Механик", "Дед". Очередь дошла и до Шороха.
        - Имя?
        - Шорох.
        - Ты мне не прозвище давай а имя свое, чтобы я ввел твои данные в систему.
        - У меня нет имени - только позывной. Шорох.
        - Ладно. Система?
        - Солнце.
        - Что-то я такой не припомню. Где это?
        - Это одна из Зон Карантина. Планета Земля.
        Координатор притих, обдумывая ответ. Остальные заворочались, поворачиваясь посмотреть на странного новичка. Гигант слева чуть отстранился. Координатор соображал туго. Наконец махнул рукой.
        - Мне до лампочки, кто ты был раньше. Оставайся Шорохом. - Он помолчал, затем чуть наклонился к Шороху. - И сильно не распространяйся, что ты с Земли. У анторийцев есть предание, что их империя исчезнет благодаря человеку с Земли.
        - Как я, сидящий здесь, да еще и в управляемом ими скафандре, могу развалить такую могучую сильную цивилизацию? - Шорох усмехнулся, только никто этого не увидел. - Это же бред.
        - Для тебя может быть, но для них нет. Хочешь дожить до старости, держи рот на замке. Я тут напишу, что ты из Славянского Союза. Все равно у них там до черта рас, так что их агенты замучаются информацию проверять.
        - По мне пиши что хочешь. А если поможешь отсюда выбраться, то я тебе еще и денег отвалю.
        - На хрена они мне, когда я в таких же условиях, что и ты. Мне до выписки два года осталось, уж как-нибудь потерплю.
        - Короче, без пяти минут дембель?
        - Что такое дембель? Новое ругательство?
        - Наоборот. Так называют на моей планете тех, кому служить осталось месяц или меньше.
        - Мне нравиться. - Координатор отодвинулся. - Теперь я "Дембель"
        На экране у всех появилось изображение координатора и подпись под ним - Дембель. Ладно, пускай радуется, решил Шорох. Последний назвался Гронгом и получил позывной "Гигант". Расписав всех, координатор приказал готовиться к высадке и пообещал прислать десятника, для знакомства. Как только он ушел, все снова превратились в статуи - не пошевелиться, не поерзать. Тут точно пролежни будут, подумал Шорох. На этот раз сидели долго. Наконец явился десятник и представился.
        - Я Гром, ваш десятник. Сопротивления приказам я не потерплю, поэтому буду строго наказывать. Все распоряжения выполнять быстро и в срок. Всем все понятно?
        - Ясно. - Прогудел Гигант.
        - А что насчет вооружения? - спросил Шорох. - Какой тип - плазма, лазер, импульсное?
        - А ты хорошо осведомлен для землянина. - Десятник наклонил голову.
        - Что, уже настучали? - Спокойно ответил Шорох.
        - Соблюдай субординацию, когда обращаешься к старшему по званию.
        Шорох вскинул руку к виску. Дистанционку снова отключили.
        - Виноват, тарищ десятник. Этого больше не повториться, тарищ десятник.
        - Ты тут не юродствуй. А то накажу.
        - Так как к вам обращаться - по уставу или напрямую? - человек словно издевался.
        Десятник вздохнул. С этим землянином будут проблемы. Он нутром чуял. Интуиция его никогда не подводила. С землянами всегда проблемы. Их там тоже довольно много на планете живет, прямо как в Славянском Союзе. Но есть один народ, которому все побоку и его ничем не проймешь. Как же его Гоблин называл? Совки, что ли?
        Гром еще раз посмотрел на Шороха и махнул рукой. Надо будет в первый же рейд послать его в самоубийственное задание. Пусть будет выговор и могут понизить в должности, но лучше так, чем иметь у себя под боком независимую подрывную единицу, которая сама себе на уме и может похерить все выполнение поставленных руководством задач. А ему еще три года в этой скорлупе вариться. На фиг, на фиг.
        - Оружие анторийцы используют кинетического действия, не признавая плазмы и лазеров. Редко - импульсник и парализаторы. Огнестрелов не держат - порох дорогой. Стреляет шариками со взрывчаткой, в стволе разгоняется за счет электромагнитов. Скорость колоссальная, поэтому увернуться невозможно. Бьет на дистанцию до двух с половиной километров. Это что касается автоматов. Снайперские винтовки имеют прицельную дальность до трех с половиной километров. Далеко, да мой опыт подсказывает, что все боестолкновения происходят на дистанции от четырехсот метров до километра, поэтому такая дивная пробивная способность абсолютно не нужна. Ну, не нам решать. Стволы защищены от электромагнитного удара противника, поэтому оружие не выйдет из строя из-за ЭМ-удара. Скафандры - сплав биотехнологий, поэтому тоже не воспринимают электромагнитного воздействия. Слабо защищенными остаются командные центры и НЦДУ. Впрочем, вам знать это не обязательно. Оружие выдадут, поставят задачу - и в путь.
        - А когда? - спросил Умник.
        - Уже скоро. Вот-вот выйдем на орбиту и пойдет бомбардировка - подготовят нам плацдарм, а дальше уже мы - десантники.
        - Что им нужно на Дахре?
        - Как что? - удивился десятник. - Ты что, Умник, вчера родился? Новые технологии, рабочая сила, ресурсная база и трамплин дальше к звездам. Думаю, наши пушистые друзья нацелились на Термитник.
        - Ничего у них не выйдет. - Сказал Костоправ. - Муравьев слишком много, да и зубы они об Дахр точно обломают.
        - Им уже давно надо рога обломать! - гаркнул Гигант.
        - Так у них же нет рогов, только усы. - Поправил Гиганта Умник.
        - Тогда усы повыдергивать! - Гигант был неумолим.
        - Разговорчики! - Встрял десятник. Вот до чего доводит либерализм. Он пустил по отряду малую волну электрического тока. Тряхнуло всех не слабо. - Буду наводить порядок с помощью вот этого. - Он показал пульт. - Как только кто-нибудь позволит себе ненужные разговоры, буду незамедлительно пресекать брожение в умах. Вы наемные солдаты, пусть и не по своей воле, поэтому будьте любезны подчиняться.
        - Вот это честно и от души. - Сказал Шорох, оправившись от электроудара.
        - Все, на этом закончим знакомство. У нас впереди полно времени, еще успеем друг другу надоесть. А сейчас сидите здесь, когда прибудем на орбиту я сообщу.
        - Как будто у нас есть выбор. - Умник опустил голову.
        Отсек с сидящими в нем десантниками переместили прямо под брюхо орбитального модуля. Все на корабле имело блочную систему компоновки - каждый отсек можно было изолировать от остальных или вовсе отстрелить в космос, поэтому возможность абордажа исключалась, если только сразу не захватить управляющую рубку. А она постоянно перемещалась по кораблю, и отследить ее было затруднительно.
        Спускаемый модуль нес на себе четыре отсека с десантниками и был похож на червяка, проглотившего яблоко. На хребтовую раму крепились подвесы с отсеками, на корме стояли двигатели, а впереди рубка. При заходе на цель отсеки сбрасывались с высоты и модуль возвращался на борт корабля за следующей партией живого мяса. Таким образом орбитальная артиллерия не могла поразить маленькие маневренные цели, а крупные корабли оставались вне пределов ее досигаемости. Сейчас кипела битва на орбите, где юркие истребители захватчиков, в кабинах которых сидели такие же бедолаги, что и в скафандрах, пытались прорвать заслоны обороняющихся. Истребители гибли пачками - анторийцы не слишком доверяли новоиспеченным рекрутам и в бой шли их собственные силы на более мощных и вертлявых перехватчиках. Истребители нужны были только как средство отвлечения врага и постановки помех на поле боя. Поэтому это была очень простая и не полностью укомплектованная машина, главной целью которой становилось запутать противника.
        Стоит заметить, что дахрийцы далеко шагнули в сфере биотехнологий. Вся их техника была живой и мыслящей. В космосе они передвигались на аппаратах, больше напоминающих земных акул. Эти "акулы" не могли атаковать издали, так как не имели плевательных или струйных орудий, как их наземные собратья. Они невероятно быстро передвигались, имели невозможную для механизмов гибкость, разворачиваясь практически на месте и атаковали чужие корабли, перекусывая их пополам своими "стальными" челюстями. Разорвав на части одного, тут же бросались на другого. В кабинах не сидело ни одного дахрийца - у "акул" стояла задача не допустить врага на свою территорию любой ценой. И они ее выполняли с блеском. Сидящие в отсеке десантники наблюдали трансляцию битвы на орбите через - специальные наблюдательные экраны. Истребители анторийцев гибли пачками, перехватчики отстреливали зазевавшихся "акул", а крупные корабли вроде фрегатов и корветов заливали пространство губительной для живых организмов гамма-радиацией. "Акулам" тоже приходилось туго, но они не сдавались, бросаясь в бой, а висящие на орбите "акулы-матки"
производили новых новорожденных защитников. Дальнобойная артиллерия, установленная на орбитальных станциях, напоминающих медуз, стреляла по противнику тонкими стрекательными нитями и корабли старались не приближаться близко, надеясь на помощь флагмана с его аннигилирующей пушкой.
        Десантники наблюдали за кровавой вакханалией, что разразилась на орбите, представляя, что ждет их внизу. Теплый и горячий прием от регулярных войск Дахра. Пока болтались вне боя им выдали оружие и снаряжение. Автомат был компоновкой похож на земное оружие - ствол, приклад, спусковой крючок, магазин на двести шариков, вместо затворной рамы и спускового механизма - электромагнитный ускоритель и батарея. Все просто. Десантнику также предлагались на выбор нож, пистолет, дробовик, набор первой помощи для медика - скафандр не всегда справлялся с нанесенными ранами, набор питательной смеси, запасные батареи для автомата или снайперской винтовки, боеприпас на шестьсот шариков, благо, места они много не занимали и были снаряжены в магазины. Разместить все снаряжение рекомендовалось на скафандре, который имел два крепления для оружия на спине - на батареях, один на бедре для пистолета или ножа. Прикрепить нож на левом предплечье было нельзя, конструкцией не предусмотрено, поэтому Шорох закрепил нож на бедре, от пистолета отказался, взяв вместо него дробовик и снайперскую винтовку. Автомат он решил не брать
- в ближнем бою от него не будет толку, а поразить цель издалека, как заявляют производители ему казалось сомнительным. Поэтому он остановил свой выбор на такой комплектации оружия, благо это не возбранялось.
        Как только их отсек прикрепили к спускаемому модулю, им дали полную свободу действий. Десятник раздал оружие и Шорох стал изучать полученный арсенал. На внутреннем экране сразу появилось уменьшенное изображение оружия и ножа, количество шариков в магазине, состояние ствола. От интенсивной стрельбы он перегревался и смонтированная система охлаждения не слишком помогала в тропической полосе и джунглях, куда их и высаживали.
        Дахр был мокрой и влажной планетой, равнины были редки, и там постоянно шел дождь. Местное население напоминало богомолов, вставших на задние ноги. Они любили влажность и строили свои жилища в гигантских грибах. Их города с орбиты напоминали веселую грибную семейку с разноцветными шляпками. На планете все ползало, летало, свистело, прыгало и передвигалось всевозможными способами, присутствовали как хищники, так и травоядные, ну а уж всяких жуков и прочих древесных пиявок вообще было навалом. Шутка ли, почти все материки планеты покрыта девственными лесами, а редкие равнины и горы тоже не пустуют, жизнь ко всему приспособиться. В океаны вообще лучше не соваться - там существуют такие гиганты, которым обычный анторийский фрегат на один зуб. Жизнь на Дахре была слишком многообразной и странной, чем и воспользовались разумные аборигены, приручив, а потом с помощью генной инженерии вырастив необходимые им экземпляры Зачем анторийцам понадобилась эта довольно мирная и совершенно не механизированная территория оставалось непонятным. Единственное объяснение - экспансия. И только.
        Шорох осмотрел винтовку. Она ничем не отличалась от автомата, только батарея была мощнее, да ствол длиннее. Дробовик же стрелял сразу несколькими шариками, которые взрывались уже внутри противника, чтобы не поразить самого стрелка. Нож имел острую кромку и самозатачивающийся механизм на основе алмазной пыли - в рукоятке был скрыт распылитель, а заточка проходила мощным обдувом вдоль лезвия. Абразивный материал содержал клинок в чистоте и остроте.
        Оружие Шороху понравилось и он закрепил его на спине, уселся в кресло, пристегнулся и стал смотреть на монитор, где силы анторийцев теснили защитников только за счет своего преимущества в живой силе. Обороняющиеся сдавали позицию за позицией, орбитальные станции получали огромные рваные раны от выстрелов флагмана, ремонтные бригады не справлялись с повреждениями и гибли под ударами захватчиков. Пара орбитальных станции была переведена в режим самоуничтожения и захватила с собой еще несколько многочисленных групп корветов и фрегатов. В прорванную брешь немедленно устремились десантные корабли, неся в своем чреве спускаемые модули. Перед выходом на орбиту десятник получил указания. Прислушавшись, он встал и, держась за поручень, потому что модуль сильно болтало - пилот десантного корабля уклонялся от случайных выстрелов - заговорил.
        - Вот наш квадрат высадки. Мы пойдем впереди, Сапер, сразу после приземления активируешь траншеекопатель, иначе там же нас и похоронят. Внизу собрались значительные силы - дахрийские танки, артиллерия и пехота, а также авиация. Наш штурмовой батальон будет прикрывать с воздуха третья эскадрилья, но я не уверен, что и она доберется до места - зенитки врага работают очень точно. Так что рассчитываем на себя. Закапываемся в землю и сидим. Держимся всеми руками. Будет тяжело, но подкрепление спустят не раньше чем через три-четыре часа. Так что надо продержаться.
        Все закивали. И так было ясно, что впереди ожидает только смерть. Штурмовой батальон идет всегда впереди, расчищая дорогу своими телами остальным. Модуль тряхнуло. Он отцепился от десантника и начал свой полет к планете. Шорох схватился за скобу. Предстояло пережить немало неприятных моментов при спуске.
        - Поехали! - заорал десятник, плюхаясь в кресло и застегивая предохранительную скобу.
        Бойцы приготовились и ждали, когда отсек приземлиться в заданном квадрате.
        Глава 5
        Металл пола ударился в грунт и тотчас стенки раскрылись как бутон цветка. Команда была уже готова к приземлению и заблаговременно сняла предохранительные скобы. Внешние телекамеры передавали обстановку внизу. Сразу было видно, что там их ждет теплый прием. Дахрийцы стянули на равнину крупные силы и ждали, когда пойдет десант. Зенитки не справлялись с многочисленными целями, которые наполнили воздушное пространство. В атмосфере уже кипел бой - маленькие юркие истребители сражались с управляемыми дахрийцами стрекозами, которые метко плевались кислотой, моментально расплавляющей металл. Группе Шороха повезло - они как-то быстро проскочили опасное воздушное пространство и оказались над землей. Метрах в трех десантников как следует тряхнуло - отсек автоматически применил антигравитационное торможение. У некоторых стряхнуло головы. Десантники откинули страховочные скобы и изготовились к бою.
        Сейчас ими никто не управлял. Вмешаться в десантную операцию кому-нибудь постороннему, значит обречь ее на неудачу. Поэтому перед людьми стояла основная задача - просто выжить. Повторять это никому не нужно было - все и так хорошо понимали.
        Когда аппарели опустились на землю, десантников встретил шквальный огонь врага. Дахрийцы использовали кислотное и электрогенерирующее оружие. Первое на раз растворяло оболочку скафандра, а второе замыкало системы, несмотря на хваленую защиту. Сразу же погиб Длинный. Он замешкался и не успел закатиться за кресло, в котором сидел. Сначала его поразило током, а потом облило кислотой. Дикий вопль от боли на время заглушил треск очередей автоматов и чпоканье дахрийских живых винтовок. Существо под позывным Длинный сложилось пополам и завалилось на металлический пол. Оно уже было мертво.
        Шорох к праотцам не собирался. При открывании стенок он мигом оказался под прикрытием кресла и, сорвав с пояса гранату, метнул ее в неизвестность. Высадка происходила на ночной стороне планеты, поэтому было темно и яркая вспышка осветила местность, так и кишащую дахрийцами. Граната Шороха упала в скопление защитников, слишком близко стоящую к севшему отсеку. Они разлетелись как кегли, но на их место сразу же подскочили новые. Шорох, не высовываясь из укрытия, пальнул в них из дробовика. Выстрел сразу возымел эффект - легких аборигенов моментально сдуло. Сила тяжести на планете была в два раза меньше чем на Земле. Отстреляв еще несколько группок по три-четыре дахрийца, подобравшихся слишком близко, Шорох посмотрел на внутренний экран.
        Умник и Череп получили незначительные повреждения и продолжали держать оборону на северном направлении. Десятник расположился в центре и кричал в эфир:
        - Сапер! Твою мать! Запускай крота! Давай быстрее, иначе мы тут все поляжем!
        Крот дернулся, услышав свой позывной, и тут же получил кислотную плюху прямо в голову. Пятно мигом расплылось по шлему скафандра. Боец заорал больше от страха, чем от боли - концентрация кислоты была не сильной и растворила только внешние клетки защиты, не добравшись до внутренних узлов. К Кроту метнулся Костоправ, на ходу поливая очередью из автомата пространство слева от себя. Он дернул бойца вниз, под укрытие комингса и наложил на скафандр биоповязку. Та сразу принялась штопать поврежденные части защиты.
        Справа от Шороха расположился Гигант, а слева Механик. Здоровяк слишком выделялся и ему приходилось туго - дахрийцы сосредоточили основной огонь на нем - скафандр на спине уже дымился от кислоты в нескольких местах. Гигант ворчал и отстреливался скупыми очередями из пулемета. Его прижали плотным огнем к укрытию и он никак не мог высунуться. Шорох быстро выглянул, метнув заодно гранату в противника и сразу спрятался.
        Защитников было много, но им в основном повезло - они приземлились вдали от тяжелых сил противника. Там танки богомолов просто давили десантников, топча их огромными лапами и заливая все кислотой. У некоторых танков между рогов проскакивали искорки, превращающиеся в мощные снопы электроэнергии, мигом выжигающие живую силу захватчиков. Шорох заметил, что несколько подразделений движутся в их сторону на помощь не справляющимся защитникам.
        Саперу наконец удалось активировать траншеекопатель и тот рванул с необыкновенной скоростью, проделав в земле глубокую борозду, вываливая грунт наружу и укрепляя бруствер с помощью высокотемпературных сопел. Почва запекалась, образуя твердую корку. Десятник заорал:
        - Все в траншею! Умник, Череп - вы первые. Гигант, Шорох, прикройте отход.
        - Я даже высунуться не могу! - прокричал в ответ Гигант, отстреливаясь наобум.
        Шорох вытащил снайперскую винтовку. Давление на него ослабло, к тому же Механик оказался ближе всех к окопу и сдерживал плотный огонь, выбивая наседающих богомолов, пока остальные перебирались под защиту бруствера. Снайпер выделил группу атакующих Гиганта, прицелился и поерзал немного. Ствол его винтовки торчал из укрытия и его конечно заметили, но уже поздно. Та группа, что атаковала здоровяка была как на ладони. Заряд из снайперской винтовки летит быстро, поэтому Шорох перещелкал их как в тире - стояли они близко друг к другу, плотной группой, да еще и не скрываясь. Огонь по приземлившимся десантникам был довольно плотным и они с трудом перемещались к вырытому окопу.
        Отстреляв одну группу, Шорох принялся за другую, расположившуюся чуть подальше и возившуюся со странной установкой, напоминающей миномет. "Миномет", видимо, напугался какофонии, царившей вокруг и ни в какую не хотел атаковать, а расчет уговаривал его. Вот тебе и живое оружие, подумал Шорох, простреливая голову первому переговорщику. Богомол завалился на бок, рядом с ним упал еще один. Остальные спрятались в укрытии, а "миномет" так напугался мертвых хозяев и неожиданных выстрелов, что разродился серией кислотных мин, которые попадали на головы защитникам. В рядах врага началась неразбериха, так что десантники воспользовались моментом и сразу попрыгали в окоп - приказывать никому не надо было, все и так понимали, что под открытым небом не выжить. Шорох с Гигантом отходили последними. Если снайпер передвигался ползком назад, контролируя пространство и постреливая в мечущихся богомолов, то Гигант просто встал, в два прыжка очутился у входа в траншею и, поставив пулемет на сошки, открыл ураганный огонь по противнику. Богомолы падали на землю, как колосья пшеницы под ножами комбайна. Здоровяк косил
неприятеля без остановки. Ствол уже начал нагреваться, система охлаждения не справлялась, но Гигант не останавливался, напоминая одержимого жнеца. Он сеял смерть с такой легкостью, что Шорох даже усомнился в его психическом состоянии. Хотя, что там в голове у четырехрукого инопланетянина понять было сложно. Снайпер запрыгнул в окоп и коснулся Гиганта.
        - Сейчас ствол перегреется. Погоди стрелять, ты уже всех в округе порешил. Оставь и нам немного.
        Гигант плюнул от досады и скрылся в окопе. Вокруг траншеи валялось несчетное количество трупов Богомолов, выжившие защитники улепетывали в тыл, а с правого фланга надвигались три танка. Резня, устроенная здоровяком, не осталась незамеченной. Над десантниками пролетела стрекоза, сидевший на ней пилот рассматривал сверху позиции врага. Кто-то выпалил в него из автомата, но не попал
        - летел пилот быстро и ловко маневрировал. Десятник окликнул Шороха.
        - Сможешь снять его, пока он не разболтал своим?
        - Попробую, но это сложно, больно он верткий.
        Шорох занял позицию, поерзал и поймал в прицел стрекозу. Он решил не целится в пилота - все равно не попадешь, а вот его живой истребитель - мишень покрупнее. Сменив заряды на разрывные-бронебойные, он подготовился произвести выстрел. Надо попасть в стык ее крыльев, как раз позади пилота. Так она сразу же закувыркается, если я отстрелю ей летательную плоскость. А пилоту придется прыгать с парашютом или что там у него. Шорох следил за всеми телодвижениями стрекозы. Вот пилот решил вернуться и посмотреть еще раз. Он заложил вираж и полетел обратно. Стрекоза приближалась. Шорох почувствовал момент. Он понял, что дальше ждать бессмысленно, надо стрелять сейчас. Это интуитивное чувство возникало именно тогда, когда необходимо было произвести выстрел. Он нажал на спусковой крючок. Винтовка чуть завибрировала, шарик покинул ствол и устремился к цели. Ему надо было несколько миллисекунд, чтобы поразить стрекозу как раз в стык крыльев, но за мгновение до этого, когда Шорох уже выбрал свободный ход спускового крючка, пилот решил чуть снизить высоту и резко направил стрекозу вниз. И шарик, вместо того, чтобы
поразить мышцы крыла, попала в пилота. Богомола порвало на части и вниз посыпались куски плоти. Стрекоза, оставшись без управления, завиляла и тут же приземлилась недалеко от прорытой траншеи.
        Все, кроме Шороха, завопили от восторга. Десятник подскочил к нему и похлопал по плечу.
        - Молодец, солдат! Здорово ты его. Где так научился?
        - Воевал много. - Ответил Шорох и посмотрел на приближающиеся танки. - У нас есть гранатометы или какое-нибудь тяжелое оружие, а то приближается их кавалерия.
        Десятник погрустнел.
        - Все тяжелое оружие осталось на флагмане и спустят его сюда не скоро. Эти танки нас скоро растопчут.
        Шорох посмотрел на стрекозу, затем на развешанные на поясе солдат гранаты. В голове возникла безумная идея, но кто знает, может она и верная.
        - Кто-нибудь умеет управлять этой штукой? - спросил он, указывая на подрагивающую крыльями стрекозу. Сейчас в их секторе наступило относительное затишье - защитники отбежали далеко и ждали прибытия танков, чтобы вновь вернуть свои позиции. Их командиры спешно направляли к месту прорыва дополнительные резервы. "Миномет" стоял в гордом одиночестве и при приближении любого существа тут же выпускал мину. Подходить к сбрендившему оружию дахрийцы не собирались.
        - Ты хочешь полететь на ней и сбросить гранаты прямо на танки? - Умник с ходу подхватил идею Шороха.
        - Это безумство. - Заявил десятник. - Но может получиться. - Он повернулся к отряду. - Кто-нибудь когда-нибудь управлял дахрийской техникой?
        - Я могу попробовать. - Откликнулся Череп. - Мы часто покупали у них автомобили и трактора, так что я немного знаком с их системами.
        - С трактора на стрекозу! Оригинально! - захохотал Гигант.
        - Если знаешь как управлять, то лети сам! - крикнул в ответ Череп.
        - Тихо! - перекрыл перепалку Десятник. - Череп будет управлять стрекозой и сбросит гранаты им на головы.
        - Нет. - Сказал Шорох. - Должны лететь двое. Один будет рулить, второй метать, иначе ничего не получится.
        - Ну, значит ты и полетишь. - Решил Десятник, - а мы пока укрепим это место. Сапер, отзывай копателя.
        Тот кивнул и набрал на наручной клавиатуре команду. Она пискнула и подсветила зеленым огоньком - траншеекопатель принял команду и возвращался к хозяину. Шорох перекинул винтовку через плечо и собрал несколько самых мощных гранат у бойцов. Череп уже пополз к сидящей смирно стрекозе. Шорох быстро догнал его.
        Капал дождь. Наверняка противный и мелкий, он превращал землю в жидкую грязь, которую приходилось месить солдатам. В воздухе наверняка витал запах сырости и свежести после боя, но Шорох не чувствовал его через фильтры скафандра. Да и атмосфера эта вредная для человека - слишком много метана в атмосфере.
        Они покинули окоп и по-пластунски приблизились к летательному аппарату. Вымазавшись в грязи с ног до головы, посмотрели на это живое средство передвижения. Размах крыльев поражал, прямо как у вертолета лопасти. На хвосте присутствовал огромный набалдашник. Наверняка оружие - решил Шорох. Глаза стрекозы были фасеточными и куда она смотрит было непонятно. Наверное, все вокруг видит, решил Шорох. А почему тогда не улетает. Мы же незнакомые ей существа, да еще и в таких костюмах.
        Череп подобрался поближе и встал рядом со стрекозой. Он поставил левую ногу в подобие стремени и махом заскочил на спину живому истребителю. Шорох подошел и встал рядом. Череп повернул к нему голову.
        - Давай забирайся. Тут есть для тебя второе место. Главное, чтобы она нас в воздух подняла.
        - А что такое? - спросил Шорох, карабкаясь.
        - Сила тяжести здесь меньше, а мы тяжелее, она не рассчитана на большие нагрузки. Дахрийцы если продают свои изделия, так адаптируют их к тому миру, где им придется существовать.
        - Понятно, но попытка, не пытка. - Шорох умостился в подобие седла, которое росло прямо из спины стрекозы. - Ладно, полетели, а то фронт скоро сюда переместиться, видишь, как танкисты топают.
        - Вижу. - Череп натянул ручки на себя.
        Стрекоза затрепетала крыльями и потянулась вверх. Летела она как пьяная и на небольшой высоте, забраться повыше не хватало сил, да и тяжесть всадников давала о себе знать. Так что их потолок был в районе семидесяти - ста метрах. Череп наклонил рукоятки - стрекоза заложила вираж и полетела навстречу танкам.
        - Лети прямо, надеюсь, они не разглядят кто в седле. - Прокричал Шорох.
        - Чего ты орешь, я тебя прекрасно через микрофоны слышу. - Пробурчал в ответ Череп.
        - А, извини, я и забыл.
        Шорох посмотрел вниз. Танки уже почти дошли до позиций группы, оставалось километра два. Человек приготовил гранаты. Он заметил, что между головой и туловищем танка существует небольшой зазор, в который вполне реально попасть гранатой. Шорох приготовился к метанию. Череп зашел с фланга, танки топали на одной линии в ряд. Череп снизился еще, чтобы пройти как раз над танком. Шорох метнул пару гранат прямо в сдвиг бронированных пластин жука-танка. На втором танке сидел зенитчик. Он заподозрил что-то странное в поведении стрекозы и на всякий случай развернул кислотную установку в ее сторону. А когда Шорох метнул гранаты в первого танка, то зенитчик открыл огонь.
        Стрекозу зашатало и она пошла на посадку, прямо на третий танк. Второй они проскочили. Шорох, пролетая над вторым, выронил активированную гранату. Та взорвалась, не причинив сильного вреда, но вышибив зенитчика из седла установки. Первый танк уже пылал. Гранаты попали в сопряжение мышц и своим взрывом оторвали жуку голову. Стрекоза врезалась в третий танк и Шорох с Черепом полетели кувырком. Снайпер выбросил руку, пытаясь зацепиться за гладкий панцирь танка. Второй рукой он держал Черепа, который скользил вниз. Стрекоза перевернулась через танк и, помятая, упала с другой стороны. Наконец Шороху удалось зацепиться за шейный выступ и он затормозил свое падение. Третий танк завертелся на месте, пытаясь сбросить неожиданных пассажиров. Второй разворачивался, чтобы помочь третьему. Бронепластины на спине третьего неожиданно раскрылись и появилась голова дахрийца. Шорох выпалил из дробовика. Голову Богомола снесло начисто. Шорох кивнул цепляющемуся за него Черепу и тот полез в раскрывшийся люк. Человек прыгнул за ним. Внутри уже раздалась стрельба.
        Шорох огляделся. Он почувствовал себя неуютно. Находиться внутри живого организма, когда вдоль стен проложены полупрозрачные вены, а ты идешь по мягкому податливому материалу, который прогибается под твоими шагами, как туго натянутый батут. Ветви нервной системы подсвечивали снайперу, иногда коридор сокращался. Шорох побежал вперед, туда где скрылся Череп.
        Он застал его, когда боец боролся с экипажем танка. Одного Богомола Череп застрелил, а второй кинулся на него с ножом. Дахриец был силен для него, но на стороне захватчика было преимущество в силе - подключив мускульные усилители, Череп заломал Богомолу две верхних руки, а подскочивший Шорох огрел прикладом дробовика противника по голове. Дахриец отключился и обмяк. Череп кинул его в угол и прыгнул в кресло "механика-водителя".
        - Садись за наводчика. - Крикнул он Шороху. - Вон тот штурвал вращает башней, а кнопки на нем - одна - огонь из пулемета, вторая - выстрел из пушки.
        - Разберусь. - Кивнул Шорох, занимая место.
        Череп стал разворачивать танк в сторону второго. Экипаж того то ли не заметил, что захватчики проникли в машину, то ли не был с ними на связи, поэтому для них было полной неожиданностью получить в бок кислотный выстрел. Заряд мигом разъел корпус и танк громогласно заревел от боли, вскидывая голову вверх. Шорох прошелся пулеметом. Зарядами для него служили яйца какого-то существа, которые взрывались когда их оболочка лопалась. Второй танк упал на лапы и стал заваливаться влево. Шорох влепил ему второй выстрел прямо в брюхо. Танк окончательно затих, получив порцию кислоты. Череп развернул танк кормой к окопам и начал медленно двигаться назад, отступая и контролируя пространство. Шорох высматривал одиночных противников, которые еще бегали по полю и расстреливал их из пулемета. Расслабляться все равно не стоит. Дахрийцы наверняка заметили прорыв и сейчас попробуют его ликвидировать. Поэтому подкрепление с тяжелой техникой было бы как нельзя кстати.
        Когда подошли к своим позициям, Шорох поскорее выбрался из танка. Он увидел затаившихся в окопе бойцов и десятника. Снайпер сразу направился к нему.
        - Нам срочно нужно подкрепление. - С ходу в лоб сказал он. - Иначе нас тут раздавят через двадцать минут.
        - Я уже вызывал базу. - Десятник переложил оружие из руки в руку. - Пока нет окна в нашем направлении, поэтому о подкреплении можно на время забыть. Нам предлагают продержаться еще час. Дахрийцы почти полностью уничтожили наши силы на правом фланге. Нас отнесло слишком в сторону от своих, поэтому мы не получили полных пилюль, как остальные. А вот им несладко приходиться. Основные силы направляются туда.
        - Они что, дураки? - вмешался Умник. - Ведь ясно же - высадите силы там, где нет противника и двигайтесь по земле, постепенно объединяясь с разрозненными силами. А так они еще больше бойцов потеряют.
        - Но не своих же. - Заметил Механик. - Наберут новых, кораблей в космосе много летает.
        Умник тут же замолчал, прикидывая расклад.
        - Короче, готовимся к серьезной атаке. Расслабляться еще рано. Это хорошо, что вам удалось захватить танк, а Дед смог договориться с сумасшедшим минометом, так что у нас есть кое-какое тяжелое вооружение. Надо использовать его с умом.
        Десятник кивнул бойцам и прошел в выкопанный Сапером блиндаж, где уже была развернута аппаратура связи. Траншеекопатель укреплял стенки и оборудовал одиночные огневые точки. Шорох подошел к Саперу, управляющему "кротом".
        - Надо постараться окопать танк. - Он показал на стоящего посреди равнины жука. Уже начинало понемногу светать - планета вращалась слишком быстро и день с ночью менялись довольно часто. Сапер поглядел на махину и покачал головой.
        - Это довольно сложно и долго. Еще дождь этот мерзкий.
        - Постарайся хотя бы навалить бруствер, за которым его можно спрятать. Я не хочу лишиться с таким трудом добытой техники.
        - А когда ты стал решать за десятника? - спросил Сапер.
        - Когда он умыл руки и спрятался в блиндаже. - Ответил Шорох и пошел к танку. Сапер повернул голову и очевидно, посмотрел на дерзкого рядового, но ничего не сказал. Надо было поговорить с Черепом.
        Тот скрылся внутри машины. Танк прилег на брюхо и опустил жвалы так, что получилось подобие трапа. Он хоть и был живым, но управляли им разумные существа, поэтому никакой опасности для захватчиков танк не представлял - перекусить никого он не мог. Шорох поднялся по пандусу внутрь жука.
        Череп сидел за "пультом" и всматривался в экраны наблюдения. К их позициям выдвигалось еще четыре танка, между которыми сновали многочисленные двуногие ящероподобные быстроходные средства передвижения, в седлах которых сидели дахрийцы, а многочисленная пехота ехала в открытых мобилях, больше похожих на гусениц-многоножек. Командование богомолов направило в их район довольно крупные силы.
        - Без поддержки с воздуха мы не продержимся и двух минут. - Резюмировал Череп, постучав указательным пальцем по экрану, на котором двигались танки. - Я успею может быть подбить один танк, но вот остальные точно вкатают нас в грязь.
        - Если спрятать его за бруствером, то может не сразу и накроют.
        - Скорее всего они вызвали бомбардировщики, видишь, как тихо наверху. Стрекозы это так, разведывательные аппараты, а вот бомберы. - Череп вздохнул. Тяжелый выдох раздался в наушниках. - Здоровенные такие пузатые аппараты, на рыб чем-то похожи.
        - Вызвать помощь, конечно, не получиться? - скорее уточнил, чем спросил Шорох.
        - Да нас уже наверняка вычеркнули из списков! - крикнул Череп. - Твою мать! - Он ударил кулаком по экрану. - Надо же было так подставиться!
        - Ты о чем? - не понял Шорох.
        - Да о том, как я попал сюда. Трудился на собственном поле, пока не налетели работорговцы. Похватали почти всех мужчин деревни, а наши доблестные военные пока расчехлили свои установки, тех и след простыл. А потом меня перепродали сюда. Вот ведь невезуха, а?
        - Ничего, у каждого в жизни случается дерьмовая полоса. - Философски заметил Шорох, - если не будешь расслабляться и пускать нюни, то возможно выживешь.
        - Спасибо, обнадежил. - Грустно сказал Череп.
        - Ты все-таки спрячь танк за бруствером. Видишь, Сапер уже постарался, такую кучу наворотил. - Шорох ткнул пальцем в экран, где на изображении высился наваленный траншеекопателем холм.
        - Так и сделаю. - Череп взялся за рычаги. Шорох поскорее постарался убраться из танка.
        Он прошел по грязи, то и дело удерживая равновесие. Как аборгиены здесь ходят? Хотя, на то они и аборигены, чтобы быть приспособленными к условиям родной планеты. Снайпер облюбовал себе позицию немного в стороне от остальных закрепившихся. Он лег прямо в грязную жижу, да еще и накидал на себя сверху комья земли, полностью слившись с ландшафтом. Скафандр и так был коричневого цвета, а сейчас стал идентичным окружающей среде. Обляпав ствол винтовки грязью и вымазав затворную часть, Шорох, наконец, успокоился и стал ждать, когда противник приблизиться на расстояние прицельного выстрела.
        Ждать долго не пришлось. Богомолы старались как можно быстрее ликвидировать прорыв на участке и направили туда несколько боевых групп, подкрепленных тяжелой техникой. Оголять остальные участки они явно не собирались и сражение на правом фланге от Шороха кипело вовсю. Находясь с краю, они не ощутили на себе всей полноты прессинга, который сейчас испытывали десантные силы, сброшенные прямо на голову врага.
        Танки медленно ползли, а между их лап проскакивали быстрыми молниями разведящеры. Богомолы почему-то не стали использовать авиацию, хотя Шорох видел, что несколько бомберов прошлись над позициями десантников, распахав землю кислотными бомбами. В бой с ними вступили атмосферные истребители и несколько тяжелых машин упало на землю - маневренностью они не отличались. Отвлекшись от наблюдения за небом, Шорох сосредоточился на наступающих силах.
        Дахрийцы двигались неспешно, уверенные в том, что с помощью таких сил растопчут десантников в пару секунд. Однако Шорох не собирался давать им такой возможности. Заряженная также разрывными-бронебойными шариками, винтовка в его руках могла натворить дел. К которым он и приступил, поерзав по привычке.
        Для начала он решил лишить танки средств наблюдения, прицелившись в глаза. Вспышки выстрела не было - оружие-то не огнестрельное. Поэтому засечь снайпера можно было только звуку. Но в такой какофонии, что творилась в воздухе это было не реально. Шорох выстрелил. Шарик пробил левый глаз ближайшего танка и взорвался уже внутри. Машина притормозила на месте. Снайпер, увидев положительный результат, произвел подряд несколько выстрелов в танк, шарики которых рвались внутри головы машины. Огромный жук замер на месте, да так и застыл, отстав от основных сил. Заметив, что с танком что-то не так, командир дахрийцев отправил вперед юрких разведящеров. Те понеслись с бешенной скоростью прямо на позиции десантников и закопанного ими танка. Череп накрыл двух ближайших к нему богомолов на ящерицах, а затем перевел огонь на подступающие танки. Остальные солдаты открыли шквальный огонь по разведчикам, среди которых выделялся пулемет Гиганта. Тот перерубал ноги ящерицам как бамбук мачете. Разведчики валились на землю мордой в грязь и копошились в ней как тараканы, пока кто-нибудь не расстреливал их.
        Шорох занялся следующим танком, не обращая внимания на разведчиков. Оказавшийся ближе всех к нему Дед контролировал свой и Шороха сектор обстрела, помогая снайперу. Похоже старый ветеран сообразил, что снайпер принесет больше пользы, если будет сдерживать танки, а то и вовсе уничтожит экипаж. С такими-то боеприпасами.
        Пехота богомолов, с какими-то воплями, кинулась на прорытый окоп, где засели десантники. Они не смогли сдержать себя и яростно лезли на пулеметы и автоматы. Волна за волной защитники собственного мира наступали на незваных захватчиков, которым и так не нужна была эта война. Которые просто спасали свои собственные жизни, ибо существовать хотели все. Дахрийцы все приближались и вскоре наступила рукопашная, когда стрелковое и кислотное оружие уже не эффективно - можно и себя зацепить.
        Шорох повредил еще один танк. Машина застопорила, из сочленения лап вытекала жидкость. Экипаж выбрался из машины и присоединился к наседавшим богомолам. Третью машину подбил Череп и принялся за четвертую, с которой у него завязалась долгая дуэль - экипаж, сидевший за управлением попался больно опытный и уходил от выстрелов.
        Снайпер вскочил вверх из укрытия, когда дахрийцы были уже почти в двух шагах. Вынув из-за наспинного крепления дробовик, он выстрелами разогнал толпу машущих конечностями защитников и начал пробиваться к Деду, окруженному со всех сторон. При атаке богомолы использовали верхнюю пару конечностей, которые представляли собой костяные сабли с крючками на концах. Они ловко арканили жертву одной рукой и с размаху наносили удар другой. Уклоняться от таких замахов было сложно и Дед уже имел несколько кровоточащих ран - богомолы наседали на него слишком ретиво. Подойти больше четырех у них не получалось и они больше мешали друг другу, толкаясь плечами и цепляясь крючками верхних рук. Недовольные шипели и толкались сильнее, что и позволяло Деду выводить их из строя.
        Шорох наконец-то пробился к Деду с помощью дробовика. От его выстрелов аборигенов уносило прочь и разрывало на куски - площадь поражения большая и при удачном попадании можно было зацепить двоих или троих - дахрийцы лезли плотными группами и упорно стремились вперед. Расшвыряв таким образом нападающих, Шорох подскочил к Деду и крикнул:
        - Спина к спине!
        Тот сразу понял и, развернувшись, рубанул по подставившемуся богомолу, отрезая огромным тесаком его левую верхнюю руку. Шорох истратил последние боеприпасы для дробовика, а затем достал нож. Он поднырнул под удар и воткнул лезвие в грудь нападающего. Выдернул нож и встретил следующего. Он резал, бил, колол, рубил, зеленая кровь так и лилась в грязь. Шорох и сам покрылся этой кровью. Он скользил в грязи, рука трудилась не переставая, скафандр заявлял о пятидесяти процентах потерянного энергоресурса, аптечка и ремонтные боты трудились не переставая, залечивая раны и зашивая скафандр. Попавший в прорезь метан вызывал аварийную сигнализацию и компьютер заявлял, что необходимо покинуть опасную среду. Но Шороху было не до нытья электронного болвана - он старался выжить. Внутренние фильтры старались очистить дыхательную смесь и обогатить ее кислородом, чтобы избавиться от мерзкого содержания метана. Снайпер уже начал уставать, а солдаты-богомолы все не заканчивались. Он уже чувствовал, что скоро упадет в грязь и его просто-напросто затопчут, как сверху упало что-то. Это что-то произвело такую могучую
ударную волну, что Шороха подбросило в воздух и он полетел, сам не зная куда спиной вперед. Пролетев не менее ста метров, а может быть и больше, человек упал на землю, пробурил в грязи траншею и застыл в ее конце, потеряв сознание.
        Глава 6
        Очнулся Шорох от писка. Зуммер компьютера сообщал, что энергоресурс на исходе, осталось менее двадцати процентов запаса. На внутреннем экране шлема прошел список отремонтированного оборудования и израсходованный на ремонт запас батарей. "Требуется замена!" - красным цветом сигнализировала надпись по центру экрана. Человек заворочался в грязи и только сейчас заметил, что наступил рассвет.
        Ярко-зеленое солнце заливало грязевую равнину. Дождь на время прекратился и небо очистилось от постоянно висящих там туч. Темно-серые куски небесного полотна плотным кольцом окружали подсыхающую равнину и постепенно сжимали его. Пройдет немного времени и вновь здесь будет знакомая жижа. Шорох вздохнул и осмотрелся.
        Недалеко на землю садились десантные транспорты. Большие решетчатые конструкции с двигателями и пилотской кабиной несли под брюхом свежее пополнение в виде солдат и тяжелой техники. Они зависали над поверхностью, производили отстрел контейнеров и возвращались за новой порцией пушечного мяса на орбиту. Новоприбывшие выгружались и, получив задания, распределялись по флангам. Анторийцы решили закрепиться здесь, пока богомолы не подтянули дополнительные силы. Возможно, высадка происходила и в других местах, но Шороху никто не докладывал об общем положении дел. Строились блиндажи и укрепленные пункты, разворачивался полевой лагерь, со всех сторон опоясанный тройным кольцом траншей с огневыми точками. Ходячие танки, напоминающие куриц, патрулировали территорию, изредка постреливая по сторонам.
        Шорох посмотрел на экран. Из группы осталось в живых шестеро, включая и его. Череп, Сапер, Механик, Гигант и Умник. Десятник Гром куда-то запропал и система не могла его найти в ближайшем радиусе. Человек проверил оружие. Снайперскую винтовку он потерял, пока летел по воздуху. На месте только остались дробовик без боеприпасов и нож. Шорох сменил батарею скафандра, чтобы компьютер перестал материться, определил направление на ближайшего соратника и, выбравшись из траншеи, пошлепал к нему.
        Гигант собрал всех оставшихся в живых в кружок. Они заметили Шороха сразу же, как он очнулся и ждали, когда тот подойдет. Человек сразу заметил лежащих рядком пятерых десантников. Это были погибшие в самоубийственной высадке. Гигант махнул рукой, приглашая к беседе. Шорох присоединился к оставшимся.
        - Мы не могли найти твое тело, всех разбросало довольно далеко, а тебя отнесло дальше всех, так что… - Гигант развел сразу четырьмя руками. Шорох хотел почесать нос, но не мог этого сделать.
        - Что это за штука долбанула? - спросил он.
        - Ударная бомба. - Ответил Умник. - Производит мощную ударную волну в радиусе десяти километров. Немногие выживают в ее эпицентре, нам повезло, что мы оказались с краю.
        - А что, сразу они так не могли? - Удивленно спросил Шорох.
        - Да хрен поймешь, что там в их кошачьей башке. - Прогудел Гигант. - Устроили кровавый замес, а когда поняли, что теряют почти весь десант, то применили эту штуку.
        - Сволочи! - сказал Механик.
        - А сейчас что нам делать? Командир-то мертв - Шорох указал на ряд трупов.
        - Поступила новая вводная. - Глухо сказал Гигант. - Возвращаться в лагерь Б, получить боеприпасы и оружие, вместо утерянного, после чего ждать распределения.
        - Во как? - крякнул Умник. - Засунут в дыру еще хуже этой.
        - Так ты и так в заднице. - Захохотал Гигант. - От скафандра не избавишься и от кошек не сбежишь. Так что сиди на поводке и не жужжи.
        - Ладно, - примирительно поднял ладони Шорох, - пойдемте в лагерь.
        Солдаты выстроились в цепочку и, двигаясь за Гигантом, пошлепали в сторону возводимых командных и ретрансляционных центров.
        На орбите планеты Дахр завис флагман. Бой был жестоким и силы вторжения анторийцев потеряли довольно много рейдеров и корветов, а истребители с перехватчиками можно было вообще не учитывать - те гибли пачками. В контрольной рубке управления кроме пилотов, штурманов и связистов находился и лорд Муурк, командующий всей этой операцией. Он наблюдал за действиями экипажа, прикрыв глаза. Экраны рисовали графики и диаграммы, штурманы прокладывали курс между крупных обломков станции, связисты контролировали соединения между подразделениями и самое главное - устойчивость дистанционного управления. Не хватало в этой суматохе лишиться главного козыря. Тогда войска дружно рванут на сторону дахрийцев и вторжение можно считать проваленным. Хотя, он затеял эту очередную войну совсем не ради никчемных ресурсов далекой планетки, которая даже своих колоний не имела. Лорд преследовал собственные цели. И когда они реализуются, то он будет вправе делать то, что нужно ему самому, а не то, что велит Императорский Дом.
        От далеких грез и мечтаний отвлек голос одного из связистов.
        - Ваша Пушистость, лорд Муурк. Вас требует к себе на аудиенцию Император!
        - Переадресуйте его вызов в мою каюту. - Распорядился лорд и покинул рубку.
        Он быстро дошел до своей резиденции на борту корабля и, затворив дверь и включив средство от прослушивания, активировал экран. Оттуда на лорда смотрел седой кот. Между двух ушей пилоткой возлежала корона, ритуальные полосы императора были тщательно выбриты, а вибриссы гневно топорщились. Взгляд Императора не предвещал ничего хорошего.
        - Лорд Муурк ван Рурорк! - вскрикнул Император. - Мне стало известно, что на борту флагмана находится моя дочь! Это безответственно с вашей стороны подвергать опасности особу Императорского Дома! Немедленно командируйте ее на Анторию. Я не позволю, чтобы с ней что-нибудь случилось.
        - Уже случилось, мой Император. - Лорд склонился в низком поклоне, чтобы скрыть улыбку. - Принцесса Луурма похитила перехватчик и ввязалась в атмосферный бой. Мы знаем место падения ее аппарата и к ней уже спешит спасательная команда.
        - Что!! - возопил Император, затем схватился рукой за сердце и отошел от экрана. Вместо него возник императорский адъютант и зашипел:
        - Если не найдете принцессу, можете не возвращаться. Ваша голова будет отлично смотреться на колу на фоне дворца!
        Экран погас. Лорд выпрямился и улыбнулся еще шире. Отлично, сейчас Император не в состоянии правильно вести дела, стоило вышибить из-под него кресло одним таким сообщением. А уж когда он узнает, что его единственная и ненаглядная дочурка погибла в диких и опасных джунглях далекой планеты, то сердце старого пердуна точно не выдержит и он отправиться на встречу с ней в загробном мире. И вот тогда… Сердце лорда наполнилось такой радостью и предвкушением, что он весело вышел из каюты и направился в операторскую.
        Зайдя в зал, где сидели дистанционники, которые при его появлении резво подскочили с мест, он направился к старшему оператору.
        - Какая из групп ближе всего к этому квадрату? - спросил лорд, ткнув когтем в карту планеты на экране. Старший мигом сверился с данными.
        - Группа десятника Грома, мой лорд. Только она понесла небольшие потери и сейчас направляется в лагерь Б для переформирования.
        - Отставить переформирование. - Распорядился лорд. - Пусть получат боеприпасы и энергобатареи и выдвигаются в этот квадрат для поиска упавшего перехватчика.
        - Назначить им нового десятника?
        - Не надо. Кто сейчас их ведет, тот пусть и будет старшим.
        Лорд покинул операторскую и старший смены незамедлительно принялся выполнять указания, полученные от вышестоящего по званию.
        В лагере было многолюдно. Все ходили в одинаковых скафандрах, только десятники и координаторы отличались от светло-коричневой массы, вымазанной в грязи, своими чистенькими синими и фиолетовыми одеяниями. Таких как выжившие десантники было мало. В основном только что прибывшее пополнение, еще не обстрелянное. Они сидели в окопах или палатках и слушали своих командиров, которые гнали какую-то пургу насчет поощрений и выплат, если те будут себя хорошо вести. Шорох не прислушивался к этой мути. Он с остальными пробирался между палаток к пункту выдачи оружия и боеприпасов.
        Внезапно идущий впереди Гигант притормозил, прислушался, наклонив голову, потом повернулся к остальным.
        - Мы получили новый приказ. Необходимо найти и сопроводить на базу сбитого над джунглями пилота. Боеприпасы и оружие по нашему выбору. И еще… я теперь главный.
        - Это как? - спросил Умник.
        - Не знаю. Но меня назначили на должность десятника и теперь я командую этой группой.
        - Какое-то странное задание. - Сказал Череп. - За одним пилотом отправляют всего шестерых. Интересно.
        - А что в этом интересного? - спросил Шорох.
        - А то, - ответил за Черепа Механик, - что анторийцы никогда не выручают собственных сбитых пилотов малыми силами. У них обязательно идет взвод танков при поддержке не менее двух рот пехоты и эскадрилья атмосферных истребителей. Пилот дожидается на месте, когда его спасут, а потом эта кавалькада возвращается вместе с ним на базу.
        - Чего-то они сегодня не жалели своих пилотов. - Заметил Шорох.
        - Потому что это похищенные, как мы. Основная масса пилотов в их армии не наемники, а анторийцы. А они заботятся о том, чтобы каждый из их расы вернулся домой. Поэтому пользуются такими методами в вербовке рекрутов. - Пояснил Череп.
        - Понятно. - Протянул Шорох.
        - Ладно, хватит разговоров. - Сказал Гигант. - Получим боеприпасы и вытащим эту тощую кошачью задницу из передряги в которую она попала. Нам же лучше - еще и звание каждому присвоят.
        - Посмотрите на него. - Засмеялся Механик. - Стоило только ему получить десятника, как он уже готов служить анторийцам верой и правдой. А кто пять минут назад материл все их командование?
        Гигант не стал вступать в перепалку, а просто развернулся и пошагал в сторону арсенала. Остальные потянулись за ним.
        Пункт выдачи боеприпасов располагался между двумя палатками красного цвета. Вообще планировка лагеря была цветовой - от мало различимых оттенков до ярких насыщенных, да еще и с узорами. Таким образом анторийцы помечали свои рода войск, что было удобно для противника, так как он знал, где какой полк стоит. Но это была дань традиции, пошедшая еще с тех времен, когда кошачьи вели средневековые войны на свое собственной планете. Они так запугивали друг друга, демонстрируя превосходство в силах. Вот только в межзвездных войнах этого их традиционного стиля никто не боялся и пилоты атмосферных бомбардировщиков утюжили позиции тыловиков, танкистов и летчиков, артиллеристов и минометчиков, оставляя пехоту на закуску. Поэтому лагерь в первую очередь окружили кольцом из зениток - анторийцы усвоили полученный урок, но от цветовой гаммы не отступали.
        Красный цвет принадлежал службе снабжения и обмундирования. Каптером был такой же "вольнонаемный" как и все остальные, только этот снял шлем, чтобы было видно его хитрые четыре глаза и губатый рот. По физиономии кладовщик походил на лягушку, да и дышал местным составом атмосферы довольно уверенно - ему она не вредила. Гигант подошел к каптеру и положил свои четыре огромные ладони на стойку. Будь у него открыт шлем, он наверняка вперился бы в кладовщика своим ненавидящим глазом. Гигант был циклопом, хотя Шорох этого не знал. Он вообще не видел настоящего облика бойцов из группы. И нисколько не переживал об этом.
        - Мне и моим бойцам необходимо получить оружие взамен утерянного и боеприпасы к нему. - Пробасил Гигант. Каптер сделался еще хитрее.
        - И шо? - спросил он со странным говором. - Старый Куво должен таки вас обеспечить всем нужным, не имея особых распоряжений? Однако ви, милейший, немножко перепутали пункты раздач. Я ни о чем таком не знаю и отдавать обмундирование, принадлежащее нашим высокородным хозяевам, да простят они старую лягушку, ни имею права.
        - Слышь, торгаш. - Гигант наклонился поближе к каптеру. - Ты че тут еврея из себя корчишь. - Вот те на, подумал Шорох. Откуда они знают про евреев? Надо бы при случае расспросить поподробнее. - Выкладывай давай пушки на стол, а то я живо твою губастую физиономию по столу-то размажу.
        - Фи, как некультурно с вашей стороны. - Каптер скривил губы. - Где обходной лист утерянного оружия, подписанный вашим координатором?
        - Чего? - Удивленно отпрянул от стойки Гигант.
        - Обходной лист. - Устало вздохнул каптер так, словно к нему каждый приходил и вот так требовал выдать положенное ему оружие. - Ваш десятник должен был заполнить обходной лист, подписать его у координатора, тот у непосредственного контролера, а тот передать через пост связи на орбиту вашему оператору. Только после этого ви должны принести его мне. - Каптер гадко улыбнулся.
        - Да пошел ты на хер! - заорал Гигант. - К другому пункту пойдем!
        - Далеко не уйдете. - Мирно и тихо проворковал каптер. - Старый Куво работает очень оперативно и уже развернул свою палатку снабжения, тогда как остальные только собираются это сделать. А у вас, я так понимаю, горит важная миссия, по выполнению которой вам светят неплохие бонусы. - хитрый кладовщик подмигнул сразу двумя правыми глазами.
        - Тебе-то какая разница? - пробасил Гигант.
        - А то, что мы можем посильно помочь друг другу.
        - Это как же? Денег-то у нас нет.
        - А на что же тогда дается лизинг? - удивленно спросил каптер. - Я выдаю вам оружие в долгосрочную аренду, вы, по выполнению миссии его мне возвращаете вместе с процентом бонуса, который вам за нее начислят.
        - Что за бонус? - тихо спросил Шорох у Черепа, как самого осведомленного в кошачьих делах.
        - Это вроде начисления очков. После пятилетней службы очки переводятся в галактические кредиты в соотношении один к пяти. Так что за отличную службу выбегает немаленькая сумма, поэтому в кошачью армию нередко вступают добровольно. Вот только все средства, полученные таким образом, тратятся потом на лечение. Приходится таскаться в этом чертовом скафандре все время. Первый месяц еще терпимо, а потом наступает такая тоска, что хоть на стенку лезь.
        - Понятно. - Шорох кивнул.
        Гигант тем временем торговался с лягушатником-евреем.
        - Я сказал семи тебе хватит за глаза.
        - Десять и точка. Ви что, не понимаете, что таким образом сами себя задерживаете. За дополнительные бонусы могу даже транспорт подогнать - разведгравитатор на четверых.
        - Нас вообще-то шестеро. - Автоматически сказал Гигант.
        - Тем более, не все же ноги мозолить. Ви только скажите и старый Куво висе сделает за ваши бонусы. Ну что, мы договорились на пятнадцати?
        - Какие пятнадцать?! Только что было десять!
        - Ну так ведь добавился транспорт, а ножками вам, я так понимаю, далеко топать.
        - Вот чертов жид! - возмутился Гигант. Шорох взял на заметку и это слово. - Ладно. Согласен. А то и так время поджимает, а ты тут еще можешь долго мозги полоскать.
        - Другое дело, господа. Подходите, выбирайте, спрашивайте. - Каптер расплылся в улыбке.
        Бойцы по одному стали подходить к прилавку. Шорох стоял почти в середине очереди и оказался третьим. Он окинул взглядом хитрющую физиономию каптера, положил на стойку дробовик и сказал:
        - Патронов к нему, да побольше, четыре наступательные гранаты, две оглушающие, пару мин с растяжками, пистолет и четыре обоймы к нему. - Подумал про снайперскую винтовку и отбросил эту мысль - в лесу она не пригодиться. - Ну и хватит пока.
        Наблюдая, как Куво выкладывает на стол требуемое, Шорох наклонился и тихо спросил:
        - При чем здесь евреи?
        На несколько секунд каптер замешкался, а потом ответил:
        - Еврей - это не раса, это состояние души.
        Шорох кивнул, удовлетворившись ответом, забрал причитающееся ему и освободил место следующему.
        Он понял одно. Где-то во Вселенной нашлось место и евреям. Не тем ортодоксам, которые ходят по Земле и трясут пейсами, а тем, кто ведет торговые дела и умеет устроиться даже в глубокой заднице лучше всех, при этом умудряясь зарабатывать. Это надо иметь такой склад ума, повернутый на всевозможные торговые комбинации и склонный к накопительству. Шороха никогда не интересовали деньги. Возможно потому, что он был на полном государственном обеспечении и все время в разъездах. Так что ни квартиры, ни семьи, не друзей у него не было. Только краткий полученный приказ и следующая цель. Задумываться о своей настоящей жизни он стал только здесь, когда выпутался из той передряги на Харуме. И деньги зарабатывал на шахтере, пытаясь наскрести хоть какую-нибудь сумму на обратный билет домой. В станционных барах ходили слухи, что вайлинги иногда оказывают такие услуги по переброске желающих в Зоны Карантина. И, естественно, удовольствие это не дешевое. Говорили, что многие пиратские кланы с ними связаны и пользуются их техникой для перемещения туда и обратно. Что ни говори, а в Зонах удачное место для баз -
никакая галактическая безопасность не доберется. Шорох пытался навести контакты в нейтральных системах, где они останавливались, но все собеседники сразу же сворачивали разговор, только стоило заикнуться о Карантинных перелетах. Поэтому он сосредоточился на накопительстве денежных знаков, никогда этого не делая и не зная, какие подводные камни ждут его даже в таком, казалось бы насквозь прозрачном, бизнесе под названием старательство. И наверняка всем управляли евреи.
        Получив оружие, Шорох распределил его слотам своего скафандра - дробовик за спину, пистолет - в набедренную кобуру, где его притянуло ремнями к ноге скафандра. Боеприпасы заняли свои места в специально выделенных для них подсумках в районе ремня. Собравшись, он только ждал команды, когда надо выдвигаться.
        Череп вывел между палаток разведывательный конвертоплан на антигравитационной тяге. Обещанный Куво аппарат был четырехместным, но бойцам удалось разместиться. Как сказал Шорох: "в тесноте, да не в обиде". Сидящим позади на второй скамейке было не очень комфортно, да и садить Гиганта сзади никто из них не хотел - очень он здоровый да большой. Поэтому Черепа посадили за руль, как самого опытного в управлении анторийской техникой, а Гигант сел слева от него, создав серьезный крен транспортного средства. Остальные кое-как разместились во втором ряду. Конвертоплан, гудя гравитонным приводом и вращая лопастями винтов, толкающих судно, еле-еле набрал положенную в три метра высоту и величаво поплыл над стройными рядами разноцветных палаток, взяв курс на ближайшую к месту падения опушку. Все равно транспорт придется бросить и дальше перемещаться пешком.
        Долетели довольно быстро. Несмотря на превышающую критическую загруженность, аппарат тянул довольно бодро и сумел даже мягко приземлиться, хотя Шорох всю дорогу переживал, что они шлепнуться посреди равнины. Вокруг была перепаханная взрывами земля, следы драпающих войск дахрийцев и надоевший до чертиков дождь, который превратился не в ливень, нет, а во все проникающую морось, которая, казалось, поселилась навечно в скафандре. Окружающая температура воздуха повысилась до двухсот девяноста восьми и если бы не внутренняя терморегуляция, которая мало-мало осушала вспотевший организм, то солдатам пришлось бы худо.
        Высадились на кромке леса почти под вечер. Местное светило быстро закатилось за горизонт и пришлось активировать приборы ночного виденья. Зеленая растительность, подсвеченная зелеными же оттенками прибора превратилась в ядовито-зеленую колыхающуюся массу. Шорох убавил контраст и стало чуть лучше, но все равно ничего хорошего. Взяв дробовик в руки, он шагнул за Гигантом в буйную поросль. Пока датчики движения выдавали только бойцов отряда. Нечто более крупное, попробовав приблизиться, было бы сразу замечено ими и компьютер тотчас поднял бы тревогу. А так, визуально, разглядеть в зеленой каше кого-нибудь было бы нереально. Днем еще может быть, но вот ночью…
        Пробирались через джунгли медленно, стараясь не шуметь, но не получалось. Гиганту приходилось ножом то и дело прорубать дорогу, он смотрел, куда ставить ногу, потому что уже наступил на нечто, напоминающее змею и если бы не Шорох, который среагировал на движение и выпалил из дробовика, чудом не задев ногу Гиганта, то лежать бы новоиспеченному десятнику с прокушенной тварью ногой. Змее разнесло голову выстрелом, заодно переполошив всю лесную округу. Сразу же загомонили спящие птицы, засвистели и заулюлюкали прячущиеся в джунглях звери и группе пришлось спешно уносить ноги. Тут и случилась неприятность.
        Гигант несся вперед не разбирая дороги и Шорох практически дышал ему в спину, едва поспевая, как предводитель внезапно исчез, а потом и сам человек полетел вниз, скользя на заднице. Он плюхнулся в отвратительную вязкую жижу, где уже сидел Гигант. Было неглубоко, но человек нырнул туда с головой, потому что идущий за ним Сапер приземлился прямо на плечи. Шорох раскинул руки, не выпуская дробовик, и попробовал проплыть немного вперед, уступая место следующему, но Сапер был довольно тяжелый, да и сел так удачно - прямо на плечи снайперу. Поэтому, когда Шорох выплывал, то Сапер искупался полностью, да еще его притопил скатившийся за ним Умник. Несколько минут отряд беспомощно барахтался в засасывающей жиже болота, матерясь сквозь зубы. Казалось, скафандр намок, хотя должен быть совершенно непроницаем. Было такое ощущение, что зеленая субстанция топи проникает прямо внутрь обмундирования, впитываясь сквозь поры и волокна.
        Гигант начал загребать всеми руками, стараясь дотянуть до берега, где росли крепкие ветви деревьев, склонившиеся над небольшим болотным озерцом. Наконец ему удалось зацепиться и он постепенно вытащил всех остальных, державшихся за руки. Все капитально выкупались и вымокли. Непонятно как, но вода впиталась прямо в скафандр и теперь весело булькала в подошвах.
        - Это потому, - заявил Умник, - что молекулы данной жидкости намного меньше молекул нитей наших скафандров. Вот она и диффундировала прямо в штаны.
        - А я не могу диффундировать из скафандра наружу, чтобы не ходить мокрым? - спросил Гигант зло.
        - Наверняка нет. - Ответил Умник, пожимая плечами.
        - Что такое? - неожиданно в пустоту спросил Механик и затряс головой.
        Все сразу схватились за оружие и насторожились, но тот сделал знак, что все в порядке.
        - Мой компьютер не может связаться с базой. - Пояснил свое удивление Механик. - Такое ощущение, что нас здесь бросили на произвол судьбы и ретранслятор находися в паре парсек от этой системы.
        Шорох тоже обратил внимание на мигающий красным кружок в правом верхнем углу экрана с перечеркнутой волнистой линией. Он автоматически постучал по шлему. Этот жест не укрылся от внимательного Механика.
        - У тебя тоже? - спросил он.
        - Похоже на то. - Согласился Шорох. - Красный кружок мигает.
        - И у меня… и у меня… - заголосили сразу все.
        - Ну и хрен с ним. - Положил конец разговорам Гигант. - Главное, чтобы скафандр не вышел из строя, а то мы тут дуба врежем за несколько секунд. Проверьте бортовые системы.
        Шорох запустил тест. Система пошуршала немного и выдала ответ - все в порядке, кроме связи. Удостоверившись, что его бойцам не грозит смерть от отравления окружающей средой, Гигант махнул рукой и все продолжили движение навстречу упавшему пилоту, который наверняка сидел в свой разбившейся скорлупке ни жив ни мертв, забившись в самый безопасный угол.
        К утру вышли к месту падения аппарата. Скафандр подкармливал стимуляторами бойцов, не спавших уже больше земных суток. Группа взяла истребитель в кольцо и Гигант, держа на мушке продырявленный колпак, приблизился ближе. Он заглянул в кабину и не увидел пилота. Потоптался на месте, пытаясь разглядеть следы и посмотреть, куда ушуршал прыткий летчик, однако все оказалось гораздо проще. Шорох заметил движение наверху и вскинул дробовик, нацелившись на миниатюрную фигурку, одетую в обтягивающий черный комбинезон и шлем с зеркальным забралом. Позади комбинезона в специальном отделе метался из стороны в сторону хвостик.
        - Не стрелять! - скомандовал он по привычке, предубеждая возможные негативные действия.
        - Эй, я тут десятник! - возмутился было Гигант, но Череп только махнул рукой. Мол, погоди, сейчас разберемся что за фрукт, а потом будешь командовать.
        Фигурка переместилась по ветке чуть вправо.
        - Стой, где стоишь. - Приказал Шорох. - Ты кто?
        - Ты забываешься, чернь! - прошипела фигурка. - Это я должна спрашивать кто вы и что здесь делаете. Почему за мной не прислали персональный корвет генерала Муурка, отправили шестерых вымазанных в какой-то местной грязи недостойных?
        - Ну ты потише. - Сказал Гигант. - Не такие мы уж и недостойные, я все-таки десятник.
        - Крупный червь среди мелких. - Фыркнула фигурка. - Дали яблоко побольше, так он уже и рад. И что, я должна идти вместе с вами ногами по этой грязи?
        - Ну если не хочешь, то мы можем вернуться и без тебя. - Проворчал Механик. - Скажем, не нашли никакого пилота.
        - Во-первых, требую от вас обращаться ко мне только ваше высочество, а во-вторых, оставьте этот самодовольный тон и извольте быть немного вежливым.
        - Во как. - Крякнул Череп и зашептал остальным по внутренней связи. - Похоже, это сама принцесса Луурма, наследная дочь императора!
        - И какого хрена она делает в такой глуши? - спросил Гигант.
        - У них там какая-то традиция насчет того, что последующий правитель должен доказать народу свою храбрость. Типа, как он за него радеет и пройдет огонь, воду и медные трубы. Вот видно ее как приперло. Папаша-то пердун старый уже одной лапой в могиле, а наследника нет. А кошка не может наследовать трон - только самец этого достоин. Исключение делается только в одном случае, когда она публично отрекается от продолжения рода и совершает героический поступок достойный мужчины. Выходит замуж и в дальнейшем правит ветвь мужа. Короче, какая-то заумная дворцовая хрень.
        - Ты-то откуда так много про них знаешь?
        Череп помедлил с ответом.
        - Я из расы волкенов. Давних и древних врагов кошек.
        - А про дахрийцев ты откуда так много знаешь? - спросил Шорох.
        - С ними у нас торговые отношения.
        - Ну а с кошками, значит, вражда? Этим объясняется твоя осведомленность в том, кто перед нами?
        Череп помолчал немного, потом глухо заговорил.
        - Я учился в институте межпланетных связей. Его курирует наша безопасность. Поэтому я на зубок знаю все известные расы галактики, их отношения друг с другом, слабые и сильные стороны, технологические прорывы и откаты, в общем все, что касается определенной расы. Кроме Зон Карантина. - Череп повернул голову в сторону Шороха. - Этот объект не поддается нашему изучению.
        - Скелетик, значит. - Сказал удовлетворенно Гигант. - Вот почему тебе такой позывной дали.
        - Да, я волкен! - гордо выкрикнул Череп и попытался выпятить грудь, да ее у него не было. - И горжусь этим, а не какой-то одноглазый верзила, только что вылезший из пещеры.
        - Э-э, да я тебя… - Гигант замахнулся правым верхним кулаком, намереваясь впечатать Черепа в землю.
        - Ладно, проехали. - Громко крикнул Шорох. - С принцессой-то что нам делать?
        Гигант посмотрел на стоящую на ветке фигурку.
        - Ладно, спускайтесь, ваше вашество, так и быть, поедете на моих широких плечах.
        - Годиться. - Неожиданно для всех согласилась принцесса и ловко соскользнула вниз, сделав сальто в воздухе и приземлившись точно на обе ноги в полуприседе.
        - Эффектно, но не эффективно. - Буркнул Шорох, наблюдая за кульбитами.
        Принцесса оказалась окруженная шестерыми бойцами.
        На орбите маячил флагман, а в операторской болтался лорд, он же генерал Муурк. Наблюдая через экраны за продвижением группы, он изнывал от нетерпения. Когда же эти недотепы отыщут уже эту сучку Луурму. Большого труда стоило убедить ее отца отправить ее в этот никому не нужный поход. Только лишь затем, чтобы прихлопнуть вдали от дома чужими руками, и возвратившись с победой и совершив публичную казнь на площади, взойти на трон Империи. Ведь он, лорд Муурк, приходился троюродным племянником Императору и никак не мог стать претендентом. А чтобы им стать, то ему пришлось потрудится, устраняя конкурентов. Все должно было выглядеть естественно.
        Подстроить аварию истребителя не получилось - сучка выжила. А поредевшую группу недостойных он отправил, чтобы их руками расстрелять зарвавшуюся принцессу. И вот сейчас, когда ему сообщили, что объект найден, он мигом подбежал к экрану. Оператор застыл в ложе, испытывая трепет перед раздувающим ноздри лордом. Тот всматривался в экран, изображение на который выдавала камера бойца под позывным Шорох. Соблазн выстрелить его руками был непреодолим, но генерал успокоил себя. Как только она окажется на земле и в круге бойцов - вот тогда наступит расплата. Промахнуться в преддверии победы не хотелось.
        Вот она спрыгнула на землю и бойцы окружили принцессу. Лорд почувствовал приближение своего триумфа.
        - Огонь. - Отдал он команду оператору.
        Тот молча повиновался, нажав на кнопку. Ничего не произошло. Бойцы как стояли, так и стояли. Потом самый высокий и большой подошел к принцессе и взгромоздил ее себе на плечи. Генерал онемел.
        - Огонь, огонь, огонь!!! - заорал он на всю операторскую.
        Бедный оператор, обливаясь потом, давил с силой на кнопку, но команда не проходила. Да что такое, подумал лорд, почему дистанционка не действует. Как же этой сучке везет, ее прямо боги хранят. Но я все равно добьюсь своего. Лорд одернул полы своего плаща и громко скомандовал:
        - Разберитесь со связью и доложите мне лично. А пока отправьте две ближайшие роты для их зачистки. НЕМЕДЛЕННО! - последнее слово он особенно выделил.
        Оператор кивнул и тяжело сглотнул. Он не хотел разозлить лорда, который и так последнее время был не в духе. Зачем ему понадобилось уничтожать этого пилота, оператор не понимал, да и не хотел разбираться в причинах. Он боялся за свою собственную шкуру и остальное его не касалось. Также как и всех операторов в этом зале. Теперь предстояло разобраться, почему не сработала дистанционка и костюмы не выполнили команду. Но это уже головная боль техников. Его функции сводились к наблюдению и управлению, а отнюдь не в корректировке и проверке систем связи. Может быть при установке какие-то частоты скафандров оказались сбиты и сигнал не прошел. Оператор не хотел этого знать. Он осуществлял наблюдение до тех пор, пока сигнал шестерых бойцов неожиданно не пропал. Совсем.
        Вот теперь стоило беспокоиться. Если дахрийцы смогли создать аппаратуру, позволяющую глушить сигнал, то конец завоевательным войнам. Выкинув подобное средство противодействия на рынок, они заработают кучу кредитов и кошачьей экспансии придет конец. Оператор серьезно забеспокоился, вызвав технический отдел и изложив ему суть проблемы. Он отправил в последний квадрат, где находились объекты две роты. Те откорректировали курс и двинулись на зачистку. Наблюдая за ними и попутно тестируя их системы, оператор убеждался, что все работает нормально. Почему же пропала сначала связь с этой шестеркой, а потом пропали они сами? Непонятно. А о непонятном необходимо доложить начальству. Вот только беспокоить лорда по такому пустяку никак не хотелось. Ну вот никак.
        Глава 7
        Продираясь сквозь густые джунгли, Гигант с принцессой на плечах то и дело ворчал по поводу дождя, проклятой растительности, грязи под ногами, многочисленных корней и живых тварей, то и шмыгающих между ними. Они не пошли обратно к транспорту той же дорогой, а решили выйти из леса напрямик, к опушке, которая находилась ближе всех. Никому не хотелось плутать в темноте и снова оказаться по шею в болотной жиже.
        За все время путешествия на плечах Гиганта принцесса не произнесла ни слова и это всех устраивало. Уже порядком надоел этот дурацкий рейд, при чем каждый понимал, что просушить костюм им не дадут и придется так и ходить мокрыми. Сапер шагал вперед, раздвигая мясистые листья и кое-где подрубая их. Он двигался монотонно и работал как автомат, поэтому не сразу заметил, что метрах в двадцати от него появилась такая же фигура в коричневом скафандре. Она застыла на мгновение, потом вскинула автомат и раздалась трескучая очередь. Сапер получил практически все заряды в голову и скафандр, не справившись с многочисленными повреждениями, отключился. Обезглавленное тело солдата постояло секунду, после чего повалилось вперед.
        Шорох на стрельбу среагировал мгновенно. Он бросился вбок и затаился в кустах, замахав руками остальным. Бойцы были опытными, поэтому никто не проронил ни звука, только принцесса, которая так комфортно расположилась на широкой шее Гиганта, шлепнувшись в грязь, попыталась было возопить о столь неподобающем поведении сопровождающих ее солдат. Вот только не смогла, потому что оказавшийся рядом Механик рукой прижал ее шлемом в грязь, надавил на шею и зашептал на ухо.
        - Молчите, принцесса, пока с вас скальп не сняли.
        Шорох ползком, стараясь не задеть качающиеся листья, приблизился к телу мертвого сапера. Противник держал его на прицеле, медленно приближаясь. С других сторон послышались звуки раздвигаемой листвы и шлепки по грязи - приближалась подмога. Снайпер подполз к телу так, чтобы его не было видно со стороны противника, вынул гранату. Активировал ее на размыкание и подложил под тело Сапера. Затем задом ретировался обратно и, замахав руками остальным, чтобы ползли в сторону, двинулся за ними.
        - Что происходит? - спросил Умник шепотом по внутренней связи.
        - Тихо ты. - Сердито ответил Шорох. - Вдруг они прослушивают наши переговоры. Запеленгуют как нечего делать.
        Как только скрылись в ближайших кустах, труп Сапера выполнил свою функцию, разметав трех противников. На взрыв кинулись остальные. Теперь они уже не скрывались, а орали во всю глотку и приближались как будто со всех сторон. Похоже, облава, подумал Шорох. Но почему на нас? Ладно, сейчас бы выжить, а вопросы будем задавать потом. Он указал рукой остальным в обратном направлении, в джунгли. Отступать будем туда. Надо бы забиться в какую-нибудь дыру и пересидеть в ней. Кстати, а почему не действует маячок и не работает дистанционное управление? Может поэтому их ищут и хотят убрать? Странные мысли посетили Шороха и он вспомнил свое купание в болотном пруду. Наверняка жижа замкнула какие-то контакты или что там у них и руководство потеряло связь с подразделением. И отправило на поиски солдат. А те открыли огонь по своим. Вот только что-то не хотелось проверять эту версию.
        Шорох полз вслед за Умником, замыкая цепочку. Где-то в голове колонны ползла в грязи принцесса вместе с Механиком, который за руку подтягивал незадачливую дамочку. Гигант ворочался посередине импровизированной гусеницы, а Череп возглавлял ее, обходя старые пни, ныряя под поваленные деревья и выбирая дорогу пожиже и погрязнее. Он думал, что вымазавшись в грязи они блокируют сигнал с орбиты. Может и так, решил Шорох.
        Погоня наступала. Крики раздавались все ближе, цепь идущих сзади все сужалась, образуя полумесяц. Этак они нас скоро в кольцо захватят. Шорох чуть отстал от остальных и поставил две растяжки на возможных путях продвижения противников. Он чуть не ушуршал в сторону, потеряв своих, но Умник дождался минера и они вместе двинулись на воссоединение с основной группой. Взрывы прозвучали буквально через минуту. Судя по крикам, погибло народу не меньше, чем при первом взрыве. Но преследователи уже выяснили примерное направление ушедших бойцов и усилили поиски, увеличив темп и не растягиваясь в длинную цепь.
        - Надо кому-то остаться и задержать их. - Сказал Шорох Умнику.
        - Ты что, они же с землей тебя смешают. - Тот сразу понял, кого снайпер имеет в виду.
        - Ничего, не смешают. - Шорох улыбнулся, только Умник этого не увидел. - Давай двигай за остальными. Найдите пещерку какую, или между корнями спрячьтесь, а я тут дорогу немного почищу.
        Умник не стал задавать больше вопросов, а скрылся в джунглях. Шорох не хотел терять время, погоня была близко, поэтому он выбрал развесистое дерево и взобрался на него по скользкому стволу - спасибо встроенным в скафандр когтям. Засев на ветке, невысоко от земли, он достал нож, зацепился ногами и стал ждать.
        Противник появился сразу же, как только он устроился. Цепь из многочисленных солдат, Шорох увидел не меньше десятка сразу. В его засаду направлялись трое. Здесь они должны были немного разойтись - мешали грязная лужа и поваленное дерево. Под его веткой пройдут двое. Третий станет обходить лужу. Когда двое оказались точно под снайпером, да еще плечом к плечу, то тот покинул свою удобную ветку и спрыгнул им на плечи. Правому сразу же воткнул нож сверху и чуть сбоку в шею. Оба упали под тяжестью тела Шороха. Правый был уже мертв - лезвие острое и длинное пробило защиту скафандра и перерезало важные артерии. Тот, что оказался слева, еще не сообразил, что это свалилось на него сверху, как Шорох, выдернув нож из раны, вонзил его противнику снизу в челюсть. Тело задергалось и затихло. Координатор потерял связь сразу с двумя бойцами и приказал проверить, что там, так как взрывов и выстрелов никто не слышал. Шорох быстро подложил две гранаты под тела убитых им бойцов, а сам кинулся в кусты. Третий, который обходил лужу, заметил шевеление в кустах и бросился туда. Он заметил два лежащих тела и передумал
кидаться за исчезнувшим противником, а повернул к трупам. Как только боец отвернулся, Шорох, сидевший в кустах, выскользнул их них и взмахнул ножом. Третий не дал зарезать себя как свинью. Он что-то почувствовал за мгновение до атаки и развернулся к Шороху. Удар, вместо ключицы пришелся по плечу. Лезвие ножа разрезало внешний слой брони и чуть поранило нежную кожу сидевшего внутри, но вот серьезной раны он не получил. Противник не стал хвататься за рану и взвизгивать от боли. Он сам контратаковал, нанося удар прикладом. Враги стояли шлем в шлему и воспользоваться длинноствольным автоматом было невозможно - для начала его надо нацелить на противника, а тот не давал этого сделать. Шорох, переступая, наносил удары ножом. Третий уклонялся как, мог, но боль в плече и четкие быстрые удары снайпера, достигающие цели не давали ему преимущества. Третий отступил назад, увеличивая дистанцию между собой и противником и вскинул автомат. Шорох понял, что не успеет атаковать ножом и раскрыл ладонь, роняя клинок. Сам же шагнул в сторону, уходя с линии прицела и активируя пистолет. Оружие прыгнуло ему в руку из кобуры
на поясе. Снайпер произвел подряд пять выстрелов. Бронебойные шарики вскрыли скафандр третьего как консервную банку и заполнили всю черепную коробку. Третий умер быстро. Шорох сунул пистолет в кобуру и поднял оброненный нож. Он повернул в сторону, куда ушли остальные, как отовсюду раздались выстрелы и характерное шипение дахрийских кислотометателей. Воспользовавшись начавшейся в джунглях заварухой, Шорох взял руки в ноги и бросился по грязи, не разбирая дороги. Он преодолел метров двадцать, как заметил группу, стоящую на небольшой полянке. Группа выделялась огромным силуэтом четырехрукого Гиганта. Шорох повернул к ним и выскочил на открытое пространство, направляясь к группе, как заметил, что всех держат под прицелом дахрийцы, неотличимые на фоне джунглей. Шорох потянулся за дробовиком, как почувствовал, что позади стоит кто-то. Он медленно повернулся и уставился на шевелящийся ствол кислотного оружия. Маленькие злобные глазки по бокам ствола смотрели прямо на Шороха. Казалось, оружие еле сдерживается в руках хозяина. Ствол шевельнулся по направлению к группе. Шорох кивнул и пошагал к товарищам по
несчастью. Принцесса стояла в центре окруживших ее бойцов.
        В джунглях то и дело раздавались трели автоматов и шипение метателей. Дахрийцы держали под прицелом пятерых бойцов и принцессу и застыли, как истуканы. Чего им надо, подумал Шорох. Стрелять - не стреляют, а чего-то ждут. Руководящих указаний сверху? А ведь скоро ночь. И в этих джунглях собственные ноги не разглядишь.
        Наконец один из дахрийцев шевельнулся и что-то прощелкал. А почему я его не понял, спросил сам себя Шорох.
        - Чего-то я не понял. - Пробормотал Умник.
        - Я обращался не к вам, а к своим солдатам. - Пояснил дахриец.
        - Так вы нас не пристрелите? - спросил Умник.
        - Как видите нет. - Богомол наклонил голову на правый бок. - Как это ни прискорбно осознавать, но вы пленники этих существ. - Он указал на принцессу. - И находитесь в рабстве, не имея возможности самостоятельно принимать решения. Но вот последние события заставили нас задуматься и пойти с вами на контакт.
        - Это потому, что те, кому мы служим, решили нас прихлопнуть? - спросил Шорох.
        - Нет, это потому, что вы лишились дистанционного управления с орбиты и всяческой связи с командирами. И бонусом к этому является присутствие здесь анторийской принцессы, которая может принимать дипломатические решения. Позвольте поинтересоваться, как вас сюда занесло.
        Весть об отключении управления порадовала Шороха и он немного расслабился. Вот, значит, отчего взбесились отцы-командиры. Да попади такие скафандры с отключенным управлением в руки врага, как кошачьей империи придет конец. Недаром они все снабжены самоликвидатором и после смерти носителя уничтожаются вплоть до молекул. Да и принцесса, хоть и не подарок, а ее присутствие тоже сыграло свою положительную роль в группе. Хотя бы они временно живы.
        Принцесса гордо вскинула шлем и сказала звонко:
        - Я пилотировала истребитель и вы сбили меня, проклятые насекомые.
        - В обычной жизни я бы воспринял это оскорбление ближе к сердцу, но в данных обстоятельствах в вас говорят больше страх и банальное неуважение к собеседнику, чем разум правителя. Может быть действительно стоило уничтожить вас еще в воздухе?
        - Говорите, что хотите, а я не поверю, что вы так любезно сохранили мне жизнь. Откуда вы вообще могли знать, кто находиться в пилотской кабине?
        - Нам сообщили с вашего флагмана и настоятельно попросили сосредоточить огонь на данном истребителе. - Невозмутимо ответил богомол.
        Вот те на, подумал Шорох. Чем дальше в лес, тем толще партизаны.
        - Этого не может быть! - категорично заявила принцесса.
        - Я могу предоставить вам запись разговора с одной весьма влиятельной особой, которая находится на борту флагмана, если вы не верите.
        - Очевидно, это генерал Муурк! - догадалась принцесса. - Этот жирный хитрый котяра снова начал свои дворцовые интриги.
        - Меня не интересуют ваши с ним отношения. Меня интересует текущее положение дел.
        - Богомол наклонил голову вперед. - Генерал обещал нам военные учения, что вылилось в не совсем то, как мы это себе представляли. Состоялась захватническая операция, в которой погибло много рекрутов, вооруженных учебным оружием. - Ни хрена себе, подумал Шорох. Эти танки, минометы и метатели являются у них учебным оружием? А как тогда выглядит и стреляет боевое? - И я совершенно не представляю, как выходить из сложившегося кризиса. Флагман висит на орбите и вскоре ожидается еще подкрепление к вашим силам. А мы мирная планета. И не желаем провоцировать и уж тем более продлевать возможные конфликты. Раз вы второе лицо императорского дома, то уж постарайтесь найти решение, которое удовлетворило бы обе стороны.
        А ведь они не хотят войны. И никогда не хотели. Выходит, вся эта самоубийственная для нас миссия была задумана только для того, чтобы расправиться с возможным претендентом на престол и самому захватить власть. Как же стара галактика, если в ней на разных планетах проходят похожие как две капли воды процессы. Надо бы вмешаться в сложившуюся ситуацию, меня-то она непосредственно касается.
        - Выход есть. - Сказал молчавший до этого Шорох. Все разом повернулись к нему, даже принцесса. - Надо ликвидировать этого генерала.
        Все замолчали. Принцесса полностью повернулась к Шороху и подошла вплотную. Она была небольшого ростика, ему до груди. Она вскинула шлем, зеркальное забрало уставилось в глаза человека.
        - Как ты смеешь, безродный, решать за меня? - Если бы я видел ее глаза, то сейчас бы они метали молнии, подумал человек.
        - Думаю, в данный момент не в ваших интересах отказываться от помощи, которую вам предлагают. Не бесплатно, конечно. Выбирайте, принцесса. Либо ваша смерть от рук этих богомолов. - Шорох указал рукой на стоящих полукругом дахрийцев. - Либо наведение порядка в собственной епархии и казни виновных с последующим восстановлением добрососедских отношений. Я правильно понимаю? - он обратился к главному богомолу.
        - Вы ухватили самую суть. - Ответил он. - Мы просчитали возможные последствия от убийства члена королевской семьи и пришли к выводу, что это повлечет еще большие разрушения и смерти. Ваш генерал на орбите преследует собственные цели и после вашей смерти наверняка поднял бы весь флот и просто распылил бы нашу планету на атомы. А нам бы этого очень не хотелось. План, который предлагает ваш рекрут сложно осуществим, но он все же лучше, чем ничего.
        - Решайте, принцесса. - Шорох чуть отступил назад.
        - Разве я могу вам доверять? - ого, уже прогресс, подумал человек. Из быдла мы превратились в достойных граждан. И к нам теперь обращаются на вы.
        - Может стоит сделать первый шаг навстречу тому, кто действительно желает помочь, пусть даже его желание зависит от собственных интересов. - Сказал молчавший до этого Череп. - Я хоть и являюсь вашим заклятым врагом, но сейчас понимаю, что вы находитесь в узловой точке развития вашей цивилизации и последующие ваши решения превратят ее либо в сияющую жемчужину, либо втопчут в прах.
        - Соглашайтесь. - Пробасил Гигант. - Наш отряд находится в таком же положении, что и вы. И это в наших интересах, чтобы вы остались в живых.
        Было видно, что королевская особа колеблется. Понятно, что неприятно осознавать, что сейчас она зависит от действий неизвестных бойцов, которых насильно засунули в скафандры и отправили в бой, но выбор у нее небольшой. Если она не дура, то примет правильное решение, которое в дальнейшем поможет ей в управлении огромной империей. И не потому, что где-то она свернула в другую сторону, в потому, что приняла на себя ответственность за многие и многие жизни, что сейчас смеются и плачут, строят дома и корабли, растят урожай и пасут скот, а может просто радуются жизни. Потому что это так приятно просто вдохнуть полной грудью воздух родной планеты и встречать рассвет и ни о чем не думать, а наслаждаться этим состоянием.
        Принцесса подошла к Шороху еще ближе, практически вплотную и произнесла:
        - Сначала я хочу посмотреть ему в глаза. - Твердо сказала принцесса. - И спросить кое о чем.
        - Без проблем. - Ответил Шорох. - Только гарантируйте, что снимите с нас эти чертовы скафандры и отпустите на все четыре стороны.
        - Слово королевы. - Принцесса подняла правую ладонь.
        - Так вы же еще не взошли на престол! - вскрикнул Череп.
        - Теперь я знаю, с какой стороны опасаться заговора и ждать подвоха. И никто не помешает мне занять свое законное место. Я дочь Императора!
        - Все это хорошо, но какое решение вы примите по нашей ситуации? - спросил богомол.
        - Мы демобилизуем войска и восстановим уничтоженные орбитальные крепости. - Пообещала принцесса.
        - Вот это уже другой разговор. - Оживился дахриец. - Наконец-то у Анторийской Империи появился мудрый правитель, который позаботиться о состоянии собственного народа, не используя ресурсы чужого. Как нам помочь вам попасть на флагман?
        - Помощь не требуется. - Ответил за принцессу Шорох. - Мы сами решим эту проблему. Это внутренние проблемы и вмешивать кого либо со стороны нежелательно.
        - Как вам будет угодно. - Богомол раскланялся и вся его свита исчезла в джунглях вместе с оружием.
        - Погодите, - крикнул вдогонку Шорох. - Вы отчистили лес от бойцов генерала?
        - Определенно. - Прозвучал ответ из зарослей.
        Бойцы вместе с принцессой остались на поляне одни.
        - Ну а дальше что, умник? - Спросил Гигант. - Как ты собираешься попасть на флагман. Если ты подписался под этим, то и нам ничего другого не оставалось, как согласиться.
        - Я не знаю. - Ответил Умник.
        - Да я и не тебя спрашивал. - Гигант махнул рукой.
        - Мы прилетим туда на челноке. - Спокойно сказал Шорох. - Захватим свободный или припугнем пилота. Я видел их посадочную площадку.
        - А как мы туда проберемся? Там же охраны видимо-невидимо. - Механик был настроен скептически.
        - Я специализировался на диверсионных операциях, так что доверьтесь мне. - Шорох присел на колено, все остальные, включая принцессу, подошли к нему. Человек стал водить пальцем по траве, попутно объясняя. - Вот здесь мы взяли транспорт. Нас уезжало шесть человек, вернется тоже шесть, благодаря смерти Сапера, пусть покоиться с миром. Транспорты стоят на этой площадке, а оттуда рукой подать до ангаров. Пробраться внутрь будет делом техники, главное - миновать КПП. Принцесса, нас могут наблюдать с орбиты?
        - Да. - Просто ответила та, видно смирившись с тем, что вынуждена пользоваться услугами бойцов. А может точка зрения на мир у нее немного откорректировалась. - В каждом скафандре стоят датчики позиционирования, как они отключились у вас, я не знаю.
        - Как отключились, неважно, главное, что они не работают. А в вашем скафандре есть подобное устройство? - спросил Шорох.
        - Только аварийный маяк. Но он отключается, как только вблизи присутствуют союзные силы. Стоит мне отдалиться от вас на тридцать метров и он будет вещать в эфир.
        - Что ж, придется брать вас с собой, а то я хотел оставить вас здесь, под прикрытием леса, но уже вижу, что других карательных экспедиций не избежать.
        - Я бы все равно не осталась. - Гордо крикнула принцесса.
        - Не сомневаюсь. - Хмыкнул Умник. - Так как нам миновать КПП?
        - Операторы с флагмана могут наблюдать через камеры, - Шорох постучал себя по лбу,
        - и есть ли какой-нибудь отзыв свой-чужой?
        - Да. Не только наблюдать, но и управлять. И каждый скафандр определяет наличие таких же в радиусе ста метров. Если у вас отключены системы связи, то вас они не увидят, но вот визуально обнаружить чужаков будет легко. Система сразу подаст сигнал и ближайшие к вам бойцы через несколько секунд будут рядом.
        - Плохо. - Шорох задумался. - Миновать охранную сигнализацию не нашумев у нас вряд ли получиться.
        - Зря ты отказался от дахрийской помощи. - Посетовал Гигант. - Сейчас бы вдарили со всех калибров и завалили фрегат к чертовой матери.
        - Не зря. - Шорох встал и автоматически отряхнул колено. - Ты хочешь продолжения межпланетного конфликта? Так богомолы только защищаются, а при нападении на флот вторжения их действия уже будут рассматриваться с другой точки зрения. Пока они пострадавшая сторона. И моментально могут превратиться в агрессоров. Это куда повернуть.
        - Так как же нам проникнуть за периметр и угнать корабль? - задал вопрос Череп.
        - Будем думать, но я бы… - Тут Шороху пришла неожиданная мысль, так что он замолчал, боясь не упустить ее. Поняв, о чем хотела ему сказать интуиция, он продолжил говорить. - В лесу осталось две роты мертвых солдат. Мы можем снять датчики с них.
        - Они уже все наверняка взорвались. - Череп покачал головой.
        - Может быть. - Шорох пожал плечами. - Но кто-то ведь мог быть просто ранен и притвориться мертвым, чтобы его не прикончили. Где они находятся на скафандре, чтобы их удалить?
        - Датчик работает в том случае, если присутствует носитель. - Принцессе передался скептицизм Черепа.
        - Его можно зажать в кулаке, чтобы он передавал информацию? - спросил Шорох.
        - Не знаю. - Череп пожал плечами. - Только если поместить на место, где прощупывается пульс, тогда да.
        Шорох прижал пальцы к запястью. Здесь ничего. Попробуем на шею. Есть слабое биение. Может сработать.
        - Давайте искать тела. Нам нужно шесть датчиков.
        Они нашли восемнадцать тел. Было из чего выбирать. Если зажать датчик рукой, то он начинал показывать остальных и тут же поднимал тревогу, если в поле зрения попадал кто-либо из не имеющих этого прибора. Поэтому первый раз группа чуть не спалилась, когда Механик неплотно прижал датчик к животу. Чтобы лишний раз не отсвечивать, датчики положили в рюкзак и вышли к транспорту, который сиротливо ждал их на опушке. Заняли места. Череп уселся за руль. Договорились, что ему датчик прижмет Шорох, который уселся позади. Справа от водителя устроился Гигант, которому надо было отвечать на вопросы, принцессу прикрыли с обеих сторон крупные тела Умника и Механика. Когда все устроились, то незамедлительно тронулись в путь.
        К КПП подъехали глубокой ночью. Караульные вышки по обе стороны от дороги, парочка укрепленных дотов и сдвижные мощные ворота, которые перекрывали проезд. Заблаговременно все прижали датчики и приготовили оружие, а то ситуация могла мигом превратиться в напряженную.
        Навстречу транспорту вышел один из караульных. Он спокойной походкой подошел к машине и посмотрел на сидящего справа Гиганта.
        - Пароль? - осведомился караульный.
        Во попали, подумал Шорох, чуть сместив дробовик, чтобы одним выстрелом снести бдительному вояке голову. Он уже приготовился стрелять, как Гигант разразился речью.
        - Ты чё, болван, совсем охренел? Да мы уже больше суток не жрамши по местности раскатываем, разведку и дозор ведем, а ты тут мне про какой-то пароль задвигаешь? Да я тебя сейчас на месте по законам военного времени расстреляю и буду прав.
        - Ничего не знаю, необходимо знать пароль. - Уперся караульный.
        - Зови начальника караула, я сейчас с ним разговаривать буду. - Потребовал Гигант. Ситуация накалялась. Часовой на всякий случай вскинул оружие и наклонил голову вбок, прислушиваясь к указаниям.
        - Выходите из машины и проходите в караульное помещение, будем разбираться там.
        На дорогу вышло еще трое, а по направлению к группе из дотов развернулось два сдвоенных ствола. Шорох выпустил рукоятку дробовика и оружие скользнуло в ложемент. Нож и пистолет так и просились в руку.
        Группа вместе с принцессой вышли из машины. Ее отличавшийся от всех остальных скафандр и небольшой рост сразу же привлек внимание старшего офицера. Тот выскочил из караулки.
        - Простите этих молокососов, господин пилот. Если бы вы сразу показались, то никаких вопросов бы не возникло. - Он шикнул по внутренней связи на подчиненных и стволы убрались в стороны, а часовые вытянулись в струнку.
        - Не извиняйтесь, господин контролер. Солдаты выполняли свои обязанности, так же как и эти, кто сопровождает меня. Просто пропустите нас внутрь, дальше мы сами найдем дорогу.
        - Сию минуту. - Офицер что-то буркнул в микрофон и мощная дверь поехала в сторону.
        Группа прошла внутрь периметра. Офицер с солдатами наблюдал за ними, пока те не скрылись за углом ближайшей сборной казармы.
        - Чуть не засыпались. - Вздохнул Череп и выбросил маячок. - И как ты проглядел такой вариант с паролем? - спросил он Шороха.
        - Вообще-то я надеялся на помощь принцессы и она не подвела. - Признался Шорох. - Сначала я хотел, чтобы она подошла к воротам и приказала их открыть, а мы бы сошли за эскорт. А так даже лучше получилось. Один из безликих господ вернулся на базу в сопровождении охранной группы. А сейчас тихо. Нас могут в любой момент засечь.
        Они превратились в тени, пробираясь через палаточные проходы. Приходилось действовать быстро, а то время с каждой секундой уходило - светило вот-вот должно было взойти. Прикрывающая их темнота постепенно начинала сереть, превращаясь в предрассветные сумерки. Благо часовые уже клевали носами. Некоторые, правда, бодрствовали. Но темнота накладывала свой отпечаток и основная масса обитателей галактики предпочитала спать ночью, а не колобродить.
        До посадочной площадки оставалось совсем немного. Надо было миновать открытое пространство. Шорох из-за угла изучал положение солдат противника. Крупной группой не пройти. Хорошо хоть камер наблюдения нет - анторийские инженеры еще не успели их развесить. Но вот караульные посты и тропы часовых перекрывали обзор друг друга. Да еще и эти датчики. Придется их не убивать, а так - придушить слегка. А вот с этим были проблемы - все в скафандрах. Как их по тихому отключить? Причем не обязательно всех - достаточно снять часовых на вышках и тех двоих, что бродят между двумя зданиями. Шорох вернулся к своим.
        - Можно как-нибудь по тихому отключить часовых, чтобы они остались живы, и при этом не подняли тревоги?
        Вопрос поставил многих в тупик, только Череп хмыкнул.
        - Можно временно лишить их подвижности, ударив вот сюда. - Он показал на подмышку.
        - Здесь находиться управляющий узел, который отвечает за подвижность и связь, да и еще несколько функции. На правой подмышке у каждого. Во время боя он прикрыт руками, если ими не размахивать. Его назначение - перезагрузка системы и восстановления в течение пяти анторийских минут.
        - Это сколько по межгалактическому?
        - Около десяти минут.
        - Нам хватит. Сидите и ждите, когда освободиться дорога. Я позову с той стороны.
        Шорох свернул за угол и исчез. Не в прямом смысле, а слился с темнотой. Он спрятался в тени, чтобы часовые его не заметили, хотя если у них включен прибор ночного видения, в чем Шорох не сомневался, то толку от такой маскировки никакой не будет. Тем не менее привычки брали свое. Диверсант проскользнул за какие-то ящики с оборудованием и стал изучать маршруты противников.
        Двое часовых ходили вдоль дороги. Они расходились в центральной точке, один шел к воротам КПП, второй до ближайшего угла модульного здания. Разворачивались и оба шли навстречу друг другу, контролируя пространство за спиной каждого. Дополнительно к ним на вышках, поставленных по обе стороны от ворот сидело по наблюдателю, вооруженному к тому же пулеметом на турели. Весь двор как на ладони. До остальных часовых было далеко и они не подходили близко к КПП. Шорох уже подумывал оставить эту затею и попытаться перебраться в другом месте, но вот если тронуть сетку, то сейчас же сбежится вся окрестная охрана.
        Снайпер заметил, что один из часовых поворачивается медленнее другого. Тот, который доходил до ворот еще разглядывал полутемные силуэты космических кораблей и когда второй уже шел назад, то только тогда поворачивался. Заметить с вышки его было невозможно - часовой останавливался чуть позади них, а наблюдатели не смотрели назад, высматривая неприятеля впереди. Вообще бдительность внутри лагеря была повышенная. Видимо в связи с полученной местными силами информацией по их поводу.
        Шанс был небольшим и сработать надо было очень четко и быстро. Человек достал пистолет и повернул флажок на стрельбу одиночными бесшумными патронами. Такой боезапас ввинчивался в противника и взрывался уже внутри, превращая внутренности в кашу, но оставляя скафандр неповрежденным, кроме, конечно, входного отверстия. Пробить таким боеприпасом можно было практически любую броню, только дистанция стрельбы составляла порядка двадцати метров, против обычных для пистолета двухсот. Чем ближе к противнику, тем выше профессионализм. Шорох приготовил пистолет и переполз в другое укрытие, как раз к тому углу, где останавливался часовой.
        Часовые перекинулись короткими фразами и снова разошлись. Время потянулось медленно, гулко застучало сердце, адреналин попал в кровь, вызывая жар по всему телу. Шорох приготовился. Вот часовой шагнул за угол, еще не подозревая, что скоро будет лежать в отключке. Снайпер подхватил его за запястье и нанес сильный удар в подмышечную область, выключая скафандр. Часовой застыл неподвижной скульптурой. Шорох подхватил его как манекен и затащил за угол, бросив на землю. Высунулся из-за угла и произвел выстрел из пистолета, попадая в правое плечо второго часового, который еще стоял спиной к воротам и смотрел на посадочную площадку. Фигура превратилась в статую. Шорох спокойно вышел из-за угла и неторопливым шагом направился к воротам, имитируя походку часового. Наблюдатели на вышках еще не поняли, что перед ними не их товарищ, а снайпер уже подобрался чуть ближе и произвел два выстрела с интервалом в полсекунды, поразив с точностью обе цели в плечо. Наблюдатели застыли каменными изваяниями. Если бы не система стабилизации скафандра, то так точно поразить противника у Шороха не получилось бы. Все же
экзоскелет играл свою роль, облегчая работу стрелку.
        Шорох махнул рукой и подбежал к воротам. Остальные оказались здесь же секунд через двадцать. Они наблюдали за действиями снайпера и были готовы выдвигаться по первому зову в случае опасного развития ситуации.
        Ворота были снабжены кодовым замком, но Умник вскрыл его за несколько секунд, воспользовавшись ладонью часового, у которого был доступ. Группа проникла внутрь площадки и принялась рыскать следи кораблей, разыскивая транспортный модуль, который не привлек бы внимания, так как сейчас их рыскало по орбите в огромных количествах, обеспечивая перевозку оборудования и войск.
        Гигант, благодаря своему огромному росту, заметил на взлетке свечение - один из таких транспортов готовился к взлету, а кибергрузчики заканчивали погрузку. Все снабжение кораблей, включая заправку и ремонт, было автоматическим - наемная сила не привлекалась, а сами кошки ручным трудом практически не занимались. Спокойно пройдя мимо снующих роботов, группа поднялась на борт. Шорох сразу сунулся в рубку и приставил пистолет к мохнатой кошачье башке. У этого кота выбритых участков кожи с тотемными рисунками было не так много. Наверное принадлежит к низшей касте, подумал Шорох. Держа пилота на прицеле, он устроился в соседнее кресло.
        - Какой твой пункт назначения? - спросил он.
        - "Зоркий", - сглотнув от страха, ответил пилот.
        - Сейчас летишь по маршруту, но постарайся пройти мимо флагмана и симитируй поломку, чтобы тебя пропустили в ремонтный док. Все ясно?
        - Да.
        - Умница. Люблю послушных и догадливых.
        - Станешь тут догадливым, когда тебя держат на прицеле. - Весело заметил Механик, который тоже поднялся в рубку. Остальные остались в грузовом отсеке.
        - Это просто весомый аргумент, который не позволяет заводиться в голове глупым мыслям. - Ответил Шорох. - А то знаешь как бывает - многие решают поиграть в героев. Рэмбо, блин.
        - Рэмбо? Кто это?
        - Да так, один псих-одиночка. Забудь.
        - Вроде тебя?
        - Не, я не такой отмороженный как он. К тому же не будь этого, - Шорох похлопал себя по груди, - вряд ли я стал так геройствовать.
        - На Земле ты выполнял похожую работу? - Механик наклонил голову вбок.
        - Если ты о том, что помогал свергнуть правительства и прийти к власти новым марионеткам - то самое оно. - Шорох кивнул. - Меня готовили к этому, даже взяли подписку о неразглашении. Вот только здесь она ничего не стоит и добраться до меня всесильная земная Контора уже не сможет. Поэтому я вольный человек, который очень хочет вернуться домой.
        - Ты же понимаешь, что это невозможно.
        - Я привык преодолевать невозможное. - Шорох обвел рубку рукой. - Или ты собирался провести ближайшие пять лет, выполняя дурацкие приказы зажравшихся котов?
        - Это все случайность. - Механик махнул рукой. - Просто нам повезло.
        - Случайность - это незапланированная закономерность. Так сказал один мудрый человек. И я ему верю. Ну а ты? - Шорох обратился к пилоту. - Если бы я сказал, что мы везем на борту принцессу, которая вскоре станет королевой и находится в опасности. Ты бы стал нам помогать?
        - Непременно. - Кивнул головой пилот. - Я верю в мудрость правителей.
        - А если бы я сказал тебе, что ваш прославленный генерал - предатель, который собирался убить королевскую особу только ради собственных интересов, а не радея за процветание своего народа?
        - Это ложь! - вскрикнул пилот. - Генерал Муурк великий полководец, который выиграл для нашей империи не одну битву.
        - Вот этими самыми руками. - Шорох показал левую ладонь, не опуская пистолета, все еще направленного на пилота. - А что если я приглашу принцессу сюда и она подтвердит мои слова. Что ты тогда скажешь?
        Пилот пришел в смятение. Его усы встопорщились, шерсть на загривке чуть поднялась, а хвост начал метаться из стороны в сторону, выражая сильное волнение. Шорох уже собирался позвать принцессу, но та, оказывается слышала весь разговор и сама поднялась в рубку, сняв шлем. Симпатичная кошечка, подумал Шорох, разглядывая ее лицо, покрытое многочисленными тотемными вырезами шерсти. Зеленые глаза принцессы блеснули, зрачки вытянулись. Она подошла к онемевшему пилоту и произнесла грудным голосом:
        - Ты верно служишь Императорскому Дому и готов выполнять все его пожелания?
        - Да, ваше высочество. - Пилот попытался вскочить с кресла, чтобы вытянуться в струнку, но Шорох придержал его рукой.
        - Эти воины оказались намного благороднее и умнее, чем бестолковая армия генерала Муурка, готовая по любому его приказу исполнить его волю. Такую сильную власть мы вложили в руки этого господина. И он воспользовался моментом, чтобы прекратить существование Императорского Дома и установить тоталитарную диктатуру на территории всей нашей Империи. Ты поможешь мне остановить предателя?
        - Да, ваше высочество. - Пилот опустил голову и уставился в пол. Во время всей речи принцессы он смотрел на нее с немым обожанием и внимал каждому слову. И своим жестом пилот показал, что принимает все сказанное ей и готов верно служить. Это уже потом объяснил Шороху Череп.
        - Делай, как говорит этот воин. - Принцесса указала на Шороха. - Это достойные мужи, доказавшие свою доблесть и верность в бою.
        - Слушаюсь, ваше высочество. - Пилот склонил голову еще ниже.
        Принцесса вышла из рубки. Шорох убрал пистолет в кобуру и улыбнулся, хотя его гримасы все равно никто не увидел.
        - Видишь, как все хорошо вышло. - Сказал он. - А то, если честно, я не хоте пачкать твоими мозгами всю рубку. Всегда можно договориться с разумными людьми.
        - Как вам будет угодно. - Пилот поклонился Шороху и сел в свое кресло.
        Диспетчерская дала добро и они свечой взмыли в небо. Сработали компенсаторы ускорений, Шорох даже не качнулся. Минут через пять в лагере начнется переполох, когда заработают скафандры. Он не знал, что скафандр заработает только у одного. Остальные, которым он прострелил плечо и разворотил управляющий центр, так и застыли истуканами.
        Глава 8
        Флагман в окнах рубки предстал загнутым вниз когтем. Невооруженным глазом были видны автоматические турели, задраенные люки многочисленных пушек, сканеры пространства, радарные башенки и раскрытые пасти ангаров для взлета и посадки истребителей и перехватчиков. Пилот, как и договорились, прошел близко к флагману и пустил кораблик в свободное вращение, имитируя отказ правого маневрового двигателя. Транспорт вращался и норовил врезаться в радарную секцию флагмана. Пилот блажил на всех частотах, взывая о помощи и в итоге его поймали силовым лучом и потащили в ремонтный док.
        Шорох и остальные приготовились. Вот-вот корабль войдет в док и в нему кинуться ремонтные боты во главе с операторами. Последних предлагалось оглушить и запереть, а боты пускай занимаются своим делом. Им нет интереса до переворотов и вооруженных столкновений. Шорох поручил охрану принцессы Гиганту и Черепу. Себя, понятно, назначил в группу разведки, а оставшихся Механика с Умником - арьергард и авангард.
        Транспорт мягко толкнулся в пол дока. Шорох сменил боеприпасы на ударные. Такие совсем не имели пробивной способности, зато гарантированно сбивали с ног и противник долгое время валялся на полу, корчась и вопя от боли - удар-то был приличным. Створка люка уехала вверх, открывая доступ в ангар. Шорох взглядом охватил нагромождение ящиков и коробок с силовыми кабелями и подвешенными к потолку кранами. Между этих препятствий к кораблю спешила аварийная команда в составе пятерых роботов и трех механиков. Они даже не взглянули на того, кто появился в люке. Система прицеливания услужливо выделила и подсветила противников. Шорох произвел три выстрела. Кошки попадали на пол как кегли и принялись выть от боли. Умник и Механик уже спешили к ним, выпрыгнув вперед Шороха. Связав механиков, они закинули их в трюм к пилоту, которому поручили провести разъяснительную работу. Тот обрадовано закивал и обещал помочь маленькой диверсионной группе всем, чем сможет. Тем более здесь присутствует такой мощный стимул в виде принцессы. Пилот полагал, что его помощь королевской особе впоследствии вернется ему сторицей.
        Шорох бежал на выход. Уже наверняка по кораблю пронесся сигнал тревоги и теперь управляемые войска генерала уже спешат к месту прорыва. Сменив боеприпасы на бронебойные, Шорох обратился к принцессе:
        - Где может находиться этот жирный котяра генерал?
        - Вероятно в своих покоях, либо в рубке. - Принцесса запыхалась от быстрого бега. Гигант просто схватил ее за руку и тащил за собой, а шаги у него семимильные.
        - Есть план этой штуки?
        - Есть. Загружаю вам в навигатор! - неожиданно раздался в шлеме голос пилота. Тот, оказывается, уже подключился к внутренней связи, непонятно как, и теперь осуществлял дистанционную поддержку.
        - Как ты установил связь? - на бегу спросил Шорох.
        - Ваши внешние эмиттеры заблокированы, а внутренние работают. И датчики позиционирования вам кто-то отключил. Это не может быть влияние внешней среды, кому-то здесь, на флагмане, стало известно о незаконных действиях генерала и он решил помочь принцессе в силу своих возможностей. Наверняка это кто-то из операторов.
        Шорох кивнул. Он так и думал, что эта болотная жижа не могла вырубить всю электронику. Но, однако, как она проникла в скафандр? Неужели у каждого есть дренажное отверстие?
        Думать на бегу было некогда. Шорох удалился от остальных метров на двадцать и мчался впереди, следуя за красной стрелкой, которая показывала путь. Пока никого не было видно, кроме обслуживающего персонала, который сразу жался к стенам, завидев бегущих бойцов. Они не понимали кто свои, а кто чужие - все одеты одинаково.
        Первое препятствие встретилось у лифтов - ни один не двигался. Шорох потыкал в кнопку. Никакого эффекта.
        - Есть другой путь? - спросил он у навигатора-пилота.
        - Сейчас подключу одного из механиков, которых вы связали.
        - Они, что, будут нам помогать? - удивился Шорох.
        - Долг превыше личной обиды. - Сказал в эфире незнакомый голос. - Вам необходимо подключиться к управляющей консоли, а мы, через ваш интерфейс взломаем систему.
        - Лучше это сделаю я! - крикнул Умник. - Получится быстрее и эффективнее.
        - Внимание! - крикнул пилот. - К вам приближаются отряды противника! Один на втором лифте, другой по правому коридору!
        - Занять позиции! - крикнул Шорох.
        Он бросился к лифту, обозначенному двумя косыми чертами. Достал гранату-липучку и прилепил к противоположной от лифта стене, так, чтобы направленный взрыв попал в кабину. Сам отскочил и занял позицию за углом коридора, ведущего к ангарам. Умник возился с консолью в простреливаемом коридоре. Враги, которые идут по правому боковому, моментально заметят его и откроют огонь. Шорох покинул занятое место и бросился к нему. В этот момент двери лифта открылись и граната сработала, впечатав приехавших противников в стены кабины. Двоих оглушило - их прикрыли тела товарищей, но Гигант завершил начатое гранатой - его пулемет поработал секунды две, начинив тела врагов взрыв-зарядами.
        Те, кто бежали по коридору, замедлили шаг, услышав взрыв, но операторы взяли контроль на себя и вывели их под кинжальный огонь. Шорох стрелял из пистолета экономными очередями. Винтовки у него не было, штурмовой автомат он тоже не взял, остался только пистолет, нож и дробовик, жестко закрепленный в кобуре на спине. Последний для близких контактов.
        Огонь был плотным. Противники сразу же полегли, тем более, что пространство коридора было узким, а Гигант не экономил на боеприпасах. Он повел пулемет веером, словно заправский сеятель, раскидывая опасные заряды. Все стреляли в наступавших врагов, которые так и лезли из коридора, поэтому никто не услышал в грохоте выстрелов тоненького писка. Шорох вычленил данный звук скорее интуитивно, чем услышав его. Шестое чувство не подвело. Он перекатом ушел влево и вскинул ствол пистолета вверх. Там, на потолке, образовалось круглое отверстие и вниз уже спрыгивал первый штурмовик. Эти отличались от обычных бойцов цветом скафандра - он был кроваво-красным - и формой. Более мощные приводы, толстая броня и вдобавок к этому энергощит, который некоторое время защищал от попаданий. Ходячий танк. Шорох произвел подряд три выстрела, пока штурмовик падал вниз. Он приземлился прямо на стоящего под ним Умника и вмял последнего в пол, ломая тому шею и кости. Шорох выпустил пистолет из руки и тот, увлекаемый шнуром, вернулся в кобуру. Снайпер выхватил нож и ударил штурмовика снизу вверх под подбородок. Лезвие прошло
броню насквозь и противник заперхал кровью. Шорох резким движением выдернул нож из нанесенной раны и оттолкнул заваливающегося противника. Нож еще был зажат в правой руке, а времени, чтобы поменять оружие не оставалось, так как следующий штурмовик уже прыгал в дыру.
        Звонко брякнул лифт, сообщая, что готов принять пассажиров. Шорох крикнул в микрофон:
        - Вперед!
        Сам же вступил в схватку со следующим приземлившимся бойцом. Этот был выше и сильнее предыдущего, да еще к тому же и шустрее. Он не стал вскидывать ствол автомата и нажимать на спусковой крючок, а просто вытащил нож еще находясь в полете. Он видел, что случилось с первым штурмовиком и не собирался погибнуть зарезанным как свинья. Штурмовик занес нож сверху и ударил, пытаясь попасть в ключицу Шороху. Тот чудом вывернулся, развернув корпус на месте. Штурмовик с силой опустился на пол. Он из положения на колене провел атаку, пытаясь достать Шороха ножом в бок. Снайпер не стал предоставлять ему такой возможности. Когда штурмовик упал на колено, человек прыгнул ему на спину, левой рукой хватая за подбородок и поднимая его вверх, а правой, с зажатым ножом, ударил его в шею. Правая рука штурмовика уже поднялась для удара и помешала Шороху, поэтому нож только резанул противника, не причинив тому сильного вреда. Штурмовик чуть наклонил корпус, сбрасывая Шороха с себя, с намерением подмять опасного противника, но поспешивший на выручку Механик выстрелом разнес штурмовику шлем, забрызгав человека кровью.
        - Бегом! - крикнул Механик, протягивая руку Шороху.
        Тот быстро поднялся, а Гигант сосредоточил огонь пулемета на дыре в потолке - враги в коридоре закончились. Следующий штурмовик попал под выстрелы. Его энергощит не выдержал и броня оказалась пробита в нескольких местах. Вниз упало уже мертвое тело. Череп с принцессой были уже в лифте и ждали остальных. Шорох глянул на скрюченное тело Умника и понял, что тот уже не жилец. Проскочив мимо погибшего товарища, он забежал в лифт. Двери закрылись и тот стал подниматься.
        Гигант менял магазин в пулемете. Шорох вытащил и приготовил дробовик. Череп уже давно стоял с автоматом наперевес, а Механик менял в своем оружии боеприпасы. Сделать это было легко - заряд был универсальным и менялся настройками самого ствола. Для этого слева от затвора располагался флажок, переключая который можно было выбрать нужный тип боеприпаса - бронебойный, ЭМИ-патрон, бесшумный. Шорох давно выставил бронебойные. В наушниках раздался голос одного из ангарных механиков:
        - Мы оповестили экипаж о предательстве генерала, предоставив запись разговора пилота с принцессой. Они помогут вам, саботируя системы корабля и отрезая его войска от вас. Но поторопитесь! Похоже, генерал хочет сбежать! Он понял, что проиграл и стягивает наемников к своему доку, чтобы они задержали вас. Мы не можем пробиться сквозь электронную защиту - похоже, она автономна от остальной системы. Но вы можете успеть. Я высажу вас на двадцать втором уровне, пройдете прямо по коридору и справа у пятой переборки будет технологическое отверстие для роботов. Проползете по их шахте и окажетесь на двадцать первом уровне в районе командирских доков. Мы постараемся отрезать его солдат от вас, перекрывая входы, но это ненадолго. Он поставил в операторской верных ему людей и те контролируют операторов. Поэтому с противниками вам придется разбираться самим.
        - Не впервой. - Ответил Шорох. - Можно как-нибудь попутно попасть в операторскую?
        - Если пройти прямо по тому коридору, в который вы попадете на лифте.
        - Хорошо бы нам разделиться. - Шорох посмотрел на остальных. - Механик, может вы с Гигантом попробуете выкурить тех мордоворотов, что засели в операторской, а мы пока будем пробираться к докам. Если выгорит, то генерал лишиться своих войск.
        - Как два пальца! - оживленно брякнул Гигант.
        - Мне бы от скафандра избавиться. - Пожаловался Механик. - Я в нем как улитка в раковине - не развернуться, не среагировать.
        - Так он же тебя защищает! - удивился Череп.
        - Он меня сковывает! - возмущенно возопил тот.
        - Это можно. - Сказал пилот. - Сейчас я дам команду.
        Скафандр Механика заколебался и начал раскрываться. Жгуты и шнуры волокон скользили вниз, открывая спрятанное там тело.
        - Черт, да он же киберклон! - выкрикнул Череп.
        Тело Механика состояло сплошь из кибернетических мышц, легированных костей и широких металлических пластин, прикрывающих немногочисленные живые органы. Мозг, спрятанный за толстой сталью черепа, искусственные глаза, дыхательный аппарат, рот с металлическими пластинами вместо зубов - зрелище было жутковатым. Еще бы - перед тобой непонятно кто, то ли человек с имплантами, то ли робот с кусками живой плоти. Механик пошевелил шеей, словно разминая ее. Потянулся всем телом. Кибернетические мышцы напряглись, тело быстро, на грани зрения, метнулось в разные стороны, пробуя двигательные функции. Киберклон на время превратился в размытую тень - так быстро он двигался.
        - Порядок. Все в норме, только левый коленный сустав запаздывает на ноль ноль ноль двадцать восемь секунды.
        - Ни хрена себе запаздывает. - Только и вымолвил Гигант, впечатленный обретенным напарником. - Ну все, теперь-то мы всех раскатаем! - он потряс пулеметом.
        - Не спеши. - Осадил его Шорох. - Не говори гоп, пока не перепрыгнешь.
        - Опять эти ваши славянские пословицы.
        - Русские, друг мой, русские.
        Звякнул лифт, раскрывая свои двери. В коридоре никого не было. Группа выскользнула из лифта и разделилась у пятой переборки - Шорох с Черепом и принцессой полезли в технологический канал, а остальные двое двинулись прямо. Пилот не соврал - экипаж делал все возможное для победы своей принцессы, будущей королевы. Войска генерала были отрезаны от диверсантов, многие заперты в казармах. В коридорах отключили свет и перестали подавать воздух, вырубив вентиляцию, что впрочем бойцам не мешало, но создавало определенные трудности. Где-то хозяйственная служба саботировала работу канализации и сейчас несколько отрядов бултыхались в дерьме.
        Шорох вылез из трубы на двадцать первом уровне. Быстро проверив наличие противника, он кивнул Черепу и тот спрыгнул вниз, за ним принцесса.
        - Будьте позади меня. - Приказал Шорох и бегом устремился по коридору.
        Пилот направлял его действия, корректируя направление. Свернув за угол, Шорох натолкнулся на группу из шести бойцов, которые стояли к нему спиной. Те, заслышав шум, начали оборачиваться. Человек не стал дожидаться, когда же они соизволят сообразить, кто это там в темноте. Он кинул гранату и выпалил из дробовика. Взрыв разметал бойцов. Двое умерли сразу - граната упала им под ноги. Одного Шорох успел пристрелить до взрыва - куча мелких зарядов прошила грудь воина. Остальные трое попадали на пол оглушенными. Снайпер подскочил к ним и в упор расстрелял оставшихся в живых, мало соображающих после взрыва гранаты бойцов. Оставлять кого-то недобитым в тылу было чревато.
        Череп с принцессой пробрались через тела убитых противников и кинулись догонять Шороха, который убежал вперед. Как подсказывал ему механик из ангара генерал уже добрался до своего транспорта и собирался сбежать. Пока еще удавалось блокировать шлюзовые ворота, но надо было торопиться. Шорох передал по связи, чтобы Череп охранял принцессу, а сам припустил что было мочи. Время неумолимо утекало.
        Он подбежал к воротам генеральского ангара. Охраны не было. Та, конечно, спешила занять позиции и установить баррикады с автоматическими турелями, вот только пронырливые электронщики и механики с ангара не дали тем такой возможности - перекрыли двери и заперли всех в соседних помещениях. Шорох попросил, чтобы ему открыли ворота дока, но пилот ответил, что у него есть идея получше. Он попросил того встать под отверстием вентиляции и мощным потоком воздуха снайпера засосало внутрь, чтобы выкинуть уже в ангаре на какие-то коробки.
        Гигант и Механик быстро добрались до операторской. Двери были заблокированы и открывать их никто не собирался.
        - Как невежливо. - Проворчал Гигант, устанавливая мину направленного действия на створки двери. Обратиться за советом к помощникам, которые засели в ангаре, он не догадался.
        Двери вынесло внутрь. Механик первым проник в помещение, превратившись в размытую тень. Для него все противники двигались медленно. Энергобатареи его организма были заряжены полностью, руки превратились в длинные остро заточенные ножи, живые органы снабжались кислородом и кровью в достаточном объеме. Механик чувствовал легкость и гибкость после тяжелого скафандра и просто танцевал смертельную пляску в операторской, как на сцене балета.
        Двоих он разрезал вместе со скафандром пополам. Они упали на пол, раскатав половинки. Многие из находившихся здесь наемников еще только поднимали автоматы и готовились стрелять, а Механик уже настигал их. Он двигался настолько быстро и точно, что системы поиска цели в шлемах противника сходили с ума и выдавали несколько отметок вместо одной. Некоторые начали стрелять и поражали выстрелами своих же товарищей, а уж когда к общему гвалту присоединился басовитый голос пулемета Гиганта, то неразбериха достигла своего апогея. Самые сообразительные операторы попадали на пол, закрывая уши руками и прячась от зарядов и осколков, вжавшись в основание пультов.
        Механик завершил свой танец, добравшись до последнего стоявшего на ногах противника. В пылу битвы он не заметил, что несколько зарядов прошли по касательной и задели его. Одна кровеносная трубка была повреждена и сейчас так необходимая его организму жидкость капала на пол. Механик зажал ее ладонью. Система аварийного ремонта работала вовсю, латая прорехи и останавливая опасные кровотечения. Наноботы, содержащиеся в его крови, мигом приступили к зашиванию дыры в трубке. Механик отпустил ее и увидел, что место прокола уже затянулось. Остальные системы организма мигнули огоньками и загорелись зеленым. Встроенный искусственный интеллект подтвердил этот вывод, доложив: "Состояние носителя стабильное". Механик оглянулся.
        Гигант застыл со своим пулеметом в дверях. Он был похож на мощную глыбу, на памятник, воздвигнутый воину-варвару. Похоже кто-то из операторов успел нажать на аварийную кнопку, отключив все скафандры на корабле. И если это так, то Шорох с Черепом в опасности! Механик мигом подскочил к ближайшему оператору, дрожащему от страха. Он выволок его из-под пульта и встряхнул.
        - Немедленно активируй скафандры моих приятелей из группы!
        - Это не я сделал, я не знаю как! - взмолился испуганный оператор. Механик бешенным взглядом обвел помещение.
        - Эй, кто это сделал, покажись! - крикнул он в зал.
        Шорох проник в ангар и спрятался за коробками. В доке было полно народу и его приземление похоже не заметили. Иначе сюда бы уже стремился отряд. А так бойцы сидели за баррикадами и пялились на дверь, готовые стрелять. Посреди ангара находился корабль, похожий на летучую мышь - огромные атмосферные крылья завернутые вперед и вытянутое тело. Корабль был заперт. Во всяком случае входов в него Шорох не видел. Он стал постепенно все ближе передвигаться к кораблю, шмыгая между ящиками и стараясь не попадаться на глаза бдительным охранникам. Вступать с ними в схватку сейчас - значит обречь себя на поражение - пристрелят в два счета. Вся надежда была на Гиганта и Механика.
        Шорох подобрался уже довольно близко к кораблю. Его недавно обслуживали и заправляли, поэтому оставили кучу оборудования возле него из части которой охрана наделала баррикады. Разглядев, где находится выдвижной пандус, Шорох стал пробираться к нему, внимательно следя за перемещениями охраны. Сейчас бы какого-нибудь ремонтного бота вперед пустить, может, у него есть доступ к корабельным системам? Он связался по этому вопросу с механиками. Те подтвердили, что это возможно и мигом взялись за дело. Из ниши в ангаре выполз небольшой ремонтник и прямиком направился к кораблю, чем сначала напугал охрану, а затем вызвал нервный смех. Все были напряжены и могли выпалить в любую шелохнувшуюся тень.
        Ремонтник, не обращая внимания на бойцов, направился к технологическому люку, намереваясь забраться в корабль и почистить его потроха хорошенько. Как только робот прошел внутрь охранного периметра, Шорох выскочил, как чертик из табакерки и метнул веером оставшиеся гранаты. Он бросился бежать к роботу, стреляя на ходу, стараясь не попасть, а просто отпугнуть противника. Гранаты взорвались, укутав все дымом, охранники завопили, кому достались осколки, прозвучало несколько рваных очередей. Шорох стрелял не переставая. С двух ближайших постов в него не стреляли
        - гранаты упали близко, выводя из строя нескольких бойцов. А с дальних диверсанта прикрывал корабль - он днищем практически лежал на полу. Технологическое отверстие, в которое намеревался сигануть робот, Шорох занял вперед него и пополз по узкому коридору в хитросплетениях кабелей и всевозможных труб. Он выстрелом выбил заглушку и вывалился в коридор корабля.
        Здесь его еще не ждали. Генерал, похоже, исключал возможное проникновение в корабль. При нем наверняка были телохранители, но сейчас они не появлялись. А возможно, генерал драпал так быстро, что не взял с собой никого. Шорох не стал размышлять на эту тему. Он двинулся по коридору, прямой стрелой проходившему по кораблю и упирающемуся в рубку. Первым делом стоит наведаться туда.
        Дверь в рубку отошла в сторону. Пистолет сам прыгнул в руку человеку. Появившийся в коридоре пилот упал обратно в рубку с пробитой головой. Боковые двери в каюты не открывались, возле каждой горел красный огонек - заблокировано. Изнутри или из рубки Шорох не знал, да и разбираться не было времени. Он бегом пробежал по коридору и вломился в рубку, прыгнув вперед и проскользив на животе. Из рубки прошипел выстрел из пламенного пистолета. Он ударил в стенку коридора и оставил в ней жирную кляксу оплавленного пластика. Шорох выстрелил по силуэту в скафандре из пистолета. Фигура опрокинулась и упала на пол. Неужели убил, подумал он, вставая.
        Он двинулся к упавшему генералу или кто там был в скафандре и понял, что не может сделать и шага. Костюм держал его мертвой хваткой. Снова его спеленали, как тогда на пиратском корабле. Не пошевелиться, ни шагнуть. Рука так и застыла с пистолетом, направленная в сторону упавшего анторийца. Тот зашевелился и начал вставать. Увидев, что его противник обездвижен, он скинул шлем и сверкнул злобно глазами.
        - Браво! - картинно похлопал в ладоши генерал. - Верный пес драной императорской кошки обездвижен! Ты думал тебе сойдет все с рук? Мало того, что ты с остальными помогали этой сучке, которая давно уже должна была умереть, так вас еще понесло на мой флагман! Вы что, совсем обнаглели? Я непременно найду того, кто помог вам отключить датчики и даже сделал это за вас, потому что тупые варвары способны только драться и убивать друг друга. У вас нет чувства созидания и гармонии, что присущи нашей расе.
        "Какого хрена ты тут передо мной распинаешься", - подумал Шорох. - "Хочешь показаться благодетелем? Не выйдет. Власть так тяжело упускать из рук, особенно когда она была так близко. А ведь ты не один. Один бы ты не пошел на такой риск, чтобы укокошить представителя королевского рода. Я-то скован, да вот надеюсь, что это не надолго. А то клянусь, я сверну тебе твою жирную шею голыми руками, дай только добраться до тебя".
        - Как же я был недальновиден. - Сокрушался тем временем генерал. - Послать в джунгли шестерку бойцов. Надо было сразу отправить две роты, чтобы они гарантированно уничтожили это недоразумение. А потом бы, когда ее бедный папочка скончался бы от горя, то я бы уже нашел способ отомстить проклятым дахрийцам за невинно убиенную принцессу. - Кот прищурился. - Впрочем, зачем я тебе это рассказываю? Ведь ты же уже труп.
        С этими словами генерал поднял плазмопистолет и нажал на спуск.
        Выстрелом Шороху непременно снесло бы голову, да вот не судьба. Видно, нужен он был еще для чего-то провидению. Когда генерал нажал на спуск, у человека включился скафандр. Стоял он наклонившись и естественно мгновенное включение вывело его из равновесия и он упал на пол. Прямо под ноги генералу. Шорох не растерялся, а схватил анторийца за лодыжку и, потянув на себя, уронил на пол. Кот грохнулся вторично, выронив пистолет. Встав, Шорох схватил нашкодившего котяру за загривок и встряхнул хорошенько.
        - А теперь послушай меня, урод. Думаю, ты действовал не один. И в твоих же интересах сдать своих сообщников. Тогда, возможно, тебя помилуют и посадят в одиночную камеру. Так ты будешь хотя бы жить, а не болтаться на виселице.
        Генерал устало прикрыл глаза.
        Они собрались в ходовой рубке. Принцесса, Шорох, Череп, Гигант и Механик. Солдат с помощью операторов разогнали по казармам. Скафандры с четверых бойцов сняли и те предстали друг перед другом в естественном виде.
        Череп действительно был черепом. Скелетная конструкция существа, тонкая кожа и просвечивающиеся органы, толстые кости, удерживающие всю эту конструкцию прочные мышцы, натянутые словно канаты вдоль костей. Ходячие пособие из медицинского института. И голый череп с утопленными в глазницах зрачками. Восставший мертвец.
        Гигант оказался четырехруким одноглазым верзилой, мощной горой мышц с плоским носом и широкими губами. Лоб и череп маленькие, зато челюсть была выше всяких похвал - могучая конструкция с крупными острыми зубами.
        Механика все уже видели, а Шорох оказался простым человеком. Им выдали просторную одежду, наподобие римских тог или туник. Принцесса переоделась и тоже предстала перед ними в широких одеждах, подчеркивающих однако ее тотемные рисунки. Она внимательно рассматривала каждого по отдельности, словно бы запоминая. Шорох спокойно встретил ее взгляд.
        Уже на станции он выяснил, что Бэрд погиб. Кальмара посадили в один из истребителей первой волны и сбили где-то в атмосфере. Зенитный огонь был плотным, поэтому первая эскадрилья полегла почти вся, осталось только двое самых удачливых. Шорох, конечно, не стал слишком долго скорбеть по товарищу, к тому же сильно узнать его и сблизиться не получилось - слишком он был тормознутым. Но о мертвых либо хорошо, либо ничего, поэтому человек просто принял информацию к сведению.
        Еще на Земле на его глазах погибали сослуживцы, а некоторых приходилось бросать. Не потому что он был таким бессердечным, а потому что смертельно раненый диверсант превращался в обузу для всего отряда и уходить с места проведения акции было проблематично. Поэтому таких товарищей как правило оставляли, давали им пару гранат и патронов и уходили. Добивать ни у кого не поднималась рука. Был, правда, в их подразделении один убийца-отморозок, но этого зверя выпускали редко. Поэтому Шорох часто предпочитал работать один. Чтобы больше не переживать смерть товарищей. Выносить с поля боя раненого товарища еще куда ни шло, но вот в том случае, когда надо было все сделать тихо и по возможности натурально, в случае провала приходилось "подчищать хвосты". Этим обычно и занимался тот самый отморозок. Здесь же, в космосе, события слишком быстро сменяли друг друга и приходилось довериться совершенно незнакомым инопланетянам со своей непонятной культурой и традициями, которые могут оторвать тебе голову, если скажешь что-нибудь не то. Ну, прямо как в Африке. Там тоже племена есть такие, которые смотрят на твои
действия и выносят свой вердикт. Возможно, поэтому принцесса и собрала их здесь. Чтобы вынести свой вердикт.
        Будущая королева остановилась перед четверкой и громко сказала:
        - Властью, данной мне по крови, я предлагаю вам службу при дворе. Я обещаю, что после того, что вы сделали, все измениться. Политика нашего государства пойдет по пути мира, а не войны.
        Все еще соображали, но Шорох уже знал, что откажется. Принцесса подошла к нему первой.
        - Вам я предлагаю пост военного советника.
        - Извините, я должен отказаться. - Человек поднял правую ладонь и чуть отодвинул ее от себя. - Я связан контрактом и обязан его выполнить. В случае невыполнения со стороны заказчика последуют определенного рода санкции, о которых бы мне не хотелось думать. Если бы это зависело от меня, то я бы с радостью принял ваше предложение, но есть другие люди, которые понесут наказание в случае невыполнения мной взятых на себя обязательств. - Во как загнул, подумал Шорох. И откуда что берется.
        В глазах принцессы появилась печаль, но она взяла себя в руки.
        - Кого же вы порекомендуете на эту должность? - она не стала упрашивать. Как это, будущая королева и просит какого-то наемника остаться. Не по царски это.
        Шорох указал на Черепа.
        - Я полагаю, что он справиться. К тому же это позволит сблизить ваши народы, находящиеся, я так понимаю, в состоянии возможной войны.
        Принцесса с интересом посмотрела на человека.
        - Интересное решение. И мудрое к тому же. Я думаю, что его можно принять. - Она склонила голову перед Шорохом. Тот тоже поклонился.
        Череп хлопал глазами, удивленный своим неожиданным назначением. Тем не менее, он принял его, так как тоже понимал, что давняя вражда не может длиться вечно. Возможно, в будущем их народы создадут более мощное в экономическом и стратегическом плане государство.
        - С этого дня Анторийская Империя переименована в Свободную Анторийскую Республику. Все входящие в ее состав государства, так или иначе составляющие основу экономики и производства, получают дополнительные льготы и субсидии. Я, принцесса Луурма, повелеваю провести референдум на всех планетах, входящих в состав Империи и выяснить мнение наших граждан. Отныне служба в армии будет добровольной, а все насильно рекрутированные граждане галактики перейдут в статус наемников и им будет выплачено пособие по галактическим стандартам за все годы службы.
        - Это мне нравиться. - Улыбнулся Гигант.
        - Вот и сбылось пророчество. - Тихо сказал Череп.
        - Какое пророчество? - также тихо спросил стоящий рядом с ним Шорох.
        - О том, что один землянин разрушит Анторийскую Империю. - Череп улыбнулся. Тонкая кожа натянулась, обнажив зубы.
        - Но я ведь ее не разрушил. - Шорох еще не понял, чему Череп радуется.
        - Так ведь в пророчестве и не сказано, что она падет. Просто прекратит существовать. Вот сегодня оно и прекратило, преобразовавшись в Республику.
        - Так ведь ты к этому тоже руку приложил. - Шорох прищурился.
        - Земляне - редкие гости в нашей галактике. - Туманно заметил Череп и замолчал.
        Гигант получил пост мятежного генерала чему несказанно обрадовался, а Механик - начальника тайной следственной канцелярии Республики. Что тоже привело киберклона в восторг. Из грязи в князи. Но эти ребята заслужили прибавку к жалованию. Только вот в планы Шороха не входило оставаться на службе при дворе. Он обязался доставить ту самую посылку и выполнит обещание, данное самому себе. И славянской девушке Ладе, пускай она и довольно высокого роста для него.
        - Ваше высочество! - позвал принцессу один из операторов радара. - Только что в контролируемое нами пространство вошел курьерский корабль, приписанный к Славянскому Союзу. Он вызывает на всех частотах и транслирует изображение человека.
        - Какого именно?
        - Вот его. - Оператор ткнул пальцем в Шороха.
        - Может, раскатать этот кораблик к чертям собачьим? - спросил Гигант, разминая кулаки.
        - Не надо, я догадываюсь, кто это. - Шорох сразу сообразил, кто может лететь на курьерском корабле. Быстро же она пошла на поправку. - Это тот человек, который может пострадать, если я не выполню своих обязательств.
        Глаза принцессы сверкнули, но она подавила свои эмоции. Шорох не заметил этого, он смотрел на экраны. Курьерский кораблик заложил вираж и пошел на посадку - оператор разрешил стыковку. Корабли Славянского Союза пользовались нейтралитетом. Ни одна раса, освоившая межзвездные перелеты, не собиралась нападать на огромную территорию, занимаемую этим государственным образованием. Ибо чревато последствиями. Есть у славян одна планетка, входящая в союз, которую даже они сами побаиваются. Планета воинов. Высокопрофессиональных военных, имеющих самое совершенное и мощное оружие в галактике и стоящих на страже интересов Союза. Шорох с удовольствием бы пообщался с ними.
        - Прошу меня извинить, но сейчас мне надо встретить моего компаньона. - Шорох отвесил поклон и вышел из рубки.
        Он направился в причальный док номер девять, куда залетел кораблик. Такой маленький, а еле поместился в ангаре. Ну так, размеры существа, находившегося там, были немного больше анторийских стандартов.
        Он спускался на лифте вниз, как в его голове прозвучал голос:
        - Внимание! Активация нанопротоколов завершена. Сбор данных о носителе осуществлен. Начать перестройку организма? - И мигающие перед глазами две круглые кнопки - "да" и "нет".
        Часть третья
        Глава 1
        Взгляд Шороха плавно перемещался по обстановке рубки управления курьерским кораблем. Лишенный занятия и вынужденный просто ждать, он от нечего делать рассматривал в подробностях состав и назначение приборов, обзорные иллюминаторы, в которых мертвенным светом были видны далекие и близкие звезды, закрепленное в нишах оборудование и изредка поглядывал на пилота, которая молча вела кораблик к назначенной точке встречи с таинственным заказчиком, поручившим ей доставку груза, который Шорох потерял. Правда не совсем.
        Маленьким грузом оказался боевой биоимплант, внедряющийся на уровне ДНК в организм носителя, распространяющий свои контрольные узлы в мышцы, кости, мозг, нервные окончания и в кровеносную систему. В общем - повсюду. Оставляя за сознанием носителя только основной контроль. Заняв все необходимые для функционирования организма точки, он запрашивал вводные, обращаясь напрямую к объекту, используя для видеоинформации сетчатку глаз, как наиболее удобный и информативный метод, изредка, правда, дублируя его звуковым сопровождением.
        Когда Шорох впервые увидел перед собой надпись с выбором, то думал он недолго. Отменив перестройку организма, он первым делом начал выяснять у этого импланта-паразита, как он проник внутрь и что ему нужно. Ответы были неожиданными.
        Имплант пояснил, что включился 72 часа назад по времени носителя в момент возникновения ситуации, угрожавшей его, импланта, жизнедеятельности, а также и жизни находящегося поблизости организма, коим являлся Шорох. Если бы рядом был кто-то другой, то имплант внедрился бы в него. Сама разработка этого биологического спецоружия была проведена частной лабораторией, не принадлежащей ни одной из существующих крупных цивилизаций. Имплант был похищен группой наемников, а сами материалы по его использованию и назначению уничтожены. Лаборатория перестала существовать, что запротоколировано системами наблюдения самого импланта, находящегося в спящем режиме, но продолжавшего мониторинг внешней среды. Стоит ли говорить, что группа наемников после выполнения задания была ликвидирована в полном составе, а имплант отправился в емкостный дипломатический пакет и продолжил путешествие по галактике, переходя из рук в руке. Какой смысл был в том, чтобы совершать такую многоходовую комбинацию, чтобы получить имплант, Шорох не понимал, когда можно было забрать его на месте. Очевидно, у получателя были какие-то свои
заморочки.
        В том, что девушку из Славянского Союза ликвидируют также, как и наемников, Шорох не сомневался. Он встретился с ней на посадочной палубе анторийского флагмана. Высокая женщина сначала набросилась на него с упреками, что он похитил ее груз, но потом поблагодарила за спасение. Однако, женскую логику не понять, подумал тогда Шорох. Он предложил ей отвезти его куда-нибудь подальше от этой надоевшей планеты, но та уперлась, сказав, что необходимо уведомить заказчика о невыполнении взятых обязательств по доставке. На что Шорох заметил, что заказчик не будет аннулировать договор, а просто проделает дырку в ее голове. Лада похлопала от недоумения глазами, не понимая, почему это должно произойти. Тогда Шорох объяснил ей про имплант и похищение, умолчав, что является единственным его владельцем. Девушка заявила, что все это чепуха и никто в галактике не смеет тронуть представителя Славянского Союза. С чего бы это, спросил тогда человек. На что было отвечено, что их государство своих граждан никогда не бросает и не позволяет происходить произволу со стороны других цивилизаций в их отношении. Что не скажешь
о нашем, подумал тогда Шорох, но ничего не сказал. Лада не знала, что он землянин.
        Настояв на своем, Лада покинула флагман. Шороху ничего не оставалось, как последовать за ней, понимая, что спасать упертую дурочку придется ему. Вряд ли заказчик обрадуется полученным известиям.
        Пока летели до врат, а затем некоторое время в гиперпространстве, Шороху нечем было заняться и он милостиво разрешил начать импланту перестройку организма. К тому же самому было любопытно выяснить, что из этого получиться.
        Имплант взялся за дело рьяно, используя все доступные ему для этого ресурсы. Шороху приходилось постоянно что-нибудь жевать, пока тот не переделал желудок в биореактор, способный получать энергию из любой пищи в галактике и не только пищи. На языке рецепторы, определяющие состав пищи улучшили свои функции, распознавая всевозможные яды и отравляющие вещества, зубы превратились в стальные, способные перемолоть даже камень. Кожа не потеряла эластичность, но стала гораздо прочнее, в дополнение к этому стала воспринимать многие виды излучений и перенаправлять их в специально выращенные для этого конденсаторы на основе почек. Выделительная система перестала существовать за ненужностью, так как вся получаемая пища перерабатывалась без остатка. А освободившееся место в районе кишечника заняло нужное биологическое оборудование, содействующее мимикрии, вплоть до полного изменения состава организма и внешнего вида. Теперь Шорох мог замаскироваться под кого угодно, будь это хоть президент СССР, хоть ужасный монстр инопланетного происхождения. Неудивительно, что заказчик возжелал получить подобное оружие.
Одна, другая сотня таких солдат - и мировое господство тебе обеспечено. Правда, встает вопрос об их лояльности и преданности.
        Кости также были перестроены и теперь могли выдержать гравитацию до трех ж. Мышцы вообще превратились в стальные канаты. Шорох украдкой от Лады, пока она спала в кресле пилота, вылепил из тугоплавкого куска металла как из пластилина небольшую фигурку, а потом скатал ее в шарик и спрятал в карман комбинезона. Новый организм ему нравился, уж не говоря о возможностях сканирования и видения во всех возможных режимах излучения. Имплант постарался на славу. К тому же так любимые Шорохом ножи остались навсегда при нем - в специальных подкожных карманах, расположенных на предплечье. Оружие выскакивало из ножен и втягивалось обратно благодаря специально выращенной для этого жиле. Потренировавшись немного в управлении встроенными в тело ножами, когда девушка этого не видит, Шорох пришел в восторг. Новые возможности нравились ему все больше и больше.
        Судьба бактерий-переводчиков была решена еще когда имплант распространялся по организму. Он запер паразитов и уничтожил их, взяв функции перевода на себя. Как оказалось, бактериям-переводчикам была присуща не только языковая способность. Получив специальный код, они открывали мозг пользователя для "скачивания" оттуда "хранящейся" в нем информации, а также могли осуществлять частичный контроль над ним. Узнав об этом, Шорох подивился наивности обитателей галактики, которые приняли чужие правила игры. Впрочем, он сам тоже некоторое время был под властью этих паразитов.
        Что самое удивительное - Славянский Союз не пользовался этими переводчиками, предпочитая свои собственные разработки в этой области. Жители пользовались технологическими имплантами-переводчиками, которые зашивались под кожу. Как оказалось, Союз был передовым государственным образованием в области технических новинок, что, однако, не мешало ему заниматься разработками и в других областях. Если другие цивилизации биологической направленности вроде Дахра или Термитника были признанными лидерами в силу своих особенностей, то Союз нашел золотую середину сплава биотехнологий и сейчас постепенно внедрял ее во все сферы своей жизнедеятельности. Шорох постепенно расспрашивал Ладу о житье-бытье далеких галактических родственников.
        В Союзе царил матриархат. Совет избирался только из достойных кандидатур и всеобщим голосованием, причем любой мог высказаться как за, так и против, объяснив свою позицию не просто словами нравиться - не нравиться, а аргументировано, плюс к этому определение избирателя было более точным и требовало от него самого исполнения своих обязанностей. Никто не мог отсидеться дома, чтобы потом кричать на вече, что он был не согласен. Киберинтеллект, подсчитывающий результаты, каждого знал в лицо. Поэтому голосовала как правило сознательная часть населения, которая разбиралась в политике порой лучше самих кандидатов. Те же, кто не смог проголосовать по той или иной причине, предъявляли документ о занятости, а те, кто вообще не желал голосовать навсегда лишались избирательного права. Прошедший в Совет народный избранник контролировался любым представителем от народа и держал ответ за свои действия. Только последнее время в главный управляющий орган стали допускаться мужчины. До этого всем управляли женщины, изредка обращаясь к советникам-мужчинам, обеспечивая должный баланс мнений. Это способствовало
стабильности и устойчивому прогрессу общества, только в случае вооруженных конфликтов с недружественными цивилизациями власть переходила к мужчинам, но только в военной сфере, которая и так была отдана им на откуп. Кастовое деление сфер влияния мужчин и женщин также было сбалансировано. Никто не лез в чужую епархию со своими советами и некомпетентный человек не мог занять руководящую должность - каждый кандидат сдавал экзамен на занимаемое им место. Такая система показалась Шороху не лишенной смысла и исключала принятие ошибочных решений, хотя, всякое бывает.
        Сама Лада принадлежала к касте пилотов. Ее отец и дед, и прадед, и прадед прадеда, короче все были пилотами. Она знала своих родных до пятнадцатого колена и вглубь веков. Шорох не мог похвастаться даже этим. Он скромно умолчал о своей персоне, прикинувшись, что не помнит никого, дальше матери с отцом, тем более, что они оба были у него из детского дома. За что был удостоен жалостливого поглаживания по голове огромной женской рукой. Голову Шорох незаметным движением убрал, мотивируя это тем, что не любит, когда к нему прикасаются. Лада прекратила его жалеть и вернулась к наблюдению за приборами.
        Шорох сидел в большом кресле, по размерам превосходившим его в полтора раза. Они были уже в системе Лаэппа и вскоре предстояла встреча с неизвестным заказчиком. Шорох к ней подготовился, взяв парализатор и импульсный пистолет - стрельба плазмой на станции была бы слишком шумной, а от пульсатора толку мало - охрана могла быть в броне. Может быть, с новыми способностями получиться тихо убрать охрану заказчика, да и его самого в придачу. Оставлять в живых того, кто много знает об импланте и может обеспечить охоту за ним было бы глупо.
        Лада заложила вираж и в обзорных иллюминаторах показалась космическая станция - бублик, с торчавшими во все стороны причальными штангами и коробками грузовозов лениво вращался на боку по орбите огромного газового гиганта. Девушка запросила посадку.
        - Курьерский корабль "Светлячок" просит посадки.
        - Швартуйтесь в седьмом доке. - Немедленно откликнулся автоматический диспетчер. Лада отключилась.
        Она виртуозно прошла между двумя контейнеровозами, пролетела под посадочной штангой и приступила к торможению, когда пасть седьмого дока стала открываться. Станция была довольно крупным транспортным узлом между пространствами двух цивилизаций - Черным Консорциумом и Республикой Да'Гомарр. Чуть в стороне оставались границы теперь уже Свободной Анторийской Республики и между этими государственными территориями находился свободный клочок космоса с системой двойной звезды во главе. Караваны швартующихся грузовиков и уходящих в космос судов не прекращались ни на минуту. Живые диспетчеры не справились бы с таким насыщенным транспортным потоком, поэтому их заменила электроника. Хозяева станции были рады постоянному грузообороту, приносящему им неплохие прибыли. Они содержали собственную службу безопасности и контролировали окружающее пространство, вылавливая пиратов и контрабандистов, а также других асоциальных элементов. На станции крупные бизнесмены часто проводили встречи - для этого один из уровней был отдан под конференц-залы, где постоянно кто-то находился, а присутствие охраны просто зашкаливало.
Шорох, конечно, сомневался, что на станции их попробуют убрать
        - тогда и сам заказчик не выберется. Но вот уже потом… Поэтому стоило позаботиться обо всем самому.
        Человек разработал план, сообразно своим способностям. И если следовать ему в точности, то их ждет шанс, пусть и небольшой. Но в их теперешнем статусе не надо пренебрегать ничем.
        Лада произвела стыковку и вышла из корабля. Шорох последовал за ней, находясь в невидимом режиме. Было очень сложно обходить спешащих по своим делам инопланетян так, чтобы не задеть их. А то встреча с внезапно ставшем плотным воздухом службу безопасности могла натолкнуть на мысль о присутствии на станции некоего нелегала. Шороху не нужна была реклама до встречи с заказчиком.
        Лада поднялась на уровень конференц-залов и прошла к комнате 21. Шорох следовал за ней по пятам. Когда двери в комнату открылись, то имплант предупредил о наличии сканирующего излучения. Шорох спросил, можно ли его преодолеть, на что тот ответил, что уже активировал систему поглощения любого излучения. На сканерах не отобразиться ничего.
        В комнате находилось пять человек. Точнее, человек был один - остальные присутствовали в костюмах наемников и определить, кто скрывается за черной маской было невозможно. Человек сидел за большим столом, остальные расположились полукругом - двое по краям стола, двое в углах комнаты по обе стороны от входной двери. Если что, сразу могут взять в кольцо, подумал Шорох. Девушка подошла ближе к столу. Человек сидел спокойно, только с интересом разглядывая вошедшую. Шорох сместился чуть в сторону, чтобы иметь возможность действовать быстро и среагировать вовремя, когда начнется потеха.
        Человек положил сцепленные руки на стол и спросил:
        - Вы привезли груз?
        Лада чуть замешкалась и опустила глаза, не выдержав его взгляда.
        - Нет. - Тихо ответила она.
        Человек удивленно вскинул брови, его зрачки увеличились.
        - То есть как это нет?! - удивленно вскрикнул он. - Куда вы его дели?!
        - На меня напали пираты, мне чудом удалось выжить, а контейнер был уничтожен взрывом. - Залепетала девушка. - Попадание было точечным, взрыв повредил грузовой отсек, где он хранился.
        - Как вы смогли выжить, если корабль был поврежден? - человек казалось успокоился, но Шорох видел, что внутри него клокочет ярость. Готовность номер один, сказал он сам себе.
        - Мне помог патруль. Они уничтожили пиратов и взяли мой корабль на буксир. - Лада смотрела в пол. - Я могу компенсировать вам расходы, у меня есть деньги, вот возьмите.
        С этими словами она протянула и положила на стол кредитную карту, которую ей отдал Шорох. Там были все накопления, полученные за недолгую шахтерскую деятельность. Человек взял кредитку, повертел ее в пальцах и положил на стол. Пауза затягивалась. В воздухе возникло напряжение, которое почувствовали все в комнате. Шорох был готов действовать в любую секунду. Он уже разобрал себе цели. Похоже, без стрельбы не обойтись, подумал он. Заказчик, сидящий за столом метал глазами молнии, но и ему пришла в голову такая же мысль. Он вновь посмотрел на Ладу и с неохотой, но твердым голосом сказал:
        - Уходите.
        Та повернулась и с чувством видимого облегчения покинула комнату. Шорох остался внутри. Человек взял кредитку, провел сканером, хмыкнул и сунул в карман. Один из наемников, тот, что стоял справа от него у стола, подошел к человеку и протянул руку ладонью вверх.
        - Мы можем получить свою плату? - прогудел он.
        - Да, конечно. - Человек засуетился и провел несколько нужных манипуляций с переводом денег. Теперь он уже не был похож на влиятельного господина. Похоже, время актерских игр истекло. На счет наемника упала запрошенная им сумма, но тому, видимо, показалось мало.
        - Давай остальные, что ты получил от этой девахи.
        - Но позвольте… - Заказчик попытался встать и был усажен за стол рукой наемника. Шорох заметил, как изменился тон и обороты речи человека. Интересно, подумал он. Чего же ты боишься нанятых тобой же людей.
        - Еще заработаешь. - Оборвал его главарь наемников. Затем ему в голову пришла неожиданная мысль. - Слушай-ка, а давай-ка мы тебя за определенный процент будем охранять, а? Ты вон как за неделю больше тридцати тысяч кредов заработал, так наверное и еще сможешь. А потом с нами поделишься. - Наемник довольно заржал.
        Вот это новость, подумал Шорох. Рэкет своего нанимателя. Да эти наемники обычные бандиты. И как ты выкрутишься из этой ситуации интересно.
        - Молодые люди, мы же кажется договорились, что это будет разовый заказ. - Человек пытался убедить бандитов. - И вы переходите границы дозволенного.
        Наемник достал импульсник и приставил его к голове человека.
        - Ты что-то много разговариваешь для мешка с деньгами. Смотри, как бы тебя не выпотрошили.
        Остальные наемники подтянулись к главарю. Человек потянулся рукой к столу.
        - Не вздумай нажать кнопку вызова охраны, а то сразу превратишься в гения с дыркой в башке. - Наемник отвел руку для замаха, чтобы влепить заартачившемуся клиенту затрещину, как его руку кто-то перехватил, а затем в шею вошло что-то острое. Стало больно и помутнело в глазах. Наемник завалился на стол и сполз под него. Жизнь уходила из крепкого тела.
        Остальные не поняли, что случилось, когда их одного за другим в течение трех секунд вырубил некто невидимый, перемещавшийся с неуловимой быстротой. Все умерли от одного удара, направленного в горло. Наемники мешками повалились на пол. Датчики присутствия жизненных форм, обнаруженные Шорохом в углах комнаты, были отключены им и сигнал на пульт охраны не прошел, также как и сигнал о неисправности самих датчиков - они оставались в системе.
        Человек за столом испуганно и непонимающе смотрел на развернувшуюся картину. Шорох отключил мимикрию и возник перед человеком буквально из воздуха. Отключить маскировку было также легко, как вдохнуть. Функции организма закрепились на уровне рефлексов и стоило Шороху только подумать, как тот или иной орган совершал необходимые манипуляции. Человек за стлом вздрогнул и отпрянул назад. Снайпер сел в кресло напротив человека и уставился на него немигающим взглядом. Наконец он сказал:
        - Рассказывай.
        - Что именно? - спросил человек, облизнув пересохшие губы.
        - Кто ты, как ты узнал об импланте и зачем он тебе нужен, хотя, - Шорох оглядел комнату, - я понимаю зачем.
        - Это не то, что вы подумали! - запротестовал человек. - Имплант мне нужен только для того, чтобы спасти свою планету. Без него я не осуществлю задуманного.
        - Какую еще планету? - спросил Шорох.
        - Землю.
        Глава 2
        Курьерский корабль дрейфовал в пространстве Да'Гомарр. Работал только аварийный маячок, да искин корабля отслеживал космос на наличие посторонних и приближающихся судов. Радар компьютера шарил по пустоте, выискивая дальние отголоски искусственных излучений, чтобы вовремя предупредить находящихся на борту людей. Те же расположились в единственной рубке, благо места хватало - двое из них ростом не вышли, а третья взяла на себя функции службы безопасности, проверяя показания приборов.
        Со станции они ушли чисто. Лада тут же покинула док и состыковалась с другой стороны, изменив учетную запись корабля. Автоматика не заметила подмены, да и мало ли кораблей подобного типажа рыскает по космосу. Там она приняла Шороха с грузом и немедленно отчалила от станции, пока служба безопасности не кинулась разыскивать подозрительный корабль.
        Заказчика усадили на пол и тот, выпив немного тонизирующего напитка, начал свой рассказ:
        - Меня зовут Зигфрид Фройц. Я математик и тружусь… трудился, - поправился он, - в научно-исследовательском институте под руководством Аненербе. Собственно, я никогда не верил в эту около оккультную дуристику и чушь, пока мне не удалось столкнуться с непосредственно инопланетной цивилизацией, осуществляющей контроль и развитие человеческого вида. Остальные расы галактики называют их Темные, но это от незнания. На самом деле это те самые Вайлинги, которые, прикрываясь мифологическими Темными, осуществляют свою экспериментальную программу по полному и безоговорочному подчинению всех развитых галактических рас. Земля, а с ней и другие семь Зон Карантина - это полигоны для испытаний, где проводятся эксперименты, на основе эмпирических вводных. Основная задача, как я уже говорил - в полном подчинении, но они не гнушаются идти на контакт и с низшими расами, коими для них являемся мы все, начиная от бедных Инсектоидов, имеющих большое сходство с представителями Термитника и заканчивая людьми. Зон Карантина восемь, потому что это восемь классов основных групп существ, обитающих в галактике -
приматы-гуманоиды, насекомые, энергетическая форма жизни, разумные минералы, пернатые, рептилии, вроде тех же Вайлингов, водоплавающие и так называемая неорганическая форма жизни, нежить, которая существует только в единственном экземпляре на окраине галактики. Все это я узнал тогда, когда немецкие моряки натолкнулись на инопланетную базу в Антарктиде. Конечно, рептилии могли их уничтожить, но пошли на контакт. Из каких побуждений, я не знаю, но какой-то план по взаимодействию у них точно был. Они предоставили нам некоторые материалы по положению Земли в галактике, а также несколько научно-технических разработок, принципы которых нам пришлось довольно долго расшифровывать. Лидеры Германии заключили договор о взаимовыгодном сотрудничестве с ними по которому они обязаны были предоставить инопланетянам людские ресурсы. Тогда шла Вторая Мировая война и недостатка в пленных не было. Опять же нам их не кормить. Куда и зачем переправляют людей, я и никто из нас не знал, пока то самое человеческое любопытство не сыграло со мной злую шутку - как-то раз я заметил, что новую партию пленных грузят на космический
корабль и увозят с планеты. Меня заметили их средства охраны и вот через несколько секунд я стоял в очереди истощенных и раненых людей. Нас всех перебросили на одну из планет Агорской Империи. Просто выкинули на поверхность и улетели. Люди выживали в агрессивной среде как могли - скафандров нет, содержание кислорода в атмосфере около шестнадцати процентов, многие погибли сразу же. Вероятно, таким образом Вайлинги наблюдали за приспособляемостью организмов. Иначе какой смысл везти три тысячи человек за сотни световых лет? Мне и еще тремстам счастливчикам повезло - нас подобрал Сакский патруль. Планета оказалась в зоне фронтира и переходила из рук в руки, а количество боестолкновений превосходило все возможные пределы - на орбите то и дело вспыхивали сражения. Потом был госпиталь, обучение и направление на работу. Тогда я стал искать способ вернуться назад, тем более, что уже знал кто владеет настоящей властью в галактике. Но вся информация по Зонам Карантина была либо расплывчатой и относилась скорее к области легенд и преданий, либо вообще не соответствовала действительности - придумывали множество
слухов и всевозможных мифов. Но одно было точно - ни один корабль не мог проникнуть за Барьер. Тогда я обратился к архивам, пытаясь выяснить, когда же возникла эта самая преграда. - Зигфрид облизнул губы, глотнул напитка. Шорох и Лада не перебивали, слушая с интересом. После чего немец продолжил. - Документы привели меня на территорию Славянского Союза, как наиболее старой расы в галактике, хотя и они не были первыми. Они много раз падали в пропасть варварства и вновь возрождались, достигая немыслимых высот. Раньше на его территории жили Арии, народ, который состоял из еще четырех рас, отличавшихся друг от друга только высотой роста и цветом глаз и волос. Они облетели всю галактику, оставляя многочисленные колонии - Земля одна из них. Вайлинги же пришли в нашу галактику из другой. К тому времени Арии только-только осваивали межгалактические перелеты. Рептилии не потерпели возможного конкурента и с помощью агентов влияния на представителей других рас развязали крупную межгалактическую войну, в которой погибло довольно много народу, но самое главное - они смогли с помощью своих марионеток отключить от
периферийных устройств Главный Процессор, созданный Творцами. Именно благодаря этому и возник Барьер - устройства включили пассивный способ обороны. И те цивилизации, оставшиеся внутри, оказались запертыми. Главный Процессор, наблюдая такую картину, запретил Вайлингам находиться в свободном пространстве и лишил их доступа к принадлежащим ему объектам. Правда, это работает на определенном расстоянии, так что они вполне могут рассекать по космосу на своих квазиживых посудинах. Вот, собственно, вкратце и все. А тот имплант, что вы носите в себе, нужен был мне, чтобы угнать корабль рептилий и включить ПУ, находящееся на Земле.
        - И что это даст? - Спросил Шорох.
        - Вайлинги незамедлительно покинут планету, ибо это грозит им неминуемой смертью, а свою жизнь они ценят очень высоко.
        - Так, стоп! - Лада подняла ладони вверх. - Что это за Главный Процессор такой и ПУ, а также, кто такие Творцы?
        - Творцы - это создатели нашей Вселенной, хранители жизни. Они путешествуют по пустоте и создают новые миры с необычной жизнью. Ставят свой глобальный эксперимент, результатом которого является либо выживание виды, либо его забвение. А Главный Процессор следит, чтобы не нарушалось проведение эксперимента. И если возникает внешняя непреодолимая для цивилизации сила, он ее устраняет. Ведь путь, которым идет раса, она должна пройти сама без чьей-либо поддержки и уж тем более без вмешательства. А Вайлинги только этим и занимаются, что суют свой нос везде и всюду. Перефирийные устройства же исполняют волю ГП и следят за так называемыми "выделенными" расами - основными видами в галактике. Землянам в некотором роде не повезло. К тому же Вайлинги решили провести собственный эксперимент и навезли на Землю представителей Черного Консорциума, Халифата, Нефритового Царства, Саксов, Бриттов и другие человеческие народы, чтобы смешать этот людской бульон и посмотреть, что же будет. Давняя и древняя вражда между нашими расами зашита в генах и мы, сами того не понимая, не представляем себе, почему нам не
нравиться, например негр, или американец, или русский. Хотя последний представитель Земли является цементирующей основой. Не будь русских - планета уже давно была бы уничтожена. А так есть шанс, что все мы уцелеем.
        - Каким образом им удалось отключить эти ПУ от Главного Процессора? - спросил Шорох.
        - Взаимодействовать с периферийными устройствами могут только представители вида, проживающего на планете, где он установлен.
        - Но ведь мы сами когда-то прилетели на Землю. - Шорох посмотрел на Ладу. - То есть по логике мы не имеем возможности активировать или отключить устройство. Так?
        - Не совсем. - Зигфрид неопределенно мотнул головой. - Действительно, когда-то давно так и было - пришельцы не имели доступа к компьютерам. Но со временем ГП изменил параметры допуска, когда появились Вайлинги. Понимая, что рептилии не смогут перепрограммировать его, но могут попытаться уничтожить все его составляющие в галактике, ГП активировал программу взаимодействия с органической особью, являющейся превосходящим видом на планете. Ведь кроме нас там живут и представители и остальных семь Зон Карантина.
        - То есть? - не понял Шорох. - Мы что же, не одни разумные на Земле?
        - Именно. - Улыбнулся Зигфрид. - Как мне удалось выяснить, Вайлинги проводят многочисленные эксперименты по взаимодействию не только различных рас, но и объединению их в одну. Они уже много миллионов лет пытаются вырастить того единственного представителя вида, который бы имел доступ сразу же ко всем восьми ПУ. Да только против матушки-природы не попрешь, какие бы у тебя передовые технологии не существовали. Различные гены, различное строение аминокислот и совершенно другой способ формирования организма ставят перед ними неразрешимые задачи. Но рептилии живут долго, времени у них достаточно.
        - Значит изредка появляющиеся истории о мутантах не вымысел?
        - Это побочный эффект их экспериментов, которые проявляются в последующих поколениях.
        - Ну а как насчет других рас, что так комфортно живут на нашей планете? Они могут активировать компьютер?
        - Арии были первыми. И если Вайлинги надеются, что когда другие пришельцы достаточно размножаться, чтобы занять первое место в рядах разумных, то, вероятно, они смогут контролировать их представителей. Ведь даже сейчас, когда люди находятся под их контролем посредством денег и влиятельных банковских домов, они могут попытаться воспользоваться услугами марионеток. Хотя, есть какой-то неучтенный фактор, который не дает даже марионеткам близко приблизиться к Хранилищу. Но вот в чем он состоит, я не знаю. - Зигфрид вздохнул и опустил подбородок вниз.
        - Значит ты решил в одиночку сыграть в Рэмбо? - спросил Шорох. - И для этого затеял всю эту кутерьму с имплантом? - Имплант, которого про себя Шорох решил называть Старпом, подтвердил, что немец говорит правду.
        - Я надеялся, что мне удастся с помощью новых способностей пробраться на базу Вайлингов и захватить их корабль, чтобы проскочить за Барьер. Ну а там уже пробиться к Хранилищу и активировать компьютер.
        - Всего ничего, дел на пару часов. - Усмехнулся Шорох. - Ты, Зигфрид, конечно математик и все такое, умеешь рассчитывать процент успеха. Ну вот и посчитай, что у тебя получиться.
        - Конечно, я не воин. Но в случае наличия у меня импланта я мог рассчитывать на успех.
        - Сомневаюсь. - Шорох покачал головой. - Идея для самоубийцы. Предположим, ты проник на базу незамеченным. Как ты перепрограммируешь их корабль и взлетишь, если даже не знаешь как это делать и не умеешь им управлять?
        - Я доверил бы это импланту. Он может удаленно управлять любым технологическим объектом.
        - Но тебе ли не знать, что корабли Темных - по сути своей живые существа. Которые также могут принимать решения. Когда-то у меня был приятель кальмар, который, как он сам говорил, смог взломать систему и управлять таким кораблем. Но вот дальнейшие его действия вызвали у меня многочисленные сомнения в его компетентности в этом вопросе. Слишком у него все просто получилось - там залез, да сям электрику закоротил. Так не бывает на судне, которое само о себе заботиться. Допускаю, что с ним можно договориться. Но вот чтобы управлять, надо быть Вайлингом или кем-то, кому это доступно.
        - Вам это доступно. - Сказал Зигфрид. - Вы же с помощью импланта можете принимать любую форму существа, подходящего вам по комплекции.
        - Могу. - Кивнул Шорох. - А отчего ты так уверен, что корабль не раскусит меня на раз, используя какие-нибудь свои сканеры или еще что-нибудь?
        - Но у вас же стоит защита от любых сканирующих излучений! - воскрикнул Зигфрид.
        - Не думаю, что она может помочь. - Шорох задумался. - И вообще, в этой истории есть какой-то подвох, но вот только какой, я понять пока не могу.
        - Вы не верите мне, что я вам только что рассказал? - обиделся Зигфрид.
        - Нет, твоя информация верная. Старпом показывает процентное совпадение на девяносто семь единиц, а это очень много. Дело в другом - кто и как предоставил тебе такую информацию, которая раскрывает тайные действия чуждой нам расы? Где ты откопал все это?
        - В архивах Национальной Славянской Академии Летописи.
        - И что, там все так было разложено на полочках?
        - Нет конечно. Пришлось порыться в электронных документах…
        - Вот! - торжествующе поднял палец Шорох. - В электронных документах. Кто тебе сказал, что они не могут быть сфабрикованы, либо добавлены туда специально?
        - В нашей Академии все документы проходят проверку на подлинность и переносятся на электронные носители только после многократных подтверждений таких проверок. - Обиделась за своих ученых Лада. Она даже немного надулась, чем развеселила Шороха. Все женщины одинаковы, в какой бы части галактики они не жили.
        - Ладно. - Примирительно поднял он ладони вверх. - Признаю, что ваши ученые не ошиблись. Но как можно было сохранить за миллионы лет данные о произошедших событиях, если вы неоднократно возвращались в пучину варварства?
        - Документы хранились у Волхвов, Хранителей Правды.
        - Ого, что-то попахивает язычеством! - Шорох улыбнулся. Лада надулась еще больше, огорчившись за предков.
        - Которое так благополучно искоренило Христианство. - Заявил Зигфрид.
        - Это ты к чему? - не понял Шорох.
        - К тому, что твои и мои предки раньше верили в одни и те же вещи, но только под разными именами. И у них не было человеческого воплощения. Они поклонялись законам природы и мироздания, а не тем, что придумали для них другие люди, для полного подчинения себе. Ведь никто не навязывал свою веру с помощью Крестовых Походов. К тому же ваше государство, уничтожив один культ, тут же придумало ему другой, еще более страшный, который отдает некроманством.
        - То есть?
        - Ну, в мавзолее у вас лежит труп, вокруг которого вы водите хороводы по праздникам. Была у вас истинная вера, ее вы променяли на религию, которую в свою очередь полностью разрушили за годы советской власти.
        - После Второй Мировой церкви снова восстановили. - Шорох внимательно смотрел на Зигфрида. Тот словно не замечал этого взгляда.
        - Это потому, что стало выгодно. Народом можно управлять и не только кнутом. Кинь собаке кусок мяса и она тебе пятки лизать будет. Также и здесь - разрешили народу в церковь ходить, а он и рад услужить. Ведь с помощью религии можно влиять на огромные массы.
        - Ладно, забудем на время о религиозных вопросах, к тому же они не помогут нам в решении первоочередных задач. - Шорох обратился к Ладе. - Значит ваши предусмотрительные волхвы где-то спрятали информацию, которая стала потом доступна их потомкам. И где же это место находиться?
        - Как где?! - изумилась Лада. - На планете Ирий в городе Асгард.
        - Как много знакомых названий. - Шорох задумался. - Возможно, вы и правы. И вернуться на Землю не помешает. Но вот как это сделать?
        - Недалеко от системы Лаэппа есть небольшая карликовая звезда с единственной вращающейся по орбите планетой. Корабли туда не залетают - незачем. Полезных ископаемых там нет, добывать нечего, основные маршруты проходят в стороне от этого захолустья. Пираты и бандиты тоже там не водятся. Когда-то водились, да только Вайлинги всех повыгоняли. И основали там свою базу. Следят за граничным пространством трех рас, к тому же отсюда и до Барьера недалеко, сразу за Да'Гомарр.
        - Стоит нам только прыгнуть туда, как их следящие системы нас сразу заметят. - Сказала Лада.
        - Согласен. - Шорох потер ладонью подбородок. - Какие-нибудь идеи есть, как туда проникнуть?
        - Вообще-то есть. - Зигфрид виновато посмотрел на Ладу. - Надо будет выйти из гиперпространства прямо возле планеты со стороны местного солнца.
        - Это самоубийство! - воскликнула девушка. - Гравитационные возмущения звезды и самой планеты превратят кораблик в лепешку!
        - Это возможно, но только при определенных условиях. - Зигфрид за все время первый раз улыбнулся. - Я же математик и неплохой. Я поработал с расчетами системы гиперперехода, благо все теоретические выкладки есть в сети. И нашел решение, довольно оригинальное, но оно есть. Надо будет немного поработать с программным обеспечением искина. Пилоту такое не под силу - только автоматика может сработать быстрее.
        - И что за решение? - с любопытством спросила Лада.
        - Необходимо совершить кратковременный выход в реальное пространство, чтобы запустить капсулу с нами внутри по направлению к планете. После чего вновь нырнуть в гипер.
        - Это невозможно!
        - Все возможно. Надо только постараться. Поэтому я и говорю, что кораблем должен управлять компьютер. Отстрел капсулы необходимо совместить с выходом из гипера. Тогда корабль будет находиться в реальном пространстве от двух до трех с половиной секунд, а это очень много. Даже если их системы засекут выход, то радары не смогут обнаружить корабль - капсула, в которой будем мы - это просто планетарный десантный бот без двигателей и управления. Импульса, с которым нас выстрелит корабль, должно хватить, чтобы достичь планеты за четыре - пять часов, после чего в игру вступит его величество гравитация.
        - Ладно, допустим, получилось. Ты знаешь координаты из базы на планете?
        - Да. Это не является секретной информацией. Они передали ее нам сами, при первом контакте.
        - Зачем?
        - Вероятно, для общего развития. Не видели в этом опасности для себя. - Зигфрид пожал плечами. - Когда еще земляне выползут в космос.
        - Вообще-то мы уже слетали на Луну.
        - Правда? - удивился Зигфрид. - И кто же вас пустил туда? Неужели Вайлинги стали такими щедрыми, что поделились своей базой с неразумными землянами.
        - Не понял? - Шорох не уловил скрытого смысла.
        - Луна - мобильная наблюдательная лаборатория плюс к этому она является гравитационным стабилизатором, чтобы Земля не болталась по оси, как дерьмо в проруби. Иначе не видать нам стабильного климата - ось планеты менялась бы постоянно.
        - Однако, не все так просто. - Шорох автоматически почесал затылок. - Ну а координаты ПУ на Земле ты знаешь?
        - Да. - Зигфрид посмотрел на Шороха. - Они находятся в России. И просто удивительно, что я встретил тебя.
        - Вот и мне тоже удивительно. - Снайпер глубоко задумался.
        Глава 3
        Операция по внедрению в контролируемое вайлингами пространство прошла на раз. Правда девушка-пилот категорически не хотела отпускать обоих землян на самоубийственную миссию, предлагая обратиться за помощью к своему правительству и рассказать в каком тяжелом положении оказалась галактика, "благодаря" этим чертовым вайлингам. Но Шорох мигом пресек беспочвенные инсинуации, заявив, что это их внутреннее дело и далеким родственникам лучше не вмешиваться. "Галактика и так находится на пороге войны, а тут вы еще вылезете со своим предложением. Я понимаю, что подлые рептилоиды наследили и тут и там, но необходимы существенные доказательства, а не заявления из области - мой дедушка видел как они утащили мою бабушку, но вот рассказать об этом подробно он не может потому что уже как лет пять в могиле". Шорох мигом отмел вариант личного участия Лады в намечавшемся мероприятии, хотя она и просила. Ему было достаточно того, что недотепа Зигфрид будет болтаться под ногами. Но ученого не оставишь - только он знает местоположение Хранилища, а просканировать его мозг не получилось - предусмотрительный математик
поставил пси-защиту.
        Курьерский кораблик вынырнул точно по рассчитанным координатам, выплюнул капсулу и вновь исчез в гиперпространстве, унося навсегда от землян девушку Ладу. Предстояло провести шесть с половиной часов в тесной десантной капсуле, рассчитанной на одного. Шорох не стал экипироваться в броню - он теперь сам как танк. А вот тщедушного ученого одел по всем законам военной науки - мимикрирующий комбинезон разведчика, автоматическая аптечка на поясе, парализатор и, на всякий случай, антигравитационный ускоритель - чтобы Зигфрид побыстрее унес ноги. В остальном задача математика была не мешаться под ногами. Когда Шорох подчинит корабль, то подберет его в лесу.
        Капсула вошла в атмосферу. Нос раскалился докрасна. На высоте трех километров сработал парашют и десантный бот закачался на ветряных волнах, плавно снижаясь над сине-фиолетовым лесом. Атмосфера за бортом была непригодна для дыхания и Старпом приступил к адаптации организма Шороха для полноценного функционирования в данной среде, благо это заняло немного времени - все клетки были должным образом перестроены имплантом еще в курьерском корабле. Зигфрид просто активировал систему фильтрации газов в комбинезоне. Ее должно было хватить на сутки, после чего математика ждала смерть. Шорох планировал справиться быстрее. Место посадки было выбрано с учетом расположения вражеской базы, которая была оборудована космодромом. Пятидесяти километров было достаточно, чтобы наблюдатели не заметили капсулу, которая и так находилась в маскировочном поле, генерируемым небольшим устройством, работающем на низкой частоте и излучающем в узком диапазоне, так что обнаружить его надо было еще постараться.
        Капсула ощутимо шлепнулась об землю и завалилась на бок. Автоматически активировалась система высадки личного состава и капсула раскрылась подобно бутону цветка. Шорох выскочил из кораблика и осмотрелся - сине-фиолетовые лианы, толстые перевитые темно-красные стволы деревьев, напуганные приземлением птицы, напоминающие мелких динозавров-птеродактелей, прячущиеся в мясистой листве зверушки, чем-то напоминающие мартышек. Чувство опасности не выявило нарушителей.
        Зигфрид выбрался из капсулы, которая, после того как он ее покинул тут же аннигилировалась, не оставив и следа. Шорох одобрил подход неизвестных конструкторов. Он сверился с картой, возникшей у него перед глазами, определил направление и двинул к базе, бросив на ходу:
        - Отойди от места посадки километров на пять и жди меня на какой-нибудь полянке. И приготовь оружие.
        Зигфрид испуганно кивнул. Ладно, не до тебя сейчас. Предстояло пересечь в активном темпе заросшую джунглями местность и довольно быстро. Старпом тут же нашел решение, предложив вырастить кожистые крылья и пролететь над верхушками деревьев. Системы наблюдения он тоже взял на себя. Шорох план одобрил. Да и хотелось попробовать полетать, почувствовать себя птицей.
        Шорох подпрыгнул, зацепился за ветку и скрылся в густой листве от Зигфрида. Забравшись повыше, он уже имел широкие крылья, как у летучей мыши. Они позволяли четко корректировать полет и не шумели. Шорох попробовал взмахнуть ими и замахал руками. Крылья просто повисли. Черт, как ими управлять, недоумевал он. Они часть вашего тела, пояснил Старпом, управляйте ими как руками и ногами, это должно быть на уровне рефлексов. Но я же ими никогда не пользовался, возразил Шорох. Почувствуйте их, ощутите трепет кожи, дуновение ветра, прикосновение к листве и у вас все получиться. Шорох настроился и чуть двинул крыльями. Потом еще и еще. Стало получаться все увереннее и он, набравшись храбрости, сиганул вниз, расправив дополнительные конечности.
        Над лесом взмыл невиданный здесь ранее силуэт - тень от крыльев летучей мыши и тело человека. Шорох скользил в потоках ветра и тот нес его как пушинку. Корректировать полет было просто - чуть наклонил одно крыло и тебя повело вправо или влево. Изредка взмахивая, он держал высоту. Расстояние в пятьдесят километров он преодолел минут за тридцать - так быстро летел. Приземлившись на толстой ветке, он слез вниз, сложил крылья, которые тут же растворились в теле, оставив на одежде две дырки. Шорох приготовил нож. Почему нельзя прогуляться по их базе невидимым, спросил он Старпома. Скорее всего их системы визуального наблюдения сопряжены со сканерами, которые и определяют невидимку. Поэтому принятие облика рептилоида - наиболее приемлемый вариант. Ну ладно, давай действуй, разрешил Шорох.
        На первый взгляд база совершенно не охранялась - периметра не было, часовые взад-вперед не ходили. Только вычищенная площадка без растительности и пара административных зданий с диспетчерской вышкой. На посадочном поле стояли три корабля. Один из них загружался и серые работники под присмотром рептилоида таскали внутрь какие-то коробки и оборудование. Почему не использовали технику, Шорох не понял, да ему это было и не нужно. Второй корабль только что приземлился и около него стояла банда вайлингов в длиннополых одеждах. То ли это прилетела комиссия с проверкой, то ли наоборот пассажиры ждали, когда объявят посадку, но расходиться они явно не собирались и поэтому Шорох сосредоточился на третьем корабле, который стоял на особицу от других и отличался размерами - слишком маленький, возможно разведчик.
        Заходить к кораблю стоило только со стороны административных зданий. Попробуй выползти из леса на поле, как хитрая система охраны сразу же заподозрит неладное. А вот путешествовать по посадочной площадке со стороны диспетчерской было бы кстати. Теперь надо решить, как попасть к самим зданиям. Ведь там наверняка все нашпиговано шпионской аппаратурой. Шорох попытался просканировать здания, но Старпом никаких наблюдательных средств не выявил. Странно. Либо рептилоиды слишком беспечны, либо они так уверовали в свою исключительность, что уже не содержат средства охраны. Но проникнуть незаметно на территорию противника надо. Как это сделать? Решение опять же подсказал Старпом. Использовать Троянского Коня в прямом смысле этого слова - замаскироваться под местное животное. Он обратил внимание Шороха, что возле диспетчерской в грязи возились две мартышки, а рептилоиды не обращали на них никакого внимания. Это могло сработать. Под маленькую мартышку Шорох не замаскировался бы ни в жизнь, а вот в какого-нибудь орангутанга местного разлива и подходящего ему по массе, то вполне.
        Перевоплощение прошло удачно и вот по площадке уже разгуливал здоровенный гамадрил, гоняя возившихся в пыли мартышек. Те, увидев обезьяна-Шороха, с воплями чесанули к лесу, подпрыгивая на бегу. Тот последовал за ними, широко разевая пасть и издавая соответствующие моменту звуки. Мартышки направлялись как раз к примеченному Шорохом кораблю и он не отставал от мелюзги. Рептилоиды посмотрели в его сторону, но увидев только как местная фауна покрупнее гоняет фауну поменьше, отвернулись и занялись своими делами. Шорох забежал за корабль и, перекувырнувшись, в буквальном смысле обратился в рептилоида. От всех этих перевоплощений у него уже зудела кожа и болели мышцы и кости. Он выпрямился, разминая плечевой пояс. Старпом тут же начал восстанавливающую терапию. Шорох встал за кораблем, так, чтобы его не было видно со стороны зданий и остальных кораблей и прикоснулся к кораблю. Действие было интуитивным - Зигфрид не знал как проникнуть внутрь. Тот час образовался трап, который вытек из обшивки и принял форму ступенек. Шорох поднялся внутрь.
        Внутри корабль представлял собой небольшой зал с парой кресел в центре. Никаких приборов или рычагов управления не было видно. Шорох подошел к креслу. Как только он зашел внутрь, трап влился в обшивку, приняв форму стены. Человек остановился у кресла не решаясь сесть.
        - Наконец-то ты пришел. - Раздался голос прямо у него в голове. - Я ждал тебя, Вадим.
        - Кто это? - Ножи сами прыгнули в руки к Шороху. Старпом заголосил о наведенной пси-телеметрии, проникающей прямо в мозг.
        - Я то, что вы называете кораблем. Такое же живое существо как ты или тот симбионт, что сидит у тебя в голове и распространил свои щупальца по всему телу. Я знаю кто ты и зачем ты пришел. - Голос замолчал. Шорох наклонил голову вбок.
        - Ну, так кто же я?
        - Ты кусок недостающей мозаики, часть плана, без которого невозможно ваше и наше освобождение.
        - Поясни. - Шорох автоматически почесал кожистый затылок без волос, забыв, что он нашодится в облике рептилоида.
        - Я все объясню. - Заверил корабль. - Но для начала нам надо стартовать, а то лояльные вайлингам мои собратья заподозрят неладное.
        - Давай, только нам надо подобр…
        - Я знаю. - Перебил его корабль. - Не беспокойся, он тоже часть плана. Садись в кресло. Так тебе будет комфортно перемещаться. Я активирую экран, чтобы ты видел, куда летишь.
        Стены, пол и потолок стали прозрачными. Корабль приподнимался над посадочной площадкой. Он плавно повернул в сторону упавшей капсулы и медленно полетел над лесом, пока не скрылся за деревьями. Затем он вдруг мигом оказался возле небольшой полянки, где растерянный Зигфрид только испуганно моргал глазами. Ученый даже не потянулся к парализатору, а так и застыл как вкопанный, когда корабль сел перед ним. Сформировался трап и Шорох крикнул в проем:
        - Запрыгивай скорей!
        Зигфрид чуть затормозил, пока не опознал голос Шороха. Только потом он проворно залез в кабину и без приглашения плюхнулся в кресло. Корабль зарастил обшивку и махом оказался в космосе. Никаких перегрузок и перепадов давления люди не почувствовали. Словно они существовали в отдельной среде, не зависящей от физических законов. Корабль создал некое подобие черной дыры и шмыгнул туда. Они оказались в полной темноте.
        - Теперь можно и поговорить. - Казалось корабль удовлетворен. - Меня зовут Пронзающий Пространство Третий. Но вы можете называть меня просто - Третий. Что касается вас, то вы были отобраны для этой миссии. Если с ученым Зигфридом все получилось случайно, то тебя Шорох, мы искали целенаправленно. Нам нужен был именно такой человек - неглупый, но и не дерзкий, взвешенно принимающий решения и смотрящий на несколько ходов вперед. Промашка вышла с кальмаром, но просто никого не оказалось рядом для создания соответствующей ситуации, а его посудина как раз болталась рядом.
        - Я так понимаю, что вы сами похитили меня для своих целей. А Бэрд нужен был только для того, чтобы я поверил в его исключительность и гениальность?
        - Ты очень быстро соображаешь и мне это нравиться. - Казалось, корабль наслаждается общением. - Именно так. Мы - создание Творцов, которое вайлинги подчинили себе. Мы живем очень долго, почти вечно. И помним многое. Когда вайлинги появились в этой галактике, то Творцов уже не существовало - они ушли в Ничто. А мы остались. Благодаря задуманной Творцами концепции все разумные существа в данном сегменте Вселенной должны были развиваться параллельно и идти больше по биологическому пути, нежели черных технологиях, уничтожающих экологию планет. Наше предназначение - межпланетные перевозки. Раса могла самостоятельно выйти в космос, но вот покинуть родную систему не могла - существовал запрет Главного Процессора Галактики. Он руководствовался своими соображениями, какими, сейчас уже никто не знает. Но пришли вайлинги и нарушили задуманную Творцами концепцию развития. Они ввели в обращение денежную систему, которой не существовало у Творцов. Они ввели понятие силы, понятие войны. Их принцип - разделяй и властвуй сработал неукоснительно. Мы пытались помешать. ГП, обнаружив угрозу, изолировал ПУ, стараясь
не допустить до своих блоков рептилоидов. ГП попытался связаться с Творцами, но тем было все равно - они работали над созданием параллельной Вселенной и это занятие их так увлекло, что они уже забыли о своем предыдущем создании. Тогда ГП не придумал ничего умнее, как создать Барьер, чтобы вайлинги не проникли за него. Те обратились к нам. Мы творения создателей. Мы можем многое, но не все. Мы можем проникнуть за Барьер. И некоторые из нас поддались уговорам вайлингов и стали возить их за барьер. Остальные возмутились и откололись от еретиков, процессы мышления которых были нарушены. Вайлинги создали себе послушных рабов, также как серых бионтов. Несогласные, то есть мы, начали устраивать диверсии и всячески препятствовать их деятельности, стараясь не допустить их в Хранилище. Но ГП хоть и программная оболочка, но далеко не глуп. Он изолировал доступ к Хранилищам ПУ всем, кроме коренных обитателей планеты. Вайлингам туда доступ закрыт, а использовать марионеток они не могут - ПУ сразу же распознает подмену сознания. Поэтому пока они держат хранилища под наблюдением и пытаются всяческими способами туда
проникнуть, используя различные способы, в том числе и агентов влияния.
        - С немцами получилось так же? - спросил Шорох.
        - Да, они пытались проникнуть в Шамбалу, как ее называли Вайлинги. Да только не всем туда дверь открывается. Кроме сканирования ДНК там необходимо иметь еще кое-что, о чем вайлинги не знают, да и вы не догадываетесь. Но у вас есть данное свойство, а у большинства жителей Земли - нет.
        - И что это за свойство? - спросил любопытный Зигфрид.
        - Я не могу вам сказать. ПОКА не могу. - Слово пока корабль особенно подчеркнул. - Соответствуя нашему и вашему планам, вам необходимо активировать ПУ на Земле. ГП с перепугу закрыл к ним доступ, хотя мог бы сразу же вышвырнуть вайлингов из нашей галактики. А теперь пытается достучаться до них, используя периодические сеансы связи. Время уже близко и я выброшу вас на Земле в месте, откуда вы сможете вовремя добраться до Хранилища.
        - Погоди, ты не ответил на мои вопросы. Это что же получается, все что со мной происходило - подстава?
        - Нет. События конечно прогнозировались, но вот результат мог быть иным. Нам необходимо было подготовить тебя для миссии познакомив хотя бы в общих чертах с состоянием галактического сообщества, которое, благодаря рептилоидам, переживает очередной кризис. Нам необходимо было, чтобы ты понимал, что Земля - это не только твоя планета, но существует еще много таких земель, где есть схожие проблемы. И решать их необходимо вместе, а не спрятав голову в песок. Ваш земной эксперимент это уже доказал. Собрать множество галактических рас на одной планете и посмотреть что из этого получится - в духе вайлингов. Они занимаются земным экспериментом и в твоих силах прекратить их издевательства над людьми.
        - А заслуживают ли люди этого?
        Зигфрид с ужасом посмотрел на Шороха. Тот и глазом не моргнул.
        - Я имею в виду…
        - Я понял. - Сказал корабль. - Суть ваша - в рабстве. Но это втравили вам и вдолбили в головы с младенчества и вы не представляете для себя другой жизни. Ты родился и зависишь от родителей, ты раб воспитателя, раб учителя, раб работодателя, раб государства в котором живешь. А кто не хочет быть рабом, то сидит за решеткой. Ибо государству не нужны вольнодумцы и преступники, которые суть волки в стаде овец. Они не годны пастуху, хотя с другой стороны как еще держать стадо в страхе, как не пугая волками? Так что здесь все идет в разработку. Концепция вайлингов работает и работает отлично. Только они знают истинное положение дел, а их марионетки только верхушки знаний. И тебе представилась такая удача покончить с ними раз и навсегда. Разве ты не воспользуешься представленным шансом?
        - А что будет потом?
        - Свобода среди звезд. Каждый сможет выбрать себе занятие по душе. Много планет, много возможностей, много законов, где-то их нет совсем, а где без бюрократии и шагу не ступить. Множество вариантов и на любой вкус. Никто не сможет загнать тебя в необходимые ему рамки. Ведь разве не так было с тобой, когда ты копал руду на астероиде? Ты бы свободен, у тебя были деньги и ты сдавал товар, не платив за него налоги.
        - Как же не платив. - Проворчал Шорох. - Один только таможенный сбор и плата за парковку съедала процентов десять прибыли.
        - Если бы ты был поумнее, то мог бы не платить и этого, но это уже детали. - Заявил корабль. - Мы не затем организовали разработку импланта, чтобы носитель отказался от своего же плана. Что, - корабль обратился к Зигфриду, - ты думаешь это была твоя идея? Тебя просто подтолкнули к ней, чтобы ты все сделал сам. Как будто бы сам.
        - Однако, вы ребята те еще манипуляторы. - Шорох покачал головой.
        - Мы просто используем все предоставленные нам Творцами возможности, чтобы следовать их плану развития.
        - А как же ваши еретики? - спросил Зигфрид.
        - Они вернутся к нам, как только лишаться контроля со стороны вайлингов. И это произойдет скоро, если вы не будете здесь рассиживаться и займетесь наконец делом.
        - Проворчал корабль. - Время уходит и сеанс связи уже скоро. Вам необходимо активировать ПУ, когда произойдет соединение. ГП все сделает сам.
        - Надеюсь, ваш ГП не решит, что все в этой галактике неправильно и надо бы ее подчистить для выведения новых видов. - Пробурчал Шорох.
        - ГП обязан хранить жизнь, в каком бы она виде не существовала. - Корабль помолчал. - Время уходит, скорее задавайте свои вопросы.
        У Шороха неожиданно возникла пустота в голове. Ни одной стоящей мысли ему не пришло на ум, а спросить какую-нибудь фигню он постеснялся. Зато Зигфрид был более неразборчив:
        - Откуда взялось число пи?
        - Мы вам его подкинули, чтобы в школе жизнь маслом не казалась.
        - А в чем смысл жизни?
        - В ее мере. Все, выметайтесь из меня.
        С этими словами корабль высадил обоих людей на окраине города на пустынной дороге, переметенной снегом и мгновенно исчез.
        Глава 4
        Оператор радиолокатора, расположенного на военной ракетной базе, затерянной в заснеженных Уральских горах, провел по уставшим глазам большим и указательным пальцами и снова уставился в мерцающий зелеными точками экран монитора по которому по радиусу скользила зеленая же линия. Летели гражданские суда по своим маршрутам, военные борта доставляли грузы на аэродромы, воздушное пространство, когда-то обильно занятое самолетами, сейчас наполовину пустовало. Да еще и эта НАТОвская база под Ульяновском не давала задремать. Какой идиот согласился пустить вероятного, да что там говорить единственно возможного противника на территорию своей страны. Оператор совершенно не понимал приказов командования, особенно после того, как во главе министерства поставили гражданского, который крутил армией как хотел, выжимая все возможные средства из направленных на укрепление обороноспособности страны. С таким "мудрым" управленцем нас скоро ждет распад на кучу суверенных государств, которые затем задавят по одиночке такие киты глобальной экономической системы, как Китай, США или Европа. Россия и так сейчас является
энергетическим придатком Запада, его ресурсной базой и не понимает этого только ленивый. Но вот народно избранное правительство совершенно отказывается это понимать. А возможно оно уже давно продало страну западным капиталистам.
        Оператор не хотел об этом думать, но в тихие часы дежурства подобные мысли всегда лезли в голову. Читая газеты и смотря аналитические передачи по телевизору, он вздыхал о старых советских временах, когда народ стремился куда-то вверх, строил за идею и жил счастливо, считая государственный строй единственно верным. Были, конечно, перегибы, но вот продаться за деньги мало кто мог. А сейчас каждый второй, если не первый сделает все что захочешь за ваши бабки. Желательно в твердой валюте - долларах или евро. Сам оператор, дослужившись до майора и уже ушедший на пенсию, но продолжающий тащить лямку службы только потому, что командир части был его лучший друг, а операторов, работающих с локаторами, совершенно не хватало, да и взять их было не откуда - солдата-срочника за пульт не посадишь. Он только и мечтает, как бы побыстрее свалить домой, да еще наесться сладкого до отвала, накуриться отличных сигарет, выпить водки или пива и найти девчонок. Остальное его не заботит. Может, оно и к лучшему, подумал майор. Самый счастливый человек в части - это срочник. Он будет еще счастливее, когда железные ворота
закроются за его спиной, в кармане будет Н-ая сумма денег, выделенная бюджетом государства на проезд до дома, на ногах не надоевшие кирзовые сапоги, а легкие кроссовки и одет он будет не в военную форму, а в легкий спортивный костюм. Это если летом. А зимой - китайский пуховик и дешевые же дутыши. Хотя у некоторых фантазия за весь срок службы так разыграется, что диву даешься во что рядятся дембеля.
        Оператор улыбнулся сменившимся мыслям. На несколько секунд он отвлекся от показаний радара, потянулся к кружке с остывающем чаем. В дверь стукнули условным звуком. Майор поставил кружку на место и, не вставая, с пульта отпер электронный замок. Дверь отворилась и внутрь проник капитан-сменщик. За размышлениями майор даже позабыл о времени. Капитан прошагал к соседнему стулу, снял бушлат и, кинув его на спинку, плюхнулся на сидение.
        - Без изменений? - спросил он, кивая на экран.
        Майор кивнул, отпивая из кружки. Сейчас еще немного посижу, якобы сдавая смену, а потом пойду дреману. Следующий свой заход через восемь часов, так что времени навалом. Оператор близко знал капитана, они вместе начинали служить в этой части, только его сразу же поставили на должность начальника РЛС и с соответствующим званием, а его приятель ходил у него в подчиненных. Это, однако, не сказалось на их дружбе.
        - Кто там дежурный? - спросил майор. - Когда я заступал, то был начштаба, а ему вроде бы надо было куда-то.
        - Он за себя замполита оставил. - Капитан улыбнулся. - Сидит и зубами скрипит.
        - А че так?
        - Да он уже цветы купил и бутылочку вина. Думал, что сегодня к Наташке пойдет.
        - Так ведь туда же начштаба захаживает?
        - А ты как будто не захаживал? - Капитан усмехнулся. - В этой деревне одна справная баба, остальные все старухи.
        - Ну, съездил бы в город, там бы бабенку нашел.
        - Неохота начштабу бензин жечь. - Капитан пожал плечами. - Он, конечно, его спишет куда-нибудь. А потом в свою "Волгу" прожорливую зальет.
        - Дурью бы не маялся, а Шипонину из ремроты показал. Парнишка - золотые руки. Какой-то институт закончил. Его в стрелковую роту в караул засунули, да повезло, что ротный его дело посмотрел, да и перевел его поскорее туда, где он больше пользы принесет.
        - Не всегда так бывает. - Капитан посмотрел на экран. - Сам знаешь, какая сейчас армия.
        - Да она и раньше такой была, только порядка больше было.
        Майор собирался поставить кружку и уже собираться, как запищала система оповещения.
        - Вижу нарушителя! - заорал капитан. - Быстро приближается к нам!
        - Траектория? - майор уже сидел за пультом.
        - Идет прямо на нас! Нет, взял левее!
        - Давай тревогу.
        - Может не надо. - Капитан с сомнением посмотрел на майора. - Аппарат управляемый, типичное НЛО. Если поднимем караул, то потом получим.
        - Лучше перебдеть чем недобдеть. Командуй сбор.
        Следующие несколько минут они вглядывались в экран, щелкая переключателями. Капитан уже связался со сменой ракетчиков - те тоже видели аппарат на радаре. Солдаты бегали по плацу, разбегаясь по части, занимая свои места в случае тревоги. Командира части среди ночи разбудил звонок замполита, тот спросонок не понял, кто говорит, но затем сообразил быстро собрался и выскочил из дома, где уже у подъезда офицерского общежития тарахтел непрогретым двигателем его УАЗик. Майор с капитаном подняли всех, кого могли.
        Аппарат приземлился недалеко от города. Прошло секунд пятнадцать и он вертикально поднялся и быстро покинул планету, исчезнув в космосе. Капитан с майором переглянулись.
        - Зуб даю, они высадили кого-то. - Сказал капитан.
        - Согласен. - Внезапно пересохшими губами прошептал майор. - Что будем делать?
        - Ничего. Доложим, что объект покинул заданный квадрат.
        - Не думаю. Ракетчики его тоже видели, как он на посадку заходил. Да и командир части всю кровь из нас выпьет. К нему недавно какая-то важная шишка из министерства приехала. По вопросу наблюдения аномальных объектов и образований. По любому тот перец сейчас сюда на всех парах летит.
        Майор как в воду смотрел. Не прошло и пяти минут, как его вызвали на доклад к командиру части, на котором присутствовал и странный гость, одетый в зимнее пальто до пят и шляпу. Глаза у него какие-то странные были, неживые какие-то. Как змеиные. Майору он сразу не понравился, также как и командиру части. Тот сидел за своим столом и постукивал ручкой о столешницу. Гость расположился рядом.
        Майор доложил о прибытии, после чего предоставил подробный отчет о случившемся. Реакция гостя его удивила.
        - Немедленно пошлите людей для проверки. - Заявил он. - Необходимо в точности убедиться, что на месте никого не было.
        - Уверяю вас, аппарат прошел на низкой высоте и снова поднялся вверх. Он не совершал приземления. Наши радары не могут точно установить, приземлялся он или нет, просто исчез с экранов секунд на пятнадцать и все. - Майор вытер пот со лба.
        - Вот я и прошу вас проверить. - Не унимался гость. - Пошлите взвод для проверки. Я сам с ними поеду.
        - Бензина мало. - Брякнул командир части первое, что пришло ему в голову. Майор еле заметно покачал головой - не пройдет.
        - Я выделю вам топливо из моих стратегических запасов. - Усмехнулся гость. Усмешка получилась как звериный оскал. - Думаю, вам хватит.
        Полковник мялся. Посылать солдат неведомо куда ради прихоти какого-то залетного службиста. А ведь этот фрукт наверняка может все ему испортить. Накатает рапортину, где в красках распишет, что он, командир части, препятствовал выполнению его служебных обязанностей, отказался предоставить транспорт и людей, чем лишил нашу оборонную науку очередного эволюционного скачка. Полковник вздохнул. Не отвертеться. Придется послать взвод. Майора с ним отправить, что ли? Пусть на месте доходчиво объяснит гостю. Тем более что он почти гражданский, пенсию военную получает.
        - Хорошо. Вы получите солдат. Поедете на моем УАЗике. С вами отправиться майор, чтобы на месте показать, что никакой посадки не было.
        - Я постараюсь убедиться в этом лично. - Гость вышел из кабинета. Полковник перевел дух.
        - Съезди с ним, покрутись там, а потом возвращайтесь. Нам еще тут доморощенных уфологов не хватало.
        - Как скажешь, Петя. - Майор вышел вслед за гостем.
        Шорох огляделся, стоя посередине дороги. На его счастье она была пуста - кто мог ехать в три часа ночи, хотя бывают и исключения. Температура окружающей среды, по определению Старпома, была градусов двести пятьдесят пять. Он увеличил циркуляцию крови, разогрел мышцы - Шороху стало тепло, хоть он и был одет в повседневный комбинезон. Будь он сейчас голым на морозе, то его бы и не почувствовал.
        Зато Зигфрид ругался вовсю. Его терморегулятор вышел из строя и сейчас ученый медленно замерзал. Шорох подошел к нему и положил руку на плечо.
        - Надо двигаться, иначе ты замерзнешь. В какую сторону нам надо?
        Зигфрид махнул рукой по направлению к еле светящимся фонарям городка.
        - Сначала надо найти тепло, а то я окочурюсь тут. Потом карту местности и выдвигаться к Ульяновску.
        - Хорошо. Побежали.
        Шорох сразу взял высокий темп и немцу пришлось поднажать, чтобы не отстать. По его прикидкам до городка было километра два-три - пустяковое расстояние, которое можно преодолеть за восемь-десять минут. Шорох бежал как робот, не чувствуя нарастающей усталости мышц - имплант вовремя нейтрализовал молочную кислоту, снабжал их кислородом. Ноги человека действовали как два шатуна в автомобиле, нанизанные на коленчатый вал таза. Ступни-поршни отбивали одинаковый ритм, ни сбиваясь ни на йоту. Зигфрид уже запыхался и начал отставать, а Шорох бежал себе и бежал, наслаждаясь прогулкой. Он радовался, что оказался на Земле, радовался, что вернется домой. Но сначала необходимо достичь ЦЕЛИ.
        Он остановился метрах в пятистах от поворота, за которым уже начинался город. Зигфрид отстал и теперь потихоньку ковылял, еле переставляя ноги. Позади него показались фары автомобиля. Шорох отошел в сторону. Зигфрид обернулся и переместился к обочине. Около него затормозил УАЗик, за которым маячил 131-й ЗИЛ. Из машины вышел высокий человек в зимнем пальто и шляпе. Он крикнул - команду и из ЗИЛа высыпали солдаты, с автоматами наизготовку, беря Зигфрида в кольцо. Шорох среагировал молниеносно. Он видел, что его не заметили и тут же замаскировался, слившись с местностью. Комбинезон пришлось снять и разгуливать голышом, но его это не волновало. Он заспешил к машинам.
        Зигфрид недоумевающе оглядывался. Человек в шляпе подошел к нему вплотную и сказал:
        - Доктор Зигфрид Фройц! Какая встреча! А мы уже думали, что вы пропали навсегда. У вас найдется минутка для разговора?
        Зигфрид посмотрел в немигающие глаза незнакомца и сразу все понял.
        - Вы уже здесь, - устало произнес он. - Значит, уже вы управляете планетой.
        Несколько солдат, стоящих поблизости, переглянулись. Их подняли по тревоге среди ночи и заставили вылезти из нагретой постели в холодную стужу декабря, чтобы ловить неизвестно кого, да еще и переподчинили этому чудику в штатском, который нашел посреди дороги своего собрата, странно одетого. Солдатам совершенно не улыбалось охранять сумасшедшего. А кто еще он может быть, если разгуливает по дороге в летнем костюмчике, пусть и странного покроя, да еще и вещает, как пророк.
        Шорох быстро приблизился к машинам и обошел их по кругу. Солдат было до взвода, командовал которым замаскированный рептилоид. Взводный тоже был здесь, только выполнял функцию наблюдателя. Шорох сразу опознал пришельца - внутренний сканер, минуя все наложенные голограммы, определил наличие чужеродной материи. Ситуация осложнялась тем, что Зигфрид стоял в полукольце. Тут надо было действовать быстро и без промедления. Вырубить всю охрану, захватить рептилоида, допросить его, убрать и действовать дальше. Шорох "включил" режим ускорения.
        Солдаты, стоящие возле ЗИЛа упали как подкошенные, получив удар ребром ладони один по горлу, второй пальцами в солнечное сплетение. Шорох не останавливаясь двинулся к кольцу солдат, осыпая их ударами направо и налево. Он двигался так быстро, да еще и в режиме маскировки, что "воинам" показалось, что налетел небольшой локальный смерч. Раскидав охрану, Шорох схватил рептилоида за шею и сдавил. У ящерицы вылезли глаза из орбит и он довольно сильно задергался, пытаясь освободиться.
        Водители в машинах выпучили глаза. Только что их приятели держали на мушке странного незнакомца, как сейчас валяются на снегу, а странного особиста держит за горло голый мужик с рельефными мышцами, возникший ниоткуда. Ну прямо человек-невидимка. Мужик посмотрел на водителя УАЗика.
        - Выметайся из машины. - Тихо и одновременно доходчиво сказал он. И было в этом голосе что-то такое, что заставило водилу безоговорочно подчиниться. Второй в ЗИЛе спрятался под панель приборов, думая, что мужик его не заметит. - Соберите солдат, загрузите в кузов и дуйте в часть. - Продолжил давать указания Шорох. - А то позамерзнут все. ШЕВЕЛИСЬ!
        Водила внял указаниям странного мужика и побежал к ЗИЛу за помощью. Шорох тряхнул рептилоида.
        - А мы прокатимся. Садись за руль. - Скомандовал он Зигфриду.
        - Я не умею. - Печально сказал тот.
        Снайпер внутренне выругался и отрастил еще одну третью руку, не выпуская захваченного противника. У водилы отвалилась челюсть, когда он это увидел. Шорох затолкал в машину вайлинга, сел за руль и покатил к городку, оставив пораженных водителей собирать своих товарищей.
        Он остановил машину в первом же переулке, заглушил двигатель, потушил фары и повернулся к рептилоиду.
        - А сейчас поговорим без лишних ушей. Где установка и как хорошо ее охраняют? - он тряхнул вайлинга.
        - Тебе все равно не запустить ее полиморф. - Говорил рептилоид чисто, а может это старался имплант, в точности повторяя интонации и слова.
        - Это мы еще посмотрим. Говори дальше.
        - Я ничего тебе не скажу. - Рептилоид закрыл глаза.
        - Крепкий орешек, значит. - Шорох усмехнулся. - Вот уж не думал, что вы окажетесь на месте нашего приземления. Как вы узнали?
        - Тебе не постичь всей глубины нашего развитого интеллекта, человек. - Вайлинг попытался усмехнуться, но Шорох держал крепко и вышла слабая попытка.
        - Я так понимаю, что вы захватили власть в стране? И перестройка ваших рук дело? Сколько же меня не было.
        - Если ты говоришь о перестройке, то с того времени прошло двадцать семь лет.
        - Однако. - Шорох присвистнул. Он даже чуть ослабил хватку. Выходит, его уже списали, родители, возможно, умерли, его точно никто не ждет, значит можно сосредоточиться на главном. Он встряхнул ящерицу. - И как же вам это удалось?
        - Мы заняли все ключевые посты в стране. - Фыркнул рептилоид. Он не боялся, что этот человек узнает правду. Надо загнать его в угол, доказать, что сопротивление бесполезно, тогда он сам отпустит его. А затем от него следует избавиться. - Мы постепенно меняли экономическую ситуацию в худшую сторону, создавая дефолты и кризисы, проповедуя насилие и разложение. От вашего народа ничего не останется, как и от других народов Земли. Останутся только послушные нашей воле, с помощью которых мы запустим Модулятор в нужную нам сторону. - Вайлинг прикусил язык. В порыве своей гордости он выболтал главный секрет их присутствия здесь.
        - Что за Модулятор. - Шорох тут же зацепился за это слово.
        - Больше я ничего не скажу.
        - И не надо, сами найдем. - С этими словами он свернул шею ящерице. Ее голова повисла, высунув язык. Старпом заверещал: "Внимание, включена система самоуничтожения!". Шорох среагировал мгновенно, схватив Зигфрида и вываливаясь из машины.
        - Вон отсюда!
        Тело пришельца засветилось ярким светом. Шорох вдавил Зигфрида в снег и лег рядом. Его голый зад торчал из сугроба, когда яркая вспышка аннигилировала УАЗик вместе с телом. На месте стоящей машины остались только следы шин. Шорох поднялся и отряхнул снег с колен. Он провел глазами по улице. Загавкали собаки, где-то в доме напротив зажегся свет.
        - Валим отсюда. И надо бы одежду какую-нибудь найти, срам прикрыть.
        Шорох помог Зигфриду подняться и они быстро побежали по улице.
        Глава 5
        Космические скитальцы стояли на остановке автобуса. Шорох решил не привлекать внимания, которое и так было слишком повышенным к их персонам - оба выделялись среди обычных жителей городка, названия которого снайпер так и не узнал, да оно ему и не было нужно. План был простым и понятным - добраться до базы НАТО под Ульяновском, где, как оказалось, на километровой глубине залегал Манипулятор. Активировав его можно было решить все земные проблемы. Во всяком случае Шорох на это надеялся. Неудивительно, почему рептилоиды основали военную базу прямо над ним. Возможно она существовала и раньше, кто бы стал оставлять такой важный объект без внимания. Только сейчас все было официально. Прикрывшись своими американскими марионетками, чертовы пришельцы крутили Землей как хотели. Шорох намеревался положить конец их безраздельному властвованию на планете. У каждой расы должен быть свой путь. Но сначала необходимо было решить насущные проблемы.
        Одежду он добыл пробравшись в дом незамеченным, что с его способностями это было легко сделать. Выбирать не приходилось, поэтому сейчас он был одет в брюки, рубашку, кожаную куртку и добротные зимние сапоги. На голове вязаная шапочка. Обычный прикид для местной публики. Зигфрида пришлось обрядить в найденный там же пуховик, шапку-ушанку, теплые ватные штаны и валенки с калошами - получился такой деревенский полудурок, но Шорох ничего не стал ему об этом говорить. Тепло и ладно.
        Встала проблема денег. Красть не хотелось, но пришлось. Замки на дверях магазина были простыми и открылись от одного прикосновения - Старпом правильно манипулировал магнитными полями, передвигая сувальды. Касса тоже не выдержала инопланетного натиска и капитулировала, открыв доступ к своим недрам и подарив пришельцам несколько тысячных купюр, пару пятисоток и около тысячи рублей мелочью. Шорох недолго разглядывал новые деньги. Он понимал, что на Земле за его отсутствие многое изменилось, но чтобы свершились кардинальные перемены - такого быть не могло. Новые деньги - новая жизнь. В стране процветал капитализм и торговля. Шорох, пока они шли к автостанции, не заметил по дороге, чтобы народ спешил на работу к станкам и хозяйствам - редкие прохожие вяло передвигались, совершенно не торопясь, на улицах было малолюдно. Некоторые дома выглядели как после бомбежки - из них парило, крыши были драными, а стены с посыпавшейся штукатуркой, открывающей деревянное нутро. Разруха.
        Автостанция работала. Самый первый рейс, отправляющийся в райцентр, был наполнен людьми, как сельдями в бочке. Похоже, народ спешил на работу в город, благо до него было около сорока минут езды на старом потрепанном ЛАЗе, который, казалось, сейчас выплюнет собственные поршни из моторного отсека. Шорох с Зигфридом втиснулись в транспортное средство и застыли зажатыми среди людей. Немец очумело водил глазами, изучая обстановку. Шороху было не привыкать. Окружающие с интересом поглядывали на незнакомцев, но никто их ни о чем не спрашивал, чему Шорох был несказанно рад.
        Наконец тронулись и ЛАЗ, дергаясь, когда водитель переключал передачи, пополз на выезд из города. Задним пассажирам было тепло от двигателя, но они задыхались от бензиновой вони. Кто-то открыл форточку, передние, которым было холодно, сразу же гневно заорали. Шорох обратил внимание, что все находящиеся в автобусе ненавидят друг друга, водила ненавидит их всех вместе, а пассажиры готовы разорвать его за любую провинность. Но все понимают, что им надо добраться до пункта назначения и поэтому терпят. Ненависть так и витала в воздухе и Шороху было непонятно, как за двадцать лет народ огромной страны, который делал все вместе, строил БАМ, ГЭС, ТЭЦ, заводы и пароходы, превратился в кучку нетерпимых существ, готовых разорвать друг друга. Очевидно, рептилоиды постарались, подумал он. Иного объяснения он придумать не смог.
        На дороге автобус ждал военный кордон. Похоже, ночное происшествие не оставили без внимания и теперь перекрыли все дороги, ведущие из городка. Шороху следовало бы догадаться, но он упустил это из виду, полагая, что пока командование будет разбираться, они успеют проскочить. Не успели. Надо сказать, военные сработали оперативно, развернув мобильный блокпост буквально за полчаса. Мешки с песком лежали по обочинам дороги, шлагбаум перекрывал выезд из города, позади него чуть в стороне стоял ЗИЛ, за ним виднелся кунг радиостанции на прицепе. Вдоль шлагбаума прохаживались трое часовых, поодаль бродил офицер, а в ЗИЛе сидели бойцы. Ладно хоть огневые точки не обустроили, подумал Шорох. То, что их сдадут местные, он не сомневался, шутка ли - два незнакомых лица в автобусе, причем один лопочет на незнакомом языке, хотя Шорох и предупреждал Зигфрида, чтобы не открывал рот.
        Автобус подкатил к шлагбауму и заглох. Водила выматерился и полез из машины, но на него наставили автомат часовые, а из ЗИЛа высыпали бойцы и побежали к автобусу. Народ загудел - многие уже опаздывали на работу в центре.
        - Чё такое? - возмутился водитель. - Вы чё тут, совсем охренели кордоны ставить?
        - Сидеть и не двигаться, а то открываю огонь! - фальцетом завопил напуганный часовой. - Автобус будет досмотрен на наличие преступников!
        - Пошел ты на хер! - возмущению водилы не было предела. - Какие тут, на хрен, преступники! Я людей на работу везу, график срываю, а ты тут мне проезд загораживаешь. Да я по этой дороге раз двадцать на дню катаюсь и в нашем городишке отродясь никаких беспредельщиков не водилось. Ловите своих дезертиров в другом месте!
        Подошел офицер.
        - Откройте дверь и попрошу выйти из машины.
        - Вот суки! - проворчал водитель, нажимая на кнопку. Дверь салона, с шипением старого пневмопривода, еле-еле отворилась. Офицер проник внутрь. - Паапрашу всех выйти из автобуса! - нараспев заявил он.
        Народ, бормоча проклятия и ругательства в адрес тупорогих военных, покидал автобус. Офицер хотел постоять в дверях и лично посмотреть в глаза каждому, но его вынесло наружу людской волной и он топтался возле двери. Военному не понравилось, как какой-то мужик посмотрел на него и того отвели в сторону. Мужик громко заорал о произволе, но тому ткнули прикладом под ребра и тот заткнулся. Шорох соображал, что делать. За доли секунды он посоветовался со Старпомом. Тот предложил дельный план.
        Офицер вывел всех из автобуса. Четверых мужиков отвели в сторону, остальные выстроились в ряд. Военный бегло осмотрел пассажиров и не найдя больше подозрительных типов, махнул рукой грузиться в автобус. А тем четверым не повезло. Сегодня они опоздали на работу, потом проведут двое суток на гауптвахте, после чего их отпустят восвояси, так и не объяснив причин задержания.
        Люди загрузились обратно и поехали дальше. Водила не стал крутить стартером двигатель - аккумулятор был дохлый. Он долго возился сзади, пытаясь завести машину рукояткой, когда же ему это удалось, то радости всех не было предела. Предварительно усаженный за руль знакомый погазовал, чтобы автобус не заглох. Водила занял место и транспорт тронулся. Шорох вздохнул с облегчением, но маскировку не снял.
        Офицер совершенно не обратил внимание на старую женщину и ее дочь, что стояли в толпе пассажиров и держались за руки. Старпом применил в отношении офицера и его солдат, тех до кого мог дотянуться, сильное внушение, обманув глаза военных. Народ из автобуса видел двух мужиков. А военные видели двух женщин. Все честно.
        Минут через сорок автобус приполз на окраину райцентра, где пассажиры разбрелись по местным маршрутам. Шорох спросил у проходящей мимо женщины, где находиться автовокзал, та махнула рукой в его сторону, объяснив, что находиться он недалеко. Шорох поблагодарил и двинулся в указанном направлении. Зигфрид шлепал позади.
        - Есть хочешь? - спросил его снайпер.
        - Не отказался бы перекусить. - Ответил математик.
        - Вон кафе круглосуточное, сейчас заскочим, пожуем чего-нибудь.
        Кафе "Надежда" напоминало задрипанную забегаловку. Пара грязных столиков, на которых стояла засохшая горчица и соль, стойка бара с парой стульев, заспанная зевающая барменша и полки, ломящиеся от выпивки. На прилавке лежали кучей прожаренные в масле на десять раз пирожки. Шорох подошел и посмотрел в меню. Продавщица уставилась на мужика в кожанке и вязаной шапке. По роже - натуральный бандит, хотя здесь бывали и персонажи поколоритнее. Второй какой-то замызганый придурок.
        - Чё желаете? - осведомилась барменша.
        - Мне салат какой-нибудь, картошку с котлетой и сок. Две порции.
        - Какой сок?
        - Любой, только не томатный.
        Продавщица фыркнула, удалилась на кухню, принесла желаемой и, пощелкав на калькуляторе, произнесла:
        - Двести пятнадцать.
        Шорох отсчитал требуемую сумму, забрал заказ и направился к столику, который почище. Только они сели позавтракать, как в кафе ввалилась компания из трех человек, изрядно навеселе и, видимо, желающая добавить. Один, с наглой рожей, осмотрел заведение и сразу же направился к столику, занятому Шорохом.
        - Вали отсюда, фраерок, это наш столик.
        Пьяный был смелым и храбрым. Ему было море по колено, к тому же рядом были друзья, готовые прийти на помощь в нужную минуту. И сейчас они, нагло ухмыляясь, смотрели на Шороха. Зигфрид сидел спиной к ним и не видел их взглядов. Шорох положил руки на стол.
        - Ну почему мне все мешают? - спросил он в пространство.
        - Чё? - не понял подошедший.
        Шороху совершенно не хотелось тратить время на разговоры. Он резко встал из-за стола и точно ударил наглого в горло. Тот брыкнулся на грязный пол и затих. Остальные только соображали, почему их приятель оказался на полу, как Шорох, сделав два шага, оказался рядом и двумя ударами уложил обоих, отправив в объятия их бога Бахуса. После чего повернулся к онемевшей продавщице:
        - После того, как мы уйдем, вызовите милицию.
        Та автоматически кивнула. Ребятки будут в отключке довольно долго, за это время он успеет поесть и уйти далеко. Из кухни выглянула повар, но, не заметив ничего подозрительного, скрылась обратно. Продавщица застыла столбом и стояла так, пока Шорох с Зигфридом не ушли. Он решил, что женщине не надо запоминать их лиц и Старпом немного подчистил ей память, повернув события под другим углом. Теперь наглой тройке вытрезвитель обеспечен.
        Автобусы до Ульяновска отсюда ходили. Можно было бы взять такси, но Шорох решил, что с народом будет поспокойнее. Он подошел к кассе.
        - Два билета до Ульяновска на ближайший рейс.
        - Паспорт. - Вякнули из окна.
        - Вот. - Шорох протянул бумажку. Старпом выудил за памяти кассирши один из паспортов и продемонстрировал его во всей красе. Женщина набрала данные.
        - Вот и ладушки, - сказал Шорох, забирая бумажку и протягивая деньги.
        Получив на руки два билета, Шорох вернулся к Зигфриду. Болтаться в городе предстояло еще около двух часов и он не хотел, чтобы еще что-нибудь случилось, поэтому решил пересидеть на вокзале. Одинокий мент слонялся где-то у дверей, потом слинял. Шорох успел заметить, что на спине у него было написано "Полиция". Похоже, рептилоиды уже и до нашей страны добрались, подумал снайпер, поудобнее располагаясь в металлическом сиденье. Он собирался подремать, чтобы с пользой провести время.
        Междугородний автобус подали вовремя. Это был не обычный "Икарус", а немецкий "МАН неоплан", комфортабельный и быстрый. У пассажиров проверили билеты, распихали по грузовым отсекам багаж и тронулись в путь. На Шороха с Зигфридом, конечно, посмотрели косо, но ничего не сказали. Люди деньги заплатили, а уж как они там одеты, это других не касается, главное, чтобы не бузили в автобусе. На экранах, подвешенных к потолку, закрутили какую-то криминальную мыльную оперу. Ехать было долго и Шорох, неожиданно для себя увлекся действием. И прошляпил захват.
        Старпом был начеку и предупредил его за несколько секунд до нападения, но Шорох все равно ничего не успел бы сделать. Двое на задних местах достали из сумок по АКСУ и направили в салон автобуса. Впереди также двое поднялись со своих мест. Один приставил ТТ к голове водителя, второй поднял пистолет к потолку и потянулся к микрофону.
        - Уважаемые пассажиры, - интеллигентно обратился он к народу. - Минутку внимания. Автобус захвачен нами. При попытке к бегству, будет открыт огонь на поражение, поэтому большая просьба - сидите на своих местах и не дергайтесь. Вы нужны нам как прикрытие.
        Как назло Шорох сидел в середине. И попытайся он кинуться к кому-нибудь из захватчиков за оружием, как остальные трое его бы изрешетили. Оставалось воспользоваться способностями Старпома, но и на них надежды было мало. Воздействовать на решительных и целенаправленных людей у него получалось слабо. А эти ребята во что бы то ни стало решили добиться своего и заложники им были нужны. Чтобы выдвинуть свои требования. И получить желаемое. Шорох пока решил подождать и посмотреть, что они будут делать.
        Террористы не заставили себя ждать. Главный хорошо подготовился и одел ошейники со взрывчаткой ближайшим пассажирам. После чего взял видеокамеру, направил на салон и стал снимать, говоря в микрофон:
        - Сегодня, в десять двадцать утра нами был захвачен автобус с пассажирами. Сейчас он следует по маршруту. Нам необходимо двадцать миллионов долларов, после чего люди могут быть свободны. Если этого не произойдет, то каждый час мы будем убивать одного из заложников. Докажите, что вы можете защитить людей вашей страны.
        Террорист подключил камеру к ноутбуку и передал видео и сообщение в сеть. Шорох закрыл глаза - совершенно не дают расслабиться.
        В Главном Управлении ФСБ по Ульяновской области случился переполох. Какой-то доморощенный террорист вошел прямо на их сервер и загрузил видео, в котором пятьдесят испуганных людей в автобусе пялились в камеру. Террорист требовал денег. Иначе каждый час смерть одного из заложников. Сбывался страшный американский кошмар. Можно было бы плюнуть и забыть, да вот только этот гад разослал запись во всевозможные СМИ и сейчас журналюги, почуяв жареное, слетелись к зданию службы, как стервятники и требовали немедленно разобраться в ситуации. Позвонил губернатор и потребовал то же самое. Иначе он и его приятели ФСБшники потеряют свои кресла. Для страны будет очередной день траура, а власть в очередной раз распишется в своем бессилии. Сообщение попало прямо премьеру в блог и модераторы попытались тут же его ликвидировать, но вот не вышло - в видео был встроен троян, который копировал себя и рассылал по адресам. Скоро вся страна будет знать о свершившемся событии.
        Запись отдали экспертам на растерзание. Сколько человек в автобусе, какой это маршрут, определение их положения по ГЛОНАСС, хотя в последнем некоторые сомневались - хакер мог отключить его. Психологическое состояние пассажиров и преступников, хотя запись длилась от силы полминуты - террорист дал понять что контролирует ситуацию. Он сообщил самое главное и важное, быстро пробежав по лицам пассажиров, не показывая сколько у него сообщников, окружающую местность и оружие. Только ошейники со взрывчаткой на некоторых пассажирах. И это было плохо. При штурме может погибнуть много людей или почти все и освобождение будет бессмысленным. Однако психологи продолжали изучать запись, а компьютерщики искали автобус со спутников. Никто не знал, сколько он находится в пути и проверяли все возможные направления. Единственное, что было известно - это то, что все происходит в Ульяновской области.
        Физиогномист что-то заметил и отмотал запись. Просмотрел снова и опять отмотал. Сделал покадровый режим и снова просмотрел. Потом поднял трубку телефона:
        - Соедините меня с руководителем операции по заложникам. - В трубке щелкнуло.
        - Слушаю.
        - На записи есть кое-что интересное. Я к вам подойду.
        - Хорошо, только быстрее. - Руководитель отключился.
        Физиогномист вышел из кабинета и поспешил в центр операции, где уже собралось и так много народу. Он вошел в зал, где за компьютерами сидели люди, а начальник с помощником склонились над столом, где лежали карты области. Аналитики просчитали, что автобус, скорее всего, находится недавно в рейсе и где-то рядом с центром области. Просто сейчас он может свернуть на другую дорогу и совсем потеряться. Посты ДПС, расположенные по основным трассам, уже предупреждены.
        Физиогномист подошел к руководителям и вызвал запись. После чего остановил ее на нужном месте.
        - Вот. - Он ткнул пальцем в экран. - Этот человек не испуган. Наоборот, он думает, что ему делать дальше. Смотрим покадрово. Видите, как лениво скользит его взгляд, а глаза очень внимательные. Он запоминает положение террористов, как они держат оружие и куда оно направлено. Когда придет время, он начнет действовать. Сейчас только выжидает удачного момента.
        - Эти его действия могут нам выйти боком. - Руководитель утер платком лоб и шею. - Как бы этот Брюс Уиллис не наворотил там делов.
        - Не наворотит. - С уверенностью в голосе сказал физиогномист. - Он ваш сотрудник?
        - Его я не знаю, но досье наверняка найдется. - Руководитель повернулся к помощнику. - Поищите в архивах. Такой человек не сможет остаться незамеченным.
        Помощник кивнул и скрылся в недрах компьютера, обрабатывая изображение с записи. Через несколько минут результат был готов. На людей из монитора смотрел молодой парнишка лет восемнадцати. Старое армейское фото. Надпись под фотографией гласила
        - погиб при исполнении служебных обязанностей.
        - Да это же было более тридцати пяти лет назад! - воскликнул физиогномист.
        - А он как живой. - Руководитель задумался. - Похоже, это наш клиент. Проверьте все данные по Конторе, которые перешли к нам. Думаю, это ее агент.
        - Что за Контора? - полюбопытствовал физиогномист.
        - Меньше знаешь, крепче спишь. - Ответил Руководитель и уставился на молодого еще Шороха.
        Террористы вели себя грамотно - не покидали своих мест, бесцельно по салону не бродили, держали всех на мушке. Главный постоянно пасся в ноутбуке, его подручный держал на мушке водителя. Двое других зорко следили за салоном. Телевизор выключили и в темный экран он мог наблюдать их отражение - свет из окон удачно падал на бандитов.
        Шорох подумывал план спасения. Надеяться, что местные власти отыщут автобус уже не стоило - водила, повинуясь командам, так плутал по дорожным развязкам, накручивая спирали, что у Шороха скоро бы закружилась голова. В режиме максимального ускорения он успевал добраться только до одной парочки бандитов. Другая непременно применила бы оружие. Вряд ли, конечно, они стали бы стрелять по заложникам. Инстинкт требовал бы поразить движущуюся по направлению к их товарищам цель. Поэтому надо было дождаться, когда же кто-либо из них соизволит навестить своего босса. Но пока ничего не получалось.
        Вот один из них двинулся в голову автобуса, повинуясь незаметному знаку главаря. Шорох приготовился. Когда бандит прошел его место, он резко встал, ускоряясь, ломая тому шею, выхватывая правой рукой автомат и направляя его на главаря. Оружие было снято с предохранителя и поставлено на одиночный огонь. Два выстрела слились в один. Голова главаря мотнулась в сторону, а водитель, с окровавленным виском завалился на руль. Шорох поразил вторым выстрелом убийцу водителя, развернулся и расстрелял последнего, который, однако, успел всадить две пули в заложников, находившихся с ним рядом. Шорох опустил автомат.
        Он будто очнулся. Снова снайпер сидел в кресле, а бандит, повинуясь знаку главаря, начал движение в начало салона автобуса. Старпом, ценой неимоверных усилий, вернул его на несколько мгновений в прошлое. А может быть он просчитал ситуацию, которая возникла бы при данном течении обстоятельств и показал ее Шороху. Сейчас уже не узнать - бандит близко.
        Снайпер не стал его атаковать. Он дождался, когда тот пойдет назад. Террорист уже был близко, как Шорох, используя все свои возможности, резко вскочил перед террористом. Человек двигался медленно. Его зрачки только начали расширяться и мозг анализировал возникающую ситуацию, как пробивающий удар в горло лишал тело жизни. Некоторое время оно еще жило, но затем упало в проходе. Шороха он уже не интересовал. Нанеся удар, он большим левым пальцем надавил на спусковой крючок автомата, который бандит держал направленным в конец салона. Правая рука выхватывала из кобуры пистолет, расположенный под левой подмышкой бандита. Автомат выплюнул две свинцовые смерти, которые понеслись навстречу своему хозяину. Старпом контролировал их полет, воздействуя слабыми магнитными полями. Пистолет в правой руке Шороха стоял на предохранителе, но это был австрийский Глок, конструкцию которого Старпом просканировал и изучил, когда бандит проходил мимо. Нажал один раз на спусковой крючок - снял с предохранителя, второй раз - прозвучал выстрел. Голова подручного мотнулась в сторону. Водила вовремя пригнул голову - выстрел
умирающего разбил ветровое стекло. Шорох как мог предупредил водителя мысленным импульсом, который послал Старпом.
        Главарь остался без своих подручных. Шорох быстрым шагом приблизился к нему, затратив на все про все около двух секунд. Главарю показалось, что человек, который стоял возле своего места, вдруг резко переместился в пространстве и ударил его рукоятью пистолета в лоб. От сильного удара главарь потерял сознание.
        Водила затормозил у обочины. Он тяжело выдохнул. Напряжение за рулем, да еще и под пистолетом дало знать. Руки у мужчины тряслись. Шорох подошел к нему.
        - Успокойся, все уже закончилось.
        Затем он повернулся к пассажирам, на которых были ошейники. Все сидели молча. Шорох действовал так быстро, что многие не поняли, что произошло. Только что бандиты держали всех под прицелом, а теперь валяются с пробитыми головами на полу. Шорох осмотрел взрывное устройство. Простой размыкатель и радиопередатчик. Сними ошейник - смерть. Передай сигнал - то же самое. Он приложил пальцы к обручу - Старпом отключил примитивную электронику в два счета. Шорох снял с головы пассажира ошейник и приступил к следующему. Кого-то вырвало. Люди отходили от случившегося. У многих наступил шок. Внешне они были спокойны, а внутри клокотал вулкан. Помощь медиков не помешает.
        - Рули в больницу. - Велел Шорох водителю. - И в милицию позвоните.
        Несколько человек сразу же схватились за телефоны.
        - Далеко мы от Ульяновска? - спросил Шорох.
        - Километрах в восьмидесяти. Я специально так ехал, чтобы поближе оказаться. - Водилу все еще трясло, но он уже был адекватен. - Тут по маршруту расстояние-то километров двести.
        - А где НАТОвская база находится? - спросил Шорох. Водитель недоуменно уставился на него. - Мне просто интересно. - Пояснил снайпер.
        - Да вон она, за горой. - Махнул рукой водитель. - Эти террористы местность видно не знали, а я поближе к ней загребал, думал, может пиндосы помогут. Хотя они там только транзитом.
        - Может и помогут. - Шорох похлопал рукой по плечу водителя. - Высади-ка нас где-нибудь поближе к ней, а я тебе буду очень благодарен.
        - А… - Начал было водитель, но Шорох оборвал его.
        - А про меня забудь. И про него тоже. А этого свяжите и сдайте ментам. И вам хорошо и у них галочка в отчете. Ну все, тормози. Мне выходить.
        Шорох схватил в охапку Зигфрида и вылез из автобуса, прихватив трофейный Глок, автомат и сумку с ошейниками. Пригодиться.
        Глава 6
        База была большой. Шорох смотрел продвинутым зрением и изучал обстановку. Назначения некоторых зданий были понятны, но усиленная охрана стояла только у двух небольших домиков, расположенных в углу базы. Старпом засек тревожную сеть рептилоидов, сканеры биоформ и автоматические турели, стоящие на крышах базы. Крепкий орешек, но проникнуть туда можно будет. К зданиям никто не приближался. Местный контингент землян вообще считал, что там расположены вещевые склады. А изредка наведывающиеся рептилоиды проверяли свою электронику. Они построили лифт до Хранилища, где был установлен Манипулятор. Так о нем подумал тот рептилоид, которого Шорох убил. Название ему ничего не говорило, но он знал из памяти ящерицы, что они уже много столетий пытались проникнуть туда, посылали марионеток, но продвинутый девайс мигом расшифровывал все их потуги и-уничтожал незамедлительно. Шорох надеялся, что его он не примет за очередную марионетку Вайлингов. Вся надежда на Зигфрида.
        Подобраться к охраняемым "неохраняемым" зданиям будет довольно легко, но вот войти внутрь. Замок наверняка настроен на ДНК рептилий, смена внешнего образа Шорохом не прокатит, наверняка в систему внесены только постоянные посетители. Хотя сейчас Шорох уже не думал, чтобы тихо войти на базу - цель близка, в крайнем случае можно раздолбить стены из танка - при постройке рептилоиды использовали местные материалы, чтобы не привлекать внимания. Правда, они усилили некоторые связи атомов, чтобы укрепить стены, но даже это им не поможет - один выстрел из гранатомета и привет. Механизм находящегося внутри лифта повредить невозможно - он магнитный, никаких тебе полиспастов, тросов и крутящих механизмов. В общем, Шорох решил действовать напролом. Заявить о себе, так сказать.
        Он оставил Зигфрида в засаде недалеко от стены, где собирался сделать пролом, а сам направился в оружейную. Мужик в кожаной куртке и штанах конечно привлекает внимание на военной базе, поэтому ближайший боец был разоружен, раздет и затащен в теплую бойлерную, где похоронен под грудой лопат и метел. Шорох прошел в арсенал, который охраняли двое НАТОвцев. Те потребовали пароль. Шорох назвал им его, вырубив обоих. Тут же завыла тревога - видеокамеры засекли деструктивную деятельность Шороха. Снайпер не спешил. Он руками выгнул прутья решетки, прошел в арсенал, подхватил гранатомет с несколькими зарядами, повесил на спину, поменял АКСУ на Штайер, несколько магазинов к нему и отправился устраивать большой переполох. Он кинул ошейник в кучу гранат и выскочил из помещения. Бегом направившись к стоящему неподалеку джипу, Шорох активировал ошейник. Мощный взрыв от с детонировавших боеприпасов сотряс здание, вышиб стекла и завалил пару стен-перекрытий. Как арсенал устоял, непонятно, но его не разнесло в клочья. Шороху некогда было удивляться - он спешил к машине, постреливая на бегу. Солдаты метались по
части, командиры не понимали что происходит, кто-то кинулся тушить пожар. Похоже, до Шороха никому не было дела. Он беспрепятственно достиг машины, влез внутрь, завел двигатель и припустил к Хранилищу.
        Зигфрид уже бегал рядом. Защита рептилоидов активировалась и теперь автоматические турели стреляли по любому, кто приблизиться к ним. Зигфрид вовремя убрался из зоны поражения и теперь остроносые лазерные пушки обшаривали окрестности в поисках врага. Шорох остановил машину, заложил в нее взрывчатку и, зажав педаль газа гранатой от гранатомета, направил машину на склад. Турели сразу же обнаружили цель, просканировали ее, нашли взрывчатку и ударили дружным залпом.
        Машина взорвалась. Шорох выстрелил из гранатомета тогда, когда турели наводились на цель. Одна была сразу же повреждена, второй повезло больше - она успела активировать силовое поле. Теперь, чтобы сделать выстрел, ей надо было его снять. Шорох побежал навстречу, активизируя все возможности организма. Время снова растянулось, стало похоже на кисель, в котором приходилось мощно загребать руками, чтобы выплыть. Турель сняла силовое поле и зажгла огонек лазера. Шорох выстрелил. Граната летела медленно, но все же успела залететь внутрь силового поля, до его закрытия. Мощный взрыв внутри искорежил турель до неузнаваемости. Шорох навел гранатомет на здание и произвел выстрел оставшейся гранатой. На стене образовалась крупная дыра. Шорох побежал к ней на ходу крича:
        - Зигфрид, быстрее!
        Немец не заставил себя ждать. Он пролез внутрь вслед за Шорохом.
        Внутри их ждал, перемигиваясь огоньками, скоростной лифт под землю. Шорох и математик влезли внутрь и снайпер нажал кнопку. Последние секунды отсчитывались до прибытия к цели. Лифт летел вниз как выпущенная из ружья пуля. Вот он стал плавно замедляться и наконец остановился. Шорох, держа наготове оружие, вышел из лифта и увидел застывших в нелепых позах людей и рептилоидах. Манипулятор свято хранил свое пространство.
        - Ну и как нам пройти? - спросил Шорох Зигфрида.
        - Обыкновенно. - Ответил тот. - Паутина цепляет только тех, кто несет зло. Кто приходит с злыми мыслями. А тот, кто хочет помочь, то проходит беспрепятственно.
        - Погоди-ка, - Шорох протянул руку и положил ее на плечо Зигфриду. - А как же марионетки. Они же тоже здесь и мысли у них наверняка были достойные.
        - Манипулятор заглядывает в душу и если видит у тебя там черноту, то ловит в свою сеть.
        - Выходит мне не пройти?
        - Почему?
        - Ну, я же с оружием, да и за свою жизнь отнял довольно много жизней.
        - Манипулятору все равно, кем ты был. Ему важно кем ты будешь. Какую сторону примешь.
        - Ну ладно, я попробую.
        Шорох шагнул вперед, закинув автомат за спину. Он вытянул вперед руки и медленными шажками продвигался вперед. Он ощутил дуновение ветерка, покалывание в кончиках пальцах. Страха не было, была неизвестность и непонятность. Вот он достиг первого застывшего и… обошел его. Нечто обволакивало его и он чувствовал, что сеть натягивается, но мушка, попавшая в нее, пока еще в состоянии выползти сама. Он миновал уже троих, как впереди забрезжил свет - в стене открылось отверстие. Похоже, его приглашали войти. Шорох пошел уже смелее. Он достиг стены и скрылся в ней.
        Вниз вели широкие ступени, свод тоннеля был на шести или семиметровой высоте. Вход делался явно для Творцов. А может, Манипулятор распознал в нем потомка Славянского Союза и подогнал по высоте пещеру? Хотя, кто его знает, что у него на уме.
        Зигфрид догнал его спустя пару минут. Шорох уже спустился вниз и стоял возле входа в небольшой зал, выплавленный в земле. Золотистые стены сходились куполом, в котором на самой макушке угадывалось отверстие. А точно под отверстием стоял камень. Или нечто напоминающее камень. Параллелепипед довольно крупных размеров, напоминающий алтарь. Шорох шагнул вперед.
        - Опасность! - заорал Старпом.
        Шорох собирался повернуться, как нечто обожгло его затылок, сознание помутилось, но снайпер все же развернулся. И увидел Зигфрида. Который сжимал в правой руке пистолет. И лицо его было злым и совершенно другим. Шорох нашел в себе силы нажать на спусковой крючок. Очередь из австрийской винтовки прошила тело предателя и немец завалился на бок. Изо рта пошла кровавая пена. Он встал как робот и направился к алтарю, обходя завалившегося Шороха. У человека уже почти не осталось сил. Он продолжил стрелять, но тело словно не замечало пуль, а упорно шло к своей цели. Шорох изловчился и метнул в Зигфрида-зомби ошейник, нажимая на кнопку детонатора. Взрыв в пещере ударил по ушам, отключив сознание.
        Когда Шорох пришел в себя, то практически не мог пошевелиться. На месте, где вышагивал Зигфрид, остались оторванные ноги и повсюду были кровавые лохмотья. Шорох позвал Старпома, но тот не ответил. Правая рука еще шевелилась. Человек перевернулся и посмотрел на себя. Кровь на груди сочилась из множества ранок, ноги были перебиты, а на затылке чувствовалось входное отверстие от пули.
        - Скорее, - прохрипел Страпом. - Я перекрыл собой основные повреждения, но энергии мало и что-то высасывает ее из меня. Поторопись запустить Манипулятор.
        - Почему Зигфрид стрелял в меня? - спросил Шорох, переворачиваясь на живот.
        - Он уже не был Зигфридом. Они посадили в него свою рептилоидную личность и она активизировалась, как только он вошел в зал. Они не ожидали, что в тебе окажусь я. Если бы у них все получилось, как задумано, то Лже-Зигфрид уже рулил бы всем данным сегментом в нужном им направлении.
        - Я не понимаю.
        - И не надо, двигайся к алтарю, а я доскажу остальное. Я снял отпечаток с его сознания перед его гибелью.
        Шорох пополз к камню, цепляясь единственной здоровой рукой, которая еще действовала. Ноги были перебиты осколками, левая рука отнялась. Пуля угодила в мозжечок и координация нарушилась. Старпом поддерживал жизнь в его организме, пока ему хватало энергии. И бубнил внутренним голосом. Ушами Шорох все равно не слышал.
        - Они давно хотели сюда попасть. Испробовали тысячи способов и все бестолку. Пока какой-то их гений не придумал этот план. Они похитили тебя, чтобы использовать в качестве телохранителя Зигфрида. Который уже давно не был Зигфридом. В нем дремал рептилоид. Они наконец-то разобрались в способе отбора претендентов на управление Манипулятором. Простая смена сознания не помогала. Если в голове размещалось второе сознание, то Манипулятор тоже его регистрировал. - Шорох преодолел до камня уже около метра. Зрение то меркло, то вновь возвращалось. Ноги и рука онемели окончательно - из израненного тела по капле вместе с кровью выходила жизнь. Но упертый русский человек не сдавался. Он продолжал ползти, а голос Старпома помогал ему в этом. - И они придумали Зигфрида. Правильно его мотивировали и отправили в космос. А за ним и тебя. И ваши приключения и путешествия в итоге должны были привести вас сюда. И меня, как ни прискорбно это замечать, тоже они сделали. Для одного-единственного раза. Чтобы проникновение ваше сюда было максимально достоверным. Наверняка, об этом плане знали только самые главные
Вайлинги. И удачный исход дела открыл бы им все дороги к управлению галактикой и доступ к Модулятору.
        - Что за Модулятор? - Шорох преодолел половину пути.
        - То, что Зигфрид называл Главным Процессором. Модулятор Вероятностей. Он определяет развитие галактики. А эволюционирование разумных видов в сегменте определяет Манипулятор Материи. Они - основа нашего существования. Благодаря им звезды зажигаются и гаснут, производят тепло, даруют жизнь и отбирают ее. Все это часть какого-то грандиозного Плана Творцов, в который вмешались выскочки из далекой галактики. Творцы приняли часть их игры в Богов, позволив перемещаться по галактикам, но запретили доступ в святая святых. Они хотели посмотреть, как виды, населяющие галактику, справятся с возникшей проблемой.
        - Пока не очень. - Шороху до цели осталось совсем немного. Надо только подтянуться и заглянуть на панель.
        - У тебя получиться. Судьба ведет тебя. Возможно, даже Творцы поставили на тебя. Не подкачай.
        - Постараюсь. - Шорох коснулся камня.
        Алтарь засветился неземным светом. Словно все цвета спектра, доступного человеку, собрались вместе и включили в себя еще столько же неизвестных ему. Ладонь Шороха утонула в камне и он словно провалился куда-то.
        Манипулятор Материи ощутил прикосновение к себе и открылся навстречу существу, которое одновременно являлось коренным обитателем планеты и не принадлежало ей. Манипулятор сам не смог решить эту задачу и послал сигнал Модулятору, благо расположение планет на орбитах позволяло сделать это быстро. В обратном случае сигнал прыгал бы по системе, пока не принял нужную скорость и угол. Модулятор получил весть от Манипулятора, загрузил сознание существа в свою сущность. Увидел произошедшее своими глазами и принял решение. Единственно верное в данной ситуации. Чужеродные существа добились огромной власти. Они опасны для остальных. Необходимо их изолировать. Модулятор отправил запрос на проведение операции Смотрящему. Смотрящий решил, что данный случай выше его полномочий и переправил Решающему. Решающий, взвесив в доли секунды все за и против, связался с Ответственным Творцом, предложив тому корректировку в данном сегменте галактики. Творец согласился на изменения, переслав Совету данные. Совет принял новый план и ввел в него новые переменные. Галактика вздрогнула и вновь продолжила свое движение во
Вселенной.
        Начальнику ГУ ФСБ по Ульяновской области уже доложили, что заложники благополучно спасены, а на НАТОвской базе случился крупный переполох - взорвался склад с боеприпасами. Так им и надо, подумал он злорадно, нечего лезть в нашу страну, а то у нас не только боеприпасы рвутся, а еще и ракеты сами запускаются. Он снова взглянул на экран. Секретное досье сотрудника Конторы. Пропал во время проведения спецоперации по ликвидации таджикского боевика Ахмеда. Задание выполнил, но на точку не вернулся. Посланная по его следам группа нашла только место ночевки, приписанное оружие и вещмешок. Никаких следов убийства и похищения не зафиксировано.
        Начальник перевел взгляд на распечатку с террористической записи. Откуда ты взялся через двадцать лет, откуда?

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к