Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Ответить эху Алексей Сергеевич Фомичев
        Отражения #2 Большая Игра окончена.
        Победители и участники - геймеры со всего мира - съехались на грандиозный бал в замке Дракулы.
        Агенты спецслужб России Денис Навруцкий и Глеб Щеглов понимают: этот бал - их последняя возможность узнать, кто стоит во главе криминальной империи, под прикрытием сети парков развлечений незаконно производящей клонов.
        Они готовы идти ва-банк.
        Но противник, похоже, осведомлен обо всех их действиях…
        Игра окончена?
        Нет. Игра только начинается!..
        Алексей Фомичев
        Ответить эху
        Se Deus qulser quando eu voltardo mar
        Umpeixe bom eu vou trazer…[…Если Господу будет угодно,/Я вернусь с хорошей добычей… (португ.)/(Из песни к к/ф «Генералы песчаных карьеров».)]
        Часть 1
        СРЕДЬ ШУМНОГО БАЛА…

1
        ОФИЦИАЛЬНЫЙ САЙТ КОРПОРАЦИИ «ФАНТАЗИЯ». УТРЕННИЙ ВЫПУСК НОВОСТЕЙ

«…Сегодня, за сутки до окончания финального этапа сезона, стали известны практически все победители игр большого пула. Первый приз игры „Амазонки“ завоевала команда „Аргонавты“. Они закончили этап на шестнадцать часов раньше своих конкурентов - „Легиона Цезарь“, хотя и потеряли двух человек на последнем задании.
        В игре «Конкиста» первыми финишировали геймеры команды «Санта-Мария». Их преимущество перед командой «Эвеланш» составило всего сорок минут, однако этого хватило, чтобы получить первый приз.
        Увы, не выявлены победители в играх «Эльф» и «Горный дух». Ни одна из команд не смогла дойти до финиша. По разным причинам сошли с дистанции «Охотники Таго»,
«Кельты» и «Следопыты». А команду «Белые братья» пришлось срочно снимать с полигона из-за тяжелых травм, полученных геймерами во время схватки с бандой гномов и троллей на краю горного плато. Двух человек срочно госпитализировали. По заверениям врачей прямой опасности для их жизни и здоровья нет…»

«…Определились победители в одиночных играх. Первый приз в игре „Золотой век“ завоевал геймер Скальд Одина. Он финишировал на двое суток раньше срока. Его соперник сошел с дистанции на полпути к финишу. В игре „Замок“ победителем стал Паладин. Его финальный бой с летающим драконом стал подлинным украшением прямой трансляции игры, которую смотрели миллионы зрителей.
        Но главная сенсация финала - победа Стаса в игре «Миражи». Он не только установил рекорд прохождения этапа, но поразил всех находчивостью, хитростью, воинскими уловками. Новичок, впервые принявший участие в играх большого пула, показал лучший результат за всю историю «Фантазии». К этой поистине загадочной фигуре сейчас прикован интерес всех болельщиков.
        Еще одна сенсация - поражение обоих финалистов игры «Сокровища дракона». Геймеры не смогли выполнить задания и сошли с дистанции задолго до финиша. Таким образом, в этом сезоне только пять из восьми первых призов попадут в руки победителей. Напомним, худший результат был показан два года назад, когда удачно финишировала половина игроков и команд. А лучший результат установлен в прошлом сезоне, тогда были завоеваны все призы…»

«В связи с предстоящим балом Дракулы принимаются повышенные меры безопасности в анапском филиале „Фантазии“. Для этого привлечены дополнительные силы по охране правопорядка. Администрация разработала специальный график работы на эти дни. Парк закроют для ночных посещений с 22:00 до 7:00. В остальном привычный режим функционирования нарушен не будет…»
        После игры Дэн еще сутки пробыл в парке. Уладил формальности, получил призовой чек, прошел регистрацию участника бала. А потом вылетел домой, имея в запасе неделю отдыха.
        Трофимову он позвонил на следующее утро. А через несколько часов встретился с ним на одной из явочных квартир управления.
        - …Поздравляю с победой! - приветствовал его полковник. - Я и не знал, что ты играешь в маске под именем Стаса.
        - Не хватало еще светить физиономию на всю планету!..
        - Выигрыш получил?
        - Еще до отъезда.
        - Добавь к этому гонорар и премию от нас. Ты теперь богатый человек!
        - Угу. Очень.
        Особой радости по этому поводу Дэн не испытывал. Был хмур и немногословен.
        - Давай к делу. Результат работы - никакой. Кроме подозрений, некоторых нестыковок и появления бионика-тролля.
        - Уже что-то, - не согласился полковник. - Есть хоть какая-то зацепка!
        - Клонов не видел. О пропавших людях ничего не узнал. Только засветился по полной программе. Если заговорщики действительно существуют, пройти мимо моей персоны они никак не могли. Что по моему запросу?
        - Список тех, кто проходил медицинское обследование в «Фантазии» и специализированных клиниках, есть. Он далеко не полный, но интересующие нас лица в нем присутствуют.
        - А что с образцами биоников?
        - Мы раздобыли новейшие типы био-копий. Но это чудовища вроде драконов и василисков.
        - А тролли, эльфы, гномы?
        - Нет. По словам разработчиков, таких моделей не существует.
        - Значит, я три этапа шел с фантомом?!
        Дэн зло усмехнулся, тряхнул головой.
        - Вот вам первая зацепка. Она же единственная. Ладно, посмотрим, что даст бал…
        - Что за история с милицией? - сменил тему полковник.
        - Я же рассказывал. Два придурка хотели показать, кто в Анапе хозяин. Результат известен - оба в больнице. И ждут суда.
        - Да, помню. К тебе вроде дознаватель и следователь приезжали?
        - Было дело, - равнодушно кивнул Дэн. - В перерыве между этапами.
        - Я встречался с твоим адвокатом. Он говорил, что родители этих оболтусов выходили на него, предлагали уладить дело миром. Давали деньги…
        - Деньги мне не нужны. А вот засадить двух оборзевших подонков за решетку надо. А если их отцы решат отомстить…
        - Не решат. Я уже принял меры. Так что никакой вендетты.
        - Да? Жаль. Когда вижу таких ублюдков, кулаки чешутся! - Дэн махнул рукой, закрывая тему. - Ладно, проехали…
        - Ты уж потерпи! - попросил Трофимов. - Пройдет бал, и все. Остальное наша забота.
        Полковник замолчал, ожидая вопроса относительно продолжения расследования, но Дэн ничего не спросил. Он неуклонно придерживался правила - не лезь куда не надо. Что бы там ГРУ ни удумало, это их забота. Он свое дело сделал…
        - Что после бала делать будешь? - спросил после паузы Трофимов.
        - Уеду куда-нибудь, отдохну пару месяцев. Море, океан, солнце, девочки. И никакой беготни с железками, никаких стрессов.
        - А потом?
        - Пока не знаю. - Дэн посмотрел на полковника. - Во всяком случае, с твоей конторой больше связываться не намерен. Хватит с меня!
        Трофимов усмехнулся, покачал головой. Иного и не ждал. Навруцкий, конечно, мог предъявить претензии за втягивание в темную историю. Но тут сказалась привычка опытного наемника - не выяснять отношения после работы. И впредь не иметь дел с этим вербовщиком.
        - Что ж, - подвел итоги Трофимов, - план действий ясен. Продолжить поиск на балу. Попробовать наладить контакт с теми из гостей, кто есть в списке. А так - по обстановке.
        Дэн пару раз задумчиво кивнул. Потом спросил:
        - Если мне вдруг срочно потребуется помощь, могу ли я на кого-нибудь рассчитывать?
        Трофимов понял, на что намекает Денис, и после небольшой паузы ответил:
        - Среди обслуживающего персонала есть несколько наших агентов. Они знают о тебе и в случае чего помогут. Но! К ним обращаться в крайнем случае. Когда действительно произойдет нечто из ряда вон выходящее.
        - Ясно. Кто они?
        Трофимов протянул Дэну микроноситель.
        - Здесь фото и имена.
        - И это все? - остро взглянул на полковника Дэн.
        Тот взгляд выдержал, ровным голосом произнес:
        - Все.
…Знакомое лицо он увидел, когда смотрел вечерний выпуск новостей корпорации. Показывали отрывки игр: наиболее зрелищные фрагменты, интересные эпизоды.
        Дэн сперва решил, что показалось. Потом очередной эпизод дали крупным планом, и все сомнения отпали. В одном из геймеров он узнал бывшего сослуживца Глеба Щеглова.
        Запрос в единую информационную сеть и поиск знакомой фамилии в списке геймеров заняли пять минут. Под номером восемьсот девяносто семь в реестре значился Щеглов Глеб Григорьевич. Глядя на знакомую физиономию ефрейтора запаса, Дэн обложил Трофимова матюками.

«При случае спрошу, за какого дурака он меня держит?! Конспиратор хренов!..»
        И вот случай наступил, но… Дэн спрашивать не стал. Что толку в объяснениях? Ну, скажет Трофимов правду, от этого легче станет? Вряд ли. А к подставам бывшего взводного Дэн уже привык.
        - Ну раз все, тогда мне пора, - сказал он, вставая со стула.
        - Давай! - Полковник тоже встал. - Успеха! Все будет хорошо…
        - Угу! - вздохнул Дэн. - Твои слова богам бы в уши. Да еще покричать, чтобы наверняка услышали…
        Трофимов невесело усмехнулся и развел руками. Мол, чего не могу, того не могу.
…После игры у них было такое паршивое настроение, что по горячим следам Док и Кэт решили отказаться от участия в бале. Присутствовать на торжестве в таком состоянии
        - тяжкое наказание.
        Но Ник, переживавший едва ли не больше всех, присутствия духа не терял. И быстро пресек паникерские настроения.
        - Хватит посыпать голову пеплом! Да, проиграли! Но игра позади. Давайте не портить ни себе, ни другим праздника!
        Грубоватый уверенный тон подействовал на всех. Больше возражений не поступало.
        - У нас в запасе несколько дней, - продолжил Ник. - Отдохнем, остынем… можно домой съездить. Но здесь быть за полдня до бала! Организаторы будут проводить последние приготовления. Так что никому не опаздывать!
        На том и порешили. На следующее утро Глеб вылетел в Рязань. А через день поехал в Москву к Трофимову.
        - …Вот досье на твоего приятеля. Кумашев Всеволод Борисович. Две тысячи первого года рождения. Из Самары. Служил в десантном полку в санчасти. Участник боевых действий. После службы переехал в Питер. Образование высшее медицинское. Геймер с четырехлетним стажем. Никаких подозрений, он чист.
        Полковник протянул Глебу микроноситель.
        - Я рад. Но все равно… Странно, что он полез в игру. Ладно, теперь это не важно.
        Глеб покатал микроноситель в руке, посмотрел на Трофимова.
        - Отчет о проделанной работе я отправил. Подробно написал обо всем, что показалось подозрительным, странным.
        - Да, я читал. Ты хорошо поработал, Глеб.
        - Да ладно. - Глеб недовольно махнул рукой. - Хорошо, это когда есть результат. А так… одни версии и догадки. Ничего конкретного.
        - И на том спасибо. Когда возвращаешься в парк?
        - Послезавтра. Будем готовиться.
        - Хорошо. Что делать, ты знаешь. Среди персонала замка есть наши люди, в случае необходимости они помогут.
        - Это хорошо, - довольно кивнул Глеб. - Всегда легче работать, если знаешь, что есть прикрытие.
        - Связь в обычном режиме.
        - Ясно.
        - Тогда успеха…
        О Навруцком полковник Глебу так ничего и не сказал. Пусть до последнего считает, что работает один. А уж как там выйдет - время покажет…

* * *
        Последний перед балом инструктаж сотрудников парка проходил при участии руководства службы безопасности филиала и корпорации. В конце слово взял шеф СБ Макс Шеммер.
        - …Несколько слов о контактах с представителями масс-медиа и гостями. Держаться вежливо, корректно. Никакой дополнительной информации не давать. В крайнем случае отсылать к администраторам, менеджерам. Я не говорю о попытках подкупа, получения дополнительного заработка… Вы люди опытные, знаете правила и этику поведения. На балу будут сотрудники службы безопасности, при необходимости они всегда помогут вам. Вопросы есть?
        Вопросов не было. Среди персонала нет никого, кто бы проработал в корпорации менее трех лет. Они все знали, все понимали и без дополнительных инструктажей.
        - Отлично, - после короткой паузы произнес Шеммер. - Тогда пожелаю вам и себе успешной работы и приятных впечатлений от бала.
        Другой разговор проходил в техническом помещении одного из секторов филиала. Эрвуд беседовал с небольшой группой сотрудников. Среди них были распорядители, операторы, администраторы, официанты, техники, сотрудники службы безопасности. В том числе заместитель начальника СБ филиала и заместитель руководителя единой СБ корпорации.
        Эрвуд по старой привычке вербовал не первых лиц, а их помощников и заместителей. И рядовых исполнителей. Как показывал опыт, они зачастую имели большую осведомленность, чем их начальство.
        - …Вполне вероятно присутствие на балу агентов спецслужб. Поэтому особое внимание всем малознакомым, малоизвестным личностям. Всем, кто проявляет повышенный интерес к организации торжества, к технической стороне проекта. Кто лезет в подсобные и специальные помещения. То же самое касается некоторых геймеров. Я покажу список игроков, на кого следует обратить особое внимание. Почти все вы работаете на подхвате, в дублирующих сменах. У вас будет время отслеживать обстановку и своевременно реагировать. Обо всех подозрительных эпизодах… Повторяю - обо всех, даже если только показалось! Докладывать мне, Крутову или Тармишу (заместители руководителей СБ). Дальше. Среди гостей будут… скажем так, двойники некоторых знаменитостей. Их сопровождают наши люди. Вам вменяется отслеживать тех, кто проявляет к ним особый интерес, выходящий за рамки обычного интереса к звездам.
        Из толпы слушателей поднялась чья-то рука. Эрвуд заметил, кивнул.
        - Слушаю.
        - Как отличить обычный интерес к звезде от особого?
        Майор иронично хмыкнул, но ответил вполне серьезно:
        - Обычный интерес - пара-тройка фраз, просьба дать автограф. Особый интерес - все, что выходит за рамки этого. Понятно? Вопросы?
        Вопросов не было. Здесь тоже собрались опытные люди, к тому же обладающие рядом достоинств, по которым Эрвуд их и отбирал. К таким достоинствам майор относил: умение держать язык за зубами, схватывать на лету информацию, быстро реагировать на изменение обстановки, жажду денег и понимание основного принципа найма - выполнять все условия договора, чтобы не потерять ни гонорар, ни жизнь.
        - Если присутствие кого-либо из вас срочно потребуется в определенном месте - следуйте туда вне зависимости от того, какой приказ прямого начальства вы получили. Улаживать проблему буду я или мои помощники. Пожалуй, все. Мы не ждем никаких особых эксцессов, поэтому излишне нервничать не стоит. Проявляйте бдительность, следите за обстановкой, а в остальном действуйте согласно прямым обязанностям. Успеха!
        Еще один инструктаж несколько ранее получили полтора десятка сотрудников филиала, завербованных частными детективами и агентами, работавшими на группу Раскотина. Все они получали приличные суммы за сотрудничество, каждому было обещано прикрытие и защита.
        - …Эти люди - геймеры. Они работают на нас, - разъяснял завербованным сотрудникам суть дела один из детективов, которого представили как начальника. - Все их просьбы и пожелания выполнять обязательно. При необходимости обеспечьте их связью и сразу доложите нам. Среди персонала наверняка есть те, кто работает на другую сторону. Поэтому будьте особенно внимательны и осторожны. От вас требуется только передача сведений. Изображать героев и раскрывать себя запрещено. Только информация! Уяснили? Отлично. Тогда все, можете быть свободны.
        Трофимов следил за ходом инструктажа по монитору. Когда сотрудники ушли, он коротко переговорил с частными детективами. Потом позвонил Раскотину.
        - У нас все готово. Оперативные группы на месте. Силовое прикрытие тоже. Связь с завербованными сотрудниками налажена. Ждем начала бала.
        - Хорошо, - произнес генерал. - Я прибуду позже. Вместе со мной - группа следователей и дознавателей. И видимо, кто-то из территориальных органов МВД и КГБ.
        - Ясно.
        - Приступайте к работе.

2
        Замок Дракулы стоит на берегу моря в небольшой бухте, где даже в самый свирепый шторм почти не бывает волн. Поблизости оборудованы причал, вертолетная площадка, гараж. Вокруг замка разбиты лужайки и сад.
        Сам замок выстроен в старинном стиле. Четыре угловые башни с конусообразными крышами, центральная часть в виде прямоугольника со сферической вершиной. Под раздвижной крышей из светло-синего стекла расположен второй зал.
        Торжественное открытие проходит в центральном зале замка - гигантском помещении на первом этаже. Он тоже оформлен в старинном стиле. На стенах головы оленей, медведей, вепрей, буйволов, волков. Огромные гобелены с батальными и охотничьими сценами. Рядом висит оружие - скрещенные мечи, сабли, шпаги, копья, щиты. По углам расставлены макеты рыцарей в доспехах. Под потолком большая летучая мышь с разведенными крыльями. Красные глаза горят дьявольским огнем. У стен стоят диваны, кресла, столики.
        К залу примыкают небольшие комнаты и ниши. Там тоже есть диваны, кресла, столики. На высоте четырех метров идет ряд балконов. Из них можно попасть в сам зал, в комнаты и помещения второго этажа, в башни.
        Гостей размещают в башнях в отдельных покоях. Все они спроектированы однотипно, а вот внутренние декорации, обстановка - разные. Обслуживает гостей целый штат помощников - стилисты, визажисты, модельеры, массажисты, врачи, консультанты.
        В гараже, на посадочной площадке и на причале наготове стоят машины, вертолеты, катера, яхты. По первому требованию гостя ему доставят все, что он пожелает.
        Здесь сделано все для того, чтобы каждый гость чувствовал себя самой важной персоной, королем или королевой, центром мироздания.
        К обслуживанию бала привлечено около полутора тысяч сотрудников парка. Охрану несут почти полторы сотни сотрудников службы безопасности.
        Последние приготовления были закончены за сутки до бала. Персонал на местах, оборудование готово, холодильники и шкафы ломятся от продуктов и напитков, в кухонном цехе горят плиты, включены комбайны.
        Готовы подарки, презенты и бонусы. Ведущие шоу зазубрили тексты. Оркестры отрепетировали марши, туши, вальсы и мазурки. Полы в залах блистают чистотой. Система кондиционирования поддерживает заданную температуру во всех помещениях.
        Можно начинать…
        Торжественный приезд геймеров намечался на двадцать один час. Сначала подъезжают кареты победителей. За ними едут финалисты. Потом полуфиналисты. Всего восемьдесят восемь человек и сорок карет.
        Везли геймеров от гостиницы «Лагуна», расположенной в двух километрах от замка. Здесь всех игроков собрали за полтора часа до начала бала. Провели еще один инструктаж, ознакомили с планом мероприятия, проверили индивидуальные средства связи.
        Все приготовления шли в обстановке торжественности, с соблюдением определенного церемониала, что должно было настроить геймеров на нужный лад, придать необходимое настроение. Возле каждой команды, возле каждого игрока крутились несколько сотрудников - стилисты, ассистенты, помощники распорядителей. Подсказывали, советовали, рекомендовали. Кое-кого успокаивали. Далеко не все геймеры раньше принимали участие в мероприятиях, где должны присутствовать звезды мировой величины. Их охватило вполне понятное волнение.
        Последние полчаса перед выездом «Охотники» провели в номере. Делать уже было нечего, и они просто убивали время. Док прохаживался по ковру в начищенных до блеска сапогах, привыкая к новому наряду. Кэт разглаживала пришитую только что на рукав эмблему команды. Ник сидел на диване, качал ногой и смотрел в окно. Глеб проверял прицепленный к воротнику куртки микрофон и трогал спрятанный в ухе наушник.
        Настроение было неплохим. Боль и горечь поражения понемногу прошли. Кэт больше не хмурила брови и не кусала губы. Док не смотрел волком, а Ник не растягивал губы в притворной и донельзя ненатуральной улыбке. Глеб вообще не вспоминал об игре, его волновало задание.
        Часы отсчитывали последние минуты перед выездом. Ник бросил взгляд на электронное табло, кашлянул и скомандовал:
        - Поднимаемся!
        Геймеры встали, машинально одергивая и оглаживая новые наряды - не привыкли еще.
        - Кэт, посмотри своим острым взглядом - как мы выглядим?
        Та отошла в сторону, с полминуты смотрела на парней, потом кивнула:
        - Нормально. Выглядите как донжуаны! Все девочки ваши!
        Ник усмехнулся. Кэт в своем репертуаре - острый язычок унять не может.
        Наряды для команды разрабатывал талантливый модельер. Учтя пожелания геймеров, поняв, что те хотят увидеть, он за неполный месяц создал парадную одежду, используя мотивы и элементы охотничьих костюмов семнадцатого-восемнадцатого веков.
        Короткие кожаные сапожки, брюки из выделанной кожи, шелковые рубашки, короткие куртки с отложными воротниками и широкими рукавами. На головах небольшие береты с соколиными перьями. Дополняли наряд широкий шитый ремень и небольшой нож в изящных ножнах.
        Специально для Кэт модельер заузил брюки и стянул куртку в талии, подчеркнув тем самым стройность ее ног, точеную фигурку и высокую грудь.
        Кэт осталась довольна результатом - взгляды мужчин постоянно скользили по ее ногам, фигуре, лицу. Ник недовольно кривил губы, Док хмыкал и подмигивал Кэт.
        - Нормально! - повторила Кэт.
        - Что ж, друзья, вперед!
        Ник открыл дверь и первым вышел в коридор. Вовремя. К ним уже спешил ассистент.
        - …Вы не передумали?
        - Относительно чего?
        - Маски?
        - Нет. Когда решу снять - сниму.
        - Но ваше лицо и так будет скрыто компьютерной накладкой.
        - Все равно.
        Ассистент вздохнул и послушно склонил голову.
        - Вы хорошо выглядите.
        - Что? - Дэн повернулся к нему и переспросил: - Что вы имеете в виду?
        - У вас хороший костюм. Но он не является праздничным, не подходит под…
        - Оставь! Твои коллеги все уши прожужжали с этим нарядом. Я сказал - надену что захочу.
        - Да-да, - поспешно произнес ассистент. - Это ваше право. Выезд через три минуты. Карета ждет вас.
        - Почти по классику, - хмыкнул Дэн.
        - Простите?
        Дэн махнул рукой, ухмыльнулся.
        - Карета подана! Так вроде это звучит в оригинале? Говорят, трудная фраза, не все правильно произносят. Я буду через минуту.
        Ассистент склонил голову и вышел. Дэн проводил его насмешливым взглядом и чуть поморщился.
        Ассистентами в парке зовут сотрудников разных отделов, секторов и направлений. Раньше Дэн имел дело с сотрудниками игровых секторов, арсеналов и технических зон. Это были нормальные парни, знающие толк в оружии, доспехах, технике, киберах. Умелые, опытные, хваткие.
        А сейчас их сменили ассистенты модельеров, визажистов, стилистов, учителей по танцам и этикету. И среди них попадались типы, скажем так, странного поведения. Непонятного нормальным людям.
        Вот и этот… ассистент. Хрупкого телосложения, непривычно аккуратный, с повадками и жестами гламурной девицы. Надушен, завит, напудрен. Смотреть на такого неприятно, а послать подальше - вроде как обидеть юродивого… Приходится сокращать общение до минимума…
        Когда геймеров после полуфинала спрашивали, как бы они хотели выглядеть на балу, Дэн сразу сказал - оденусь по-своему. Советов и мнений слушать не стану. Его попытались уговорить, но… Администрация парка уже знала, что этот игрок все делает как хочет. Словом, отстали.
        Теперь Дэн заявил, что на бал приедет в маске. Это тоже вызвало удивление. Раньше он довольствовался компьютерной накладкой. А сейчас вдруг настоящая маска! Но спорить не стали.
        В результате Дэн после приезда в парк имел трехминутную беседу с распорядителем, модельером, его ассистентом и кем-то из организационного комитета. Разговор вышел коротким и емким.
        - …Я буду в этом костюме либо вообще не еду на бал!
        - Но…
        - Маску надену. Если посчитаю нужным - сниму. При этом компьютерная накладка должна быть.
        - А как же?..
        - Никаких интервью, вопросов, монологов! Только процедура поздравления, награждение, и все.
        - Но если надо…
        - Никаких контрактов на рекламу и участие в шоу.
        - Да как же так!..
        - И никаких возражений! Это условие моего участия. Все ясно?
        Ясно. Больше никто вопросов не задавал. Желание геймера - закон! Желание победителя - закон вдвойне. Тем более когда речь идет о Стасе. Тут надо со всем соглашаться и выполнять все требования.
        А вместо маскарадного костюма Дэн надел серую пару - брюки, пиджак и белую рубашку со стоячим воротником. И черные туфли, легкие, удобные. Наряд, может, и не для такого бала, но вполне приличный.
        Оставшись один, он проверил средства связи, выданные час назад, потом проверил мини-радиостанцию экстренной связи. Это на крайний случай.
        Еще раз посмотрел на себя в зеркало. Не голливудский красавец, но в целом сойдет. Повел плечами, кивнул сам себе и направился к дверям. Карета, значит, подана?!
        К главному входу замка победители приехали в отдельных экипажах. Кареты расписные, на дверцах щиты с эмблемами команд и именами геймеров. Кучера в красных, синих, зеленых ливреях. На задках пажи с нагрудниками, вышитыми золотом и жемчугом. Каждую карету везла четверка лошадей - с венками на шеях, с вплетенными в гривы лентами.
        Катеты встречали мажордом и двое слуг. Они открывали дверцы, помогали геймерам выходить, провожали к широкой красной дорожке, что по ступенькам вела к огромным воротам.
        Широченная лестница главного входа залита огнем, на каждом пролете парные посты охраны - орки, гоблины и тролли в парадных одеждах с алебардами, топорами и мечами.
        Кроме слуг, игроков встречали десятка полтора сотрудников и дюжина репортеров. Те вели съемки и комментировали происходящее.
        Едва победители преодолели лестницу, к ней подъехали кареты финалистов. А за ними сразу прибыли полуфиналисты. И вновь слуги открывали дверцы с гербами и щитами, провожали геймеров к лестнице. Вновь те попадали под прицелы камер.
        Кто-то шел спокойно, держа на лице улыбку, кто-то смущался, краснел, бледнел, не зная, как идти и куда девать руки.
        Приехавших встречал праздничный салют и фейерверки. Звучала старинная музыка. Ржали кони, цокали по мостовой подковы, скрипели рессоры карет. Громко кричали кучера, им вторили пажи и слуги. Царила атмосфера настоящего праздника.
        Ворота замка, как оказалось, вели не в центральный зал, а в холл. Масса зеркал, диванчики, большие вазы по углам. Здесь геймерам давали последние наставления, готовили, так сказать, морально. Как ни странно, это было не лишним.
        Победителей первыми провели из холла в огромный зал. И первыми выпустили под сотни камер и сотни любопытных глаз. Прибытие каждого геймера объявлялось мажордомом.
        - Команда «Аргонавты»!
        - Команда «Санта-Мария»!
        - Геймер Скальд Одина!
        - Геймер Паладин!
        - Геймер Стас!..
        Всех встречали аплодисментами, играл туш, звучали фанфары. По обе стороны широкого ковра стояли гости бала - знаменитости, звезды, акулы шоу-бизнеса, победители игр прошлых лет.
        В глазах рябит от всевозможных нарядов. Разные цвета, фасоны. Кстати, кое-кто в небольших масках, расшитых золотом и камнями. Это обрадовало Дэна - не он один прячет лицо. Впрочем, маски легко снимаются, а знаменитости их надели не для того, чтобы долго скрывать под ними лица.
        К геймерам поспешили слуги с подносами, уставленными бокалами и фужерами с напитками, вазами с фруктами и сладостями. Каждому предложили присесть или пройти дальше.
        В это время в зал входили другие игроки - финалисты и полуфиналисты. И тоже попадали в заботливые руки слуг. А под потолком раздавалось:
        - Команда «Белые братья»!
        - Команда «Эвеланш»!
        - Геймер Боб!
        - Команда «Охотники Таго»!..
        Дэн встрепенулся. Глеб играл в этой команде! Взгляд прошил толпу, но не смог отыскать знакомое лицо. Слишком много народу у входа, слишком тесно. Впрочем, это даже к лучшему. Не при всех же к нему подходить. Пусть пока празднует, финалист!
        - Ох и ни хрена себе! - протянул Док, глядя по сторонам и, сдвинув берет, по-простецки почесывая затылок. - Мама родная! Это сколько ж народу тут?!
        - Сто двадцать гостей и восемьдесят восемь игроков, - машинально ответил Ник. - Не считая персонала.
        - Да, - изумленно произнесла Кэт. - Вот это здорово!
        Ее восхищенный взгляд скользил по гобеленам на стенах, по позолоченной посуде, по драгоценным камням на вазах, по нарядам гостей, расписному потолку. Она уже забыла о поражении, о слезах. Атмосфера праздника захватила ее душу и сердце. И разом подняла настроение.
        Впрочем, не только у нее. Все геймеры вне зависимости от результатов игры и занятых мест чувствовали себя превосходно. Смех, шутки, улыбки звучали под сводами огромного зала.
        Как-то незаметно две категории участников шоу - гости и геймеры - смешались в одну большую толпу. Шел предварительный этап - знакомство. До начала официальной церемонии открытия бала оставалось пять минут.
        Балом командовал режиссер, под чьим руководством был весь персонал замка. За происходящим он следил с центрального диспетчерского пункта. Рядом находились помощники, готовые связать его с каждым задействованным сотрудником, с каждым актером.
        Когда подошел момент начала представления, режиссер скомандовал:
        - Внимание! Полная готовность! Осветить сцену! Выход графа Дракулы!
        Его слова тут же были продублированы помощниками.
        - Начали!..
        Взревели фанфары! Чуть пригасло освещение в зале, а сцену залил яркий свет. Огромное полотно за сценой налилось красноватым оттенком. И на его фоне отчетливо проступила внушительная фигура, закутанная в черный плащ.
        Фигура сделала три шага вперед, раскинула руки и громовым голосом произнесла:
        - Добро пожаловать в замок, друзья!
        Плащ раскрылся, явив взорам гостей высокого плечистого мужчину средних лет, одетого в черно-красный наряд. Это был сам граф Влад Цепеш - легендарный граф Дракула!
        Выглядел граф просто великолепно. Зачесанные назад черные волосы, собранные на затылке в короткую косичку. Слегка бледноватое лицо истинного аристократа - немного вытянутое, холеное, привлекательное. Карие глаза, прямой нос, высокий лоб. Скулы чуть широковаты, и подбородок выдвинут вперед несколько больше, чем надо. Но они придавали графу ту скупую мужскую красоту, какую очень ценят женщины.
        - Рад приветствовать здесь лучших из лучших геймеров! - красивым баритоном продолжал граф. - Прошедших через многие испытания, преодолевших не только многочисленных врагов, но и свой страх, неуверенность, робость. Вас, сильнейшие, я приглашаю провести два незабываемых дня в моем замке. Насладиться плодами победы, услышать поздравления и приветствия, забыть о тревогах и печалях!
        Граф взмахнул руками. Вновь грянула музыка, зазвучали аплодисменты. Разноцветные огни заплясали на стенах и потолке, раздался залп салюта. А когда все это немного стихло, Дракула вновь взял слово.
        - И я с нескрываемой радостью приветствую гостей бала! Знаменитых людей, известных актеров, победителей прошлых сезонов. Любезно приняв предложение приехать сюда, вы оказали мне великую честь. Здесь, в моем замке, вы стали самыми желанными гостями! Веселитесь, пейте и ешьте! Танцуйте и наслаждайтесь общением! Мой замок к вашим услугам! Я объявляю бал открытым!!
        Аплодисменты зазвучали еще громче, перекрывая музыку и грохот салюта. В центре зала из-под пола вдруг вырос огромный фонтан. Струи чистейшей воды ударили вверх, разом окрасившись во все цвета радуги.
        Из огромной чаши показались прекрасные русалки. На постаменте в центре фонтана возник сам Нептун с трезубцем в руках. Корона на его голове сверкала драгоценными камнями и золотом.
        Дракула вновь взмахнул руками и вознесся к потолку. A затем плавно спикировал на балкон, где его ждали две очаровательные молодые вампирши, закутанные в полупрозрачные белые наряды.
        - Неплохо! - прокомментировал Док. - Летает не хуже дракона. Хорошо, в игре вампиров не встречалось. Но я ожидал большего в начале.
        - Не спеши, - успокоил его Ник. - Сейчас все увидишь. Это была лишь прелюдия.
        И они увидели.
        Буквально через пять минут граф возник вновь. В окружении очаровательных помощниц он подошел к краю сцены, взмахом руки дал сигнал убрать музыку и объявил о начале процедуры чествования победителей.
        Сие торжественное мероприятие всегда происходило в первый вечер бала. Дракула представлял геймеров, восхвалял их подвиги, достоинства и достижения. На огромном мониторе за его спиной в это время шла нарезка эпизодов игры геймера или команды. Самые лучшие, самые зрелищные моменты. Гости ахали и восхищались, рукоплескали, выкрикивали имя игрока.
        А затем граф переходил к процедуре награждения. Обычно в этом ему помогал кто-то из приглашенных звезд. Мужчин-геймеров поздравляли женщины, а женщин-геймеров - мужчины. В честь каждого игрока или команды звучала ода, исполняемая вживую.
        - …Скальд Одина! Бесстрашный герой и отважный воитель! Благородный рыцарь, сразивший дракона! Он преодолел горы и леса, переплыл бездонное озеро Висенау, убил злого колдуна и добыл золото ацтеков!
        Геймер - немногим выше среднего роста, широкоплечий, с перевитыми мышцами руками мужчина лет тридцати пяти. Длинные светлые волосы до плеч, ярко-синие глаза, четкие черты лица. Геймер был любимцем женской половины болельщиц. Его имя фигурировало в списке ста самых красивых мужчин планеты наряду с именами голливудских актеров, звезд спорта и эстрады.
        - Заслуженную награду победителю вручит наша гостья - королева музыки, звезда кино!.. Со-о-офи-я Де-жа-бо! - с расстановкой произнес имя актрисы Дракула.
        На сцене появилась ослепительная молодая женщина в умопомрачительном наряде, состоящем из полосок сверкающей ткани. Полоски более-менее надежно прикрывали бедра и слегка грудь. Остальное было открыто взглядам. А посмотреть есть на что! Ноги длинные, стройные, загорелые. Талия тонкая, грудь высокая (выращенная в медлаборатории - как шептались завистницы).
        Тысячи женщин у экранов телевизоров сейчас ахали и охали, кусали губы и завистливо качали головой. Надо же так умудриться! Показать все и вроде бы ничего!
        София Дежабо! Первые места музыкальных хит-парадов, прошлогодняя номинация на
«Оскар» за главную роль в фильме «Спаси меня еще раз».
        На своих высоченных каблуках она была одного роста с геймером. Ослепительно улыбаясь, подошла к нему, вручила букет цветов и небольшую коробочку, перевитую алыми лентами.
        - Чек на сумму пятьсот тысяч долларов и пожизненный абонемент на посещение парка
«Фантазия»! - возвещал граф, сияя, как новогодняя елка. - Наш уважаемый Скальд удостоился чести пригласить Софию на танец победителей! Это было одно из его заветных желаний, и сегодня, здесь, в моем замке, мечта знаменитого геймера сбудется! Как и желания других победителей!
        Тем временем София одарила слегка смущенного геймера поцелуем в щеку, что-то сказала ему, тот кивнул и ответил. Букет цветов держал не очень ловко, коробочку прижал локтем.
        В коробке действительно лежал чек - красочно оформленный бланк с логотипом корпорации, где золотыми буквами было вписано имя игрока и сумма гонорара. По нему и вправду можно получить деньги. Впрочем, настоящие чеки победителям вручили сразу после финала, и многие геймеры уже обналичили их.
        Дежабо подхватила Скальда под руку и вместе с ним под бурные аплодисменты зашагала со сцены. Теперь вплоть до танца победителей они будут вместе. А как дальше - время покажет. Судя по виду обоих, они понравились друг другу.
        Тем временем процедура награждения продолжалась. Проводив первого геймера, Дракула перешел к следующим.
        - Команда «Санта-Мария»! Бесстрашная четверка геймеров, покорившая просторы Южной Америки! Отважный и находчивый капитан Кортес - Микеле Распере и его друзья - Беглец, Тамплиер и Кармен!..
        Дэн наблюдал за происходящим из ниши, где стоял диван и столик с напитками и фруктами. Рядом крутились гости и игроки, разговаривали, шутили, аплодировали словам Дракулы.
        В процедуре награждения сделали паузу. Ее заполнили музыкой. Известная европейская группа исполняла песню, а на экране в это время шла нарезка эпизодов игры. В какой-то момент Дэн увидел на экране себя. Схватка с бандой на берегу моря. Дым и огонь, мечущиеся фигуры, раскрытые в крике рты, безумные глаза, блеск стали и кровь. А посреди этого фигура всадника с саблей в руке.

«Откуда же они снимали? - лениво подумал Дэн. - Как минимум с трех ракурсов. Но вышло здорово! Аж самому нравится…»
        - Если не ошибаюсь, это вы? - раздался над ухом мужской голос.
        Дэн обернулся. Рядом с диваном стояли высокий мужчина средних лет и молодая девушка. Оба глядели на Дэна с любопытством.
        - Верно, - кивнул Дэн.
        - Я смотрю, вы так и не сняли маску, господин Стас.
        Мужчина склонил голову.
        - Меня зовут Юрий Вронский. А это…
        - Анна Тирра, - представилась та, явив очаровательный голос.
        Дэн встал, пожал руку Вронскому и кивнул Анне. Только когда они назвались, он узнал их. Вронский - знаменитейший бас, звезда оперы. Его концерты проходят с неизменным успехом во всех странах. Он исполняет старинные романсы, арии, а также их ремиксы, созданные в последние годы.
        Анна Тирра - фотомодель и певица. Ее шоу «Дефиле» занимает первые строчки рейтингов развлекательных передач. Она демонстрирует одежду, при этом исполняя песни и танцуя. Такое сочетание пришлось по вкусу зрителям, и теперь именитые модельеры специально создают коллекции под поющую Анну.
        - Нам выпала честь вручать вам приз, господин Стас, - пояснил Вронский.
        - Очень рад! - улыбнулся Дэн. - Я и не знал, что удостоюсь именной песни от самого Вронского и красавицы Анны.
        Девушка хитро подмигнула и протянула руку Дэну.
        - Я не только спою для вас, господин Стас. Но и станцую.
        - Не может быть?! Я увижу «Карруту» в вашем исполнении?!
        Все трое рассмеялись. «Каррута» - новомодный танец с элементами стриптиза. Артистка во время исполнения песни снимает с себя часть одежды. Не все, конечно, иногда только какую-то деталь.
        Анна погрозила Дэну пальчиком.
        - Вы хулиган, господин Стас…
        - Можно просто Стас.
        - Вы хулиган, Стас! Но может быть, ради вас я и станцую этот танец. Позднее.
        Дэн уловил намек в словах актрисы, но не стал на него реагировать.
        - Буду счастлив.
        Разговор перешел на другие темы. Вронский и Тирра спрашивали Дэна об игре, о его впечатлениях. Дэн отвечал, стараясь опускать малоприятные подробности, и вспоминал смешные и забавные эпизоды.
        Беседа шла легко, без натянутых фраз и неловких пауз. Сказывался опыт артистов, да и Дэн мог быть приятным собеседником, когда хотел.
        Между тем пауза подошла к концу, и на сцене вновь возник граф Дракула в сопровождении своих очаровательных вампирш. Начинался второй этап награждения.
«Охотники» сразу оказались в большой компании. Победители прошлых сезонов, гости бала, коллеги из других команд… Говорили на разные темы, обсуждали перипетии игры, новости шоу-бизнеса. Тон задавали Игнат Мацевич - победитель позапрошлого сезона, знаменитый меценат Дональд Хортер и актриса Эльвира Години.
        Глеб в разговоре почти не участвовал, больше следил за представлением. Отыскивая взглядом тех из гостей, кто был в списке Трофимова. Но пока никого не обнаружил.
        Граф Дракула называл имя нового победителя, и тот выходил на сцену под звуки фанфар и сверкание фейерверков.
        - Великий и могучий Паладин! Победитель игры «Замок»! Герой, сумевший одолеть морское чудовище - кракена! Сразивший рыцаря-оборотня и спасший принцессу из плена злого мага! Вот он - наш отважный геймер!
        Повторялась процедура награждения. На этот раз приз и цветы геймеру вручали три девушки - солистки суперпопулярной английской группы «Ночной вояж».
        В этот момент на экране демонстрировали, наверное, самый зрелищный эпизод игры Паладина - прыжок с корабля в воду навстречу кракену. Морское чудовище раскрывало букет щупалец, готовясь поймать смельчака, а тот крепко держал длинное копье, направляя наконечник точно в пасть чудищу.
        Потом было падение в воду, туча брызг, яростное извивание щупалец кракена, получившего смертельный удар. Покрасневшая вода скрыла поверженное морское чудовище. А геймер, целый и невредимый, поплыл прочь.
        Раздались аплодисменты, девушки одарили геймера цветами, коробкой и поцелуями. Паладин стоял довольный, улыбался и косил взглядом на прелести певичек.
        Среди участников бала крутились репортеры и журналисты - сотрудники известных телеканалов, газет, интернет-сайтов. По условиям договора между корпорацией и масс-медиа, они могли брать интервью и вести съемки только в определенное время и в определенном месте. Основные съемки проводила съемочная бригада корпорации. Она же вела трансляцию бала.
        Опытные журналисты первое время не лезли к геймерам и гостям, давая тем немного освоиться, прийти в себя и наладить контакт. Только несколько репортеров разговаривали с приглашенными знаменитостями - тем не привыкать быть в центре внимания.
        Процедура награждения шла своим ходом. Победители получали призы, в честь каждого звучала песня, всех одаривали цветами и осыпали комплиментами. Гости по достоинству оценивали игроков и награждали их горячими и бурными аплодисментами.
        Перед заключительной музыкальной паузой не награжден был только Дэн. Он знал, что будет последним, - помощник режиссера заранее предупредил об очередности награждения. Пока звучала песня еще одного сверхпопулярного исполнителя, он в боковой комнате пил «мартини» и разговаривал с Карлом Нормахеном - победителем игры прошлого сезона.
        Высокий мускулистый блондин - типаж истинного арийца - оказался вполне компанейским парнем. Несуетливый, основательный, уверенный в себе человек с неторопливой манерой разговора и мягкой иронией в голосе. Именно с такими людьми Дэн предпочитал иметь дело по жизни. С ними можно работать.
        Дэн извинился за нелепую маску, мол, правила игры, ничего не поделать.
        - Брось! - манул рукой Карл. - Я все понимаю. Сам недавно следовал этим правилам. И тоже не хотел мелькать на экране. Но… уж очень заманчивым оказалось предложение двух фирм - рекламировать машины и часы. Кстати, это и стало стартовым капиталом моего бизнеса.
        Он хитро прищурил глаз и улыбнулся.
        - Так что я не устоял…
        Разговор велся на немецком. Дэн изучал этот язык еще в школе и совершенствовал наравне с английским и французским в институте.
        - Полная версия игры поступит в продажу после бала. А сегодня нам обещают показать нечто особенное. - Карл с интересом смотрел на Дэна. - Ходили слухи, что ты применял какие-то фокусы в игре. Это так?
        Тот кивнул.
        - Вспомнил кое-что из истории и решил попробовать. Вроде вышло. Скоро увидишь.
        - И что же ты сделал, если не секрет? - заговорщически подмигнул Нормахен.
        - Порох и бомбы.
        Карл замер, глядя на Дэна, потом выпучил глаза, кашлянул и взорвался гомерическим хохотом. Стоявшие неподалеку участники бала недоуменно посмотрели на него и тоже заулыбались.
        - П-порох?! Настоящий? Ха-ха! И бомбы?! Ну, ловкач! Представляю, какого шороху ты навел! Наверное, ломали голову - разрешать или нет!
        - Разрешили. Я не нарушал правил.
        - Да уж! Ну, молодец! Жаль, я не додумался до такого!
        Дэн пожал плечами.
        - Выходит, ты крошил врагов бомбами?
        - Не всех. Бомб было мало, да и не всегда их можно применить. Но в целом они здорово выручили. Особенно когда мне подсунули сразу двух джокеров.
        Карл уважительно кивнул.
        - Понимаю. Организаторы иногда начинают играть на грани фола. И стараются вышибить мешающего игрока. Как ты только уцелел?
        - Повезло, - развел руками Дэн.
        - Не скромничай. Тут дело не только в везении…
        В этот момент к ним подошли Вронский и Тирра. Как оказалось, Нормахен был знаком с ними. После обмена приветствиями Анна сразу спросила:
        - Скоро ваша очередь быть в центре внимания, Стас. Вы готовы?
        - Сейчас увидим.
        - Верный ответ, - сказал Вронский. - Многие волнуются - это нормально. Примите совет - не пытайтесь скрыть волнение и быть спокойным. Со стороны это выглядит ненатурально. Ведите себя естественно.
        - Благодарю за совет.
        Из-за занавеса, отделявшего комнату от зала, вышел хозяин замка граф Дракула. Увидев Дэна, он спокойным величавым шагом подошел к компании, склонил голову и звучным баритоном произнес:
        - Уважаемые дамы и господа, вы позволите ненадолго похитить нашего победителя? Я должен сказать ему несколько слов.
        Вронский, Нормахен и Тирра улыбнулись, отступили на шаг, с интересом глядя, как Дракула уводит Дэна к противоположной стене.
        Дойдя до стены, граф резко развернулся и посмотрел в глаза Дэну.
        - Господин Стас! Через несколько минут я назову ваше имя, и фанфары возвестят о моменте награждения самого сильного, самого умелого и самого загадочного геймера этого сезона. Пожалуй, не только этого! Человека, который изменил сам принцип игры, поколебал ее устои. И что увидят гости бала, миллионы людей перед экранами компьютеров и телевизоров? Маску?!
        Он сделал паузу, ожидая, что Дэн что-то скажет. Но тот молчал. Дракула сверлил геймера пристальным взглядом, мастерски держа паузу. Прошло полминуты…
        - Всякая тайна, загадка, легенда когда-то должна быть раскрыта. Иначе она потеряет привлекательность, как перезревший фрукт. Вы не согласны?
        Дэн тоже смотрел на Дракулу. Оценивал его. Пытался понять, что тот говорит от себя, а что ему подсказывают режиссеры и сценаристы.
…Немолодой мужик. Лет эдак под пятьдесят. Впрочем, сейчас этот возраст можно считать возрастом ранней зрелости. Как полвека назад таковым считался тридцатилетний возраст. Медицина позволяет сохранять силу, реакцию, сноровку и в более поздние годы. Вон американский боксер, чемпион мира! Ему пятьдесят девять, а нокаутировал претендента тридцатью годами младше себя.
        Но полвека… Это возраст мудрости. Живой, острой, свежей. Еще не замутненной приближающейся старостью. Человек в пятьдесят работает и мозгами, и мускулами.
        Графа играл великолепный актер. Мастер. Маэстро! Он вошел в роль так, что вполне серьезно ощущал себя легендарным королем вампиров. Без такого вживания в роль невозможно исполнять ее на высочайшем уровне. Перед миллионами зрителей, перед собратьями по цеху. Вдобавок к актерскому мастерству была житейская мудрость. И острый ум.
        Дэн во время игры уже встречал такого человека. Тоже актера. И сейчас он решил подыграть графу.
        - Господин граф. Вам, прожившему уйму веков, видевшему множество людей, изучившему их вдоль и поперек, лучше чем кому-либо должно быть известно, что зачастую маска - это лишь попытка показать то, что обычно скрыто за выражением лица. Истинный облик! Кусок ткани не скроет характер, не спрячет глаз. Зато поможет заглянуть в душу, минуя внешний образ. За человека говорят его поступки, а не строение черепа, расположение мышц и кожных покровов.
        Дракула несколько секунд смотрел в глаза Дэну, потом чуть прищурился, показал едва заметную улыбку.
        - Достойный ответ. Его стоит запомнить. Что ж, господин Стас. Я не смею больше настаивать. Хочу сказать - из всех геймеров вы не только самый сильный, но и самый мудрый. В столь молодом возрасте это выглядит непривычно.
        Он отступил на полшага, чуть повернул корпус вправо, опустив правую руку перед собой, и склонил голову.
        Этот жест - учтивый и небрежный одновременно - Дэн не смог бы повторить при всем желании. Такому учатся годами. Либо обретают по наследству от предков-аристократов.

«А вот интересно, - подумал Дэн, кивая в ответ, - имеет ли он какое-нибудь отношение к заговорщикам?..»
        Когда граф удалился, к Дэну пошли артисты и Нормахен.
        - О чем это вы так мило беседовали? - спросил немец.
        - Уточняли детали церемонии награждения.
        - Да? А со стороны это выглядело как договор о дуэли. - Нормахен проницательно взглянул на Дэна. - Я помню его по прошлому сезону. Мощный мужик. Находит общий язык со звездами и заставляет слушать себя даже самых говорливых и заносчивых. А здесь кого только не перебывало!
        - Это Владислав Малник, - сказала Анна, внимательно слушавшая Дэна. - Ведущий артист русского Большого театра. Вернее, был. У него уже несколько лет свой театр. На его спектаклях всегда аншлаг. А гастроли проходят с бешеным успехом.
        - Оно и видно.
        - Нам пора, - подал голос Вронский. - Перерыв окончен.

3
        Процедура награждения благодаря умелой организации и мастерству ведущих проходила легко, непринужденно и интересно. Гости и участники не скучали, не уставали и были полны задора.
        Геймеры и гости за время перерывов успевали перекусить и отдохнуть на удобных диванах и в креслах. К тому же в комнатах были установлены мониторы, можно наблюдать за трансляцией оттуда.
        Окончание награждения «Охотники» смотрели как раз из комнаты. Их увела туда Кэт, решившая съесть хоть что-то, ибо за весь день толком перекусить не успела.
        Она, Док, Глеб и еще несколько гостей стояли у фуршетного стола, уничтожая канапе, креветки и икру, когда на экране появился граф Дракула и взмахом руки заставил притихнуть музыку.
        - А теперь, друзья мои, позвольте представить вам игрока, чье мастерство, ум и находчивость позволили ему не только победить в игре «Миражи», но и завоевать признание у зрителей и других геймеров! Это удивительный, неповторимый и загадочный Стас! Приветствуем его!
        Хозяин замка не соврал, ибо этого геймера встречали настоящей овацией, когда тот неторопливо поднимался на сцену. Оркестр заиграл другую музыку - нечто вроде старинного марша.
        - Что-то он неподходяще оделся! - заметила Кэт, вытирая руки салфеткой. - Обычный костюм, классный, правда, но все же. И маска! Странно.
        Глеб повернулся к экрану. На сцену выходил рослый крепкий парень. Фигура мускулистая, движения гибкие, шаг упругий. Нормальный парень, нормально одет. Правда, маска слегка портит вид.
        О Стасе он слышал. И в выпуске новостей смотрел некоторые эпизоды. Геймер действительно здорово играл. Мастерски владел оружием, действовал рационально, умно. Поговаривали, что он использует какие-то трюки на грани дозволенного. Но ничего толком не знали. Наверное, сейчас покажут что-нибудь…
        Стас подошел к Дракуле. Граф жестом попросил тишины.
        - Друзья! Так вышло, что день рождения Стаса пришелся на начало сезона. И мы не могли поздравить его как положено! Поэтому сейчас, прежде чем вручить приз, мы хотим наверстать упущенное!
        По знаку Дракулы на сцену вышла одна из вампирш, одетая в нечто воздушное и прозрачное, и вынесла длинную узкую коробку. Отдала ее графу, присела и отошла на шаг назад.
        Граф ловким движением сорвал обертку с коробки, явив взглядам черный бархат обивки. Снял крышку, отдал ее помощнице. А из коробки извлек шпагу в ножнах.
        - Настоящему воину в знак признательности, в честь его юбилея мы преподносим подарок, достойный его мастерства! Золлингеновский клинок из булатной стали. С золотым эфесом и именной гравировкой!
        Камеры сделали наезд, и на экранах стали отчетливо различимы черный бархат ножен, золотая вышивка, драгоценные камни, образующие именной вензель геймера. Тускло блестели рукоять и эфес шпаги. В навершии рукояти сверкал граненый камень красноватого оттенка.
        Геймер даже замер, глядя на подарок. Дракула сделал шаг вперед и протянул шпагу игроку. Тот, чуть помедлив, взял. Перехватил правой ладонью за рукоять и вытащил клинок из ножен.
        По залу пронесся вздох восхищения. Выкованный мастерами прославленной фирмы клинок сверкал, как драгоценный камень. Длиной чуть больше метра, узкий, с узором, идущим от рукояти к острию.
        Геймер перехватил рукоять удобнее, крутанул шпагу в руке, проверяя балансировку. Потом убрал в ножны и посмотрел на графа. Тот довольно улыбался, обнажая заостренные зубы.
        - Благодарю! Это… ценный подарок!
        На сцену вышли еще две девушки. Одна несла большой букет, вторая - коробочку. Зазвучали аплодисменты, вновь заиграла музыка, а на экране пошли первые кадры игры Стаса.
        Впервые здесь показывали не короткие отрезки и специально измененные фрагменты, а полные варианты игровых эпизодов. И участники шоу увидели, как геймер изготавливал и использовал самодельные бомбы, как сражался с врагами, как выходил из сложных положений.
        Это был фурор! Схватка с драконом, с бандой разбойников, штурм башни колдуна, финальный бой с двумя колдунами-оборотнями.
        Геймеры и гости, не отрывая глаз, смотрели, как Стас ловко стравил двух драконов, как захватывал башню, как атаковал банду троллей в лесу и убивал походного вождя в воинском лагере.
        Ахала Кэт, качал головой Ник, вздыхал Док. Многое из того, что делал этот парень, пригодилось бы и им. Но они не сообразили, а он придумал, нашел способ и выиграл.
        Глеб тоже смотрел. Сначала из комнаты, потом вышел в зал и наблюдал оттуда. Определенно в этом парне было что-то знакомое. Повадки, движения, жесты. Почти наверняка геймер служил в армии - это видно. Но кто он?
        Дэн тоже косил взглядом на экран. И отметил, что режиссер выбрал фрагменты, по которым можно судить об уме, находчивости, тактической выучке геймера. Акцент сделан не на силе и храбрости, а на умении работать головой.
        - Стас! - возвещал Дракула. - Мудрый, находчивый, могучий Стас! Приветствуем победителя игры «Миражи»!
        Когда на тебя смотрит две сотни глаз, да еще несколько десятков миллионов следят на расстоянии, сохранять невозмутимость могут только опытные артисты либо политики. Дэн к ним себя не относил. И радовался, что был в маске.
        Граф, словно уловив эти мысли, сказал:
        - Как мы видим, Стас сохраняет инкогнито. Но он обещал явить миру свой истинный лик утром, с первыми лучами солнца! И тогда мы узнаем, каков он на самом деле!
        Гости встретили это сообщение новыми аплодисментами. На сцене появилась пара Вронский - Тирра. Их песня «Взойти на вершину» была посвящена Стасу. Тот слушал ее, стоя рядом и держа в руках шпагу, коробку и букет.
        Когда артисты спели, он преподнес цветы Анне, поцеловал ее в щеку и пожал руку Вронскому. Все это происходило под грохот салюта и овации гостей.
        - …Первая часть награждения закончена! - сказал режиссер бала. - Сейчас перерыв и выступление Наоми Леклерк. Дракула - три минуты перерыва! Приготовиться второй группе помощниц. Сменить цветовую гамму в зале и на сцене. Официантам разнести напитки. Все внимание в зал на геймеров. Попросите наших гостей уделять им больше внимания. Проверьте готовность артистов балета. Их выход через десять минут. Работаем!..
        - Центральный, я пост-три! Внешний периметр - все спокойно!
        - Центральный, я пост-шесть! Внутренний периметр - все спокойно. Участники ведут себя нормально, пьяных пока нет. Спиртное употребляют в меру.
        - Центральный, я пост-четыре! Ситуация в технических помещениях в норме.
        - Внимание! Центральная - всем постам! Быть в полной готовности. Наблюдать, внимания не снижать. Не исключена попытка подхода папарацци к замку со стороны моря. Продолжаем работать.
        Майкл Эрвуд находился в одном из помещений службы безопасности. Вместе с помощником он следил за ходом бала, делая пометки в компьютере и поглядывая на часы.
        - Как наши люди? - спросил он помощника.
        - Работают. Ничего подозрительного не замечено.
        - Это понятно. Рано еще. За кандидатами следишь?
        - Да.
        - Как тебе Стас Навруцкий?
        - Хитер.
        - Умен, - добавил Эрвуд.
        - Неужели он агент?
        - Посмотрим. Делать выводы будем завтра. А вот ночью попробуем его прозондировать. Кстати, он ведь так и не высказал ни одного желания.
        - Значит, скажет позже.
        - Скорее всего.
        - Кандидаты между собой не общаются. Не знают друг друга.
        - Или скрывают это. Рано делать выводы. Да, наши «дублеры» готовы?
        - Готовы.
        - А… техника?
        - Тоже.
        - Хорошо. Проследи, чтобы все были в состоянии повышенной готовности. Ситуация может измениться в любую секунду, и мы должны отреагировать на нее своевременно.
        - Есть. Внешние посты охраны докладывают - вокруг замка тихо.
        - Не снижать внимание! Основное действие впереди.
        - Ясно.
        - Тогда продолжаем…
        После награждения Дэн постарался исчезнуть из всеобщего поля зрения. Иначе можно угодить в «объятия» гостей. На него и так смотрели с нескрываемым интересом как минимум с десяток женщин.
        Он подозвал официанта.
        - Да, сэр?
        - Вы знаете, где отведенные мне покои?
        - Да, сэр. Западная башня, третий этаж. Суперлюкс для победителя.
        - Проводи меня туда.
        - Но, сэр?! - Официант изумленно посмотрел на геймера. - Бал только начинается. Вы уже устали?
        - Я хочу отнести подарки и принять душ.
        Официант на миг застыл, не зная, как быть. Уводить одного из самых знаменитых игроков с бала он не мог. И ослушаться того тоже не мог.
        На помощь ему пришел помощник режиссера, передав по внутренней связи команду. Официант просветлел лицом и склонил голову:
        - Прошу за мной, сэр.
        Паузу между этапами награждения заполняла Наоми Леклерк - «Мисс Грудь», как называли ее таблоиды. Мулатка по крови, бразильянка по национальности и стерва по натуре. Одних любовных романов за ней числили около тридцати. И это в двадцать шесть лет! Первые места хит-парадов, призы за клипы, миллионные тиражи дисков. Разбитые сердца трех голливудских супермачо, газетного магната, двух музыкантов и конгрессмена.
        Видимо, отвратительный характер, излишняя горячность, а также репутация развратницы способствовали тому, что в последний год ее почти не приглашали на крупные мероприятия, не давали ролей в кино и не звали на церемонии.
        Пресса быстро почувствовала изменение отношения к Леклерк и стала писать о своенравной звезде меньше. Видя это, Наоми попробовала выглядеть примерной девочкой. Перестала устраивать скандалы, помирилась с Голливудом и совершила благотворительное турне.
        Однако этого было мало. И она упросила организаторов бала пригласить ее, пообещав не заламывать несусветных цифр гонорара и не устраивать скандалы.
        Руководство «Фантазии» всегда вело собственную политику отношения со звездами и дало добро на приезд. Предупреждать Леклерк о необходимости соблюдать приличия не стали. Наоми сама понимала: устрой она скандал здесь - и ее репутация упадет ниже всякого предела.
        Под песню Леклерк была создана танцевальная композиция балета на льду. Четыре пары танцоров устроили шоу на сцене. Они были одеты в светоотражающие наряды и под светом рамп блистали яркими красками. Со стороны это смотрелось как чудо.
        - Хороша штучка! - раздался чей-то восхищенный голос неподалеку от «Охотников».
        Говорил кто-то из геймеров. Док покосился на него, а Кэт фыркнула и одарила певицу насмешливым взглядом.
        - Правда хороша! - вздохнул Док. - Не надувай губки, Кэт. Знаю, женщины не любят, когда в их присутствии хвалят других женщин. Но…
        - Ничего вы, мужики, не понимаете! - ответила Кэт. - Смотрите только на фигуру. А в душу женщины не заглядываете.
        - Иногда этого хватает.
        - Для чего?
        - Чтобы понять - дальше лезть не стоит. - Док улыбнулся, сделал глоток из бокала с вином. Посмотрел на Кэт. - Заглядывать в душу стоит тогда, когда хочешь увидеть больше.
        И видя, что та хочет сказать что-то едкое, поспешил добавить:
        - Кстати, именно с ней я буду танцевать танец победителей.
        Кэт изумленно вскинула бровь.
        - С ней? Но право первого выбора не у тебя, а у победителей!
        - Знаю. Я уже выяснил - никто не пригласил Леклерк на танец. Вот и воспользовался моментом.
        - У них лучший вкус, чем у тебя!
        Док засмеялся, покачал головой.
        - У меня больше смелости. Не каждый отважится танцевать с этой пантерой. Даже подойти к ней.
        Кэт повела плечами, потом бросила на Дока настороженный взгляд.
        - Что же еще ты пожелал?
        Док поспешил отвести взгляд, небрежно бросил:
        - Да ничего. Танец! Может, два… - И окликнул стоящего неподалеку Глеба: - Эй, трезвенник! А ты с кем танцевать будешь?
        Глеб обернулся, как-то грустно растянул губы в усмешке.
        - Не знаю… Мне не особо и хочется!..
        - Но-но! Верный муж! Твоя ненаглядная не осудит тебя, если ты станцуешь с какой-нибудь красоткой. Пусть видит - ее муж пользуется спросом у женщин. Выше ценить станет…
        Док подмигнул Кэт и перевел взгляд на сцену, где в окружении танцоров блистала шоколадная Наоми.
        Суперлюкс победителя действительно отказался супер. Огромная комната, отделанная в старинном стиле. Каменные стены, завешенные коврами и оружием, большой камин в углу. Огромная кровать, застеленная выделанными шкурами. Два низких столика, большой шкаф, гигантское зеркало у противоположной стены. У большого окна, забранного разноцветной мозаикой, фигура закованного в доспехи рыцаря. В руках длинный меч, у ног треугольный шит с гербом. На нем написано имя «СТАС».
        - Дальше вторая комната, - пояснил официант. - Ванная и туалет за ней. Есть столовое помещение, там холодильник, стол. Если пожелаете обедать здесь, все доставят с кухни. Коммуникатор над камином. Лифт и эскалатор вы видели. В замке установлена система скоростного передвижения, кабина лифта доставит вас в любую выбранную точку. Если пожелаете, можно пройти пешком. Выберите маршрут, и указатели помогут вам дойти до места.
        - Отлично! - оценил интерьер и сервис Дэн. - Благодарю. Вы можете идти, теперь я не заблужусь.
        - Вас ждут в центральном зале, - напомнил официант, поклонился и вышел из комнаты.
        Дан положил шпагу и коробку на стол, прошелся по комнате. Держа на лице восхищенную улыбку и негромко повторяя «Ничего себе интерьерчик!», обследовал углы и стены. Небольшая коробочка детектора «молчала». Никакой следящей аппаратуры здесь нет.

«Впрочем, местные умельцы могли использовать и допотопный способ контроля, - подумал он. - С помощью тонированных зеркал. Надо было взять с собой анализатор стекла. Хотя вряд ли кто рискнет заниматься сеансами вуайеризма так нагло…»
        Бал он покинул вовсе не из желания освободиться от подарков. Если его расчеты верны, потенциальный противник обязан как-то проявить себя. Пойти на контакт, попробовать перевербовать…
        Вот и пусть поломают головы, под каким предлогом поскорее выманить его отсюда. А если эти выводы ошибочны, он сам найдет способ дать о себе знать. Например, совершит экскурсию по замку. И влезет в каждую дверь, какую найдет. Пусть это будет склад продовольствия, кухня, техническое помещение. И поговорит с каждым сотрудником. Задаст массу вопросов, которые будут бить в одну точку - клоны и все, что с ними связано.
        Если заговорщики существуют, они клюнут. Если нет… Все решат, что победитель перебрал с горячительными напитками. Кстати, где они тут?
        С собой у него был нетразин - нейтрализатор алкоголя и, наркотиков. Сильная штука, способная устранить хорошую порцию спиртного или «дури». Дэн и сам мог долго не пьянеть, но нетразин давал гарантию, что не упадет и после трех литров водки.
        Приговаривая «что-то стало холодать, не пора ли нам поддать!», Дэн достал из холодильника бутылку «мартини», сок, мясо, масло.
        Сперва съел два кусочка масла, потом несколько ломтиков буженины и только потом проглотил нетразин. Через десять минут тот начнет работать. Одной капсулы хватит на пять часов.
        В шкафу Дэн отыскал бокал из термостекла емкостью где-то грамм триста. Налил туда
«мартини». Вино было ледяным, а термостекло сможет сохранить такую температуру в течение часа. Полезная вещь!..
        Сделав первый глоток, он вернулся в комнату, нашел пульт управления телекомбайном и врубил внутренний канал парка. Здесь шла прямая трансляция бала. Дэн мог следить за ходом церемонии, не вставая с кровати.

«Полчаса, - решил он. - Через полчаса вернусь в зал. Если, конечно, меня не поторопят…»
        Награждение финалистов проходило быстрее. Но тоже было обставлено с пафосом. Музыка, салюты, кадры игры, цветы, подарки.
        В тех играх, где победителей так и не выявили, организаторы присуждали вторые места обоим командам или геймерам. Так что все получили назад деньги, уплаченные за участие в игре, плюс к этому годовой бесплатный абонемент на посещение парка.
        После еще одного перерыва награждали полуфиналистов. Их приз - годовой абонемент. А также аплодисменты гостей.
        Сейчас уже не было недовольных, грустных, расстроенных. Все радовались прекрасному шоу, шутили, разговаривали…
        Кстати, и внакладе никто не остался. Многие фирмы, компании, журналы хотели заключить договор на рекламную акцию с кем-то из игроков. Пусть и не с победителем. Ведь зачастую не получившие первого приза имели более харизматическую внешность, лучшие данные, чем чемпионы.
        Завершив процедуру награждения, граф Дракула объявил о танце победителей. По традиции это был вальс, исполняемый одним из самых знаменитых оркестровых коллективов. Начинали танец победители. Мужчины с теми партнершами, которых выбрали заранее. Среди них звезды сцены, экрана, подиума. Женщины - с выбранными мужчинами. Тоже звездами спорта, шоу-бизнеса. Или просто бизнеса. Ибо танец с известным миллиардером ничем не уступал танцу с актером или спортсменом.
        Сразу за победителями «в дело» вступали остальные. В огромном зале одновременно кружились почти сто пар. И еще одна - над сценой. Это Дракула танцевал прямо в воздухе с недавно выбранной «Мисс Вселенная».
…В зал Дэн спустился через полчаса. Неторопливо продефилировал по балкону с бокалом в руке, ответил на десяток приветствий, перехватил несколько многозначительных женских взглядов и встал возле лестницы, что вела вниз.
        В зале уже заканчивали приготовления к вальсу. Участники оживленно переговаривались, глядя на сцену и ожидая появления Дракулы.
        - А я не знала, где вас искать, Стас, - раздался за спиной женский голос.
        Дэн обернулся. В двух шагах от него стояла Анна Тирра. Она сменила наряд и сейчас была в длинном вечернем платье с глубоким декольте и открытой спиной. С левой стороны груди приколота брошь с драгоценным камнем синеватого цвета. На плечах кисея.
        Дэн с трудом удержал взгляд на лице актрисы, не переводя его на грудь. Очень уж заманчиво та выглядела. Анна, конечно, все понимала, ее глаза смотрели с легкой насмешкой.
        - Я знаю, вы так и не выбрали партнершу. А я обещала станцевать в вашу честь. Может быть, станцуем вместе?
        - Буду счастлив, - склонил голову Дэн. - Честно говоря, я не смел и думать, что мне окажут такую честь…
        - Но-но, господин игрок! Не прибедняйтесь! Вам не идет маска скромника. Что-то я не заметила ничего подобного при разговоре.
        - Я умело скрывал это под маской спокойствия.
        Анна оценила юмор, довольно склонила голову и протянула руку.
        - Так что?
        Дэн взял ее пальцы в свою ладонь, чуть сжал их, ощутив приятное тепло, и сказал:
        - Прошу!
        Вальс начинали одиннадцать пар. Среди них одна женщина-геймер, она танцевала с мужем, капитаном команды «Аргонавты». Таким образом, в центр зала вышли сразу десять известных всему миру красавиц. Что само по себе было большой редкостью.
        - Танец победителей! - объявил граф Дракула, возникнув на сцене словно ниоткуда. - Во славу их заслуг и в их честь!
        Он щелкнул пальцами, и прямо перед ним вдруг возникла Ирэн Бакира - победительница конкурса «Мисс Вселенная». Граф поклонился ей, подал руку и сделал шаг в сторону, ступив на воздух. Зазвучали первые аккорды вальса, и все одиннадцать пар одновременно начали танец.
        - Я далеко не самый лучший танцор, - шепнул Дэн на ухо Анне.
        - Это не страшно. Я помогу вам, мой робкий смельчак!
        Дэн хмыкнул, скосил взгляд в сторону. По сравнению с другими геймерами он выглядел простовато. На его фоне Анна в своем безупречном наряде блистала как звезда в ночи.
        А вот насчет вальса он слегка соврал. Этому танцу когда-то научила его Марина. И научила хорошо. Правда, это был единственный знакомый ему танец…
        - Ему, видимо, все равно, что о нем подумают, - произнесла Кэт, глядя на вальсирующего Стаса. - Костюм явно не подходит для танца. А ведь наверняка советовали надеть что-то иное.
        - Он поступает так, как хочет, - ответил Ник. - Это признак силы…
        Глеб тоже смотрел на геймера и все пытался вспомнить, где мог видеть его раньше. А ведь видел, это точно…
        Рядом с Глебом стояла длинноногая блондинка - известная фотомодель Лара Манко. В последний момент Глеб с помощью одного из ассистентов сделал выбор. Ибо оставаться одному просто неприлично. Правда, он представлял, что скажет по этому поводу Оксанка. И внутренне готовился унимать ее ревность. Впрочем, это хорошо, пусть поревнует хоть разок. А то все он да он…
        Через минуту к танцующим парам присоединились остальные участники бала. В зале вспыхнул более яркий свет, музыка зазвучала громче.
        Дракула с Ирэн кружили на высоте пяти метров. Почти над самыми головами вальсирующих. Под ногами пробегали искорки, с потолка вниз медленно сыпались конфетти. Они пролетали мимо графа и его партнерши и падали вниз. Тем самым создавая полную иллюзию того, что хозяин замка с гостьей действительно танцуют в воздухе.
        Бал плавно, под музыку переходил к своей главной части…

4
        В первом часу ночи Раскотин вызвал Трофимова и потребовал доложить обстановку.
        - Бал в разгаре. Танцы, подарки, конкурсы, разговоры. Участники разошлись по разным помещениям, в центральном зале около половины, остальные кто где.
        - Что от наших людей?
        - Ничего. Мы следим за балом по разным телеканалам. Видели Щеглова и Навруцкого. Они молчат.
        - Что еще?
        - Мои люди под видом туристов и посетителей прошли на территорию парка еще днем. Несколько человек остались после закрытия. По их предположениям, хранить клонов и аппаратуру могут в двух секторах, расположенных неподалеку от замка Дракулы. Более точных сведений пока нет. Я запретил активные действия до окончания бала.
        - Согласен.
        - Одновременно взяты под особый контроль все дороги, по которым из парка могут вывезти клонов и технику.
        - Смотрите, чтобы вас не обнаружили.
        - Служба безопасности парка работает в усиленном режиме, но наших людей им не найти. А если потребуется, группы силового прикрытия проникнут в замок беспрепятственно.
        - Хорошо. Докладывайте, если обстановка изменится, - сказал в заключение генерал.
        - Есть.
        Трофимов отключил связь и вытер вспотевший лоб. И генерал, и Коновалов, да и он сам испытывали постоянное волнение. С того момента, как Раскотин доложил о расследовании начальнику управления. И теперь все они, мысленно, конечно, молили богов и божат, чтобы их подозрения оправдались. В противном случае можно смело сказать службе и карьере «прощай»!
        Эксцессы, происшествия, нежелательные эпизоды иногда случались на балу. Кто-то перепил, кто-то слишком эмоционально вел себя. Некоторые именитые гости вдруг вспоминали старые обиды и свары и начинали выяснять отношения.
        Конечно, все это быстро пресекалось. Геймеров успокаивали, звезд разводили по разным углам, перепивших приводили в чувство. Служба безопасности работала четко и слаженно. И аккуратно. Не причиняя вреда гостям, но и не позволяя тем безобразничать.
        За годы работы сотрудники накопили большой опыт и теперь не только заранее распознавали приближение проблемы, но и успевали ее загасить до того, как она возникнет.
        К счастью, в этом году все шло спокойно. Участники не перебирали со спиртным, звезды вели себя прилично. Даже Наоми Леклерк являла образец благовоспитанности.
        Но бал идет не несколько часов, а почти двое суток. И сотрудники службы безопасности не расслаблялись…
        На черноморском побережье в середине октября стояла сухая теплая погода. Температура воздуха ночью пока не падала ниже двенадцати градусов. Днем доходила до двадцати пяти. Вода - около восемнадцати. Большинство туристов продолжали купальный сезон.
        Организаторы бала специально рассчитали время так, чтобы застать самые теплые дни осени. Но дополнительно подстраховались. Несколько мощнейших тепловых пушек, установленных на специальных балконах вокруг замка, гнали волны теплого воздуха вверх, к крыше.
        Во втором часу ночи основное действие бала переместилось в верхний зал, под своды прозрачного купола. Температура на улице и дополнительный обогрев позволяли раздвинуть купол, и теперь праздник проходил под открытым небом.
        А небо было чистым. Тускло мерцала луна, ярко горели далекие звезды. Слабый ветерок приносил солоноватый аромат моря. Обстановка располагала к романтическому настрою.
        В разгар бала Глеб успел позвонить домой и поговорить с женой и сыном. Это был короткий разговор, состоящий в основном из воплей восторга Николки, шуточек Оксаны и веселых оправданий Глеба. Жена укоряла, что танцует со всякими там!.. Сын кричал, что видит папу по телевизору и это классно! Глеб спрашивал, не скучают ли без него? И радовался, что все идет хорошо.
        - …Послезавтра днем я уеду отсюда. И приеду к вам. С гостинцами.
        - Себя не забудь! - усмехнулась Оксана. - А то там такие штучки ходят, голову потеряешь.
        - Уже потерял. Девять лет назад, - отшучивался Глеб.
        - Папа, а мы теперь сможем бесплатно ходить в парк? - лез к экрану телефона Николка.
        - Да.
        - Ур-ра! Целый год бесплатно!
        Оксана прижала сына к себе, потрепала волосы. Глеб кашлянул. Глянул на часы.
        - Ладно. Мне пора. Увидимся скоро.
        - Веселись, - кивнула Оксана. - В кои-то веки увидишь мужа по телевизору…
        Она сказала «мужа», и на душе у Глеба сразу стало легко. Значит, все будет нормально, все наладится…
        - До встречи!
        Радость радостью, но пора и о задании вспомнить. Глеб решил пройти по замку, поговорить с персоналом. И поближе познакомиться с гостями. Переданный Трофимовым список знаменитостей, прошедших медосмотр, он помнил наизусть. И если кто-то из списка здесь есть, надо с ним обязательно поговорить. Вдруг это не он, а двойник?!
        Глеб вернулся к команде, поболтал с Ником и Доком, ответил на десяток приветствий и сказал, что хочет совершить небольшое турне по замку.
        - Экскурсию захотел? - хмыкнул Док. - Может, составить тебе компанию? Прихватим пару цыпочек и найдем наши комнаты?
        - Неплохая идея. Но чуть позже. А сейчас я просто прогуляюсь. А то стоять, когда все танцуют, неудобно, а самому танцевать неохота.
        - Давай-давай, - хлопнул его по плечу Ник. - Гуляй. И не отказывай себе ни в чем. Помни - на балу исполняют все наши желания. Все! Ну, в рамках разумного, конечно!
        - Помню.
        Глеб улыбнулся, взмахнул рукой и вышел в зал, прикидывая, куда пойти. Ноги сами повернули налево - помог мужской инстинкт.
        Здоровенную фигуру Глеба, идущего от арки к скрытому в нише эскалатору, Дэн заметил издалека. Как и задумчивое выражение лица бывшего сослуживца. Что заставило того морщить лоб и хмурить брови? Да еще в разгар бала? Неправильное выражение для такого торжества!

«Накопал что-то? Или просто настроение хреновое?..»
        Дэн решил не спешить встречаться с Глебом. Еще неизвестно, как тот поведет себя. Если он действительно работает на Трофимова, то может сыграть в молчанку. Или слишком явно выкажет удивление от встречи.

«Глеб потом, - решил Дэн. - Сперва Дракула. Начнем с хозяина замка. Он тут главный, он все знает. Во всяком случае, затравку бросим ему. А там кто подхватит…
        Импозантный хозяин замка стоял у одной из арок, ведущих в зал, в окружении десятка собеседников. Среди них голливудские звезды, геймеры, спортсмены. Речь шла о чем-то веселом. Гости смеялись. Граф, несомненно, рассказывал нечто занимательное.
        Неподалеку кружили журналисты и операторы с небольшими наплечными видеокомплексами, позволяющими снимать с любого расстояния любым планом и снабженными направленными микрофонами.
        Привыкшие быть в центре внимания звезды демонстрировали безупречный экстерьер, белозубые улыбки, умопомрачительные наряды и баснословной цены драгоценности.
        Геймеры вели себя скромнее, но тоже не терялись на фоне глянцевых красоток. Тем более именно они - главная достопримечательность бала, и к ним привлечено все внимание.
        Но, безусловно, первую скрипку играл Дракула. Граф блистал остроумием, изрекал мудрые перлы, многозначительно молчал, насмешливо изгибал бровь и высокомерно поджимал губы. И пусть здесь собрались сливки актерского общества, никто и не посягал на первенство, признавая его за легендарным вампиром.
        Дэн не лез на глаза публике, не искал встречи с графом. Попивая «мартини», неторопливо прохаживался вдоль арок, поглядывая на танцующие пары, отвечая на приветствия гостей и ловя заинтересованные взгляды женщин.
        - …И насколько этот бал отличается от прошлого? - обратился он к Нормахену, которого встретил пару минут назад у эскалатора.
        - Не сильно. Отличия в декорациях, в обстановке. Состав гостей иной. Ну и спецэффектов побольше. За это время техника шагнула вперед.
        - Да, я заметил. В игре принимали участие новые модели киберов и биоников. Терраформирование стало более совершенным.
        - Видимо, скоро создадут киберов и биоников, которые смогут работать без постоянной подзарядки.
        - Или вырастят клонов, - ввернул Дэн, делая очередной глоток из бокала. - И будут они бегать по просторам парка, неотличимые от людей ничем, кроме названия.
        - Ну, это вряд ли! - возразил Нормахен, тоже делая глоток из высокого фужера. Он пил коктейль. - Международная конвенция запрещает производство клонов.
        Как и все немцы, Нормахен был педантичен и дисциплинирован. Сказано нельзя - значит нельзя! Этим сильна их нация. Впрочем, когда надо сделать что-то незаконное, немцы просто меняют сам закон.
        - Кто знает, Карл? - пожал плечами Дэн. - Законы пишут люди. А люди слабы и любопытны. Им все время хочется сорвать запретный плод, чтобы вкусить горечь познания и раскаяться за содеянное.
        Нормахен рассмеялся.
        - Да ты настоящий философ! Вы, русские, любите порассуждать, поговорить. Иногда даже слишком много.
        - Это свойственно не только нам, уверяю тебя. Посмотри по сторонам. Видишь? Сколько людей смотрят на нас! Уверен, им тоже хочется поговорить. Но на какие темы?
        Дэн сказал правду, на них действительно смотрели многие. Два победителя игры, два сильнейших геймера. С окончания предыдущего сезона прошло не так много времени, а лицо Нормахена то и дело мелькало на экране и стало популярным, Сам же Дэн был главной загадкой бала. Понятно, что оба привлекали внимание.
        - Глядят в основном женщины, - уточнил Карл. - А они особо падки на тайны, загадки, секреты.
        - Любопытство - то свойство прекрасного пола, что вывело наш род из Эдема и довело до сегодняшнего дня.
        Нормахен посмотрел на собеседника и фыркнул.
        - В тебе пропадает дамский угодник. Женщины любят философствующих мужчин. Особенно если у них есть кое-что еще, кроме хорошо подвешенного языка. Сочетание сильного самца и внимательного джентльмена - та смесь, что манит женщин лучше всякого магнита.
        Беседуя, они подошли к компании Дракулы довольно близко. Их появление не осталось незамеченным. Граф бросил на них быстрый взгляд, что-то сказал Глории Мангелле - восходящей звезде Голливуда и одной из признанных красавиц - и покинул гостей.
        - А вот кстати…
        Нормахен дружески кивнул графу и обратился к нему с вопросом:
        - Будьте нашим судьей, господин граф! Мы со господином Стасом тут говорим о женщинах и присущих им чертах характера.
        - Каких же? - едва заметно улыбнулся Дракула.
        - Любопытство, стремление проникнуть за завесу тайны, заглянуть в душу мужчины.
        - Чтобы заглянуть в душу мужчины, женщине порой достаточно приоткрыть свою. И мужчина выложит все тайны и секреты, лишь бы произвести хорошее впечатление.
        - Этим недостатком уже много веков пользуются не только женщины, - с усмешкой заметил Дэн.
        - Кто же еще?
        - Те, кто их к нам подсылает.
        Граф наклоном головы выразил согласие и перевел взгляд на Карла.
        - Кстати, господин Нормахен, по поводу тайн женской души. Наша гостья, несравненная Глория, уже интересовалась вами.
        - Да? - изумился Нормахен. - Что же ее интересует? И почему она сама мне об этом не скажет?
        - Думаю, вам имеет смысл поговорить об этом с ней. Тем более она стоит неподалеку и слушает рассказ Самюэля Бланже о его новой книге. Думаю, ее терпение скоро лопнет, ибо Самюэль, обладая легкой рукой и умением излагать мысли на бумаге, языком владеет куда как хуже.
        - Не теряй шанс, Карл, - улыбнулся Дэн. - Думаю, эту голливудскую красотку интересует способ усмирения драконов. А ты в этом ас!
        Нормахен лукаво прищурил глаз, легким кивком извинился перед графом и Дэном и отошел в сторону. Судя по его целенаправленному взгляду и уверенной походке, Глории недолго терпеть словоизлияния Бланже.
        Дракула проводил его понимающей улыбкой и посмотрел на Дэна.
        - Итак, господин Стас, вы надумали?
        - В смысле?
        - До утра не так много времени, а вы все еще в маске.
        - И не я один.
        - О! Тех, кто, кроме вас, скрывает лицо, знают все! Это игра, фарс. Уверяю, скоро маски слетят, как осенние листья с деревьев. Кто-то сделает это мимоходом, кто-то устроит небольшое представление.
        - Что ж. Возможно, я сделаю то же самое, но последним!
        - Кстати… Кое-кто из гостей устроил настоящий тотализатор. Принимают ставки. Предмет спора - ваша внешность.
        - Полагаю, это сделали женщины, - засмеялся Дэн.
        - Естественно.
        - И что же на кону?
        - Не знаю. Думаю, победительница захочет получить главный приз. - Дракула выразительно посмотрел на Дэна. - Вас, господин Стас.
        Дэн хмыкнул, поднес бокал к губам и сделал небольшом глоток. Прищурил глаз.
        - На этом балу исполняются наши желания, господин граф!
        Дракула покачал головой. На его аристократическом лице возникла простоватая усмешка.
        - О, господин Стас! Иногда самое заветное желание мужчины - исполнить желание женщины. От этого он только выигрывает.
        - Возможно!
        Дэн вновь сделал глоток, не спеша отвечать на вопрос графа. И прикидывая, почему тот проявляет такую заинтересованность в том, чтобы Дэн снял маску. Просьба организаторов, журналистов и… держащих пари? Или следование традиции?
        - Кстати, господин граф, просветите. Мы вот только что с господином Нормахеном говорили о технических новинках парка. Разговор пошел о киберах, биониках и клонах. Возможно использовать последних в игре?
        Дракула явно не ожидал такого вопроса. И не сразу сообразил, что сказать. А может, не знал, что говорить.
        - Клоны людей? Зачем?
        - Ну-у, - протянул Дэн, пожимая плечами и кося взглядом на компанию гостей. Те с любопытством смотрели на них и что-то говорили друг другу. - Мало ли. Может, это дешевле киберов. Практичнее, удобнее.
        - Клонирование, уважаемый Стас, запрещено международной конвенцией. Да и вряд ли клоны окажутся дешевле киберов.
        - А если клонировать не людей, а их… меньших собратьев, - выкладывал козыри Дэн. - Гоблинов там, эльфов, троллей.
        Дракула все не мог взять в толк, к чему клонит этот странный геймер. Что хочет сказать? Или услышать?..
        - Вряд ли это имеет смысл.
        - Не знаю.
        Дэн опустошил бокал и поставил его на столик у стены. Почти сразу неподалеку возник официант с подносом и ведерком. В нем был лед и неоткрытая бутылка
«мартини».
        Он хотел подойти ближе, но не решался помешать разговору таких людей. Дэн попробовал вспомнить, в какой момент увидел официанта. Когда поставил бокал или раньше?
        - Зато знаю, где видел упрощенную модель клона. Если вы смотрели мои игры, начиная с четвертьфинала, то видели, что меня сопровождал пленный тролль. Так вот он был биоником. Что и есть упрощенная модель клона.
        Дракула изумленно изогнул брови. Смерил геймера внимательным взглядом. Тема беседы зашла далеко за рамки программы бала. И коснулась тех вопросов, в которых он не был компетентен.
        - Думаю, за разъяснениями имеет смысл обратиться к администрации парка. Они имеют больше информации, чем я.
        - Возможно. Благодарю за совет. Любопытство, знаете ли, гложет. Интерес к новому.
        Будучи профессиональным актером, граф разглядел игру и у Дэна. И хотя суть игры оставалась непонятной, но ее серьезная подоплека видна невооруженным глазом.
        И Дракула решил сменить тему.
        - Думаю, на время можно забыть о загадках и вопросах. И вспомнить о главном событии - о празднике. Подходит означенное вами время. Так что же, мы увидим истинный облик Стаса?
        - Истинный? - улыбнулся Дэн. - Обязательно. И скоро!
        Он отступил на шаг, склонил голову, увидел такой же жест графа и пошел к эскалатору. Чувствуя на затылке любопытные взгляды гостей и Дракулы. И еще чей-то
        - пристальный, недобрый. Такие вещи Дэн умел чувствовать шкурой. Война научила.

«Граф может быть и ни при чем. Но среди тех, кто слышал разговор, кто-то вполне может работать на заговорщиков. Так что свой ход я сделал. Теперь их черед. Дадим им пару часов на принятие решения и ответ. А если будут тянуть - поторопим. Где там список гостей?..»
        Список Трофимова Глеб изучил до бала. А сейчас сверял его со списком гостей. Не будет совпадений - не беда. Не все гости заявлены под своими именами, кто-то вообще прибудет инкогнито. Это в духе мегазвезд, чей приезд - важное событие.
        Попутно он заглянул в южную башню, осмотрел балконы, с помощью официантов и метрдотеля нашел ход на второй этаж. Здесь были комнаты отдыха для желающих поболтать, сыграть в бильярд, карты, покатать шары в боулинге.
        Его поведение не выглядело чем-то особенным. Многие геймеры и гости с интересом осматривали замок. В обязанности обслуживающего персонала входило помогать им, в случае необходимости провожать к месту, давать пояснения в пределах осведомленности.

«Клоны копируют известных личностей. Значит, они должны быть среди гостей, - размышлял Глеб, шагая по лестнице. - Но их присутствие станет известно всем. Появятся вопросы - как здесь оказалась, допустим, Амели Лоббрак или Таня Бенгер? Значит, клоны либо скроют лица под масками, либо явят себя только отдельным участникам. То есть если встреча проходит тет-а-тет в укромном уголке. Иначе говоря - интимная интрижка!»
        Это было вполне достоверно. Глеб мысленно поставил себе пять баллов и продолжил мысль.

«…Надо узнать, кто из геймеров пожелал встретиться с этими знаменитостями. По обычаю администрация парка исполняет все желания победителей и финалистов. И частично - полуфиналистов. Попробуем их не считать. Среди финалистов двадцать пять мужчин. Минус я - итого двадцать четыре. Я уже знаю, кого захотела встретить как минимум половина из них. Надо узнать о второй половине. Как?»
        Тотальный опрос нереален - вряд ли кто скажет. Ведь не каждая встреча - явная. Это не значит, что геймер получит знаменитость в постель, но рандеву может состояться без свидетелей.
        - Черт!
        Глеб раздраженно ударил по перилам лестницы. Отыскать в огромном замке человека, который не склонен обнародовать свое присутствие, - задачка не из легких. И потом! Ну, узнал он, что знаменитость здесь, - что дальше? Врываться в комнату с криком
«лови клона»? Скандал неминуем. Так недолго и по шее получить.

«Остается одно - наблюдать. И общаться. В разговоре можно узнать то, что не узнаешь другим способом… А начнем с тех, кто в масках. Например, Стас, чем не вариант?»
        Кривя губы в усмешке, Глеб поднялся в верхний зал и пошел искать свою команду. Что они там делают?..
        Эрвуд расхаживал по комнате, по привычке заложив руки за спину и глядя под ноги. Следя за мельканием туфель, он разгадывал новый ребус.

«Навруцкий открыто засветил интерес к клонам. Полез с дурацкими вопросами к Дракуле! Он что, не понимает, что его могут услышать? А если понимает, зачем раскрыл себя? Ждет, когда на него выйдут? Это глупо. Вариант ловли на живца хорошо изучен, на него редко кто попадается. Зачем тогда?»
        Найти ответ было необходимо, чтобы рассчитать последующие действия. От первоначальной идеи провести вербовку геймера вечером следующего дня, возможно, придется отказаться. Следует сперва понять, что движет Навруцким. И не является ли он сотрудником спецслужб. Если да, то…
        Эрвуд прикусил нижнюю губу и уменьшил шаг. Он всегда отрицал возможность участия в игре сотрудников секретных структур. Этому было логическое объяснение.
        Сотрудник, даже если он боец силовых подразделений, не имеет необходимых навыков для участия в игре и тем более для успешного прохождения всех этапов.
        Это ведь только в кино агент ЦРУ, ФБР или КГБ умело водит машину, без промаха стреляет, виртуозно владеет приемами рукопашного боя. В жизни несколько иначе. На службе боец в лучшем случае получает лишь необходимый навык ведения ближнего боя под конкретные задачи. Это рукопашный бой, стрельба, владение спецсредствами. Давать более длительную, усиленную подготовку просто нет смысла. Да и времени. Ведь, кроме этих дисциплин, боец обязан пройти и другие - тактику, техническую, специальную, оперативную подготовки. И все это без отрыва от работы! Если боец так хочет, может повышать свой уровень самостоятельно, на отдыхе. Но будет ли у него на это время?
        Какое тут холодное оружие, какое фехтование, стрельба из лука, рукопашный бой?! Действующий сотрудник просто не имеет времени и возможности поддерживать высокий уровень специфической подготовки.
        Нет, конечно, можно найти человека, выделить ему достав точно времени на тренировки. На это уйдет как минимум три-четыре месяца. А если поставить задачу - дойти до полуфинала (гарантия попадания на бал), - то и больше. Кто на это пойдет? Никто…
«Нет, Навруцкий не сотрудник спецслужб, - рассуждали Эрвуд. - Видимо, нанятый агент. Тогда становится понятно его поведение. Опыта для более тонкой игры не хватает. Действует топорно, напрямую. Но то, что он наемник, - хорошо! Наемника можно перевербовать, дать другую работу. Не против прежних нанимателей, а вообще в иной сфере. Предложить высокий гонорар, показать перспективу, намекнуть о возможностях. А то и устроить демонстрацию. Навруцкий - профи, этого не заметит только слепой. Он по достоинству оценит увиденное и даст согласие. Должен дать. А если нет… То останется с носом. И его наниматели тоже…»
        Придя к такому выводу, Эрвуд повеселел. Шаг обрел былую упругость, голова вскинулась вверх.
        План действий в отношении Навруцкого ясен - сначала подослать к нему «гостью», потом провести беседу. Но агенты редко когда работают по одному. Значит, есть и второй. Наиболее вероятная кандидатура - Глеб Щеглов. Тоже русский, служил в армии и скорее всего тоже воевал. В КГБ (или МВД) сделали ошибку, послав сразу двух солдат. Правда, есть еще Грегор Нортон. С этими имеет смысл говорить после беседы с Навруцким.

«Я возьму паузу, - менял на ходу план действий Эрвуд. - Если Навруцкий ждет от меня ответного хода, то… пусть ждет. Завтра подошлю „гостью“ и посмотрю на его реакцию. А там видно будет…»

5
        О задании пришлось на какое-то время забыть. Дэна атаковали журналисты. Видимо, заранее подгадав удачный момент, они подловили его на выходе из верхнего зала и насели толпой. Пятеро журналистов, три оператора, кто-то от организационного комитета. Чуть позже подоспели еще трое журналистов. Вопросы посыпались как из рога изобилия.
        - Мистер Стас, какое самое яркое впечатление от игры?..
        - Кого бы из знаменитостей вы хотели видеть на балу?..
        - Анна Тирра сказала, что вы прилично танцуете и что у вас очень сильные руки. Вам она понравилась?..
        - Как вы расцените тот факт, что некоторые геймеры негативно отзывались об используемых вами в игре бомбах?
        - Рюрик сказал, что вы нарушили правила честной борьбы, и хочет вызвать вас на бой…
        Дэн, несколько растерянный и удивленный таким напором, вертел головой, не зная, что делать. Послать всех и уйти, конечно, было бы здорово, но как-то по-детски. Вступать в перепалку, спорить, оправдываться - глупо.
        Хорошую свинью ему подложили организаторы. А ведь он предупреждал их, чтобы никаких интервью. Выставили на посмешище, гады!
        От злости на них, на журналистов, на самого себя он пришел в состояние холодной ярости. Ушли ненужные мысли, мозг заработал быстро и четко, от неуверенности не осталось и следа.
        Один из сотрудников оргкомитета хотел что-то сказать, но Дэн наставил на него указательный палец и приглушенно рявкнул:
        - Заткнись!
        Потом перевел взгляд на ближнего репортера. Набрал воз духа в грудь. И устроил то, что в последующем средства массовой информации назвали блиц-отбивом.
        - Самое яркое впечатление - полуденное солнце в степи.
        - Видеть хотел бы многих, но вряд ли они хотели бы видеть меня!..
        - Рядом с такой партнершей, как Анна, любое бревно научилось бы танцевать в два счета!..
        - Я не выходил за рамки дозволенного! Геймеры могут говорить что им вздумается!..
        - Если Рюрик хочет сесть в тюрьму за покушение на убийство, то пусть обойдется без меня!..
        Он отлично запомнил, кто из репортеров какой вопрос задал. Чуть поворачиваясь к тому корпусом, брал его на прицел указательного пальца и, глядя в глаза, отвечал.
        - …Вы выступали в маске. Это вызвано желанием создать вокруг себя ореол таинственности?
        - Желанием скрыть лицо.
        - С вами в игре в качестве пленного находился тролль. С какой целью вы его захватили?
        - Переносчик грузов, помощник.
        - Как вы потратите призовые деньги?
        - С пользой.
        - Вы играли очень жестко, можно сказать - жестоко. Чем вызвано такое поведение?
        - Желанием победить с наименьшими потерями времени, сил и средств.
        - Некоторые компании и фирмы в открытую борются за право предложить вам рекламные контракты. Несколько телеканалов хотят видеть вас своим ведущим. А Джеймс Метранс готов предложить вам главную роль в блокбастере «Тевтонский орден».
        - Подобные предложения меня не интересуют.
        - Вам легко было убивать кибер-модели и био-копии? Не испытывали ли вы внутренних терзаний и сомнений?
        - Не больше, чем вы, нарезая огурцы и помидоры.
        - Общество защиты искусственных созданий готовит акцию протеста против жестокого обращения с ними. Вы готовы выступить их оппонентом?
        - Меня их акции не волнуют. Если хотят - пусть не терзают телевизоры и компьютеры, не используют самолеты и машины, оставят в покое лифты и эскалаторы. И забудут об электричестве.
        Немного смущенные его четкостью и скоростью ответов репортеры снизили напор. И Дэн немедленно этим воспользовался.
        - Благодарю за внимание, дамы и господа! Было очень приятно пообщаться! А сейчас прошу меня извинить - я хочу утолить жажду. Всего доброго!
        Он развернулся, чтобы ступить на эскалатор. И услышал еще один вопрос, заданный в спину:
        - Вы снимете маску, как обещали?
        - Не сейчас.
        - Уф-ф!.. - откинулся на спинку кресла режиссер бала. - Я уж думал, он их пошлет куда подальше.
        - Я тоже, - признался помощник. - А он здорово отвечал.
        - Да. Взять его на испуг не вышло. И смутить напором - тоже. Отбить атаку репортеров так, чтобы не вызвать их раздражения, многого стоит.
        - Скорее они довольны! - заметил помощник. - Стас приобрел поклонников в их среде. Вот увидите, завтра пресса будет взахлеб хвалить находчивость и общительность, а также лаконичность ответов геймера. Только вот что он будет делать с маской?
        - Снимет, - уверенно сказал режиссер. - Он свое слово держит, я успел это понять. А вот как снимет - вопрос.
        - Думаю, мы об этом узнаем, только когда все произойдет.
        - Пожалуй. Подготовь запись интервью к утреннему выпуску. Мы должны показать это первыми.
        Программа бала предусматривала большой перерыв в череде номеров, выступлений, представлений. Дабы не «перегрузить» геймеров, непривычных к таким мероприятиям, и не утомить звезд, слегка уставших от них.
        Участники шоу постепенно разошлись по десяткам комнат, малых залов, покоев. Где к их услугам были накрытые столы, удобные диваны и кресла.
        К этому времени общая съемка бала тоже прекратилась. Журналисты и репортеры могли взять паузу и просто поговорить с героями игры.
        Перед перерывом граф Дракула объявил о наступлении «времени чудес», когда исполнялись все желания игроков, какие только могли прийти им в голову. Конечно, они не должны были выходить за рамки разумного.
        Кто-то сейчас примерял роль восточного шейха - его обслуживали полтора десятка наложниц (девочек взяли из борделей). Кто-то разговаривал со знаменитой актрисой, с которой в обычной жизни никогда бы не встретился.
        Конечно, некоторым геймерам хотелось не только беседовать, но тут уж ничего поделать нельзя. Если звезда не расположена к интиму, заставить ее невозможно. Хотя кое-кому повезло. Звезды тоже люди и тоже имеют простые человеческие желания.
        Наиболее тщеславные, желающие быть в центре внимания, прямо здесь, на территории замка, принимали участие в съемках клипов. Ради них сюда приехали целые съемочные группы.
        Экстремалы желали совершить небольшое турне на подводной лодке или орбитальном корабле - новом виде транспорта. Неподалеку от замка ждала небольшая дизельная подводная лодка, арендованная у флота. А в аэропорту стоял наготове орбитальный челнок.
        Большинство же не спешили высказывать желания. После тяжелейшей игры наступил эмоциональный спад. И лучшим вариантом релаксации для геймеров был сам отдых.
        Но, распустив участников, организаторы продолжали работать. Следовало окончательно растопить ледок отчуждения, устранить дистанцию между гостями и геймерами, помочь найти общий язык.
        Поэтому хозяин замка, его помощники и помощницы фланировали по замку, подходили то к одной, то к другой компании. Брали инициативу на себя, задавали темы разговоров. Постепенно они добивались своего - знаменитости сбрасывали маски высокомерия, оставляли свою «звездность» и становились нормальными людьми.
        Глеб, что называется, попал в струю. В обстановке, когда все знакомились со всеми, его турне по замку не выглядело чем-то странным. Тем более гулял он не один, а в компании с Доком. Тот тоже решил осмотреть замок.
        Вместе они обошли первый и часть второго этажа. Везде их встречали приветливо. Приглашали к столу, угощали, тут же заваливали вопросами, заставляли делиться впечатлениями от бала, от игры, от гостей.
        Глеб не один раз ловил на себе заинтересованные взгляды женщин. Пару раз он даже узнавал их и про себя удивлялся. Как же - на него соизволили обратить внимание всемирно признанные красотки!
        Док, тоже не обделенный вниманием, вел себя более раскованно. Впрочем, он явно нацелился на одну из знаменитостей. И теперь выбирал ту, которая не откажет. Хотя сегодня, в эту сказочную ночь, о моральных запретах и жизненных принципах забывали многие.
        Где-то слушали музыку, где-то смотрели клипы. А кое-где им предпочли живой звук. Кто принес гитару в замок, уже не, понять, но играли на ней не только геймеры, но и некоторые звезды. Те, кто был уверен в своих вокальных данных.
        В замке всеобщим языком общения был английский, его знали все. Но многие знали еще и немецкий, французский, японский, китайский. И даже русский. И песни звучали на разных языках. Что не мешало слушателям внимать с удовольствием.
        Глеб тоже спел пару песен, заслужил похвалы профессионалов, даже удостоился восхищенного отзыва о своих музыкальных способностях от самого Августина Смита - знаменитого продюсера и критика. Тот на полном серьезе предлагал Глебу записать альбом, гарантируя успех. Глеб обещал подумать.
        Он перезнакомился почти с сотней человек, поговорил как минимум с половиной из них. Но больше ничего не узнал. Знаменитостей из списка не видно. Ни один геймер не произнес их имена и не намекал на встречу с ними.
        Что ж, впереди была еще вторая половина. Но поиск придется отложить до следующего дня. Ибо пробило уже три часа ночи, и скоро гости и геймеры начнут разбредаться по комнатам.
        Покинув очередную компанию, Глеб вышел на внешний балкон, нажатием кнопки открыл окно и несколько минут стоял так, глядя вдаль и дыша морским воздухом. Док где-то полчаса назад покинул его, сославшись на неотложные дела. Судя по плутоватому выражению лица, он все же сделал выбор и решил перевести знакомство с какой-нибудь знаменитой красавицей в более тесное. Успеха ему в этом нелегком деле.
        Простояв пять минут, Глеб вышел в длинный коридор и увидел метрах в двадцати перед собой фигуру рослого мужчины. Тот шел от лифта к эскалатору. На его лице Глеб заметил маску. Стас Загадочный геймер со странно знакомыми жестами и движениями.
        Глеб решил было разгадать хоть эту загадку, но Стас, словно почуяв его намерение, ускорил шаг и исчез в нише.

«Чего он бегает? - недоумевал Глеб, идя по коридору. - А может, просто не хочет разговаривать? Мало ли какое у человека настроение?..»
        С этими мыслями Глеб направился в южную башню в свои покои. Его неудержимо потянуло в сон…
        От Глеба он просто сбежал. Говорить с ним пока не о чем, а объяснять ситуацию некогда. Да и как тот еще воспримет ее? И потом, за ним, несомненно, следили. Зачем же светить второго агента? Что Глебушка здесь по «просьбе» Трофимова, Дэн давно не сомневался.
        Он решил пройти пешком, не прибегая к услугам сверхманевренного лифта, способного ездить не только вверх-вниз, но и в стороны. Если заговорщики захотят его подловить, то… пусть подловят.
        Однако практически до самых покоев Дэна никто не тревожил. И вот когда до уютного, со вкусом обставленного номера оставалось метров двадцать, на пути Дэна возникла высокая стройная женская фигура в наряде века эдак восемнадцатого. Длинное платье с глубоким декольте, уложенные в причудливую прическу волосы. В руке веер. А на лице расписная маска.
        - Приплыли, - констатировал Дэн, глядя, как женщина подходит к нему.
        - Вы не рады видеть меня, господин Стас? - произнес приятный девичий голос. - Или просто не узнали под этой маской?
        Дэн отчетливо расслышал насмешливые нотки в голосе… Анны. Это была мисс Тирра собственной персоной. Подловившая его в самый неподходящий момент.
        - Я просто не смел и подумать, что столь блистательная особа захочет потратить свое драгоценное время на общение с каким-то там геймером, - перешел на английский Дэн.
        - Если это комплимент, я его принимаю…
        Анна встала в двух шагах от Дэна, глядя ему в глаза и улыбаясь. Ее почти обнаженная грудь высоко вздымалась, приковывая взгляд.
        - Если это демонстрация вашей низкой самооценки, то я в нее не верю. Вы, господин Стас, успели зарекомендовать себя человеком настолько твердым и уверенным в себе, что заниженное самомнение вам не к лицу.
        - Благодарю.

«Неужели она - клон? - спрашивал он себя, глядя на Анну. - Этого просто не может быть. Ведь здесь масса ее знакомых, уж они-то знают, где сейчас настоящая Тирра! Или она работает на них? Нонсенс. Чем же могли соблазнить мегазвезду заговорщики?.
»
        - Вы шли к себе? - продолжила наступление Тирра.
        - Верно. Бал слегка утомил меня. Столько незнакомых людей, столько впечатлений… я не привык к такому.
        - Бросьте, господин Стас…
        - Мы же договорились - просто Стас.
        - Бросьте, просто Стас! Вас не утомила напряженная игра. А светский раут и бал могли вызвать разве что зевоту. Скажите честно - вам надоела эта суета?
        - Есть немного.
        - Так лучше.
        Анна сделала еще один шаг и теперь была всего в полуметр ре от Дэна.
        - Признаюсь, мне тоже надоело общение с теми, кого я давно знаю, и с теми, кто хочет узнать меня поближе. Выдерживать фальшивые улыбки коллег по цеху и сальные взгляды геймеров все сложнее. Тем более кое-кто из игроков пожелал продолжить знакомство в более интимной обстановке.
        Дэн уловил акцент на слове «пожелал» и хмыкнул. Никто не мог упросить Тирру быть более ласковой с кем-то, кто ей не по душе.
        Он молчал, не зная, что сказать. В голове роились неподходящие случаю мысли. А глаза Анны вносили сумбур в его душу. Что ей надо?
        Анна повела обнаженными плечами, махнула веером.
        - Не хочу показаться невежливой, Стас, но я бы не хотела продолжать разговор в коридоре. Если вы не откажете и пригласите меня к себе, я бы с удовольствием что-нибудь выпила.
        Дэн наконец принял решение и сменил тон разговора. По своей воле она здесь или нет, не суть важно. В любом случае он был готов к подобному повороту событий, так что нечего столбом стоять. Тем более женщина просит…
        - Денис, - сказал он, делая шаг к двери и прикладывая палец к дактилосенсору. - Меня зовут Денис.
        - Дэ-энис-с, - нараспев произнесла Тирра. - Красиво.
        - Прошу, мисс! Будьте моей гостьей…
        Камеры наблюдения были установлены практически по всей территории замка. Помимо контроля над обстановкой это помогало вести прямую съемку, не привлекая большую группу операторов. Но около покоев участников бала камер не устанавливали. По этическим соображениям - мало ли кто у кого в гостях?! Все это знали и были спокойны за свои личные тайны и секреты.
        Эрвуд проследил за променадом Навруцкого до коридора, ведущего к его номеру, но не мог видеть разговора геймера с таинственной незнакомкой. Не знал, что она шутки ради надела маску. И что это как-то повлияет на его планы относительно
«прощупывания» геймера, он даже подумать не мог…
        - …Ты всегда такой робкий с женщинами? Или просто никак не придешь в себя от удивления?
        - Никак не пойму, чем это привлек внимание звезды с небосклона.
        - И какие версии?
        - Разве что мимолетный каприз. Желание узнать, каковы они, геймеры, вблизи и на ощупь.
        Анна прищурилась и послала Дэну лукавый взгляд.
        - Не очень-то вежливо, но в целом верно.
        - А что я еще мог подумать? - развел руками Дэн. - Что мировая знаменитость воспылала к какому-то игроку страстью?
        Они зашли в номер десять минут назад. Дэн усадил Анну в кресло, предложил вина, фруктов, сладости. Есть никто не хотел - успели на балу.
        От сладкого Анна отказалась, фрукты тоже игнорировала. Неторопливо потягивала французское красное полусухое, искоса посматривала на Дэна и легонько улыбалась.
        Туфли скинула, ноги положила на небольшую скамеечку. Маску сняла сразу, бросила на столик. Свою роль та исполнила.
        Дэн сидел неподалеку в другом кресле, тоже с бокалом. С позволения дамы снял пиджак, но маску пока оставил. И не спешил форсировать события. За что удостоился упрека гостьи.
        - Ты не веришь в порыв, в любовь с первого взгляда?
        - Почему? И такое бывает. Говорят… Но это у простых смертных. Среди тех, кто живет на Олимпе шоу-бизнеса, такие вещи не приняты.
        - Много ты знаешь о шоу-бизнесе! - фыркнула Анна.
        - Достаточно, чтобы понять одну вещь - его надо обходить стороной за много километров.
        - Хм!..
        Взгляд Анны скользнул по его фигуре, по расстегнутым пуговицам рубашки, по рукам. Дэн принципиально носил рубашки только с коротким рукавом, и сейчас голливудская красавица могла по достоинству оценить мускулистые руки игрока.
        - Мне сказали, что ты пока не желал ничего. Ни красотой в постель, ни автографа знаменитости, ни участия в съемках! Ни даже полета в космос. Хотя с десяток геймеров уже вернулись из орбитального полета.
        - Каждому свое.
        - Это верно. Но тогда что же тебе?
        - Я просто не могу придумать ничего такого, чего бы сильно захотел и не смог получить сам.
        - Привык полагаться на себя?
        - Точно.
        - Налей мне «мартини», - попросила Анна.
        Дэн встал, взял бутылку из ведра со льдом, подошел к креслу Анны. Она следила за тем, как он наполняет большой бокал. Внезапно приблизила свое лицо к нему.
        - Ты не хочешь просить. Тогда, может, сам исполнишь просьбу?
        - Чью?
        - Мою.
        Ее рука скользнула по его запястью, дошла до локтя, сжала. Сочные губы приоткрылись, глаза повлажнели.
        - Я так давно не была с нормальным здоровым мужиком. Вокруг лощеные самцы, озабоченные своей внешностью больше, чем женщины. Зацикленные на деньгах и рейтингах трудоголики, забывшие, как выглядит обнаженная женщина. Охотники за чужими капиталами, альфонсы. И педики, от которых выворачивает наизнанку.
        - Бедная, - насмешливо протянул Дэн. - Это плата за славу, за богатство, за положение.
        - Да. - Она не отпускала его руки, от ее пальцев шло тепло. - Но иногда надо давать себе передышку…
        Анна поставила бокал на столик, резко встала, сделала шаг вперед.
        - Разве тебе не хочется поиметь эту «грудастую сучку Тирру», как меня часто называют мужики?! Не льстит, что она выбрала тебя?
        Дэн опустил бутылку на стол, подошел к Анне вплотную. Глядя в ее глаза, раздельно произнес:
        - Тебя не хотеть может только импотент.
        - А ты на него не похож. Я видела твой взгляд вечером. Ты тоже хочешь меня. Только скрываешь это лучше других. Так получи свой непрошеный приз…
        Ее пышное вечернее платье на самом деле снималось очень легко. Больше возни было с его рубашкой. Тонкие сильные пальчики с длинными холеными ноготками ловко расстегивали пуговицы, сдергивали мягкий шелке широких плеч.
        Он потянулся губами поцеловать ее, но она внезапно одернула голову.
        - Нет. Только не так! Не хочу целоваться с маской. Твоя очередь показать лицо.
        Дэн с усмешкой стянул невесомый кусок черной ткани, бросил его в угол. Анна жадно всмотрелась в его лицо, провела руками по щекам. Придушенно выдохнула:
        - Я почти угадала. Дикарь!
        И сама поцеловала его…
        Они уснули уже утром. Первой - Анна, Дэн - чуть позже. Ему все не давала покоя одна мысль. «Кто заставил ее прийти ко мне? Просьба кого-то из заговорщиков или собственное желание?»
        В конце концов думать надоело, он прижал Анну к себе, чувствуя жар ее тела, и выбросил все мысли из головы. Как бы там ни было, все ответы он получит днем. На свежую голову.

6
        Второй день начался с презентации строительных работ на территории нового филиала парка в Центральной Америке. Был организован телемост между Анапой и Кингстоном. И участники бала наблюдали за ходом предварительных работ на месте будущего главного сектора филиала.
        Через день после окончания бала многие из гостей замка Дракулы поедут туда, чтобы принять участие в торжественном открытии. Будет большой концерт, лазерное шоу, показ документального фильма о парке…
        Но пока продолжался бал. И сейчас всех гостей граф Дракула собирал в нижнем зале, где уже установили два ряда столов и теперь заканчивали сервировку. Десятки кувшинов, графинов, блюд, тарелок, подносов, салатниц, соусниц, хлебниц занимали свои строго отведенные места.
        По залу растекались ароматы жареного, вареного, печеного мяса, рыбы и птицы. Витали запахи свежего хлеба. Блестели крупные капли воды на пучках зелени, на тугих боках огурцов и помидоров, на фруктах.
        Стояли запотевшие кувшины с квасом, пивом, элем. Привлекали взгляды покрытые пылью и паутиной бутылки с французским, итальянским, испанским винами. Стояли рядами джин, текила, виски, коньяк, русская водка (о, шарман!). Сверкали под ярким освещением хрустальные бокалы и фужеры.
        Вид накрытых столов возбуждал аппетит у самых воздержанных в еде. Да что там! Даже знаменитости, которые блюли свои фигуры пуще своего кошелька, и те взирали на заставленные столы глазами голодных нищих.
        В замке Дракулы начинался пир! Пир во славу победителей. Как требуют того традиции и обычаи - отметить успех и удачу богатым застольем.
        В два часа пополудни две сотни участников бала собрались в огромном зале, чтобы принять участие в пире победителей, ставшим наряду с самим балом легендой парка.
…Анна уехала утром. Когда за окнами только светлело.
        - У меня сегодня подписание контракта, - пояснила она. - Я вырвалась на денек, больше не смогла. Но главное все же успела…
        Она лукаво прищурилась и посмотрела на лежащего рядом Дэна. Провела рукой по его волосам, щеке.
        - Спасибо тебе.
        - Мне? - изумился тот. - Вообще-то благодарить должен я.
        - Отнюдь. Я получила больше, чем ты. Привела в порядок нервы, расслабилась…
        Дэн смотрел на нее, вспоминая подробности ночи. Как страстно она отдавалась ему. Как жадно впитывала его, как стелилась под его руками. Пожалуй, и правда ей это было нужно больше, чем ему. Не сахарная жизнь у звезд, коль они ищут утешения и ласки у посторонних…
        Анна приняла ванну, оделась, нанесла «боевую раскраску», как сама шутила. Дэн все это время лежал в кровати, молча наблюдая за ней. Перед уходом она подошла к нему, присела на край кровати.
        - Ты не спрашиваешь, увидимся ли мы еще?
        - Потому что знаю ответ.
        Анна поймала его взгляд.
        - Ты прав. Вряд ли это произойдет. Ты из другой жизни, из другого мира. И вряд ли когда-нибудь захочешь попасть в мой. А я… А я не смогу уйти из своего. Привыкла, и вообще!..
        - Удачи тебе. И в контракте, и вообще.
        Она поцеловала его в губы, встала.
        - И тебе тоже, Денис. Мы действительно больше не увидимся, но если вдруг…
        - Вряд ли. Орбиты наших миров пересекаются раз в жизни. И расходятся навсегда.
        - Прощай!
        У двери она обернулась, внимательно посмотрела на него, словно запоминая, и вышла.
        Маску он надевать не стал. Надо ведь держать слово. По сети внутренней связи вызвал управляющего замком.
        - Мне нужен другой костюм. И парикмахер.
        - Мастер будет у вас через десять минут. Стилист с костюмами - через полчаса.
        - Жду.
        Презентацию нового филиала он пропустил и вышел из покоев в половине второго дня. Одетый в легкие льняные темно-серые брюки свободного покроя, черную шелковую рубашку с короткими рукавами, распахнутую почти до середины груди. На ногах невесомые мокасины. На брюках и рубашке ни метки, ни лейбла, ни логотипа. Все шито на заказ вручную. Из натуральных материалов. Цена наряда, конечно, немалая, но он того стоил!
        Привычная прическа сменилась короткой стрижкой с выбритыми висками.
        Бал помимо Анны Тирры покинули еще несколько гостей. У кого съемки, у кого деловые встречи, у кого и то, и другое… Но их отсутствие никак не сказалось на общем ходе торжества.
        Пир проходил в обстановке веселья. Участники перезнакомились друг с другом, более-менее преодолели отчуждение, нашли общий язык. Чему немало способствовали хозяин бала и его многочисленные помощники.
        За столом каждый сидел там, где хотел. Какого-то порядка не соблюдалось. Все ели, пили, разговаривали. Звучали шутки, смех. Кто-то увлеченно рассказывал о перипетиях игры, кто-то вспоминал забавные эпизоды съемок.
        За общим столом участники на время позабыли, что они знаменитые артисты, звезды шоу-бизнеса, богачи или просто игроки. Сейчас все были гостями сказочного замка. Пусть все невзаправду, пусть завтра сказка закончится, зато сейчас можно побыть обычными людьми. Ну, почти обычными…
        Дэн на пиру потерялся. Никто не видел его без маски, никто не знал в лицо. А организаторы по его просьбе не стали никого предупреждать. На молодого парня, конечно, обратили внимание, но не сопоставили исчезновение одного из самых популярных геймеров с появлением новичка.
        Предоставленный самому себе Дэн спокойно поел, попил, перебросился парой фраз с соседями. Он понимал, что долго сохранять инкогнито не сможет, но пока был рад небольшой паузе.
        Единственное, что он сделал, это сел подальше от Глеба. Сцена встречи сослуживцев пока не входила в его планы. Да и Глеб непонятно как себя поведет.

«Долго я от него прятаться не смогу. Надо выгадать момент и подойти. Но это позже…

«Охотники» сидели за правым от входа рядом. Кэт с Ником и Док с Глебом. Между ними восседали Наоми Леклерк и Самюэль Бланже. Такое соседство вызывало изумление и интерес у других гостей - взаимная нелюбовь двух знаменитостей стала притчей во языцех. Но сейчас они вели себя на удивление спокойно.
        Бланже что-то втолковывал Кэт и, судя по выражению его лица, был увлечен рассказом. Кэт благосклонно слушала продюсера, изредка посматривая на Ника. Тот тоже проявлял интерес к разговору.
        А Леклерк была поглощена разговором с Доком. О чем они шептались, практически никто не слышал, но, опять же судя по их лицам, беседа занимала обоих.
        Глеб слышал голоса сидящих слева Дока и Наоми, но в разговоре участия не принимал. Справа от него кресло пустовало, что позволяло Глебу не напрягать мозги, отыскивая темы для разговора.
        Он ничего не ел с утра и сейчас с удовольствием уничтожал изысканные блюда и запивал все соком. Спиртного после вчерашнего уже не хотелось.
        Играла легкая музыка, заглушая звон приборов, тарелок, бокалов. Официанты разносили блюда, меняли посуду, приносили ведерки с шампанским…

«Никакого результата, - недовольно думал Глеб. - Не видно никаких клонов. И даже признаков того, что они вообще есть. До окончания бала осталось десять часов. Шансов на то, что я что-то найду, мало. Надо идти ва-банк. Спровоцировать противника… если он вообще существует. Устрою опрос персонала на тему „Кто видел клона?“. И если не услышу внятного ответа, то хоть привлеку к себе внимание. А там будь что будет! Решено. Дождемся бала-маскарада и начнем. Самая подходящая обстановка для этого…»
        Решение было не самым лучшим, Глеб это понимал. Но ничего иного придумать не мог. И посоветоваться не с кем. Не лезть же с идеями к завербованным агентам!..
        Док сказал что-то смешное, послышался заливистый смех Наоми. Им хорошо, веселятся! Кстати, и самому не стоит сидеть с кислой физиономией. Не хватало еще попасть под прицел операторов в таком виде.
        В этот момент Док повернул голову к Глебу и спросил, готов ли у него наряд для маскарада. Глеб перехватил любопытный взгляд Наоми, с усилием выбросил тяжелые мысли из головы и через силу улыбнулся:
        - Я еще не решил, в чем идти! Может, подскажешь? У тебя вкус хороший.
        - Идет. А в качестве консультанта мы пригласим Наоми. Уж она-то в нарядах разбирается куда лучше нас!
        Леклерк блеснула белозубой улыбкой, сделала приличный глоток из бокала с шампанским и показала большой палец.
        - О'кей!
        - Из замка никаких новостей. Молчат парни. Либо клонов там вообще нет, либо их пока не заметили.
        - Во сколько заканчивается бал?
        - Официальное закрытие в двенадцать ночи. Заключительное шоу с участием кибер-моделей и биоников, отбытие Дракулы. Гости и геймеры разъедутся в течение часа.
        - Как только последний гость покинет замок, начинаем работу. Первая следственная группа здесь, вторая в байкальском филиале. Еще одна группа в Самаре проверит вербовочный пункт некоего Иностранного легиона.
        - Понятно.
        - И перед отлетом гостей необходимо проверить вертолеты. Также необходимо пронаблюдать за посадкой в анапском аэропорту. На всякий случай, чтобы не упустить клонов. Если они, конечно, там будут.
        - Сделаем.
        Раскотин перевел взгляд на наручные часы.
        - Шестнадцать тридцать. Когда начинается маскарад?
        - Через час, - подсказал Трофимов.
        - Хорошо. Ждем…
        - Где Навруцкий?
        - В своих покоях.
        - Один?
        - Да. Двадцать минут назад от него вышли модельеры. Они приносили ему одежду для бала.
        - И что же он выбрал?
        - Пока не знаю. Но судя по его привычкам, вряд ли что-то вычурное, броское.
        - Проверьте, чтобы на третьем этаже башни никто из персонала не появлялся. Наша
«гостья» готова?
        - Да. Ждет в технической комнате.
        - Отлично. Пусть будет наготове.
        - Есть.
        - С этого момента не спускать глаз с Навруцкого. Пусть наши люди из персонала наденут микрокамеры. И стараются держать геймера в поле зрения, если тот выйдет из зоны действия стационарных камер.
        - А Щеглов?
        - Пока не надо. Да у нас и сил не хватит. Сколько до бал-маскарада?
        - Полчаса.
        - Хватит. - Эрвуд нацепил на лицо маску, надел шляпу, натянул на руки тонкие кожаные перчатки. Подхватил длинную трость, стукнул ею по полу. - Все, я пошел.

* * *
        Центральный зал участники покидали по мере насыщения. Успев плотно поесть, хорошенько выпить, поговорить, повеселиться вволю.
        Теперь все готовились к балу. Большинство гостей и геймеров привезли с собой или заказали наряды здесь. Кто не успел это сделать - имели возможность наверстать упущенное сейчас. Два десятка консультантов с целой командой ассистентов были готовы помочь выбрать подходящий наряд.
        На полтора часа в замке воцарилась тишина. По коридорам сновали только сотрудники замка, обслуживающий персонал и техники, проводящие последнюю проверку аппаратуры.
        Поэтому Эрвуд легко проник незамеченным в западную башню. Поднялся в техническом лифте на третий этаж и подошел к двери номера двенадцать. На секунду остановился, посмотрел по сторонам. Игнорируя кнопку, поднял трость и несколько раз ударил набалдашником в дверь.
        Секунд десять за дверью было тихо. Потом послышались приглушенные шаги. Щелкнул замок, дверь отошла в сторону. В проеме возникла высокая плечистая фигура геймера. Он без удивления посмотрел на одетого в маскарадный костюм визитера и спокойно спросил:
        - Чем обязан?
        Эрвуд коснулся двумя пальцами шляпы.
        - Добрый день, господин Денис. Вы позволите войти?
        Дэн секунду рассматривал визитера, потом отступил на шаг.
        - Прошу.
        Визитер зашел в коридор, подождал, пока Дэн закроет дверь. Потом снял плащ, шляпу и маску. На Дэна взглянуло лицо человека средних лет. Моложавого, чисто выбритого, с короткой стрижкой, небольшими усами и бородкой. Глаза веселые, живые, смотрят внимательно. На губах вежливая улыбка.
        - Позвольте представиться. Меня зовут Майкл.
        - Мое имя вы уже знаете, представляться нет смысла.
        - Имя самого популярного ныне геймера знают все. Правда, не знают настоящего. Но я имею некоторое отношение к администрации парка и потому точно знаю, с кем имею честь говорить.
        Дэн смерил гостя пристальным взглядом, махнул рукой.
        - Проходите.
        Визитер прошел в комнату, не стал оглядываться по сторонам, сразу сел в кресло и скрестил ноги. Дэн сел в другое кресло.
        - О чем вы хотели поговорить?
        - Если не возражаете, о вас, господин Денис.
        Что этот тип может представлять вероятного противника, Дэн, конечно, подумал. Правда, способ знакомства тот выбрал несколько странный. Но раз он здесь…
        Дэн скрестил руки на груди, откинулся на спинку кресла.
        - Я вас слушаю.
        - Дело в том, господин Денис, что я пришел предложить вам работу.
        - Как? - не смог скрыть изумления Дэн. - Работу?
        - Вас это удивляет?
        - Меня это смешит! Раз вы знаете, кто я, знаете также, что я получил первый приз. Полмиллиона долларов! Как вы думаете, есть ли у меня сейчас желание работать?
        - Полмиллиона? Неплохо для геймера. Хватит на пару лет безбедной жизни. Если ни в чем не отказывать себе. Можно использовать деньги как стартовый капитал для бизнеса. Можно купить машину, дом… А потом? Все равно придется работать.
        Вопреки ожиданию тот начал не с клонов, а с вербовки на работу. А может, он вообще не имеет никакого отношения к заговорщикам? Но зачем тогда завел разговор сегодня, а не после бала?
        - Вижу, вы согласны.
        - С тем, что когда-нибудь мне придется работать?
        - Именно. Работа, которую я хочу предложить, оплачивается очень хорошо. Вы сможете удвоить и утроить сумму приза, а при желании получить в несколько раз больше.
        - Да? Интересно, в качестве кого вы меня хотите нанять? Что за работа?
        - О, работа привычна для вас!
        - Неужто мне надо сыграть еще раз? Но за больший гонорар?
        - Не совсем, господин Денис, не совсем. Это не игра, а жизнь. Однако условия, в которых вам придется работать, чем-то схожи с условиями игры. И вообще там многое, что может напомнить о недавних испытаниях.
        Теперь Дэн смотрел на Майкла с настоящим удивлением. Тот говорил загадками и намекал непонятно на что.
        - Благодарю за столь высокую оценку моей скромной персоны, - протянул Дэн. - Однако в ближайшем будущем в мои планы не входит никакая, даже самая интересная работа. Я хочу хорошенько отдохнуть от всего.
        - Что ж, желание понятно. Тем более вы еще не закончили предыдущую работу.
        - Какую?
        - Которую выполняете сейчас. Собираете информацию.
        До этого момента Дэн еще сомневался, кто сидит перед ним. Но теперь сомнения ушли прочь. Это был представитель тех самых сил, против которых работал Трофимов. Против которых работал и Дэн.
        Только до сего дня Дэн полагал, что воюет с ветряными мельницами. А оказалось, что мельницы имеют вполне определенный, можно сказать - респектабельный вид.
        - Я не понимаю вас, господин Майкл.
        - Да? Что ж, поясню. - Гость сменил положение, любезно улыбнулся и продолжил: - Я имею в виду ваш интерес к искусственно созданным существам. К клонам в частности.
        Этот тип имеет оперативный доступ к последней информации, раз в курсе разговора Дэна с Дракулой. Значит, далеко не рядовой сотрудник. Надо понять, что он еще знает.
        - Вы хорошо осведомлены, Майкл, - опуская «господин», сказал Дэн. - Но так и не пояснили, о какой работе идет речь.
        - А я и сам не знаю, Денис, - перешел на «ты» гость. - Знаю, что вас интересует информация о клонах. Кстати, на работе, которую я вам предлагаю, вы сможете узнать о клонах гораздо больше.
        - Вы говорите загадками. Непонятная работа в непонятном месте, клоны. Это розыгрыш организаторов бала? Или чья-то шутка?
        Гость улыбнулся, покачал головой.
        - Вижу, вы пока не выбрали линию поведения. Не знаете, что мне известно, чего я хочу, что могу. Вот и прячетесь за словами, иронией, сарказмом.
        - А может, я не пойму, кто вы, господин Майкл, - с легким прищуром посмотрел на того Дэн. - Кого вы представляете? Что вам надо от меня?
        - Что надо, я уже сказал. Кого представляю? Это вы узнаете после заключения сделки. Вполне понятные меры предосторожности.
        - И насколько далеко простираются эти понятные меры?
        Гость уловил изменение тона беседы, но против ожидания не стал снижать накал. Тоже серьезно посмотрел на Дэна и сказал:
        - Только до необходимых пределов.
        Он посмотрел на часы, что-то прикинул и встал:
        - Давайте откроем карты, господин Навруцкий. Вы ищете клонов. Видимо, поэтому и попали на игру. Отдаю должное вашему упорству - вы дошли до победы ради невнятной цели. Но ваши поиски потерпели неудачу. И теперь вам надо держать ответ перед тем, кто вас сюда послал. Но это не мое дело. Я предлагаю вам интересную работу. Для человека, прошедшего войну, прекрасно подготовленного, опытного, умелого. Способного работать не только руками, но и головой. Вы получите огромные возможности, хорошие деньги и блестящую перспективу. Заметьте, я не прошу сдавать своих хозяев. Меня вообще не интересует ваше прошлое. Меня интересует ваше будущее.
        - Весьма тронут такой заботой, - тоже встал Дэн. - Хотя и не очень понимаю, чем она вызвана. Здесь полно опытных геймеров с хорошими данными. Любой может подойти вам.
        - Ошибаетесь. Не любой. Если на то пошло, здесь практически нет нужных нам людей. И потом, всегда легче найти общий язык с тем, кто имеет какое-то представление о сути дела.
        Гость снова посмотрел на часы.
        - Время, господин Навруцкий. Начинается маскарад. Вижу, вы уже готовы к нему. Думаю, мы вернемся к разговору после бала. Поверьте, вас эта работа заинтересует. Со всех сторон.
        - Уверены?
        - Полностью. И сумею доказать вам это в ближайшее время. Вы… увидите, что хотели. И может, поймете, что все обстоит не совсем так, как вам сказали.
        Дэн проводил гостя до двери, подождал, пока тот вновь наденет маску, шляпу и плащ; ответил на вежливый поклон.
        - Общение с вами доставило мне удовольствие. Я не прощаюсь, Денис.
        - Не могу сказать того же.
        - Всему свое время…
        - Он должен выйти на связь со своими людьми в замке, - сказал по радиостанции помощнику Эрвуд, подходя к лифту. - Следите за ним плотно.
        - Вы не зря рассказали ему столько?
        - Иначе нельзя. Даст он согласие на работу или нет, нам в любом случае надо выявить его помощников среди персонала. А таковые здесь есть, это понятно. Не будем же мы менять всех сотрудников, дабы убрать пять - семь человек.
        - А если он не станет никого искать? - усомнился помощник.
        - Станет. Мы его подстегнем. Готовьте «гостью». Как только он выйдет из номера, высылайте ее навстречу. Посмотрим на его реакцию.
        Помощник молчал, и Эрвуд чувствовал, что тот еще сомневается. Ведь это рискованно.
        - Все в порядке, Виталий. - Эрвуд впервые назвал помощника по имени. - Навруцкий знает только о клонах. Вот пусть и доложит это своему начальству. А те ничего здесь не найдут. Таким образом, вся их работа пойдет прахом. Из подозрений шубу не сошьешь, как вы говорите.
        - «Гостья» поднимается на эскалаторе к покоям Навруцкого.
        - Я буду у вас чуть позже, ведите наблюдение сами.
        - Ясно.
        Часы показывали без пятнадцати шесть. Бал-маскарад уже начался. Но Дэн не спешил выходить из комнаты. Сидел на краю кровати и прокручивал в голове недавний разговор. И пытался понять, что это было.
        Вербовка? Излишне откровенная, прямая. Демонстрация силы - мол, мы неуязвимы, ищите сколько хотите?! Странная демонстрация. Майкл меньше всего похож на позера. И еще намек на некую работу. Очень высокооплачиваемую, интересную и… по теме прошедшей игры! Что бы это значило?
        В качестве кого его хотят нанять? Воина, размахивающего мечом? Тогда речь может идти о подпольных боях с настоящим оружием. Но это ерунда, плохой сюжет кинобоевика. И при чем здесь клоны? А ведь визитер четко дал понять - он, Дэн, узнает о клонах многое.
        - Черт! - вслух ругнулся Дэн. - Вербовщик хренов!
        Во всем этом было что-то странное, непонятное. А больше всего бесил уверенный вид Майкла. Находясь на территории России, понимая, что сидит под колпаком спецслужб, он еще диктует условия. Для этого надо иметь козырного туза в рукаве.
        Майкл, Майкл… Что за тип? Явно работает в корпорации. Кем? Эх, нет доступа к внутренней сети корпорации. Можно бы было посмотреть списки сотрудников. Хотя не факт, что этот человек там значится.

«В любом случае надо связаться с Трофимовым. Он должен знать о происходящем. Кстати… А полковник все же был прав - клоны существуют. Надо признать это. Я до сегодняшнего дня не верил…»
        Дэн достал из сумки небольшую пластиковую коробку, вытащил миниатюрную радиостанцию «ССХ». Включил. На передней панели с левой стороны должен был загореться зеленый индикатор. Сейчас он не горел.
        Дэн выключил станцию и включил вновь. Никакого результата. Радиостанция не работала.
        - Вот черт!
        Он достал микросканер, проверил его. Сканер молчал.
        - Та-ак! Все интересней и интересней. Ну, Майкл!
        Это, несомненно, работа визитера. Наверняка принес с собой один хитрый приборчик - высокоимпульсный разрядник - и одним незаметным нажатием кнопки вывел из строя всю аппаратуру. Выжег микросхемы. Вот так! Враг показал клыки.
        Дэн подошел к компьютеру, включил его. Монитор послушно загорелся. На экране всплыла заставка с эмблемой «Фантазии». Работала внутренняя сеть, но только на прием. А выход в интернет отсутствовал. И телефонная связь принимала только внутренний сигнал. Ясно, что и мобильный телефон приказал долго жить.
        Его отключили от внешнего мира. Не самый умный ход. Достаточно выйти в зал и попросить телефон у любого человека. Или зайти на терминал и послать сообщение оттуда.
        Значит, его либо не выпустят из покоев, либо… просто отследят, куда он звонит. Выходит, он взят в тиски. Наблюдают за каждым шагом, следят за всеми контактами.
        - Значит, война? - вслух спросил Дэн, отходя от компьютера. - Ну, раз вы так желаете…
        Он подошел к зеркалу, посмотрел на себя. Ковбойский наряд - джинсы, рубашка с коротким рукавом, черная кожаная жилетка. Только вместо сапог кроссовки. Зато шляпа настоящая ковбойская. Наряд не ахти, но сойдет. Тем более ему сейчас будет не до маскарада.

«Надо найти Глеба и через него передать сообщение. А заодно предупредить, чтобы был начеку. Похоже, игра пошла в открытую. Одно непонятно - зачем Майкл ее вообще затеял? Не приди он ко мне, все мое расследование пошло бы прахом. Значит, есть какая-то причина. Какая?»
        Дэн с недовольством констатировал, что узнать это не смог, а значит, противник имел лишний козырь. Впрочем, теперь горевать поздно, надо действовать. А там видно будет. Еще не вечер…
        Выходя из номера, Дэн внутренне был готов к тому, что в коридоре его встретит парочка громил или какой-нибудь ловкий малый с пистолетом в руке. Но он никак не ожидал увидеть в полутемном пустом коридоре одинокую женщину.
        Это была молодая дама в длинном вечернем платье, с обнаженными руками, стянутой пояском талией. На руках длинные полупрозрачные перчатки до локтей, волосы высоко подняты, обнажая тонкую шею. На лице небольшая маска.
        Она стояла у перил балкона и обернулась на шум шагов. Правая рука поднялась к маске и начала снимать ее. Но еще до того, как стало видно лицо, Дэн знал, кто перед ним. Ибо хоть и крайне редко, но смотрел телевизор. И видел эту женщину. А еще очень внимательно изучал досье звезд, проходивших специальный медосмотр. Там эта дама шла на первом месте.
        Сабина Ковач.
        Представляя какую-либо знаменитость, обычно называют ее титулы и звания. Там, суперзвезда, популярнейшая певица, обладательница наград и премий… Но, говоря о Сабине, достаточно просто назвать ее имя. И все становится ясно.
        Самые высокие гонорары, первые места рейтингов, миллионные контракты с журналами и фирмами, мировая слава, зависть конкурентов, громкие любовные романы. Впрочем, стоит упомянуть о нереальной, сказочной красоте, идеальной фигуре, веселом и стервозном характере. Все это - Сабина Ковач!
        Ее всегда окружают восторженная любовь почитателей, зависть и ненависть коллег, обида отвергнутых любовников, слава первой красавицы планеты. Она взошла на «трон» шесть лет назад и до сих пор царствует, не думая уступать его.
        На что уж был готов Дэн к любым поворотам, но и его выбило из себя появление звезды мирового уровня здесь, в коридоре замка Дракулы. Впрочем, он быстро пришел в себя. Потому что понял, кто перед ним. Двойник голливудской знаменитости. Клон! Собственной персоной.
        Перегруженные мозги мгновенно произвели просчет ситуации, прокачали возможные варианты. Майкл пошел ва-банк, показав ему живого клона (черт, вот сказанул!). Понятно, почему он обрубил всю связь. Наверняка еще и подстраховал эту… это создание.

«Схватить ее в охапку и вытащить в зал! - мелькнула шальная мысль. - Как все отреагируют? Скандал неминуем. Но сделать это не дадут. Не знаю, каковы возможности этого Майкла, но уж пару парней с пистолетами он явно припрятал. Так что нечего и пробовать…»
        Между тем «Сабина» сняла маску, посмотрела на Дэна своими очаровательными голубыми глазами и на чистом русском языке произнесла:
        - Добрый вечер!
        - Здравствуйте, мисс, - сам не зная почему на английском ответил Дэн. - Вот уж не знал, что вы понимаете по-русски!
        - Я выучила его недавно, - высоким приятным голосом сказала она. - Красивый язык. Вы победитель игры?
        - Да, мисс. Это точно. А вы?

«Сабина» улыбнулась. Так, как могла делать только она. Вот за эту улыбку ее когда-то и полюбили зрители. Конечно, не только за нее.
        Дэн смотрел на ее фигуру, на лицо и чувствовал, что во рту слегка пересохло. Она возбуждала, манила, влекла…
        Он вдруг вспомнил Анну Тирру. У той тоже прекрасная фигура, красивое лицо, губы, глаза. Есть еще много девушек и женщин, у которых замечательная внешность. Но почему-то среди них всех выделяют одну-единственную. Сабину.
        В нее легко влюбиться с первого взгляда, что, впрочем, понятно. Но вот любить невозможно. Многие пробовали, ни у кого не вышло. Она действительна была звездой - прекрасной, влекущей и недоступной. Но такой желанной!..
        - Вы разве не знаете меня? - невинным голосом спросила она.
        - В том-то и дело, что знаю, мисс. Потому и удивлен. Ибо очень хорошо знаю, где вы сейчас находитесь.
        - То есть?
        Разговор, разумеется, слышал Майкл. И говорил Дэн не только для «Сабины», но и для него.
        - Сабина Ковач сейчас присутствует на дне рождения своей матушки. В небольшом городке в штате Северная Каролина. В кругу семьи, среди друзей.
        - О! Вы много знаете о моей жизни!
        - Я знаю о жизни Сабины Ковач! Не так много, конечно! О вас, мисс, я знаю совсем немного.
        Она подошла к нему почти вплотную, посмотрела в глаза.
        - Я не понимаю вас.
        - Ничего. Зато понимают те, кто вас сюда прислал.
        Дэн кашлянул, посмотрел ей за спину и в зеркало, что висело на стене слева. Никого не видно, но это не значит, что они одни.
        А пахло от нее как от настоящего человека. Аромат тонких духов, свежей кожи. Аромат женщины. И от этого аромата начинает кружить голову.
        - Меня действительно прислали, Денис, - с легким придыханием сказала «Сабина». - Попросили хорошие люди. Сказали, что у одного отличного парня, победителя игры, есть тайное желание - провести ночь со мной. Я не приз, не подарок, не вещь. Меня получить просто так невозможно. Но ради тебя я сделала исключение.
        - Чем же обязан? - Дэн смотрел ей в глаза, ища что-то инородное, холодное. Но видел только живой взгляд, страсть, томную негу. - Звезды не снисходят до простых смертных.
        - Исключение есть у любых правил, Денис.

«Ее заставили выучить русский, с новыми методиками это несложно. Запрограммировали на определенное поведение. Интересно, язык она выучила ради меня или ради других
„хороших парней“ с тугими кошельками? Если ей дали команду уложить меня в постель, а там угостить какой-нибудь дрянью, это понятно. А если у нее иная задача? Но какая?»
        Дэн вдруг вспомнил свои выводы относительно распознавания клона, проверки модели поведения, выявления ошибок. И ему сразу полегчало. Перед ним разыгрывают спектакль? Что ж, его очередь исполнить роль.
        - Мы пойдем в зал? - спросил он, обнимая ее за талию.
        Против ожидания она не отстранилась и не влепила пощечину, хотя настоящая Ковач могла одарить такой «лаской» любого. Нет, эта «Сабина» только улыбнулась и отрицательно покачала головой.
        - Я здесь инкогнито. Меня никто не должен видеть. Так что нам лучше пройти в твои покои.
        - Ну еще бы! Конечно, никто не должен…
        Он внезапно обхватил ее за плечи и поцеловал в губы. Она такого не ожидала, но не уклонилась, не попробовала оттолкнуть.
        Дэн хотел проверить реакцию «Сабины» на подобный фортель, понимая, что вряд ли настоящая позволит такую вольность. Но внезапно увлекся процессом. Губы «Сабины» были горячими, сочными, язык мягкий, податливый. От такого поцелуя все мысли разом покинули голову. Как ни крути, в его руках была пусть и копия, но какой женщины!
        С некоторым трудом оторвавшись от ее губ, Дэн вздохнул и отступил на шаг. «Сабина» тоже не выглядела спокойной. Высокая грудь взволнованно вздымалась, привлекая взгляд. Губы чуть опухли, глаза блестели.
        Черт, понятно, почему столько мужчин готовы были отдать за ночь с ней свои богатства!
        - Я не могу поверить глазам! - прерывистым голосом произнес он. - Сама Сабина Ковач целует какого-то простолюдина! Это невозможно!
        - Все возможно в этом замке. Когда исполняются желания победителей.
        - Да, в этом замке действительно все возможно, - сделал ударение на слове «этом» Дэн. - Кто же этот хороший человек, что уговорил тебя покинуть матушку и прилететь в Россию?
        - Пусть это будет секретом, - улыбнулась она. - Главное - результат! Я здесь.
        Она явно ассоциировала себя с оригиналом. Считала себя настоящей Ковач. Это значит, что ее держали в неведении относительно истинного положения дел. А значит, возле настоящей Ковач находился кто-то из людей заговорщиков. И доставлял самую свежую, самую оперативную информацию об оригинале.
        Выходит, клон постоянно, чуть ли не по несколько раз в день проходит сеансы обновления памяти. Это дорогостоящая и очень тонкая процедура. Одна ошибка - и клон может спятить.
        Надо срочно решать, как быть. Идти с ней в номер нельзя! Майкл ведь этого и ждет. Бросать девушку тоже нежелательно: исчезнет, ищи потом. С собой увести не позволят. Он мог и ошибиться, но вроде бы за ширмой арки, ведущей в коридор, кто-то стоял.

«Сабина» молча смотрела на Дэна, ожидая его решения. Вот еще одно отличие от настоящей Ковач. Вряд ли та, даже если бы ее уговорили прилететь (просто фантастическое предположение!), ждала бы, пока этот обалдевший растяпа сообразит, как быть.
        Мелкие просчеты, ошибки в создании модели поведения и образа личности видны невооруженным глазом тому, кто умеет наблюдать и сопоставлять.
        Но тянуть больше нельзя, надо принимать решение.
        - Ты футбол любишь? - спросил он.
        - Футбол? - удивленно посмотрела она на него. - Никогда не смотрела.
        - Сейчас идет прямая трансляция. «Барселона» играет с «Реалом». Не хочешь футбол - можно найти что-то еще. Там двести каналов, посмотри сама. Это я к тому, что ты меня подождешь в моем номере, а я быстро схожу вниз. Надо ведь на бал попасть. Маскарад все же. А то опять организаторы укорять будут - мол, победитель, а убегает куда-то. Хорошо?
        Она неуверенно пожала плечами. Его поведение выходило за рамки прогнозируемого. Он мог сразу увести к себе либо не идти на контакт. А так…
        - Вот и отлично! - кивнул Дэн и подхватил ее под руку. - Не стоять же тебе в коридоре.

«Сабина» молча повиновалась. Они подошли к дверям номера, он открыл дверь и впустил ее.
        - Прошу. Номер, конечно, простой, а не люкс в «Хилтоне» или «Савое». Мы же не звезды.
        Она посмотрела по сторонам. Улыбнулась.
        - Здесь вполне прилично. Только номер очень уж по-мужски обставлен.
        - Виноват, рюшечек и куколок не припас. - Он глянул на часы. - На кухне огромный холодильник. Поесть-попить найдешь. Телевизор вон в углу. Пульт на столике. Комп не работает, что-то случилось. Можешь позвонить администрации, спросить, в чем дело. Я через… полчаса вернусь.
        - Хорошо. - Она прошла к кровати. Села на краешек, подогнула ноги и провела ладонью по покрывалу. - Я буду ждать тебя.
        От ее жеста, взгляда и спокойного голоса у него опять пошла голова кругом. Но на этот раз холодный рассудок не затуманил разум.

«Ей капитально промыли мозги и изменили модель поведения. Ничего общего с реальной Ковач. Та - капризная, взбалмошная, эгоистичная… Ладно, не суть важно. Теперь лишь бы найти Глеба и передать информацию. А там видно будет…»
        - Я скоро, - повторил он и открыл дверь. - Дождись…
        Он предусматривал вариант его блокировки на этаже, хотя и считал его нереальным. Все же Майкл и его люди работают здесь тайно, им шум не нужен. А без шума Дэна можно взять только в одном случае - при внезапном нападении. Сейчас, когда он взведен как пружина, ни о какой внезапности и речи быть не может.

«Они обыщут мой номер или поручат это клону. Но ничего не найдут. Сломанная аппаратура выброшена, больше ни чего, указывающего на меня как на агента, там нет…
        В центральном зале царила атмосфера праздника и веселья. Почти две сотни человек в маскарадных костюмах, в масках самых разных форм и цветов развлекались под звуки музыки. Играл оркестр, сверкали огни, плыли под потолком замысловатые фигуры лазерной проекции.
        С полсотни пар кружились в танце. Остальные участники стояли по периметру зала и сидели в комнатах и нишах. Пили, ели, разговаривали. Потом кто-то шел танцевать.
        На сцене граф Дракула вальсировал с какой-то дамой в черном платье и скрытым вуалью лицом. Как понял Дэн, это была выбранная полчаса назад первая королева бала. Потом каждый час будут выбирать новую. И так до полуночи.
        На него не обращали особого внимания. Ажиотаж, связанный с инкогнито одного из победителей, немного сошел. Интерес вызывало только появление нового лица. Но Дэн предусмотрительно натянул шляпу на лоб и чуть опустил голову. Так что его толком никто и не разглядел.
        Глеба он пока не видел. Тот либо танцевал, либо был в комнате. Искать в таком вертепе человека можно до ночи. Пока проверишь все комнаты, он выйдет в зал. Проверишь зал - уйдет в комнату.
        Дэн решил делать иначе. Спросил стоящих неподалеку геймеров, где могут быть
«Охотники Таго». Ответа не получил. Пошел дальше.
        Ему предлагали выпить, какая-то дама в наряде древнегреческой гетеры чуть не утащила в центр зала. Потом еще одна компания встала на пути. Поздравления, улыбки, протянутые бокалы. Дэн взял один, чтобы не обижать хороших людей. Спросил об «Охотниках».
        - «Охотники»? Они в синей комнате на другой стороне зала. У них телевизионщики интервью берут. Там еще Наоми Леклерк и София Дежабо, - сказал какой-то парень.
        - А рядом «Аргонавты», - добавили из толпы.
        - Благодарю, - кивнул Дэн. - Хорошего отдыха!
        - Возвращайся, - закричали ему. - У нас выпивка лучше. И нет Леклерк!
        Раздался хохот. Дэн махнул рукой и пошел в обход зала. Идти напрямую не рискнул, чтобы не светить себя перед всеми.

«Не подставить бы Глеба! Хотя его могли вычислить и раньше, но все же… В комнатах вроде камер наблюдения нет. А шумиха и суета с телевизионщиками поможет замаскировать встречу…»
        Он шел неторопливой походкой, с любопытством поглядывая по сторонам и взмахами руки отвечая на приветствия. Его вновь едва не увлекла в центр какая-то красотка. Потом дружно зазывала компания - к столу. Немного подумав, Дэн подошел к ним. Выпили, поздравили друг друга с победой (это была «Санта-Мария», команда-победитель игры «Конкиста»). Дэн попутно уточнил, где могут быть
«Охотники».
        - Через комнату от нас. Кэт туда только что зашла.
        - Благодарю.
        Дэн вышел из комнаты, глянул по сторонам. Вроде никто на него не смотрит. Если только камеры следят. Ну, теперь уже поздно играть в прятки…

* * *
        Небольшая комната, отделанная в светло-зеленых тонах, была полна народу. Геймеры, журналисты, операторы, кто-то из персонала…
        Камеры нацелены на сидящих в креслах игроков. Возле них два репортера, что-то спрашивают. Остальные стоят возле накрытого стола. Все в хорошем настроении. Разговаривают, смеются, следят за беседой.
        Глеба Дэн заметил сразу. Тот о чем-то говорил с переодетым в мушкетерский наряд парнем. Оба оживленно жестикулировали. Они стояли у стены рядом со вторым столом. За ним арка - переход в небольшую нишу, где обычно отдыхали участники.
        - …Но больше всего нас потрясла та интонация, с которой вы говорили последние слова! - обращалась к сидящему рядом с ней геймеру молодая журналистка. - Это было так выразительно, так искренне. Ник, почему вы вообще сказали это?
        - Видите ли, - протянул капитан «Охотников», - в тот момент я не думал о том, игра это или нет. Я был очень зол на себя и ненавидел эльфов. Ведь я допустил роковую ошибку. И понимая, что уже ничего не исправить, просто дал волю чувствам. Киберы передо мной или кто еще - было уже все равно…
        - Все мы вели себя эмоционально в тот момент, - вставила сидящая рядом с капитаном девушка в охотничьем костюме.
        Дэн глянул на вход, по сторонам и на Глеба. Пора!.. Он еще больше надвинул шляпу налицо, подошел сзади к Глебу и его собеседнику. Громко сказал:
        - Извините!
        Оба обернулись.
        - Простите, что прерываю вашу беседу. Мне надо сказать пару слов господину геймеру.
        Глеб удивленно смотрел на непонятно откуда взявшегося ковбоя, соображая, что бы это значило. Мушкетер отступил на шаг, тронул пальцами шляпу.
        - Конечно-конечно.
        - Прошу вас, господин геймер. - Дэн указал на нишу.
        - Но кто вы? - слегка хриплым голосом спросил Глеб. - Мы знакомы?
        - Я все скажу. Думаю, это будет вам интересно!
        Глеб последовал за незнакомцем, внутренне готовясь к любому повороту событий. Может, его раскрыли, и противник готовит ловушку? Но это большая наглость - нападать здесь, при всех. Правда, этот молодчик здоров, но все равно очень рискованно…
        Ковбой шел первым. Едва оба зашли в нишу, он развернулся и одним быстрым движением руки сбил шляпу на затылок.
        - Привет, ефрейтор!
        Перед Глебом стоял бывший замкомвзвода старший сержант Денис Навруцкий. Дэн.
        - Дэн! - воскликнул Глеб, округляя глаза. - Что, черт возьми, ты здесь делаешь?
        - К тебе пришел.
        - Постой, постой…
        Глеб внезапно вспомнил, где и когда видел эту подтянутую мускулистую фигуру, знакомые движения, жесты. И вдруг его озарило.
        - Твою мать! Ты - Стас?!
        - И на седьмые сутки плена Зоркий Сокол из племени «Ничего не вижу» заметил, что четвертой стены у сарая нет! - насмешливо изрек Дэн свою любимую присказку. - Я думал, ты меня сразу разоблачишь!
        - Но!.. Как ты тут оказался?
        Лицо Дэна сразу стало серьезным. Он подошел к Глебу и, глядя тому в глаза, сказал:
        - Слушай меня внимательно и запоминай. А все вопросы потом. Понял?
        - П-понял… Нет! Ни черта не понял! - дернул головой Глеб. - В чем дело?
        - Слушай! - с напором повторил Дэн. - На меня вышли заговорщики. Пытались завербовать, предложили работу. Упомянули о клонах. Они знают о том, что я здесь по заданию.
        Глаза Глеба по мере того, что он слышал, становились все больше и больше. Но Дэн не обращал внимания на это, излагая суть дела. Время для эмоций еще не наступило.
        - …Они обрубили мне связь, и теперь дать сигнал я могу только с общего терминала, которые у них под наблюдением. Тебе необходимо срочно связаться с Трофимовым. И доложить ситуацию.
        - С Трофимовым? - опомнился Глеб и сделал удивленный вид. - Это кто?
        - Дед Пихто! Глеб, мне некогда играть в конспирацию Я знаю, что ты здесь по его просьбе. Как и я. Нас завербовали обоих. И каждый работал сам по себе. Можешь спросить об этом его самого.
        Глеб покосился на потолок. Дэн его успокоил.
        - Ниши не под контролем. Это же помещение для отдыха. Слушай, что надо передать!
        - Погоди! Ты уверен, что ничего не путаешь?
        - Черт! - Дэн скрипнул зубами. - Давай эту игру оставим на потом.
        - Значит, майор нас обоих обманул?! - невесело хмыкнул Глеб.
        - Полковник, если на то пошло. Он никого не обманывал, он выполнял приказ. Будешь еще меня проверять?
        - Нет, - хмыкнул Глеб.
        Он вдруг вспомнил все свои подозрения, все нестыковки, неясности, недоговоренности. И почему Трофимов так настойчиво требовал, чтобы он шел в командной игре. И его голос, когда говорил, что Глеб работает один.
        - Значит, ты работал первым номером. А я отвлекал…
        - Первым номером, если для тебя это важно, работал ты. Я был приманкой. Маяком. Потому и вышли на меня. Ты, может быть, на подозрении. Но не более. Слушай внимательно.
        Дэн коротко обрисовал ситуацию. Рассказал о беседе с Майклом, о его предложении, о завуалированной угрозе, об уничтожении аппаратуры и клоне Сабины Ковач.
        - Ковач? - изумленно воскликнул Глеб. - Здесь?
        - В моем номере. Ждет. Я не исключаю попытку захвата.
        - Но!..
        - Глеб! - с досадой произнес Дэн. - Дай договорить. Я продолжу разведку. А ты сам либо через завербованных сотрудников персонала выйди на связь с Трофимовым. Обрисуй ситуацию. И скажи главное - тут дело не только в клонах! Но и в чем-то еще. То, о чем мы не знаем. Майкл намекал на иные обстоятельства, но я ничего толком не понял. Трофимов должен быть в полной готовности провести арест этого Майкла. Думаю, они и так готовили операцию.
        - Постой, ты уверен, что Майкл может тебя захватить?
        - Это не исключено.
        - Но тогда тебе нельзя здесь оставаться!
        Дэн вздохнул. Посмотрел на Глеба.
        - Надо уточнить обстановку. Зачем ко мне подослали клона Ковач? Чего хотят? Почему обрубили связь?..
        - Ну, это просто, - хмыкнул Глеб. - Они хотят, чтобы ты начал поиск своих сообщников. Что и произошло.
        - Скорее всего. Я как мог замаскировал поиски, но не думаю, что полностью скрыл их. Поэтому тебе нельзя никуда уходить отсюда. Будь на виду у людей, со своей командой. Никаких приватных бесед в других помещениях, башнях, залах. Если что - срочно вызывай помощь. У противника здесь не так много людей. Да и поднимать шум они не захотят. Но надо быть готовым ко всему.
        Глеб покачал головой. Появление Дэна, история с клоном… Навалилось все разом. Значит, противник сделал свой ход. Но зачем?
        - За каким чертом они вообще вылезли? - сказал он. - Ведь мы толком ничего не накопали.
        - Мы - нет. А Трофимов мог. И его работу заметили. К тому же я не исключаю, что им действительно нужен специалист. Правда, при чем тут холодное оружие, непонятно!..
        - Надо понять, зачем они вылезли! Тогда станет ясно, что они задумали.
        - Мне некогда этим заниматься, - отрезал Дэн. - Соображай сам. Выжди минут десять после моего ухода и вызывай Трофимова.
        - Надо предупредить сотрудников.
        - Предупреждай. На рожон не лезь. Ты теперь здесь один. Я не думаю, что Трофимов послал сюда еще кого-нибудь.
        - Хорошо. Но ты тоже не подставляйся.
        - Угу…
        Дэн надел шляпу, надвинул ее на лоб, шагнул к арке. Глеб окликнул его:
        - Как выгладит клон?
        - Как человек. Полная копия. Причем очаровательная.
        - Сладкая ловушка?
        - Именно.
        - Не влипни.
        - Я люблю сладкое! - скривил губы в едкой усмешке Дэн. - До встречи.
        - Успеха!
        Дэн покинул нишу, глянул по сторонам - на него вроде никто не смотрит - и прошел в зал. Настроение резко прыгнуло вверх. Глеб предупрежден, Трофимов скоро получит информацию. А дальше пусть поступает как считает нужным. Он же попробует разговорить «Сабину». И узнать хоть что-то.
        Пряча лицо и огибая зал по периметру, Дэн направился м выходу.
        Минут десять Глеб проторчал в комнате, глядя, как идет съемка. Потом сам ответил на несколько вопросов. После предложил всем прогуляться. Те были не против.
        Выйдя из комнаты, небольшая компания направилась вдоль| зала к техническому лифту, где, как знал Глеб, должен дежурить один из завербованных сотрудников. Глеб хотел предупредить его и найти укромное место для сеанса связи с Трофимовым. Следовало рассказать все полковнику.
        А еще Глеб хотел подстраховать Дэна. Судя по всему, тот совал голову в петлю. Оставлять его одного в такой рискованной ситуации нельзя.
        - А кто хочет запустить салют? - вдруг воскликнула Кэт. - С верхнего зала! Там сейчас устанавливают пиротехнику.
        - Хорошая идея, - откликнулся Глеб. - По крайней мере там не так много народу.
        - Пошли, - поддержал Док. - Только надо Ника предупредить, чтобы знал, где нас искать.
        - А вон сотрудник стоит у лифта, - указал на стоящего в форме молодого парня Глеб.
        - Он предупредит Ника. Я сейчас ему скажу.
        Глеб пропустил всех в лифт, хлопнул сотрудника по плечу и громко попросил об услуге. А потом уже тише добавил еще несколько слов.
        На лице сотрудника не отразилось никаких эмоций. Склонив голову, он коротко ответил:
        - Я все сделаю.
        - Молоток! Поехали!..

7

«Сабина» сидела на кровати, рассматривая какой-то глянцевый журнал. Дэн не сразу вспомнил, что целая куча таких журналов валялась на нижней полке журнального столика.
        Работал телевизор, на экране крутили клипы. Верхний свет притушен, окно слегка приоткрыто, в комнате витает аромат моря. Обстановка спокойная, домашняя.
        - Я вроде вовремя, - сказал Дэн, подходя к кровати. - Не скучала?
        - Немного.

«Сабина» закрыла журнал и отбросила его в сторону. Посмотрела на Дэна, чуть повела плечом. Улыбнулась.
        - Итак, ты мой приз? Невысказанное желание…

«Сабина» - впрочем, ее можно с полным основанием называть этим именем без кавычек,
        - итак, Сабина вновь улыбнулась, закинула ногу на ногу. Склонив голову, смотрела на Дэна своим особенным взглядом, который критики называли взглядом молодой голодной тигрицы в период спаривания.
        - Как знать. А может быть, ты - мое желание?
        - Это как? - не понял Дэн.
        - Может быть, это я захотела увидеть тебя, познакомиться. И мне пошли навстречу.
        - Тогда почему я?
        - Самый глупый вопрос, который мужчины так любят задавать. Почему я?! Потому что женщина так решила!!

«Она ощущает себя оригиналом. С клонами работает великий психолог. Он сумел наложить кальку личности, внушить, что все происходящее - норма, и удержать контроль над сознанием. Иначе как объяснить, что Ковач флиртует с неведомым геймером вместо того, чтобы быть дома в кругу родни. Видимо, ее постоянно накачивают „воспоминаниями“ и следят за тем, чтобы не произошел сбой. Однако любая калька личности несовершенна. Ибо опирается на прошлые данные. На внушенные, а не пережитые эмоции. Надо поймать ее на противоречии, на нелогичности и выбить из себя. Если успею…»
        - Хочешь выпить? - предложил он.
        - Нет. Люблю иметь трезвую голову.
        - Да? А как тогда объяснить твое присутствие здесь? Холодным расчетом?
        - Сиюминутным желанием. Иногда их исполнение помогает поддержать работоспособность на высоком уровне, ибо хорошо сохраняет нервы.

«Она исполняет роль привязи, пока сэр Майкл занят делами. Ничем иным меня здесь не удержать. А попутно попытается выведать информацию. Вдруг да скажу нечто такое?! Надо спровоцировать ее. Поломать игру, вывести из себя. А там видно будет…»
        Дэн нагнулся к Сабине, провел рукой по волосам и привлек к себе. Жадным поцелуем впился в роскошные губы. Его руки скользнули по мягкой ткани платья и сжали женщину сильнее.
        В первое мгновение Сабина инстинктивно отстранилась. Но потом обмякла, дала себя обнять и ответила на поцелуй. Вбитая в голову модель поведения взяла верх.
…Больше говорить было не о чем. Две страсти, два желания сплелись воедино, поглощая друг друга без остатка. Он не помнил, как снял с нее платье, когда скинул одежду сам. Не думал, что столь решительные действия могут вызвать негативную реакцию с ее стороны. Он просто делал то, что велел ему инстинкт. И судя по всему, ее инстинкт был не против…
        Назвать это любовью было бы преувеличением. Сексом - пресно. Совокуплением - грубо. Случкой - пошло. Впрочем, над этим никто не задумывался. Не до того…

* * *
        Дэн пришел в себя, когда упал лицом в подушку. Лицо Сабины было совсем близко. Покрасневшее, с жадно раскрытыми губами, блуждающим взглядом, хищно подрагивающими ноздрями и прилипшими колбу волосами.
        От осознания того факта, что он только что имел саму Сабину Ковач, пусть и в скопированном виде, у него вновь возникало желание обладать ею еще и еще. Он и сам не мог понять, в чем тут дело.
        Да, фигура превосходная. Но у девочек из борделя, которые развлекали его не так давно, фигуры тоже были отменные. Красивое лицо? Да. Однако Дэн видел не хуже. Ее популярность, известность? Может быть. И все же было в Сабине нечто такое, что заставляло смотреть только на нее, желать только ее, быть только с ней.
        Шарм, очарование, внутренняя энергия, первобытная сила влечения. То тепло, что шло от ее глаз, не позволяло видеть никого, кроме нее. Редкий дар у современных женщин, так ценимый мужчинами…
        Дэн открыл глаза, посмотрел на Сабину, и вдруг на него снизошло озарение. Он отчетливо понял, что надо сейчас сделать.

«Если вербуют не меня одного, то могут привезти сюда не только клона Ковач, но и кого-нибудь еще. Как привезти? Вертолетом или катером. И до определенного момента держать в каком-нибудь подсобном или техническом помещении. Надо отыскать это помещение. И у меня в руках будет ниточка к связям заговорщиков. Только бы Сабина согласилась на небольшое путешествие! Должна, если это не будет противоречить ее установкам. Сейчас посмотрим…»
        Дэн повернул голову. Перед глазами мелькнула высокая грудь женщины, вздымающаяся в такт дыханию. Дэн поцеловал сосок, провел ладонью по второму. Услышал тихий стон. Сабина живо реагировала на ласку.
        Дэн накрыл ее губы своими, поцеловал, заглянул в глаза и спросил:
        - Ты как?
        Голубые очи одарили его столь горячим взглядом, что слова не понадобились.
        - Мое желание исполнилось, - продолжил он. - Надеюсь, твое тоже?
        - Тебе нужно словесное подтверждение своих мужские способностей? - грудным голосом спросила она. - Ты сомневаешься в себе?
        Ответ в стиле Ковач - язвительный и вредный. И голос насмешливый. Но довольный.
        - Не против совершить небольшую экскурсию?
        - Куда?
        - Пройдемся немного. Покажешь свои покои.
        - У меня нет покоев.
        - А как ты здесь оказалась?
        Сабина повернула к нему голову, внимательно посмотрела в глаза.
        - Тебя это интересует?
        Вместо ответа он вновь поцеловал ее. Надо было сбить установку, а сделать это можно только одним способом - воздействовать на инстинкты. С их помощью сломать заложенную модель поведения и заставить слушать его команды.
…Второй заход они прошли быстрее первого. Дэн не ожидал от себя такой прыти, но близость столь роскошной женщины помогла восстановить силы в короткий срок. Уже заведенные, распаленные, они достигли пика наслаждения скоро и почти одновременно.
        После чего вместе отправились в ванную. Еще через сорок минут (рекорд сборов для звезды шоу-бизнеса) они вышли из номера. Что у Сабины есть скрытый микрофон, Дэн знал. И что ему могут приготовить горячую встречу - тоже. Но это был необходимый риск.
        Они спустились на первый этаж, миновали коридор и поехали вниз в грузовом лифте.
        Лифт их довез до технической зоны. Здесь были расположены подсобные помещения, силовые установки, генераторная подстанция и пункт технического контроля. Изредка сновали сотрудники из обслуживающего персонала, бросая короткие взгляды на странных визитеров.
        Дэн решил, что они уже прибыли, но Сабина свернула налево, к небольшой лестнице. Внизу была дверь с надписью «Хранилище уборочной техники».
        - Ты куда меня привела? - улыбнулся Дэн. - Я не похож на уборщика и полотера.
        Сабина промолчала. С того момента, как они вышли в коридор, она не произнесла ни слова. Лицо было серьезным, глаза смотрели строго. Сейчас она играла недоступную простому смертному звезду. Словно не ее стоны час назад слышал он в комнате, не ее тело изгибалось в сладостных судорогах.
        - Постой, ты хочешь сказать, что здесь вход на вертолетную площадку? - остановил ее Дэн у самой двери.
        Сабина обернулась и с усмешкой посмотрела на него.
        - Ты хотел увидеть, где я ждала встречи с тобой? Увидишь.
        Это стало напоминать какой-то дешевый фарс. Подземелье замка, потайная комната, загадочная красотка, заманивающая героя в ловушку. Дэн все меньше понимал происходящее. Мелькнула мысль выйти наверх, найти Глеба и через него вызвать сюда Трофимова со товарищи. Пусть дальше сами роют, с него хватит!
        - Ты идешь? - спросила Сабина, берясь за ручку двери.
        Дэн выбросил паническую мысль из головы и тоже усмехнулся.
        - А как же? Всю жизнь мечтал посмотреть, где клонов хранят.
        Она не отреагировала на его слова, толкнула дверь. Та оказалась не заперта. За дверью было небольшое, скупо освещенное помещение. Несколько стеллажей, раздвижные жалюзи утопленного в стену шкафа, два железных ящика. В углу небольшой диван. За ним еще одна дверь.
        - Ты была здесь? - недоверчиво спросил Дэн. - Одна?
        - Там, - махнула она рукой. - Дальше.
        Дэн машинально покрутил кистями рук, подвигал плечами. Поискал глазами что-то, напоминающее оружие. Кажется, он угодил в логово врага. И сейчас будет очень жарко. Но на хрена ж она притащила его сюда?..
        Второе помещение было гораздо просторнее первого. И большую его часть занимал какой-то агрегат, внешне напоминающий стиральную машину с аркой и цилиндром в центре. Что-то вроде ротора со статором. Хотя хрен его знает, что он напоминал!
        У одной стены длинный диван, у другой - пульт управления с мониторами и какими-то приборами. Ближе к двери два шкафа, большое кресло с фигурным подголовником, к которому присоединен блок какого-то устройства.
        В помещении находились двое. Первый - высокий молодой мужчина - стоял возле пульта, а второй - постарше, пониже, в старомодных очках, какие давно никто не носит, и столь редкой теперь лысиной - сидел на диване.
        Они обернулись на стук двери и в немом изумлении смотрели на вошедших.
        - Вот отсюда я и пришла к тебе, - посмотрела на Дэна Сабина. Потом перевела взгляд на мужчин. - Извините за вторжение, господа. Мой друг захотел совершить небольшую прогулку, и я решила показать ему наши владения.
        Судя по виду хозяев кабинета, инициатива Сабины была для них шоком. Оба буквально остолбенели, переводя взгляд с нее на Дэна. Видимо, она раскрыла какую-то тайну.

«Какую? - лихорадочно соображал Дэн. - Бетономешалки с функцией завивки волос? Что за хрень здесь происходит?»
        - Здравствуйте, - сказал он, изображая беззаботную улыбку. - А мы тут с Сабиной гуляем. Как дела?
        - Добрый вечер, - наконец пришел в себя лысый. - Рад видеть вас, молодой человек. Сабина не предупредила нас о визите, нам даже нечем вас угостить.
        Его вид отчетливо говорил, насколько он «рад» видеть Дэна. Но поделать ничего не мог и теперь на ходу импровизировал. Отчего Дэн насторожился еще больше.
        На вид этот очкарик - типичный «ботаник», ученый, бог машин. Такие обычно ловки с формулами, но не со словами. И характер у них соответствующий. Решительность, настойчивость, упорство проявляют только при научных изысканиях, в остальном - тюфяки.
        А этот демонстрирует нешуточную выдержку, силу воли, умение импровизировать. Пусть и не очень хорошо. Значит, он опасный человек. С таким надо держать ухо востро.
        Второй - молодой еще парень, ровесник Дэна - тоже не подарок. Здорово натренирован
        - плечи широкие, фигура подтянутая. Какого черта они здесь делают?
        Дэн с усмешкой повернулся к Сабине:
        - А что ты здесь делала? Стирала вещи в этой… центрифуге?
        - Нет. Ждала встречи с тобой, - очаровательно улыбнулась Сабина и кивнула на мужчин. - А они помогли мне сюда попасть.
        Молодой парень кашлянул, посмотрел на Сабину.
        - Представь нас своему другу!
        - Ой, да! Как я забыла?! Господа! Это победитель игры «Миражи», лучший геймер сезона Стас. Настоящее имя - Денис.
        - Оч-чень приятно! - бормотнул лысый, даже вздрогнув от «радости». - Наслышаны.
        - А это мои друзья. Господин…
        - Э-э… Александр, - поспешно перебил Сабину лысый. - И мой друг Константин.
        Молодой склонил голову.
        - Рад знакомству, - повторил его жест Дэн. - Вы работаете в технической группе?
        Взгляды Дэна и Александра скрестились. Один понял, где не работает второй, а тот понял, что понял первый.
        Ситуация стала исподволь накаляться. У группы Майкла произошла накладка. Вышедший за рамки роли клон Ковач сделал недопустимое - привел врага в тайное логово. И теперь следовало как-то исправить ситуацию.
        В свою очередь Дэн понимал, что с разбега влетел в паутину местного заговора. И только по чистой случайности пока цел и относительно свободен. Следовало немедленно уходить. Соблюдая хорошую мину.
        - Что ж, господа, не будем вам мешать! - сказал он, глядя на «техников». - У нас еще много дел. Идет бал…
        - Да, конечно, - вдруг сказал Константин, перебив Александра, уже раскрывшего рот.
        - Вам надо веселиться. Это наилучший вариант. Правда, Сабина?
        Что «техник» имел в виду, Дэн понять не успел. К нему подошла Сабина, тронула за плечо и произнесла:
        - Милый, ты увидел, что хотел?
        - Да…
        - Я рада, что исполнила твою просьбу. Теперь твоя очередь. - Она властно повернула его к себе. - Поцелуй меня!
        И прежде чем Дэн успел возразить, схватила его за руки и поцеловала сама.
        Ощутив горячую мякоть губ, Дэн поддался порыву, плюнув на свидетелей. Поцелуй Сабины стоил и не такого. Слабый шорох за спиной он расслышал, но не отреагировал. А в следующий миг мощный удар сотряс его затылок, перед глазами блеснула черная молния. Последнее, что он услышал, было слово «дура!», сказанное очень зло. А потом все померкло…
        К следующему разговору Эрвуд подготовился очень тщательно, ибо второго прокола с вербовкой допускать нельзя. Но опасения были излишни. Грегор Нортон, игрок команды
«Эвеланш», бывший «зеленый берет», дал добро на работу сразу. Правда, при этом устроил небольшой допрос, выпытывая подробности контракта, особенно его финансовую часть. Недомолвки и упоминание о риске принял спокойно. К риску он привык. Эрвуд, довольный результатом, пообещал выплатить аванс сразу после подписания контракта, через два дня после бала.
        На этом они расстались. Нортон пошел праздновать дальше, а Эрвуд поспешил к помощнику. Тот доложил об активности Навруцкого в зале и уходе группы геймеров, среди которых был Щеглов, в верхний зал. Вместе они отсмотрели кадры видеозаписи.
        - Навруцкий, несомненно, предупредил его. А Щеглов вышел на агентов. С кем из сотрудников персонала он говорил?
        - Говорил с шестью, причем один из них наш человек.
        Эрвуд внимательно просмотрел все записи. Закончив, довольно хмыкнул.
        - Он использовал стандартный ход. Замаскировал контакт с агентом разговорами с остальными сотрудниками. Ловко!
        - Но как нам вычислить агента?
        - А никак. Нет времени. Перевести всех на вспомогательные работы под предлогом замены и отдыха. Пусть сидят на кухне или в подсобке. А после бала решим, как быть. Что у Навруцкого и Сабины?
        - Полчаса назад были в его номере. Судя по всему, занимались любовью.
        - Попался наш герой! - довольно потер руки Эрвуд. - На этот крючок многие попадают. У них сейчас самый разгар общения.
        Заметив ухмылку помощника, добавил:
        - Не все же ей спонсоров ублажать. Как только он окончательно размякнет, я поговорю с ним еще раз. Этот разговор будет более откровенным. Либо он даст добро, либо… останется с носом. Фактов у него нет, а слова одного человека ничего не значат. Подумаешь - видел кого-то! Докажи!
        Эрвуд засмеялся. После успеха с Нортоном и раскрытия Щеглова его настроение пошло вверх.
        - А что Щеглов? - напомнил помощник.
        - В смысле?
        - Его вербовать не будете?
        - Его? Нет. Нельзя дважды на одни грабли наступать. Пусть догуляет бал и едет домой. Его поиск был безрезультатным. Правда, он хороший боец! Но рисковать нельзя.
        И Эрвуд вновь улыбнулся. Его улыбка померкла буквально через минуту, когда пришло сообщение от Александра Боллера.
        - Сабина привела Навруцкого к нам. Он видел «станок». Пришлось его вырубить.
        - Что? - не сразу воспринял услышанное Эрвуд.
        - Навруцкий у нас. Лежит без сознания.
        Эрвуд поднял растерянный взгляд на помощника и отчетливо произнес:
        - Черт побери!..
        В «хранилище» Эрвуда встретил растерянный Боллер, злорадно ухмыляющийся здоровяк Константин и невозмутимая Ковач. Она сидела в кресле и курила безникотиновые сигареты, глядя в стену.
        На диване лицом вниз лежал Навруцкий. Он был без сознания. Эрвуд сразу подошел к нему, проверил пульс, поднял голову и оттянул веко.
        - Что с ним?
        - Я врезал бутылкой по затылку, - пояснил Константин. - А потом мистер Боллер ввел ему снотворное. Спит наш чемпион.
        Эрвуд отпустил руку Навруцкого, встал, обвел всех недоуменным и злым взглядом.
        - Что, черт возьми, здесь произошло?
        - Пусть она объяснит, - хмыкнул Константин.
        - Помолчи! - осадил его Боллер.
        Эрвуд подошел к Сабине. Девушка подняла спокойный взгляд на майора и ровным голосом начала говорить:
        - Он хотел посмотреть, откуда я пришла. Я помню, что его надо было перетянуть на нашу сторону. Привела сюда. Он ничего не понял, хотел уйти. А этот… - кивок в сторону Константина, - дал кодированную команду. Я поцеловала Навруцкого, а он ударил его. Все…
        Эрвуд повернулся к Константину, утратившему уверенность и переминавшемуся с ноги на ногу. Хищно раздувая ноздри, ожег того свирепым взглядом и рявкнул:
        - Вы с ума сошли! Одна тащит вражеского агента в «переходник», второй бьет его по башке! Вы соображаете, что наделали?
        Грозный крик подействовал только на Константина. Он побледнел, опустил глаза. Сабина, казалось, пропустила все мимо ушей. Боллер снял очки, потер глаза. Усталым голосом сказал:
        - Поздно шуметь. Надо решать, как быть. До конца бала осталось всего два часа.
        Эрвуд взял себя в руки, глянул на стоявшего у входа помощника. Лицо у того было вытянуто, глаза круглые. Форс-мажор! А проще говоря - прокол. Да какой!
        - Так! - Майор провел рукой по волосам. - Вызывайте доктора. Пусть осмотрит Навруцкого и скажет, в каком он состоянии. Где Бенгер?
        - На базе. Ее планировали перевезти позже, по вашей команде.
        - Отставить. Не до того. - Он повернулся к помощнику. - Срочно найди человека с фигурой, похожей на Навруцкого. Надень на него плащ, возьми шляпу, вон в углу. Надо сделать так, чтобы все знали - Навруцкий покинул замок. Сымитируем его отлет. Это собьет противника с толку… на какое-то время.
        - А с ним что? - спросил Константин.
        - Пусть лежит здесь. Снотворное долго будет действовать?
        Боллер пожал плечами.
        - Я не медик. Но средство новое. Часа два…
        - Хорошо, пусть лежит, - повторил майор. - Предупредить наших. Службу безопасности я оповещу сам, пусть внимательнее следят за внешним периметром.
        Эрвуд постепенно приходил в себя. Произошла недопустимая ошибка. Исправить ее нельзя, и нет смысла тратить нервы. И по большому счету… Константин не так уж не прав. Отпускать Навруцкого после того, как он побывал тут, нельзя.
        Эх, если бы сам Эрвуд был здесь! И как назло он снял пост наблюдения с
«переходника»! Но кто знал, что так выйдет?!
        - Действуйте, - поторопил он. Посмотрел на Сабину. - А ты сиди тут, следи за своим… другом. Он хоть сказал что-нибудь интересное?
        - Нет. Мы мало говорили. Больше…
        Она не договорила, но и так все было ясно. Навруцкий не устоял перед чарами красавицы и уволок ее в постель. Впрочем, устоять не устоял, но о деле не забыл. Заставил совершить ошибку и Сабину, и остальных. Нет, все же он самый подходящий кандидат для работы. Жаль, что так вышло. Но может, еще не все потеряно?
        Эрвуд криво усмехнулся. Нашел о чем горевать! Надо еще посмотреть, как все пройдет, а уж потом строить планы.
        - Я буду наверху. Связь держать постоянно. И будьте готовы к работе.
        Боллер кивнул.
        - Уже готовы.
        - Отлично!
        Эрвуд глянул на часы и позвал помощника:
        - Пошли!
        Глеб вышел на связь с Трофимовым через полчаса после встречи с Дэном. Коротко поведал о встрече, передал его сообщение и просьбу. Полковник слушал внимательно, не перебивал. Задал два уточняющих вопроса. Затем, после небольшой паузы, добавил:
        - Я тебе потом все объясню.
        - Не надо, - перебил его Глеб. - Нет смысла. Я попробую найти его. Правда, без помощи агентов это будет сложно.
        - Не ищи. Надо будет - он сам выйдет на связь. А светить агентов нельзя, неизвестно, как все повернется. Сколько до конца бала?
        - Два часа.
        - Будь все время на связи и не исчезай из виду. Активные поиски прекрати. Жди известий от Дениса.
        - Хорошо.
        - Мы будем отслеживать отъезд гостей. А ты попробуй при этом посмотреть, улетает ли какая-нибудь знаменитость, которой не было на балу.
        - Сделаю.
        Закончив разговор с Щегловым, полковник немедленно доложил об этом Раскотину.
        - Навруцкий нашел клона. И еще - его пытались завербовать для выполнения некой работы. Суть дела не раскрыли, но обещали золотые горы.
        - Значит, зацепили-таки?! - довольно хмыкнул генерал. - Хорошо. Приступим к операции, как только улетит последний гость. Я так понимаю, это произойдет не позже половины первого ночи.
        - Верно.
        - Проследите, чтобы ни одна машина не вышла за пределы парка без вашего наблюдения. И ни один вертолет не улетел. Следите за каждым транспортом.
        - Уже сделано. Для контроля обстановки задействован спутник.
        - Кто именно пытался вербовать Навруцкого?
        - Пока неизвестно. Наши специалисты сопоставляют словесное описание внешности со списком сотрудников парка.
        - Возможно, это кто-то из руководства.
        - Не исключаю. Мы продолжаем работу.
        - Действуйте.

8
        Бал подходил к своему апогею. В верхнем зале шла финальная часть шоу. Появились киберы - тролли, домовые, орки, эльфы… Все в красочных нарядах, с эмблемами команд и геймеров. Лазерное шоу и фейерверки озаряли ночное небо. С двух плавающих платформ в море запускали салюты. На звездном небе операторы вывели огромный виртуальный экран, и на нем сейчас мелькали снимки игроков.
        Каждое фото, каждое имя участники встречали громкими криками и овациями. Имена победителей навечно вписывались в книгу почета «Фантазии». Причем этот процесс тоже демонстрировали на небесном экране.
        Глеб вместе с командой находился в верхнем зале неподалеку от входа. Он внимательно следил за происходящим, не забывая поглядывать на вход. Время идет, финальное шоу в разгаре, до конца около часа, но Дэна все нет. Глеб уже хотел сам идти на поиск, когда граф Дракула, величественно и неторопливо парящий под куполом, вдруг возвестил:
        - Друзья! Давайте поприветствуем и заодно простимся с победителем игры «Миражи», с нашим великолепным Стасом! Он пожелал совершить сказочное, незабываемое путешествие в обществе одной обворожительной женщины! И сейчас отбывает на вертолете в Турцию! Давайте проводим его, как и подобает провожать победителя! Внимание на экран!
        В тот же миг на небесном экране возникла картинка - скрытая полумраком вертолетная площадка, неяркий свет прожектора, крупный план закутанной в плащ фигуры с ковбойской шляпой на голове. Вот геймер обернулся, вскинул правую руку и помахал ею.
        Глеб буквально впился взглядом в экран. Рост, фигура вроде такие же, как у Дэна. Лицо геймера скрыто, виден только подбородок. Но он ли это?
        - Он видит вас, друзья! - сказал граф. - Давайте проводим его и пожелаем хорошего отдыха!
        Толпа взревела, все замахали руками, захлопали. Фигура на экране шевельнула губами. Под экраном пошла бегущая строка. «До скорой встречи! Желаю счастья! Всего хорошего!» Это был ответ геймера.
        Потом фигура в плаще залезла в небольшой вертолет. Вскоре тот, вращая лопастями, оторвался от площадки.
        - Счастливой дороги, Стас! - подлетая к куполу, громко произнес Дракула. - А мы, друзья, продолжим бал! Белый танец! Белый танец! Дамы приглашают кавалеров! Белый танец в свете белых огней!
        Вспыхнул яркий молочно-белый свет, по куполу пробежали искры, стены зала разом побелели. Зазвучали аккорды вальса.
        Глеб, ошарашенный увиденным, торопливо шел по коридору, нащупывая в кармане мини-передатчик. Что за фокус? Зачем Дэн улетел? И он ли это вообще? Почему не предупредил, не сказал ничего? Надо срочно все выяснить.
        О конспирации он уже не заботился, хрен с ней! Надо немедленно уточнить, действительно ли Дэн улетел…
        У самого лифта его встретил один из ассистентов. Склонив голову в вежливом приветствии, спросил:
        - Могу ли я вам чем-то помочь?
        - Мне нужно срочно видеть ваше руководство. Есть вопросы.
        Ассистент удивленно покосился на геймера.
        - Конечно, можно увидеть. Но сейчас белый танец и…
        - Не важно. Свяжите меня с ними!
        Ассистент без слов нажал на тангенту радиостанции у себя на воротнике.
        - Это сто шестой. Прошу связи с администратором.
        Администратор - ответственный за контакты с геймерами - откликнулся быстро. Ассистент передал Глебу второй комплект мини-гарнитуры.
        - Администратор?
        - Слушаю вас, - отозвался приятный голос.
        - Я хочу знать, действительно ли геймер Стас покинул замок и улетел?
        - Что? Ах да! Верно, Стас пожелал слетать в Турцию. Я так понимаю, это романтическое путешествие в обществе некой дамы. Мы с удовольствием предоставили ему эту возможность.
        - А куда именно он улетел? В какое место?
        - К сожалению, не знаю. Геймер уточнит это уже там, в Турции.
        - Скажите, с ним можно связаться?
        - С ним? - В голосе администратора послышалось удивление. - Вертолет на связи, это точно. Но вот будет ли геймер разговаривать? Мы не беспокоим победителей без особых на то распоряжений. А Стас ничего такого нам не говорил.
        - И все же я прошу вас связать меня с ним. Скажите, это Глеб из команды «Охотники Таго».
        - Весьма сожалею, господин Глеб, - извиняющимся, но твердым голосом произнес администратор. - Но беспокоить победителей мы не имеем права.
        - Ясно! - чертыхнулся Глеб, снял с уха гарнитуру и сунул в руки ассистента.
        - Пожалуйста, - склонил тот голову. - Желаете выпить?
        - Нет.
        Глеб отошел в сторону, лихорадочно размышляя, как быть. Что-то здесь не так. Внезапный отлет ни с того ни с сего. Дэн ведет расследование, находит клона и вдруг… улетает! Желание! Путешествие! С дамой!
        Стоп! А что за дама? Клон Ковач? На хрена он потащил ее в Турцию? Или это она потащила его? Но тогда это похищение! Дэна подловили и увозят. А фигура на экране
        - подставной человек. Необходимо доложить Трофимову!
        Глеб бегом добежал до туалета, залез в кабинку и достал передатчик.

* * *
        Туалеты, разумеется, не были оборудованы камерами наблюдения, и Эрвуд не мог проследить за Щегловым там. Но и увиденного возле лифтов хватило. Этот геймер, вне всякого сомнения, работал на противника. Как и Навруцкий. И его взволновал отлет напарника. Сейчас он доложит начальству о произошедшем. Будут искать вертолет. На это уйдет никак не меньше получаса. Вертолет пошел на крайне малой высоте и не в сторону аэропорта. Засечь его радарами сложно. Если только со спутника.

«Пусть поищут. Это отвлечет и займет их. И утихомирит на время пыл Щеглова. Потом закончится бал, а уж там мы все сделаем…»
        Эрвуд довольно хмыкнул и посмотрел на часы. Половина, двенадцатого. Еще есть время, чтобы замести следы. Жаль, что все так вышло, теперь придется в спешном порядке эвакуировать из парка оборудование и аппаратуру. Лучше это сделать морем, а потом перевезти по воздуху. Это осложнит работу, зато сохранит тайну.
        Майор отошел от мониторов и кивком подозвал помощника.
        - Сходи вниз, узнай, как дела. И будь там. Я подойду чуть позже.
        - Понял.
        - Никого не пускать и не выпускать. Только доктора. Проверь состояние Навруцкого.
        Помощник вышел из помещения, а Эрвуд вновь прилип взглядом к экрану. Надо продолжать наблюдение за Щегловым. В поисках своего напарника тот может вывести на след завербованных среди персонала агентов.
        Получив сообщение Глеба, Трофимов немедленно организовал поиск вылетевшего из замка вертолета. По идее, тот должен был лететь в анапский аэропорт. Но там его не нашли. Начали прочесывать всю местность в радиусе ста пятидесяти километров.
        Но обнаружили машину лишь через двадцать минут. Вертолет заходил на посадку в Краснодаре. Полковник приказал задержать машину и направил туда несколько своих людей. Странный маршрут полета насторожил его.
        А доклад с места посадки поставил в тупик. В вертолете, кроме пилотов, были только два сотрудника парка. Отработав смену, они с разрешения руководства прилетели домой. При них обнаружены сумки с личными вещами. Ни экипаж, ни сотрудники о геймере и его спутнице не слышали.
        - Спектакль, - сделал вывод Трофимов. - Разыграли специально для Глеба. Значит, его вычислили. Но где тогда Навруцкий?
        Было у полковника желание начать операцию раньше срока. Но он решил дождаться окончания бала. Тем более недолго осталось. Где бы Денис ни был, его все равно скоро найдут. Парк заблокирован, никто не выскочит…
        - Товарищ полковник, - позвали его. - Шоу завершается. Гости начинают покидать замок. Через полчаса можно давать команду.
        - Хорошо. Проверить готовность. Пятой группе поставить дополнительную задачу - обнаружение Навруцкого. В аэропорту особое внимание всем отлетающим. Сверять списки участников с отлетающими. «Лишних» под любым предлогом задерживать.
        - Есть.
        - И вызовите Щеглова. Пусть ждет нас на месте.
        Бал подошел к концу. Финальное шоу завершилось грандиозным салютом в честь геймеров и гостей. Песню закрытия сезона исполняли разом три десятка знаменитостей. Потом граф Дракула сердечно поблагодарил участников за то, что они приехали к нему, пожелал успехов и испарился на глазах у всех.
        После чего гости и геймеры начали постепенно расходиться. Многих уже ждали вертолеты, кто-то решил отплыть на катере, кто-то - уехать на машине.
        Сновали носильщики с баулами, чемоданами и сумками. Суетились распорядители. Вальяжные и расторопные мажордомы покрикивали на персонал, заставляя быстрее шевелить ногами.
        Сцены прощания растянулись почти на полчаса. Звезды изящно проливали натуральные слезы, почти натурально улыбались друг другу и геймерам. Последние были более искренни в чувствах.
        Глеб вместе с командой проводил знакомых до подъезда, потом отправил домой Ника с Кэт и Дока.
        - А ты? - спросила Кэт. - Остаешься?
        - До утра, - улыбнулся Глеб. - Отосплюсь, а потом уж…
        - Да брось! - воскликнул Ник. - До аэропорта на вертолете десять минут лету! А там самолет до Рязани! Через два-три часа будешь дома.
        - Да не… утром. К тому же я такой не один, еще человек десять решили до утра подождать.
        Док окинул Глеба насмешливым взглядом и потянул Ника за рукав.
        - Поехали! Не видите, человеку надо остаться! Пусть сидит до утра.
        Глеб погрозил ему пальцем, проводил друзей до вертолета.
        - Ну, бывай! - пожал ему руку Ник. - Как договорились, через неделю у нас!
        - Хорошо! Буду.
        - Созвонимся еще, - резонно заметил Док. - До встречи!
        Через пятнадцать минут Глеб вернулся в замок. Здесь царила суета. Персонал начинал грандиозную уборку. На каждом этаже было по меньшей мере два десятка человек. Бесшумно работала техника - пылесосы, моющие машины, кары. Бегали официанты и уборщики.
        Глеб в разговоре с командой слегка преувеличил количество оставшихся геймеров. В замке решили заночевать всего четверо - вся команда «Эвеланш». Они хотели утром вылететь в Штаты, а пока догулять.
        Конечно, им пошли навстречу. Как и Глебу. На этажах, где они разместились, даже не стали начинать уборку, чтобы не мешать отдыхать.
        Изображая подвыпившего человека, Глеб бродил по этажам, заглядывая в каждую комнату, в каждый закуток. Он искал Дэна. И заодно смотрел, все ли гости уехали.
        Его никто не трогал, не мешал. Сотрудники, видя покачивающегося парня с бутылкой коктейля в руках, дружески кивали, подсказывали, куда идти.
        Глеб все чаще смотрел на часы. Гарнитура радиостанции была включена, и он с минуты на минуту ждал сигнала Трофимова. А сам продолжал поиск. Не мог же Дэн испариться!
        Он осматривал уже вторую башню, когда в наушнике раздался громкий голос полковника:
        - Работаем!
        Эрвуд планировал отправить часть оборудования грузовиками, а часть на катерах до Геленджика. Там перегрузить на машины и довезти до границы. Отдав распоряжение, он решил лично проследить за работой Боллера. Майор практически добрался до
«хранилища», когда его наушник ожил.
        - Господин Эрвуд, - раздался голос заместителя начальника службы безопасности парка. - У центрального входа представители МВД и каких-то следственных групп. С ними много народу. На территорию садятся вертолеты. Парк объявлен закрытым.
        Эрвуда пробрала сильная дрожь. Его опередили! Начальство Щеглова и Навруцкого, потеряв агента, решило начать проверку. Это конец! Оборудование найдут в два счета. Отыщут и Навруцкого. Все идет прахом! Остается только один выход.
        Эрвуд, с великим трудом сохраняя спокойный тон, сказал:
        - Проверьте у них документы и поставьте в известность руководство. Я буду на территории.
        Отключив связь, он побежал вниз, на ходу доставая пистолет. Краем уха уже слышал шум моторов вертолетов, садящихся прямо у замка. И визг тормозов машин. Противник даром времени не терял!..
        Боллер уже запустил «станок», и когда майор буквально ввалился в помещение, Александр тестировал аппаратуру. Эрвуд с порога заорал:
        - Врубай свою шарманку! Быстро! - Потом посмотрел на помощника. - Парк под контролем спецслужб! Наверху идет обыск! Тебя никто здесь не видел. Прикинешься обычным сотрудником. Задача - посмотреть, чем все это закончится, и доложить Нармахачу. Ясно?
        - Д-да, - неуверенно кивнул помощник.
        Перспектива общения со следователями его не радовала. Но приказ есть приказ.
        - Доктор! Забираете Ковач и переходите первым! Я с пленником - за вами. Александр, установку надо уничтожать. Заряды готовы?
        - Да, - кивнул Боллер.
        - Отлично. Вам лучше остаться. Вы в штате парка, простые рабочие. Отсидитесь здесь, потом уйдете. Надо собирать новый «станок».
        Боллер выглядел спокойным, только чуть побледнел, Константин злорадно усмехнулся. Паника начальника его забавляла.
        - Действуйте! - вновь повысил голос Эрвуд. - У нас мало времени!
        Первыми ушли доктор и Ковач. Потом Эрвуд с Навруцким. Спящего геймера пришлось попросту перетаскивать. После этого Боллер и Константин подготовили «станок» к уничтожению! Закончив приготовления, Боллер вытолкал Константина из помещения, сам активировал часовой механизм взрывного устройства и поспешил к выходу. Громыхнуло, когда они ужа подходили к лифту.
        - Что будем делать? - спросил Константин. - Нас могут арестовать.
        Боллер не спешил с ответом, хлопал себя по карманам и нащупав что-то, успокоился и посмотрел на помощника.
        - Попробуем спрятаться. Если не выйдет… В руки КГБ я попадать не намерен. Нас могут допрашивать с пристрастием, применить препараты… Не факт, что что-то извлекут из памяти, но мозги свернут точно.
        Константин передернул плечами. Перспектива невеселая! Но добровольно расставаться с жизнью в тридцать два года нет никакого желания. Надо что-то придумать. Только что?
        Судьба избавила его от трудных размышлений. Едва они подошли к лифту, его дверцы раскрылись, и оттуда выскочили двое здоровенных бойцов в бронежилетах, шлемах с забралами, с малогабаритными пистолет-пулеметами в руках.
        При виде громил рука Константина сама скользнула под полу куртки и спустя мгновение извлекла оттуда «консул» - гражданский вариант армейского «кобальта». Десятизарядная машинка имела довольно мощный патрон. Его пуля если не могла пробить бронежилет пятого класса защиты, то сбить с ног человека ей не составляло особого труда.
        Константин успел выстрелить только раз. Пуля угодила в забрало шлема первого бойца. Специальный пакет из полиарамидного состава покрылся трещинами, но выдержал удар. Однако скрытая под шлемом голова бойца, получив страшный тычок, отлетела назад, и если бы не специальные упоры, позвоночник был бы сломан. А так - мощный вывих связок и мышц шеи, сотрясение мозга, потеря сознания.
        Боец упал под ноги напарнику. Тот нажал на спусковой крючок, и «вихрь» выплюнул короткую, в три патрона, очередь. Пули были из специального пластика. Они не убивали, но гарантированно валили с ног и отправляли противника в глубокий нокаут.
        Однако в этот раз все произошло иначе. Одна пуля угодила Константину в левый глаз, прошила его, как нож масло, и вошла в мозг. Помощник Боллера умер почти мгновенно.
        Пользуясь короткой заминкой у лифта, Боллер скользнул за угол, прыгнул в нишу, на бегу извлекая из кармана маленькую коробочку. Трясущимися руками вытащил капсулу синего цвета, бросил ее в рот и сжал зубами. Когда через полминуты в нишу заглянул один из бойцов, Боллер уже не дышал.
        Трофимов с группой сотрудников осматривал центральный зал замка, попутно принимая доклады командиров штурмовых групп и старших оперативных бригад.
        Парк взяли под полный контроль, перекрыв все выходы. У каждого здания, сектора, блока был выставлен пост. Оперативники и следователи из столичного следственного управления МВД и КГБ приступали к работе.
        Весь персонал временно изолировали на рабочих местах, отключили связь с миром, запретили пользоваться телефонами и интернетом.
        В этот час во всем парке было не так много посетителей. Ограничения, введенные на время проведения бала, еще действовали. Всех гостей «Фантазии» попросили покинуть территорию, специально оговорив систему компенсаций за причиненный ущерба.
        Раньше бы попросту вытолкали взашей, но теперь после нескольких крупных и громких судебных разбирательств руководство МВД, КГБ, ну и ГРУ вынуждено было издать специальные циркуляры по взаимоотношению с гражданами.
        Со службой безопасности парка и вовсе проблем не было. Соответствующим образом подписанные постановления на досмотр укротили частных секьюрити в одно мгновение.
        Пока доклады не отличались разнообразием. «Взяли под контроль», «перекрыли дороги», «собрали персонал»… И лишь через десять минут последовал доклад одной из групп.
        - В технической зоне замка два трупа. И найдены остатки агрегата неизвестного назначения. Судя по всему, его только что взорвали.
        - Что за трупы? - потребовал объяснений полковник.
        - Не знаю. Первый - молодой парень. Начал стрелять в наших людей, серьезно ранил бойца. Его хотели взять живым, но произошел несчастный случай - пуля попала в глаз. Второй - мужчина средних лет. Предварительный диагноз - отравление.
        - А взорванный агрегат далеко от трупов?
        - Неподалеку.
        - Мы идем к вам. Ничего не трогать, никого туда не пускать.
        Трофимов посмотрел на своего заместителя - майора Никольского.
        - Собери на первом этаже всех агентов из числа персонала. Разыщи Щеглова и проведи ко мне.
        - Есть.
        - Группу экспертов, врачей и техников отправить вниз. Чую, мы упустили что-то важное.

* * *
        Через двадцать минут, когда Трофимов уже осмотрел трупы и остатки конструкции, к нему привели Щеглова. Глеб, мрачный и недовольный, коротко поведал о новостях. Вернее, об их отсутствии.
        Врачи, осмотрев трупы, подтвердили первоначальный диагноз у одного из трупов - отравление.
        - Новый яд. Одновременный спазм мышц и ураганное сгущение крови. Стопроцентная гарантия смерти в течение полутора-двух секунд. Спасти невозможно.
        Со вторым трупом все было ясно. Разорванная глазница, залитое кровью лицо.
        - Срочно установить личности обоих, - велел Трофимов. - Были еще эксцессы?
        - Нет, - доложил Никольский. - Все тихо. Даже местная безопасность не предпринимала никаких попыток помешать нам.
        - Продолжайте поиски. Надо найти клонов и оборудование. Трупы убрать. Что говорят эксперты?
        Эксперты осматривали остатки взорванной конструкции и пока порадовать ничем не могли. Уцелело не так много, а что осталось, нельзя собрать воедино.
        - Это точно не аппаратура для клонирования. Вообще не медицинская техника, - единственное, что сказал старший эксперт. - Остальное требует длительного изучения.
        Трофимов недовольно мотнул головой. Плохое начало! Трупы, взорванный агрегат. Генерал не похвалит за такое упущение. Пока радовало одно - операция проходила четко, быстро и без излишнего шума. Хотя сам факт обыска скрыть не удастся. Так что десант журналистов, атаки адвокатов и вселенский шум - впереди. Но это потом. А сейчас нужен результат!
        - Останься до конца обыска, - попросил Глеба Трофимов. - Возможно, понадобится твоя консультация. Если что посчитаешь нужным отметить - напиши.
        - Где Дэн? - мрачным голосом спросил Глеб. - Если в вертолете его не было, а вывезти незаметно из парка не могли, значит, он здесь.
        - Найдем, - заверил полковник. - Каждый закуток перероем.
        - Его могли убить.
        Трофимов промолчал. Убить Навруцкого могли. Но кто и зачем? Что такого увидел Денис, что раскопал, чтобы его похищать или убивать? А ведь нашел что-то. Он нашел, не Глеб, на которого была основная ставка!
        - Найдем, - повторил он, не смотря на Щеглова. - А пока пойдем наверх.
        Глеб пожал плечами. Ему было все равно.
        Поиски продолжались до утра. К ним привлекли персонал, знающий парк как свои пять пальцев. Прочесывали каждый квадратный метр огромного филиала. Уже утром в одном из технических помещений, в углу гаража, были обнаружены опечатанные контейнеры. Судя по документам, там были запчасти к электронному оборудованию игровых секторов. А когда вскрыли, обнаружили некую аппаратуру.
        Срочно вызванные эксперты опознали в ней оборудование для выращивания, ухода и поддержания жизнеобеспечения клонов. Цель операции была достигнута. Неопровержимые улики существования аппаратуры для незаконного клонирования человека найдены. Начатое несколько месяцев назад самовольное расследование группой сотрудников ГРУ принесло свои плоды.
        Раскотин прилетел в парк почти одновременно с обнаружением оборудования. И Трофимов смог доложить об успехе. Однако вид у него был невеселый.
        Навруцкий не найден. Трупы до сих пор не опознаны. Взорванная конструкция не идентифицирована. Кроме того, пропали еще несколько человек из персонала парка. Куда они исчезли и как - загадка. Завербованные сотрудники помочь в поиске не смогли, сами ничего толком не знали.
        Раскотин, выслушав доклад полковника, был не столь пессимистичен.
        - У нас на руках улики против руководства парка. Это дает возможность провести более тщательную проверку «Фантазии». А также выйти на коллег из других стран с просьбой о помощи. И хотя в байкальском филиале ничего не нашли, все же результат налицо.
        - А что с вербовочным пунктом в Самаре?
        - Идет проверка. Но вот куда мог исчезнуть Навруцкий?
        - Ничего не понимаю, товарищ генерал, - недовольно сказал Трофимов. - Парк был оцеплен, ни одна машина, ни один катер не могли выйти с территории. Вертолет и тот засекли. И пропали еще несколько человек. Их личности устанавливаются.
        - Выясним. У нас сейчас много дел. Кстати, мы приняли решение сегодня парк не открывать. Будет сделано специальное заявление. Байкальский филиал продолжит работу в обычном режиме. У нас есть сутки, чтобы закончить здесь дела.
        Раскотин глянул по сторонам - они стояли в центральном зале замка, - покачал головой.
        - Богатое убранство. Сколько денег вбухали. Где твой агент? Щеглов?
        - Здесь. Разговаривает с Никольским.
        - Позже представишь его мне. Хоть поздороваюсь, поблагодарю за помощь. А сейчас проводи к найденному оборудованию. Хочу посмотреть, как это выглядит…
        Работа оперативных бригад и следственных групп продолжалась до конца дня. Были вызваны и опрошены многие сотрудники, в том числе директор филиала и вся администрация. Найденное оборудование в качестве вещественного доказательства отправлено в Москву.
        С помощью завербованных агентов, а также после опроса других сотрудников стали известны имена тех, кто исчез из парка во время бала. Это советник по военной тематике аналитического отдела корпорации Майкл Эрвуд, заместитель начальника аналитической группы анапского филиала Тимур Бармин, главный врач медицинского центра филиала Владимир Дьяконов. А еще исчез Денис Навруцкий. Куда и как они исчезли, так и не смогли выяснить. Никаких следов, никаких зацепок.
        Погибшие так и не были идентифицированы. О взорванном аппарате тоже ничего определенного не узнали. Его перевезли в Москву под вечер.
        Несмотря на несомненный успех в главном - обнаружение оборудования для клонирования, - оставалось еще много загадок. Раскотин и Трофимов понимали, что прошли мимо какой-то крупной загадки. Но как подступиться к ней, пока не знали…
        Часть 2
        ПРАВО ВЫБОРА

1
        Дэн очнулся сразу, рывком, будто кто-то хлопнул его по плечу. В голове еще шумело, но он быстро вспомнил, что произошло в замке. И последний поцелуй Сабины, и боль в затылке, и вспышку перед глазами…
        Рука потянулась к голове, пальцы нащупали небольшую шишку с левой стороны затылка. Странно, но боли не было. И вообще Дэн чувствовал себя вполне прилично. Только во рту сухо и в желудке пустота. Будто не ел неделю.
        Он наконец открыл глаза и посмотрел по сторонам. Просторная комната с высоким потолком, аркообразным окном, забранным решеткой, декоративными обоями на стенах.
        Дэн лежал на широкой кровати. Цветастое покрывало, две подушки, под спиной мягкая упругость матраца. Напротив кровати кресло, рядом столик. У окна тумбочка, на ней ваза с Цветами. Слева дверь. Непривычно низкая, с широкими стальными полосками петель, с массивным кольцом вместо ручки. Чуть дальше шкаф, окрашенный в светло-коричневый цвет.
        На стыке стен и полотка две широкие полосы осветительных пластин. А ниже подсвечники с десятком свечей. Воздух в комнате чистый, свежий. Кондиционера не видно. Либо скрыт декоративными панелями, либо вообще нет.
        Комната производила странное впечатление. С одной стороны, вполне современное оформление. С другой - какой-то уклон в старину.
        Сколько прошло времени после удара?
        Дэн провел рукой по подбородку. Перед балом он побрился. А сейчас щетина проросла. Значит, сейчас утро. Яркий солнечный свет за окном подтверждал догадку.

«Либо Глеб вызвал Трофимова, и тот навел шорох в замке, а меня пока перенесли сюда, чтобы отдохнул. Либо ничего у них не вышло, и я в плену. Но тогда заговорщики действуют нагло. Здесь полно персонала, кто-то зайдет. Или я попробую выйти… Нет, тут что-то не сходится…»
        Дэн встал, осторожно повертел головой. После такого удара можно было ожидать сотрясения мозга и сильную боль. Но не было ни того, ни другого. Подлечили.

«Сабина, сука, ловко отвлекла! А захват - чистой воды импровизация. Я мог и не пойти вниз. Но на хрена они забрали меня? Черт, одни загадки!»
        Дэн осмотрел себя. Джинсы и футболка на месте, а жилета нет. Впрочем, вон он, висит на спинке кресла. Кроссовки на полу. Даже разули! Заботливые какие…
        Он обулся. Снял с кресла жилет, машинально охлопал карманы. Пропали магнитная карта от номера, платок и упаковка мятных конфет. Все вымели. Зачем?
        В этот момент скрипнули петли, открылась дверь, и на пороге возник господин Майкл собственной персоной. В этот раз он был одет в обычный костюм, без галстука. В правой руке пистолет, «Беретта-М67». Относительно новая модель под безгильзовый патрон, калибра девять миллиметров. Мощная машинка с большой номенклатурой боеприпасов, от бронебойных до травматических.
        Майкл закрыл за собой дверь, улыбнулся и вполне дружелюбным голосом произнес:
        - Доброе утро, Денис. Вижу, вы встали?
        Дэн молча смотрел на визитера, прикидывая, сможет ли допрыгнуть до него прежде, чем тот выстрелит?
        - Извините за лишнюю атрибутику, - перехватил взгляд Дэна Майкл. - Но, боюсь, без нее вы начнете творить глупости, и разговора у нас не выйдет. А поговорить надо. Причем «надо» относится не только ко мне, но и к вам. Поэтому прошу не предпринимать никаких поспешных решений и выслушать меня. Согласны?
        Дэн кивнул, так и не сказав ни слова.
        - Отлично! Тогда прошу присесть.
        Майкл указал на кровать. Подождал, пока Дэн подойдет к ней, а сам сел в кресло и смерил взглядом расстояние между ними. Три метра. Успеет среагировать на прыжок.
        - Хочу сразу предупредить, я хорошо стреляю. И с такого расстояния не промахнусь. Извините, это на всякий случай. Итак, позвольте представиться по-настоящему. Майкл Эрвуд. В прошлом майор британской разведки, а ныне советник по военной тематике аналитического центра «Фантазии». Впрочем, теперь и это в прошлом. После недавних событий…
        Дэн впервые нарушил молчание и спросил:
        - Каких событий?
        - О, не волнуйтесь! Я расскажу все. По порядку. Начнем с вас.
        Эрвуд сел удобнее, закинул ногу на ногу и положил сверху пистолет.
        - Вы Денис Навруцкий. В прошлом солдат, ветеран войны. После службы занимались бизнесом. Год с лишним назад у вас погибла подружка…
        Эрвуд кашлянул, заметил, как помрачнел Дэн, и добавил:
        - Извините! Я не хотел тревожить память… Все эти годы вы много тренировались, поддерживали прекрасную форму. Но кроме стальных мускулов и выносливости, у вас вдобавок аналитический склад ума. Вы показали себя прекрасным тактиком и стратегом. Прохождение игры спланировали и осуществили просто превосходно. Обойдены острые углы, мастерски использованы недоговоренности в правилах. Вы сумели полностью изменить стиль игры, перевести ее в иную плоскость. Вместе с тем вы действовали жестко, порой жестоко. Но и здесь не переходили границ, держались в рамках… приличий, скажем так…
        Дэн слушал хвалебную оду молча, не прерывая Эрвуда и не показывая свое отношение к словам. Майор это тоже отметил и сменил тему:
        - Видимо, все это послужило причиной тому, что за месяц-два до игры вам предложили поработать на одну из ваших спецслужб. Не будем уточнять, какую именно, да это не так и важно. Необходимо было обнаружить клонов, которых якобы создавали на территории парка, и найти саму лабораторию. Ваши поиски в ходе игры не увенчались успехом. И только чистая случайность вывела вас на тролля-бионика. Которого вы совершенно правильно причислили к упрощенному типу клонов. Однако это не могло служить веским доказательством существования клонов. Таким образом, задание не было выполнено. Я не прав?
        Дэн усмехнулся. Разлепил пересохшие губы.
        - Продолжайте.
        Эрвуд заметил непроизвольное движение Дэна кадыком и вздохнул:
        - Извините, я должен был сразу догадаться. Вы хотите пить? После лекарства у вас сухость во рту. В шкаф встроен небольшой холодильник. Там есть соки, вода. Выберите сами. Только, Денис… пожалуйста, без глупостей. Не надо в меня ничем бросать.
        Дэн покривил губы.
        - Меня занимает ваш рассказ. Я хочу его дослушать.
        Эрвуд кивнул, но тем не менее внимательно следил за тем как Дэн доставал из холодильника бутылку с водой, как шел к кровати, по пути свинчивая пробку.
        - Вот и хорошо… Итак, задание вы не выполнили. Но на балу продолжили работу - уже более откровенно, напоказ. Словно желая, чтобы вас заметили определенные лица. И это произошло. К вам пришел… гость. Я. После нашего разговора у вас не осталось сомнений, что клоны существуют, а соответственно, есть те, кто их производит. Дальнейшие события только подтвердили догадку. Ибо вы встретили обворожительную женщину, мировую знаменитость, саму Сабину Ковач! И сразу поняли, что она не она, а клон.
        Холодная вода быстро сняла жажду, остудила нутро и помогла голове проясниться. Дэн поставил бутылку на пол, машинально прикинув траекторию броска и последующий маневр. Нет, ничего не выйдет. Этот хлыщ успеет уклониться и выстрелить. Да и нет смысла рисковать. Надо дослушать рассказ.
        - …Вы решили предупредить своего напарника Глеба Щеглова. Тот должен был известить руководство о произошедшем, ибо ваша аппаратура вышла из строя. Извините за столь банальный и дерзкий поступок, но это было вызвано необходимостью. Надеюсь, вы не в обиде?
        - Посмотрим… - неопределенно ответил Дэн.
        - Хорошо. Двойник Сабины вас заинтересовал. Видимо, пытаясь понять, что же собой представляет клон, вы решили перевести знакомство в более, скажем так, близкое, И поняли, что клон, в сущности, тот же человек. А потом, памятуя о задании, решили расспросить Сабину. Узнать, как она попала в замок. Думали, что она выведет вас на лабораторию или «склад» клонов…
        До этого разговор шел на английском языке. Но сейчас Эрвуд, чуть подав корпус вперед, сказал на не совсем правильном, но все же довольно чистом русском:
        - И вот здесь вы совершили ошибку!
        Дэн чуть приподнял бровь, показывая непонимание. Что Эрвуд знал русский, его ничуть не удивило. Последние годы в мире вдруг пошла мода на русский язык. Видимо, недавние кинопостановки классиков русской литературы и победа в войне сделали язык столь популярным.
        - Да, Денис, ошибку, - опять перешел на английский Эрвуд. - Ибо не просчитали реакцию Сабины. Но главное - вы понятия не имели, куда сунули свой нос. В результате познакомились с двумя людьми и аппаратом непонятного назначения. А дальше все было просто. Сабина отвлекла ваше внимание, а Константин ударил по затылку бутылкой. Я хочу принести извинения за этот эпизод. Приношу сам, ибо Константин этого сделать, увы, не может.
        - Почему? - задал первый вопрос Дэн.
        - Сейчас поясню. После того, как вы потеряли сознание, эти люди вызвали меня. Я приказал позвать доктора. Тот занялся вашей головой, а заодно сделал инъекцию снотворного. Ситуация явно вышла из-под моего контроля, в чем я признаюсь.
        Эрвуд сокрушенно развел руками, невольно махнув пистолетом.
        - Пришлось разыграть небольшой спектакль. Одетый так же, как и вы, человек на глазах у всех участников бала улетел на вертолете в обществе некой дамы. Правда, ваш напарник не поверил в это и активизировал поиски. Но безрезультатно. Далее бал шел своим чередом.
        - И что вы намеревались делать дальше?
        - Я хотел спрятать вас до поры, а потом высадить где-нибудь вдалеке от парка. Вы не представляли серьезной опасности. Ибо не располагали никакими уликами относительно нас. А одних слов недостаточно для обвинения. Но все вышло иначе. Ваше руководство приняло решение на проведение операции в парке сразу после окончания бала.
        Видя удивление в глазах Дэна, Эрвуд закивал.
        - Да-да. Я верю в то, что вы не знали об этом. Так вот, весь парк был блокирован. Это ставило нас на грань разоблачения. И мне не оставалось ничего, как бежать, забрав вас с собой. Признаю, я потерял контроль над ситуацией. Просто испугался, сдали нервы… В результате парк нашпигован сотрудниками спецслужб, и, думаю, там до сих пор идет обыск. Скорее всего им в руки попали контейнеры с оборудованием для воспроизводства клонов, которые мы не успели спрятать.
        - Значит, это вы признаете?
        - Господин Навруцкий. Пусть не покажется странным, но вам я признаюсь много в чем. В том числе и в существовании клонов.
        - С чего это вдруг? - прищурил глаза Дэн.
        - С того, что я действительно хотел вас завербовать, и это желание еще в силе. С того, что мы сейчас в одной лодке. Или на острове, если угодно. И бежать с него некуда.
        - Что за остров?
        - Это образное выражение. Я поясню. Но прежде хочу вас попросить кое о чем.
        - Что именно?
        Дэну не понравились ни голос Эрвуда, очень похожий на искренний, ни его вид - вид человека, донельзя удрученного и обеспокоенного. Если враг откровенен с тобой, значит, ситуация настолько плоха, что дальше некуда.
        - Я хочу, чтобы вы мне поверили. Нет, не на слово - доказательства я представлю немедленно. Просто поверьте: все, что я скажу, - истинная правда. Не выдумка, не фантазия, не попытка заморочить вам голову.
        - Не обещаю. По обстановке, - неопределенно протянул Дэн.
        - Что ж, судите сами. Мы с вами находимся в… ином мире. Не на Земле. Хотя этот мир
        - полная копия нашего. Только время другое. Аппарат, который вы видели в замке, - устройство для перехода из одного мира в другой.
        На лице Дэна отразилось настолько сильное недоверие, что Эрвуд разочарованно вздохнул.
        - Вы мне не верите.
        - А вы бы поверили в этот бред?
        - Господин Денис. Это не бред, не выдумка и не попытка вывести вас из себя. Я же сказал, что представлю доказательства. Чуть позднее вы увидите все своими глазами. А пока извольте дослушать. Два человека, бывших в том помещении, - создатели аппарата. Мы называем его просто «станком». Тот, что старше, - Александр Боллер. Инженер, доктор наук, изобретатель. Владелец фирмы «Дрим». Он и его помощники создали этот аппарат почти два года назад. И уже скоро год, как нашли дорогу в этот мир. Один из его помощников - молодой ученый Константин Готье. Еще один сотрудник группы Боллера - Михаил Юсупов. Он здесь, вы скоро его увидите. Так вот, они создали «станок», успешно испытали его и… предоставили нам.
        - Вам?
        - Об этом потом. Изобретатели предоставили «станок» нам. А мы в этом мире создали базу, где, собственно, и сосредоточены основные мощности по производству клонов. И не только. Но сейчас мы отрезаны от Земли. Если я правильно понимаю ситуацию, Боллер и Готье погибли либо в руках русских спецслужб. «Станок» уничтожен. Мы застряли здесь!
        Дэн внимательно слушал Эрвуда, следил за его лицом. И пока не мог сказать, что тот врет. Но вот последние слова вызвали недоверие.
        - Вы хотите сказать, что не можете вернуться на Землю?
        - Не совсем. У нас есть второй «станок». Но переходить сейчас туда, не зная обстановки, понимая, что можно угодить в ловушку, просто опрометчиво. Мы понятия не имеем, что произошло там за прошедшие сутки.
        - Сутки? Какие сутки? - не понял Дэн. - Ведь только утро? Или я не прав?
        - Не совсем. Сейчас действительно утро. Но не шестнадцатого октября, а семнадцатого. Вы проспали тридцать три часа.
        Дэн машинально щелкнул языком и глянул в окно. Вот это фокус!
        - Извините, но наш доктор настоял на сеансе терапии. Чтобы залечить травму головы и снять воздействие снотворного. Теперь вы полностью здоровы и полны сил.
        - Благодарю за заботу! - фыркнул Дэн. - Очень любезно с вашей стороны.
        Он поднял бутылку и сделал еще несколько глотков.
        Насколько рассказанное Эрвудом может быть правдой? С одной стороны, это чистой воды лажа. Машина времени! Нет, даже машина, переносящая в параллельный мир. Откуда тот взялся? Вроде бы давно доказано, что его не существует.
        С другой… Зачем Эрвуду нести такой бред? Что он выиграет от этого?
        Дэн хмыкнул, посмотрел на отставного майора, терпелива ждущего его реакции.
        - Вам трудно поверить моим словам? - тихо спросил Эрвуд. - Думаете, я обманываю вас?
        - Ну и где мы сейчас? - вопросом на вопрос ответил Дэн. - В гостях у динозавров? Или у фараонов?
        - В Европе, - любезно пояснил Эрвуд. - Если брать привычную сетку координат - где-то между Францией и Швейцарией. На дворе конец десятого века.
        - Средневековье, рыцари, замки, турниры? - насмешливым голосом перечислил Дэн. - Теперь я понимаю, почему вы говорили о работе по профилю.
        - Именно. Вы… поверили?
        Дэн качнул головой, прищурил глаз. Растягивая слова, произнес:
        - Не совсем. Наплести можно что угодно. И о рыцарях, и о машине времени…
        - Справедливо, - признал Эрвуд. - Но я обещал доказательства. И я их представлю.
        Сказано это было таким голосом, что у Дэна отпали последние сомнения в искренности майора. От чего настроение резко упало - не врет, сукин сын, значит, все очень плохо!..
        - И что? - с усмешкой спросил Дэн. - За окном стоит рыцарское войско? Или ристалище, на котором надо показать себя?
        - За окном внешняя стена замка, - спокойно ответил Эрвуд. - За ней лес. С другой стороны - река и поле. Мы сейчас в центральном здании замка, на втором этаже. Здесь личные покои наших сотрудников.
        - Даже так… Сами замок построили или отняли?
        - И то, и другое. Нам повезло - замок стоял почти брошенный. Его бывший владелец, некто барон Трессе, ушел с дружиной на войну. В замке оставалось человек двадцать. Когда прошел слух, что барон погиб, они бежали. Конечно, замок прибрал бы к рукам кто-то из соседей. Но тут появились мы.
        - И навели порядок… - закончил мысль Дэн.
        Эрвуд словно не заметил насмешки, продолжил:
        - Конечно, мы здесь многое изменили. Старую стену сломали, возвели новую. Основное здание - сам замок - перестроили. Плюс к этому построили еще два корпуса. Разумеется, все сделали так, чтобы со стороны никто ничего странного не заметил.
        - Зачем вам все это? Замок, клоны, другой мир…
        Эрвуд хмыкнул, загадочно закатил глаза и покачал головой.
        - Мы вернемся к этому позднее. А сейчас я хотел бы поговорить о вас, Денис. Прошу выслушать меня внимательно и не перебивать. После я отвечу на все вопросы.
        - Весь внимание!
        Эрвуд сделал паузу, словно собираясь с мыслями и с духом. Потом сменил позу и положил пистолет на колени. Недалеко от руки, в одно мгновение схватить можно. Но выглядит как жест доверия и предложение подумать, а потом уж действовать.
        - Ситуация такова. Замок, база, как его называем, находится в неспокойных краях. Идет процесс становления границ, передела собственности, расширения владений. Всюду бродят разномастные банды, налетают шайки мелких разбойников, шныряют отряды соседей-баронов. В целях обеспечения безопасности мы предприняли кое-какие шаги. Выпустили в здешние леса живность - троллей, эльфов, василисков. В реке поселили водяного. Они хорошо поработали, навели страху, заставили не совать нос к базе.
        - Так вот для чего вы создали троллей-биоников! - догадался Дэн.
        - Именно. Ситуация немного нормализовалась. Но все еще сложная. У баронов большие дружины. В любой момент они могут напасть. А наши силы весьма ограниченны…
        - Что? - изумленно вздернул бровь Дэн. - Вы хотите сказать, что у вас нет оружия? Пяток автоматчиков перебьет дружину любого барона. А один пулемет снимет все вопросы.
        Эрвуд поморщился. Недовольно пожал плечами.
        - Мы не хотим демонстрировать огнестрельное оружие без крайней необходимости. Конечно, если приспичит и враг пойдет на приступ, мы откроем огонь. Но использовать огнестрельное оружие за пределами замка мы не хотим.
        - Зачем же за пределами?
        - Это другая тема. Скоро встанет вопрос о расширении базы, о создании безопасной территории для возведения здесь, скажем так, города.
        - Плацдарм вторжения?
        - Очень точно подмечено. Именно плацдарм. Так вот, на сегодняшний день у нас есть отряд - шестьдесят киберов. Мы изменили их базовые установки, чтобы они могли убивать людей. Есть соответствующее эпохе вооружение. Но нет человека, который взял бы на себя все вопросы по защите базы и расширению территорий. Именно эту работу я и хотел вам предложить. Стать капитаном нашего отряда. В последующем - командующим войском, армии.
        - Ясно, - хмуро отозвался Дэн. - Вам нужен спец. С уклоном в средневековую тематику.
        - Именно! Какой смысл брать отставного майора или полковника, имеющего опыт локальных войн XXI века, но не знающего, что такое когорта, каре, атака конной лавы с пиками? Не понимающего, что строевая подготовка в современной армии и в армии средневековья имеют разные цели.
        - Вы хотите сказать, что за все это время не нашли подходящую кандидатуру? И выбрали именно меня?
        В голосе Дэна слышалось неподдельное недоверие. Эрвуд к этому вопросу был готов и ответил сразу.
        - Ну не могли же мы объявить конкурс на замещение вакансии! Секретность превыше всего. И потом, как я уже сказал, нужен человек с набором определенных характеристик. Кроме боевого опыта, умения командовать, владения холодным оружием, необходимо знание военного дела прежних эпох. Ну и наконец, желательно, чтобы специалист не имел семьи, детей, своего бизнеса… Конечно, вы не первый и не единственный кандидат. Но на этот момент лучший из всех. Надеюсь, теперь понятно?
        - Почти. Я услышал предложение. Это пряник. А где кнут?
        - А кнут - обратная сторона пряника, - в тон Дэну произнес Эрвуд. - Мы предлагаем вам работу. Высокооплачиваемую, выгодную, интересную. Но если вы не примете предложение, то из кандидата перейдете в разряд пленника. Никакого издевательства, никаких пыток и допросов. Зачем? Вас просто посадят под арест. Вас никто никогда не найдет. Помощь не придет. Можно просидеть до старости. Согласен, это не очень гуманно, зато надежно. Поймите, Денис, я не сторонник жестокости. Но я не дурак и не наивный романтик. Пока что вы враг. А с врагами поступают просто - их убирают. Можно убить, можно посадить за решетку.
        - Хороший выбор…
        Дэн произнес это насмешливым тоном, стараясь держать лицо неподвижным, хотя внутри все клокотало. Хороша альтернатива! Смерть в каменном мешке - верх гуманности!
        - Это как выбор между петлей и службой. В стиле средних веков.
        Эрвуд развел руками: мол, такова жизнь.
        - Я прошу не судить сгоряча, а подумать. Меня не интересует ваша работа на спецслужбы, это теперь вообще ничего не значит. Я даю оценку вашему мастерству и уровню подготовки. Предлагаю хороший заработок и умеренный риск.
        - И клетку. Только в одном случае она ограничена несколькими квадратными метрами, а в другом - планетой.
        - Нет-нет, вы не так поняли. Вы еще увидите Землю, и на раз, даю слово. Как только покажете себя, зарекомендуете как надежного человека, получите отпуск. Езжайте куда хотите, отдыхайте, наслаждайтесь.

«Как только - это когда я окуну руки по локоть в кровь. Пройду крещение чужой смертью. Что и будет лучшей гарантией моей лояльности. Но Эрвуд кое-что упустил из виду. Одна маленькую деталь…»
        Дэн оборвал мысль и задал вопрос:
        - Могу я подумать? Или ответ надо дать немедленно?
        - Пожалуйста, думайте. А пока я предлагаю вам совершить небольшую прогулку по базе. Походите, посмотрите. Надеюсь, вы понимаете, что скрывать от вас что-то просто не имеет смысла?
        - Хорошо, - пропустив мимо ушей последний вопрос сказал Дэн. - Экскурсия не помешает.
        Эрвуд тронул горошину микрофона, спрятанного в воротнике пиджака, и сказал:
        - Ральф, зайдите к нам.
        Через минуту в комнату вошли два человека - молодые парни в темно-синей форме. У одного небольшой чемоданчик в руке, у второго - пистолет, такая же «беретта», что и у Эрвуда.
        Первый подошел к кровати, открыл чемоданчик и извлек широкий пояс с небольшим черным прямоугольником посередине.
        - Это гарантия вашего спокойного поведения, - ответил Эрвуд на вопросительный взгляд Дэна. - Извините, Денис, но пока вы не с нами, мы вынуждены страховаться. А учитывая уровень вашей подготовки, мы приняли дополнительные меры предосторожности. На поясе взрывчатка, двадцать грамм пластита. Заряд будет расположен у позвоночника. В случае попытки убежать или захватить оружие оператор даст команду на подрыв. Заряда хватит, чтобы перебить позвоночник.
        - Ловко! - оценил Дэн. - Гарантия, говорите?
        Эрвуд развел руками.
        - Потом можете включить в контракт пункт о компенсации морального ущерба. Мы все оплатим, поверьте. А пока еще раз извините.
        Дэн молча встал, позволил надеть на себя пояс, проследил, как щелкнул замок. Теперь снять пояс без специального ключа нельзя.
        - Не жмет? - спросил парень.
        - Нормально. Даже не чувствую.
        - Вот и отлично, - обрадовался Эрвуд.

«Я тебе это припомню, - мысленно пообещал Дэн. - Придет момент, и ты ответишь за эту „предосторожность“. Сполна ответишь?..»
        Сейчас же он улыбнулся, развел руками.
        - Это все?
        - Все. Ваш гид - Ральф.
        Парень чуть склонил голову.
        - Он покажет замок и ответит на вопросы. Посмотрите, подумайте. А когда надумаете, скажите Ральфу. Он приведет вас ко мне.
        Дэн подхватил жилет с кресла, взял полупустую бутылку с водой и посмотрел на гида.
        - Я готов.
        Тот отступил на шаг и жестом предложил выйти в коридор первым. Вежливый мальчик…

2
        Изнутри замок больше походил на современную постройку, стилизованную под средневековую конструкцию. Почти как замок Дракулы в парке. Стены коридора и комнат отделаны декоративным материалом, световые пластины на стенах, кондиционеры. Лестницы, правда, обычные, зато есть лифты. Окна узкие, аркообразные, забраны решетками. Двустворчатые входные двери из толстых дубовых досок, обшитых полосками железа.
        Дэн в сопровождении Ральфа вышел во двор. Прищурив глаза от яркого солнца, осмотрелся. Два приземистых прямоугольных здания - корпуса - стоят рядом друг с другом. Тоже построены из отесанного камня, крыши треугольные, со шпилями. Всего по два окна в стенах, и те узкие, зарешеченные.
        Кроме замка и корпусов, во дворе несколько деревянных построек - сараи, амбары, конюшня. Чуть дальше навес, за ним колодец.
        Дэн прошел к воротам. Они были двойными - внешние и внутренние. К ним примыкали две башни. В случае прорыва противника через первые ворота вторые на время остановят его, а солдаты сверху запьют кипящей смолой, забросают камнями и стрелами, подожгут факелами. Старая технология, проверенная веками.
        Стены замка довольно высокие - до десяти метров. Кроме надвратных, всего четыре башни по углам. Из них можно обстреливать врага, штурмующего замок. На каждую стену ведут по две-три узкие лестницы. Наверху над бойницами деревянные навесы. Между зубцами стен узкие щели, частью прикрытые деревянными щитами.
        Все сделано добротно, основательно, в целом грамотно. Так строили в средние века по всей Европе. Брать штурмом подобный замок нелегко. Нужно либо огромное превосходство в силе, либо многомесячная осада, либо подкуп.
        И только с появлением пушек, способных метать двух-трехпудовые камни и ядра, осада перестала быть долгим и трудным делом. Но здесь до артиллерии еще четыре века…
        Дэн поднялся на стены, осмотрел ров, наполненный водой из реки, что протекала буквально в трехстах шагах, прикинул расстояние от леса до замка. Одобрительно отметил, что в радиусе пятисот метров все деревья и кустарники вырублены. Подойти незаметно нельзя. Ров глубокий, с отвесными краями.
        Пока его преодолеешь, пока залезешь по крутому валу - десять раз убьют. Но даже если залез, толку немного - впереди стена. А тут без лестниц делать нечего.
        Сейчас стены были пусты, ни одного часового не видно.
        - В башнях сидят? - повернулся Дэн к Ральфу, следовавшему по пятам.
        - Кто? А, да! - сообразил тот.
        - Камеры наблюдения используете?
        Ральф чуточку помялся, но потом ответил.
        - Да.

«И сигнализация наверняка есть, - подумал Дэн. - Обнаружат противника издалека…»
        - Где киберы?
        Ральф указал на один из корпусов.
        - Первый этаж второго корпуса. Там что-то вроде казармы. Там же арсенал.
        - Проводи…
        Местная «дружина» располагалась в двух больших помещениях. Вдоль стен ряды скамеек, у входа шкафы с одеждой. Тут же была камера для тестирования и проверки состояния киберов. Здесь киберы отдыхали. Хотя правильнее было бы сказать - хранились. В неактивном состоянии, то есть отключенные. Им не нужны были постели, подушки, обувь. Не нужна еда. Подзарядка аккумуляторов происходила на месте.
        Дэн зашел в «казарму», встал посреди помещения и с любопытством посмотрел по сторонам. Киберы неподвижно сидели на скамейках, привалившись спинами к стене. Глаза закрыты, головы чуть наклонены вперед. Все сделаны по одному типу - рост метр девяносто, вес под сотню. Мускулы внушительные, плечи широкие. И кстати, никаких признаков половой принадлежности.

«Евнухи! - усмехнулся про себя Дэн. - Впрочем, верно, им не баб ублажать. Отсутствие „аппарата“ не мешает выполнять задачи…»
        - Шестьдесят два кибера, - пояснил Ральф. - У всех шестой уровень подготовки. Владеют мечом, топором, ножом.

«Серьезные ребята, - вспомнил игру Дэн. - Местным воякам тяжко придется. Вряд ли кто из рыцарей владеет оружием, как эти кастраты…»
        - У вас были столкновения с местными?
        - Два раза. Один раз в лесу на разведывательную группу из восьми киберов и одного человека налетели какие-то разбойники. Восемь или десять человек. Шайку разогнали быстро. Двоих вроде зарубили, еще двоих ранили, а потом добили. Один кибер был ранен, но это ерунда.
        - А второй раз?
        - За рекой, у оврага. Несколько человек там шныряли… Боя как такового не было, местные быстро убежали.
        - А как же киберы на людей руку подняли? Это вроде у них под запретом.
        - Так их же перепрограммировали! - с некоторым удивлением сказал Ральф. - Эрвуд разве не сказал?
        Дэн пожал плечами - не помнил.
        - Покажи оружие.
        Ральф отвел его сначала в «оружейку» киберов. Там был приличный ассортимент вооружения - мечи, сабли, секиры, доспехи… Оружие такого качества и не снилось в десятом веке.
        Потом они прошли в другой арсенал. Здесь хранилось современное оружие. «Печенег» - переделанный под безгильзовый патрон пулемет, созданный лет тридцать назад. Шесть автоматов, восемь пистолет-пулеметов, автоматический ручной гранатомет, пистолеты.
        Дэн обвел взглядом стеллажи, стойки с оружием, ящики с боеприпасами. Осмотрел ближайший автомат. Вычищен, покрыт тонким слоем масла. Магазин разряжен.
        Заглянул в открытый цинк с патронами. Боеприпасы лежат в стандартных обоймах по двадцать штук. Каждая обойма в пачке из уплотненного целлофана.

«Надо отдать должное - оружие содержат в порядке. Этого хватит, чтобы завоевать всю округу. На хрена им цирк с переодетыми киберами?»
        - Опись? - не оборачиваясь, спросил он.
        - На компьютере. Приход-расход тоже.
        - Кто у вас заведует арсеналом?
        Ральф чуть помялся, не зная, стоит ли отвечать, потом все же сказал:
        - Беккер. Бывший армейский сержант.
        - Где он?
        - На Земле. Поехал по делам, и вот…
        - Ясно. Кто его замещает?
        - Я.
        Дэн внимательно посмотрел на Ральфа. Тот выдержал взгляд, едва заметно усмехнулся.
        - Служил?
        - Год.
        - Какая армия?
        - Финляндия.
        - Так ты финн?
        - Да.
        Что за армия в Финляндии и какой там уровень подготовки, Дэн знал. Парень шел в армию, а попал на курорт. Нет, чему-то его там, конечно, научили. Но все же это армия мирного государства. К тому же небольшого. И вряд ли он служил в отрядах специального назначения. Пехота, и хорошо, если в строю, а не в штабе…
        - Покажи, где у вас этих… клонов выращивают.
        Ральф отвел взгляд, невольно тронул рукой пистолет. Потом неуверенно проговорил:
        - Я не знаю… можно ли показывать…
        - Так спроси. Эрвуд сказал, что я могу увидеть все. - Дэн взглядом указал на крохотный аппарат связи, прикрепленный к уху Ральфа. Тот последовал совету, вызвал Эрвуда и вкратце обрисовал ситуацию.
        - Можно, - сказал он спустя полминуты. - Лаборатория в первом корпусе. Во втором нижнем этаже.
        В корпусах работали лифты. Большие, способные вместить сразу десяток человек. Двигались они бесшумно, быстро, без рывков. Сама лаборатория - около десятка просторных помещении, заставленных специальным оборудованием. Каждое помещение было под видеонаблюдением. Диспетчерский пункт располагался в центре этажа.
        Три врача в бледно-зеленых халатах - персонал лаборатории - встретили гостей неласково. Не любили праздных визитеров. Ральф с некоторым трудом уговорил их рассказать все гостю, отрекомендовав его как нового сотрудника.
        - Мишель, проводи, - с неохотой скомандовал старший врач, Николай Замятин.
        Мишель - высокий стройный брюнет - провел гостей в другое помещение, где тоже были установлены мониторы.
        - Я расскажу вам о лаборатории и покажу на мониторах помещения. А потом, если захотите, можете посмотреть вживую.
        Дэн кивнул, с любопытством глядя на экран.
        - Первый бокс. Здесь на основе полученных образцов ДHK, тканей, крови готовят материал для создания нового организма. Видите формировочные ванны? В них клоны начинают свою «жизнь». Так как мы используем не прямой, а ускоренный вариант выращивания, то к каждой камере подведен целый комплект дополнительной аппаратуры. Это и специальные растворы, и ускорители роста клеток, и инициирующие смеси, и дополнительное питание. Как только клон достигает определенного развития, его переводят в другой бокс. Здесь уже клон получает иное «питание». Больше стимуляторов, витаминов, меньше ускорителей.
        - И какой приблизительно возраст клона, когда он поступает сюда?
        - Семь лет. Это уже вполне развитая особь, и ему нужные физические нагрузки и процедуры. Поэтому к каждой камере подведен специальный массажный комплекс. Он помогает поддерживать мышцы клона в тонусе. Одновременно в мозг клона закладывается программа освоения. Клон сам двигает руками и ногами, вертит головой.
        Мишель переключил монитор на другой режим, и Дэн увидел камеру второго цикла изнутри. На подушке из вязкой массы лежал ребенок. К голове, спине, рукам и ногам подсоединены тонкие шланги. На глазах что-то вроде очков. Малыш неторопливо двигал ногами, губы вроде бы что-то шептали.
        - Под ним пенообразная подушка, - пояснил Мишель. - Сейчас она мелко вибрирует, массируя мышцы спины. А на глазах очки. Клон видит «кино». Образы, рисунки, картинки. Он познает мир по ним. Кстати, клон погружен в гипнотическое состояние. Для него все происходящее - реальность.
        - А что дальше с ним происходит?
        - Дальше? Подросших клонов переводят в следующий бокс. Это уже завершающая стадия выращивания. С двенадцатилетнего возраста до семнадцати-восемнадцати лет.
        Еще несколько нажатий клавиш - и экраны показали большое помещение. В нем, кроме огромных камер, были ванны, беговые дорожки, обычная с виду кровать, стол, стул. Под потолком целая система кондиционирования. На стенах цветы в горшках.
        На глаза Дэну попалась молодая девушка, одетая в одни коротенькие шорты, обтягивающие упругие ягодицы. Талия тонкая, грудь еще небольшая, девичья. Лицо спокойное, расслабленное. Красивое. Короткие волосы русого цвета. Девушка стояла напротив стола и смотрела на экран компьютера. Руки отвела назад, словно потягивалась. К плечам и щиколоткам приклеены полоски пластыря. На спине прямоугольная нашлепка.
        - Вот извольте. Практически готовый… человек, - с некоторой запинкой произнес Мишель. - Ее зовут Клара. Ей шестнадцать лет и четыре месяца. Через месяц она покинет лабораторию.
        Дэн перехватил взгляд медика, брошенный на Клару. «Похоже, он тут неплохо развлекается, подглядывая за несозревшими клонами. Интересно, на Сабину тоже так смотрел?..»
        - Хороша девица! И чей это клон?
        - Я не знаю, - вздохнул Мишель. - Иногда нам не говорят, чьи образцы привозят. Попросили вырастить как можно скорее. Довести до семнадцати лет. Вложить определенный пласт воспоминаний, знаний.
        - Чья-то подружка, любовница, - предположил Ральф. - Мы иногда выполняем… гм… просьбы.
        - Ясно, - перебил его Дэн. - Как я вижу, здесь клоны вполне самостоятельные?
        - Верно, - оживился Мишель. - В третьем цикле особь развивается вне камеры. Стимуляторы, витамины вводят с едой или инъекциями. Прямой доступ уже перекрыт. Конечно, никаких следов на теле не остается. Клон получает все больше информации самостоятельно. И только отдельные части ему вводят с помощью специальных сеансов с использованием аппаратуры.
        - Сколько всего клонов в лаборатории?
        - На сегодняшний момент два десятка. Из них пять женщин и пятнадцать мужчин.
        Дэн удивленно посмотрел на Мишеля.
        - Зачем вам столько мужиков? Кого они копируют?
        Вместо Мишеля ответил Ральф.
        - Извините, это… пока закрытая информация. Простите.
        - Ничего…
        Мишель, словно извиняясь за неловкость, добавил:
        - Наша лаборатория рассчитана максимум на двадцать клонов. Чтобы поставить дело на поток, надо расширить площади, построить новые боксы.
        Дэн кивнул, взглянул на Ральфа.
        - Мы можем идти, - повернулся к Мишелю. - Благодарю вас. Было очень интересно.
        Тот польщенно улыбнулся и проводил гостей к выходу…
        Когда поднялись наверх, Ральф спросил:
        - Куда дальше?
        - Куда?..
        Дэн задумался. Он увидел почти все, что хотел. Но интересовали его не киберы, арсенал и лаборатория. Надо было понять - врет ли Эрвуд относительно иного мира, или говорит правду. И пока Дэн не мог сказать, что поверил майору.
        Замок легко построить и на Земле. Лаборатории, казармы, арсенал, киберы - все это не проблема. Дэн не видел главное - сам мир. Для этого надо выехать за стены замка, посмотреть, что и как.

«А если Эрвуд даст добро? Отрядит пару-тройку охранников и пустит на прогулку. И я увижу иной мир своими глазами. Тогда выходит, он не врет и я впрямь в другом мире. Черт, в голове не укладывается!.. Ну, допустим, он говорит правду! Что тогда? Что делать?..»
        Дэн посмотрел на Ральфа. Тот ждал решения «гостя», не смея торопить его. Эрвуд велел не мешать тому, не препятствовать ни в чем.
        - Вернемся на стену, - сказал вдруг Дэн. - Хочу посмотреть на округу…
        Ральф молча кивнул и пошел впереди.
        Он поднялся наверх, подошел вплотную к зубцам и выглянул наружу. Там темнела длинная полоска леса. С километрового расстояния кроны деревьев сливались в одну сплошную зеленую стену, а стволы тонули в высоком кустарнике. От замка к лесу шла узкая дорога. Следов шин не видно. Нет столбов линий электропередач. В чистом синем небе не видно самолетов. Воздух чист, насыщен ароматом трав. Райский заповедник без всяких следов современной цивилизации.
        Только сейчас, глядя на красоты природы, Дэн ощутил, что начинает понемногу отходить от того шока, в каком был с момента пробуждения. Его относительно спокойная реакция на слова майора о другом мире, бесстрастное поведение во время разговора - все это и есть шок. Подсознание сумело отключить функцию удивления, как во время сна. И Дэн смог воспринять информацию и более-менее нормально обработать ее.
        Но сейчас, когда сознание понемногу приходило в норму, а свежесть восприятия стала обычной, он ощутил внутреннюю дрожь. Да и не только внутреннюю. По позвоночнику пробегали волны холода, пальцы подрагивали. Но теперь Дэн мог держать себя в руках. И спокойно оценивать ситуацию.
…Выбор у него небогат: служба или темница. Сидеть на привязи и думать - вытащит ли Трофимов? - глупо. Бежать невозможно, «станок» охраняют как зеницу ока. Идти на службу? По крайней мере это даст свободу. И пусть она ограничена, все же это лучше, чем гнить в подвале.
        Вроде бы принять верное решение не сложно. Для этого не надо обходить замок и всюду совать свой нос. Но Дэн так не думал. Еще в армии его приучили - прежде чем что-то сделать, подумай. А потом еще раз подумай. Последующая жизнь только подтвердила это правило.

«Чего хочет Эрвуд? Чтобы я решил местные проблемы! Значит, рассчитывает на то, что на Земле все еще можно уладить. Может, у него есть козырь в рукаве, и он, как опытный игрок, придерживает его до поры?..»
        Дэн покосился на стоящего неподалеку Ральфа. Потрогал пояс на животе. Эрвуд перестарался со страховкой. Куда бежать чужаку? К баронам, к бандитам? На это способен только идиот. Либо идеалист, не знающий и не понимающий реалий средневекового мира.

«Остается одно - носить овечью шкуру и ждать. А за похищение и за этот пояс Эрвуд мне ответит, - дал себе слово Дэн. - Своей головой…»
        Успокоив себя таким обещанием, Дэн повернулся к Ральфу:
        - К Эрвуду.
        В замок они возвращались другим путем. Ральф повел его через второй вход, наверное, желая показать внутреннее устройство базы. Они миновали тяжелые бронированные двери, поднялись на лифте на второй этажи вышли в длинный коридор, пронизывающий замок по периметру.
        Когда подходили к лестнице, из узкого прохода вдруг вышла… Сабина Ковач собственной персоной. Одета в простой брючный костюм, на ногах легкие туфли, в руке сумочка. Увидев их, Сабина замерла, потом отшагнула назад. Взгляд прикипел к Дэну.
        У того в груди вспыхнула злость на эту клонированную куклу, так ловко подставившую его под удар.
        - Какая неожиданная встреча! - ровным голосом произнес он. - Привет, красавица. Не рада видеть меня?
        Сабина как-то разом потухла, стрельнула глазами на Ральфа, с сарказмом сказала:
        - А что, надо на шею прыгать?
        Дэн мог бы сказать, что ей сделать. Но рядом стоял Ральф, и показывать эмоции при нем не хотелось. Он демонстративно плюнул под ноги и пошел дальше. Затылком чувствуя злой и растерянный взгляд Сабины.
        Ральф шел рядом и благоразумно молчал, хотя его губы кривились в едкой усмешке. О подробностях встречи Дэна с Сабиной он знал, и к чему это все привело - тоже.

«Вот сука! - с внезапно вспыхнувшей злостью думал Дэн. - Никогда баб не трогал, но эту придушил бы! На ремне удавил бы, как того „духа“ в кишлаке. Блядь такая!..»
        Он успокоился только в лифте и выбросил эту «звезду» из головы. Сейчас главное - правильно провести разговор с Эрвудом. И заключить сделку…
        Эрвуд сидел в большом, обитом черной кожей кресле. Перед ним на низком столике стояли графины с напитками, ваза с фруктами и открытая, бутылка виски. Увидев Дэна, Эрвуд приглашающе махнул рукой и указал на второе кресло.
        - Как вам экскурсия? Все посмотрели?
        - Почти, - нейтрально ответил Дэн. - Только на вашу машину времени посмотреть не удалось. Не пустили.
        - Это не машина времени, - любезно пояснил Эрвуд. - Скорее машина пространства. Но детали не важны. А не пустили вас по вполне понятной причине. Доступ к ней, я имею в виду - к основному оборудованию, имеет очень узкий круг лиц.
        Майор улыбнулся, как бы прося извинения за вынужденную резкость, потом указал на бутылку.
        - Хотите выпить?
        - Не люблю виски, - поморщился Дэн.
        - Да-да, помню. Вы предпочитаете «мартини». - Эрвуд указал на вделанный в нишу бар. - Налить?
        - Не стоит. Пока.
        - Итак, вы увидели, что хотели. У вас было достаточно времени подумать. Пришли ли вы к какому-нибудь решению?
        Дэн уловил напряжение в голосе майора, тщательное скрываемое тем. И взгляд излишне спокоен. Переигрывает отставной вояка! Значит, волнуется. Значит, ему важен результат. Причем положительный результат!
        - Да. Я принял решение, - после паузы ответил Дэн. - Но сначала хочу задать несколько вопросов.
        - Что ж! - Эрвуд развел руками. - Я слушаю.
        - Мои функции?
        - Командование отрядом киберов и охраной замка.
        - То есть на мне будет вся военная сторона дела?
        - Да. Почти, - поправился Эрвуд. - За исключением небольшой боевой группы, которая подчинена лично мне. А также арсенала огнестрельного оружия. Это временная мера…
        Эрвуд развел руками, как бы извиняясь за свои слова. Дэн сделал вид, что пропустил их.
        - Понятно. Моя должность в переводе на средневековые стандарты - капитан. Человек, командующий всеми вооруженными силами замка или владений лорда. Какова же ставка капитана?
        - Что вы скажете насчет десяти тысяч долларов в месяц? И пяти процентов от дохода нашего… «проекта»? В год это где-то двести тысяч. Пока двести!
        Дэн прищурил глаза, словно производя в уме подсчет. На самом деле деньги просто отличные. Три с лишним сотни тысяч баксов в год за такую работу - царские расценки!
        - Я бы предпочел эти цифры в евро, - сказал он после паузы.
        Эрвуд вздохнул.
        - Не все сразу, дорогой Денис. Недавние события, в которых вы сыграли, согласитесь, далеко не последнюю роль, здорово подорвали наш потенциал. Чтобы его восстановить, потребуется время. Но когда все станет на свои места, мы обязательно поднимем вам ставку. Тем более должность капитана - первая ступенька на длинной карьерной лестнице. Поверьте, тут речь идет о миллионах и миллиардах!

«Это сыр в мышеловке! - мельком подумал Дэн. - Груша перед глазами осла, который тянет арбу. Но с другой стороны, возможно, Эрвуд и не врет. Действительно, замыслы могли быть глобальными. Ведь в этот замок вложен не один миллион долларов. Одна лаборатория чего стоит!»
        - Пусть так, - кивнул он. - Как будет производиться расчет - наличными или чеками? Где я могу держать деньги? Как и где обналичить чеки? Вряд ли в соседних замках есть филиалы банков.
        Эрвуд раздвинул губы в вежливой улыбке.
        - Ценю ваш юмор. Начет денег не волнуйтесь. Мы можем переводить их на ваш счет на Земле. Либо выдавать наличными.
        - А хранить их где? И потом, как я проверю счет? По распечатке баланса? Но его легко подделать.
        - Вы будете проверять лично. Когда сможете, переходить на Землю. А уж сроки зависят от вас, Денис. Чем быстрее покажете себя в работе, проявите деловые качества.
        - То есть когда искупаю руки и оружие в крови? - напрямик спросил Дэн.
        Эрвуд не ожидал вопроса в лоб, на миг запнулся. Но потом посмотрел на Дэна и довольно жестко сказал:
        - Как и вы, мы хотим гарантий. Гарантий вашей лояльности, благоразумия, преданности. Лучшим доказательством вашего согласия работать на нас станет хотя бы одна успешная операция. В которой вы, и это справедливо, покажете себя и как командир, и как солдат.
        - Это я понял, - растянул губы в усмешке Дэн. - Мне надо убить кого-то своими руками. И лучше не одного, а десяток.
        - Можете называть это так.
        Дэн вновь усмехнулся, скрывая за улыбкой вспыхнувшую радость.

«Он просчитался! Что довольно странно для опытного разведчика. А может, просто не знал?.. Этот мир никаким образом не подпадает под юрисдикцию ни одного государства Земли. И любые действия здесь, равно как и преступления, не могут считаться таковыми на Земле. Проще говоря, за смерть людей здесь я не буду отвечать там. Попытка связать меня кровью изначально обречена на провал…»
        Опасаясь переиграть, Дэн погасил улыбку и кивнул.
        - Условия сделки понятны. Я их принимаю. Тем более особого выбора у меня нет.
        - Рад, что вы это понимаете, - с некоторым облечением сказал Эрвуд. - Еще больше рад, что мы нашли общий язык. В таком случае…
        - Момент, - остановил его Дэн. - Все пункты сделки обговорены. Остался один пустяк.
        Он похлопал по поясу.
        - Снимите это.
        Эрвуд поджал губы, чуть склонил голову вбок. Недовольным и одновременно извиняющимся голосом произнес:
        - Вряд ли это сейчас возможно. Видите ли, Денис, пояс служит своего рода гарантией, что вы не сделаете… глупости на первых порах. Убережет от ненужных действий…
        Дэн выслушал речь Эрвуда с мрачным выражением лица, потом, сверля его пристальным взглядом, ровным металлическим голосом произнес:
        - Либо вы снимаете пояс прямо сейчас, либо можете считать нашу сделку несостоявшейся.
        Эрвуд даже вздрогнул от такого напора, но его растерянность быстро прошла. Он тоже прищурил взгляд и наконец отбросил маску вежливого джентльмена.
        - Вряд ли темница может служить достойной альтернативой деловому предложению, - скрипящим голосом произнес он. - И вряд ли стоит ломать копья по такому вопросу. Пояс - временная мера. Причем недолгая. Наша гарантия. А ваша гарантия - четкое исполнение обязанностей. Этот вопрос не обсуждается!
        Дэн откинулся на спинку кресла, сложил руки на груди и насмешливо посмотрел на Эрвуда.
        - Почему же не обсуждается? По-моему, вполне. Может, расставим все точки над «i», господин работодатель? И взглянем на положение дел с другой стороны? Вы отрезаны от Земли. Связь с вашей командой потеряна. В парках идут обыски, ваших людей арестовывают. Думаете, русская госбезопасность лаптем щи хлебает? Они взяли под контроль все возможные места вашего появления, подключили Интерпол. Где бы вы ни вынырнули, вас могут ждать. Да, можно прыгнуть на Аляску, в Австралию, Южную Америку. Но что вы там станете делать? Финансирование прекращено, помощи ждать неоткуда. Вы заперты на этом клочке земли, как в клетке. И что дальше?
        Лицо Эрвуда окаменело. Губы сжаты, на скулах играют желваки, глаза смотрят как сквозь прицел. Фигура напряжена, кончики пальцев подрагивают.
        - …Этот мир чужд вам, - продолжал Дэн. - Аборигены, пусть и не обладающие вашим оружием и знаниями, все же не овечки. Когда у вас закончатся патроны и снаряды, они возьмут замок приступом. Ни киберы, ни бионики, ни клоны их не остановят. Ваш арсенал рассчитан на оборону, что и понятно - база только-только создается, остальное просто не завезли.
        Дэн картинно развел руками.
        - Вы просидите здесь от силы пять лет. А может, и меньше. Угробите киберов в тщетных попытках защитить замок, потеряете драгоценный запас патронов и мин. Доедите продукты. Но где возьмете новые? Я не видел ни огородов, ни засеянных полей. Вы сами оказались в клетке. Большой благоустроенной клетке. И чем ваше положение лучше моего? Я буду сидеть в подземелье, вы здесь - вот и вся разница! А если попытаетесь вернуться обратно… Создание клонов, вооруженный захват заложников, сопротивление властям… Пару пожизненных сроков вы себе накрутили. По новым российским законам - это каторга или расстрел. Хорошая перспектива?
        Дэн ожидал взрывной реакции Эрвуда - все же достал его капитально - либо грозной отповеди и заверений в ошибочности такого суждения. Но майор молчал. Смотрел на него и молчал. Правда, недолго.
        - Я все больше убеждаюсь в правильности своего выбора, - вдруг сказал он вполне нормальным тоном. - Вы именно тот человек, который нам нужен. И должность капитана далеко не ваш потолок. Но к этому мы вернемся позже. А сейчас…
        Майор встал, разминая ноги, прошел несколько шагов.
        - Не скажу, что вы во всем правы. Но в целом обстановку обрисовали верно. И довольно ловко показали свою… незаменимость. Что ж, я принимаю ваши условия.
        Он сказал несколько слов в горошину микрофона. В помещение вошел Ральф. Встал у двери, глядя на Эрвуда. Тот кивнул на Дэна.
        - Помогите нашему гостю снять пояс.
        Ральф молча повиновался. Подошел к Дэну, подождал, пока тот встанет, и ловко расстегнул замок. Скатав пояс в руке, отошел на несколько шагов и опять посмотрел на Эрвуда.
        - Заодно, Ральф, познакомься с капитаном замка. Господин Навруцкий любезно принял предложение и с этого момента поступает к нам на службу.
        Ральф коротко кивнул Дэну, не выразив ни удивления, ни неприязни.
        - Иди.
        Когда Ральф вышел, Эрвуд подошел к Дэну и встал напротив. Глядя в глаза, раздельно произнес.
        - Сделка заключена. Условия обговорены. Вы получаете полную свободу действий с двумя оговорками. Первое - арсенал огнестрельного оружия вам не подконтролен. Пока. Второе - в технический отдел, где наводится «станок», вам доступа нет. И тоже пока.
        - Ясно.
        - В таком случае можете приступать к службе, капитан. Думаю, вам понятно, что на первых порах за вами будут… присматривать?
        - Это понятно, - насмешливо ответил Дэн.
        - Надеюсь, без обид?
        - Никаких обид.
        - Тогда поздравляю с принятием в наши ряды! - торжественно объявил Эрвуд и протянул руку Дэну. - Думаю, вы об этом не пожалеете!
        - Надеюсь, - пожал протянутую руку Дэн. - Лишь бы не пожалели вы…

3
        Операция «Клон», начатая ГРУ и КГБ в ночь с пятнадцатого на шестнадцатое октября, шла уже пять дней, продолжая набирать обороты. К ней подключились спецслужбы Турции и США, а также Интерпол.
        Благодаря четко организованному и продуманному плана еще в первую ночь удалось арестовать около двух десятков человек, в той или иной мере причастных к незаконному выращиванию клонов.
        Помимо рядовых исполнителей была арестована и верхушка заговорщиков. Среди них члены руководства корпорации «Фантазия» Даниэль Нармахач и Николай Дергунов. Чуть позже задержан финансовый директор корпорации Алан Гроссманн.
        Турецкие и американские власти также провели проверки парков на своей территории, однако найти аппаратуру или людей, причастных к заговору, не смогли. Ничего не дал и обыск в байкальском филиале парка. Стало ясно, что вся подпольная деятельность была сконцентрирована в Анапе.
        На четвертые сутки операции сотрудники Интерпола обнаружили в Чехии и Венгрии на складах частных фирм комплектующие и запасные части и детали к аппаратуре клонирования. Под стражу взяли еще несколько человек.
        Были допрошены владельцы корпорации Станислав Арман и Том Кассель. Однако они о подпольном производстве клонов ничего не знали.
        Кроме них, следователи допросили около пяти тысяч сотрудников корпорации. Таким образом, была определена вся группа заговорщиков. Она оказалась не так велика, зато охватывала все уровни корпорации.
        Дело уже переросло ведомственную принадлежность и вышло на государственный уровень. Часть информации попала на страницы газет, на экраны телевизоров, в интернет. Властям России и Турции даже пришлось давать объяснения по этому поводу и заверить, что филиалы продолжат работу.
        Ни Россия, ни Турция, ни США не хотели терять такой источник доходов. Это было бы неверно и с правовой, и с политической точки зрения.
        В целом операция шла успешно. Однако многое в этом деле оставалось нераскрытым, непонятным. Исчезновение Навруцкого и целого ряда заговорщиков, обнаруженные остатки неизвестной аппаратуры. Два трупа, которые так и не смогли опознать. Эта часть расследования зашла в тупик. Раскотин, Трофимов и Коновалов встали перед стеной, которую не могли преодолеть.
        - …Ясно, что арестованные недоговаривают, - рассуждал Коновалов. - Но мы ничего не можем им предъявить. Просто не знаем, что спрашивать.
        - Версии о тайной базе, о запасных объектах мы отработали, - докладывал Трофимов.
        - Но и здесь глухо. Вербовочный пункт в Самаре ничего не дал. Наемники и сотрудники пункта сути дела не знали, только выполняли приказы заказчика.
        - А лагерь наемников в Египте? - спросил Раскотин.
        - То же самое. Сотня наемников почти месяц отпахала по специальной программе, получила аванс, но после начала операции никаких приказов им не поступало. Наемники уже разъехались по домам. Некоторые выразили желание попробовать силы в играх следующих сезонов. - Трофимов покосился на Раскотина и добавил: - Вряд ли конечным результатом найма людей была подготовка к игре.
        - А заговорщики молчат, - задумчиво произнес Раскотин. - Где сейчас Нармахач и Дергунов?
        - В следственном изоляторе в Москве. Дают показания. Выкладывают все, рассчитывают на снисхождение. По большому счету, какие-то значительные сроки им не грозят. Штрафы, санкции, два-три года заключения.
        - А что их друзья, финансовые магнаты?
        - Мерро недосягаем, он в своих владениях. Ему предъявить нечего.
        - Плохо, что мы не нашли ни одного живого клона, - сменил тему Раскотин. - А подозрения журналистов к делу не подошьешь. Эпизоды, когда их вроде бы где-то видели, не нашли фактического подтверждения.
        Генерал недовольно покачал головой.
        - Вот и определились границы дела. Мы впритык подошли к стене, за которую не можем заглянуть. Есть подозрения, догадки, косвенные улики. Но ничего конкретного, точного. Заговорщики это видят и выстраивают свою линию поведения. А нам нечего им предъявить.
        - Будем продолжать поиски, - высказался Коновалов, - и раскручивать арестованных.
        - Ничего другого не остается, - поддержал Раскотин.
        Расследование четко разделилось на две части. Тема незаконного клонирования была раскрыта практически полностью. Получены показания, выявлены виновные и их пособники, захвачена аппаратура. Дело плавно и неуклонно шло к логическому завершению - к передаче в суд.
        Вторая часть расследования забуксовала. Следствие не располагало никакими прямыми и даже косвенными уликами относительно пропажи людей. Ничего не было известно и о тех, кто создавал тренировочный лагерь и вербовочный пункт.
        Раскотин уже отдал приказ о разделении дела на две самостоятельные части и проведении отдельных расследований. В противном случае можно было тянуть с процессом бесконечное время.
        Именно этим вопросом и занималась группа, когда к ним вдруг нагрянул начальник управления собственной персоной. К тому же не один.
        - Извините, что помешал, Павел Сергеевич, - сказал генерал-полковник Раскотину. - Позвольте представить… начальник научно-технического направления второго главного управления КГБ полковник Каверин Николай Александрович.
        Он указал на высокого молодого на вид мужчину в темно-сером костюме. Крупные черты лица, проницательный взгляд серых глаз, короткая стрижка, небольшие усы. Движения легкие и плавные - полковнику явно не чужд спорт.
        - Своего спутника Николай Александрович представит сам. - Генерал-полковник отшагнул в сторону и посмотрел на Каверина.
        Тот поздоровался и четко поставленным баритоном сказал:
        - Я руковожу направлением, которое курирует работы в области создания новых технологий, представляющих особый интерес для безопасности государства. Мой спутник - профессор Гудков Денис Анатольевич. Он руководит одним научно-техническим институтом, чья деятельность как раз и лежит в сфере интересов моего направления.
        - Очень приятно. - Раскотин поздоровался с гостями и посмотрел на начальника, как бы спрашивая того, какое отношение к работе его группы имеют гости.
        Генерал-полковник взгляд расшифровал верно.
        - Дело в том, Павел Сергеевич, что наши гости могут помочь вам в той части расследования, которая стоит на месте. И разобраться с загадками исчезновения вашего агента и некоторых подозреваемых.
        Раскотин переглянулся с Коноваловым и Трофимовым и посмотрел на Каверина.
        - Что ж… будем благодарны…
        Каверин заметил удивление в глазах разведчиков и позволил себе едва заметную улыбку. Реакция хозяев кабинета его ничуть не удивила. Потом он погасил улыбку и серьезно сказал:
        - Прежде чем Денис Анатольевич перейдет к сути дела, я хочу заявить, что все сказанное здесь относится к государственной тайне высшей категории. И с этой минуты вы становитесь носителями информации, о которой в стране знают всего полтора десятка человек. Не считая сотрудников института профессора Гудкова.
        Такое начало слегка обескуражило разведчиков, и они особым интересом смотрели на профессора.
        Тот выглядел ровесником Трофимова. Подтянутая фигура, широкие плечи, крупные ладони, словно у кузнеца. На лице почти нет морщин, светло-серые глаза смотрят весело и уверенно.
        Судя по тому, насколько свободно чувствует и ведет себя профессор среди высоких армейских чинов, в подобных компаниях он бывал часто.
        - Что ж, перейдем к делу, - взял слово Гудков. - Информация о захваченной аппаратуре поступила к нам через сутки после ее доставки в столицу. Мне позвонил полковник Каверин и попросил отправить экспертов, чтобы осмотреть ее. Два дня мои люди, а потом и я копались среди обломков. И еще два дня проводили тестирование и проверку уцелевших узлов и блоков. После чего мы с высокой долей достоверности смогли определить устройство узлов и их приблизительное назначение. Вот поэтому и приехали к вам.
        Гудков сделал паузу, посмотрел на военных. Он сумел заинтриговать и вызвать интерес к рассказу. Но теперь предстояло сказать то, во что обычному здравомыслящему человеку не так легко поверить.
        - Устройство, захваченное вами в парке, является системой, способной перебросить человека в другое измерение. Говоря проще - это аналог машины времени.
        - Как? - не сдержал удивления Коновалов. - Машина времени?
        - Вы серьезно? - подал голос Раскотин.
        - Абсолютно, - невозмутимо ответил Гудков. - Это довольно оригинальная модель сложной системы, способной, выражаясь литературным языком, «пробить» дыру во временном континууме. По крайней мере поначалу мы так и думали. Пока не обнаружили еще кое-что.
        Гудков раскрыл «дипломат», который принес с собой, достал несколько небольших листов и раздал их присутствующим.
        Раскотин, Трофимов, Коновалов и даже генерал-полковник с интересом смотрели на фотографии блоков, изъятых из развороченного взрывом аппарата.
        - Вот этот узел, обозначенный как А-11, относится к блоку управления высокоплотным полем. А блок А-18 скорее всего служит для постоянной подстройки системы к периодически изменяющимся параметрам.
        Офицеры и генералы переводили взгляд с фотографий на профессора. Они мало что понимали в специализированной технике и ждали объяснений.
        - Прежде чем продолжить, я хочу рассказать вам о событиях, произошедших десять лет назад на испытательном полигоне одного института. Тогда во время испытаний нового перспективного вида оружия произошла авария, в результате которой был зафиксирован спонтанный прорыв временного континуума. Основной блок оружия, а также еще несколько… предметов исчезли на глазах у всех и ухнули во временную яму. Правда, это не сразу поняли и сперва грешили на некие оптические фокусы. И только потом все стало понятно. Таким образом был открыт эффект Шепелева.[Подробно об этом написано в повести «След отражения».]
        - Шепелева? - переспросил Раскотин.
        - Да. По фамилии создателя оружия. И заодно машины времени.
        Разведчики переглянулись. Их разум не спешил принимать на веру странный рассказ гостя. Машина времени! Провалы! Секретное оружие.
        - Простите, - подал голос Трофимов. - А вы точно уверены, что все это происходило на самом деле и что… был перенос во времени?
        - Точно, - улыбнулся Гудков. - Ведь я тогда был помощником профессора Шепелева, и все происходило на моих глазах. Мы испытывали плазменную пушку. Работали по заказу военного ведомства. Ухнув в прошлое, основной блок устройства, а также бронетранспортер, плита и дзот оставили за собой дыры, в которые попали люди. По крайней мере об одном таком эпизоде мы узнали быстро. На полковых учениях танковый взвод вместо полигона угодил в 1943 год. И успел поучаствовать в бою с немцами. Танкисты отбили атаку и благополучно вернулись обратно. Временные дыры работают по принципу батута - совершая прорыв и перенося человека в прошлое, они достигают критической отметки и возвращают его обратно.
        - Я об этом ничего не слышал, - вдруг сказал начальник ГРУ. - Правда, в то время только пришел в управление.
        - Всю информацию о произошедшем засекретили в тот же день, - пояснил полковник Каверин. - С участников взяли подписку о неразглашении. Она действует пятьдесят лет. Вы о произошедшем узнали только в силу необходимости.
        Генерал-полковник кивнул: что такое государственная тайна, он знал.
        - С тех пор и работает мой институт, - продолжил Гудков. - Мы вплотную занимается проблемой перехода во времени. Организовывали технические прорывы континуума, но ни разу не отправляли туда человека. Вообще деятельность института совершенно секретна. Об этом не знают ни сенат, ни военное ведомство. Даже в КГБ информированы несколько человек. Поэтому нетрудно представить себе наше изумление, когда мы обнаружили узлы и детали устройства, несомненно, предназначенного для перехода сквозь измерения.
        - Выходит, Нармахач и его компания создали машину времени? - спросил Сименко.
        - Не совсем. Давайте по порядку… Дело в том, что в институте мы попробовали воспроизвести уничтоженный аппарат, используя уцелевшие блоки. Дважды запускали машину, и дважды ничего не выходило. Дыра во времени не открывалась. В этом нет ничего особенного, может, настройки не совпали или энергия не достигала нужной концентрации. Важно иное. Во второй раз мы зафиксировали образование некоего поля напряженности, лежащего в иной, не временной области. Это скорее был… захват еще одной переменной.
        Офицеры и генералы перестали понимать профессора. Тот увел разговор в чисто техническую область. Гудков это почувствовал. Легонько улыбнувшись, он развел руками.
        - Скажу проще. Вместо прорыва временного континуума воссозданный аппарат пробивал дыру в иное пространство. В параллельный мир.
        - Гм!.. - кашлянул Раскотин. - Если мне не изменяет память, еще в начале века ученые опровергли факт существования параллельных миров.
        - Это не совсем так. Были подвергнуты сомнению принципы существования перехода в эти миры. Хотя до сих пор никто ничего о таких мирах толком рассказать не мог. Проще говоря, теория их наличия есть, а фактов, доказывающих это или обратное, - нет.
        Гудков улыбнулся и сам же себя поправил:
        - Не было до недавнего времени. И вот Боллер создал аппарат перемещения.
        - Простите, кто? - не понял Трофимов.
        В разговор вмешался Каверин.
        - Извините, это уже в нашей компетенции. Вам просто не успели сообщить. Наши эксперты идентифицировали найденные в замке трупы. Первый - Александр Боллер. Ученый, физик, владелец небольшого научного бюро и фирмы в Швейцарии. Выходец из России, его родители уехали в Европу еще в начале восьмидесятых годов прошлого века. Второй - его помощник, инженер Константин Готье.
        - Когда вы узнали об этом? - спросил Раскотин.
        - Вчера вечером пришли данные анализа ДНК. Сегодня утром их сравнили с образцами ткани трупа. Боллер хранил в банке ДНК образцы крови, спермы, тканей. Как только опознали Боллера, со вторым стало легче.
        - Я знал Александра, - сказал Гудков. - Встречались лет двенадцать назад на конференции, посвященной проблемам перехода по временной шкале. Уже тогда он был увлечен параллельными мирами. Кстати, он несколько лет работал в Москве. Потом, когда открылся наш институт, я хотел пригласить Боллера. Но он не выказал желания.
        - Значит, - медленно, словно сомневаясь в сказанном, проговорил Трофимов, - Боллер и его помощник…
        - Помощники, - вставил Каверин. - Мы точно установили, что с Боллером работали несколько человек. Готье, Юсупов и Дзанетти.
        - Благодарю. Боллер и его группа создали аппарат по переходу в другой мир. Каким-то образом они вышли на Нармахача и стали работать вместе. Тогда можно предположить, что пропавшие из замка Навруцкий, Эрвуд, Бармин и Дьяконов перешли туда. И там же, видимо, у них основные мощности по производству клонов. То есть у них там база?
        - Именно это мы и предположили, - глядя на полковника с интересом и уважением, подтвердил Гудков. - Наличие плацдарма в другом мире.
        - Судя по всему, там сейчас эпоха средневековья, - высказал догадку Коновалов. - Ибо только этим можно объяснить создание тренировочного лагеря в Египте. И пристальное внимание заговорщиков к геймерам. Им нужны бойцы!
        Подстегнутые версией Гудкова офицеры наконец вышли на верный путь и теперь легко строили догадки и выдавали версии. Все становилось на свои места.
        - Но как мы их достанем? - задал вопрос Сименко. - Аппарат уничтожен. Воспроизвести его пока невозможно.
        - Мы будем работать над этим вопросом, - заверил Гудков. - Тем более нам обещали достать оставшуюся в бюро Боллера документацию.
        - Это так, - подтвердил Каверин. - Если наши люди смогут…
        Трофимов вдруг встал, посмотрел на начальника управления.
        - Товарищ генерал-полковник, разрешите обратиться к товарищу генерал-лейтенанту?
        Начальник ГРУ махнул рукой.
        - Без церемоний.
        Трофимов посмотрел на Раскотина.
        - С вашего разрешения, я немедленно допрошу Нармахача. Он может знать, существует ли еще одна машина. И потом, я так понимаю, кто-то из группы Бойлера сейчас на Земле. Надо найти его. Вдруг он сможет воспроизвести аппарат или помочь нашим ученым?
        - Действуй, - кивнул генерал. - И держи нас в курсе дела. Как только появится результат, докладывай.
        - Валяй, - добавил генерал-полковник, видя, что Трофимов хочет просить у него разрешения уйти. - Вдруг да раскрутишь этот клубок до конца!
        Полковник, попрощавшись, покинул кабинет и быстрым шагом пошел к лифту. В его голове созревал план допроса Нармахача. Хитрый делец должен выложить все. Теперь есть, чем его прижать…
        Даниэля Нармахача держали в специальном изоляторе КГБ. Допросы проводили тоже здесь. Как и положено по законодательству, на них присутствовал адвокат Нармахача, светило юриспруденции с мировым именем. Он грамотно и ловко выискивал прорехи и ошибки следствия, выводил подопечного из-под удара, отрабатывая гонорар на двести процентов. Но сильно помочь клиенту не мог. Слишком большая доказательная база собрана, слишком много законов России и ООН нарушил Нармахач.
        И все же адвокат и его подопечный чувствовали себя хорошо. Выращивание клонов - не та статья, по которой полагается серьезное наказание. Впрочем, Нармахач хотел избежать его.
        Трофимов приехал в изолятор в тот момент, когда Нармахача допрашивал следователь. Он, обвиняемый и адвокат сидели в просторной комнате, оборудованной системой записи и контроля. Каждый занимал удобное кресло, на столе были соки, напитки. Разговор шел на русском, который Нармахач прекрасно знал.
        Трофимов по монитору несколько минут наблюдал за этой идиллией, потом повернулся к помощнику следователя, сидевшему в мониторной.
        - Прервите допрос. Уберите следователя и адвоката. Мне нужно пять-шесть минут для разговора с Нармахачем.
        - Но как? - развел руками помощник следователя. - Они недавно начали.
        - Как угодно! - отрезал полковник. - Найдите предлог. И еще. Как только я войду в комнату, отключите камеры слежения и контроля. Никаких записей. Это понятно?
        Полковник был одним из руководителей межведомственной операции, у него серьезные полномочия и права. Спорить с ним помощник следователя не рискнул. Вызвав на связь следователя, он обрисовал ситуацию и передал просьбу Трофимова. Следователь с неохотой, но свернул допрос. Попросил Нармахача остаться в комнате, а адвоката увел с собой.
        Трофимов довольно хмыкнул и пошел к двери. На пороге обернулся и еще раз предупредил:
        - Отключить всю систему контроля!
…Он вошел в комнату стремительным шагом, подошел вплотную к Нармахачу и вперил в того пристальный взгляд.
        Хорош, гаденыш! Еще молод, одет по последней моде, лощеный такой! На роже самодовольное выражение. Словно он здесь хозяин, а следователь так, слуга на побегушках. И неуязвим для правосудия. Ну, сколько ему дадут при хорошем адвокате, раскаянии и выплате штрафа? Год от силы. Может, два. Условно! Но корпорацию никто не отнимет. Денег не лишит. А остальное - мелочи. Своеобразный пиар.
        - Я сотрудник особой группы, занимающейся незаконным выращиванием клонов, а также иными нарушениями, зафиксированными на территории корпорации, - мрачно сказал Трофимов, глядя на слегка удивленного странным визитом Нармахача. - Есть пара вопросов…
        - Вот вернется мой адвокат, - бархатистым голосом, не скрывая иронии, ответил тот,
        - тогда и зададите. Соблюдайте порядок, господин сотрудник.
        - Ничего, сука, - полковник чуть наклонился вперед, - на эти вопросы ты ответишь без адвоката! Где второй аппарат для перемещения? Где Дзанетти? Как вы держите связь с другим миром? И за каким чертом вы убили Боллера? Боялись, что он попадет нам в руки?
        Лицо Нармахача стремительно побледнело. Уверенность и довольство слетели с него, как старая краска со стены. Он откинулся назад, влип спиной в кресло и смотрел на Трофимова с испугом.
        - Что? Что вы хотите?
        - Я тебе, падла, уже сказал! Где второй аппарат?! Где Дзанетти?! Как вы поддерживаете связь с другим миром?! Ну?! Язык отсох? Или думал, мы не узнаем? И о пропавших людях, и о нашем агенте, которого твои кретины захватили? Это там вы держите клонов?
        Полковник нагнулся еще ниже, приблизив свое лицо к перекошенному лицу Нармахача.
        - Это уже не безобидное выращивание клонов! Это штука посерьезнее. И посекретнее. Настолько, что тебя потихоньку прихлопнут где-нибудь, чтобы не трепал языком. Ибо выносить на всеобщее обозрение гостайну никто не станет. Спишут труп на самоубийство от раскаяния, и все! Влез ты в чужую игру, где таким малькам не место! Там акулы плавают с ядерными плавниками! Понял, сволочь, чем это пахнет?
        Нармахач понял. Почему-то сразу поверил незнакомому сотруднику, говорившему настолько откровенно, насколько может говорить высокопоставленный чиновник, облеченный полномочиями и властью. Властью достаточной, чтобы действительно убрать его как пушинку с рукава рубашки.
        - Н-но, но!..
        - Что ты занокал?! Ты отвечай! И помни: слово адвокату, жене, прессе - и ты труп. Никому, даже следователю! Уяснил?
        - Д-да…
        - Молоток! А теперь выкладывай четко и подробно.
        Трофимов извлек из кармана микродиктофон и включил его.
        - И побыстрее. От скорости твоего излияния зависит твоя жизнь.
        Нармахач рассказал все, что знал. Круг лиц, имевших доступ к информации. Круг исполнителей разного уровня. Перечислил тех, кто сейчас был в другом мире. Рассказал о «станках» - устройствах переноса. Коротко обрисовал планы относительно другого мира. Понимая, что его жизнь висит на волоске, дважды повторял:
        - Мы хотели освоить его. Создать базу, потом основать город. Клянусь, ничего такого! Ничего незаконного!
        Трофимов пропускал мольбы мимо ушей. Следовало давить на Нармахача, не ослабляя натиска. Пока тот не пришел в себя и не начал соображать.
        Член руководства корпорации «Фантазия», миллиардер, популярная личность, плыл, как боксер при нокдауне. Таял, как воск. И выливал информацию, как Ниагарский водопад. Трофимов слушал через слово, ловя суть. Остальное потом прослушает и проанализирует вся группа.
        Под конец импровизированного допроса спросил:
        - Кто из ваших спонсоров знал о параллельном мире? Кто там бывал?
        Нармахач вновь побледнел и упавшим голосом произнес:
        - Жан Мерро и Виктор Налиманов. Еще хотели организовать круиз, показать все. Однако база не совсем готова. Вот и отложили «поездку».
        - А клонов готовили для них?
        Нармахач чуть смутился, кивнул.
        - Ясно. Сладенькая приманка для кошельков.
        Полковник рывком поднял голову Нармахача и, глядя тому в глаза, раздельно произнес:
        - Помни, о чем я сказал. Молчание - залог твоей жизни! Одно слово на стороне - и ты труп.
        Тот судорожно сглотнул и заморгал.
        - Яс-сно…
        Полковник проверил запись диктофона и быстро вышел из комнаты. Весь разговор занял двенадцать минут. Которые полностью изменили ситуацию. Но, к сожалению, пока не облегчили ее.

4
        Жан Батиста Мерро, финансовый магнат, владелец двух концернов, имеющий бизнес в области высоких технологий и энергетической отрасли, меценат и филантроп, находился на одном из островов Сейшел. Этот остров был его собственностью. Чем-то вроде загородной виллы.
        Небольшой такой островок, около сорока квадратных километров. Вилла, сад, три бассейна (один крытый), спортплощадки для тенниса, гольфа, фитнеса, беговые дорожки. Конечно, были вертолетная площадка, пристань, две яхты, катера, скутеры… Даже небольшая подводная лодка класса «GN» - гражданский вариант. Человек, у которого в кармане восемнадцать миллиардов долларов, может себе позволить все, что взбредет в голову.
        На острове Мерро проводил около полутора месяцев в году, совмещая отдых с работой.
        Этот приезд не был запланирован заранее. Мерро прилетел сюда всего сутки назад. В сопровождении усиленной охраны. Кроме дюжих парней с пистолетами и карабинами, безопасность острова обеспечивали патрульные на мотоциклах и катерах. В небе кружил вертолет, осматривая окрестные воды.
        На усиленном варианте охраны настоял сам Мерро. Не объяснив толком начальнику охраны причину, он приказал стянуть на остров дополнительные силы. Начальник охраны молча повиновался, зная, что, раз хозяин не сказал всего сразу, не скажет и потом. Единственное, что отметил шеф безопасности, это выражение испуга на лице всемогущего магната. Испуг, граничащий с паникой. Что выглядело чем-то невероятным…
        Между тем Мерро действительно испугался. Страх вообще был его характерной чертой. И хотя это звучит странно, страх помогал ему в жизни. Помогал находить правильные решения, отыскивать лазейки, не попадать в ловушки и идти к цели кратчайшим путем. В сущности, страх исполнял роль проводника, охранника и советчика.
        Часто бывает, что люди испытывают страх оттого, что чего-то не знают. Мерро же боялся, потому что знал очень много. И еще о большем догадывался.
        Сейчас, сидя в личном кабинете на первом этаже виллы, отгороженный от внешнего мира бескрайними океанскими просторами и бронированными стенами, он вспоминал историю своего страха. Который и поставил его в нынешнее положение, по сути дела, беглеца…
        Первый раз он ощутил приступ инстинктивного, липкого страха, когда заработал первый миллиард. Именно тогда молодой тридцатитрехлетний бизнесмен понял, что деньги сами по себе не спасут его ни от происков завистливых конкурентов, ни от жадных чиновников, ни от глупых политиков. Чтобы сохранить и преумножить капитал, надо самому идти в политику. Влиять на обстановку, на ситуацию в мире.
        Мерро попробовал войти в политический бомонд, когда его капитал утроился. Но, к своему изумлению и огорчению, увидел, что в одиночку, даже владея немалыми капиталами, ничего сделать не может. Ибо на вершине политического Олимпа сидели не менее богатые, но более изощренные и жадные дельцы. А чтобы переиграть их, заставить слушать себя, надо было создавать свою коалицию, перетягивать на свою сторону людей, давить противников.
        Все это отнимало бы массу сил, отвлекало от главного дела - развития бизнеса и увеличения капитала.
        Между тем политическая обстановка в мире накалялась. Будучи информированным человеком и имея связи в высоких кругах, Мерро понимал причины этой ситуации и последствия, к каким они могли привести.
…Начало второго десятилетия двадцать первого века проходило под знаком обострения борьбы за энергоресурсы. Недра Земли пустели, нефти и газа почти не осталось. Качественного заменителя им так и не нашли.
        США, продолжавшие войны за последние крохи «черного золота», все чаще посматривали на сверкающий в ночи диск Луны. Там, на спутнике Земли, были огромные запасы селенита - материала, способного с успехом заменить нефть и газ.
        Селенит залегал практически на поверхности спутника, его добыча, даже с учетом создания рудников, организации условий для деятельности людей и перевозки материала на Землю, была выгоднее, чем поиск остатков нефти на планете.
        Конечно, США хотели наложить лапу на такой лакомый кусок. И поэтому с ревностью посматривали по сторонам - кто мог составить им конкуренцию?! Из всех стран мира это могла сделать лишь Россия. И то с чьей-то помощью. Например, вставшего на ноги Китая.
        Такой вариант Америку не устраивал. Россию и ее желтолицего соседа следовало придержать.
        Была и еще одна причина. Армия США, безусловно, самая передовая, могучая и боеспособная на планете, быстрыми темпами переводилась на новую систему организации, комплектования и управления.
        Наработанные за годы войн в Афганистане, Югославии, Ираке и Иране приемы и способы ведения боевых действий теперь воплощались на практике.
        Краеугольным камнем новой организации стало управление войсками. Связь. Новейшие технологии позволяли почти мгновенно доводить приказы до каждого танка, каждого пехотинца, каждого самолета. Вести разведку и бой в режиме реального времени. И это на расстоянии больше десяти тысяч километров!
        Вся система управления была построена на спутниковой связи. Через орбитальные комплексы.
        Но некоторые страны уже давно умели сбивать спутники с Земли. Кто имел наибольший потенциал в этом направлении (кроме США, разумеется)? Верно - Россия и Китай!
        Что значит вся новая система организации, управления и связи, что значили электронные системы наведения, целеуказания, все суперновейшие управляемые ракеты, если русские посшибают хотя бы половину спутников? Армия встанет, флот встанет. И превратятся в превосходные мишени.
        Следовало немедленно лишить русских и китайцев их потенциала. Нет, прямая агрессия не пройдет. У русских даже после всех экономических и политических потрясений еще достаточно ракетных носителей, способных превратить планету в ядерную свалку.
        Америка действовала уже отработанными методами развала страны изнутри с помощью косвенного участия, вливания денег в оппозицию, подкупа должностных лиц, создания отрицнательного имиджа государства в глазах остального мира.
        Согласно планам США, Россия должна была исчезнуть с политической карты мира в 2015 году. Китай - к 2043 году.
        Однако и этот вариант дал сбой. Россия с огромным трудом, но все же пережила 2015 год и осталась единым государством. Более того, ее экономический, политический и, как ни странно, демографический потенциалы начали расти.[Именно это предположение в цикле «Отражения» является фантастическим. В реальности Россия как единое государство вряд ли переживет 2015 год.]
        Россия заключила с Китаем, Индией, Казахстаном и рядом других стран Особый договор о взаимопомощи и сотрудничестве. Фактически это был видоизмененный вариант прежнего Варшавского договора.
        Но США привыкли добиваться намеченных результатов. Не сумев осуществить первый план, они решили разыграть старую карту. Мусульманскую.
        Были быстро забыты все разногласия с исламским миром, были позабыты Ирак, Иран и Афганистан. Уже никто не упоминал об угрозе международного терроризма. Имена Усамы Бен Ладена и Саддама Хусейна пропали даже из справочников.
        Мощный финансовый поток пролился на Ближний Восток, на Европу, где почти половина населения относила себя к мусульманам. Были закачаны огромные деньги в националистические движения на территории России, Таджикистана, Узбекистана. В затихших было Чечне, Дагестане, Карачаево-Черкесии вновь запахло порохом.
        Новые лидеры исламского мира объявили великий поход за воссоздание единого Халифата. Тренировочные лагеря наемников выросли на территории бывших натовских баз в Афганистане, Пакистане, Ираке, на севере Африки.
        Через десятые руки шла военная техника - танки, артиллерия, авиация, стрелковое оружие, зенитные и противотанковые комплексы, минометы, гранатометы, системы связи.
        Армия исламского движения «Единство» накачивала мускулы. Это были не разрозненные отряды повстанцев и боевиков. Не небольшие плохо вооруженные группы самообороны. Даже не партизанские отряды Афганистана конца прошлого века.
        С помощью американских, английских, пакистанских инструкторов и советников создавались батальоны, бригады, корпуса. Это была мощная сила - регулярная армия движения «Единство».
        Первая цель была выбрана точно - Таджикистан. Там «Единство» ждала пятая колонна, организованная и очень мощная.
        Весь мир затаив дыхание следил за подготовкой к новой войне. Россия предпринимала лихорадочные действия, чтобы остановить агрессию, Таджикистан спешно проводил мобилизацию. Совет ООН заседал почти круглосуточно. Но все без толку. США, НАТО намертво блокировали любые резолюции, любые решения, прикрывая свои шаги лозунгами о демократии, свободном выборе и самоопределении.
        И гром грянул! В начале июля двадцать второго года вторжение началось. Армия
«Единства» тремя ударами перешла границу и прорвала линию обороны. Вооруженные силы Таджикистана держались почти десять дней. Но устоять перед трехкратным превосходством в силах не смогли. И тогда правительство обратилось к северному соседу с просьбой о помощи.
        Заключенный за шесть лет до этого договор предусматривал военную помощь со стороны России и других стран. И Россия вступила в войну.
        Чего, собственно, США и добивались - втянуть ее в войну, измотать экономически, одолеть на политическом фронте. И добить.
        Первыми на прокаленную солнцем таджикскую землю приземлились транспортные самолеты экспедиционного корпуса. Организованное два года назад соединение, состоящее сплошь из контрактников, прошедшее хорошую подготовку, готово было показать, на что способно. Полнокровная пехотная (мотострелковая по старому уставу) дивизия, три пехотных и одна горная бригады, части обеспечения и усиления.
        Поддержанные отдельной авиадивизией, они первыми встретили врага уже под Душанбе. И с ходу показали, кто есть кто в военном деле. Пока экспедиционный корпус встречным ударом отбрасывал части «Единства» от столицы, по автомобильным и железным дорогам спешили войска Южного направления - пехотные и танковые дивизии, артиллерийские части, авиаполки, дивизионы реактивных систем залпового огня.
        Россия отправляла на юг боеспособные части и соединения, стремясь перехватить инициативу у противника и поддержать практически разбитую армию Таджикистана.
        Со времен Второй мировой никто не мог победить Советскую (Российскую) армию в открытом противостоянии общевойскового боя. Это быстро поняли и исламисты, когда их подготовленные иностранными инструкторами и советниками бригады были разбиты в течение первых же недель войны. Не помогла и сравнительно новая боевая техника.
        Но руководство «Единства», как и их заокеанские спонсоры, не рассчитывало одержать победу в открытом бою. Главное было сделано - Россия втянута в войну, ее солдаты льют кровь, страна несет огромные расходы, отнюдь не идущие на пользу экономике.

«Единство» перешло к привычной тактике партизанской войны. Только в этот раз - совместив ее с открытым противостоянием. Охваченный войной Таджикистан стал сплошной зоной боевых действий. У исламистов было много сторонников в правительстве страны, много боевиков ждали сигнала в тылу.
        И теперь, когда Россия ввела свой контингент, час «X» настал. Одновременно перешли к активным действиям подпольные группы. Бросив поломанную технику, ушли в горы бойцы разбитых бригад. Там их ждали подготовленные базы, склады с оружием, продовольствием, медикаментами, амуницией, одеждой. Другие бригады, сведенные в полки и батальоны, продолжали оказывать очаговое сопротивление.
        Поднялся дикий вой «мировой общественности». «Единство» и прикормленные Америкой исламские партии и движения объявили священную войну России. В Афганистан и Таджикистан начали стекаться тысячи волонтеров, наемников, боевиков террористических организаций. Их вели доллары, золото, щедрые посулы и мечта любого бандита - целая страна, отданная на разграбление. А также туманные намеки на то, что пограбить они смогут не только эту страну.
        Ситуация осложнялась с каждым днем. Русские войска вынуждены были воевать на два фронта - с отрядами и частями «Единства» и с сидящими в тылу их сторонниками. Правильнее было бы сказать, что фронта как такового не стало. С любой стороны могла прилететь пуля, снаряд или мина.
        Между тем в самой России вновь начали поднимать головы мусульманские радикалы. Чечня, Ингушетия, Дагестан, Кабардино-Балкария, Карачаево-Черкесия. От митингов и воззваний инициаторы волнений могли в любой момент перейти к терактам. Кое-где госбезопасность фиксировала сборы небольших вооруженных отрядов и групп.
        Китай и Индия помочь России не могли. Там тоже подняли головы мусульманские организации, дело дошло до прямых столкновений. Казахстан с трудом сдерживал своих мусульман. Да и несколько его батальонов кардинально изменить обстановку были не в силах.
        В мире нарастала истерия по поводу агрессии России, ее вмешательства во внутренние дела другой страны. О том, что между этими государствами были заключены соответствующие договоры, никто не вспоминал.
        Между тем оппозиционная партия Таджикистана готовила силовое устранение правительства страны. Уже были выбраны новые премьер-министр, министр безопасности, ряд других чиновников.
        В случае успеха новая власть могла потребовать от русских немедленного вывода войск. И тогда Таджикистан становился бы плацдармом для дальнейшего похода на север.
        А в соседних Туркменистане и Узбекистане были готовы к открытому выступлению местные филиалы «Единства». И в Мазари-Шарифе уже накапливались силы для броска к Ашхабаду и Самарканду.
        В Москве все это видели. И накал страстей в донельзя исламизированной Европе, и открытую поддержку реваншистов на Ближнем Востоке, и нарастание напряженности в своей стране. Генштаб отмечал усиление сопротивления противника в Таджикистане. Постоянное прибытие помощи «Единству» извне, пополнение оружием, боеприпасами, деньгами. Все это ставило в сложное положение экспедиционный корпус и весь контингент.
        Ситуация явно выходила из-под контроля. Наращивать военную мощь в Таджикистане нельзя - туда и так стянуто много сил, дальнейшее увеличение ослабит оборону России.
        Уходить тоже нельзя - Таджикистан превратится в рассадник экстремизма. И аванпост США. Уж те-то обязательно втащат туда свои ракеты.
        Ситуация критическая. Следовало немедленно принимать решение. Пока еще можно было что-то принять…
        Чего стоили российскому президенту следующие двадцать четыре часа, представить не мог никто. Разве что Кеннеди и Хрущев, готовые в далеком шестьдесят втором начать третью мировую.
        На следующее утро правительство России сделало заявление, в котором потребовало от
«Единства» немедленного прекращения боевых действий и отвода своих сил за границу Таджикистана. На выполнение требования давалось сорок восемь часов. В случае невыполнения Москва оставляла за собой право на любые действия.
        Конечно, заявление было адресовано не «Единству», а США и их союзникам. Довольно прозрачный намек на то, что Россия готова применить нечто более весомое и серьезное, чем авиацию и сухопутные войска.
        В другой ситуации намек, может быть, и восприняли бы должным образом. Но сейчас, ослепленные близкой возможностью раз и навсегда покончить с восточным гигантом американцы, англичане и их союзники по НАТО не приняли слова российского президента всерьез. Обошлись стандартным заявлением о недопустимости подобных угроз.
        Зашевелились они только когда разведка донесла о приведении в состояние повышенной готовности русской системы ядерных сил. Но было уже поздно.
        Утром тридцатого сентября двадцать третьего года Россией был нанесен удар четырьмя ракетами с тактическими ядерными зарядами. Три из них накрыли базы и лагеря
«Единства» на территории Афганистана в двухстах - двухстах пятидесяти километрах от границы с Таджикистаном. А четвертый уничтожил временную базу на самой границе.
        Все цели были настолько хорошо защищены, что иными средствами достать их было просто невозможно. Но ядерные ракеты свое дело сделали. Почти одновременно с этим оперативно-тактическими ракетами и авиацией стратегического назначения были нанесены бомбоштурмовые удары по другим целям. А потом началось масштабное наступление русских.
        Штурмовые роты и батальоны экспедиционного корпуса высаживались на головы уцелевших боевиков, на остатки разгромленных лагерей и баз, на разбитые штабы. Занимали ключевые позиции, захватывали районы, дороги, мосты, оседлывали пути отхода.
        Затянутые в новейшие ОЗК, изнывающие от жары и пота, злые и разъяренные бойцы передовых отрядов выкашивали уцелевших боевиков без пощады.
        Эффект от проведенной акции русских был большим, чем результат самих ядерных ударов. Мир содрогнулся. США и союзники были в шоке, вдруг разом осознав, что русские способны на гораздо большее, чем от них ждали.
        Еще больший шок был у исламистов. Одновременная гибель тысяч бойцов, потеря боевой техники, десятков тонн оружия, боеприпасов, запасов топлива, продовольствия настолько подорвали дух «радетелей мировой победы ислама», что ни о каком дальнейшем сопротивлении не могло идти и речи.
        Фронт рухнул разом. Уцелевшие боевики спешно отходили в Афганистан, бросая оружие и технику. Те, кто действовал в глубине Таджикистана, вынуждены были обороняться до последнего. Вновь прибывшие в Афганистан наемники тут же теряли боевой пыл и уезжали прочь.
        Более того, мусульманские восстания в Китае и Индии разом утихли. Боевые отряды распались, лидеры уходили в подполье, кто-то успел выехать за границу. Так же незаметно сникли радикалы Узбекистана и Туркмении.

* * *
        Весь мир ощутил, что русские перешли от слов к делу. И что теперь, перейдя черту, они пойдут и дальше. Ведь кроме четырех ракет, у них есть еще много чего. Шахтного и мобильного наземного базирования. Морского надводного и подводного, воздушного и вроде бы как космического.
        Вдруг как-то разом всем захотелось мира. Видимо, потому что поняли, что можно потерять вообще все.
        Обыватели Америки и Европы сразу представили, что может и не быть больше пикников на природе в уик-энд. Не будет футбольных и баскетбольных матчей. И отпуска на Багамских островах, в Майами, в Египте, Таиланде, Карибах тоже не будет. Ибо полторы-две тысячи носителей с ядерной начинкой превратят планету в необитаемый шарик. Донельзя насыщенный радиацией.
        Мировое сообщество внезапно прозрело. Мигом осудило реваншистские и агрессивные настроения движения «Единство», запретило его, признало незаконным. Могучий финансовый поток иссяк. Наемники попрятались. Лидеры движения кто погиб, кто исчез.
        США резко сменили курс и вновь начали улыбаться русским. Улыбка, правда, выходила похожей на оскал, но оскал растерянный, испуганный.
        И вот уже шесть лет на Земле царит мир. Трудолюбиво поддерживаемый всеми. Берегли его и лелеяли с какой-то надрывной старательностью, демонстративностью.
…Тогда, шесть лет назад, Мерро пережил настоящий ужас. Страх потерять все - капиталы, семью, жизнь. Он вдруг отчетливо понял, что его деньги, немалые по любым меркам, ничего не значат по сравнению с планами огромных могучих государств, с их намерениями и стремлениями. Богатый бизнесмен - малозаметная фигура, пешка на игровой доске, где правят короли и ферзи мировой элиты.
        Мерро понимал, что наступивший мир - только пауза, затишье. Что Америка не отказалась и никогда не откажется от притязаний на трон мирового хозяина. И что рано или поздно война вспыхнет вновь.
        А Мерро хотел жить. И жить хорошо. Современная медицина практически гарантировала сто двадцать лет жизни, причем не в виде дряхлой развалины, а вполне нормальным, полным сил человеком.
        Ему тогда было сорок пять. И он хотел как минимум еще лет семьдесят наслаждаться плодами своего труда.
        Мерро начал искать выход из этого замкнутого круга. И продолжал работать. Его финансовые дела шли в гору. Журнал «Форбс» оценивал его капиталы в десять миллиардов долларов. Новые проекты приносили хорошую прибыль, вложения окупались.
        Сперва он обратил внимание на идею создания обитаемой космической станции. Новая разработка европейских ученых предусматривала построение автономной системы жизнеобеспечения, рассчитанной на весьма долгое существование - в пределах трех-пяти веков. Предлагалось построить огромный комплекс, включавший в себя жилой, технический, регенерационный, спортивно-оздоровительный и обеспечивающий сектора. Такой комплекс мог вместить до полутора сотен человек.
        Идея была неплоха, хотя Мерро не очень-то прельщала перспектива провести остаток дней на орбите или в глубине космоса. Но как вариант проект подходил.
        Потом был проект подводного города на двухкилометровой глубине. Тоже полностью автономный. Авторы проекта считали, что ядерная катастрофа не затронет город. Правда, гарантий дать не могли.
        Мерро занес в запасной список и этот вариант.
        А потом на горизонте вдруг возникла фигура Даниэля Нармахача.
        Мерро знал его достаточно давно, одно время учились вместе. Нармахач резко пошел в гору после войны. Он с несколькими компаньонами (причем русскими) создал небольшую корпорацию «Фантазия». Спустя какой-то год после построения первого парка популярность «Фантазии» взлетела до небывалых высот. И за пять лет небольшая корпорация превратилась в монстра, имеющего филиалы в обоих полушариях.
        С Нармахачем Мерро столкнулся в небольшом закрытом клубе, где любил бывать после развода с женой. Одна из страстей Мерро - красивые женщины. Они манили его всегда, заставляя совершать необдуманные рискованные поступки.
        В легкой дружеской беседе Мерро высказал свое мнение относительно ситуации в мире и изложил идею о «побеге из этого ада». Он и раньше высказывал это в кругу друзей, но встречал лишь насмешки и улыбки. Однако Нармахач выслушал старого приятеля внимательно. Задал пару наводящих вопросов. И… исчез. А через две недели возник вновь. И попросил аудиенции без свидетелей.
        Тогда и прозвучало странное и донельзя загадочное предложение о финансировании строительства «запасного аэродрома» в месте, куда не достанут ни ядерные ракеты, ни обычное оружие, ни планетарные катаклизмы.
        Заинтригованный Мерро потребовал объяснений. И услышал их. Это повергло его в шок. Не меньший, чем известие о ядерном ударе русских.
        - П-параллельный мир? - заикаясь, переспросил он. - Но разве это возможно?
        - Теперь да! - ответил Нармахач.
        И стал выкладывать подробности.
        Устройство для перехода в параллельный мир создал некий физик Александр Боллер с группой помощников. Но денег для окончательной доводки, тестирования и проверки на практике своего изделия у него не хватило. И он, по неведомо какой причине, выбрал в качестве потенциального спонсора одного из владельцев «Фантазии» Даниэля Нармахача.
        Так уж совпало, что незадолго до визита Боллера Нармахач и еще несколько человек решили проверить на практике новые медицинские разработки и технологии. Их целью было выращивание человеческих клонов для создания потенциальной цепочки собственных копий, в мозг которых можно вкладывать сознание оригинала. И таким образом продлить себе жизнь.
        Это совершенно новый подход к проблеме продления жизни, ставший возможным после недавних прорывов в области генетики и изучения мозга.
        Дело, конечно, насквозь незаконное, но когда речь идет от «вечной» жизни, законы отступают перед необходимостью.
        Прикрытие у Нармахача было идеальное - его «Фантазия» и так работала с кибер-моделями и био-копиями. Так что обнаружить подпольные работы почти невозможно.
        Когда Боллер изложил свое предложение, Нармахач сразу ухватил суть дела. Если этот физик не врет, можно не только разместить в параллельном мире лабораторию по выращиванию клонов, но и вообще устроить своего рода турне для избранных по другому миру. Под это дело в «Фантазии» и было придумано сафари «Реалкруиз». Хотя официально в программу входил совсем иной маршрут.
        И вот теперь Нармахач пришел с предложением к Мерро. Профинансировать доводку аппаратуры и строительство базы в другом мире.
        Когда Мерро осознал, что это не шутка старого приятеля, а вполне реализуемый проект, он вцепился в него обеими руками. Для начала потребовал встречи с изобретателем. Потом выделил нужную сумму на доводку аппаратуры. А когда та заработала, захотел посмотреть на результат.
        Так Мерро впервые совершил переход в параллельный мир. Мир ему понравился. По оценкам эксперта из группы Нармахача, там шел десятый век. Планета идентична Земле, условия более чем приемлемые. Можно строить базу, можно город, можно хоть страну. Были бы деньги и люди.
        Идею с аттракционом Мерро отбросил. А вот мысль о строительстве города принял. Как и мысль о создании клонов. Ибо прогнозируемые сто двадцать лет жизни теперь можно умножить раза в четыре.
        Иметь на случай новой войны в запасе не станцию, не подводную клетку, а целый город на хорошей, еще чистой планете - предел мечтаний. Создать инфраструктуру, перевезти туда технику, построить дома…
        - Кто еще знает о проекте? - спросил он Нармахача.
        - Ты, я, мои люди и…
        Нармахач назвал имя еще одного человека. Русского олигарха Виктора Налиманова, живущего в Испании.
        - Есть еще несколько человек, тоже финансовых воротил они знают о клонах.
        - На этом надо остановиться, - сказал Мерро. - Спонсоров хватит. И круг лиц, посвященных в планы, должен быть ограничен. Я вместе с тобой и твоей группой вхожу в руководство… проектом. Как и Налиманов. На нас все финансирование. На вас - исполнение: подбор кадров, освоение новых территорий, создание базы и города. Другие… как ты сказал, воротилы пусть финансируют создание клонов. Но о проекте знать не должны.
        - По рукам!
        И они заключили сделку.
        С тех пор прошло больше трех лет. Проект работал: аппаратуру довели до ума, базу в параллельном мире построили, создали лабораторию для клонов. Нармахач побывал в другом мире еще раз. Оценил темпы и ход строительства, остался доволен.
        Вспомнив об объекте своего воздыхания - Сабине Ковач, - попросил Нармахача вырастить ее клон, пообещав щедро заплатить. Гордая и своенравная знаменитость отказала ему в ухаживаниях, а он не привык к такому. Вот и решил получить дубль. Нармахач посмеялся, но просьбу выполнил.
        Все шло хорошо и даже отлично. Мерро уже не испытывал того страха перед будущим, какой душил его совсем недавно. Он с уверенностью смотрел вперед, зная, что у него есть запасной вариант. Логово, в котором можно скрыться, если на Земле вдруг вспыхнет ядерная война. Проблемы планеты его больше не интересовали. Он много работал, увеличивая свой капитал. Часть средств в золоте и драгоценных камнях перенес в параллельный мир, сделав своего рода запас. И теперь ждал окончательного результата.
        И вот вдруг вместо результата получил страшную новость - в России произведены обыски в филиалах «Фантазии», обнаружено оборудование для клонирования. Нармахач, Дергунов и Гроссманн арестованы. Это значит, что русские каким-то образом пронюхали не только о клонах, но и о существовании параллельного мира!
        Мерро обуял такой страх, что он бросил все дела и улетел на остров. Он даже не стал выходить на связь с Налимановым и другими заговорщиками, опасаясь выдать свое участие в деле. Окружив себя охраной, решил переждать пару недель здесь, пока все не утихнет…

5
        Работу он начал со знакомства с обитателями базы. Уже в качестве капитана. Предупрежденные Эрвудом специалисты и сотрудники легко шли на контакт, так что проблем у Дэна не было.
        - …Система сигнализации охватывает периметр замка. Датчики установлены на внешних стенах, - докладывал старший техник, специалист по системам охранной аппаратуры Теодор Младич. - Они отмечают появление любого живого существа весом и габаритами больше собаки в радиусе километра от базы. Кроме емкостных датчиков, есть инфракрасные. Также смонтирована система видеонаблюдения. Она частично дублирует сигнализацию и позволяет контролировать обстановку не только на подступах к стенам, но и на окрестных дорогах.
        - Питание?
        - От автономного генератора. Дублируется аварийным аккумулятором, рассчитанным на пять часов работы. Кроме того, у нас есть беспилотный летательный аппарат типа
«шершень». Потолок - пять тысяч метров. На нем стоят две видеокамеры, инфракрасный датчик, тепловизор.
        Дэн уважительно кивнул. Эту модель беспилотника он знал. Летает бесшумно, почти неразличим на фоне неба и прост как топор. То есть - надежен.
        - В планах руководства постройка собственной стартовой площадки для запуска орбитальных спутников, но…
        Младич развел руками, как-то по-детски шмыгнул носом.
        - Теперь это вряд ли осуществимо в ближайший срок.
        Дэн сумел сохранить нейтральное выражение лица; хотя был удивлен, и сильно. Ну и размах у заговорщиков! Космодром! Впрочем, с такими деньгами хоть два строй!
        - Хорошо! - дал он оценку организации службы наблюдения. - Толково сделано.
        Польщенный техник улыбнулся. А Дэн сделал зарубку в памяти - просмотреть позже еще раз всю систему охраны. Вдруг что-то пропустили местные спецы?
        Разницу между клонами и биониками новому капитану растолковывал старший врач Николай Замятин.
        - Основное отличие бионика от клона? Это элементарно. Бионик может существовать не больше трех месяцев. Потом его структура начинает изнашиваться. Ведь бионик создан из псевдоплоти, а она не может регенерировать, как человеческая.
        - А клоны?
        - Клоны же и есть люди. Даже в чем-то совершеннее. В них изначально заложена функция замедления процесса старения. Так что при нынешнем развитии медицины клон способен дожить до ста пятидесяти лет. Вот почему создание биоников-людей не выгодно экономически. Хотя да, управлять ими проще. Киберы же дешевле в изготовлении. И более ремонтопригодны, чем бионики. Поэтому мы биоников используем только в качестве сказочной нечисти.
        - Но клона долго растить, - возразил Дэн. - А бионика можно создать за три недели.
        - За пять, - поправил его Замятин. - Простая арифметика. Клона надо создавать ну пусть раз в сто двадцать лет. А сколько на этот срок нужно биоников? Приблизительно пятьсот. Затраты несоизмеримы.
        - А восстановление?
        - Человека сейчас не труднее «починить», чем бионика. И потом, с развитием технологии выращивания клонов их себестоимость упадет в разы.
        Доктор говорил о клонах как о телевизорах и пылесосах. Дэн слегка подивился такому отношению, но потом понял - профессиональный перекос, привычка.
        - Благодарю, доктор, - сказал Дэн. - Очень интересный рассказ.
        - Не за что. - Сейчас Замятин вел себя гораздо дружелюбнее, чем в первый раз. - Если возникнут вопросы - заходите.
        Чуть позднее, в разговоре с Сэмом Хэннером, отвечающим за биоников-диверсантов, Дэн узнал о той самой «нечисти», что сидела в лесах и озерах вокруг замка. Несколько троллей, эльфов, дракон, два василиска, водяной. Они сторожили дальние подступы к базе. Перехватывали всех, кто попадал в их поле зрения.
        Таким образом, здешние места жители окрестных деревень начали обходить стороной, а по провинции пошел слух о нечистой силе и дьявольских слугах, расплодившихся не счесть сколько. Зато никто, даже соседние бароны, не рисковал лезть во владения чужаков.
        Свое дело Сэм знал хорошо, так что проблем с «подопечными» не испытывал. Дэн только уточнил способ связи с биониками и систему управления ими, узнал, как ставятся задачи. А также мысленно отметил, что Эрвуд и его люди слегка перебрали с нечистью. Этот способ отпугивания и защиты хоть и оригинален и эффективен, однако слишком заметен.
        До самого вечера он осматривал замок, разговаривал с людьми, наблюдал за работой специалистов. Дважды видел Эрвуда. Кажется, тот повторял маршрут Дэна и проверял его работу. Этого следовало ожидать, на первых порах контроль с его стороны будет плотным.
        В отведенную ему комнату он пришел уже затемно. В замке везде горел электрический свет. Правда, со стороны его увидеть было невозможно - стены скрывали факт присутствия чужаков в этом мире.
        Дэн принял душ, переоделся в новую одежду, заботливо положенную в шкаф, поужинал (готовил сам из продуктов, лежащих в небольшом холодильнике).
        Потом лег на широченную кровать и закрыл глаза. Первая ночь (не считая прошлой, которой не помнил) в другом мире. Первые сутки в западне и в плену. Пора подвести некоторые итоги.
        Убежать из замка можно без особого труда, он это выяснил довольно быстро. Кроме системы сигнализации, за стенами никто не присматривал. Открыть ворота легче легкого - перевести рычаг и нажать кнопку.
        Погони тоже ждать не следует. В замке всего полтора десятка лошадей. Из них половина не для верховой езды. Да и потом, кто здесь будет искать человека в лесу? Выследят с помощью беспилотника? А дальше? Эта модель самолета не оборудована даже пулеметом.
        Нет, уйти можно. Только куда и зачем?
        Дэн оставил этот вариант на крайний случай и сконцентрировал внимание на самом замке. Кроме персонала лаборатории, группы управления киберами, докторов и техников, на базе было еще около двадцати человек. Строители, обслуживающий персонал, специалисты пока невостребованных профессий - дорожники, рабочие.
        Их завербовали и перевезли сюда в расчете на скорое создание настоящей колонии. Но произошла катастрофа, и они застряли здесь. Впрочем, особого уныния Дэн не заметил. Наличие второго «станка» вселяло уверенность, что они смогут вернуться домой.
        Кстати, до «станка», как и до инженера Юсупова, его не допустили. Хотя Эрвуд обещал встречу с ним. Видимо, планы изменились.
«Как вернуться домой? Проникнуть к „станку“? Но как миновать систему охраны? А потом, как запустить аппарат? Юсупов может и послать на хрен, а на „уговоры“ времени не будет. Иной вариант - взять Эрвуда в заложники и потребовать открыть переход. Тоже не стопроцентная гарантия. Реакцию остальных предугадать сложно…
        Нет, прямая атака отпадает. И вообще это неверный подход к делу. Что нужно? Дойти до «станка» и запустить его. Кто мешает? В порядке убывания - группа, вооруженная огнестрельным оружием, отряд киберов, прочие. Как убрать киберов? Перебить? Одному сложно. Да еще стрелки…
        Думай, Денис, думай. Надо найти способ нейтрализовать всех и уцелеть самому. Без помощи не обойтись. Но кто поможет?»
        Голова раскалывалась от мыслей, но ничего толкового не приходило. Варианты в духе крутых киношных героев и книжных суперменов отпадали. Красочные картины молодецкого удальства, когда одним взмахом меча сносишь пять киберов, а вторым - отделение стрелков, почему-то вызывали брезгливое отвращение.
        Сейчас бы заснуть, утро вечера мудренее, но вот отпало желание разом. Как отрубили!
        Злой, раздраженный, ругающий себя на чем свет стоит Дэн вскочил с кровати и подошел к окну. Безоблачное небо отливало чернотой, далекие звезды как-то терялись на бескрайнем фоне, слабо отсвечивая желтоватым светом.
        Дэн попробовал опознать созвездия, но, кроме Малой Медведицы, ничего не нашел. Впрочем, он не был особо силен в астрономии, знал только Полярную звезду да пару созвездий, по которым легко ориентироваться ночью.

«Надо завоевать доверие Эрвуда, показать, на что способен. Тогда он ослабит контроль. А вообще полезно его напугать. Чтобы лишить уверенности и заставить просить помощи. Да!..»
        Дэн с размаху упал на кровать, заложил руки за голову и стал развивать только что пришедшую мысль. Что-то в ней было интересное.
        Так, размышляя, он и уснул. Как ни странно, снов не видел вовсе.
        Утром он вызвал Ральфа.
        - Отбери полтора десятка киберов. Приготовь шесть верховых лошадей. Вооружение стандартное.
        - Едем куда? - позевывая, поинтересовался Ральф.
        Дэн внимательно посмотрел на него, хмыкнул. Обошел со стороны, внезапно спросил:
        - Воинское звание?
        - Рядовой, - удивленно ответил тот и на всякий случай прекратил зевать.
        - Мое прежнее звание - старший сержант. - Дэн обошел Ральфа кругом и опять встал перед ним. - А сейчас я капитан. Ты был заместителем Беккера, а теперь занимаешь его место. Твоя должность соответствует званию лейтенанта. А если брать старую табель о рангах - помощник сотника.
        Дэн рассуждал вслух, при этом глядя на Ральфа. Тот слегка побледнел, но взгляда не отводил. Дэн вновь хмыкнул и вдруг рявкнул:
        - Смирно!!
        Ральф, подчиняясь вбитым в него когда-то рефлексам, одним движением сдвинул каблуки кроссовок, выпятил грудь, приподнял подбородок. Руки прилипли к бедрам. В одно мгновение самоуверенный парень превратился в живую статую.
        - Слушай приказ, лейтенант! Здесь командую я - капитан вооруженных сил базы! Мои приказы обсуждению не подлежат, выполняются сразу и быстро! За малейшую неточность буду наказывать своей властью! И материально. Это понятно?
        - Так точно, господин капитан! - выдохнул Ральф.
        - Отлично! Слушай приказ! Через десять минут у центрального входа в главный корпус построение всего личного состава, включая техников. Кроме дежурной смены на пульте наблюдения. Форма одежды… военная. Оружия не брать.
        - Есть, господин капитан!
        Дэн глянул на часы и скомандовал:
        - Выполнять!
        Ральф четко повернулся через левое плечо и исчез.

«Когда Эрвуд узнает об этом, наверное, посмеется. Хотя он сам военный, должен понимать, что такое - взять власть в свои руки. Мешать не должен…»
        Площадка перед центральным входом в главный корпус могла свободно вместить роту полного состава. Сейчас же на ней стояли шестьдесят киберов и полтора десятка человек. Ровный прямоугольник рослых плечистых киберов, затянутых в стандартный армейский камуфляж летней расцветки, и короткая шеренга разномастно одетых людей. Только Сэм и Ральф, стоящие перед строем, были в форме.
        Увидев Дэна, Ральф быстрым шагом подошел к нему, остановился в трех шагах и доложил:
        - Господин капитан, сводный отряд обороны замка по вашему приказанию построен. В строю шестьдесят киберов и тринадцать человек. Два кибера и три человека отсутствуют, несут службу. Докладывает лейтенант Экенн.
        Дэн опустил руку, развернулся к строю лицом и, не давая команды «вольно», обвел их взглядом. С киберами все ясно - безусловное подчинение, готовность к выполнению любого приказа. С людьми сложнее. Двое, от силы трое служили в армии. Еще пять-шесть служили в частных армиях или работали в охране. Но приказы выполнять будут. И удивленные выражения на лицах сменят на подобающие, и строй научатся держать. И вообще поймут, кто здесь отдает приказы. Но это потом. А сейчас…
        - Слушай приказ! Я, капитан Денис Навруцкий, назначен вашим командиром. На мне лежит вся военная сторона проекта, а в сложившейся ситуации - полномочия военного коменданта базы. Требую беспрекословного, точного и четкого исполнения всех моих команд! Приказываю! Киберов перенастроить на приоритетное подчинение моим командам. Весь технический контроль над ними передать лейтенанту Экенну. С этого момента он назначается моим заместителем. Техническому составу с сегодняшнего дня перейти на единую форму армейского образца. Подготовить и представить мне рапорт о состоянии киберов и их готовности к выполнению боевых задач. Сэм Хэннер!
        - Я! - откликнулся стоящий позади Ральфа Сэм.
        - С этого момента вы назначаетесь помощником лейтенанта Экенна в звании унтер-офицера.
        - Есть!
        - Подготовить рапорт о состоянии биоников с перечислением выполняемых ими задач.
        - Есть, господин капитан!
        Дэн сделал шаг вперед, обращаясь в первую очередь к людям.
        - Мы находимся в сложном положении. Регулярная связь с Землей нарушена, вокруг враждебно настроенные аборигены. Необходимо не только выжить, но продолжить выполнение ранее разработанного плана. Посему переходим к новому этапу работы. На территории базы объявляется военное положение. Гражданский персонал базы будет предупрежден об этом начальником базы майором Эрвудом. Всем сохранять спокойствие и быть бдительными! Возможно любое развитие ситуации, вплоть до прямого нападения на замок.
        Он сделал паузу, вглядываясь в лица людей. Кажется, до тех начало доходить, что это не игра и не шутка. Ухмылки и безмятежное выражение постепенно сошли с лиц. Поверили.
        - Вопросы?.. Нет вопросов. Лейтенант Экенн!
        - Слушаю, господин капитан!
        - Людей можете распустить. Приказ о выезде остается в силе. Пятнадцать киберов, вы, я и… еще один человек. Шесть лошадей. Вооружение киберов стандартное. Выезд через полчаса. Выполняйте!
        - Есть!
        Дэн козырнул и пошел к дверям корпуса. Ральф отдал честь, лихо повернулся к строю и начал отдавать приказы.
        Эрвуда Дэн встретил в большом зале на первом этаже корпуса. Майор стоял у торца длинного стола и задумчиво смотрел на Дэна. Когда тот подошел ближе, склонил голову и уважительно сказал:
        - Вы сразу берете быка за рога!
        - Расставляю все по своим местам.
        - Все верно! Я полностью с вами согласен и подтверждаю отданные вами приказы.
        - Этого мало, - добавил Дэн. - Необходимо действительно перевести базу, замок, на военное положение. И держать таковое до момента, когда ситуация стабилизируется. Следует отдать приказ всему персоналу - сотрудникам лаборатория техникам, обслуге. Уточнить степень подчиненности.
        - Согласен, - признал Эрвуд. - Это будет сделано сегодня же. Заодно разграничим полномочия. Вы мой заместитель. Отвечаете за военную сторону… проекта. Я сосредоточу внимание на обеспечении. Конечно, я оставляю за собой право на контроль, но… только в крайних случаях. Я рад, Денис, что вы всерьез начали работать. И лишний раз хвалю себя за верный выбор.

«А если прибить его прямо сейчас? А потом собрать всех и поставить перед фактом - либо сдаетесь на милость властей, либо забудьте о Земле. Что они сделают?..»
        Дэн смотрел на довольное лицо Эрвуда, про себя соображая, успеет ли тот достать ствол и есть ли здесь кто-нибудь еще. Майор мог обеспечить себе прикрытие.

«Нет, ничего не выйдет. Пока у них есть надежда на заговорщиков, смерть одного из них ничего не даст. Ральф, Сэм, Замятин преданны делу и Эрвуду. На сговор они не пойдут…»
        Эти мысли промелькнули в голове Дэна за какую-нибудь секунду. Сам он изобразил легкую улыбку в ответ на похвалу майора.
        - Я наметил выезд. Небольшая разведка. Пора познакомиться с обстановкой за стенами замка.
        - Это верно! - одобрил Эрвуд. - До этого мы никакой целенаправленной разведки не вели. Надо узнать, что к чему.
        - Определите периодичность отчетности. Как часто мне докладывать о делах?
        Эрвуд вновь с уважением посмотрел на Дэна. Рвение, профессиональный подход к делу с первых минут были по душе майору. Никаких сомнений: Навруцкий - высококлассный специалист. Одно вызывало смущение - насколько искренне тот действует? Действительно ли перешел на их сторону или играет?
        Окончательный ответ даст только реальное дело. Если Навруцкий и там себя проявит, можно окончательно снять все ограничения и внести его в число исполнителей высшего ранга.
        - Через сутки, часов, допустим, в двадцать, вас устроит? - спросил Эрвуд.
        - Вполне.
        - Успеха, господин Денис.
        Эрвуд кивнул, чуть поколебался и протянул руку для пожатия. Это был рискованный момент. И донельзя соблазнительный. Но Дэн уже принял решение и поэтому не стал раздумывать. Пожал протянутую руку, козырнул и вышел из зала. Ему еще надо было переодеться.
        Отобранный отряд киберов ждал у ворот замка. Полтора десятка затянутых в доспехи фигур стояли в две шеренги. Поблизости перебирали ногами лошади. Шесть скакунов - наследство прежнего владельца замка и трофеи немногочисленных стычек. Не сказать, что особо высокие, мощные, но все же лошадки хорошие, крепкие. За ними присматривали два кибера в военной форме, без доспехов. Коноводы.
        Тут же стояли Ральф и Сэм. Дэн так и думал, что именно они будут в составе отряда. Наверняка у них есть пистолеты или что-то посерьезнее. Эрвуд, сколько бы ни демонстрировал расположение к новому капитану, рисковать в первый же день не станет. Хотя, если подумать, какой тут риск? Что может сделать Дэн за пределами базы?
        Увидев капитана, Ральф и Сэм вытянулись, откозыряли. Привычный жест выглядел немного нелепо на фоне средневековых доспехов, хотя пришел именно из тех времен.
        - Господин капитан, отряд готов.
        - Хорошо.
        Дэн подошел к киберам, внимательно рассматривая амуницию и оружие. Форму им оставили прежнюю - камуфляж. Поверх куртки надета стальная кираса. Большие наплечники делают и без того широкие плечи вовсе богатырскими. Руки закрыты стальными щитками. На ногах только поножи. На головах вытянутые вверх шлемы с поднятой стрелкой.
        Сочетание доспехов, камуфляжных брюк и армейских ботинок выглядело бы комично, если бы это был обычный слет геймеров. Но здесь все всерьез. И оружие тоже серьезное. Палаши, которые в десятом-одиннадцатом веках вообще не существовали. Клинки длинные, с односторонним лезвием. Рукоятка слегка изогнута, гарда прямая. Кроме палашей, у каждого длинный узкий кинжал. В левой руке круглый щит. У троих арбалеты, причем не средневековый образец, а современный, с прикладом и упором для ноги. Три болта пристегнуты к цевью - для быстрого заряжания. Такие арбалеты на ста метрах прошьют человека насквозь. А латника - на полусотне.

* * *
        - Кто подбирал вооружение для них? - повернулся Дэн к Ральфу.
        - Не знаю. Оружие и доспехи завезли оптом на базу еще год назад. Кто-то из
«Фантазии» посоветовал.
        - Кто-то! Впрочем, ладно. Незачем полностью соответствовать исторической реальности.
        Дэн посмотрел на Ральфа и Сэма. Те вместо рыцарских доспехов надели армейские бронежилеты. На предплечьях и голенях щитки из специального пластмассового состава, по твердости превосходящего обычную сталь. На головах средневековые шлемы
        - надевать армейские сферы парни не стали. Из оружия только палаши. Пистолетов не видно, спрятаны под одеждой.
        - Вы хоть обращаться с ними умеете? - Дэн взглядом указал на палаши.
        Ральф и Сэм слегка покраснели.
        - Мы тренировались немного, - выдавил Ральф. - С киберами.
        - А уровень ставили первый?
        - Да.
        Честный ответ Ральфа подтвердил догадку Дэна, что, кроме него, во всем замке холодным оружием не владеет никто. Киберы не в счет. Понятно, почему Эрвуд так рьяно искал специалиста с богатым опытом. И почему искал среди геймеров.
        Сам он долго подбирал доспехи, пока не остановил выбор на бахтерце. Этот кольчужно-пластинчатый доспех надежно защищал тело, не стесняя движений. Наплечники взял обычные - литые. Наручи и поножи тоже обычные. Шлем русский, вытянутый вверх, с кольчужной сеткой.
        Из оружия отдал предпочтение кривому мечу - сабле, утяжеленной елманью. Сабля имела не очень большой радиус изгиба, могла прорубить рыцарские доспехи, а при колющем ударе проникала сквозь сочленения. Еще взял дагу.
        Этого вполне хватит для самозащиты. А лезть вперед он и не собирался. Чай, не ратник, а командир. Его дело приказы отдавать. Впрочем… Надо же доказать преданность и пролить чужую кровь.
        - Мы втроем верхом, - сказал Дэн, подходя к вороному скакуну. - Арбалетчики тоже. Остальные пешком. Командуйте, лейтенант.
        Ральф отдал приказ, и киберы ожили. Арбалетчики поспешили к лошадям, остальные встали в колонну по двое и пошли к воротам. Заскрипели огромные петли, и тяжеленные створки ворот - дубовые, обитые железом - поползли в стороны. Выждав, Дэн легким ударом шпоры пустил коня вперед.
        Едва отряд выехал из замка, Дэн подозвал Ральфа.
        - Лейтенант, командуйте отрядом.
        - Куда мы едем, сэр?
        - Пока к реке. Проверим состояние канала. А дальше решим.
        Ральф склонил голову и развернул коня. Дэн специально позволил ему руководить киберами, чтобы посмотреть, что умеет этот финн. И как станет управлять отрядом в поле.
        Видимо, Экенна неплохо учили в армии, он не забыл порядок организации марша. Арбалетчиков услал вперед на сотню метров в качестве головного дозора, пару киберов оттянул назад - следить за тылом. Еще четырех бойцов отрядил присматривать за флангами. А сам с Сэмом догнал Дэна и поехал рядом.

«Что ж, основы он знает. Но это элементарные правила. А что еще умеет?.. Может, сегодня и увидим…»
        - У вас есть карта района, лейтенант? - спросил он Ральфа.
        - Есть… неполная. Самолет пару раз летал на разведку! Но он летал по маршруту, общей съемки не делал.
        - Это плохо. Когда вернемся, отправим беспилотник на облет в радиусе тридцати километров. Для начала.
        - Может, это сделать сейчас, сэр? Отдать приказ по радиостанции?
        - Не стоит. Хотя у него хорошая маскировка, лишний раз мозолить глаза аборигенам не обязательно.
        На самом деле Дэн хотел лично взглянуть на запуск самолета. Черт его знает, вдруг пригодится?!
        - А пока покажите, что у вас есть.
        Ральф передал капитану небольшой компьютер - дальнейшее развитие карманной модели. Этот был вдвое тоньше, с раздвижным экраном и выдвижной клавиатурой. Дэн открыл нужный файл и стал рассматривать карту.
        По крайней мере замок и подступы к нему там были. Обозначены две узкие тропинки через лес, только вот куда они выводят, неясно. Есть населенные пункты. Судя по их размерам - крохотные деревеньки на пять-шесть домов. Узкие прямоугольники полей, очищенные от деревьев круги и квадраты - места под будущие поля. Да, с разведкой у них тут туго!..
        Дэн вернул компьютер. Глянул на ожидающего распоряжений Ральфа и усмехнулся.
        - Вы хоть в речке купались?
        - Н-нет. А зачем?
        - Заче-ем! За тем. Жарковато тут. На обратном пути окунемся. А пока едем к лесу…

6
        Работа Глеба закончилась шестнадцатого октября, после начала операции ГРУ и КГБ. Он ответил на две сотни вопросов Трофимова и следователей, рассказал обо всех подозрениях, размышлениях, догадках. Трофимов, занятый по горло срочными делами, уделил бывшему агенту всего минуту.
        - Дуй домой. Отдохни немного. Деньги на твой счет уже переведены, можешь не волноваться. Когда надо будет - вызовем.
        Домой Глеб и сам собирался. Но все же спросил:
        - Моя помощь не нужна?
        - Нужна. Но не сейчас и не здесь. Будь на связи, я обязательно позвоню.
        - Хорошо. Одни вопрос - где Денис?
        Трофимов одарил его многозначительным взглядом и пожал плечами.
        - Исчез. Видимо, попался заговорщикам. А может, устроил погоню. Пока о нем ничего не известно.
        - За час до своего исчезновения он разговаривал со мной. Он не мог никуда исчезнуть из замка! Ведь в вертолете был не он! А вы все осмотрели. Так куда же он делся?
        Полковник вздохнул. Провести Глеба непросто. Сказку о чудесном исчезновении он пропустил мимо ушей. А врать, что Навруцкий выполняет новое задание, Трофимов не стал. Щеглов и в это не поверит.
        Сложность заключалась в том, что посвящать его в суть происходящего нельзя - дело засекречено по высшему разряду. А усложнять жизнь Глебу, включая его в круг секретоносителей, было бы неверно.
        - Никакой информации, - повторил полковник. - Будет что-то известно - скажу. Давай, счастливого пути. Привет семье!
        И Глеб уехал. Мрачный, уставший и недовольный. Трофимов от него что-то скрывал. Но что? Гибель Дениса? Новое задание?
        По большому счету, работа Глеба закончена, гонорар получен. Кроме того, уже несколько крупных фирм, иностранных и русских, предложили «Охотникам Таго» и ему лично выгодные контракты на рекламу и постоянную работу.
        Да и дома все вроде налаживалось. По крайней мере Оксана не возражала ни против его приезда, ни против разговора. Видимо, изменила отношение и решила восстановить семью.
        Можно начинать новую жизнь, можно работать и быть счастливым. Но Глеб не радовался. Таинственное исчезновение Дэна, плотная завеса тайны, окутавшая парк, временная остановка работы анапского филиала… Что-то пошло не так у Трофимова и его начальства. Что-то упустили.
        Что?
        После того, как заговорил Нармахач, дело сдвинулось с мертвой точки. Следствие получило информацию о сети заговорщиков, о тех, кто участвовал в проекте «Сосед» (так назвал его Боллер). И теперь предпринимало сверхусилия, чтобы найти этих людей.
        Дело осложнялось тем, что часть заговорщиков жила за границей. И вывезти их в Россию было крайне сложно.
        - Мы нарушим сотню международных законов и вызовем бурю возмущений со стороны правительств этих стран, - докладывал Раскотин начальнику управления. - Неизвестно, как на это прореагирует ООН. И США.
        - Павел Сергеевич! Речь идет не только о репутации и имидже страны. А о государственной безопасности! За ходом дела наблюдает сам президент. На вчерашнем совещании у него было четко сказано - любыми способами сохранить в секрете факт существования параллельных миров и наличие аппаратуры, способной переместить туда людей. Любыми способами! На кону вопрос стратегического, можно сказать, геополитического значения. Представьте, что будет, если Америка узнает об этом. Или кто-то еще.
        Раскотин молчал. Что такое государственные интересы, он знал и сам стоял на их страже. Но начинать отлов людей по всему миру выходило не только за рамки здравого смысла, но и за все международные нормы. За нарушение которых он будет отвечать лично.
        - Они вцепятся в возможность создавать плацдармы, запасные базы, колонии. Где смогут творить что угодно! И потом! Еще неизвестно, куда выведет этот… «станок» в следующий раз. Вдруг мы нарвемся на цивилизацию, превосходящую нас по уровню развития? А если они захотят захватить нас? Это война! По масштабам несоизмеримая с теми, которые знала история! Поэтому мы должны как можно дольше сохранять в тайне эти знания и технологии!
        - Я понял, товарищ генерал-полковник, - хмуро ответил Раскотин. - Но о параллельном мире знают финансовые магнаты Мерро и Налиманов. Как быть с ними? Тоже… изымать?
        Начальник управления хмыкнул, озадаченно покрутил головой. Взгляд заледенел, на скулах вздулись желваки.
        - Мы обдумаем этот вопрос. В любом случае с ними надо поговорить. А вот как и когда… решим позже.
        Помимо поиска людей, причастных к проекту «Сосед», особая группа Раскотина (как она теперь именовалась в документах) работала над восстановлением канала связи с параллельным миром, где была организована база заговорщиков. И куда, по всей видимости, увезли Навруцкого.
        Технической стороной дела занимался институт Гудкова. Ученые имели собственные наработки, остатки аппарата Боллера, но воспроизвести установку переноса пока не могли. Что-то не выходило. То ли блоки, то ли узлы не те. А может, и сам принцип подхода к проблеме неверен. Словом, Гудков разводил руками и порадовать ничем не мог.
        Нармахач, Дергунов и Гроссманн ничего путного не сказали. Они никогда не лезли в дела Боллера, только несколько раз пользовались «станком». Вообще с аппаратом переноса работала только группа Боллера. Сам изобретатель и его помощник Готье погибли. Юсупов, судя по всему, был в другом мире. А Дзанетти исчез. Зарубежные резидентуры (легальные и нелегальные) ГРУ и КГБ получили приоритетные задания - выйти на след ученого.
        Неделя поиска в конце концов увенчалась успехом. Дзанетти обнаружили буквально под боком - в турецком филиале «Фантазии». Что он там делал, почему не нашел более укромного места - не ясно. Турецкая резидентура ГРУ получила приказ с соблюдением всех мер предосторожности вывезти Дзанетти в Россию.
        Разведчики устроили ему «сладкую ловушку» - вывели на красивую девчонку, та сыпанула в стакан с виски снотворное, и надолго заснувший сластолюбец поплыл в трюме грузового корабля на север.
        Четвертого создателя «станка» поместили на территории закрытого пансионата ГРУ под плотным контролем охраны. Придя в себя, он потребовал объяснений, а потом и французского консула (Дзанетти имел французское гражданство). Об аппарате перемещения, о Боллере и вообще на какие-либо темы он говорить отказывался.
        Применять усиленные меры дознания к нему не разрешили. Да и особых перспектив не видели. Ведший допросы следователь через день докладывал лично начальнику управления:
        - Очень сильный человек. Я имею в виду не только физические параметры. Воля стальная. Ненависть к нам беспредельная. Презрение и ярость.
        Генерал-полковник, учитывая особую обстановку, решил поговорить с Дзанетти лично. С собой он взял Раскотина и Трофимова.
        Разговор проходил в небольшом кабинете на первом этаже пансионата. Раскотин, Трофимов, да и сам начальник управления с любопытством смотрели на ученого.
        Высокий широкоплечий мужчина лет тридцати пяти, с резкими чертами смуглого лица, карими глазами и короткой стрижкой. Трехдневная щетина скрыла щеки и подбородок. Он был абсолютно спокоен, насмешлив и не скрывал презрения к визитерам.
        - …Вы признаете факт вашего участия в создании аппарата для перемещения в другие миры?
        - Признаю, - легко ответил Дзанетти. - И горжусь этим. Мы все гордимся тем, что первыми смогли создать такой аппарат.
        Генерал-полковник переглянулся с Раскотиным. Пленник так легко идет на контакт? Почему?
        - Но вы участвовали в незаконной деятельности!
        - Какой?
        - Вы знали о незаконном выращивании клонов, принимали в этом участие, предоставляли свой аппарат для их перевода из одного мира в другой.
        - Полгода тюрьмы, штраф - максимум, что нам грозит, если бы суд доказал, что мы знали, что это клоны, а не люди. Из-за этого вы привезли меня сюда?
        - Нет. Нас интересует ваш аппарат.
        Дзанетти засмеялся. Сузив глаза, посмотрел на генерал-полковника.
        - Хотите, чтобы я работал на вас? После смерти Боллера и Готье? После похищения? Да вы спятили!
        - Выбирайте выражения, - предостерег его Трофимов.
        Но ученый пропустил слова мимо ушей.
        - На каком основании меня здесь держат? Я не делал ничего противозаконного! Мои действия не подлежат наказанию ни по одному закону ни одной страны мира. Нигде нет запрета на создание аппаратов для перемещения в иные миры. У нас никто и не знал, что они вообще существуют.
        Начальник управления кивнул, соглашаясь.
        - Это так. Но вы использовали аппаратуру на территории России без согласия ее властей. А если бы вы попали в мир, где более развитая и агрессивно настроенная цивилизация? И она бы напала на нас?
        Генерал-полковник повторял довод, который уже приводил Раскотину. Но на Дзанетти это не произвело никакого впечатления.
        - Если бы!.. Во-первых, в конституции и иных законах России нет ни слова о необходимости ставить власти в известность при проведении таких работ. Во-вторых, ваше предположение смехотворно. Агрессивная цивилизация! Более агрессивную цивилизацию, чем наша, найти сложно! Так что приберегите ваши агитационные лозунги для политиков. Вы нарушив ли несколько законов Турции и Франции. Мое похищение - произвол русских властей! И вы за это ответите!
        Трофимов почувствовал, что испытывает симпатию к этому злому, насмешливому ученому. Тот прекрасно понимает сложность своего положения, но не падает духом, не поддается страху и говорит на равных с таким человеком, как начальник военной разведки. А с ним даже министр обороны очень осторожен. И президент весьма и весьма вежлив.
        Судя по всему, и Раскотин был такого же мнения, но, понятное дело, молчал. Между тем разговор заходил в тупик. Эти чувствовали все.
        - Оставим казуистику. Вы - один из создателей аппарата. Вы действовали на территории нашей страны. Нам нужна ваша помощь в создании еще одного аппарата и нахождении базы. В ответ мы обещаем вам оплату работы и свободу.
        - Пошел на хер, мудак! - вдруг на чистом русском ответил Дзанетти. - Что смотришь? Я русский знаю, Александр научил. И практика была богатая. Вы, русские, оборзели вконец! Хватаете людей в другой стране, тащите к себе и требуете сотрудничества! Во!
        Дзанетти ударил кулаком левой руки по локтевому сгибу правой.
        - Ни хрена вы меня не заставите! Ни посулами, ни подкупом, ни болью! Можете резать на куски! Орать буду, кровью и дерьмом изойду, но ничего не скажу! Хоть кишки вытащите! Что смотришь? Не ожидал?
        Начальник управления действительно опешил. Да и остальные тоже. Резкое преображение вежливого и насмешливого ученого в разъяренного дьявола со сверкающими ненавистью глазами было неожиданным.
        Генерал-полковник хотел встать и зарядить этому наглецу по шее, но сдержался. С трудом.
        - Мы найдем способ заставить… - сдавленным голосом сказал он.
        Дзанетти засмеялся.
        - А-а!.. Ты имеешь в виду промывку мозгов? Зомбирование? Обломись, дядя, как говорят тинейджеры! Ты о мозговой блокировке слышал? Вижу, слышал! Так вот я прошел полный курс с закреплением. Понял? Из моей головы ты ничего не достанешь!
        Этого никто не ожидал. Мозговая блокировка у гражданского человека - как танк в личном владении обывателя. В смысле - дорого, ненужно и… опасно.
        Полная мозговая блокировка впервые была применена двенадцать лет назад спецслужбами Англии. Группа добровольцев из числа сотрудников прошла комплекс процедур, которые проводили около полугода.
        И хотя из группы только половина прошла до конца и получила желаемый результат, этот способ почти сразу приняли на вооружение все страны.
        Суть процесса заключается в многоуровневой и многослойной защите мозга человека от стороннего вмешательства. Будь то гипноз, ставшее возможным в последние годы зондирование, полное или частичное зомбирование, сканирование. Даже использование специальных препаратов не могло сломить такую защиту. Никто залезть в черепную коробку к человеку не мог.
        Но для того, чтобы достичь такого результата, следовала пройти большой и очень сложный курс процедур. К ним относились и медитация, и самогипноз, и получение контроля над подсознанием, выработка рефлексов, устойчивость к химическим соединениям.
        Организм человека привыкал инстинктивно, на подсознательном уровне отвергать любые попытки воздействия на серое вещество.
        День за днем, час за часом под присмотром специалистов человек учился защищать свой мозг. Причем специалисты только отслеживали процесс и давали рекомендации. Остальное обучаемый делал сам.
        На такое способен только волевой, целеустремленный человек с мощной психикой, стальными нервами. И еще - очень терпеливый. Ибо полгода каждый день без пауз и перерывов, по шесть-семь часов в день изнурять себя может не каждый.
        Основной курс шел полгода. И еще два месяца уходило на закрепление. Стоил такой курс очень дорого и был не всем по карману. Впрочем, не всем он и нужен.
        Не зря первыми его испытали сотрудники британской разведки. А за ними курс проходили русские, американские, японские, китайские коллеги.
        Впрочем, и бизнесмены были не прочь получить такую защиту. Ибо в последние годы стало возможным вытянуть из человека что угодно с помощью врачей и препаратов.
        Но кроме вполне понятной выгоды, курс таил в себе немалую опасность. У некоторых от перенапряжения, ошибок при выполнении процедур, сбоя программы мозги
«закипали». И человек сходил с ума. Так что многие не спешили рисковать и испытывать здоровье.
        По данным статистики, из ста человек желающих только половина проходит курс до конца. Гарантия защиты - 90 %. Это официально. На самом деле случаев пробития защиты не зафиксировано. Впрочем, кто скажет об этом? Разведка?
        Однако если до сих пор курс защиты входил в обязательную программу подготовки сотрудников спецслужб, значит, сомнений в его надежности пока не возникало.

* * *
        Дзанетти, видя растерянность в глазах русских, засмеялся. Съели, сволочи!
        Но генерал-полковник быстро пришел в себя и ровным голосом произнес:
        - Вы неправы, господин Дзанетти. Лезть к вам в мозги никто не собирался. Нам нужна ваша сознательная помощь, а не содержимое головы. Мы готовы обсудить условия сделки… несколько позднее. Когда вы успокоитесь.
        Ученый стер с лица насмешку, вполне серьезно посмотрел на начальника разведки.
        - Вы ошиблись, то-ва-рищ! Похитив и перевезя без моего согласия в Россию, а потом посадив в эту клетку, вы смертельно оскорбили меня. И стали моим врагом. Под «вы» я понимаю всю вашу шайку, а не только конкретно вас. Так вот я вполне допускаю, что жить мне осталось немного. И что смерть не будет легкой. Но от своего решения не отступлю. А не выйдет расквитаться с вами при жизни, я сделаю это потом. Я хоть и атеист, но в высшую справедливость верю. Интересы вашей страны меня не волнуют. Законов ваших я не нарушал. А вы нарушили все законы! Так что я подыхать буду с чистой совестью, а ты с черной! Как и твоя банда!
        Последние слова Дзанетти произнес четким металлическим голосом, в котором только глухой не различил бы беспредельной всесжигающей ненависти.
        Генерал-полковник встал, кашлянул и глянул на Дзанетти с прищуром.
        - Сильно сказано. Но не ко времени и не к месту. Я не прощаюсь, господин Дзанетти. Мы скоро увидимся.
        Он вышел из комнаты, а следом Раскотин и Трофимов. Они дошли до ворот пансионата. Никто не произносил ни слова. Смотрели на голые, потерявшие листву деревья, на ясное небо и солнце, слабо гревшее землю. И думали об одном и том же.
        Позиция ученого ясна как слеза. Ни на какое сотрудничество он не пойдет. Физического, медикаментозного и иного воздействия не боится. А идей, как преодолеть это, ни у кого не было.
        - Найдите хорошего психолога, - нарушил наконец молчание начальник управления. - Надо подобрать к этому наглецу подход. Отыскать слабину. Найти струнку, на которой можно сыграть. Тщеславие, деньги, женщины… Ну, не мне вас учить…
        Раскотин покачал головой. В успехи психолога он плохо верил.
        - Дзанетти очень хорошо подготовлен. Курс мозговой защиты! К тому же у него четко выраженное отношение к нам. Я такую чистую незамутненную ненависть давно не видел. Он готов скорее работать против нас, чем с нами. И отчаянный. Не трус.
        - Не трус. Они все не трусы. И Боллер, и Готье. И тоже ненависти полно. Чем-то им насолила Россия?.. Вы что-то хотели сказать, полковник? - произнес вдруг начальник управления, заметив странный взгляд и выражение лица Трофимова!
        Тот секунду помялся, посмотрел на Раскотина, как бы прося разрешения, потом сказал:
        - Извините, господин генерал-полковник! Но наши действия!.. Не выходим ли мы за рамки закона? Похищение подданного другой страны, содержание под стражей. Вправе ли мы так поступать?
        Начальник управления молча выслушал Трофимова, но с ответом не спешил. Поймал встревоженный взгляд Раскотина. Тот явно не ожидал подобных слов от подчиненного.
        - Вы еще молоды, полковник. И пока плохо знакомы с обратной стороной нашей службы. Защита государства от внешних… да и внутренних врагов не всегда ведется законными методами. Иногда мы вынуждены использовать недозволенные, с точки зрения права, приемы. Грубо говоря, пачкать руки в дерьме, чтобы достичь результата. Поверьте, без таких… эксцессов не обходится ни одна спецслужба ни одной страны мира.
        Трофимова ровный и спокойный голос генерала не обманул. Он понимал, что тот сдерживает себя.
        - Когда речь заходит о безопасности страны, защите от угрозы, причем вполне реальной, а не вымышленной, говорить о степени законности тех или иных методов значит загонять себя в угол и заранее потерпеть поражение. Ибо враг такими рамками себя ограничивать не станет. Достаточно вспомнить и Великую Отечественную войну, и последнюю, в которой вы участвовали. Америка не заморачивала себе голову правомерностью подстрекательской деятельности, финансированием и снабжением исламистов. И мы, если бы начали думать, имеем ли право нанести ядерный удар по территории другой страны, могли запросто проиграть и кампанию, и саму страну. Ведь вопрос тогда стоял так - или испепеляем врага, или получаем войну на своей территории. И развал страны!
        - Но сейчас… - позволил себе реплику Трофимов, решивший идти до конца.
        - Сейчас, - перебил его начальник управления, - мы умышленно нарушаем права отдельного человека, подданного другого государства, чтобы спасти Россию. Да, он был прав, говоря, что мы перешли границы дозволенного. Но иного выхода у нас нет. Я не зря упоминал о вторжении извне. Только в фантастических книжках пишут, что пришельцы или соседи из параллельных миров сплошь добряки и несут нам только пользу. В жизни все гораздо проще и… хуже. И потом, Дзанетти, как ни крути, принимал участие в незаконном выращивании клонов. Пусть косвенно. За это надо отвечать. И похищение Навруцкого на нем.
        Генерал-полковник видел, что Трофимов готов что-то добавить, и про себя похвалил смелого полковника - не боится высказывать свое мнение. Не дрожит за карьеру, переча высокому начальству.
        - Вы хотите спросить, как бы мы действовали, не будь Дзанетти причастен ко всему? Отвечу. Попробовали бы переманить его к нам. Купить, заключить сделку. Но если бы он отказался - похитили бы. Взяли грех на душу. Он прав и в другом - совесть моя нечиста. И отвечать за неправедные дела еще предстоит, хотя я тоже атеист. Но меня утешает иное - я действую в интересах своей Родины. Принося в жертву интересы одного человека. Совершаю малое зло, дабы остановить зло большое.
        Трофимов отвел взгляд. Начальник управления разложил все по полочкам, высветил вопрос с другой стороны. Спорить с ним дальше - глупо и опасно. Но вот полного убеждения в правоте высокого руководства нет.
        - Полковник! Я знаю вас лично и по отзывам вашего непосредственного начальника. Вы грамотный, опытный офицер, умелый командир и надежный исполнитель. У вас блестящее будущее и большие перспективы. Учитесь, даже переходя рамки закона, знать меру. Знать черту, за которую вы не переступите. Умейте вовремя отступать, смирять порыв. И рисковать расчетливо. Тогда вам не придется каждый раз думать - соответствует ли ваше дело принципам вашей совести. И помните - сам факт нарушения закона еще ничего не значит. Важно - ради чего вы это делаете. Вам понятно?
        - Так точно, господин генерал-полковник! - встал по стойке «смирно» Трофимов.
        Шеф военной разведки пожал ему руку.
        - Действуйте! Ищите специалиста и подходы к ученому. Они должны быть. И не забывайте докладывать мне. Павел Сергеевич, вы едете со мной.
        Раскотин, во время разговора не произнесший ни слова, так же молча кивнул и пошел за начальником к машине. Трофимов провожал их слегка растерянным взглядом, понимая, что в машине разговор будет о нем…
        Но он ошибся. Тема была иная. А о полковнике генералы вспомнили уже под конец поездки.
        - Редкое в наше время сочетание, - сказал начальник управления. - Опытный разведчик и головорез с принципами и совестью.
        - Сам удивляюсь, - ответил Раскотин. - С его профессией и образом жизни не стать циником - подвиг.
        - Ты береги его. Такие нужны. Они придут нам на смену и не дадут скатиться до первобытного уровня. И вообще после завершения операции надо подумать о твоей группе. Хоть вы и нарушители и подпольщики, но поработали хорошо. Достойны награды и продвижения по службе.
        - Насчет нарушителей… - спрятал усмешку Раскотин. - Действовали по принципу - творя меньшее зло, устраняй большее.
        Генерал-полковник хмыкнул и рассмеялся.
        - Подколол, блин!..
        Отыскать пути подхода к ученому ни Трофимов, ни Раскотин не успели. Через день после разговора Дзанетти сумел спровоцировать драку с охранниками, вырубил одного из них, завладел пистолетом и, видя, что уйти не удастся, выстрелил себе в висок. Приехавшие врачи констатировали смерть.
        Докладывавший Раскотину начальник охраны пансионата имел бледный вид. Он еще больше побледнел от крика генерала.
        - Как допустили?! Как прошляпили?! Почему у ваших людей кто угодно забирает оружие?! Сил не хватает? Или умения?
        - Господин генерал, - осипшим голосом оправдывался капитан. - Этот ученый… он дьявол настоящий. Рукопашной владеет, как профессионал! Напал внезапно. Одного в нокаут отправил, второго застрелил. Время и место подгадал точно, никто ничего не успел сделать.
        - Почему пули боевые? Почему не травматические?
        - Так приказа сменить патроны не поступало! Да и кто мог знать?..
        - Ма-алчать!! Голова не соображает?! Мозгов не хватает до элементарного додуматься? За такой просчет будете наказы вместе с другими!
        - Есть, - убито ответил капитан и опустил могучие плечи.
        Смерть Дзанетти поставила крест на всех надеждах быстро создать аппарат и найти базу. Изъятые у ученого бумаги и документы передали Гудкову. Но и они не помогли.
        Дело затягивалось все больше. И все меньше было шансов отыскать Навруцкого живым. Впрочем, о нем сейчас думал только Трофимов. Считавший себя лично ответственным за его жизнь. Высокое руководство было больше озабочено государственными интересами. И привычно списало рядового исполнителя в графу неизбежных потерь…

7
        Первые дни он не вылезал из седла. Утром выезжал из замка, в обед возвращался, а потом снова выезжал. Эскорт ему составляли пятнадцать киберов и двое людей. Впрочем, это только первые два дня. Потом Ральф и Сэм сменяли друг друга, ибо уставали гораздо быстрее командира.
        Так Дэн избавился от одного опекуна. Эрвуд другого не прислал. Либо некого было, либо… начал понемногу доверять капитану.
        Но целью поездок было не только зарабатывание доверия. Дэн проводил разведку округи. Проверял дороги и тропинки, знакомился, правда, заочно, с соседями, с местным населением. Оценивал их уровень жизни и возможности.
        Ну и присматривался к обстановке. Снаружи замка и внутри. В общем, был загружен сверх всякой меры. Самое удивительное, такая жизнь - беспокойная и насыщенная - доставляла ему удовольствие.
        А вот результаты разведки никакого удовольствия не доставляли. Наоборот, вызывали нешуточную тревогу. Так что кроме размышлений на тему «как бы свалить отсюда», он еще был озадачен мыслью «как бы выжить здесь».
        Подведя итоги первых дней работы, он поделился выводами с Эрвудом.
        - База, по большому счету, беззащитна и нежизнеспособна. Первое - запасы продовольствия. Их хватит месяца на три. А потом? Где брать хлеб, фрукты, овощи? Как заготавливать мясо и рыбу? В чем готовить? Несколько микроволновых печей дело не решат. Дальше. В замке всего два кара, один грузовик и один строительный кран. В качестве средств передвижения можно использовать только грузовик. Но на нем за стены замка не выедешь. А если надо будет срочно отряд перебросить? В наличии только две телеги и полтора десятка лошадей. Запас медикаментов рано или поздно подойдет к концу. И это малая часть проблем.
        - Что еще? - уточнил Эрвуд.
        - Возможности. Как в обороне, так и в наступлении. У нас всего шестьдесят два кибера. На них лежит защита базы. А вокруг замка владения трех баронов. И каждый наберет отряд по сотне-полторы бойцов. Провинция принадлежит герцогу… черт! Герцогу Анриез или Анри-Куез. У того личная дружина пятьсот человек. Плюс целое войско вассалов.
        - Но мы не собираемся идти на них войной.
        - Зато они, похоже, собираются!
        - Как? - испуганно вскинул брови Эрвуд.
        - Просто. Ваша идея с нечистью частично решила проблему с налетами соседей и разбойников, но при этом вызвала нешуточный гнев аборигенов. И теперь все вполне серьезно считают, что замок населен колдунами и чернокнижниками. А приказ бионикам нападать на всех подряд добавляет ненависти к нам. И не забывайте, здесь в разгаре борьба церкви с дьяволом! Вот-вот местный епископ, или как его там, объявит поход против врагов господних! Под этим соусом наши соседи соберут приличное войско и пойдут крушить цитадель зла. А если еще и герцог сподобится - к замку подойдут до трех тысяч воинов. Из них около сотни рыцарей.
        - У нас есть огнестрельное оружие!
        - А вы просчитали последствия такой бойни?
        Эрвуд выглядел озадаченным и всерьез напуганным. Он привык, что в случае любых проблем с Земли быстро подоспеет помощь и разнесет аборигенов в пух и прах.
        - Мы, конечно, расстреляем это войско за час. А что потом? Уцелевшие расскажут о том, что в бывшем замке барона Трессе поселился дьявол. Он мечет гром и молнии, бросает огонь, который сжигает добрых христиан, как поленья! Вы представляете, как отреагируют церковь и король? Да они объявят крестовый поход против восставшего из ада врага рода человеческого и приведут под стены не две-три тысячи, а десять-двадцать! У нас патронов и мин на всех не хватит. И что тогда? Второй, максимум третий штурм - и замок падет.
        Майор хмуро смотрел на Дэна, прикидывая, насколько тот преувеличивает. Судя по всему, вообще нисколько. И все же он спросил:
        - Откуда у вас эти сведения?
        - Что ж Ральф и Сэм не доложили? - скривил губы Дэн. - Мы несколько раз разговаривали с крестьянами. Один раз перехватили чьего-то гонца. Допросили. С нами очень неохотно шли на контакт, что, впрочем, меня не удивляет. Однако рассказали достаточно, чтобы я понял: до сих пор вас терпят, потому что замок стоит за лесом и в глухом месте. Но скоро терпению придет конец. Вы поняли мою мысль, господин Эрвуд?
        - Нет, - честно ответил тот.
        - Мы долго не продержимся. В нынешнем состоянии мы способны только героически умереть, утащив с собой как можно больше врагов. Это не шутка.
        - Я понял! Какие есть предложения?
        - Пока никаких. Я закончу предварительную работу через два дня и тогда изложу свое мнение.
        Дэн выдержал пронзительный взгляд Эрвуда, кивнул и вышел прочь, сохраняя сосредоточенное выражение лица. Хотя в душе посмеивался. Пусть хитрый майор поломает голову. И сам придет к решению, к которому его аккуратно подталкивает Дэн.
        Впрочем, Дэн действительно оценивал ситуацию как тяжелую. И тому были веские причины.
        Изначально база строилась как первый плацдарм земной колонии. Сюда завозили оборудование для лаборатории клонов, готовили склады и временное пристанище для строительных бригад.
        Чтобы обеспечить минимально допустимый уровень безопасности, перекинули шестьдесят киберов, вооружив их для маскировки средневековым оружием. Дабы аборигены не очень активно лезли к замку, в леса запустили биоников с измененной программой и приоритетами подчинения. Для самообороны привезли огнестрельное оружие. Этого вполне хватало для случайных сшибок и отражения единичного нападения какого-нибудь жадного или глупого соседа.
        В ближайшей перспективе планировалось не только расширить территорию владений, но и создать настоящее войско из людей, подготовленных соответствующим образом (об этом проговорился Эрвуд в одной из бесед). А еще оборудовать охраняемый периметр, как и положено, по последним стандартам военной науки.
        Так как была налажена постоянная связь с Землей, держать большой запас продовольствия не считали нужным. Как и заботиться об оснащении базы простыми средствами передвижения - лошадьми, телегами. Отсюда и нежелание начать освоение земель.
        Но вот произошла катастрофа. Связь с Землей оборвана, снабжения никакого, сил для защиты в новых условиях явно недостаточно. Какие шаги следует предпринять в новой обстановке, Эрвуд не знал. С чего начать, тоже не знал. Он военный разведчик, а не хозяйственник. Хотя последнюю неделю пытался что-то наладить. А что наладишь, если нет ни специалистов, ни средств?
        Была надежда, что на Земле все изменится к лучшему. Но надежда слабая.
        У Дэна за эти дни появились кое-какие идеи относительно дальнейших шагов. Правда, идеи сырые, непроработанные. Но это лучше, чем вообще ничего.
        Он хотел заставить Эрвуда предпринять попытку восстановить связь с Землей. Тот вроде бы объявил карантин, но точный срок не указал. И Дэн решил поторопить его. Обрисовав ситуацию в более черных тонах, чем есть на самом деле. Хотя краски сгустил несильно.
        Но вот что касается открытых столкновений с дружинами баронов, тут Дэн не соврал. Отряд киберов, конечно, сила. Но когда каждый из них сам по себе.
        Кибер-боец шестого уровня да еще с измененной базовой программой - это машина смерти. Вряд ли кто из дворян способен устоять в бою один на один. Доспехи киберов
        - из сплава титанита с вольфрамом и какой-то еще примесью. Местные мечи и даже топоры вряд ли возьмут. А вот палаши киберов просекут кольчуги и кожаные брони латников.
        Но!.. В электронные мозги киберов заложена программа единоборства. Кибер выстоит против одного, может, против двух, а то и трех рыцарей. Это если рыцари от страха потеряют головы и полезут в драку.
        А вот если проведут бой по всем правилам, с применением всего комплекса вооружения и тактических приемов, вот тогда киберы спасуют. Ибо о тактической подготовке, о взаимодействии в бою ничего не слышали.
        Это не их вина, это вина заказчика. Программисты загнали в «мозги» киберов то, что просили. А кто просил? Тот же Эрвуд. Может, какой консультант предложил. Но откуда консультанту знать, что такое - полная подготовка воина? Откуда ему знать, если до сих пор очень многие считают, что индивидуальная подготовка - вершина обшей подготовки бойца двадцать первого века. Старые уставы и наставления забыты, в новых, в угоду моде и веяниям, это опущено или переведено на второе, третье место.
…Дэн сам столкнулся с этим в армии. Видел, как проводят занятия с солдатами и офицерами. Совершенствуя навыки в стрельбе, оттачивая мастерство владения оружием, они так и застывали на этом уровне.
        Увлекаясь практической стрельбой, показывая высокие результаты, полагали, будто это все, что им надо знать и уметь. А о том, что такая подготовка - только подводящий этап к подготовке тактической, и не подозревали.
        В результате из них выходили отменные стрелки, которые толком не знали, как действовать в составе отделения, взвода, роты, группы. И что говорить о пехоте, о десанте, когда в элитных подразделениях и группах бывало то же самое?
        Возможно, и Дэну грозила такая же участь. Но к счастью, на взвод пришел новый командир, старлей Трофимов. С четким пониманием, для чего и как готовить личный состав. Это понимание он передал тем, кто хотел научиться. Среди них был и Денис…
        Подтверждение своим выводам он получил на третий день разведки. Когда обнаружил на одной из дорог небольшой отряд всадников. Судя по всему, это воины какого-то барона спешили по делам.
        Решив проверить киберов в деле, Дэн выслал на дорогу четверку своих «бойцов». Чтобы на каждого пришлось по два противника.
        Схватка вышла довольно долгой по всем меркам. Сперва киберы потеснили солдат и убили троих. Потом аборигены очухались, пришли в себя и преподнесли киберам маленький урок тактики.
        Трое отвлекали на себя троих киберов, уведя их чуть в сторону от места боя. А еще двое с разных сторон напали на четвертого кибера. Используя топоры и копья, они сперва ранили его в ногу, а потом, слаженно нападая, добили. Кибер просто не успевал за ловкими латниками и не мог угадать их маневр.
        Покончив с одним, латники перешли к следующему. И за несколько минут разделались со всеми. Последнего добивали уже впятером. И хотя тот сумел еще одного серьезно ранить, но и сам упал на землю.
        Итог боя: четыре-четыре. Равный размен.
        - Если так и дальше пойдет, мы разменяем киберов на шестьдесят, ну, пусть на сто воинов, - сказал Дэн Ральфу. - И останемся ни с чем.
        Ральф высказал недовольство тем, что Дэн позволил изрубить киберов. Мол, жаль терять их.
        - Ну, мы их и не потеряли. Техники восстановят, ведь «запчасти» есть. Зато получили наглядный урок.
        И Дэн дал знак забрать «убитых» киберов. Благо победившие, но при этом здорово напуганные внезапной стычкой аборигены не стали снимать с тех доспехи и забирать их оружие.
        Киберы-то падали на землю с разбитыми головами и разрубленными руками и ногами. Вот только кровь у них не текла. И стонов не было слышно. В горячке боя воины на это не обратили внимания, а потом сообразили. И исчезли с похвальной скоростью.
        Дэн не сомневался, Ральф доложит о произошедшем Эрвуду. И это станет лишним подтверждением слов самого Дэна.

«Пусть он поломает голову. А когда ничего толком не придумает, да еще получит несколько доказательств тяжелого положения базы, можно будет сделать свое предложение. От которого он не станет отказываться. Не посмеет…»
        Помимо отряда Дэн занимался и базой. Предложил Эрвуду создать отряд самообороны, включив туда всех людей, даже медиков и техников. И научить их пользоваться огнестрельным оружием. Предложил усилить ворота и стены замка. Подготовить укрытия от стрел, создать запасы воды на случай возникновения пожара при осаде. Укрепить двери корпусов.
        Эрвуд, сраженный энергией и деловитостью капитана, шел у него на поводу. Все действия Дэна были разумными, продуманными и реально усиливали базу. А работоспособность капитана вызвала у майора восторг.
        К тому же Ральф и Сэм докладывали, что капитан о побеге не помышляет, попыток проникнуть в запретные места не предпринимает. Ведет себя нормально, загружен работой по уши. И других загружает. Подобные отзывы звучали и от Замятина, и от Дергунова. И даже от Юсупова.
        Похоже, Навруцкий и вправду перешел на сторону заговорщиков и честно отрабатывает гонорар. Кроме того, Эрвуда в этой мысли убеждало и поведение Дениса. Он не требовал снятия ограничений, не рвался на Землю, вообще не заговаривал о «станке». И был всерьез озабочен тяжелым положением базы.
        Про себя Эрвуд уже решил через пять-шесть дней снять карантин. Сделать пробный переход, разведать обстановку. А после этого «оформить» допуск Навруцкому во все места. За исключением «станка».
        Майор ясно понимал всю опасность их положения и готов был следовать советам Навруцкого во всем. Но тот пока с советами и рекомендациями не спешил. Продолжал изучать обстановку и искать выход. Такой подход тоже способствовал повышению доверия к нему.
…Сабину он встретил на третий день своего капитанства. Обходил корпуса, осматривая их с точки зрения обороноспособности (на самом деле пустое занятие, но в качестве отмазки для Эрвуда подойдет), и наткнулся на Ковач, сидевшую в холле первого этажа.
        Сабина, как и при первой встрече, не выразила никакого удивления при виде своей
«внезапной любви». Спокойно, даже равнодушно ответила на приветствие и опустила глаза на журнал, что лежал на ее коленях.
        - Как дела у мегазвезды? - насмешливо осведомился Дэн. - Почему не рада видеть?
        Сабина (Дэн уже привык без внутреннего сопротивления называть ее так) смерила визитера внимательным взглядом и ответила:
        - Почему я должна радоваться?
        - Ну как же? То падаешь в мои объятия, то игнорируешь! Как это понять?
        - А никак. Женская прихоть. Слышал о такой?
        Подобная отповедь в стиле настоящей Ковач, но Дэн пропустил колкость мимо ушей.
        - А я вот скучаю. Все не могу забыть ту ночь. Горячие губы, потрясающее тело в моих руках, стоны и страстные мольбы…
        Она все-таки отреагировала. Порозовела и стрельнула глазами на него. Это была инстинктивная реакция. Но потом свое взяла стервозная натура.
        Журнал полетел на диван, Сабина встала, вперила взгляд в Дэна.
        - Поменьше мечтайте, молодой человек! Полезнее для нервов.
        Дэн внезапно схватил ее за плечи, притянул и поцеловал в губы. Сабина не успела отреагировать, а когда пришла в себя, Дэн уже отступил на шаг, рассмеялся и махнул рукой.
        - Не скучай, крошка! Я скоро вернусь.
        Он вышел из холла, не видя горящих глаз Сабины и удивленного выражения ее лица.
        Обещание Дэн сдержал и вернулся. Но не сразу, а после обстоятельного разговора с Дьяконовым.
        - …Дьяконов Владимир Николаевич, - представился тот в начале беседы.
        - Очень приятно, - ответил Дэн, пожимая ему руку и внимательно глядя на собеседника.
        Выглядел Дьяконов лет на сорок, хотя, как знал Дэн, ему уже под шестьдесят. Чисто выбрит, аккуратно, даже элегантно одет. Лицо одухотворенное, приятное. Располагающее. Выразительные карие глаза, мужественный подбородок, почти сросшиеся брови.
        Рост высокий, плечи богатырские, прямо Илья Муромец. Вдобавок к фактуре легкая добрая улыбка, усиливающая впечатление.
        Имел Владимир Николаевич большой стаж работы в области психиатрии. Владел гипнозом, техникой влияния и внушения. Ко всему прочему он один из разработчиков методики снятия кальки личности. Неудивительно, что именно он уже несколько лет работал с клонами. Правда, эта деятельность незаконна, но на такие мелочи истинный гений не привык обращать внимания.
        Еще один пункт из биографии Дьяконова. В молодости доктор увлекался контактной борьбой - разновидностью так называемых боев без правил. И достиг на этом поприще неплохих успехов. Такое «хобби» неплохо характеризует доктора. Добавляет последний мазок в портрет личности.
        Все это Дэн знал и, идя в гости, заранее понимал, что разговор выйдет сложный. Дьяконова тяжело провести, обмануть. Тем более навешать лапшу на уши. Скорее тот раскусит визитера. Чтобы не давать повода для подозрений, Дэн заранее настроился на серьезный тон беседы и решил не выходить за рамки роли капитана.
        - …Сам по себе клон - только телесная копия оригинала, сохраняющая его генетический набор. Но он совершенно не обязательно вырастет точно таким, как оригинал, - рассказывал Дьяконов. - Все зависит от внешних условий. От круга общения, от мировоззрения. В конце концов, от истин, что заложат ему в голову. Понимаете?
        - Вполне.
        - Ведь были идеи воссоздать знаменитых личностей прошлого. От Александра Македонского и да Винчи до Ленина, Гитлера, Эйнштейна, Рузвельта… И что? Ну, получили бы их ДНК (только где бы взяли образцы Македонского?). Ну, вырастили! А дальше? Надо воспроизвести атмосферу того времени, когда жили оригиналы. Возродить друзей, врагов, знакомых, любовниц… Тогда клон пройдет путь, что прошел оригинал, тогда станет мыслить его категориями. А так… Что выйдет из клона Чингисхана? Современный скотовод от силы. А если растить его в России - какой-нибудь слесарь или рабочий…
        - Действительно, выращивать клоны людей прошлых эпох не имеет смысла…
        - Да. Я знаю, наши стратеги, - Дьяконов хитро улыбнулся и подмигнул Дэну, - в лице Майкла и Алана вообще хотели создать клон маршала Жукова. Мол, знаменитый полководец в перспективе возьмет на себя роль военного лидера колонии. Я с трудом отговорил их. Объяснил, что мы получим обычного человека, не наделенного теми чертами характера, которые сделали из Егора Жукова великого полководца.
        Дэн усмехнулся. Наивность Эрвуда его позабавила. Впрочем, скорее всего это не его идея, а Алана Гроссмана. Тот по специальности финансист, далек от мира военных и вполне мог предложить такую бредовую идею.
        - Выращивать клонов великих людей глупо. Может быть, за исключением ученых, творческих личностей. Их потенциал развить легче.
        - Верно, - одобрительно кивнул врач. - Вы уловили суть дела.
        - А зачем тогда создали клон Боллера?
        Дьяконов хмыкнул, шевельнул могучими плечами.
        - Вы в курсе? Ах да, Замятин сказал… Ну, здесь все просто. Александр попросил сделать клон, чтобы сдублировать себя, так сказать. Хотел получить помощника, человека, который мыслит так же, рассуждает так же. И приходит к таким же выводам. Но чуть иначе. Боллер хотел, чтобы я снял с него полную матрицу личности. И
«передал» ее клону. Кстати, раз уж об этом заговорили… Мы растим клонов еще нескольких людей.
        Дэн кивнул, показывая, что понимает, о чем речь.
        - Видимо, это Мерро, Налиманов…
        - И Фишер. Еще один спонсор, не слышали о таком?
        - Владелец сети гостиниц и отелей?
        - Точно. И хотя все, кроме Фишера, люди еще молодые, а современные методы и средства медицины способны продлить их жизнь до ста двадцати - ста тридцати лет, но они захотели подстраховаться.
        - Переселение сознания?
        - Да. Тело новое, мозги старые. В смысле - сознание прежнее. Мечта любого человека
        - вернуть молодость. Пусть даже таким путем. И срок выращивания не ускоренный, а полный. С коэффициентом - один к двум. Это очень дорогое удовольствие и долгое к тому же.
        Дьяконов замолчал, вспомнив что-то, задумчиво потер запястья - старая привычка бойца. Потом посмотрел на Дэна.
        - Что вас еще интересует?
        Дэна интересовало многое. Но для первого раза хватило и этого.
        - Сколько клонов и чьих находятся здесь?
        Доктор чуть помедлил, потом назвал имена:
        - Ковач, Бенгер, Лоббрак. Клоны Баретти и Монке остались на Земле.
        - У кого? У этих… спонсоров?
        - Да. Их не успели вернуть из-за… ну, вы знаете.
        - И что с ними теперь?
        Дьяконов удивленно посмотрел на Дэна.
        - Держат при себе. А если испугались, что их раскроют, могли уничтожить.
        Вопрос был лишним, и так понятно, что богачи, спасая себя и свое реноме, уничтожат все улики. В том числе и людей. Ведь клон, как ни крути, и есть человек.
        - Благодарю, доктор! Очень познавательная и интересная беседа.
        - Рад, что понравилось. Заходите еще. Хотя я знаю, у вас дел невпроворот, но все же выкройте минутку. Кстати, как вы перенесли информацию о параллельном мире?
        Дэн пожал плечами.
        - Нормально… по полу не катался и волосы не рвал.
        - Это не так смешно, как вам кажется. - Дьяконов внимательно смотрел на собеседника. - Кое-кто и в ступор впадал, и плакал. Я к тому говорю, что последствия пережитого шока могут сказаться и через неделю, и через две. Может, вам стоит пройти курс терапии? Расслабление, беседа, небольшая медитация…
        - Благодарю, - улыбнулся Дэн, делая это как можно более непринужденно. - Не стоит. К тому же никаких медитаций и гипноза. Я в свое время прошел полный курс мозговой блокировки. На меня методы внушения не действуют.
        Он заметил удивление в глазах доктора. Действительно, редко кто решается по доброй воле пройти эту процедуру и еще реже кто доводит ее до конца.
        - Даже так? Поражен, честное слово. К чему это?
        Дэн, продолжая улыбаться, чуть пожал плечами.
        - Не люблю, когда у меня в голове шарят. Даже если по делу…
        От Дьяконова Дэн зашел к Эрвуду. Отставной майор занижался непривычным для него делом - пересчитывал продовольственные запасы. На его лице было выражение скорби и недовольства. Запасы таяли, причем быстрее, чем он рассчитывал. Едоков много, а ограничить рацион майор не решался.
        - Чем порадуете, капитан? - встретил он Дэна вопросом.
        - Скорее огорчу. Утром запускали беспилотник. Он летал на север, к владениям барона… э-э… де Жермена. И обнаружил довольно крупный отряд воинов, человек эдак сорок. Все верхом. С ними большой обоз. Такое впечатление, что Жермен собирает вассалов.
        - Для чего?
        - Может, соседа потрепать. - Дэн посмотрел на Эрвуда и хмыкнул. - А может, к нам в гости…
        Майор поморщился. Весть не из приятных.
        - Что думаете делать?
        - Проведем повторную разведку. Попробуем взять «языка». Если это частная инициатива Жермена - ерунда. А если сговор баронов…
        Дэн сделал паузу, глядя, как меняется выражение лица Эрвуда, и ровным голосом продолжил:
        - Тоже ерунда. Но иных масштабов. Главное, чтобы за этой ерундой не последовала новая.
        Эрвуд, конечно, обеспокоен. Но в панику впадать не собирается. Сухо спросил:
        - Ваши шаги?
        - Организовать засаду на пути следования, нанести как можно больший урон. Это остановит врагов. Может, заставит вернуться. А если нет… повторим прием.
        - Рад, что вы знаете, как быть, капитан. - Эрвуд теперь постоянно называл его капитаном, как бы подчеркивая статус Дэна. - С моей стороны помощь нужна?
        - Пока нет. Вы не думали о запасном аэродроме?
        - Что?
        - Я имею в виду место на Земле, куда бы мы могли, перейди в случае серьезного осложнения ситуации здесь. Проще говоря - куда нам бежать.
        Эрвуд явно думал об этом. По крайней мере он не выразил особого удивления. Отвел взгляд, словно размышляя, говорить Дэну или нет. Наверное, не хотел раскрывать все козыри, но здравый смысл перевесил.
        - Завтра я перейду на Землю. Разведаю обстановку. Может, кто уцелел, не попал в руки спецслужб. Эх, Денис! А ведь и вы виноваты в том, что мы в западне.
        Эрвуд впервые позволил себе высказать упрек за прошлые дела, пусть даже в полушутливой форме. Но Дэн шутки не принял.
        - Надо было раньше выходить с предложением, а не тянуть до бала! - холодно отрезал он. - Тогда бы все вышли иначе.

«Тогда бы я сидел дома, а ты - в кабинете следователя. Изливал душу…» - мысленно договорил он, глядя на Эрвуда.
        - Ладно, это дело прошлое, - ушел от опасной темы Эрвуд. - Итак, завтра я попробую перейти обратно. А вы…
        - А я проведу разведку. Надо в самом деле понять, что за странные маневры совершают местные ребята. Кто будет заменять вас на время отсутствия?
        Эрвуд, видимо, хотел назвать чье-то имя, но запнулся и с некоторой долей вызова посмотрел на Дэна.
        - Вы и будете замещать, капитан! У вас доступ всюду, кроме технической зоны.
        Если он хотел удивить Дэна, то… ему удалось. Но новоявленный капитан не подал вида. Спокойно кивнул, словно иного и не ожидал услышать. И сказал:
        - Своим заместителем назначу Ральфа. И Дьяконова. Пусть командуют замком, пока я буду в разведке.

«В арсенал он меня уже пускает. А к „станку“ - нет. И вряд ли вообще пустит. Или очень не скоро…»
        - Что ж, я пошел. - Дэн шагнул было назад, затем, словно вспомнив, обернулся. - Да, просьба одна!
        - Слушаю, - насторожился майор.
        - Отдайте мне Ковач.
        - Как? - не понял Эрвуд. - Отдать?
        - Да, - подтвердил Дэн и усмехнулся. - Видите ли, Майкл, я молодой здоровый мужчина. И без женского общества долго не могу. Понимаю, что обстановка сложная и на всех женщин не хватит. Но… в качестве аванса капитану можно получить клон кинозвезды?
        Кажется, он сумел удивить Эрвуда. Майор несколько секунд смотрел на Дэна, потом рассмеялся.
        - О'кей! Забирайте эту прелестницу! Не знаю, как вы с ней поладите…
        - Ничего. Это моя забота.
        Дэн кивнул и вышел прочь. На его губах играла довольная улыбка…

8
        ПОДМОСКОВЬЕ. ЗАГОРОДНАЯ ДАЧА ПРЕЗИДЕНТА РОССИИ
        - …Полная секретность! Ни одного слова на сторону! Никто не должен знать ни об аппарате, ни о другом мире! Нельзя давать Америке такой козырь!
        Президент замолчал, глядя на сидящих в креслах визитеров. И с нажимом повторил:
        - Нельзя! Что с разработкой дублирующего аппарата?
        Председатель КГБ встал, поправляя пиджак.
        - Институт Гудкова работает круглосуточно. Но результата пока нет. Не могут воспроизвести несколько узлов.
        - А найденная у этого француза документация? - Президент был в курсе всех дел и знал о каждом шаге расследования.
        - Мало что дала, господин президент, - отчеканил председатель. - Основной пакет документов он, видимо, уничтожил. Или спрятал в тайнике, о котором мы ничего не знаем. У нас только черновые записи, некоторые простейшие схемы.
        - Плохо! - поморщился президент. - Плохо, что ничего нет. Плохо, что этот Дзанетти ушел… Не уберегли.
        - А даже если бы уберегли, - вставил замечание премьер-министр, единственный человек, который имел право перебивать первое лицо страны, - что бы это дало? На сотрудничество он не шел. Силой из него ничего не выбить. Зондирование мозга не провести. Он предусмотрел все.
        - Нашли бы способ! - возразил президент. - Надавили бы на нужную струнку… ладно!
        Он оборвал себя и посмотрел на начальника ГРУ.
        - Кто еще знает обо всем?
        - Жан Батиста Мерро и Виктор Налиманов. Это одни из самых богатых…
        - Знаю. Этих «самых-самых» знаю.
        Президент сел в большое кресло, постучал пальцами по подлокотнику.
        - У нас никаких гарантий, что они будут молчать. Наоборот, они вполне могут рассказать об этом американцам либо англичанам. Сейчас или потом… А то и вовсе слить информацию в прессу, дабы отвести от себя угрозу. Какие мысли по этому поводу?
        Присутствующие переглянулись. Никаких особых мыслей ни у кого не было. Первым высказался премьер-министр:
        - Устранять их рискованно и неправильно. Поднимется такой вой! А все свалят на нас, раз мы затеяли расследование.
        - Об убийстве никто и не говорит, - недовольно покривил губы президент. - Надо искать иной способ.
        - Тогда только договориться, - подал голос начальник ГРУ. - Заключить сделку, обговорить условия…
        - Припугнуть! - довольно резко бросил глава госбезопасности. - Жестко и конкретно! И намекнуть, что за болтовню они поплатятся своими миллиардами и жизнями. И показать, что мы достанем их и на краю света.
        Президент одобрительно кивнул.
        - Это лучше! Это может сработать! Преподать наглядный урок, показать, на что мы готовы ради сохранения тайны. Намекнуть на компромат, которого у нас полно. Пообещать смерть социальную, политическую, финансовую. А уж потом физическую. Да, это сработает!
        Он вновь встал, сделал несколько шагов вдоль стола. Насмешливо нахмурил брови.
        - Пусть они ощутят на себе, что значит - вражда огромного государства! - Президент сделал паузу, посмотрел на глав обоих спецслужб. - Разработайте план. Надеюсь, у вас есть исполнители необходимого уровня? Чтобы сработали без осечки и показательно?
        Оба руководителя вскочили.
        - Так точно!
        - Нам нужен быстрый и гарантированный результат. Действуйте!
        ИНДИЙСКИЙ ОКЕАН. СЕЙШЕЛЫ. ЧАСТНЫЕ ВЛАДЕНИЯ ЖАНА МЕРРО
        Это была вторая ночь, когда Мерро засыпал довольно быстро и без снотворного. Скрученные в узел нервы понемногу отпускало, страх уходил, и к финансовому магнату возвращалось обычное спокойствие. После недели суеты и бестолковых дерганий, после ежеминутного ожидания разоблачения эти последние дни были настоящим отдыхом.
        Мерро впервые спал с открытыми окнами, и свежий океанский ветерок колыхал легкие шторы, принося солоноватый привкус моря. Он спал один, как привык в последние годы. Любовница, привезенная два дня назад, отдыхала в своей комнате. Мерро вообще любил спать один. И просыпаться тоже…
        Но в этот раз его блаженный покой был нарушен. Мерро очнулся от того, что чья-то жесткая рука легла ему на лицо. Жан мотнул головой, дернулся, но ощутил давление на шею.
        - Тихо, парень! - приглушенно пророкотал над ухом басок. - Лежи спокойно и не дергайся.
        Что-то холодное коснулось шеи. Холодное и острое. Мерро скосил взгляд и в слабом свете ночного светильника разглядел клинок кинжала.
        - Лежи! - повторил голос.
        Мерро повиновался. Лег, чувствуя, как бешено стучит сердце, как холодеют руки и ноги. И как резко пересыхает во рту. 'Мочевой пузырь вдруг дал о себе знать острой резью.
        Перед глазами возникла затянутая в черное фигура. Широкие плечи, крупная голова, скрытая под облегающим капюшоном. И немигающие глаза.
        - Ш-ш-то вам надо?
        - Слушай меня, Жан. Внимательно слушай, - также негромко говорил ночной гость. - И не вздумай пороть горячку, звать охрану, кричать «караул», драться… понял меня?
        Мерро понял. Очень хорошо понял. Понял, что его все же достали. Несмотря на многочисленную, до зубов вооруженную охрану, на новейшую сигнализацию, мощный радар и прочие технические системы безопасности, которые якобы гарантировали неприступность жилья. И теперь наступает час расплаты. Вот только с кем и за что?
        - Не ломай голову, Жан, - словно угадав его мысли, сказал гость. - Я тебе и так все растолкую. Ты влез в очень дурную компанию. И сунул нос туда, где его отрубят в два счета. Ты пошел против одной очень могучей страны, которая охраняет свои интересы и сурово наказывает за попытку нарушить их. Понимаешь?
        Резь в мочевом пузыре стала невыносимой. Остроты неприятным ощущениям добавлял клинок, щекочущий кожу на шее. Мерро боялся, что вот-вот холодная сталь пронзит слабый покров и войдет в сонную артерию.

«Русские, - понял он. - Только они могут действовать так нагло и… уверенно. Американцы бы зашли с другой стороны! Послали дипломата, а не головореза. Да и незачем американцам лезть ко мне. Так что это точно русские!..»
        - Понимаешь?
        Клинок чуть сильнее надавил на шею, и Мерро почувствовал, как расслабилась гладкая мышца. Тонкая горячая струйка потекла меж ног. Странно, но Мерро не испытывал стыда или смущения. Какая это мелочь по сравнению с тем, что его сейчас убьют.
        - П-понима-аю…
        Гость на мгновение запнулся - видимо, учуял запах мочи. Но потом невозмутимо продолжил:
        - Ты раз и навсегда забудешь о своем турне в иные места. О Боллере и его агрегате. Ты никогда никому не скажешь об этом даже на смертном одре. Ты никогда не будешь искать известных тебе людей и не пойдешь с ними на контакт. Это понятно?
        - Понятно, - с гигантским облегчением ответил Мерро.
        Мочевой пузырь больше не давил на живот. Но главное, главное! Он понял, что ему оставят жизнь. Ему диктуют условия, на которых он будет жить!
        - Я п-понял! - чуть громче повторил он.
        - Тс-с-с! - шепнул гость. - Тихо. Если ты выполнишь эти условия, тебе подарят жизнь. Если нарушишь…
        Мерро энергично замотал головой, показывая, что никогда никаким образом не нарушит… Но гость спокойно продолжал:
        - Если нарушишь - сольют весь компромат, который на тебя собран. А он велик, поверь мне. Ты потеряешь все деньги, все состояние. От тебя все отвернутся. А после этого тебя утопят живьем. Вместе с твоей дерьмовой подлодкой! Ты понял меня, Жан?!
        - Понял!
        - Молодец! Надеюсь, ты также понял, что никто тебя не защитит. Ни твоя охрана, ни какая спецслужба. Мы достанем тебя так же легко, как сделали это сейчас. Ясно?
        - Д-да! Я все понял!
        - Молодец! А теперь ложись спать, Жан. Смотри красивые сны. И смени белье. Это, кажется, пришло в негодность.
        В голосе гостя послышалась насмешка. Мерро увидел веселые глаза визитера, и это было последнее, что он вообще увидел. Гость сделал неуловимое движение, и Мерро ухнул в черную пропасть забытья…
        Он проснулся через час, вскочил, дико глядя по сторонам. Врубил свет, с омерзением посмотрел на желтоватую лужу на белоснежной простыне. Сбросил мокрые трусы и накинул на плечи шелковый халат.
        Вышел из комнаты и вызвал прислугу. Прибежала пожилая женщина - дородная мулатка. Мерро окинул ее пристальным взглядом и процедил:
        - Уберите в спальне. Если вы хоть слово скажете о том, что видели, я пущу вас по миру, разорю до нитки!
        Служанка поклонилась и быстро исчезла за дверью, спросонья толком не поняв, почему хозяин так зол.
        А Мерро поднялся на третий этаж в другую спальню. Благо их на вилле было с десяток.
…Утром он вызвал начальника охраны и спросил, не обнаружили ли ночью его люди попытки вторжения.
        - Нет, господин Мерро, - уверенно ответил тот. - Все спокойно. Никаких вторжений. Аппаратура молчит, а мои люди не смыкали глаз. У вас нет повода для волнения.
        Мерро сердито пожевал губами и отослал охранника.

«Русские! - с запоздавшей злостью подумал он. - Проклятые скифы! Нет повода для волнения! Как они прошли мимо охраны? Меня ведь заверяли, что работают самые лучшие профессионалы! Видимо, врали. Лучшие служат у русских. Наверное, прошли морем, на катере или подлодке. Высадились на берег. А дальше… как-то проскочили внутрь! Элита! Как их там - спецназ, „морские котики“? Или это у американцев? А как таких парней называют у русских?»
        Мерро подавил вспышку гнева и попробовал мыслить трезво. Ночной гость четко дал понять, где проходит граница интересов России. И любая попытка переступить эту границу будет караться очень жестко.

«О клонах он даже не вспоминал. Значит, это их мало интересует. Ну и черт с ним, с другим миром! Проживу и здесь, - утешал он себя. - Интересно, что они придумают для Налиманова? Тоже ночной визит? Или что-то другое?»
        Была у него мысль позвонить сообщнику, предупредить. Но потом он передумал. Неизвестно, как расценят это русские. Вдруг решат, что он нарушил условия?

«Нет уж! Пусть Витенька сам расхлебывает, как русские говорят, эту кашу! Пусть тоже ощутит клинок у шеи и… обделается, как я! А с меня игр в параллельные миры хватит. Своя шея дороже…»
        И Мерро громко выругался. Чувство дикого страха понемногу покидало его…
        ИСПАНИЯ, МАДРИД. ЧАСТНАЯ ВЕЧЕРИНКА
        В отличие от Мерро Виктор Налиманов и не думал прятаться за плечами многочисленной охраны или в недоступном бункере. Наоборот, он стал чаще бывать на светских раутах, вечеринках, аукционах. Большой любитель красивых женщин красивых машин, красивой жизни, Виктор окружал себя самыми яркими людьми и роскошью. А еще он не привык отступать, пасовать, прощать обиды и удары.
        Когда разразился скандал с «Фантазией» и на страницах газет запестрели броские заголовки, он не рвал на себе волосы. Налиманов четко и спокойно отследил весь ход событий, внимательно просмотрел материалы газет и интернет-изданий и понял - если русские и знают об аппарате Боллера, то никогда никому об этом не скажут.
        А когда Налиманов не смог выйти на связь ни с Боллером, ни с Мерро, он понял - российские спецслужбы раскопали историю с параллельным миром. И что скоро выйдут на него. Боллер скажет или кто-то другой, не суть важно.
        Виктор уже десять лет жил в Испании, имел испанское гражданство и не опасался, что русские затеют дипломатическую игру с возвращением подозреваемого. И потом - подозреваемого в чем?
        Нет, они будут действовать иначе. Это Виктор понял сразу и принял необходимые меры. После чего стал демонстративно появляться в разных местах, облегчая работу русским спецслужбам. Ему даже стало интересно, как они выйдут на него.
        Через знакомых бизнесменов? Нет, зачем информировать посторонних. Через Мерро? Но тот как крот зарылся на своем острове и не высовывает нос. Через какую-нибудь красотку? Вполне вероятно.
        Налиманов славился романами со знаменитыми женщинами. Не одна голливудская красавица побывала в его постели. Не одна модель ублажала его. В отличие о своих
«коллег» по заговору Виктор не просил вырастить клон какой-нибудь упрямой актрисы или певицы.
        Правда, одна особа отвергла его ухаживания - Анна Тирра. Но сделала это так ловко и смешно, что Виктор не рассердился. И не стал повторять ходы коллег. Клон Анны его не интересовал.
        Вариант с красоткой подошел бы лучше всего. Хотя русские Могли сделать проще - выслать парламентером дипломата.
        И он почти угадал. Сегодня на вечеринку явилась супруга русского посла в Испании Ольга Кочетова. Сия молодая тридцатилетняя особа, в прошлом модель, а сейчас президент общества испано-российской дружбы, не раз блистала на самых разных мероприятиях и дипломатических встречах.
        Втайне Налиманов мечтал заполучить ее себе, но никогда, не позволял даже намекать на возможность подобного романа. О чем даже слегка сожалел.
        - Господин Виктор, - сказала она после ритуала приветствия и обмена любезностями.
        - С вами очень хочет познакомиться помощник моего мужа, новый секретарь посольства господин Шевкунов. У него есть интересное предложение относительно вашей идеи создания фонда помощи талантливым детям-сиротам.
        - Конечно, - помог ей Налиманов. - Это замечательная идея! Я бы сказал - даже очень замечательная. Где господину Шевкунову удобнее встретиться со мной?
        Госпожа Кочетова явно не ожидала столь быстрого согласия. Видимо, ее проинструктировали, что бизнесмен будет увиливать от встречи. И может быть, даже попросили быть с ним повежливей, поприветливей.

«Я с тобой еще поиграю, киса, - пообещал себе Виктор, глядя в глаза этой красотки с дипломатическим паспортом. - Потом. И может быть, осуществлю давнюю мечту. А пока - дело!»
        - Если встреча произойдет завтра в офисе нашего общества? - предложила Ольга. - Это будет символично.
        - Да, конечно! - ослепительно улыбаясь, ответил Виктор. - Я восхищен вами, госпожа Кочетова! И бесконечно признателен. Но когда же и вы назначите мне такую встречу!
        Он все же сумел вызвать у нее легкий румянец на щеках. И это подняло ему настроение…
        Новым секретарем посольства оказался молодой мужчина представительной наружности. Дорогой, прекрасно сшитый костюм, рубашка последней коллекции Армани, туфли от Гуччи, галстук, запонки - все фирменное, стильное, со вкусом подобранное. И прическа сделана у модного модельера. Манеры и жесты отточенные.
        Вот только фигура и глаза у этого дипломата не «секретарские». Видимо, в прошлом новоявленный дипломат имел богатый боевой опыт и окунал руки по локоть в кровь. Взгляд опытного убивца и тело, тренированное явно не для спорта.
        Налиманов вежливо поприветствовал секретаря, предложил присесть и спросил:
        - Итак, у вас есть какая-то идея относительно фонда, господин Шевкунов?
        Разговор, конечно, шел на русском.
        Дипломат доброжелательно улыбнулся, скосил взгляд в сторону, лишний раз проверяя, нет ли в помещении никого, и спокойно ответил:
        - Да, господин Налиманов. Идея относительно создания такого фонда действительно есть. Но с вашего позволения сначала я бы хотел поговорить о другом.
        Виктор мысленно поставил Шевкунову «четверку». Марку выдержал, вежливый тон сохранил, вот только зря сразу перешел к делу. Так не принято в этом обществе. А может, он спешит?
        - Я слушаю вас, - кивнул Налиманов и подумал: «Удиви меня, мальчик».
        И «мальчик» удивил. Таким же доброжелательным голосом он поведал о сложившейся ситуации. Следствие в «Фантазии», аресты, обыски, данные о некой группе людей, решивших создать в другом мире колонию. О незаконности подобных шагов и о очень, очень серьезном отношении России к этому вопросу. Настолько серьезном, что Россия пойдет на любые шаги, дабы сохранить тайну сего «вопроса» и не допустить распространения информации.
        Звучала плохо замаскированная угроза расправы в отношении секретоносителя Налиманова, если тот вдруг решит придать огласке произошедшее. Здесь было все - и потеря бизнеса, и потеря репутации, и даже устранение болтливого бизнесмена.
        Странно, но из уст этого парня угрозы воспринимались вполне серьезно, зримо. Видимо, их неплохо учат, этих волкодавов внешней разведки. А может, он не оттуда? В России много тайных контор, как и в любой стране мира.
        Виктор молча дослушал Шевкунова, вежливо кивнул и спросил:
        - Это все?
        Теперь настала пора удивляться дипломату. Ибо впечатляющая речь не произвела ожидаемого эффекта. Бизнесмен сохранял спокойствие и даже хорошее настроение. Шевкунов «держал» невозмутимое выражение лица, но внутренне был напряжен. Чего ждать от миллиардера, явно готового к такому повороту событий?
        - А теперь позвольте, молодой человек, я скажу пару слов. А вы послушайте. Как и я
        - молча. Идет?
        - Я весь внимание…
        И Виктор выложил свои козыри.
        - Действия «некой группы» не нарушают законов ни одной страны мира. Путешествия по параллельным мирам не запрещены никем. Равно как и конструирование специальной аппаратуры. Поведение России в данном вопросе является насквозь незаконным и неправомерным. Угрозы в мой адрес незаконны тем более. Ничего конкретного власти России предъявить мне не могут. Но! Зная, что такое государственные интересы и намерения огромной страны, я понимаю, что понятия «законность», «правомерность»,
«легитимность» отступают даже не на второй, а на десятый план. И что власти России пойдут на любые преступления, дабы заткнуть мне рот. Посему!..
        Виктор сделал паузу, наблюдая за реакцией собеседника. Тот сидел неподвижно, с невозмутимым выражением лица. Только глаза выдавали бушующие в его душе страсти.
        - Посему я предпринял некоторые шаги, дабы защитить себя от произвола со стороны России. Файлы с моими показаниями размещены в интернете и немедленно будут открыты для всеобщего доступа, если со мной что-то произойдет. Съемные носители с этой же информацией хранятся в десятке банков мира. Также сделана аудиозапись. Она будет передана заинтересованным лицам. Мои активы защищены. Разрушить мою финансовую империю вам не под силу без риска засветить дело. Моя жизнь…
        Налиманов развел руками и улыбнулся.
        - Ну, это такая мелочь, что даже упоминать стыдно. Тем не менее она также застрахована от внезапного происшествия. Я знаю политическую обстановку. И отлично понимаю, что имею прекрасного защитника в лице Соединенных Штатов Америки. И всего НАТО.
        На губах Шевкунова промелькнула едва заметная улыбка. Так скалится волк, глядя на свою жертву. Налиманов отметил это, наклонил корпус вперед и понизил голос.
        - Я отлично понимаю мотивы русских властей. И в принципе с ними согласен. Могу заверить, в мои планы не входит издание записок «Как я гулял по параллельному миру». И вообще я не склонен рассказывать об этом кому-либо. Но не потому что боюсь вас, господин Шевкунов, а потому что сам не хочу. Это понятно?
        - Вполне, - светски ответил дипломат. - Я рад, что вы все понимаете. И понимаете, что Россия вынуждена защищать свои интересы. Любыми способами.
        - О да! С этим я не спорю. Защищайте, берегите, сохраняйте. Я вам не враг. Но и вы не становитесь моими врагами. Победить в этом противостоянии я, конечно, не смогу. Но испортить вам игру мне по силам.
        - Что ж, - позволил себе улыбку Шевкунов. - Думаю, мы поняли друг друга!
        За этим могло последовать что угодно. От удара спрятанным ножом в грудь до предложения выпить. Но русский вновь удивил Налиманова.
        - Если с этим вопросом покончено, может, перейдем к главной теме? К фонду. У меня действительно есть некоторые идеи относительно него.
        Налиманов рассмеялся. Нет, этот русский парень ему определенно по душе. Самообладание, самоконтроль, чувство юмора.
        - А не выпить ли нам, господин Шевкунов? В честь заключения договора?
        - С удовольствием…
        - Налиманов оказался крепким орешком, - рассказывал председатель КГБ Раскотину. - На испуг его взять не удалось, это не Мерро. Угрозы его не смутили. Он создал
«подушку безопасности». И разговаривал с нами на равных.
        - То есть наше предположение оправдалось?
        - На все сто. Как и идея послать нашего разведчика. Тот нашел общий язык с Налимановым. И, похоже, сумел подружиться с ним. Так что вместо врага мы заполучили потенциального друга.
        - Поздравляю, - сказал Раскотин. - Эта часть дела сделана успешно. Гудков бы не подкачал, собрал бы «станок».
        - А это зависит не от нас! - вздохнул председатель. - К сожалению. Как ваш парень там, интересно?! Жив ли?
        - Насколько я его помню, он из разных переделок выходил. Может, выйдет и из этой.
        - Дай-то бог! - произнес председатель, не веривший ни в богов, ни в демонов, ни в судьбу. - Дай-то бог…
        ДИПЛОМАТИЧЕСКИМ И НЕЛЕГАЛЬНЫМ РЕЗИДЕНТУРАМ КГБ И ГРУ

«Привлеките все силы для нахождения и вербовки людей из числа близкого окружения указанных в списке лиц. Выясните, кто из этого же окружения может давать информацию о данном лице на сторону. Особенно в виде аудио - и видеозаписей, данных медицинских осмотров. Организуйте наблюдение за такими людьми.
        Подобную информацию могут собирать и специальные службы государств, где проживают указанные лица. Контактировать с ними без предварительного согласия с центром запрещено.
        Список интересующих лиц прилагается».

9
        - Подготовь десяток киберов. Снаряжение обычное. Лошадей для всех, - приказывал Ральфу Дэн. - И скажи Сэму он едет со мной.
        Ральф коротко кивнул и позволил себе вопрос:
        - На разведку?
        - Надо посмотреть, что задумал барон Жермен. Зачем собирает солдат.
        - Ясно. Какой десяток готовить?
        - «А». И десятки «В» и «С» пусть будут наготове. Сколько у нас телег сейчас?
        - Четыре.
        - По пять киберов на телегу. Нормально. Сам будь на связи. Если что - выезжай.
        - Есть!
        Отряд киберов Дэн еще несколько дней назад разбил на десятки. Каждому десятку присвоил наименование по буквам латинского алфавита - «А», «В», «С», «D», «F»,
«G». А каждому киберу имя - А-1, или D-6, или F-10. Так легче управлять ими и путаницы не было. А придумывать киберам человеческие имена долго и хлопотно. Да и не нужны они, имена-то.
        Теперь в разведку Дэн брал десять киберов. Этого вполне хватало для случайной сшибки, и посадить всех верхом можно. Из киберов, правда, наездники выходили не очень, но какие есть. Забивать им в электронные мозги курс верховой езды не имело смысла.
        Несмотря на вполне успешное начало работы, настроение у Дэна было хреновым. И подарок майора не радовал. Сабина, конечно, хороша, будет кому постель согревать. Но, по большому счету, это мелочи.

«Дожил! Клону радуешься. Скоро резиновой бабе хлопать будешь! А Эрвуд, сука такая, кивает и улыбки расточает, но к „станку“ не пускает. Если у него выгорит на Земле, вовсе доступ перекроет. Не верит мне. Правильно, конечно, делает, учитывая обстановку. Нет, с ним играть в поддавки долго нельзя. Он трус, но трус сильный. Если вдруг что - бросит здесь всех и уйдет. Концы в воду, и никаких улик…»
        Возможно, Дэн сам себя накручивал, оценивая все в черном цвете. А если нет? Трофимов не чешется, его контора отыскать этот мир не может. А заговорщики сохранили и базу, и «станок».
        И самому не уйти. Эрвуд и Юсупов охраняют аппарат как зеницу ока. Нужен какой-то хитроумный план, который позволит заполучить доступ к «станку». Идея, которая позволит расчистить путь. Какая?

«А хрен его знает! - со злостью думал Дэн, натягивая бахтерец. - Но тянуть дальше нельзя. Эдак Эрвуд придет в себя и наберет силу. Или сам что-нибудь придумает. Тогда вовсе туго станет. Завтра он свалит, и у меня будет небольшой запас времени. Подумаем… и придумаем что-нибудь подходящее…»
        Надев пояс с саблей и проверив, легко ли дага выходит из ножен, Дэн подхватил шлем и вышел во двор, где уже стояли в полной готовности киберы. Пора выезжать.
…Шум они услышали на подходе к окраине леса. Шум, производимый подошвами сапог, треском сучьев, отрывистыми словами команд, бряцаньем оружия и ржанием лошадей.
        - Стоять! - яростно прошипел Дэн, поднимая правую руку вверх. - Тих-хо!
        Киберы замерли, натянув поводья. Лошади нервно прядали ушами, вытанцовывая на месте. К своим всадникам они относились настороженно, чувствуя, что в них что-то не так. Что-то нечеловеческое.
        Сэм, замыкавший цепочку, машинально сунул руку под куртку, где у него был пистолет. О палаше он и не вспомнил. Да и что вспоминать, если толком им не владеешь?
        - Всем на месте! - скомандовал Дэн. - Сэм, ко мне.
        Новоявленный унтер-офицер поспешил вперед.
        - Сюда кто-то ломится. Я посмотрю, а вы будьте наготове. Ясно?
        - Да, - на гражданский манер ответил Сэм.
        Дэн соскочил с коня, бросил поводья Сэму и пошел вперед.
        Шум приближался. Уже можно было различить отдельные голоса, команды. Некоторые Дэн разобрал. Благо в целом понимал здешний язык - смесь латинского и старофранцузского.
        Он подошел к кустарнику, росшему близ опушки, и разглядел длинную цепочку всадников и пеших воинов, неторопливо двигавшихся к лесу. Всадники с короткими копьями в руках, в доспехах. Пехота - воины в кожаных панцирях, с топорами и рогатинами. Позади едут два рыцаря.
        Больше всего это было похоже на охоту. У Дэна даже мелькнула мыль, что местный барон таким образом развлекается. Но потом здравый смысл взял верх. Какая, на хрен, охота с боевым оружием, без загонщиков, без собак?!
        В этот момент где-то справа отчаянно залаяли собаки.
        - Гиарм, поворачивайте налево! - донесся мощный бас. - Собаки, кажется, кого-то учуяли. И приготовьтесь! Эти чертовы тролли быстро бегают и сильно бьют!
        Загундосил рожок. Ему ответили свистом. Вся цепочка разом повернулась налево (для Дэна направо) и пошла… прямо на него.

«Облава! - молнией блеснула догадка. - Они ловят биоников!»
        То, чего он ждал и втайне желал, произошло. Аборигены решили очистить свои земли от злобной нечисти! Значит, вот для чего Жермен собирал воинов! Он готовил масштабную зачистку! А Эрвуд самонадеянно верит, что десяток биоников распугают всю кругу! Идиот! Да разве нечистью надолго человека испугаешь? Как только он придет в себя и соберется с силами, никакая нечисть не устоит!
        Отпустив ветку дерева, Дэн бесшумно побежал обратно, на ходу соображая, как быть. Похоже, все планы придется менять, пока их не изменили другие!..
        Дэн вскочил в седло, вырвал повод у слегка растерянного Сэма и взмахнул рукой.
        - Уходим! Назад, к озеру! Рысью!
        Киберы с похвальной скоростью развернули коней и пошли с места в рысь. Сэм чуть промедлил, удивленно моргнул:
        - Н-но!..
        - Быстро! Потом объяснения.
        За спиной уже были слышны голоса людей и треск сминаемых веток.
        Отряд понесся со всей возможной в лесу скоростью, уходя от столкновения с дружиной барона.
        Дэн вытащил на скаку компьютер, включил его, но рассмотреть карту не смог. Чертыхнувшись, спрятал комп, глянул назад. Потом догнал скакавшего впереди Сэма.
        - Сворачиваем к озеру. Вызывай Ральфа.
        Радиостанция была только у Хэннера, как и огнестрельное оружие. Сэм нацепил на ухо наушник с микрофоном, бросил пару фраз. Услышал ответ и отдал гарнитуру Дэну.
        - Ральф! Поднимай десятки «В» и «С», сажай на телеги и выводи к лесу. Объяви тревогу в замке. Пусть вытащат огнестрельное оружие и установят на стене пулемет. Понял?
        - Да! Но!..
        - Вопросы потом. Ворота замка закрыть, быть готовыми к бою. Сам с киберами жди у третьего ориентира в полной готовности к маршу.
        Третьим ориентиром был приземистый дуб, росший в трех километрах от замка посреди гигантской поляны.
        - Возьмите арбалеты. И запускайте беспилотник. Пусть обследует северный район. Цель - обнаружить аборигенов. Сколько, куда идут, что делают…
        - Но, сэр… - вспомнил о субординации Ральф. - Самолет взлететь не может. Он на обслуживании.
        - Что?! - крикнул Дэн. - Какого черта?! Почему именно сегодня?
        - У них плановый осмотр…
        Дэн матюкнулся, кляня себя за то, что забыл об этом. Бросил в микрофон:
        - Будь все время на связи. Если на вас выскочат аборигены - отходите к замку. Только меня предупредите. Ясно?
        - Да. А что?..
        - Барон Жермен начал облаву на наших зверюшек! И мы можем попасть под нее. Все, отбой!
        - Есть, сэр! - потрясенным голосом ответил Ральф.
        Дэн сорвал гарнитуру, бросил ее Сэму.
        - Всех биоников на связь. Выяснить, кто, где и что делает! Если кого обнаружили, пусть отходят к замку.
        Сэм надел гарнитуру, переключил канал связи и забубнил в микрофон.
        Скакавший первым кибер резко остановил лошадь и поднял руку. Отряд выехал к озеру.
        Это был небольшой водоем, скорее пруд, заросший по берегам осокой и кувшинками. Чистая вода только в центре, остальная поверхность затянута ряской. От озера сильно пахло болотом, а над водой вились стаи комаров. В зарослях камышей полно змей.
        Отсюда вели две дороги: одна - к замку, другая - к полям.

«Барон может выслать сюда заслон, - быстро соображал Дэн. - Чтобы перекрыть пути отхода бионикам. Если он считает, что нечисть насылают новые владельцы замка Трессе то, вполне вероятно, захочет отсечь ее от логова. Надо встретить биоников, тех, кто сюда пойдет, и прикрыть. Но если сюда прискачет вся гвардия Жермена, придется сваливать…»
        Дэн отдал киберам приказ - перекрыть оба подъезда к озеру и наблюдать. А сам повернулся к Сэму.
        - Ну?
        - Сейчас… Тролль Т-2 передает, что спрятался в пещере на той стороне леса. У него хорошее логово, не заметят.
        - А собаки?
        - Их там нет, он не слышит лай. Т-3 молчит, а Т-1 убегает от погони. Он у реки. Водяной у себя, у него все спокойно. А вот василиск молчит. Его район действия - окраинные деревни Жермена. Мог попасть в облаву.
        - Почему не передал сигнал тревоги?
        Лицо Сэма вдруг вытянулось. Он с беспокойством посмотрел на Дэна и прошептал:
        - Передает…
        Василиск тоже попался воинам Жермена! Дэн коротко ругнулся, развернул коня.
        - Вызывай сюда тех, кто может быть обнаружен или уже убегает. И сообщи Ральфу - пусть подведет десятки ближе. Возможно, предстоит бой.
        - А вы, сэр?
        - Возьму пять киберов и проверю лощину. Барон мог послать по ней разведку. А этот чертов беспилотник в ремонте!!
        Сплюнув, Дэн позвал кибера А-6, отдал приказ и пришпорил коня. Вскоре шестерка всадников исчезла за деревьями.

* * *
        Лощина брала начало у реки и шла вдоль леса почти до самого замка. Это была довольно глубокая щель метров эдак в шесть-семь и шириной около двадцати. Дно и склоны укрыты травой, кое-где растут кустарники, ближе к замку лощину окутывают густые заросли ивы.
        Конному по лощине ходу нет, но пешие в принципе могут дойти почти до замка незамеченными. Правда, чтобы их остановить, хватит двух лучников в ивняке. Толпой вперед не пролезть, придется идти по одному. Как раз под стрелы.
        Но можно проскочить и рядом с лощиной. Это если не идти к замку, а свернуть в лес. Вот эту дорогу Дэн и хотел проверить.
        Кони опять шли рысью, громко всхрапывая на ходу. Дэн в который раз вспомнил, что никто и не думал готовить замок к здешней жизни. Даже нормальных верховых коней нет. Те, что под седлами, скорее крестьянские, но никак не строевые. Да и ухода за ними толкового нет. Приставили какого-то энтузиаста, отрядили в помощь двух киберов, те и занимаются как могут. А могут хреново!
        Но это была мимолетная мысль, мелькнула и исчезла. Дэна больше занимала облава. Какого черта барон начал ее сейчас и только ли ею ограничится? Что последует дальше? И к чему это приведет?
        Конь вынес на окраину леса. Отсюда хорошо видна лощина, но чтобы проехать к ней напрямую, надо обойти небольшой выступ леса за оврагом. Дэн глянул назад. Киберы тоже придержали лошадей. Лица невозмутимые, глаза смотрят без всякого выражения. Оружие в ножнах, лишь у А-десятого в руке арбалет. Готов стрелять. Хоть это не забыли заложить в программу.
        - Предельное внимание! Возможна сшибка с противником. Алгоритм! Если их больше десяти - уходим в лес. Если меньше - ждем моей команды. В случае внезапного столкновения - бить без команды. Вопросы?
        Киберы молчали. Алгоритм ясен, остальное не важно. Истуканы чертовы! Как они себя поведут в конной сшибке? Ездят неплохо, но что будет в бою? Курс верховой езды им не вкладывали, а преподавали. Пожалуй, это был первый урок, выученный ими, а не полученный в виде программы.
        - Колонной по два! Арбалетчик - за мной. Рысью! Вперед!
        Кони сорвались с места. Вокруг вновь замелькали деревья.
        Они обогнули овраг и выскочили к лесному выступу. Деревья (в основном дубы) здесь росли редко, зато были с большими раскидистыми кронами. Дэн слегка потянул повод левой рукой, заставляя коня обойти высоченный кустарник. Тот послушно свернул, недовольно всхрапнув, и вынес всадника прямо к лощине. Впереди метрах в десяти возникла крупная фигура закованного в броню воина верхом на пегом жеребце.
        Все произошло очень быстро и неожиданно. Незнакомый всадник осадил коня, тот послушно взвился на задние ноги, заставляя хозяина приникнуть к гриве. Это дало Дэну лишние полторы секунды, чтобы окинуть взглядом опушку и вытащить саблю.
        Их было семеро, воинов из дружины барона Жермена. Все в доспехах, но только у одного кольчуга с нагрудником. Остальные в кожаных панцирях со стальными или костяными пластинами на груди и животе. На головах шлемы, руки и ноги укрыты щитками. Первый всадник - с мечом на поясе. Остальные с топорами, рогатинами, один с палицей.
        Судя по всему, и для них встреча была неожиданной. Это Дэн успел отметить. А потом все завертелось с такой скоростью, что толком уследить стало невозможно…
        - Бей! - крикнул Дэн, нанося наотмашь удар саблей поперек груди жеребца.
        Ни в чем не повинное животное издало жалобный визг и дернулось в сторону, относя хозяина прочь от Дэна. Тот выхватил меч и, осыпая «бесчестного проходимца» проклятиями, пришпорил скакуна.
        В эту эпоху лошадь являлась величайшей ценностью, и даже в самых жестоких схватках их щадили. Понятно, что всадник был до глубины души возмущен подлым приемом незнакомца и хотел разрубить его на части.
        В чем Дэн его совершенно не поддерживал. Конная схватка не была его коньком, но уж биться он умел. Второй удар опять угодил по лошади, начисто срубив ей ухо.
        - Сволочь! - брызгая слюной, орал на смеси старофранцузского и латыни воин. - Я разрублю тебя на мелкие куски! Сражайся со мной, а не с конем!
        Но Дэну было не до правил и хороших манер. Киберов меньше, в седлах они не короли боя, а противник слишком силен и опытен. Надо срочно уравнивать шансы.
        Конь латника вновь скакнул в сторону, на этот раз едва устояв на ногах. Дэн, пользуясь заминкой, успел глянуть по сторонам. А в следующий миг рука выхватила из пристегнутой к седлу сумки дротик и метнула в грудь одному из всадников, что ожесточенно рубил топором кибера. Тот подставлял палаш под топорище, норовя попасть по рукам, но пока не доставал.
        Воин вылетел из седла под ноги коню. Его место тут же занял второй всадник. Но едва он занес топор для удара, как его конь, получив дротик в круп, заржал и прыгнул вбок, теряя равновесие. Дэн в последнее время брал дротики как раз для таких случаев. Вот и пригодились.
        Количество воинов с обеих сторон стало равным, и схватка распалась на отдельные поединки.
        Латник в кольчуге ударил своего дважды раненного жеребца шпорами и направил его на Дэна. Стараясь зайти с правой стороны, под ударную руку. Дэн принял его отчаянный удар мечом на клинок, отбил от себя и сам полоснул по боку. Кольчуга спасала от тяжелой травмы. Латник скривился, вновь занес меч над головой. Дэн внезапно подал коня вперед, прямо под занесенный меч, ловя удар в замахе. Конец сабли угодил по прикрытому щитком предплечью, уводя руку в сторону. Продолжая движение, Дэн хлестнул клинком по шее коня.
        Конь, тонко заржав, рухнул набок, всадник покатился по траве. А Дэн уже отбивал удар налетевшего слева воина. Его топор грозил раскроить череп вместе со шлемом.
        - Десятый, блядь!! - крикнул Дэн, буквально ныряя под падающую руку с топором.
        Боек просвистел над самой головой. А потом еще что-то вжикнуло, и воин начал заваливаться назад, запрокинув голову. В его груди торчал болт. Дэн даже не успел нанести удар.
        Десятый, кибер A-10, вооруженный арбалетом, пусть с опозданием, но выполнил задачу
        - прикрыл командира.
        Дэн крутил головой, оглядывая опушку. Трое из семи воинов барона еще сидели в седлах и отбивали яростные наскоки трех киберов. Четвертый с арбалетом был рядом с Дэном. А пятый… лежал под кустом, раскинув руки. Кто это его?
        Выбитый из седла воин в кольчуге, сжимая в руках меч, бросился на Дэна. Шлем с него слетел, и длинные светлые волосы развевались на ветерке.
        Дэн спрыгнул с лошади, шагнул навстречу, обманным финтом заставил воина увести меч вправо, сам нанес удар по груди. Воин успел защититься, однако потерял скорость и не сумел отразить второй удар - носком сапога по колену. Такой удар ломает кости сразу. Но стальной наколенник сильно смягчил удар. Воин упал. Дэн вышиб меч из его руки и приставил саблю к горлу.
        - Плен или смерть?!
        Воин сверлил Дэна ненавидящим взглядом, но молчал. Дэн сделал едва уловимое движение, и лезвие легко рассекло кожу. Пошла кровь.
        - Плен! - вдруг выкрикнул воин. - Дьявол тебя забери!
        - Хорошо! - согласился Дэн.
        Убрал саблю в ножны и вдруг быстро ударил носком сапога по голове пленника. От чего тот моментально потерял сознание.
        Киберы довели схватку до победы. Пока трое сдерживали воинов, арбалетчик поочередно перестрелял их. Просто, без затей и эффективно. Этому научил их Дэн.
        - Проверить тела, раненых добить. Лошадей поймать. Этого - связать и в седло свободной лошади. Больше ничего не трогать.
        Отдав приказ, Дэн подошел к лежащему в траве киберу. «А-7» было написано на нашивке. Что с ним?
        Дэн перевернул крупное тело на спину и увидел месиво на месте лица. Кости (вернее, их имитация из металлопластика), рожа, мясо вперемешку. Крови нет, иначе бы зрелище стало вовсе ужасным. А угодили киберу палицей. Вон тот ловкий малый, что лежите простреленной головой. Почему кибер не уклонился? Был занят схваткой с другим? Страшный удар сотряс электронную начинку, вот кибер и вышел из строя.
        - А-шесть! Забрать седьмого с собой. Возвращаемся.
        Названный кибер выпрямился. Отчеканил «Есть, господин капитан» и поспешил выполнить приказ. Его «коллеги» сновали по опушке, ловя лошадей, проверяя тела и пеленая пленника. Через пару минут маленький отряд с пятью трофейными лошадьми поскакал обратно.
        К озеру они приехали в тот момент, когда Сэм вызывал Ральфа по радиостанции. Увидев Дэна и киберов, Сэм буквально просиял и что-то сказал в микрофон.
        - Дай-ка! - потребовал Дэн, показывая взглядом на радиостанцию.
        Сэм поспешно протянул аппарат.
        - Пленного стеречь. Но не трогать! Спешивай киберов, пусть занимают оборону за деревьями. Всех коней в тыл, стреножить.
        Держа в поле зрения побежавшего выполнять приказы Сэма, Дэн нацепил гарнитуру на ухо.
        - Ральф!
        - Сэр, вы живы? - обрадованно отозвался тот.
        - А ты что думал? Как обстановка?
        - Тихо. Никого нет.
        - Что на стенах?
        - Мы подготовили оружие, киберы заняли позиции.
        - Хорошо. Оставь за себя кого-то из техников, а сам с двумя десятками киберов дуй к нам. Понял?
        - Да. Но…
        - Никаких «но». На всех парах. Мы у озера, заняли оборону. Если облава пойдет к замку, нас не минует. А пропускать их в мои планы не входит. Понял?
        - Да, сэр.
        - Действуй.
        Дэн снял гарнитуру и протянул ее подбежавшему Сэму. Тот выглядел обрадованным и каким-то смущенным.
        - Все сделал?
        - Да. И еще выставил дозор.
        - Молоток. Чего сияешь?
        - Волновался. Думал, вы пропали.
        - Думал, - сердито протянул Дэн. - Надо было раньше думать. А вообще без связи довольно туго.
        Улыбка Сэма померкла. По приказу Эрвуда огнестрельное оружие и радиосвязь были только у него и у Ральфа. Проходящему проверку капитану ничего не давали. А теперь вышло неловко.
        - Ладно, это ерунда. А вот то, что аборигены вышли на охоту, - не ерунда. Похоже, вы перестарались с нечистью. Кстати, где они?
        - Два тролля молчат. Василиск тоже. Водяной, третий тролль, оба эльфа, дракон на связь вышли. Все сидят тихо. Но василиска, кажется, видели.
        - Дай карту.
        Сэм поспешно вытащил компьютер, вывел карту на экран. Дэн внимательно рассматривал ее, прикидывая масштабы облавы.
        - Если они прочесывают все места, где действуют бионики, и если на каждую «гадину» отвели хотя бы по десятку солдат… - Дэн посмотрел на Сэма. - Это что же выходит? Жермен вывел в поле почти всю свою дружину и всех наемников?! А замок на кого оставил? Ведь его сейчас захватить ничего не стоит! А?
        - Видимо, да, сэр.
        - Видимо-видимо! Кто же знал, что барон такой дурак! Хотя… может, и не дурак. Все рассчитал, прикинул. Сделал ставку на внезапность. И не выйди мы на разведку, хрен бы что узнали. Самолет не работает, бионики передали бы только последний привет. Черт! Вот вам и недооценка аборигенов! Десятый век, средневековье! А как взялись за дело!
        Отряд Ральфа прибыл минут через пятнадцать. Когда с другой стороны леса уже доносились голоса аборигенов. Облава шла к озеру.
        Дэн яростно замахал рукой, указывая на едва заметную тропку среди деревьев.
        - Спешиться! Лошадей туда! Двух киберов в коноводы!! Телеги набок, укрыться за ними! Арбалетчики, стрелять по моей команде залпом! Остальным вперед не лезть! Сэм, первый десяток в седла и за кусты. Пусть ждут моей команды. Ральф, на тебе тыл. Следи, чтобы не обошли.
        Лейтенант, толком не вошедший в курс дела, смотрел на Дэна расширенными глазами. Похоже, он плохо верил в стычку с местными. Сказывалось стандартное мышление - у нас мощное оружие, мы сильнее дикарей. А дикари вот-вот покажут зубы. Как недавно у лощины…
        Прибывшие едва успели занять позиции, когда Сэм подал сигнал. Дозорные заметили аборигенов. А буквально через полминуты к озеру выехали с десяток всадников. За ними еще пятеро. Под ногами лошадей крутились псы. Большие, сильные, налитые злобой и яростью. Они учуяли чужих раньше, чем люди увидели стоящие на боках телеги. И, захлебываясь лаем, рванули вперед.
        - К бою! - проорал на резавшем слух старофранцузском вожак отряда, здоровенный детина в полном рыцарском снаряжении. Правая рука взметнула вверх меч. - Засада!
        - За-алпом! - рявкнул Дэн. - Пли!
        У киберов было два типа арбалетов. Первый, уже знакомый Дэну по играм самозарядный вариант, бивший на тридцать метров. Второй - с упором для стопы, когда натяжение тетивы происходит за счет мышц спины и ног. Этот помощнее, латника прошибает на полусотне метров.
        Дэн уже отрабатывал с киберами стрельбу залпом. И сейчас бравые «солдаты» дисциплинированно стреляли по команде. Было бы арбалетов два десятка - облаву перебили бы сразу. Но их всего восемь. И еще два в замке. Некий «стратег» посчитал, что больше и не надо. Их вообще брали для развлечения гостей…
        Из седел вылетели трое. Еще двое получили болты в руки и ноги. А один спрыгнул с коня сам, видя, что у того из глаза торчит оперение болта.
        Надо отдать должное аборигенам - они не дрогнули. Скорее обрадовались - здесь не нечисть, а обычные люди. Драка на равных.
        Дэн увидел, что вылетевший на поляну последним молодой парень вскинул руку с рогом, готовый сыграть сигнал тревоги. Рядом стоял кибер с самозарядным арбалетом. Дэн выхватил у него оружие, дернул рычаг, натягивая тетиву, и приложил приклад к плечу. Выстрелил.
        Тяжелый болт пролетел метров пятьдесят и угодил в середину груди, ниже того места, куда целил Дэн, сантиметров на двадцать. Но парню и этого хватило. Болт пробил кожаный панцирь и вошел в тело. К сожалению, горнист успел продудеть начало сигнала, и теперь сюда могут подойти еще около полусотни воинов.
        Дэн вернул арбалет киберу, вытащил саблю и дагу, нашел взглядом Сэма.
        - Сэм, не дайте им уйти! Первый десяток - наперерез!
        И прыгнул вперед.
        Всадники налетели на опрокинутые телеги, заходя с боков, и рубили стоящих за ними киберов. Впрочем, это киберы рубили противника, правда, больше попадая по лошадям
        - Дэн приказал работать по ближней цели, а не тянуться к всадникам.
        Численный перевес был на стороне киберов, как и индивидуальное мастерство. Очень быстро вожак местного отряда понял, что дело туго, и скомандовал отход. Его приказ могли выполнить не больше семи человек. Но и они не успели. Десяток киберов вылетел из-за кустарника и атаковал сбоку.
        Это походило на избиение. Мечи, топоры, рогатины, палицы воинов не пробивали кирасы киберов. В крайнем случае оставляли вмятины. А киберы не обращали внимания на удары, рубили врага сами.
        Эту технику верхового боя показал им капитан - атаковать самим, не думать о защите. Таким образом Дэн уравнял шансы в конном бою.
        И сейчас киберы демонстрировали своему наставнику выучку. Правда, он этого не видел…

* * *
        Дэн прыгнул к гарцевавшему на великолепном жеребце командиру отряда, рывком ушел от удара мечом, кольнул коня в ногу, заставляя того скакнуть в сторону, и рубанул клинком сабли по ноге всадника. Сильный удар легко рассек сапог, мышцы голени и сломал кость. Всадник с ревом вывернул коня мордой к Дэну, вновь взмахнул мечом, но Дэн успел отскочить. А когда меч со свистом пропорол воздух, ударом сабли отсек кисть руки напрочь. Не давая опомниться противнику, Дэн нанес второй удар, опять по ноге, схватил за кожаный пояс и выбросил рыцаря из седла. Каблук сапога прервал мучения аборигена, раздробив гортань.
        С отрядом аборигенов, по сути, было покончено. Киберы добивали уцелевших, кто-то ловил коней, кто-то рубил последнего пса. Полная победа. Но в любой момент сюда мог подоспеть второй отряд, а то и вся облава во главе с бароном. И будет рубка с непредсказуемым исходом.
        - Ральф, Сэм! - крикнул Дэн, вытирая саблю о траву. - Киберов собрать, телеги подготовить. Арбалетчиков в кусты, пусть прикрывают. Быстрее!
        Впервые побывавшие в таком бою наемники держались неплохо. В прострацию не впали, не блевали при виде изувеченных трупов, не хлопали глазами. Что самое главное - оба быстро и точно исполняли приказы. И вот часть киберов побежала к телегам, часть проверяла трупы, арбалетчики заняли позиции. А Дэн занялся пленным. Надо было вытрясти из него все, что он знал. Быстро и без свидетелей.
        В юности попала к Дэну одна книга - «Методы ведения допросов разных народов от древних веков до наших дней». Занятное такое издание с цветными фотографиями и рисунками, аж в двух томах. Каждый том страниц по девятьсот.
        Дэн тогда в суть «методов» особо не вникал, но кое-что запомнил. Это пригодилось в армии, особенно на войне. Там он и применял на практике изученные приемы.
        И сейчас без больших проблем заставил пленника говорить. Правда, тот сперва артачился, сыпал проклятиями, половину из которых Дэн не понял. Но потом его проняло. И вперемежку с криками и стонами он выложил, что знал.
        Закончив с «беседой», Дэн милосердно избавил пленника от мук, убрал кинжал в ножны и вышел из кустарника, на ходу вытирая испачканные в крови руки пучком травы. Перехватил напряженный взгляд Ральфа. Тот не отрываясь смотрел на руки Дэна. Лицо лейтенанта при этом сильно побледнело.

«Что, парень, не ожидал? - усмехнулся про себя Дэн. - Не забудь доложить об этом Эрвуду. Тот так хотел обагрить мои руки кровью, и вот его мечта сбылась. Есть компромат! Пусть думает, что это привяжет меня к нему крепче любых цепей…»
        - Сэр, он все выложил? - излишне звонким голосом спросил Ральф.
        - Что знал, сказал. А знал не очень много. Но нам и этого хватит. Все готовы?
        - Так точно, сэр!
        - В путь! Надо уходить, пока сюда не заявился барон.
        Дэн прыгнул в седло подведенного кибером трофейного скакуна и махнул рукой.
        - Марш!
        Отряд уходил к замку на максимально возможной скорости. То есть на пределе надежности конструкции телег. Лошади несли их по узким лесным дорогам, потом по грунтовке, и киберам приходилось несладко - трясло их немилосердно. Но они не обращали внимания на мелкие неудобства.
        У ворот их встречал Эрвуд собственной персоной. Когда только майор успел вернуться с Земли? И был ли он там?
        Дэн спрыгнул с коня, отдал повод киберу - помощнику конюха - и велел:
        - Обращайтесь осторожно. Хороший скакун.
        Эрвуд шагнул к нему, желая что-то спросить, но Дэн отвернулся, поискал взглядом Ральфа. Махнул тому рукой.
        - Узнай, что с самолетом. Если готов - запускайте. Пусть обследует лес и владения Жермена. А потом и соседей. Вызови биоников. Проведи перекличку, узнай, кто где и что с ними.
        - Что случилось? - не выдержал Эрвуд.
        - Момент. Сэм, десяток киберов на стену, остальных в казарму. Быть в полной готовности.
        Он стащил рукавицу с правой руки, снял шлем и посмотрел на майора. Вытирая мокрый лоб ладонью, невесело усмехнулся.
        - Вот и познакомились с местными.
        - Что произошло?
        - То, что и следовало ожидать. Мы надоели им. Вернее, им надоело терпеть.
        - Что терпеть?
        - Наше существование, нашу таинственность, наши колдовские чары, наших зверюшек. Вообще наше присутствие здесь. Они начали с биоников, которые достали крестьян и их хозяев. Дальше, видимо, наша очередь.
        - А конкретнее? - жестким голосом потребовал Эрвуд.
        - Извольте, - с долей сарказма ответил Дэн. - Но сперва разрешите закончить приготовления и привести себя в порядок.
        - То есть?
        - Мы, знаете ли, из боя. Надо оружие проверить, лошадей обиходить, телеги починить, одежду сменить, душ принять. Надо выслать разведку, чтобы узнать, что происходит в лесу. Видите - дел много. Так что дайте нам час. А потом я к вашим услугам.
        Дэн сдержал улыбку и строго посмотрел на майора. И тот видя, что капитан не шутит, отступился. Коротко кивнул и пошел в главный корпус. Дэн проводил его пристальным взглядом.

«Давай-давай. Привыкай к мысли, что не все ладно в датском королевстве. Час мне и вправду нужен. Но не затем, чтобы выполнять срочные дела. Их и так сделают. Мне надо подумать. Хорошенько подумать. Чтобы идти к тебе не с пустыми руками. Ты все равно не утерпишь, расспросишь Ральфа и Сэма. Пусть они тебе расскажут о нападении Жермена, об уничтожении биоников, о бое. О том, как я допрашивал пленного. Его крик хорошо был слышен. Так что руки в крови искупал. Ты же этого хотел?! Но если и после такого ты не пустишь меня к „станку“… тогда придется идти на крайние меры. Рисковать своей головой. Я очень не люблю этого делать, но иного выхода нет. Вот и подумаю, как все лучше обставить. Дабы ты поверил. И помог мне…»
        Час Эрвуд вытерпел. За это время он успел осмотреть трофейных коней, поговорить с Ральфом и Сэмом. И составить общую картину произошедшего. Но все равно Дэна ждал с нетерпением. И когда тот пришел, сразу задал вопрос:
        - Что произошло?
        - Что произошло? - Дэн спокойно уселся в кресло напротив майора, закинул ногу на ногу и сложил руки на груди. - То, о чем я предупреждал. На нас наступает десятый век.
        - А поточнее?
        - Извольте. Владения покойного барона Трессе расположены на хороших землях. Поля и луга - посевные площади, леса - источник питания и топлива, реки и озера - поставщики рыбы и воды. Насколько я понял, где-то здесь залежи руды, а это своя сталь, что немаловажно. Конечно, соседи хотели бы оттяпать такой кусок. Но пока был жив старый барон, никто не лез. Знали - можно получить по рукам…
        - Это в прошлом, - перебил Дэна Эрвуд. - А что сейчас?
        - К этому я и веду. Раньше соседи знали, что земли в крепких руках. Но вот барон исчез. А замок захватили посланцы темных сил. Приспешники дьявола, проклятые колдуны, подлые кобольды!
        - У вас хорошее чувство юмора, господин Денис!
        - Это не у меня, - любезно пояснил Дэн. - Таковыми нас считают аборигены. Нечисть в лесах и реках. Убийства людей, исчезновения воинов и путников. Мрачная слава замка известна не только в округе, но и в провинции. Наши добрые соседи уже подумывают о том, чтобы организовать совместный поход против сил зла. Уничтожить их, восстановить власть церкви и… банально поделить владения на части. Но пока задумка не вышла из стадии смутных идей. Поэтому наш добрый сосед барон Жермен на свой страх и риск решил проверить, насколько сильны слуги дьявола! Устроил облаву на нечисть. Своих воинов поберег, пригласил наемников, отряд некоего Шарле. У того полсотни умелых хватких ребят, не обремененных суевериями, страхом перед дьяволом и церковью.
        - Это вам пленный сказал? - осведомился Эрвуд. - Да.
        - А что же вы не привезли его сюда?
        - А зачем? - хмыкнул Дэн, глядя в глаза майору. - Желаете лично вытянуть из него кишки? Или отдать эскулапам для промывки мозгов? Он и так все выложил. Это десятник отряда Шарле, молодой наглый малый. Ему не было смысла скрывать что-то. Да и спрашивать я умею. Конечно, врачи вытащили бы всю его подноготную, но разве вам интересно знать, что он ел на обед год назад и когда завалил первую бабу на сеновале?
        Эрвуд промолчал. Объяснение капитана его устроило.
        - Что он еще сказал?
        - Сказал, что после потери стольких людей Шарле потребует увеличить плату. Что сегодняшний рейд - только начало. И что рано или поздно до замка доберутся, и тогда нам несдобровать.
        Дэн усмехнулся, развел руками.
        - Я почти дословно передал его слова.
        - Значит, они намерены прийти сюда?
        - Видимо, да. Теперь барон знает, что здесь живут обычные люди. Что сражаются они сталью, а не чарами. А значит их можно убить. Кстати, ваша ставка на неуязвимость киберов себя не оправдала.
        - Да, я уже в курсе, - неохотно подтвердил Эрвуд. - Ральф доложил - один кибер выведен из строя, еще пятеро получили повреждения, требуется ремонт. Два бионика исчезли.
        - Тролль и василиск. И еще один тролль не выходит на связь. Как видите, всякий страх имеет свои границы. Вы слишком сильно их напугали, загнали в угол, и они начали огрызаться.
        - Что еще?
        - Да, пожалуй, все. Беспилотник будет готов к вечеру. Мы поднимем его и проведем разведку. Посмотрим, продолжаем Жермен охоту или прекратил.
        - Я не об этом, Денис, - назвал капитана по имени Эрвуд. - А о том, что нам делать.
        - В нашем положении… - Дэн взял паузу, словно размышляя, скривил губы. - Лучшим вариантом было бы уйти на Землю.
        Эрвуд ожидал такого ответа. Едва заметно улыбнулся, отрицательно покачал головой:
        - Это невозможно.
        - Почему? - резко спросил Дэн и тут же пояснил свой интерес: - Я должен точно знать, почему это невозможно! Тогда я смогу строить планы, понимая, что вообще происходит! Почему мы не можем перейти на Землю, Майкл? Почему не можем найти убежище где-нибудь? И потом, если «станок» работает, разве нельзя отыскать другой мир? И там организовать базу.
        - Чтобы перевести «станок» в режим поиска, потребуется его полная перенастройка! - глухим тоном ответил Эрвуд. - Юсупов один сделать этого не сможет. И потом, для организации новой базы требуется огромное количество средств. Материалов, людей, техники. Где ее взять?
        Майор повышал голос, видимо, начиная злиться. Судя по всему, его переход на Землю прошел не очень удачно, и он, загнанный в угол, просто терял самообладание.
        - Мы утратили все связи, все источники финансирования. Да, у нас есть некий запас средств. На них мы можем купить продовольствие, боеприпасы, одежду, еще что-то. Но это сопряжено с риском угодить в поле зрения спецслужб! Мы вынуждены сидеть здесь, как мыши в норе, и не показывать нос, пока там все не уляжется!
        - А что ты на меня орешь?! - резко бросил Дэн. - Я, что ли, виноват, что вы просрали дело? Я виноват, что вы вообще влезли сюда? Сидели бы на Земле, растили клонов, получили бы по два-три года условно и штраф! И все! Никаких проблем с другими мирами. А теперь мы в дерьме по уши! Местные не сегодня-завтра придут под стены замка! Киберы в лучшем случае уложат полторы сотни. И лягут сами! Видел, во что превратили голову одного из них? Удар палицей - и вся электронная начинка мозга вдребезги. А запасных киберов нет! Арбалетов всего десять! Холодного оружия впритык. Из чего делать новые палаши, доспехи? Коней нет, телег нет. Кроме нескольких человек, никто с огнестрельным оружием дело не имел. Да, медики, техники могут пострелять со стен. Но в какой-то момент местные сообразят, что страшные молнии и невидимая смерть убивают не всех и не всегда. И найдут способ заставить нас потерять эти молнии. Притащат машины, закидают замок стрелами и камнями. Корпуса, может, и уцелеют. Но мы попадем в осаду. Носа за стены не высунем. Это и есть твой гениальный план покорения мира?
        Эрвуд онемел от такого тона. Похоже, он не предполагал, что капитан пойдет на прямой конфликт. Выслушал Дэна молча, играя желваками и темнея лицом. Взгляд стал колючим, злым. Подождав, пока Дэн замолчит, Эрвуд скрежещущим голосом произнес:
        - Как оборонять замок и побеждать баронов - решать тебе. Для того и нанят. А что делать с базой и со снабжением - решать мне! Одно могу сказать точно - если нас схватят там, на Земле, пощады не будет никому. Ни Россия, ни Америка не отпустят живыми тех, кто знает о параллельном мире. Мы - носители секретной информации. Все
        - от меня до последнего техника. Нас либо посадят в закрытую тюрьму, либо шлепнут! И никаких законов, правил, адвокатов! А я не хочу ни за решетку, ни пулю в лоб. Думаю, ты тоже.
        Дэн пожал плечами. Сделанным спокойствием произнес:
        - Какая разница, от чего подыхать - от пули там или от меча здесь? Не знаю, с чего ты взял, будто мы там непременно погибнем, но здесь сгинем точно.
        - Если говорю - значит знаю, - веско сказал Эрвуд. - И давай об этом больше не будем. Я доволен результатом сегодняшнего боя. По крайней мере мы проверили в деле киберов. Твои замечания и предложения принимаю заранее. Думай, как быть с баронами. Что делать с уцелевшими биониками. С этого момента ты имеешь доступ всюду, кроме технической зоны, где стоит «станок». Если нужно - бери с собой огнестрельное оружие и средства связи. Забирай свою Сабину и всех клонов вообще. Завтра проведем совещание и решим, как быть дальше. И как начинать настоящую экспансию. У меня все. Есть вопросы?
        - Нет, - отрезал Дэн.
        - Отлично. Успеха!
        Дэн вновь пожал плечами, кивнул и направился к двери, чувствуя, что Эрвуд провожает его пристальным и недобрым взглядом. Поговорили!..

10
        У Эрвуда от разговора тоже осталось не очень хорошее впечатление. Навруцкий неплохо взялся за дело, показал себя хорошим воином и командиром, проявил талант организатора. И все же майор не верил ему до конца. Что-то было в капитане такое, чего бывший разведчик никак не мог понять. А это сильно настораживало.
        Попыток убежать Навруцкий не предпринимает. Никого не вербует и не подговаривает. Нет прямого повода обвинить его в нечистой игре. Но Эрвуд не мог пересилить себя. Навруцкий был крепким орешком. И пока он его не раскусит, стопроцентного доверия не будет.
        Говоря о невозможности перехода на Землю, Эрвуд врал. Самым наглым образом. Такая возможность, конечно, была. Но она не входила в планы майора. По многим причинам.
        На Эрвуде висел грешок перед русскими. Ведь это он год назад устранил одного агента госбезопасности. Тот чисто случайно оказался свидетелем доставки «станка» на склад парка. Тогда у майора просто сдали нервы, ведь агент не мог знать, что за технику перевозят поздним вечером.
        Но секретность была настолько высока, что даже один взгляд на «станок» выглядел полным провалом. Эрвуд застрелил агента, а труп оттащил в лабораторию, где его успешно разложили в серной кислоте.
        И теперь майор боялся, что русские взяли кого-нибудь из технического персонала, кто знал о произошедшем. И тот мог дать показания против Эрвуда.
        Но это одна причина. А есть и другие. Сейчас, после гибели Боллера, после ареста всей верхушки заговорщиков, именно Эрвуд стал главным. Конечно, Бармин имел большой вес, но его майор в расчет не брал. Тимур никогда не лез наверх и вообще от природы не любил риск. Он и сейчас тихо сидел в замке, мечтая поскорее выбраться отсюда.
        Таким образом, Эрвуд из исполнителя высшего звена становился единоличным хозяином базы и всего проекта «Сосед». Это устраивало майора. Имея под рукой аппаратуру, неплохой запас золота и драгметаллов, он мог сам принимать решения и диктовать условия.
        Конечно, в этих обстоятельствах возвращение на Землю выглядело глупостью. Там его, да и других ждали допросы и тюрьма. Или тихая невзрачная жизнь в каком-нибудь забытом всеми уголке. А здесь - возможность единолично властвовать.
        Одно было плохо - потеряны связи в высших кругах. Потеряны спонсоры, каналы поставок. Потеряно почти все. На Земле Эрвуд пытался найти Мерро и Налиманова. Но первый даже не ответил на звонок по закрытой системе связи. Хотя знал, кто звонит. А второй…
        Нет, Налиманов ответил. И даже поговорил с майором. Но ничего хорошего не сказал.
        - …Наш друг Мерро скис. Видимо, русские сумели его там напугать, что он даже не полетел на презентацию нового фильма в Нью-Йорк. Хотя никогда не пропускал такое событие. Со мной тоже говорить не хочет.
        - А вы? - спросил Эрвуд.
        - Я? - Насмешливый голос Налиманова зазвучал чуть тише. - Я, дорогой друг, не такой пугливый. И не по зубам русской разведке. Однако я четко знаю, когда нельзя дразнить льва. И не хочу начинать войну с целым государством, пусть даже имея пару козырей в кармане. Так что на меня вы можете не рассчитывать. Я рад, что вы живы и на свободе. Знаю, что почти все арестованы, им предъявлены стандартные обвинения в незаконном выращивании клонов. И знаю, что все дело порушено.
        - Но у нас есть база!
        - Если уж быть точным, база есть у вас, Майкл. Теперь только у вас. Памятуя о нашем удачном сотрудничестве, я помогу вам последний раз, подскажу, как и где получить некоторые грузы, предназначенные для базы. Но после этого больше не звоните мне. Я выхожу из игры с наименьшими потерями и рад такому исходу. Те средства, что я перевел на базу, пусть останутся у вас. В качестве компенсации за форс-мажор.
        - Понял. Благодарю…
        - Прощайте, Майкл. И удачи вам!..
        Последняя нить оборвалась. Теперь Эрвуд был один. Следовало продолжать строительство базы, осторожно налаживать контакты, искать других спонсоров.
        Следовало помочь Юсупову, ибо тот не мог перенастроить «станок» в режим поиска. Да и ресурсов это требовало немало. Следовало найти людей и восстановить набор наемников. Следовало… да много чего следовало. Но прежде всего следовало обеспечить безопасность базы. Устранить угрозу со стороны аборигенов. Эта задача целиком и полностью лежала на Навруцком. Денис нужен был Эрвуду. И отпускать его майор не собирался. Как и других, знающих о базе, об ином мире, о клонах… Носителей информации такого уровня либо держат при себе, либо убирают. Убирать кого-либо Эрвуд не хотел, и так народу не хватало. Значит, они будут здесь. И это окончательное решение!..
        От Эрвуда Дэн сперва направился к себе, но на полпути вспомнил о киберах и свернул к казарме. По двору бегали техники, рабочие, юркий кар объезжал людей, таща к мастерским большие коробки. Жизнь в замке кипела. А сверху, со стен, за всем этим присматривали часовые-киберы и несколько видеокамер.
        Он шел, не глядя по сторонам, сшибая носком ботинка камешки и отмахиваясь от назойливой мухи. Летают еще! Уже осень давно, а насекомые и не думают исчезать! Вообще для осени довольно тепло, градусов семнадцать днем. Это ночами температура до нуля падает…

«Почему Эрвуд так не хочет возвращаться на Землю? Неужели сумел найти кого-то из заговорщиков и наладить поставки? Не похоже, он ничего не сказал о прибывающих грузах, помощи, о расширении владений. Может, завтра скажет. Но какой смысл молчать, если это первостепенное дело?
        Нет, здесь что-то другое! Что-то, связанное лично с ним. Натворил нечто такое, что ни в какие ворота не лезет, а теперь вполне резонно ждет наказания. Ха! А чё я гадаю! Об исчезновениях людей в «Фантазии» мне рассказывал еще Трофимов! Не здесь ли разгадка? Впрочем, какая разница? Мне от этого не горячо и не холодно. Ясно одно - Эрвуд намерен продолжать дело, расширять базу. И не важно, нашел он спонсоров или нет. Хуже другое - Эрвуд мне по-прежнему не доверяет и ни за что не пустит к «станку»…»
        Дэн обогнул второй корпус и подошел к казарме. Впереди замаячила фигура Сэма. Ему что здесь надо?

«Попробовать завербовать кого-то? Например, Сэма? Нет, глупо. Из тех, кто занимает здесь хоть какое-то положение, на сговор не пойдет никто. А других вербовать бессмысленно - они ничего не решают и не могут. Бежать? А что делать за стенами замка? К баронам на службу идти?.. Ладно, отложим пока поиск идей. Насущные дела ждут…»
        Техники «обрадовали» - трех киберов можно списывать. Их электронные начинки пришли в негодность, а заменить нечем - запас иссяк. Остальные «раненые» уже в строю. Итого теперь «под ружьем» пятьдесят девять киберов. Негусто.
        Еще одну «хорошую» новость принес Сэм.
        - Пропала связь со вторым троллем.
        - Когда запустите самолет?
        - Через два часа.
        - Пусть первым делом проверит тот район. И вообще придется отзывать биоников обратно.
        - Зачем? - не понял Сэм.
        - Хватит им крестьян убивать. Используем как диверсантов. Но это потом. Я так понимаю, Жермен не рискнул подходить к замку?
        - Да, сэр, никого в радиусе двух километров. Но думаю, они скоро будут здесь. Если их не отпугнуть.
        - Именно! Молоток! - Дэн хлопнул Сэма по плечу. - Соображаешь! Где Ральф?
        - Занимается самолетом.
        - Хорошо. Вечером… в двадцать ноль-ноль сбор здесь. Вызови техников. Будем думать, как быть дальше.
        - Есть!
        Дэн кивнул ему и вышел из корпуса. Захотелось есть. Весь день ничего не ел, все некогда. А сейчас желудок буквально урчал.
        Дэн замедлил шаг, думая, куда пойти - к себе или в общий зал, где кормили всех? У себя придется готовить самому. А делать хоть что-то лень. Лучше в зал.
        Но до зала он не дошел. На полпути его перехватил Дьяконов.
        Доктор заслонил дорогу и коротко кивнул, здороваясь. Дэн удивленно посмотрел на него и тоже склонил голову:
        - Неожиданная встреча. Вы не меня искали, Владимир Николаевич?
        - Вас, Денис, вас. Майкл сказал, что отдал в ваше распоряжение Сабину Ковач. Это так?
        - Верно. Она в своем роде приз, награда за ударный труд. А что такое? Вы тоже хотели ее получить?
        В голосе Дэна прозвучала насмешка, но доктор был серьезен. Недовольно глянув на ухмыляющегося капитана, он покачал головой.
        - Понимаю мотивы такой просьбы, но здесь есть несколько нюансов.
        - Каких же?
        - Я ведь объяснял вам, Денис, что все клоны помимо постоянной «перезаписи» воспоминаний проходят так называемую процедуру «сглаживания».
        - Разве? - Дэн нахмурил лоб, пытаясь вспомнить разговор с доктором. - Ну и что?
        - А то. Сейчас, конечно, ни о какой «перезаписи» и речи нет - связь с Землей эпизодическая, неоткуда брать информацию. Но вот «сглаживание»! До сих пор клон Ковач полагает, что она и есть сама Сабина. Все нестыковки, вопросы относительно теперешнего местопребывания, поступков… э-э… встреч с клиентами - все это я
«забиваю» специально разработанной программой. Я искусственно убираю или сильно ослабляю такие функции, как удивление, изумление, частично страх… В противном случае клон сошел бы с ума, пытаясь понять, что она - звезда и миллионерша - делает на какой-то базе среди непонятно кого?! И почему она должна ублажать каких-то людей?!! Понимаете? Я поддерживаю ее внутренний мир в исходном состоянии.
        - То есть, - с расстановкой произнес Дэн, - она до сих пор думает, что?..
        - Что она Сабина Ковач! Ее сознание в своеобразном коконе-полусне. Она полностью адекватна, но воспринимав происходящее как должное.
        Дэн удивленно свистнул. Вот это фокус! То-то при недавней встрече Ковач так странно вела себя. А тут вот в чем дело. Этот спец по мозгам до сих пор держит ее под контролем!
        - Благодарю за объяснение, доктор. Скажите, а что будет, если это… «сглаживание» не проводить?
        - Как что? «Сползание» наложенной маски, переоценка личности, депрессия, невроз! Она вполне может сойти с ума!
        - Да, этого бы не хотелось. Но ведь у вас наверняка есть программа вывода клона из такого состояния. Верно?
        Дьяконов помялся, с долей уважения взглянул на Дэна и неохотно ответил:
        - Есть. Что-то наподобие шоковой терапии. Жестко и грубо, но… эффективно. За пять-шесть дней клон можно перевести на автономный режим работы, извините, жизни. Воспоминания оригинала останутся, но клон больше не будет ассоциировать себя с ним. Будет жить своей жизнью. Свои воспоминания, свой образ мышления, свой характер, зачастую отличный от характера оригинала.
        - Замечательно! - обрадовался Дэн. - Так и сделайте.
        - Но!
        Дьяконов запнулся, неуверенно мигнул. Его могучие плечи дрогнули.
        - Но этот процесс необратим. Вновь наложить матрицу личности очень сложно. Практически клон придется зомбировать. И держать его под жесточайшим контролем.
        - Зачем?
        - Зачем контроль?
        - Зачем возвращать?
        Дьяконов вновь пожал плечами.
        - Ну, если заказчик потребует ее…
        Дэн невольно улыбнулся. Доктор - умный и опытный человек - все еще наивно верит, что можно вернуть ситуацию на круги своя!
        - Уважаемый Владимир Николаевич! Поверьте, господин Мерро никогда больше не захочет вернуть ни клон Ковач, ни сам оригинал. Ему не до этого. Вы можете спросить Эрвуда, он вам все объяснит. А Сабину я заберу сегодня же. И еще! Попробуйте сократить процедуру терапии, чтобы она быстрее пришла в себя.
        - Сократить? Но это очень сложно!
        - Но возможно! Считайте это приказом. Как капитан и заместитель Эрвуда я имею право дать вам такой приказ. Вы понимаете?!
        Последние слова Дэн произнес сухим, официальным тоном. Дьяконов уловил перемену в голосе. Осуждающе посмотрев на Дэна, он поджал губы и ответил:
        - Я понял, господин капитан! Терапию проведу. Минимальный срок - четверо суток. Но это варварство!
        - Не думаю, - возразил Дэн. - Это необходимость. И вот вам совет. Проведите эту процедуру и с остальными клонами. С теми, кто уже давно у вас, и с теми, кто еще в лаборатории. Я почти уверен, что Эрвуд посоветует вам то же самое.
        На этот раз Дьяконов промолчал. Дэн был почти уверен, что тот сейчас же пойдет к майору за объяснениями. Еще больше Дэн был уверен в том, что Эрвуд и впрямь посоветует доктору провести терапию. Беречь клонов больше не для кого. А если в будущем все уладится - всегда можно вырастить новые образцы.

«К тому же ни Эрвуд, ни его помощники не откажут себе в удовольствии получить в постель таких красоток, как Бенгер, Лоббрак, Шенеманн. Последнюю с удовольствием заберет сам Дьяконов, эта манекенщица как раз ему под стать - высокая, властная…»
        Разговор с доктором направил мысли Дэна в иную сторону. И после обеда он решил навестить Ковач. Пора им познакомиться поближе…
        Клоны жили в отдельных номерах, как и все остальные. В распоряжении Ковач был двухкомнатный номер (или квартира, а то и покои, кто как называл). Стандартный набор мебели и техники, даже кухонный комбайн был. Хотя клоны себе не готовили. Их кормили в общем зале. Кто-то из руководства заговорщиков в свое время сообразил переправить сюда пару вполне приличных поваров, чтобы готовили для высокопоставленных гостей и сотрудников. Теперь эта парочка (муж и жена) вместе со всеми переносили временные тяготы и лишения.
        Как понял Дэн, Эрвуд пообещал каждому из сотрудников базы тройной оклад плюс огромные премиальные и иные блага. К счастью для самих себя, сотрудники не настаивали на немедленном переходе на Землю. В противном случае они узнали бы на себе, что такое политика кнута и пряника. Притом что пряник им уже показали.
        Дэн постучал в дверь номера Сабины, проигнорировав звонок. Ковач открыла, даже не спросив, кто пришел. Наверное, думала, что это кто-то из подруг (в отличие от оригиналов их дубли дружили - еще один фокус Дьяконова). Увидев Дэна она замерла, не зная, что сказать.
        - Добрый вечер, мисс, - склонил голову Дэн. - Я в гости. Позволите?
        Было забавно наблюдать за тем, как наложенный характер борется с личным настроением клона. По роли она должна послать его куда подальше: мол, что за нахал к звезде лезет?! А натура самого клона не спешила, раз человек пришел - значит по делу.
        Дьяконов сегодня не проводил сеанс «сглаживания». Так что Дэну суждено сейчас увидеть, что такое - отходняк у звезды.
        - Что вам надо, господин Навруцкий? - наконец справилась с внутренними разногласиями Сабина. - Я не приглашала вас.
        - Да уж, от вас приглашения не дождешься, - покривил губы Дэн. - Думаю, нам есть о чем поговорить. Ведь мы не совсем чужие друг другу. Тот замечательный вечер в замке Дракулы, чудесная прогулка по подвалам и, наконец, визит к Боллеру. Где вы подарили мне незабываемый поцелуй, от которого я потерял сознание. Помните?
        Она помнила. Причем очень хорошо. Легкий румянец покрыл лицо и шею Сабины, взгляд ушел в сторону, но смущение было недолгим. Ковач не привыкла краснеть и теряться.
        - Воспитанные джентльмены не напоминают дамам о подобном!
        - Воспитанные дамы не подставляют кавалеров под удар бутылкой по затылку, - парировал Дэн. - Так что мы квиты.
        Он шагнул вперед, заставив Сабину отойти и впустить его. Закрыл дверь. Уже без улыбки посмотрел на Ковач и серьезно сказал:
        - Нам есть о чем поговорить. И боюсь, я принес не самые хорошие вести.
        - О чем вы?
        - Для начала, Сабина, давай перейдем на «ты». И может быть, ты пригласишь меня пройти? Не стоять же в коридоре?
        Видя, что она готова вспылить, Дэн покачал головой и резко сказал:
        - Не надо! Ни криков, ни истерики, ни заявлений, что никто не смеет!.. Выслушай меня молча, подумай. А потом решай. И учти - я буду говорить только правду. Которую ты скоро сама осознаешь. Договорились?
        Договорились…

11
        Идея, как это частенько с ними бывает, пришла в момент наибольшего расслабления. Телесного, душевного и… общего. Вот и сейчас мысль возникла в голове исподволь, как бы сама собой. Сначала в виде несформированной темы, потом как некий проект, а потом уже как план. Который еще надо разложить по этапам, дополнить, расширить. Но это уже дело десятое…
        Дэн открыл глаза, стянул легкое покрывало и увидел на груди женскую ладонь с наманикюренными пальчиками. Скосив глаза влево, посмотрел на Сабину, которая лежала, прижавшись к нему вплотную.
        Умаялась девочка, спит. Крепко спит. А время уже к десяти подходит. Ну, это понятно, вчера столько всего свалилось на эту голову, столько сил и эмоций ушло, вот организм и добирает свое утром.
        Дэн накрыл ее ладонь своей, ощутил слабое биение пульса на запястье, изогнул губы в легкой усмешке. И вернулся к недавно пришедшей мысли. Следовало все хорошенько обдумать, прежде чем предлагать план Эрвуду. Все четко и безошибочно обосновать, дабы не возникало вопросов и подозрений.
        План, мягко говоря, рискованный. Но в этой обстановке ничего иного не сделать. А так… есть шанс в относительно короткие сроки попасть обратно на Землю. Даже если ради этого придется положить кучу народу. Что поделать - когда в подобной ситуации встает вопрос о своей жизни и жизни других, Дэн всегда выбирает свою. А что, кто-то поступает иначе?
…Минут десять они вполне спокойно разговаривали на общие темы. Дэн больше спрашивал о местной жизни, о досуге, процедурах. Сам что-то рассказывал. Первоначальный пыл Сабины угас, но она держала его на расстоянии. На вопрос о ее поведении в замке ответила уклончиво, а потом заявила, что это не имеет никакого отношения к делу.
        Понимая, что иного от нее не добиться, Дэн сменил тему. И вкратце поведал о своих планах. Обрисовал ситуацию на базе. Упомянул о проблемах со связью с Землей. Словом, вызвал вполне понятное беспокойство у дамы. А когда та начала заваливать его вопросами, опять сменил тему.
        С улыбкой поведал о своих чувствах, когда увидел впервые ее там, в замке. Как остолбенел, как был очарован. Обычный набор фраз, какой произносит мужчина, если хочет заинтересовать женщину.
        Сабина все эти фокусы знала, но тем не менее принимала благосклонно. А потом Дэн вновь сменил тему и заговорил о ее жизни здесь. Только теперь говорил суше, жестче. И уже без намеков сказал, что скоро она почувствует перемены в себе. И это ей сильно не понравится.
        В общем, почти довел до слез и до истерики. Но при этом не выставил виноватым себя. И как оказалось, угадал.
        Сабина при всем старании Дьяконова двойственность своего состояния и положения ощущала. Но до сих пор психика спокойно переносила эту раздвоенность. Хотя в глубине души (своей, а не наведенной) клон понимал, что здесь что-то не так.
        Попытка проанализировать ситуацию успеха не имела - слишком мало исходных данных. А разговоры с соседками - Бенгер, Лоббрак, Шенеманн - ничего не дали. У тех были схожие проблемы.
        И вот пришел Дэн и внес сумбур в мысли Ковач. Вытащил наружу все нестыковки, несуразицы, странности. И Сабина сорвалась. Это была инстинктивная попытка уйти от охвативших ее проблем. В таких случаях женщины бьют посуду, плачут, кричат на мужчин…
        Дэн кричать и бить не позволил. В какой-то момент схватил ее в охапку и прижал к себе. Дал перегореть, выбросить энергию разрушения. Но успокаивать не стал. И Сабина минут пятнадцать проплакала в его руках.
        Роль надежного плеча и носового платка удалась Дэну на все сто процентов. В результате успокоившаяся Сабина не стала его гнать. И отвергать осторожных, но настойчивых домогательств. В конце концов, это ей и самой было нужно.
        Так и вышло, что в постель они легли вместе, потом заснули вместе и проснулись тоже вместе.
        Утром, увидев рядом веселые глаза Дэна, Сабина слабо улыбнулась и слегка хриплым спросонья голосом спросила:
        - Доволен?
        - Доволен, - ответил он, не став даже уточнять, чем именно доволен. - А ты?
        Сабина не ответила, спрятала лицо и сжала его руку своими. Наступало первое в жизни клона утро без «подпитки» и «сглаживания». Сабине предстояло пережить не самые приятные дни…
        - Перебирайся ко мне, - сказал Дэн ей перед уходом. - Никто запрещать не будет.
        - Зачем?
        - Затем! Надо ведь продолжить наше так удачно начатое знакомство. Или есть возражения?
        - Я подумаю, - неуверенно ответила она.
        - Только думай быстрее.
        Махнув рукой, Дэн выскочил за дверь и постарался сосредоточить внимание на другом. Надо еще придумать, как излагать план Эрвуду и остальным. Чтобы они приняли его и поверили. Пока никакой конкретики не было. Только отрывочные мысли, догадки, идеи. Стоит поднапрячь мозги…
        И Дэн энергичным шагом направился к себе - перекусить и помозговать. Но не успел ни того, ни другого. На выходе из корпуса его перехватил Сэм и с ходу выпалил:
        - Сообщение от эльфов. Их обложили на другой стороне леса. Те отстреливаются, но убежать не могут. И еще… со стороны рощи к полю едет отряд. Всадников двадцать.
        - Объявляй тревогу! Два десятка киберов на лошадей, остальных на телеги. Первый отряд поведу я. Второй - Ральф. Где он?
        - В казарме!
        - Пошли! - приказал Дэн. - Быстрее!
        Через двадцать минут Дэн вывел из замка первый отряд - два десятка конных киберов. Еще минут через пятнадцать Ральфа повел второй отряд - на телегах - к полю, наперехват аборигенам. Шестой десяток, резервный, Дэн оставил в замке для обороны. И велел поднять самолет.
        Похоже, события разворачивались быстрее, чем Дэн готов был на них реагировать. И это его не радовало…
        Впервые Дэн шел с киберами один. Ральф повел другой отряд, Сэм командовал в замке. Мало того, перед выездом Дэн получил радиостанцию и пистолет. Оружие выбирал сам. Эти был двадцатизарядный «кобальт». Надежная машина, удобная не очень тяжелая, с мощным патроном.
        Но сейчас «кобальт» лежит в кобуре. А ладонь греет рукоятку сабли. Пока есть возможность не светить огнестрельное оружие, доставать его не стоит.
        Сканер показывал местоположение биоников - окраину леса, где начинается узкий и длинный овраг. Рядом с ним дорога, на которой эльфы обычно устраивали засады.

«Вот и доустраивались! - со злостью подумал Дэн. - Самих поймали! Как еще сразу не завалили?!»
        Судя по целенаправленности и настойчивости, с какой действовали аборигены, у них были четкие намерения покончить с нечистью в округе. И если их не притормозить, они и впрямь изведут всех биоников. Следовало наглядно продемонстрировать, кто здесь хозяин.
        Узкая лесная дорога, прилично наезженная за последние дни, провела отряд мимо озера, мимо полян и теперь выводила к краю леса и оврагу. За ними шли холмы, там начинались владения барона Жермена. Где-то здесь его воины и ловят эльфов…
        - К бою! - скомандовал Дэн. - На пары разбиться! Арбалеты зарядить! Беречь головы, рубить наповал, пленных не брать. И слушать команды!
        Киберы быстро совершили перестроение, образовав десять пар. Первые номера пар атакуют противника, вторые прикрывают. Правда, только половина вторых номеров имела арбалеты, остальные были вооружены палашами.
        Дэн специально взял с собой только легкие арбалеты. Их перезаряжать быстрее. Да и дистанция боя будет невелика. Остальные отдал Ральфу.
        Дорога повернула в очередной раз, огибая низинку, а потом деревья разом расступились, солнечный свет разогнал полумрак, и перед глазами вдруг возникли всадники, азартно преследующие убегающего к лесу человека. Эльфа…
        Увидев разворачивающихся в цепь киберов, всадники сперва начали осаживать коней. Но расстояние до противника было столь мало, что убегать не имело смысла. И аборигены встретили противника ударом.
        Местных было семеро, и устоять против двух десятков киберов они не могли. Свистнули тетивы, стальные болты прошили кожаные панцири и добрались до живых тел. Тем, кто уцелел после залпа, выпало жить на полминуты дольше.
        Дэн в схватку не лез, следил за боем сзади, как и положено командиру. Радиостанция позволяла поддерживать связь с каждым кибером и оперативно управлять отрядом. Увидев, что аборигены перебиты, Дэн приказал выслать вперед дозор и доставить к нему эльфа.
        Бионик успел отмахать еще метров сто, прежде чем понял, что все позади, и сам поспешил обратно.
        - Где второй? - спросил его Дэн.
        - Там! - неопределенно махнул рукой эльф, показывая в сторону оврага. - Его достали.
        - Сколько всего местных?
        - Полтора десятка. С ними вроде барон.
        - Что? Отряд, вперед! Ты! - Дэн ткнул саблей в эльфа. - Бери свободного коня и показывай дорогу. Верхом-то умеешь?
        - Нет… - В голосе бионика звучало разочарование.
        - Черт! В-один! Посади его к себе! Мигом!! Все, вперед, вперед!
        Поймать барона - большая удача. Это сколько же вопросов разом можно решить, если взять того в плен! Дьяконов промоет ему мозги, заложит программу поведения. Такой агент влияния будет!.. Половина проблем сама собой отпадет.
        Странно только, что барон сам полез в лес, да еще с таким малым отрядом. Хотя по местным меркам полтора десятка воинов - не мало.
        Овраг прятался среди деревьев и кустарников и только у холма показал свое нутро. Холм - разделительная межа владений. За ним земли Жермена, по эту сторону - Трессе. Вернее, теперь территория базы.
        Дэн переместился в голову отряда, решив, что брать барона он будет сам. И обязательно живьем. Правда, был риск, что эльф напутал и у Жермена не пятнадцать, а тридцать воинов. Но все равно есть шанс.
        Отряд миновал самую глушь оврага, выскочил на чистое место, готовый к схватке, и… И никого не застал. Вытоптанная копытами трава, примятые кустарники, срубленные ветки. Следы крови в траве и на земле. И больше ничего.
        - А-один, две четверки по обе стороны оврага! Прочесать, проверить, доложить!
        Командир первого десятка взмахом руки отправил восьмерых киберов выполнять приказ.
        - Эльф! Где было ваше логово?
        Бионик, сидевший позади одного из киберов, слез на землю, глянул по сторонам и уверенно показал на овраг.
        - Внизу. Там родник бьет, рядом кустарник. И нора. В ней мы и сидели перед засадой. Когда по дороге поехали телеги, мы вышли, и в этот момент на нас напали.
        - Значит, выследили! - сплюнул Дэн. - По следам определили. Черт! Ну почему вас никто не учил маскироваться?! Вы ж небось тропинку к себе протоптали! А? Чё молчишь? Давай лезь вниз, ищи своего собрата. А-первый, с ним.
        Проследив, как кибер и бионик исчезают в овраге, Дэн вызвал по радиостанции Ральфа.
        - Что у вас, лейтенант?
        Ральф не отвечал где-то с полминуты. Потом в наушнике щелкнуло, и четкий, отлично слышимый голос произнес:
        - Капитан, мы в поле. Отряд развернут. Противник показался на краю рощи, но в поле не пошел. Нас засекли.
        - Ну еще бы! Вы ж на виду встали. Где они сейчас?
        - Мы не видим. Техники докладывают, что самолет обнаружил их в пяти километрах, у реки. Видимо, они не рискнули нападать.
        - Ясно. Если они в течение получаса не попытаются подойти вновь или обойти вас - езжайте в замок. Самолет пустить по большому кругу. Пусть фиксирует каждую группу от трех человек и больше. Понятно?
        - Да, сэр!
        - Отбой!

«Они уже внаглую лезут. Проводят разведку, определяют наши силы, а также способность реагировать на вторжение. Пока выручает самолет, позволяет своевременно реагировать на вторжения. Но рассчитывать только на технику не стоит. Надо что-то придумать. Где этот эльф бродит?..»
        Не успел Дэн мысленно выругаться, как из оврага вылез кибер, а за ним эльф. У обоих колени и руки перепачканы в земле. Куртка на эльфе порвана. Лесной житель, твою мать! Даже программы толковой не создали! Хотя кто ее создавать-то будет? Взяли бионика из парка, изменили базовые установки, загрузили задачу, дали оружие и пустили в лес. Это хорошо, что страх держит аборигенов на почтительном расстоянии. В смысле - держал. А как перестал, бионики начали гибнуть.
        - Что у вас? - спросил Дэн эльфа.
        - Напарник там… - бесстрастным голосом ответил эльф. - Лежит…
        - Убит?
        - Да.
        - А чего не принесли?
        Впервые после игры Дэн видел проявление эмоций у бионика. Тогда это был тролль, сейчас эльф. Он стоял перед человеком, пряча глаза, и с трудом подбирал слова. Именно подбирал, сразу сказать, что там такое в овраге, не мог.
        Кибер был более конкретен, как и положено роботу. Четким равнодушным голосом доложил:
        - Второй бионик разрублен на куски. Голова пробита деревянным колом, внутренности разбросаны по траве. Все в крови.
        Дэн невольно хмыкнул, покосился на бионика. Тот все еще молчал.

«Они ведь чувствуют боль, - вдруг подумал он некстати. - Если нервная система не заведена на сигнальную схему, они будут чувствовать все, как и люди. А у этих вроде бы чувствительность сохранена…»
        - А-один, - сухо приказал Дэн. - Возьми А-второго, трофейный плащ и соберите… части бионика. Голову тоже. Кол из нее не вынимайте. Выполняйте!
        Киберы браво отдали честь и ушли вниз. А Дэн все смотрел на бионика. Это нечто новое - чувства искусственного создания. На что они еще способны?..
        В этот момент вернулась посланная разведка.
        - Никого нет, - доложил кибер. - Видели следы от копыт. Цепочка ведет к холму. Нашли стрелу от лука.
        Кибер протянул капитану обломанную стрелу. Дэн глянул - обычная цельная стрела, не составная, не клееная. Наконечник треугольный из низкосортного железа, плохо заточенный. Работа деревенского кузнеца.
        Сунув стрелу в седельную сумку, Дэн глянул на часы. Почти полдень. Местные устроили охоту на нечисть специально в это время, вроде как по поверьям нечисть утром и днем теряет силу. Заодно проверили бдительность владельцев замка Трессе.
        Теперь до завтра они вряд ли полезут вновь. Будут ждать удобного момента, копить силы и… готовить план. Какой?
        Эх, попался бы барон, сразу бы все планы узнали. А так надо ломать голову и угадывать. Ладно, посмотрим, что воздушная разведка доложит.
        Из оврага выбрались киберы. Один нес большой куль, свернутый из плаща. С куля капало. Красным…
        - Вот остатки бионика, сэр! - доложил кибер.
        Почуяв запах крови, заволновались лошади. Откуда-то прилетели мухи, назойливо загудели над ухом.
        - Заверните в целлофан… Вы мешок взяли?
        - Да, господин капитан!
        - Заверните в него и на седло. По коням! Порядок следования обычный! Быть наготове.
        Дэн убедился, что приказы исполнены, глянул по сторонам и дал шпоры коню.
        - Пошли!
…После возвращения Дэн сразу побежал к технику - узнать результаты авиаразведки. Потом встретил Ральфа - его отряд вернулся чуть позже. Затем вместе с ним и Сэмом еще раз обговорили порядок действий на случай нападения на замок.
        Занятый срочными делами, он совсем забыл о совещании и даже не доложил Эрвуду о результатах схватки. Тот сам разыскал его, почему-то не вызвав по радиостанции. Потребовал подробностей. Дэн вместо ответа бросил ему под ноги мешок с останками эльфа.
        - Что это? - спросил Эрвуд, отступая назад и с недоумением рассматривая заляпанный кровью целлофан.
        - Подробности. В натуральном, так сказать, виде.
        Эрвуд посмотрел на Дэна и холодно отчеканил:
        - Давайте без театральных жестов, капитан! Объясните толком.
        - Толком? Извольте. Местные бароны перешли в наступление. Начали отлов биоников, о чем я уже говорил. Это, - Дэн кивнул на мешок, - результат их удачной охоты. Разрубленный на куски бионик с колом в голове. Не удивлюсь, если кол осиновый. Второму повезло больше, мы подоспели на выручку. Порубили семерых воинов Жермена. Захватили нескольких лошадей. Неплохой способ приобретения тягловой силы.
        Дэн сделал усилие и заговорил спокойно, без нервов:
        - Аборигены очищают район от нечисти. И они это сделают, даже если понесут большие потери. Бионики больше не играют роль сдерживающего фактора. Их надо срочно отзывать и использовать в разовых акциях. Может, только водяного имеет смысл пока оставить. Но и его вскоре выловят.
        - А что потом?
        - А потом бароны придут сюда. Судя по всему, единым войском. Или одновременно с разных сторон.
        Эрвуд побледнел, невольно скосил взгляд на мешок. Он впервые видел наглядное подтверждение активности аборигенов и хотя привык к виду крови, все же спокойно смотреть ни это не мог.
        - Считаете, что они уже готовы к нападению?
        - Если и не сейчас, то скоро. У них на руках все доказательства того, что здесь поселилась нечистая сила.
        - Какие доказательства?
        - Бионики - раз. Замкнутость владельца замка - два. B средние века не принято сидеть безвылазно и не показывать носа. Ну и три - отсутствие всякой жизни вокруг замка. Крестьяне давно разбежались, поля никто не возделывает, урожаи не собирает, рыбу не ловит, скот не разводит.
        Голос становился все мрачнее. Дэн обычно сгущал краски, представляя их положение в худшем, чем на самом деле, свете. Но сейчас он говорил сущую правду. И сам был этому не рад.
        - …Значит, мы не едим обычную человеческую пищу. То есть - мы не люди. Либо получаем все колдовским путем. Я предупреждал: как только дело запахнет нечистью, в игру вступит церковь. У них сейчас самый пик борьбы с дьявольскими силами, ересью, инакомыслием. Под этим соусом устроят святую войну против сил зла. Впрочем, и об этом я тоже…
        - Хорошо! - резко сказал Эрвуд. - Ваши предложения?
        - Уходить! - устало проговорил Дэн. - Можно сказать - бежать! Даже имея современное вооружение, мы не выстоим против всего мира. И у нас еще нет такого положения, влияния, чтобы нас считали значимой силой. Страх есть, но он мелкий, частный. А уважения силы, уважения мощи нет. В самом начале вы совершили ошибку, захватив замок и не начав процесс вхождения в общество. Считали, что это так, игра. Средние века, рыцари, замки, турниры… А эпоха давит на вас, показывает, кто есть кто. И вы… мы это давление не выдерживаем.
        Дэн замолчал и устало вздохнул. Эрвуд не спешил с ответом, думал, прикидывал. На мешок больше не смотрел - шок прошел.
        Так они простояли с минуту. В комнату заглядывали техники, мелькнул Ральф. Потом зашел Бармин (Дэн его видел всего второй раз). Вопросительно посмотрел на них, но тоже не произнес ни слова.
        Дэн ждал вердикта Эрвуда, но не очень надеялся на то, что тот решит начать эвакуацию. Куда? И как? Сохранение секретности, контроль над людьми, перевозка грузов, организация новой базы… столько сразу вопросов и проблем.
        Но если Эрвуд хочет держать оборону, то он либо глупец, либо сумел договориться с кем-то на Земле. И теперь ждет помощи. Сразу десяток предположений, версий, догадок возникли в голове у Дэна. Но он прогнал их. Что толку прикидывать, если сейчас все станет ясно. Эрвуд все одно выложит расклад. Дальше тянуть нет смысла.

* * *
        Майор набрал воздух в грудь, с шумом выпустил его через хищно раздутые ноздри. Посмотрел на Бармина, на Дэна.
        - Мы остаемся. База должна быть сохранена. Проект временно приостановлен, но он работает. Скоро мы получим помощь. Финансы, технику, материалы, людей. С местными баронами, графами, князьями и герцогами должно быть покончено. Мы должны показать, кто здесь хозяин. А потом… - Эрвуд скрипнул зубами и глухим от ярости голосом продолжил: - Потом мы завоюем уважение! И нас будут бояться не как нечистую силу, а как могучих властителей! Местная титулованная шантрапа приползет на коленях молить о пощаде и предлагать службу!
        Дэн с удивлением покосился на майора, вполне серьезно подозревая, что тот спятил. Какое, на хрен, могущество, когда со дня на день замок попадет в осаду?! Что он несет?
        А Эрвуд внезапно успокоился и перешел на официальный тон.
        - Капитан Навруцкий. В связи с сегодняшними событиями совещание переносится на завтра. На двенадцать часов. Мы ждем от вас как от военного специалиста предложений по улучшению обстановки. Со своей стороны обещаю любую посильную помощь. У вас есть вопросы?
        - Есть. Не факт, что у меня появятся какие-то предложения. Все более-менее реальные идеи я высказал.
        - И они были отклонены. Так что вам надо найти новое решение проблемы. - Эрвуд склонил голову, чуть прищурив глаза. - Я вас больше не задерживаю. До завтра.
        Дэн кивнул ему и Бармину и вышел из комнаты, накрепко сжав зубы, чтобы не выругаться.

«Ну, погоди, сука, я тебе это припомню! И улыбочку, и „не задерживаю“. Придет время - за все ответишь!..»
        Чувствуя, что внутри все клокочет от ярости, Дэн вместо казармы пошел к себе. Сабина должна быть, по идее, там. Если сейчас что и может снять дикое напряжение, то только секс либо драка. Но бить морду некому. Да и ласки Сабины лучше чем махание кулаками…

* * *
        Из затеи ничего не вышло. С Сабиной работал Дьяконов, проводил свою шоковую терапию. А когда Дэн сунулся туда, не пустил. Сказал, что сейчас только мешать будет. И добавил:
        - Ее сегодня лучше не трогать. Ни в каких смыслах. Пока она не придет в себя. А вот потом, наоборот, надо загрузить общением. И вообще быть рядом. Вы или кто-то иной. Лучше женщина. И никакого давления. Ясно?
        Дэн развел руками, сплюнул от досады и пошел прочь. И здесь облом. Ничего иного не остается, как занять себя работой. И думать, думать! До утра надо найти выход из положения. Чтобы устроил всех. И Эрвуда, и Дьяконова. И самого Дэна…
…У техников он провел час, проверяя подготовку самолета к вылету. Потом еще час работал с записями, полученными днем и вечером. Затем от уцелевшего тролля пришел сигнал вызова, и Дэн отправил туда Ральфа с двумя десятками киберов. А сам с одним десятком съездил к южной границе владений.
        До самой ночи он работал с данными авиаразведки и информацией, поступившей от биоников. Сэм помогал составлять на компьютере карту провинции. Уже в полночь Дэн приказал послать самолет в еще один вылет. На пределе дальности. Проверить территории за границей владений соседей.
        Три чашки крепкого кофе дорогущего сорта «мокко» с коньяком, полдюжины бутербродов, изрисованная карта, склеенная из шести стандартных листов. И мысленная ругань в адрес всех, начиная от Эрвуда и заканчивая Боллером, создавшим этот проклятый «станок».
        Он отправил спать Сэма, потом техников, за исключением дежурной смены. Одни обошел замок. Сам встречал самолет и снимал носитель с записью. Сам же программировал его на новый вылет - дело не столько сложное, сколько хлопотное.
        И только когда наступил четвертый час ночи, что-то такое оформилось в голове. Что-то подходящее, реальное. Прокрутив пару раз идею, Дэн вырубил комп и пошел спать. Зная по опыту, что утром всплывет еще какая-нибудь умная мысль.

* * *
        После слов Дьяконова он думал, что Сабина останется у себя. Однако она была в его номере. Лежала в кровати, лицом вниз, обхватив руками подушку. Рядом на тумбочке открытая бутылка «мартини» (почти пустая), два бокала и какие-то таблетки.
        - Снотворное, - прочитал Дэн, покачал головой и нырнул в кровать.
        От тела девушки шло тепло. Дэн лег ближе, обнял ее и закрыл глаза. Острое желание пронзило его, но он удержал себя в руках. Не дело трахать спящую. Да и устал изрядно. Лучше оставить развлечение на утро. Для полноты ощущений…
        Он проснулся первым. Лежал, глядя в потолок, и мысленно прогонял предстоящий доклад. От того, что и как он скажет, зависит его жизнь. Да и не только его. И хотя на совещании будут Заремин, Юсупов, Дьяконов, главным слушателем станет Эрвуд. Воспримет ли он идею, одобрит?
        Сабина лежала рядом, сопела у плеча, согревая кожу дыханием. На ее лице застыло печальное выражение - видимо, снилось что-то грустное.
        Половина десятого. Раз не будили, значит, никаких новых сюрпризов аборигены не преподнесли. Впрочем, активных действий от них сегодня ждать не стоит. Если, конечно, он правильно все рассчитал…
        Рядом раздался едва слышный стон. Сабина повернула голову, поднесла руку к лицу и открыла глаза. Несколько секунд смотрела на потолок, потом перевела взгляд на окно, на Дэна. Тот прикрыл глаза и смотрел на нее сквозь опущенные веки.
        Девушка села, покрывало сползло, обнажив идеальной формы грудь. За один взгляд на эту - почти на эту - грудь многие на Земле готовы были отдать все свои богатства.
        Сабина поправила волосы, зачем-то осмотрела свои руки, словно видела впервые. Поискала взглядом халат. Заметила бутылку «мартини». Взяла ее, чуть помедлила и… поставила обратно. Тронула упаковку с таблетками.
        Встала, сверкнув ягодицами, накинула халат, обошла кровать и склонилась над Дэном. Тот все притворялся спящим, но видел выражение лица Сабины. И это выражение его не устраивало. Отчаяние и боль. И обида.
        Что такое с ней делает Дьяконов? Или ей не по душе близость Дэна? Черт, никогда не думал, что его будут волновать чувства клона!
        Сабина исчезла в ванной, а Дэн открыл глаза, сел и задумчиво протянул:
        - Женская душа - потемки. А душа клона - мрак! Время!
        Пора собираться. Надо проверить службу, узнать новости и наконец закончить приготовления к совещанию. И пока выбросить Сабину из головы. Личные дела - на потом!..
        Небольшой зал на втором этаже главного корпуса изначально строился как рабочий офис для верхушки заговорщиков. И был выдержан в стиле ультрамодерн. Удобные кресла, возле каждого небольшой столик с ноутбуком, с другой стороны - столик с напитками. Кресла образовывали полукруг, чтобы все могли разговаривать друг с другом и смотреть на большой монитор, висящий на стене. В центре еще один столик. Под потолком сплит-система, за ширмой - холодильник. Два ряда световых пакетов на стенах и полотке. Раздвижные жалюзи на окнах. У противоположной стены диван.
        Никаких картин, цветов, статуэток, ковров и прочих излишеств. Сугубо деловая обстановка.
        Сейчас из десяти кресел пустовала половина. Пятеро новых руководителей проекта
«Сосед» слушали докладчика, стоявшего у большого монитора. Дэн, держа в руке джойстик-указку, излагал суть дела, по ходу рассказа демонстрируя сопроводительные документы.
        - …На сегодняшний день обстановка в округе такова. Соседи готовят нападение на владения барона Трессе и его замок. Причин для этого несколько. Отсутствие точной и достоверной информации о новых владельцах замка. Активная деятельность биоников, убивающих всех подряд. И главное - богатые земли, оставленные без присмотра и охраны. Каждый хочет забрать лакомый кусок себе, но не рискует лезть в одиночку. К тому же бароны опасаются удара в спину. Поэтому и заключили временное перемирие.
        - Откуда такие сведения? - перебил Дэна Михаил Юсупов. - У вас свои информаторы в замках баронов?
        - Это рассказал пленный, десятник наемников. Свои намерения бароны особо и не скрывают.
        Юсупов кивнул и больше вопросов не задавал.
        - Дальше. Каждый из баронов может выставить отряд из ста тридцати - ста пятидесяти воинов. Среди них пять-шесть рыцарей, около полусотни всадников и сотня пеших бойцов. С учетом того, что в замках оставят человек по двадцать-тридцать, в поход выступят по сто - сто двадцать воинов. Однако этого мало. Бароны привлекают наемников и даже шайки разбойников из числа тех, кого еще не уничтожили. Это даст еще порядка двух сотен воинов. Для осады замка бароны строят осадные машины.
        Дэн сделал небольшую паузу, ожидая, что кто-то вновь спросит: откуда, мол, сведения? Но все молчали.
        - Просмотрев видеосъемку за последние три дня, я обнаружил все признаки подготовки к войне. В замки свозят продовольствие, фураж, лес. Приезжают отряды наемников. Разбивают полевые лагеря. Гонцы баронов снуют между замками и уезжают дальше, в провинцию.
        Дэн нажал на джойстик, и на мониторе пошли кадры недавних съемок с самолета. На беспилотнике стояла отличная аппаратура, все было снято крупным планом, четко, без рывков и скачков. Ночные съемки велись в специальном режиме, при наложении
«трафарета» можно различить отдельные фигуры и даже лица людей.
        - Судя по этим кадрам, наиболее активно ведет приготовления барон Жермен. Он собрал больше всех воинов, высылает разведку, организует облавы на биоников. Барон, впрочем, как и остальные, давно понял, что бионики действуют не сами по себе, а охраняют территорию. Его настойчивость дает результаты. Мы уже потеряли несколько биоников. Кстати, вполне вероятно, что Жермен нападет первым. А если потерпит неудачу, позовет других. Также не исключено, что между баронами есть договор - Жермен проводит разведку боем, за что получает какой-нибудь бонус, приз.
        - Для чего? - задал вопрос Дьяконов.
        - Что для чего?
        - Для чего разведка боем?
        - Чтобы точно знать, что здесь происходит. Потому что бионики - одно, а живые люди
        - иное. За последние дни мы имели несколько сшибок с воинами Жермена. И теперь тот совершенно точно знает, что в замке живут обычные люди. А воевать с людьми барон умеет. Нечисти и дьявольских козней он, конечно, боится, но не настолько, чтобы отказаться от такого лакомого куска. Любой владетельный дворянин не прочь расширить свои владения. Пусть даже для этого надо рискнуть жизнью.
        - Что же, по-вашему, они будут делать сейчас? - подал голос Заремин.
        - Продолжат разведку, налеты. Будут уничтожать нечисть, если найдут. А потом… Первый вариант - нападет кто-то один, а остальные следом за ним. Второй - соберут единое войско. Оба варианта равновероятны. А более конкретно можно сказать, когда все начнется.
        - И как вы видите дальнейшее развитие событий? - спросил Бармин.
        Дэн не спешил с ответом. Укрупнил карту, в центр вывел базу.
        - Что мы можем? - наконец сказал он. - Шестьдесят киберов в открытом бою разгонят сотню воинов. Это если будет прямая сшибка пеших отрядов. Однако вряд ли какой-то барон пошлет своих людей в лобовую атаку. По крайней мере, сделав это раз, он не повторит ошибки потом. Враг использует луки, машины, ударит во фланг конницей. И еще. У киберов, кроме палашей, кинжалов и арбалетов, нет ничего. А у дружин баронов помимо прочего есть копья. Они обучены конному и пешему бою с ними.
        - Можно вооружить киберов…
        - А где мы возьмем копья? Кто сделает древки, кто выкует наконечники? Когда обучать киберов? Ведь программы такого боя нет. Если против киберов выйдет хотя бы полторы сотни воинов, они разобьют их. Не помогут ни доспехи, ни сила, ни высокая сопротивляемость конструкции. Вон одному дали по лицу палицей, вся начинка полетела! Но даже если мы отразим первый удар, второй нам не выдержать точно. Если же бароны объединят дружины…
        Дэн развел руками, показывая, что комментарии излишни.
        - Но вы не учитываете огнестрельное оружие! - воскликнул Бармин. - У нас его много! Да мы снесем любое войско аборигенов!
        - У нас его не так много, как хотелось бы. И потом, использование современного оружия уже абсолютно точно переведет нас в разряд дьявольских слуг. Уцелевшие воины расскажут обо всем, и тогда вполне вероятен приход сюда войске герцога.
        - А он не испугается?
        - Может быть. Но он соберет большое войско, позовет священников и с божьей помощью пойдет истреблять колдунов и злодеев! Кстати, герцога бароны могут позвать и до боя на помощь.
        - Это как? - не понял Дьяконов. - Ему-то зачем эти проблемы?
        - Затем. Герцог - хозяин, а бароны - его вассалы. А вассалы не только обязаны служить сюзерену, но и могут рассчитывать на его защиту. Это основа их отношений. Не знали?
        Дьяконов пожал плечами. Историю средних веков он помнил плохо.
        - Так вот если дело дойдет до герцога, мы израсходуем весь запас боеприпасов. После чего замок падет.
        - То есть разницы нет? - задал скорее риторический вопрос Юсупов. - И так, и так гибель?!
        - У нас нет достаточного количества оружия и боеприпасов, нет людей, способных воевать. Киберы требуют обслуживания, подзарядки и будут выходить из строя очень быстро. Стены мы удержим в течение… ну пусть недели.
        - А если бить их поодиночке, из засад? - предложил Дьяконов. - Держать на расстоянии! А то и засылать к ним диверсионные группы!
        Дэн сохранил невозмутимое выражение лица, но про себя, посмеялся. Доктор рассуждает о том, чего не понимает.
        - Вы знаете, что такое засада? Как, когда и на кого она ставится? Подловить две сотни воинов не так легко. Чем мы их будем бить? Десятком арбалетов? Или строить ловушки, как в кино? На это нужно время, умение и точные сведения о движении противника. В противном случае можно просидеть в кустах хоть сутки. И потом, бароны не первый день живут на свете, знают о засадах достаточно. О разведке, о головном дозоре они уж не забудут. А зная, куда и зачем они идут, наверняка вышлют усиленные разъезды и пойдут осторожно. Нас заметят раньше, чем мы начнем. И выйдет бой…
        - То есть, - нахмурился Дьяконов, - мы обречены на поражение? Да?
        В голосе доктора звучало отчаяние. Вроде только вчера считали себя хозяевами этого мира, думали, что всесильны и что аборигены будут на колени падать. А теперь выясняется, что сил мало, что местные не так слабы и не так пугливы. Что ситуация критическая…
        Эрвуд, видя, что слова Навруцкого подействовали удручающе, поспешил развеять мрачные мысли.
        - Что ж, картина ясна. Враги сильны и многочисленны. Мы можем их побить, но при этом рискуем навлечь на себя большой гнев местных правителей. Однако насколько я понимаю, решение этой проблемы есть, господин Навруцкий! Не так ли?
        Дэн обвел взглядом притихших собеседников, посмотрел на Эрвуда и кивнул.
        - Так…

12
        После очередного совещания у президента следствие окончательно разделилось на две части. Теперь одна группа работала только по клонам и тому, что с ними было связано. А другая продолжала работу по параллельному миру.
        Во вторую группу из команды Раскотина вошли только Трофимов и сам генерал. Коновалов и Сименко переключились на клонов. Их коллеги из КГБ также провели разделение следственных команд.
        Объем работ и результаты у обеих групп сильно различались. Те, кто работал по клонам, успешно вели дело к завершению. Было проведено основное следствие, допрошены подозреваемые и свидетели, получены важные показания и вещественные улики. Вскрыта почти вся сеть заговорщиков и их приспешников.
        Весомый вклад в это внесли Интерпол, а также спецслужбы Турции, США, Евросоюза. Они не только предоставили русским возможность работать на территории их стран, но и всемерно помогали. Объединенная команда довольно быстро добилась результата, что стало наглядным примером плодотворного сотрудничества спецслужб разных государств.
        А вот группа Раскотина не могла похвастать достижениями. Дело «Сосед» зависло на полпути. Спецслужбам России удалось перекрыть возможные каналы утечки информации. Найти почти всех, кто причастен к проекту. Заполучить пусть второстепенную документацию покойного изобретателя «станка». На этом все и застыло.
        Гудков и его инженеры бились над созданием аппарата перемещения практически круглые сутки уже две недели, но не смогли выйти даже на стадию испытаний. Собственные опыт создания «машины времени» не помогал.
        Агентура КГБ и ГРУ искала возможные тайники, где Боллер или его люди могли держать документы по проекту, но тоже безрезультатно. Либо они их надежно спрятали, либо уничтожили.
        Раскотин в свое время вполне логично предположил, что Боллер мог создать не два аппарата, а три. И третий спрятав где-то в тайном месте. Зарубежные резидентуры КГБ и ГРУ не пропустили ни одного даже шапочного знакомства изобретателей. Проверялись все места, где они когда-либо бывали, курорты, загородные дачи и виллы, дома, частные земельные владения.
        И все это проходило в состоянии полной секретности. Никто не должен был знать ни о том кто, ни тем более зачем перепахивал планету, забираясь иногда в вовсе экзотические и глухие места.
        Конечно, подобный «чес» скрыть совсем было очень сложно. Спецслужбы других стран не были ни слепыми, ни глухими. И дураками тоже не были. Некоторую активность русских они могли списать на следствие по клонам. Но иногда их интерес выходил далеко за рамки расследования. И тогда возникали вопросы.
        Никто к России претензии не предъявлял, вопросов не задавал и вообще не демонстрировал свою осведомленность. Последние годы в мире стало чуть ли не правилом помогать русским во всем. И демонстрировать дружелюбие и поддержку.
        Тон в этом задавала Америка. Она буквально напоказ помогала России, громогласно объявляя о расположении к «великой стране». И хотя все понимали, что американцы улыбаются русским только потому, что те показали зубы, но все равно делали вид, что так и надо.
        Сейчас русские сильны и злы, сейчас они готовы махать ядерной дубинкой направо и налево, значит, надо их успокоить, задобрить и помочь чем можно.
        Да, русским не мешали. И не лезли к ним. Но следили внимательно. И если что-то видели, то брали на заметку. Так понемногу скапливалась любопытная информация…
        США, ВАШИНГТОН, БЕЛЫЙ ДОМ, КАБИНЕТ ОТДЫХА ПРЕЗИДЕНТА
        - …Русские объявили, что через три недели хотят начать суд над группой заговорщиков. Собрана вся доказательная база, получены свидетельские показания. Интерпол, ООН, нас и Турцию приглашают выступить на суде в качестве обвиняющих сторон. Кстати, процесс будет открытым, чуть ли не с прямой трансляцией.
        - Быстро они справились…
        - Им всемерно помогали. И мы тоже. До сих пор русские следователи сидят в Нью-Йорке. Кстати, ФБР знакомило русских с голливудскими звездами. И совместно проводило допросы.
        - Это хорошо. Теперь все видят, что между нашими странами нет разногласий и мы готовы к сотрудничеству… Тем более русские демонстрируют такую же открытость и готовность к совместной работе.
        - Не во всем, господин президент, не во всем. Мы зафиксировали уже шесть эпизодов, когда русские или те, кто на них работает, проявляли интерес к персонам, никоим образом не причастным к делу «Клон». Причем эти персоны не являются секретоносителями или сотрудниками предприятий ВПК.
        - И кто же они?
        - Обычные граждане. Инженеры, рабочие, служащие…
        - Уж не пятую ли колонну вербует Москва?
        - Не думаю. Наши источники в Европе и Азии сообщают, что в центре внимания тайных поисков русских находятся несколько человек. Всплыло имя некоего физика. Александра Боллера.
        - Кто это?
        - По нашим сведениям, доктор наук, глава частного научного бюро и фирмы «Дрим». Кстати, по корням - русский. Он получил некоторую известность как автор работ по темпоральной физике. Потом исчез из поля зрения коллег, занялся бизнесом.
        - Зачем он русским? У них хватает физиков, химиков, механиков.
        - Точно неизвестно. Но судя по тому, как кропотливо его ищут, причем в обстановке полной секретности, можно предположить, что он очень нужен. Он и его помощники.
        Президент США молча оценивал услышанное. В физики он разбирался плохо, его коньком были экономика и политика. Однако опыт подсказывал - нельзя упускать из виду ничего, даже то, что на первый взгляд выглядит полным бредом и ерундой.
        Раз русским нужен этот парень, значит, он сделал или изобрел что-то, что нужно восточному соседу. А значит, может оказаться нужно и Америке. Пусть даже это будет новая кофемолка или автоматическая пилка для ногтей. Америка должна быть в курсе всех новых технологий, к какой бы области они ни принадлежали. Вдруг да удастся использовать это для повышения военного потенциала?
        Перемирие с русскими может длиться очень долго, но оно не вечно. А когда подойдет срок, Соединенные Штаты должны быть во всеоружии.
        - Джек, - окликнул своего помощника президент. - Пригласи ко мне на завтра директора ЦРУ. Нам надо обсудить несколько вопросов. В том числе и по этому парню… Боллеру. Видимо, надо более тщательно следить за работой русских. Кто знает, куда это выведет? В отличие от своего предшественника я не смотрю на них свысока и по достоинству оцениваю их возможности. С русскими лучше дружить. До тех пор, пока нельзя будет поставить их на место без особых хлопот.
        - Сделаю, господин президент.
        - А на суд мы пошлем делегацию из высокопоставленных чиновников. Пусть все видят, какое внимание мы уделяем этой теме. И как ценим русских.
        - Да, господин президент.
        - Джек!
        - Да?
        - Ты можешь оставить свое «господин президент» хотя бы в неофициальной обстановке? Я помню, кто я по должности. И помню, на какой срок.
        - Да… сэр.
        - Уже лучше. Иди. И соедини меня с супругой. Боюсь, завтра мы не полетим к ее родителям…
        Глеба Трофимов вызвал через две недели после его отъезда в Рязань. Попросил приехать как можно быстрее, но зачем, объяснять не стал. Щеглов дал согласие и уже через три часа был в Москве. Полковник назначил встречу на какой-то квартире.

«Уж не конспиративная ли? - подумал Глеб, усмехаясь про себя. - Дожил до шпионских игр…»
        Трофимов встретил гостя, провел в комнату, предложил чаю.
        - Как дома? - спросил он первым делом.
        - Как ни странно, нормально, - откровенно ответил Глеб. - Помирились с женой, причем даже не я выступил инициатором. Так что пока, тьфу-тьфу-тьфу, все замечательно. Тишь да благодать.
        - Значит, помогла пауза, - кивнул полковник. - Это хорошо. Как сын?
        - Самый счастливый человек на свете! - усмехнулся Глеб. - Папа - герой и знаменитость. Целый год можно посещать «Фантазию» бесплатно! Что еще надо ребенку?
        Трофимов покивал, налил душистый чай в глубокие чашки.
        - Тебе сколько сахару? Или ты с вареньем?
        - Ни того, ни другого! Ты забыл, командир, что я чай пью без сахара. Как и ты.
        - Ну а…
        - Полковник, - вдруг сказал Глеб. - Хватит вокруг да около ходить. Говори, зачем звал. Что случилось?
        Трофимов посмотрел на него и недовольно вздохнул.
        - Даже чай попить не дал! Зря я, что ли, искал настоящий, фирменный?
        - Настоящий фирменный можно купить в супермаркете. Или в «дьюти-фри». Что слышно о Денисе?
        Трофимов поморщился, неодобрительно посмотрел на Глеба.
        - Чего спрашиваешь? Неужели, если бы знал, не сказал бы?
        - Кто тебя знает? Ты теперь большая шишка! Секреты одни, тайны. Мог и не сказать…
        - Глеб, мать твою за ногу! Ты за кого меня принимаешь?
        - А ты не шуми, полковник. Я давно не твой подчиненный. Я вообще частное лицо. Как любил говорить Денис - Ч наемник. На меня шуметь не положено.
        - Много ты знаешь, что положено, что нет, - уже спокойнее проговорил Трофимов. - О Денисе я ничего не знаю. Пропал! Ищем. Как найдем, скажу. А вызвал я тебя по другому поводу. Есть работа. Большая, тяжелая, ответственная и… интересная.
        - Да? - удивленно протянул Глеб. - Опять мечом махать?
        - Не совсем, но близко.
        Трофимов взял чашку, подул и сделал осторожный глоток. Одобрительно цокнул языком.
        - Класс!
        - Ну так что за работа? - поторопил его Глеб, не обращая внимания на чай.
        - Сначала введу тебя в курс дела. Следствие по клонам почти завершено. И что удивительно, в очень короткие сроки. Конечно, зарубежные коллеги помогли, да и наши специалисты постарались. Арестованы практически все причастные к заговору. Взяты под стражу коррумпированные сотрудники МВД, налоговой полиции и даже один чин из территориальных органов КГБ.
        - Ого! - невольно вырвалось у Глеба. - Хорошо они поработали с органами!
        - Да, неплохо… При всем нашем старании следствие все же сильно помешало функционированию парков «Фантазии». В основном это касается анапского филиала. Именно там было ядро заговора. А «Фантазия», как ты сам знаешь, - лидер развлекательного бизнеса. И владельцы корпорации, которые, кстати, за исключением Нармахача, не участвовали в заговоре, несут огромные убытки. Репутация, прибыль… словом, во всем. Так вот, решено восстановить работу анапского филиала в полном объеме.
        - Это хорошо! - заговорил в Глебе геймер. - А то в интернете вопли игроков и болельщиков: мол, все пошло прахом!
        Трофимов улыбнулся, сделал еще один глоток.
        - На последней встрече владельцев концерна с руководством ГРУ и КГБ принято решение о введении в штат парка представителя госструктур. В его обязанности будет входить контроль над всеми новейшими технологиями и арсеналом парка и предотвращение их использования в незаконных целях. По согласованию с владельцами этот человек не должен быть штатным сотрудником спецслужб. И он должен хорошо знать всю «кухню» парка.
        Полковник отставил чашку и посмотрел на Глеба.
        - Когда зашел вопрос о подходящей кандидатуре, я предложил тебя, Глеб.
        Щеглов удивленно моргнул и уставился на полковника.
        - Я-то тут при чем?
        - Ну как же? Ты не сотрудник спецслужб, штатский человек. А главное - ты опытный геймер, финалист сезона! Звезда игры!
        - Благодарю за комплимент! - хмыкнул Глеб. В его голосе слышалась растерянность. - Но вряд ли я справлюсь.
        - Да? А вот господа Арман и Кассель, владельцы корпорации, наоборот, в полной уверенности, что геймер Глеб Щеглов отлично подойдет для этой должности. И вообще Арман болельщик команды «Охотники Таго».
        Глеб задумчиво потер щеку. Вот так поворот! Чего угодно ожидал, но не такого.
        - Зарплата будет высокая, это Арман гарантировал. Плюс бонусы, премии, плюс возможность бесплатного посещения парков для членов семьи. Так что твой Николка может хоть жить там!
        - Обойдется, - машинально ответил Глеб. - Иначе парк на ремонт надо будет закрывать каждый месяц.
        - Ну так что?
        - Не знаю, командир! Надо подумать…
        - Думай, - одобрил Трофимов. - Трех дней хватит? И еще учти. Ты - независимая фигура, имеющая выход на спецслужбы. Своего рода посредник между нами и парком. О нашей совместной работе никто и знать не знает. Так что, кроме основной работы, будет у тебя еще одна. Можно сказать, подработка.
        - Какая?
        - Возможно, мы не всех заговорщиков выявили. Кто-то затаился, затих. Но пройдет время, и они попробуют вылезти наверх. Вот их-то ты и должен вычислить. Ясно?
        Видя, что Глеб не все понял, полковник добавил:
        - Дениса мы ведь не нашли. И тех, кто его вывез, - тоже. Так-то!
        - Я понял, командир.
        - Ну а раз понял - думай. Только недолго. Анапский филиал начинает функционировать через десять дней. К тому моменту ты должен приступить к работе.
        Глеб кивнул, взял чашку и сделал приличный глоток. Потом поднял взгляд на полковника.
        - Такие сотрудники будут во всех филиалах «Фантазии»?!
        - Пока только в наших. Что решат власти Турции и США, неизвестно. А что?
        - И у вас есть кандидатура для байкальского филиала?
        - Пока нет. Будем искать.
        - Может, я предложу? Есть на примете один геймер. Опытный, знающий «кухню» парка лучше меня.
        - И кто это? - заинтересованно спросил Трофимов.
        - Вы его знаете. Док. Всеволод Кумашев. Мой напарник по команде. Владельцы корпорации уж явно не будут против его кандидатуры, - с улыбкой закончил Глеб. - Я в этом уверен…
        Трофимов уловил насмешку и кивнул.
        - Хорошо. Подумаем.
        - И просьба!
        - Давай.
        Глеб стер улыбку с лица и серьезно посмотрел на полковника.
        - Как только Дэн появится - дайте знать.
        Трофимов промолчал. Увел взгляд в сторону и громко вздохнул. Где сейчас Дэн и что с ним, не знает никто в этом мире. И сам факт его отсутствия - государственная тайна. Говорить об этом Щеглову категорически запрещено. Но полковник знал своего бывшего солдата. И знал, что тот рано или поздно докопается до сути. Так что как ни крути, в список допущенных к тайне лиц надо будет вносить и независимого контролера анапского филиала «Фантазии» Глеба Щеглова. Но только не сейчас…
        - Хорошо, - наконец ответил Трофимов. - Дам знать. Лишь бы появился…
        И по тому, как он это сказал, Глеб понял, что полковник знает или догадывается, где сейчас Дэн. И что у того большие проблемы.
        Но какие?..
        - …Наша основная проблема - недостаток людей. Я говорю о солдатах, обученных владению холодным оружием. Имеющих не только хорошую индивидуальную подготовку, но и строевую, тактическую. Мы не можем выставить войско, чтобы разбить баронов в отрытом бою. У нас даже некому и не из чего сделать полевые машины - баллисты, бриколи. Такой бой нам не выдержать, даже если против нас выйдет один барон, а не все.
        Кроме того, у нас просто мало людей. Если враг осадит замок, отбить приступ будет очень тяжело. Противник может выставить в сумме до семисот воинов. Если учитывать вспомогательные отряды - до тысячи. Нас элементарно задавят числом. Значит, и этот вариант отпадает. Использование же огнестрельного оружия даст небольшую передышку. Как только местные узнают о «дьявольском» огне, выжигать бесовскую заразу прибудет не только герцог, но и все войско провинции. Об этом я уже говорил. А на них боеприпасов может не хватить.
        Остается только один выход. Сделать так, чтобы дружины баронов исчезли!.. Таинственно, загадочно, полностью. Такой исход больше всего пугает людей. Вспомните Бермудский треугольник и связанные с ним загадочные исчезновения людей. Целые экипажи пропадали! А то и сами корабли и самолеты. И никто ничего не знал. Это пугало всех! А на дворе был двадцатый век! Здесь же век десятый. Суеверий и страхов больше. Если соединенное войско баронов ступит на заколдованные земли и пропадет полностью, до последнего слуги, это создаст такую славу владениям покойного Трессе, что сюда не скоро придут другие. Ни герцог, ни сам король не захотят терять войска там, где пропали дружины баронов. Причем немалые дружины. Пока аборигены придут в себя, пока пройдет время и страх ослабнет, а людская память станет забывать о жутком случае, мы получим достаточно времени для решения наших проблем…
        Дэн замолчал, обвел взглядом собравшихся. Но те не спешили высказывать свое мнение. Смотрели на него, друг на друга и осмысливали услышанное. Уверенная речь буквально заворожила не только Дьяконова, Бармина, Юсупова, Заремина, но и Эрвуда. Настолько велика была уверенность Дэна в своих словах, настолько логично и четко объяснил он ситуацию, что возражать или критиковать никто не хотел.
        - Хорошо, - произнес после минутной паузы Эрвуд. - Замысел ясен. Думаю, это действительно лучший вариант из всех возможных. Но как вы собираетесь его реализовывать? У вас есть план?
        - Есть.
        Дэн щелкнул джойстиком, выводя на экран карту северной части владений Трессе.
        - Вот это поле. Когда-то здесь сеяли зерновые, но сейчас там просто ровная площадка размерами где-то полтора на полтора километра. Видимо, здесь знают о трехполье, потому посевная площадь такая большая. С юга поле подпирает лес, с севера - холмы. С востока - лощина. Удаленность от любых людских поселений не меньше пяти километров. На поле мы и заманим войско баронов. Как только они придут сюда, мы поймаем их в огневую ловушку и уничтожим.
        Дэн опять щелкнул джойстиком, на карте появились значки, символы, надписи.
        - Здесь показано примерное расположение огневых точек, отсечных засад и позиции отдельных групп. Мы заманим врага в мешок и завяжем горловину намертво. Не оставим ни одной щели для бегства.
        - А это возможно? - с недоверием спросил Заремин.
        - Да. У нас хватит средств, чтобы перекрыть наглухо все пути. Для этого придется привлечь не только киберов, но и еще человек двадцать пять. Зато мы гарантируем результат.
        Эрвуд как человек военный в специальных обозначениях разбирался хорошо. Он внимательно рассмотрел карту и пару раз довольно кивнул. Расположение огневых средств и количество привлекаемых сил его устраивало.
        - Вопросов по плану боя у меня пока нет, - сказал он. - Вопрос в другом - как мы их туда заманим? Ведь вы сами говорили, что бароны могут напасть и по отдельности. А если создадут единое войско, то почему пойдут именно с этой стороны? Через это поле?
        - Необходимо заставить их это сделать, - тут же ответил Дэн. - То есть дезинформировать.
        - Как? - переспросил Бармин. - Дезинформировать? Что вы имеете в виду?
        - Бароны должны быть точно уверены, что дружина новых хозяев замка Трессе подступает к землям Жермена. Это заставит их не только соединить силы, но и выйти навстречу. Идти к замку, оставив такую силу в тылу, они не рискнут. Жермен не станет приносить в жертву свои владения ради завоевания чужих. Поэтому они постараются перехватить врага. А самое удобное место для битвы - это поле. Только там есть пространство для разгона конницы, только там можно выстроить шеренги пехоты. И установить машины, если они, конечно, будут.
        - Но как вы хотите провести дезинформацию? Как бароны узнают о мнимых замыслах владельцев замка Трессе? И почему они поверят таким слухам?
        - А вот это самое сложное.
        Дэн посмотрел на Эрвуда. Тот внимательно слушал капитана, сверля пристальным взглядом. Искал подвох или просто сомневался - не понять.
        - Идея такова. Небольшие разъезды Жермена патрулируют границу наших с ним владений. Мы подгадаем момент и разыграем перед ними сцену побега некоего пленника. Тот попадет к барону и расскажет, что он… наемник из отряда барона Трессе, ходивший с ним на войну. Мол, новый владелец… допустим, некий Реглас, заточил его в подземелье. Но он смог сбежать. Перебежчик скажет, что слышал о планах Регласа захватить земли Жермена. Назовет приблизительные сроки нападения. Упомянет о большой дружине Регласа, о нечисти, о колдуне… Словом, выложит достаточно, чтобы ему поверили. Жермен такими сведениями пренебрегать не станет. Перебежчик перейдет на службу к барону, вместе с ним выступит в поход. Таким образом, мы будем точно знать обо всех планах Жермена.
        По мере того как Дэн говорил, на лицах присутствующий проступало удивление, смешанное с недоверием. Едва он закончил, Дьяконов резко бросил:
        - Это невозможно! Кто рискнет поехать к аборигенам? Кто сможет так сыграть роль, чтобы и живым остаться, и дело сделать? Поверит ли барон пленнику? А может, убьет сразу?!
        - И потом! - вставил Юсупов. - Как он будет держать связь?
        Странно, но Эрвуд молчал. Как опытный разведчик он видел плюсы и минусы плана Дэна. Однако высказывать мнение не спешил.
        - Связь будет держать по радиостанции. Поверит ли барон? А ему ничего иного и не останется. Его владения и так под постоянным прессингом биоников. Нетрудно понять, чего хочет Реглас. Что до перебежчика… да, ему надо быть очень убедительным. Хорошо сыграть роль наемника. И характер проявить, и перед угрозой смерти не спасовать. Кто поедет? Я!..
        Юсупов от удивления даже открыл рот, издал невнятный звук и махнул рукой. Мол, совсем спятил. А Эрвуд только теперь подал голос:
        - Легенда продумана?
        - Да. В целом готова.
        - Едешь один? - Он вдруг перешел на «ты».
        - Нет. Возьму Ковач. Мол, она тоже пленница, жертва пыток Регласа. Помогла бежать. Для верности попросим врачей слегка подпортить ей лицо. У них вроде есть специальный состав.
        - Другие кандидатуры рассматривал?
        - Нет.
        - Почему?
        - А кто еще на базе владеет холодным оружием, знает хотя бы в общих чертах историю средних веков и не попадет на первых же минутах впросак? У кого хорошая подготовка?
        Майор кивнул. Доводы Дэна его устроили.
        Обсуждение закончилось, настала пора принимать решение. И сейчас все зависело только от Эрвуда. Бармин, Дьяконов, Юсупов, Заремин мало что понимали в военном деле, почти ничего не знали о древних эпохах и не разбирались в вопросах ведения разведки. Здесь главным был майор. За ним и последнее слово.
        А Эрвуд понимал, что Навруцкий ловко перевел всю ответственность на него. От капитана требовался план операции спасения базы? Он его представил. Причем план детально проработанный, учитывающий все нюансы и условия.
        Если Эрвуд не примет его, то Навруцкий умывает руки - я сделал дело, остальное ваша забота. Если принимает - ответственность все равно лежит на нем. Он одобрил, значит, знал, что делал. Да, ловко этот парень все придумал. Талант! Не зря он его заметил еще на игре.
        Вот только насколько он откровенен? Насколько искренен? Действительно хочет решить проблему или использует шанс, чтобы бежать? Но куда и как? Эрвуд внимательно слушал Навруцкого и не нашел в его плане ни одной ошибки. Черт возьми, он и сам бы предложил такое, если бы догадался первым.
        А раз так, то…
        - Отличная работа, капитан! Отдельные детали и подробности обсудим позже. У меня только один вопрос - сколько надо времени, чтобы все подготовить?
        - Три-четыре дня, - уверенно ответил Дэн. - Я уже прикинул требуемое. За это время мы подготовим ловушку, оборудуем позиции. Я проведу тренировки с киберами и людьми. Согласуем связь, последовательность действий. Ну и остальное…
        Эрвуд кивнул, посмотрел на остальных и сказал:
        - Господа! План капитана принят. Думаю, возражений не будет. Если все пройдет как задумано, мы получим время для решения остальных проблем. И наш проект вновь приобретет реальные черты. Если вопросов нет, предлагаю начать подготовку. Вы готовы, господин капитан?
        - Готов.
        - Тогда за дело!..
        Часть 3
        Я ВЕРНУСЬ С ХОРОШЕЙ ДОБЫЧЕЙ…

1
        Поисковый отряд барона Жермена заканчивал объезд низины, расположенной неподалеку от березовой рощи, что стояла почти на границе владений барона. Еще недавно здесь была деревенька Гринпен, где жили около сорока крестьян. Но сейчас тут стояли только брошенные дома. После того как нечисть, натравленная на жителей злым колдуном, живущим в замке барона Трессе, стала нападать на скот и людей, жители поспешили уйти отсюда. Большая часть поселилась в деревне Стон-кат, расположенной за рощей. А кто-то и вовсе покинул владения Жермена, посчитав, что нечисть рано или поздно завладеет всеми здешними землями.
        Отряд барон выслал после того, как пришла весть от крестьян - у холмов и в низине вновь видели тролля. Этого страшного чудовища боялись больше, чем василиска и эльфов. Он мог в одиночку вырезать полдеревни.
        Отряд добросовестно прочесал весь район, но тролля не нашел. Либо крестьяне перепутали с испугу, либо чудовище уже ушло. Барон приказал не спешить, разведать все хорошенько. И заодно проверить дорогу к лесу Трессе и опушку. Не исключено, что совсем скоро здесь пойдет дружина.
        Командир отряда десятник Лербед привык выполнять приказы хозяина с точностью, но в этот раз лезть в лес поостерегся. Черт его знает, какие чудища там теперь обитают?
        Вон при облаве, в которой участвовала половина дружины барона и отряд наемников, сколько людей потеряли! И хотя следы на земле и раны воинов указывали на то, что противостояли им люди, от этого не легче. Выходит, чудовища служат людям. От такого союза надо ждать беды.
        Вместо осмотра опушки Лербед решил проверить только дорогу. В конце концов, барон не говорил, чтобы воины непременно лезли в лес.
        Лербед снял латную рукавицу и вытер рукой пот с лица. Жарко. Солнце еще высоко, жжет сильно. Пот стекает по спине, вискам, лицу. Тело под холщовой рубахой, стеганым поддоспешником и кожаным панцирем упарилось.
        - Сумрад, Трэн, - позвал он. - Скачите к холму. Осмотритесь и будьте наготове.
        Трэн - единственный в десятке, кто умел неплохо стрелять из лука. Его обычно Лербед ставил в прикрытие. И всегда выделял кого-то для защиты. Сейчас он отправлял Трэна вперед, чтобы тот прикрыл их с холма, когда отряд будет обследовать дорогу. Место там вроде открытое, но высокие кустарники могут спрятать засаду. Рисковать не стоит.
        Воины хлестнули лошадей и тяжелой рысью помчались вперед. А Лербед повел остальных через низину. Они уже были почти у подножия ближнего холма, когда раздался резкий свист. Сумрад, достигший вершины холма, размахивал левой рукой, а правой, в которой была зажата рогатина, указывал в сторону леса.
        Лербед дал шпоры коню и хрипло выдохнул:
        - Оружие к бою! Вперед!
        А про себя содрогнулся. Если там тролль, то боя не избежать. И неизвестно, сколько человек переживут его…
        Отряд, разворачиваясь в жидкую цепь, переводил коней в рысь. Воины готовили оружие. Трое держали в руках рогатины, остальные сжимали топоры. Меч был только у десятника, но сейчас тот тоже доставал из чехла топор. Он против тролля надежнее.
        Кони вынесли на открытую местность, и Лербед первым увидел, как от опушки леса к холмам скачут незнакомые всадники. Впереди двое. Нахлестывая лошадей, летят прямо на них. За ними шагах в тридцати - несколько воинов.
        Лербед придержал коня и дал знак своим подровнять строй. Все ясно - эти двое убегают, воины стремятся догнать. Судя по всему, эти парни из дружины нового владельца замка Трессе. А значит, враги. Но тогда убегающим надо помочь. Они наверняка могут немало рассказать о том, что происходит сейчас во владениях соседа. Барон Жермен будет рад таким известиям.
        Эти мысли быстро пронеслись в голове десятника, и он принял решение. Если беглецы достигнут линии холмов, он пропустит их и встретит погоню. Пятеро против десяти - преимущество на его стороне. И Трэн, должно быть, натягивает лук. Копий у чужих воинов не видно, а с мечами против их рогатин при встречном ударе не много и сделаешь.
        - Приготовиться! - крикнул Лербед. - Первую пару пропускаем, ударим по воинам!
        Беглецы увидели отряд и направили коней к ним. Но уставшие скакуны все больше замедляли ход. Погоня почти настигла их. Один из беглецов вдруг остановил коня, вытащил странно изогнутый меч, каких Лербед никогда не видел. И встретил первого всадника ударом.
        Это был опытный рубака, сразу понял Лербед. Он двумя ударами свалил с коня первого воина, сцепился со вторым и, видимо, ранил его, потому что воин вдруг подал коня в сторону и с трудом удержался в седле. А беглец вновь развернул скакуна и погнал его к холму.
        Погоня тоже заметила отряд Лербеда и снизила скорость. Численный перевес смутил их. Втроем против десятерых воевать глупо. Воины закинули убитого товарища на его коня и помогли раненому.
        Беглецы тем временем доскакали до отряда Лербеда. Тот, кто сражался с погоней, вскинул руку и на плохом франкийском со странным акцентом крикнул:
        - Мир! Мы ищем защиты!
        Лербед в этот момент прикидывал, не напасть ли на противника? Тех всего трое, можно захватить пленных, их оружие и коней. Хорошая добыча! Но пока он соображал, из леса выехали еще четверо всадников. И Лербед передумал. Кто знает, сколько там в лесу? Вдруг это только часть отряда?!
        Десятник перевел взгляд на беглецов. Первый - рослый широкоплечий воин в черном плаще, под которым видна кольчуга со странными вертикальными рядами стальных пластин, нашитых внахлест. На поясе кривой меч. Голова обнажена, шлема либо вовсе нет, либо он в седельном мешке. Волосы короткие, черты лица крупные, взгляд спокойный и уверенный. Одежда на нем дорогая, но потертая, не новая. Сразу видно - воин, может, даже дворянин.
        Второй беглец ниже ростом, уже в плечах. Закутан в такой же плащ, на голове капюшон, скрывающий лицо. Оружия не видно. Кони у беглецов хорошие, но заморенные.
        - Перекреститесь! - потребовал он, памятуя о слухах вокруг замка Трессе и его новых обитателях.
        Воин быстро и привычно осенил себя знамением. Его спутник повторил жест, при этом обнажив кисть руки. И десятник вдруг понял, что перед ним женщина.
        - Кто вы?
        - Меня зовут Дэн Томак. Я служил барону Трессе. А эта… эта женщина - гостья барона. Когда замок захватил новый владелец, мы стали пленниками. И вот теперь смогли бежать. Воины, преследовавшие нас, - из дружины Регласа.
        Местный язык он понимал неплохо, но говорил не очень хорошо. Старинные диалекты имеют много отличий от современных. Да и местных особенностей произношения не хватало. Но в целом Дэн справлялся.
        - Кого?
        - Регласа. Так зовут нового хозяина замка Трессе. Кстати сюда должен подойти крупный отряд Регласа.
        Лербед смерил беглецов пристальным взглядом, посмотрел на опушку леса. Всадников неприятеля действительности стало больше. Пожалуй, парень не врет. Надо уходить.
        Он дал знак Сумраду и приказал:
        - Уходим! А вы… можете ехать с нами. Я десятник Лербед, служу барону Жермену. Слышали о таком?
        - Немного, - ответил Томак. - К нам доходило мало вестей.
        - Мы едем в его замок. Как быть с вами дальше, решите барон. Вы расскажете ему все, что знаете.
        - Да, расскажем.
        Десятник немного помедлил, потом добавил:
        - Тогда в дорогу. Ваши лошади устали, но пять верст они выдержат. А потом сделаем привал. Надо как можно быстрее достичь замка. В путь!
…В последние дни перед «операцией», как назвал ее Эрвуд, Дэн развил бешеную деятельность. Вместе с Ральфом и Сэмом провел рекогносцировку на поле предстоящей битвы. Дэн буквально шагами измерил само поле, пальцем указал на расположение огневых позиций, а Сэм все это старательно занес в компьютер. Тут же определили план битвы, начиная с появления войск баронов и заканчивая организацией преследования и уничтожения отходящих, а вернее, бегущих солдат противника.
        Затем Дэн организовал учения сводного отряда обороны, состоящего из киберов и персонала базы. К ним он привлек почти всех людей за исключением дежурной смены техников, женщин, нескольких врачей, ну и конечно, верхушки руководства базы. Эрвуду он объяснил это просто.
        - Одних киберов мало. И потом, большая часть их будет задействована в отвлекающем маневре. Огнестрельное оружие только у людей. В противном случае мы просто не удержим войско баронов. Это ведь лишь со стороны кажется, что стрелять из пулемета легко и каждая пуля летит в цель. В горячке боя мазать будут немилосердно, и спешить, и палить в небо тоже.
        Эрвуд не возражал, сам знал, что такое мобрезерв[Мобилизационный резерв - приписной состав определенного возраста, призываемый в армию во время войны или в случае объявления военного положения, а также для подготовки.] и как он подготовлен.
        На учениях пришлось израсходовать некоторое количество боеприпасов. Несколько человек получили травмы, к счастью - легкие. Изорвали одежду, изрядно устали, зато теперь Дэн был уверен, что люди по крайней мере не перестреляют друг друга и вообще смогут нажать на спусковой крючок.
        - Тренировки на поле проведете, когда получите подтверждение о выступлении баронов, - приказал Дэн Ральфу. - Обязательно с предварительной разведкой местности и только с разовой боевой стрельбой. Нечего аборигенов раньше времени пугать.
        Дэн приказал изготовить полторы сотни манекенов и одеть их хотя бы в некое подобие одежды. Эти фальшивки должна будут показать баронам, что против них собирается большое войско. Потому что киберов слишком мало, чтобы изобразить даже дружину.
«Копья» для «войска» заготавливали в лесу, рубили молодняк, состругивали ветки и подгоняли по один размер.
        Кроме того, провели учения по защите базы с выделенной группой обороны. В ней было всего шесть человек. Задача группы - удержать базу при внезапном штурме. Это на случай, если бароны захотят нанести второй удар по самому замку. Автомат и два пистолет-пулемета должны были отпугнуть любой штурмовой отряд.
        Врачи из группы Замятина готовили места для раненых. Так, на всякий случай. Вместе с Эрвудом Дэн еще нескольку раз обговорил легенду. От первоначальной идеи представится человеком Трессе отказались. Слишком много подробностей надо было знать, чтобы выдержать даже простую проверку. Легенду оставили для первого знакомства с аборигенами!
        В общем, четыре дня вымотали капитана до предела. Но больше всего проблем доставила Сабина.
        Клон благодаря шоковой терапии Дьяконова избавлялся от маски «Ковач» и приобретал самостоятельное мышление образ поведения, характер. Это потребовало от него, точнее от нее максимального напряжения сил и нервов. Ибо возникшее раздвоение личности грозило разрушить психику.
        Сабина (имя и фамилию клону оставили прежние) то плакала, то ругалась, то лежала на кровати без движения. То убегала от Дэна, то липла к нему. Ей запретили выходить за пределы базы, и она гуляла по замку, сидела в конюшне и на кухне.
        Дэн видел мучения девушки (называть ее клоном он уже перестал), сочувствовал, но помочь ничем не мог. Однако его интересовал конечный результат. Когда Сабина станет нормальной, адекватной? Когда сможет приступить к исполнению своей роли в операции?
        За сутки до начала он пригласил Сабину к себе (до этого она три ночи спала в прежнем номере). Усадил в кресло и завел разговор. Без конкретной темы, перескакивая с одного на другое. Ему нужно было понять, в каком она состоянии. Словам Дьяконова, что все в норме, он верил, но предпочитал проверить сам.
        Ковач, кажется, поняла, в чем дело. И отвечала, как думала. Только вид у нее был далеко не радостный. И голос звучал глухо.
        - …Я все время как во сне. Хожу, смотрю, что-то делаю, с кем-то разговариваю. Но наблюдаю за этим как бы со стороны. До сих пор не могу понять, что я это не я. Что реальная Сабина Ковач - другой человек. Что она где-то там живет, работает, общается… любит. А я…
        Она резким движением руки откинула челку со лба и посмотрела на Дэна.
        - Зачем? Зачем им было нужно выращивать меня? Хотели получить куклу? Шлюху? Чтобы ублажала этого… Мерро?! Я ведь помню!.. Господи, ну почему мне не стерли эти воспоминания?! У меня ведь перед глазами стоит похотливая рожа этого ублюдка! Как он меня лапал, как слюнявил грудь!.. Я ведь сопротивлялась вначале. Потом… потом позволила ему все, что он захочет! А этот извращенец!..
        Голос Сабины сорвался, она дернула головой и закрыла лицо руками. Дэн молчал. Прерывать или останавливать истерику нельзя. Надо дать девушке самой выбросить из головы сгусток боли.
        - …А ведь были и другие. Какой-то юнец, заикавшийся при одном прикосновении ко мне. И ты! Ты тоже!
        - Что - я? - тихо спросил Дэн. - Не я привел тебя в замок. Не я заставил лечь в постель.
        - Да. Но ты знал, кто я! И все равно…
        - Насколько я помню, нам было неплохо. Нет?
        Сабина запнулась, посмотрела на него и вдруг… порозовела. Немало удивив этим Дэна.
        - Дьяконов сказал, что ты быстро придешь в себя. И что психологический груз давить не будет. Но, насколько я вижу, он пока давит.
        - Давит, - как-то обреченно махнула она рукой. - И ночами снится… всякое. Я вдруг потеряла смысл жизни. Раньше знала, кто, для чего, зачем, почему… даже вся эта несуразная жизнь здесь казалась логичной. Казалась!
        Она выдавила невеселую улыбку, повысила голос.
        - Дьяконов - хороший специалист. Умеет заставить думать так, как ему надо. Так что я… почти в норме. Но никогда не прощу тех, кто создает клонов. И кто потом низводит их до состояния тряпки.
        Последние слова она произнесла холодным, полным ярости голосом. И Дэн понял, что обещанное доктором улучшение наступает. Теперь надо было добиться главного - наладить отношения с Сабиной. Сделать из нее союзника. За сутки в окружении врагов сделать это сложно. Но обязательно. Сабине в предстоящей операции Дэн отводил серьезную роль!
        - С прошлым все ясно. А вот что с будущим?
        Сабина посмотрела на него недоуменным взглядом, пожала плечами и нехотя произнесла:
        - А оно будет - будущее? Что мне уготовано? Возвращение домой? Но у меня нет дома! У меня вообще ничего нет, кроме четырех чемоданов нарядов и косметики. Ну, может, две или три драгоценности. Если не отнимут… Кому я нужна?
        В этом Дэн мог с ней согласиться. Там, на Земле, Ковач не нужна никому. Ее появление может наделать дел. Как на существование двойника отреагирует оригинал? Шуму будет!..
        - Не знаю, - честно сказал Дэн. - Сначала нужно туда попасть. Но это будет не сегодня. А пока у нас с тобой есть важное дело. И сделать его надо обязательно.
        - Что за дело?
        И Дэн ей все рассказал. О проблеме базы с аборигенами, о плане, об операции. И еще много о чем. Она тут же забросала его вопросами. Он отвечал. В меру необходимости. Так, за разговором, они провели полночи. А вторую половину провели в постели.
        Дэн добился главного. Сумел разбудить в Сабине чувства нормального человека. И помочь ощутить себя личностью. Ну… хотя бы в чем-то.
        Ковач обрела уверенность, понимание, что интересна кому-то сама по себе, а не как двойник знаменитой актрисы. Сейчас ей это было нужно больше всего. Как и предсказывал Дьяконов, шоковая терапия дала результат. Правда, отняла уйму нервов. Но дело того стоило…
        Кстати, других клонов доктор пока не снимал с «иглы» психологической накачки. Хотел подождать. Но Дэна это уже не интересовало. Главное - Сабина приходила в себя и, кажется, могла сделать то, что от нее хотели.
        А Дэн продолжал подготовку. Каждый день гонял беспилотник, собирая информацию об этом мире. Она была необходима для полного выстраивания легенды. Только ее катастрофически не хватало.
        С собой Дэн брал миниатюрную радиостанцию и пистолет. Вообще сперва брать оружие не хотел. По крайней мере демонстрировал это. Но потом «передумал». Весь спектакль был разыгран для Эрвуда, чтобы лишний раз убедить того в чистоте помыслов капитана.
        Результаты авиаразведки показали, что барон Жермен до сих пор держит небольшие разъезды на границе с владениями Трессе. Это было на руку Дэну. Но чтобы точно гарантировать присутствие людей барона в выбранном для «побега» месте, Дэн решил отправить туда последнего уцелевшего тролля. Чтобы тот засветил свое присутствие и заставил воинов барона искать его.
        Вызванный тролль прибыл к капитану для получения инструкций. Дэн как раз собирался выехать в лес, просмотреть путь, по которому пойдет «погоня». Когда крупная фигура бионика выросла перед мордой коня, тот испуганно заржал и заплясал на месте.
        - Стой, чертяка! Тролля, что ли, никогда не видел?
        Дэн с некоторым трудом успокоил коня и кивнул бионику.
        - Готов?
        Можно было и не спрашивать, бионик прибыл в полном снаряжении. Кожаный доспех, топор, длинный кинжал, кистень. На голове войлочная шапка, подшитая изнутри стальными пластинами.
        - Пошли. В лесу потолкуем.
        Дэн рассчитывал на месте объяснить бионику его задачу. Но вышло так, что разговор начался совсем с другого. Они достигли леса, пересекли поляну, когда бионик вдруг повернулся к Дэну и сказал:
        - Здравствуй, хозяин.
        Дэн удивленно покосился на тролля и ответил:
        - Привет.
        - Ты не узнал меня? Хотя да, мы все на одно лицо. На одну морду. Ты геймер Стас. А я Саргал.
        Дэн во все глаза смотрел на тролля, соображая, как тот мои попасть сюда. Саргал видел замешательство человека, на его губах играла легкая улыбка. Это было довольно жуткое зрелище - улыбающийся тролль!
        - Черт! - Дэн спрыгнул с коня, шагнул к бионику и протянул тому руку. - Вот так неожиданность!
        Бионик чуть помедлил, глядя то на руку, то на лицо Дэна. Потом осторожно пожал ладонь.
        - Ты вновь протягиваешь мне руку…
        - Потому что мое мнение не изменилось, Саргал. Но как ты попал сюда?
        - Очень просто. После игры меня и еще нескольких биоников переправили на базу. Заложили новую программу и послали на задание. Перехватывать путников, воинов, грабить, убивать.
        - И ты?..
        - И я грабил и убивал, хозяин, - понял недомолвку человека тролль. - Но убивал только воинов. Вооруженных людей. Тех, кто мог за себя постоять. Крестьян не трогал. Женщин и детей тоже.
        Дэн покачал головой. Бионик сознательно нарушил приказ. Это было что-то странное.
        - Значит, ты выбирал, на кого нападать? А как же программа?
        - Наши программы не подавляют разума. Иначе бы мы потеряли способность мыслить. И стали бы легкой добычей местных. А так я не нарушал приказ напрямую.
        Речь, построение фраз, лексикон - все говорило о неплохой программе образования, заложенной в тролля. Вопрос - зачем только нужна такая программа?
        - А разве прежние воспоминания тебе не стерли?
        - Нет. Это ведь мой опыт, он нужен.
        - Логично.
        Дэн задумался. То, что тролль его помнит, - это хорошо. Еще лучше, что он помнит его отношение к бионику. И раз назвал хозяином, то считает в чем-то обязанным. Саргал - по сути, клон. Пусть и несколько «модернизированный». А значит, тот же человек. Он под гнетом внушения, сходного по основным принципам с тем, что был наложено на Ковач.
        А если сделать из него союзника? Шаг рискованный, но еще один помощник Дэну нужен позарез! Да еще какой! Умелый, опытный воин, разведчик. Диверсант! Он один стоит десятка киберов. Наверняка в него заложен шестой уровень владения оружием. Эх, если бы его можно было завербовать!..
        - Слушай. - Дэн невольно понизил голос. - А что, кроме радиостанции, у тебя в голове есть?
        - Ничего. Встроенная система связи, она действует на удалении до тридцати километров. Системы внешнего акустического контроля нет. Это слишком сложно и требует постоянной подзарядки. А мы неделями в лесах сидим!
        - Значит, нас никто не слышит? - боясь поверить такой удаче, спросил Дэн.
        - Никто.
        Дэн еще сомневался. Риск был огромен. Если Эрвуд или даже Сэм об этом узнают - ему конец! Но с другой стороны, подворачивался случай, который необходимо использовать на всю катушку. Это увеличивает шансы на успешный исход всей операции по крайней мере вдвое.
        И все же Дэн не спешил с решением. Они с Саргалом проехали весь лес, обговорили подробности задания тролля, уточнили график связи. И только на обратном пути Дэн решился на разговор.
        - Саргал! Как ты относишься к своим хозяевам? Я имею в виду Сэма, Ральфа и Эрвуда.
        Тролль удивленно покосился на человека, с минуту обдумывал вопрос, потом неохотно буркнул:
        - Они здесь главные, они командуют. Я выполняю приказы. Это смысл моей жизни. Ведь я бионик - искусственное создание. Хоть и разумное.
        - Ты действительно бионик и действительно создан. Но ты - человек.
        Саргал недоверчиво вскинул брови.
        - Это как?
        - Так. Я тебе объясню. А заодно обрисую ситуацию. Дело в том, что мы оказались в очень сложном положении. Ты, я, другие люди. И чтобы выйти из этого положения, надо… кое-что сделать. Кое-что, что идет вразрез с твоими принципами, заложенной программой.
        - Что именно? - довольно спокойно спросил бионик.
        И Дэн рассказал. Все, как и Сабине, - начиная от заговора, его пленения, открытия другого мира и до проблемы базы! А еще объяснил, почему Саргал является человеком.
        Это был огромный риск. И может быть, Дэн никогда бы не пошел на него, если бы не слова бионика о том, что он нарушал прямой приказ и щадил людей. Значит, он может мыслить самостоятельно, значит, способен переступить через запрет.
        Бионик забросал его вопросами. На часть из них Дэн ответа не знал. На другие ответил как мог. А тролль думал. Демонстрируя человеческую способность размышлять, работать мозгами. Даже искусственно созданными. И его лицо - малоподвижное, нечеловеческое - отражало переживания в душе бионика. Душе, которая могла быть только у разумного существа.
        Дэн ждал, к какому решению придет тролль. Про себя прикидывая, что делать, если тот откажется от предложения. Убить, наплевав на возможные последствия? Или заставить бионика забыть разговор?..
        Наконец Саргал поднял взгляд на Дэна и глухим басом прорычал:
        - Я помогу тебе, Стас. Сделаю, как скажешь.
        - Меня зовут Денис. Дэн.
        - Я помогу, Дэн.
        И Саргал первым протянул ему руку.
        Через день все было готово для начала операции. Тролль здорово напугал крестьян одной из приграничных деревень, Жермен выслал в тот район отряд. И Дэн разыграл сцену погони.
        Все прошло как по нотам - бегство, преследование, короткая сшибка. И Дэн рубился с киберами на полном серьезе, помня, что малейшая фальшь может быть заметна. Правда, он не бил киберов по голове, чтобы не разбить им электронную начинку.
        А потом была встреча с аборигенами. И командир отряда дал разрешение ехать с ними. Первая часть сделана. Оставалось самое сложное - найти общий язык с баронами, заставить их поверить ему и… довести операцию до конца. Любой ценой…

2
        Они прибыли в замок Жермена вечером, когда солнце почти исчезло за стеной далекого леса. Отряд последние километры шел на рысях, стремясь успеть до заката. И хотя в землях барона царил мир, но шальные шайки разбойников еще бродили по округе и представляли опасность даже для такого немалого отряда.
        Дэн, скакавший рядом с Сабиной в конце колонны, в слабых лучах солнца сумел рассмотреть замок и ближайшие подступы к нему.
        Замок стоял неподалеку от реки на небольшом холме. Внешнюю стену окаймлял ров, наполовину наполненный мутной водой. Через ров перекинут подъемный мост, узкий, составленный из толстых бревен. Стены не очень высокие. Первые Два метра выложены из камня, а выше идет дерево. Наверное, с камнем в этих местах вовсе туго.
        С дороги видны только три башни. Они тоже из дерева, узкие бойницы, желоба для смолы, треугольные крыши. Над стенами деревянный навес, спасающий от дождя и вражеских стрел. Ворота двойные, как и положено, окованы железом. Надвратные башни узкие.
        Строил Жермен свою резиденцию по типичному плану. А использование дерева объяснимо дефицитом строительного камня. Или сроки поджимали - нужна была хоть какая-то защита от многочисленных врагов. Что ж, главное - выстоять, а дерево на камень сменить всегда можно.
        Кто-то из всадников продудел в рог. На стене возникла шевеление, и вскоре створки ворот пошли в разные стороны. Отряд поехал по мосту. Подъезжая к воротам, Дэн заметил в бойницах башен и на стене фигуры воинов. Некоторые держали в руках луки. Бдительность в замке на высоте.
        Едва отряд миновал ворота, их сразу закрыли. А потом подняли и мост. Тот прикрыл собой ворота, делая их вовсе неприступными. Десятник соскочил с коня, бросил повод подбежавшему мальчишке и обернулся к Дэну.
        - Идем к барону.
        - Идем.
        Глянув по сторонам, Дэн приметил воинов на стенах, народ, снующий по двору, конюшню в дальнем углу. Разглядел наконец и сам замок. Стандартное прямоугольное строение из трех этажей. Это надземные. Подземных может быть один или два.
        Он помог слезть Сабине, отдал коней какому-то подростку и пошел следом за Лербедом. Волнение, исчезнувшее было в дороге, вновь охватило его. Сейчас он и узнает, насколько хороша его легенда. Только вот цена такому знанию слишком велика!..
        Двери замка под стать внешним воротам - дубовые, обитые железом. За ними арка с отворотами, ведущими в другие помещения и на второй этаж, и зал. Не очень большой, но способный вместить всю дружину барона во время пира. Слева и справа большие камины. На стенах факелы, под стенами скамейки. В глубине зала стол и два кресла. Потолки высоченные, метров шесть точно. Толстые колонны цилиндрической формы тоже увешаны факелами.
        Сейчас в зале были только хозяин замка и несколько его вассалов. Все в доспехах и при мечах. Лербед подошел к стоявшему возле стола барону, склонил голову в приветствии и после ответного кивка коротко доложил результаты поиска. Дэн слушал вполуха, его сейчас больше занимал хозяин замка.
        Барон Жермен. Среднего роста, плечистый мужчина лет тридцати пяти. Лицо скуластое, худощавое. Тонкие длинные усы придают ему слегка комичное выражение. Но вряд ли кто осмелится шутить над бароном по этому поводу. Да и по другому тоже.
        Барон в доспехах, что довольно странно для этого времени суток и места. Все же у себя дома. Или куда-то собрался? Да и другие дворяне тоже в доспехах. Дэн с интересом рассматривал их, попутно отмечая про себя некоторые детали.
        Конец десятого века. Европа. Расцвет рыцарства вот-вот наступит. Но пока он на подходе, вооружение и доспехи рыцаря еще не приобрели тот вид, что широко известен благодаря книгам, фильмам, музеям, историческим реконструкциям.
        Нет жестких стальных доспехов, защищающих рыцаря с ног до головы, нет глухих шлемов. А есть длинная, до колен, кольчуга с капюшоном, усиленная стальным нагрудником и стальными наплечниками. Есть открытый шлем, вытянутый вверх, с поднятой стрелкой и кольчужной сеткой. Есть боевые рукавицы с кольчужной или пластинчатой защитой, широкий кожаный пояс с огромной металлической бляхой, защищающей живот. Есть наручи и поножи - кожа с нашитыми стальными пластинами.
        Основное оружие - меч. Типичный каролингский. Довольно широкий клинок с закругленным концом, длиной восемьдесят-девяносто сантиметров. Прямая крестовина, рукоятка с кожаным плетением и навершие в форме шара.
        Еще нет литых лат, еще не надо удлинять клинок, заострять его. Делать рукоять полуторной или двойной. Долы короткие - металлургия пока только развивается, и облегчать оружие без ущерба прочности сложно.
        Вот он каков - типичный рыцарь конца десятого века. Владетельный дворянин, хозяин и защитник подвластных земель. На вид сущий разбойник, каковым на самом деле и является. Пришел в эти земли, силой согнал местный люд, повелел приносить ему хлеба и мяса, шкуры пушных зверей и диких оленей, ткани и посуду. Взамен обещал защищать от угроз и нападений.
        Несогласных порубил или продал, остальные начали работать. Понимая, что в другом месте другой рыцарь все равно заставит делать то же самое. Но может быть - на худших условиях.
        Заняв свободные доселе земли, рыцарь послал сообщение хозяину провинции, герцогу, мол, есть теперь такой замок и такой барон. Готовый принять вассальную присягу и защищать своего господина. Если и тот обязуется выполнять договор.
        А может, и не так было. Может, это герцог, не имевший сил прибрать к рукам дальние владения, одарил ими своего верного слугу. И тот прибыл сюда с небольшим отрядом (человек двадцать-тридцать), занял земли тем же способом, но уже с разрешения сюзерена.
        Барон Жермен - дитя своего времени. Времени сурового, тяжелого и безжалостного. Силой, хитростью, умом заняв нынешнее положение, он будет защищать его до последней капли крови. Своей, вассалов, дружины, ну и конечно, врагов.
        И не надо строить иллюзии относительно благородства рыцаря. Еще не те времена. Еще далеко до знаменитого рыцарского этикета, свода правил и законов, по которым должен (но не обязан) жить настоящий дворянин. Этот барон, реши он, что так лучше, прибьет незваного гостя, посадит в темницу или заставит служить себе. Потому что сила на его стороне, а значит, он прав.
        Это надо понять. И учесть при разговоре. И помнить - слабым в этом мире не место. Слабые сеют зерно, пасут скот, отдают оброк. А сильные все это получают. И отстаивают право на получение мечом или топором.
        Нет, дерзить барону не след. Но держать себя уверенно и, спокойно, как и положено дворянину, надо. Только вот как на это посмотрит сам барон и его окружение?..
        Десятник закончил доклад, упомянув в конце об увиденной им стычке, и отступил на шаг. Барон кивнул и перевел взгляд на Дэна. Смотрел он снизу вверх. Вопреки распространенному мнению в прежние века люди не были настолько меньше нас, чтобы задирать головы при взгляде в глаза. Однако средний рост их был все же ниже современного.
        Вот и Жермен, имевший около ста семидесяти сантиметров, взирал на Дэна с некоторым недовольством. Человек с ростом сто восемьдесят три сантиметра выглядел настоящим гигантом.
        - Кто вы? - пробасил барон.
        Дэн шагнул вперед, коротко кивнул, как равный равному, и ответил:
        - Мое имя - Дэн Томак. Я… внебрачный сын барона Трессе.
        Жермен и его дворяне с изумлением смотрели на новоявленного баронета, возникшего из ниоткуда.
        - Но барон Трессе не имел детей, - резко произнес Жермен. - Его сын погиб пять лет назад. А дочь умерла в младенчестве. Откуда же ты?
        - Как и все, от матери, - позволил себе улыбку Дэн. - Моя мать была прислугой в замке Трессе. А когда понесла, барон отправил ее в деревню. Ведь у него уже были дети от жены. Моя мать решила уехать как можно дальше. Я родился и вырос далеко отсюда. В Таброте.
        - У тебя акцент… ты говоришь не по-нашему.
        - Да. Я много лет провел в другой стране. Там язык иной. Я вас понимаю неплохо, но говорю… - Дэн развел руками, хмыкнул. - Как есть.
        Барон кивнул, это выглядело правдой.
        - А дальше?
        - Стал воином. Наемником. Служил у разных господ. Участвовал в сражениях и войнах. Полгода назад решил вернуться на родину, хотел увидеть отца. Думал служить ему. Но мой отряд разбили в бою. Я попал в плен к новому владельцу замка. От него и узнал о гибели отца.
        По мере рассказа лица дворян вытягивались все больше. История походила на правду. А значит, перед ними мог действительно стоять молодой барон Трессе.
        - …Новый владелец замка, его зовут Реглас, имеет дело с каким-то колдуном. Я видел странных чудищ, ходящих на двух ногах и говоривших как люди. Видел дракона…
        В этом месте Дэн сделал паузу, нервно потер лоб рукой, показывая волнение.
        - Он явно связан с нечистой силой! И она ему служит.
        Жермен нахмурился. Одно дело думать, что владелец замка повелевает нечистью, другое - точно знать. Это плохо.
        - Почему он тебя не убил? - спросил он.
        - Сначала он хотел, чтобы я служил ему. А когда я отказался, он велел запереть меня в подземелье. И сказал, что оттуда я выйду только двумя способами. Или его человеком, или ногами вперед.
        Барон невольно кивнул. Случалось и ему делать такие предложения.
        - И как же ты убежал?
        - Мне помогла эта женщина! Госпожа Сабина. - Дэн обернулся и посмотрел на закутанную в плащ фигуру, молча стоявшую позади него. - Она тоже пленница Регласа. Кто она и откуда, я не знаю, женщина нема. Я только знаю, что барон ее пытал.
        В зале раздался недовольный гул. Дворяне, сами далеко не ангелы, способные и на кол посадить, и голову снести, все же к пыткам женщин относились с неодобрением.
        В глазах Жермена промелькнуло выражение сочувствия. Но оно тут же исчезло.
        - Что он с ней сделал?
        - Что-то с лицом. Женщина не показывала, а я не настаивал. Видеть такое мне не по душе.
        Дэн замолчал. Склонил голову, исподлобья глядя на дворян. Пока его версия не вызывала сомнений. Но допрос только начался. Историю с женщиной барон пропустит - по большому счету, это его волнует мало. А вот Дэна еще помучает.
        - Как же вы сумели убежать? - В голосе Жермена слышалась насмешка. - Я никогда не был в замке покойного Трессе, но знаю, что его темница не уступает моей ни крепостью засовов, ни надежностью стражи.
        - Верно. Темница его надежна, засовы крепки. Только вот стража!.. Она не так хороша и не всегда слушает хозяина. Один стражник, настоящий зверь и ненормальный, все приставал к женщине. Его не отпугивала даже ее внешность. Сегодня утром Реглас с большей частью дружины уехал куда-то. Он последнее время часто покидает замок. Стражник остался один - тот самый… он решил воспользоваться случаем и овладеть женщиной. Распаленный страстью, он забыл об осторожности. А женщина сумела оглушить его.
        Это тоже не выходило за рамки обычного. Мало мужчин забывает обо всем, когда хочет утолить страсть? В таких случаях насильники теряют голову. Иногда в прямом смысле слова…
        - Она взяла ключи от темницы и освободила меня. Я сумел пробраться в конюшню… Ворота замка были открыты - ждали Регласа. Мы выскочили как раз в тот момент, когда его отряд переходил реку. Потому за нами сразу и погнались. Ну а дальше вы знаете.
        Дэн сделал паузу, повел глазами на замершего неподалеку Лербеда.
        - Мы миновали лес, но в поле нас нагнали. Я сумел срубить двоих. Но мы бы не ушли, если бы там не оказались ваши люди, господин барон. Они спасли наши шкуры. Поэтому я хочу выразить вам свою признательность.
        Жермен молчал, переводя взгляд с Дэна на Сабину, а потом и на Лербеда. И думал. Что-то в рассказе этого парня его настораживало. Вроде все складно, но… вид у Томака слишком сытый. Не похоже, чтобы он сидел на хлебе и воде. Лицо не измождено худобой. Да и сила… убить сначала одного (как минимум одного!) воина в замке, а потом срубить еще двоих в лесу! Но для чего так нагло врать?
        - Вас недурно кормили в заточении, - заметил барон.
        Дэн развел руками. Этого вопроса он ждал.
        - Реглас изощрен в пытках. Он не жалел ни еды, ни вина. У меня была хорошая кровать. Даже свежий воздух… Ему доставляло удовольствие видеть полного сил пленника, знающего, что он проведет взаперти остаток дней. Да и сидел я не так много - неполные три луны. А женщина и того меньше.
        Барон посмотрел на вассалов. Один из них, поняв взгляд хозяина, подал голос:
        - Вы говорите, что ваш отец - барон Трессе? Но как вы можете это доказать? Не очень-то вы похожи на него. Хотя я и видел барона только раз, но все же помню его.
        - Может быть. Я не видел отца ни разу. А мать никогда о нем не говорила. Только и сказала, кто он мне. А доказать…
        Дэн запустил руку за пояс, покопался и извлек на свет небольшой перстень. Это была золотая печатка, на которой выгравирован вензель Трессе - шлем и дубовая ветка.
        - Вот. Этот перстень барон отдал матери, когда отсылал из замка. Он сказан, что больше ничего дать ребенку не может. Остальное тот должен взять сам, если он настоящий Трессе. И если он это сделает, то может прибыть к отцу…
        Жермен взял перстень, повертел, рассматривая со всех сторон. Вензель Трессе. Он его хорошо знал. Выходит, этот парень не врет. По крайней мере не врет в главном.
        Дворяне подошли ближе, тоже разглядывая перстень. Послышался шепот. Вроде поверили. Дэн незаметно перевел дух.
        Перстень попал к Эрвуду, когда его группа осматривала замок при первом переходе. Забыли его или оставили в спешке, неизвестно. Эрвуд перстень сохранил, и как оказалось - не зря.
        - Что ж… - Жермен вернул перстень Дэну. - Похоже, вы и вправду барон Трессе. Правда, не возведенный в ранг наследника. И по законам не можете претендовать на майорат. Если только… не захотите силой отстоять это право.
        В голосе барона послышалась угроза. Видимо, он уже видел родовой замок Трессе своим. И внезапно воскресший из небытия наследник путал все планы. Жермен мог и убрать нежелательного конкурента.
        Дэн это понимал, поэтому поспешил пояснить.
        - Я наемник, господин барон. Зарабатываю мечом, и пока мне хватает. Может, когда-нибудь, если доживу, захочу выстроить свой замок. Но это произойдет не скоро. А владения моего отца пусть достанутся достойному человеку. Если только тот сумеет…
        Дэн запнулся, посмотрел на Жермена и его людей. На его лицо набежала тень.
        - Если только он сумеет одолеть этого страшного Регласа. Я ведь не зря спешил к вам, господин барон. В замке я узнал замыслы Регласа. И это страшные замыслы.
        Дэн выразительно посмотрел на вассалов, давая понять, что хотел бы говорить наедине. Но барон сделал жест рукой и сказал:
        - У меня нет секретов от моих людей. Говорите.
        - Я слышал… слуги и воины болтали меж собой… Реглас планирует расширить свои владения. И начать он хочет с… вашего замка, барон. Он собирает силы, ищет союзников. Натравливает нечисть.
        Если Дэн хотел удивить барона, то это у него вышло на все сто. Жермен резко побледнел, нахмурил брови и заиграл желваками на скулах. Ладонь сжала рукоять меча.
        - Напасть?! Значит, это правда?! Я чувствовал, что неспроста эти дьявольские отродья шныряют у моих владений.
        Дворяне недовольно перешептывались, бросая на Дэна подозрительные и встревоженные взгляды. Барон сделал приглашающий жест.
        - Садитесь, сэр. И вы, леди…
        Слуги быстро поднесли к столу две скамейки. Все сели за стол. Дэн с Сабиной - рядом с бароном.
        По знаку Жермена слуги принесли кубки с вином, подносы с холодным мясом и сыром. Аромат от них шел не сказать чтобы очень. Готовили здесь на открытом огне, мясо скорее всего жарили на вертеле, а сыр… но придется попробовать, дабы не возникало вопросов.
        Кубок, что поставили перед Дэном, был сделан из меди. На ободке едва заметная узорная насечка. Довольно грубая работа, тяжеловат. А вот вино не так плохо, как Дэн считал. Напоминало полусухое.
        Сабина взяла свой кубок и поднесла к губам. Скрытое капюшоном лицо Дэн не видел. Но не сомневался, что на нем гримаса отвращения.
        Барон дал гостям утолить жажду, а потом спросил:
        - Вы знаете, сколько людей у Регласа?
        - Точно не знаю. Но не менее полутора сотен. И вроде бы к нему должны подойти два отряда наемников.
        Жермен нахмурился еще сильнее. Полторы сотни воинов - это много. Это очень много! Содержание дружины дорого обходится дворянину. Здорового молодого мужчину надо одеть, обуть, прокормить. Да еще вооружить. И не кое-как, а хорошо вооружить. И конечно, обучить владению оружием.
        Доспехи, оружие, одежда, питание, конь, сбруя, фураж… Сколько землевладелец уровня барона может позволить себе содержать воинов? От двадцати до пятидесяти. А если владения достаточно велики - до ста. Но это редко.
        Даже с учетом вассалов - ленников-дворян - и их отрядов барон редко когда способен собрать под свое знамя больше полутора сотен человек. Можно еще созвать ополчение, вооружить крестьян. Но отрывать их от работы крайне нежелательно. Кто тогда будет кормить барона и его людей? Ополчение созывают только в особых случаях - нападение врага большая война. А в междоусобицу их не вовлекают. Себе дороже…
        Вот и вынуждены дворяне при разборках между собой привлекать наемников - отряды профессиональных воинов, зачастую обычных разбойников, промышляющих грабежом и убийствами.
        Но это тоже палка о двух концах. Еще неизвестно, как поведут себя наемники, не ударят ли в спину, не попытаются ли захватить замок. Бывали случаи…
        - А эти чудовища? - справился с раздражением барон. - Их много?
        - Не знаю. Видел только одного - здоровенного типа с невероятных размеров секирой. В замке его называли троллем.
        Дворяне вздрогнули. Чертово отродье! Тролль - страшно существо. Вон двух прибили, так при этом десять человек потеряли.
        - Что еще вам известно о планах Регласа? - спросил барон.
        Дэн не подал вида, но про себя усмехнулся. Не прост Жермен! За обычными вопросами кроется подвох. Если он начнет выкладывать информацию, может возникнуть подозрение
        - откуда он столько знает? Пленника не посвящают в планы хозяина.
        Надо держать ухо востро. А то простой как пень барон обведет вокруг пальца!
        - О планах мало что знаю. Только сплетни и слухи, которые разносит челядь, да треп охранников. Барон готов напасть на вас. У него есть союзник, некий граф откуда-то с юга. У того вроде бы большая дружина, чуть ли не две сотни воинов. Он и Реглас хотят завоевать эти земли и поделить между собой. Впрочем, утверждать не могу, я тот разговор слышал, когда меня вели к Регласу. Но если это правда…
        Дэн вздохнул и замотал головой.
        - Их соединенное войско разобьет здешних дворян поодиночке. Против такой силы вам не выстоять.
        - Это может быть провокация! - подал голос один из дворян. Он ткнул пальцем в Дэна и заявил: - Если это подсыл, он специально запугивает нас.
        - А если нет, Мэтт? - возразил барон. - Если это правда? Четыре сотни воинов… Такое войско не остановит никто.
        - Тогда нам следует просить помощи у герцога! - сказал другой дворянин. - Одни мы не сладим. А Сан Гроа и Эдинс все колеблются…
        - Когда узнают новости, перестанут колебаться и примкнут к нам. Я давно говорил, что этого проклятого пособника дьявола надо бить сообща! И лишь потом делить его владения!
        Дэн незаметно перевел дух - судя по всему, поверили. Впрочем, радоваться рано. Что барон решит с ним?
        Жермен словно услышал мысли Дэна, вперил в него пристальный взгляд.
        - Я не знаю, благодарить ли провидение за то, что оно послало вас ко мне?! Вы принесли черную весть. Но это лучше, чем если бы я узнал о ней слишком поздно. Значит, вы, сэр Томак, отказываетесь от претензий на владения отца?
        Это был ключевой момент. Для барона главное - убрать лишнего конкурента. Тем более сделать это легче легкого, он в его руках.
        - Да, господин барон. Мое время еще придет. А сейчас я отступаю.
        Жермен довольно кивнул. Нет позора в том, что дворянин, пусть даже незаконнорожденный, уходит от боя. Он примет его, когда будет готов. Пока же баронет являет ум и осторожность. Это похвально.
        - И что же вы намерены делать? - спросил Жермен и тут же предложил: - Как вы смотрите на то, чтобы поступить на службу ко мне? В качестве вассала. Если мои планы сбудутся, я дам вам землю, людей. Это и станет первым шагом к заветной цели.
        Дэн сделал вид, что размышляет, а сам следил за выражением лица барона. Несомненно, тот говорит искренне. Но эти не значит, что он так же и поступит.
        - Благодарю за предложение, господин барон. Оно лестно мне. Вы спросили, что я хочу делать? Я хочу отомстить! - Голос Дэна задрожал от ненависти. - Отомстить этому проклятому ублюдку, заключившему сделку с дьяволом! За плен, за захват отцовских владений, за смерть его верных слуг. Да-да, он убил всех, кто оставался в замке. За издевательства и оскорбления. Если вы решите дать сражение, я пойду с вами и буду служить под вашим командованием. Это честь для меня.
        Последние слова Дэн произнес с пафосом, видя, что такой тон воспринимается всерьез. Эмоции здесь ценят и им верят! Иногда.
        - …Но когда вы победите его, я хотел бы уехать. Тяга к путешествиям, к риску еще не иссякла во мне. А возраст не дает покоя. Я не усижу на месте, это точно.
        Дэн внимательно следил за выражением лица барона. И пока не мог сказать, что тот чем-то сильно недоволен. Намерения баронета его устраивали. Желание отомстить он понимал, а тягу к путешествию в чем-то разделял. Отказ служить выглядел вполне оправданным.
        По крайней мере Дэн на это надеялся. А уж как там на самом деле, сказать сложно.
        - Что ж, - после недолгого молчания произнес Жермен. - Да будет так. Опытный воин нам не помешает. Когда мы покончим с Регласом, вы вольны уйти… или остаться. Если передумаете.
        Голос барона был ровен и сух. И вид спокоен. А вот взгляд слишком пристален. Не верит до конца Жермен гостю.
        - Что же касается вашей спутницы…
        - Она будет со мной, - перебил барона Дэн. - Добрая женщина пережила страшные муки и помогла мне бежать, благодарность за это я взял ее под свою защиту и опеку.
        - Благор-родный поступок, - проскрежетал барон. - Но вы уверены, что она не околдована дьяволом? Что на нее не посланы чары? Если Реглас и вправду связан с Сатаной, он мог подчинить ее разум черной силе.
        - Господин барон, - вдруг вклинился в разговор молчавший доселе Лербед. - Эта дама, как и сэр Томак, осеняла себя крестным знамением, когда я потребовал.
        Барон метнул на десятника недовольный взгляд, и тот замолчал, склонив голову и отступив на шаг. Жермен посмотрел на Сабину и раздельно произнес:
        - Пусть она снимет капюшон. Я хочу видеть ее лицо!
        Вот и добрались до сути. Дэн давно ждал этого и был готов. Дернув плечами, словно его окатила дрожь, он предостерегающе сказал:
        - Господин барон, может, не стоит? Этого… лучше не видеть. Реглас - умелый палач…
        - Ничего, сэр Томак. Я видел и не такое…
        Дворяне, чувствуя возникшее напряжение, подвинулись вперед, готовые обнажить оружие. Они хорошо знали своего сюзерена и знали, когда тот готов пойти до конца, невзирая на последствия.
        - Хорошо, - сказал Дэн.
        Он подошел к Сабине, склонился к капюшону и что-то зашептал.
        Шептал он: «Все нормально, снимай». Сабина повела плечами, показывая, что ее учить и успокаивать не надо. Как-никак она клон профессиональной актрисы и играть умеет.
        Ковач сделала шаг вперед, обеими руками подхватила края капюшона и резким движением отбросила его назад. При этом выпрямив спину и подняв голову.
        Дружный возглас ужаса и изумления пронесся по залу. Дворяне застыли на месте, расширенными от ужаса глазами глядя на женщину. А привставший от любопытства барон замер в нелепой позе. На его губах замерзала едкая усмешка.
…Планируя взять Ковач с собой, Дэн понимал, что в натуральном, так сказать, виде той появляться в местном обществе довольно опасно. Красота и обаяние звезды могут свести барона с ума и заставить делать глупости. Дэн не хотел, чтобы Жермен или кто-то иной попросту забрал ее себе. Во всяком случае, он учитывал такой вариант.
        И он попросил Замятина сделать для Сабины маску из псевдоплоти, какую используют при создании киберов. Тот понял замысел капитана и за один день сделал по слепку специальную маску. Она целиком закрывала лицо, лоб и подбородок.
        Замятин расстарался. Когда Сабина первый раз ее надела, она чуть не упала в обморок. Из зеркала на нее смотрела до предела изуродованная женщина, словно побывавшая в пыточной камере.
        Лицо пересекал жуткий извилистый шрам иссиня-багрового цвета. Он разрезал лоб, нос, рот и уходил к шее. Второй шрам шел почти перпендикулярно первому, от левого уха через нижнюю губу к мочке правого уха. Щеки и скулы покрыты многочисленными рваными ранами, едва зажившими, с нарывающими краями.
        Дэна самого пробрало, когда он увидел Сабину в таком виде. Та сперва категорически отказалась надевать это. Но Дэн и не думал спорить.
        - Хочешь угодить в постель к барону? Утех захотелось? Станешь его игрушкой, весь план полетит к черту!
        И Сабина отступила. Два дня носила маску, привыкая к жуткому виду. На ночь снимала. Дэн пару раз слышал, как она плакала. Но с успокоениями не лез. Пусть утихнет сама. И поймет, что это не шутки.
        Нужные слова он произносил ночью. Начавшая привыкать к его постоянному присутствию Сабина слушала и приходили в себя. Теперь, после того, как она узнала, кто есть на самом деле, после первых ужасных дней «снятия» маски личности, Дэн становился для нее единственным близким человеком.
        В день начала операции она демонстративно вышла во двор базы в маске. Повергая всех в шок своим видом. Это вызывало у нее нерадостную усмешку. Она наглядно видела, какой будет реакция аборигенов на ее внешность…
        Барон пришел в себя довольно быстро. С шумом выдохнул воздух и торопливо перекрестился. Его примеру последовали остальные. На их лицах вслед за страхом и отвращением проступило выражение жалости. Сабина это видела и подыграла.
        Из ее глаз вдруг покатились слезы. Она стояла, гордо подняв голову, глядя перед собой, и беззвучно плакала. Дэн подошел к ней и аккуратно накинул капюшон обратно. Повернулся к Жермену.
        - Черти меня раздери! - раздраженно выпалил тот, пряча смущенный взгляд. - За одно только это Реглас заслуживает смерти! Изуродовать женщину!
        Он перевел взгляд на Дэна.
        - Вы мои гости. Приглашаю отдохнуть с дороги и разделить с нами трапезу. Заодно обговорим планы. Похоже, нам надо спешить…

3
        Утром барон развил активную деятельность. Были отправлены гонцы к соседям с посланиями от Жермена, где тот описывал последние новости и настаивал на встрече. Дружину барон приказал собрать воедино. До того часть воинов вела разведку на окраинах владений барона. Также велел быть на месте и наемникам из отряда Шарле. Сам Шарле временно отсутствовал. Уехали и большинство вассалов - собирать своих людей. Каждый мог привести человек по пять-шесть, а то и меньше. Но барон и этому рад.
        Жермен решил устроить смотр своих вооруженных сил. Дэн на правах наемника и дворянина сопровождал его. Сабина сидела в комнате, отведенной ей для проживания. Опеку над ней взяла жена барона, так что здесь все было нормально.
        Старший сын барона, двенадцатилетний парень, всюду ходил с отцом. По местным меркам он уже был почти взрослым. Носил оружие и доспехи, специально сделанные под его рост. Как оценил Дэн, юный баронет - паренек хваткий, ловкий и сообразительный. С повадками опытного воина. Здесь рано взрослеют…

* * *
        Дружина барона была огромна - насчитывала около ста воинов. Отряд наемников состоял из тридцати человек. Вассалы в общей сложности приведут тоже человек тридцать. Еще Жермен взял в дружину десяток крестьян - самых сильных, владеющих дубиной, топором, цепом.[Оружие ударного действия, создано на основе крестьянского инструмента.]
        Итого барон мог рассчитывать почти на сто семьдесят - сто восемьдесят воинов. Было больше, но недавние стычки в лесу Трессе здорово убавили численность дружины. Об этом барон мимолетно поведал Дэну. Тот про себя хмыкнул. Два с лишним десятка воинов, отправленных в небытие, - его рук дело.

…Барон осматривал оружие и доспехи недавно принятых в дружину крестьян. Повертел в руках цеп, пощупал стеганый зипун с нашитыми спереди полосками толстой кожи. Опробовал топор - тяжеловат для боевого, но удобно сидит в руке! Владелец оружия - плечистый среднего роста парень лет двадцати, затаив дыхание, смотрел на хозяина. Нижняя губа подрагивала.
        - Убивал кого-нибудь им? - спросил барон парня, возвращая топор.
        Тот отрицательно замотал головой. Потом вдруг растянул губы в глуповатой усмешке.
        - Только ножиком, господин. Разбойничка одного на дороге.
        Барон кивнул и повернулся к стоящему неподалеку Дэну.
        - Что за доспехи у воинов Регласа?
        - Они называют это кирасой, - словно вспоминая незнакомые слова, сказал Дэн. - Это как панцирь, только металлический. Очень крепкая броня. Шлемы сильно вытянуты вверх. На вооружении палаши - такие мечи, длинные, заточенные с одной стороны. Ими хорошо разрубать доспехи. Еще кинжалы, копья, цагры.[Название арбалета.] Владеют оружием очень хорошо. Я слышал, они несколько раз схватывались в лесу с чьими-то воинами. Может, и с вашими.
        Барон поморщился, но ответил:
        - Я потерял в том проклятом лесу два десятка своих людей. Исчезли бесследно.
        - Стражники говорили, что Реглас потерял несколько человек…
        - А что на тебе за доспех?
        Вчера барон спрашивать не стал, не до того было. Но сейчас внимательно рассматривал бахтерец и висящий на поясе меч.
        - Этот доспех я купил на юге. Там его называют бахтерец. Надежная броня, хорошо защищает от ударов, на среднем расстоянии может выдержать стрелу. Не очень тяжелый…
        Дэн осекся, увидев в глазах барона знакомое выражение. Так смотрят на понравившуюся вещь, когда хотят ее получить. Хорошие доспехи в эти века стоили очень дорого. Поэтому на поле боя с убитых сдирали все, чтобы использовать самим.
        Бахтерец на фоне простых, даже усиленных нагрудниками кольчуг барона и его дворян выглядел роскошно. Но вряд ли Жермен рискнет отнимать его у Дэна силой. Хотя… может, он рассчитывает забрать бахтерец после его смерти?..
        - А что за меч? Покажи.
        Дэн извлек меч, поднял вверх, резко рубанул воздух. Тонкий свист сопроводил быстрое движение. Клинок сверкнул на солнце, вновь взмыл вверх и замер.
        - Им удобно фехтовать, - пояснил Дэн. - Пробивная способность выше. Раны наносит тяжелые.
        И опять барон завистливо смотрел на оружие. Нет, сейчас не отнимет. Но при случае попробует забрать.

«Забрал бы и сейчас, - насмешливо подумал Дэн, глядя на барона. - Если бы знал, из какой стали это сделано. И что его оружие пробить бахтерец не сможет, а моя сабля просечет любые здешние доспехи…»
        Он видел, что и дворяне, и десятники, и сын барона с восхищением смотрят на его оружие. С восхищением и завистью. Все, что мужчин интересовало в этом мире, - это оружие, лошади и золото. Женщины идут уже после.
        Дэн убрал клинок в ножны, глянул на Жермена. Тот задумчиво сказал:
        - Вижу, на юге делают хорошее оружие. Надо побывать там, когда закончим с Регласом… А? Ладно, едем к наемникам.
        Лагерь наемников расположен прямо под стенами замка. Его выстроили в форме круга. По периметру стоят телеги, между ними устроены завалы из сбитых крест-накрест бревен. В центре десяток шатров. Наемники даже здесь, в относительной безопасности, вели себя как в дальнем походе, не забывая об охране. Впрочем, для них любой поход - дальний и опасный.
        В отсутствие Шарле отрядом командовал десятник - здоровый малый необычайно высокого для этих мест роста. Почти вровень с Дэном, но в плечах шире, руки толще, ладони размером с лопату. Изрытое оспинами лицо сохраняло мрачное выражение. Глубоко посаженные глаза смотрели настороженно, недобро.
        Это был битый-перебитый профи, лет с двенадцати державший оружие в руках. На вид ему тридцать, выходит, почти два десятка лет он живет мечом. Значит, опытен, умел и удачлив. Иной просто бы не дожил до таких лет.
        Десятник встретил барона и его свиту у периметра лагеря. Его люди быстро оттащили в сторону телегу, загораживающую проход, и замерли на месте, приветствуя хозяина. Раз платит, значит, хозяин.
        - Рад видеть тебя, Кобрук, - кивнул ему барон. - Как вижу, твои люди готовы?
        - Мы всегда готовы, господин барон, - пробасил богатырь. - За это нам и платят. Вы хотите видеть всех?
        - Да.
        По сигналу Кобрука наемники собрались у шатров, встали полукругом. Никакого строя, ломаная линия. Они вольные бродяги, выказывать рвение нет надобности. Им платят за бой, а не за парад.
        Барон осматривал снаряжение воинов с видимым удовольствием. Этих ребят не надо подгонять, заставлять, наказывать за отсутствие прилежания, плохое состояние оружия и доспехов, за неумение. Они живут войной, и никто не хочет покинуть мир раньше срока.
        Дэн тоже с любопытством смотрел на наемников. Это были настоящие волки. Разбойники. Ясно, что парни подрабатывали наемничеством, когда это выгодно. А в другое время грабили на дорогах, налетали на деревни и небольшие городки. Трех-пяти десятков опытных рубак достаточно, чтобы подавить сопротивление крестьян или горожан. Судя по всему, они не первый год вместе. Странно только, почему их вожак Шарле до сих пор не приглядел подходящий уголок и сам не стал бароном? Для этого у него есть все возможности.
        Стоят бравые вояки, небрежно выставив вперед или вбок ногу, доспехи на них как влитые, оружие будто с рождения в руках. В глазах уверенность и отсутствие сомнений, в ушах звон золота и серебра, на губах ухмылки.
        За плату сделают все. За большую плату - все и еще столько же. Сегодня их нанял Жермен, и они сражаются за него. Завтра наймет другой, и они пойдут в бой ради его интересов. Даже против Жермена.
        Барон это знает. Потому, как и другие дворяне, хочет привязать наемников к себе, а если не выйдет, отправить как можно дальше. А еще лучше - послать в самое пекло сражения, чтобы сложили голову. Если и не все, то как можно больше.
        Наемники это знают и готовы идти на смерть. Потому и сражаются лучше, чем многие дворяне, потому и оружие у них, и доспехи лучшие. Не самые дорогие, не украшенные золотом и камнями, но самые функциональные и надежные.
        Мало по земле бродит таких профессиональных ватаг, и народ в них держится недолго, в лучшем случае три-четыре года. А потом кто-то, скопив денег, меняет «работу», кто-то ловит за хвост удачу и становится дворянином, а кости остальных белеют по полям, лесам и оврагам. Если повезет - их похоронят. Но чаще просто оставляют на месте гибели.
        Дэн смотрел на наемников с пониманием и приязнью. Будучи сам таковым, он уважал
«братьев по оружию». Им глубоко безразличны политика, сложные социальные вопросы. Они сражаются за конкретную цель - за золото! И от того во сто крат лучше всех идеалистов, политических фанатиков, псевдопатриотов, романтиков и мечтателей. В бою не подведут, спину прикроют, кусок мяса и бутылку вина разделят, а за обиду дадут по морде.
        Жермен не стал устраивать проверку, как в дружине. Оружие, конскую сбрую не проверял. Внимание уделил лишь лучникам. В отряде их было десять. Довольно много, если учесть, что во всей дружине барона их едва ли наберется два десятка.
        Хороший лучник воспитывается десятилетиями. С луком спит, с луком ест, с луком воюет. Это сложное искусство. И не каждый достигает высокого уровня. Как и во всяком деле, тут нужен талант.
        Попасть с сотни шагов в глаз стоящему человеку уже отличный результат. А бегущему в висок - превосходный. У наемников это могли делать почти все лучники.
        Рыцари луки не любили. А еще больше - арбалеты. Эти механические штуки легко пробивали доспехи на значительном расстоянии. И никакое умение не спасает! У Жермена в дружине было всего пять арбалетчиков. Уж больно те дороги. Хотя пользоваться может кто угодно. Навел на цель, нажал на крючок и наблюдай, как враг скребет ногтями по земле в предсмертной агонии.
        Да еще церковь, будь она неладна - прости, господи, душу грешную - запрещает арбалеты. Мол, дьявольское оружие, не пристало благородному христианину им пользоваться!..
        Пройдясь вдоль полукруга, барон вдруг глянул на Дэна и странно хмыкнул:
        - Скажите, сэр Томак, воины Регласа лучше этих парней?
        Дэн пожал плечами. Ответ он знал, но произносить его вслух в присутствии наемников не хотел. И вообще вопрос ему не нравился. Чего хочет барон?
        А Жермен повернулся к Кобруку и с усмешкой сказал:
        - Вот сэр Томак, благородный воин, кстати, тоже наемник, был в плену у подлого и вероломного Регласа, против которого мы готовимся выступить. Говорит, что доспехи у его воинов хорошие и оружие отменное. Но он сумел бежать от них. А когда его настигла погоня, зарубил двоих. Достойный поступок!
        Жермен опять ехидно улыбнулся, продолжая сверлить Дэна недобрым взглядом.
        - Вот я и подумал, пусть сэр Томак сразится с кем-то из твоих людей, Кобрук. Так мы узнаем, насколько сильны воины Регласа. А?

«Зачем он это делает? - лихорадочно соображал Дэн. - Если хочет убрать меня, мог найти способ попроще. Да и нужен я ему. Как воин, как информатор. А может, жадность победила? Бахтерец и меч хочет заполучить. Опять же странный путь…»
        Дэн не понимал барона, но зато понял другое - отступить, увильнуть нельзя. Авторитет упадет так, что дальше некуда. Из дворянина, союзника он превратится в пешку, слугу. Нет, это невозможно!
        Сохраняя равнодушное выражение лица, Дэн безразлично кивнул:
        - Можно размять кости…
        - Отлично! - Улыбка барона превратилась в оскал. Он посмотрел на наемников. - Кто хочет попробовать силы? Показать, на что способен!
        Строй хранил молчание. Три десятка пар глаз смотрели на Дэна с любопытством, но без злости и ненависти.
        Барон недовольно глянул по сторонам. Да, это не его дружина, приказать никому нельзя. Это наемники. А они по-глупому, из-за ерунды рисковать не привыкли. Сильные у Регласа воины, слабые, какая разница?! Будет бой - увидят.
        Жермен понял ошибку и поспешил добавить:
        - Победителю жалую кубок из серебра!
        По знаку барона десятник из его свиты достал из кожаного кошеля на поясе кубок. Не очень большой, скудно украшенный серебряной насечкой.
        Строй наемников зашевелился. Это уже интереснее. По нынешним временам кубок - хорошая плата за лишний риск. Можно неделю гулять, пить, продажных девок по сеновалу валять.
        Воины заговорили, обсуждая шансы на победу и оценивая Дэна. Дворянин выглядит сильным и умелым бойцом. Рост внушительный, плечи литые, руки длинные.
        Дэн тоже смотрел на наемников и мысленно прикидывал шансы на победу. Пожалуй, неприятных сюрпризов ждать не стоит. И все же надо быть очень внимательным.
        - Я попробую! - вышел из строя один из наемников.
        Это был второй десятник отряда. Рослый крепкий мужик, ровесник Дэна. Кобрук как-то неодобрительно покосился на барона и скомандовал:
        - Круг!
        Наемники сделали несколько шагов назад, давая свободу поединщикам. Кобрук и свита барона тоже отошли. Жермен остался рядом с Дэном. Глядя на него холодными веселыми глазами, негромко сказал.
        - Покажите, сэр Томак, как бьются наемники на юге! Нам это будет полезно!
        Слова можно было расшифровать как: «Говорить ты горазд. А вот на что способен? Схватка у леса не в счет…»
        Дэн не ответил. Посмотрел на кубок, что держал десятник, и отвернулся.
        - Ингельд, что ты будешь с кубком делать? - раздался чей-то голос из толпы.
        Послышался смех. Десятник, с прищуром глядя на Дэна, громко ответил:
        - Напьюсь из него крови.

«Значит, бой идет до смерти, - мелькнуло в голове Дэна. - Видимо, иных правил не знают. Ладно…»
        Он внимательно смотрел на десятника, на его оружие и соображал.
        Росту в нем где-то сто семьдесят пять сантиметров. Плечи не сказать чтобы очень широкие, телосложение сухощавое. Жилистый малый, подвижный, быстрый. Может, не так силен, как Кобрук, берет за счет умения, ловкости. На нем настоящая кольчуга из толстых колец. Второе плетение на плечах, груди и животе. Медной проволокой на груди выложен незатейливый узор. Под кольчугой толстая вязаная рубашка, неплохо смягчающая удары. Шлем, склепанный из железных пластин, под ним войлочный подшлемник.
        На поясе прямой меч. Не особо длинный клинок, сантиметров семьдесят - восемьдесят, со скругленным концом. Таким вроде бы только рубят. Правда, есть иная версия. Скругленный и остро наточенный конец клинка при прямом колющем ударе словно долото раскалывает кольца кольчуги, пробивает кожаный доспех. Такой удар способен нанести тяжелую травму, а то и вовсе отправить на тот свет.
        Кроме меча, у десятника длинный тяжелый нож с клинком сантиметров эдак сорок. Только таким можно отбивать удары вражеского меча. Нож меньших размеров не удержит меч. Это все равно что защищаться от палки карандашом.
        Опытный рубака, сразу видно. На лице два шрама, глаза холодные, взгляд прицельный. Впрочем…
        Впрочем, Дэн не видел особых проблем для себя. Что тот может? Владеет мечом? Ну да, стандартный набор движений. Крутит горизонтальные и вертикальные прямые и обратные «восьмерки», «запуская» клинок всем телом. Обоерукий, раз вместо щита носит нож. Но вряд ли в поединке победит кибера даже пятого уровня. Хотя… всякое может быть.

«Нет, не будет никакого боя! - решил про себя Дэн. - Надо устроить небольшое шоу. Удивить барона. Хорошенько удивить. Чтобы больше всякая хрень в голову не лезла!»
        На ум пришел один трюк из арсенала самураев и ниндзя. Попробовать бы его провернуть…
        Когда барон отошел назад, Кобрук скомандовал:
        - По местам!
        Дэн встал лицом к Ингельду в четырех шагах от него. Меч не доставал. Десятник, видя это, тоже встал лицом к противнику. Оба почти одновременно опустили стрелки на шлемах.
        Наемники, до этого галдевшие и делавшие ставки, разом примолкли. Дэн вдруг растянул губы в усмешке и слегка склонил корпус, кланяясь Ингельду. Тот, удивленный странной вежливостью, чуть кивнул. Взгляд стал еще напряженнее.
        Кобрук поднял правую руку, резко махнул ею и крикнул:
        - Начали!

«И закончили!» - мелькнула мысль у Дэна. В то же мгновение он сделал молниеносный выпад правой ногой, одновременно извлекая саблю из ножен. Продолжая движение, махнул ею горизонтально, целя в шею Ингельду. Все движение было настолько быстрым и слитным, что десятник не успел вовремя среагировать и начал отклонять корпус на мгновение позднее, чем следовало.
        Заточенный до бритвенной остроты клинок легко пропорол незащищенную шею, перерубая кожу, мышцы, сухожилия, трахею и позвоночник. Не останавливая движения, Дэн провернул саблю и вместе с шагом назад вложил ее в ножны. Срубленная голова десятника уже падала на землю, а правая рука еще тянула меч из ножен. Из обрубка шеи ударил фонтан крови.
        Весь бой занял чуть больше секунды.
        Зрители потрясенно молчали, глядя на Дэна и на медленно падающее тело.
        Дэн шагнул к десятнику барона и взял из его потной руки кубок. Подошел к телу наемника, чуть приподнял за руку и подставил кубок под фонтан крови, бившей из перерубленных вен.
        Наполнив его на две трети, Дэн разогнулся и посмотрел на барона. Тот пожирал победителя изумленным взглядом, но не произносил ни слова. Перехватив его взгляд, Дэн поднял кубок над головой.
        - Ингельд был хорошим воином! Пусть его сила и мощь перейдут ко мне!
        И сделал два больших глотка. Горячая, парующая кровь обожгла глотку солоноватым вкусом. И вдруг ударила в голову, как вино. Внезапно охмелевший Дэн резко бросил кубок старшему наемнику. Тот поймал, непонимающе глянул на Дэна.
        - Помяните отважного воина! И оставьте себе его доспехи и оружие! Это дар!
        Только сейчас зрителей словно расколдовали. Наемники зашумели, закричали. Будучи опытными воинами, они не раз видели поединки и участвовали в них. Поэтому приняли исход боя спокойно, без ненависти. Выиграл чужак? Что ж, честь ему и хвала! Он воздал должное проигравшему и одарил его друзей. Значит, настоящий воин и достоин уважения! А Ингельд на том свете не будет в обиде. Боги примут его, как и подобает воину. Да, среди наемников было еще много язычников…
        А Дэн все смотрел на барона. Уже без игры, серьезно.

«Я такой же волк, как и ты! Убиваю, когда надо, милую и жалую, если захочу. За свое глотку порву! Прими меня как равного, если хочешь получить помощь…»
        Барон, кажется, верно расшифровал взгляд. Он растянул губы в улыбке и сказал:
        - Вы хороший воин, сэр Томак. И фехтовальщик превосходный. Я никогда такого приема не видел. Это вы на юге научились?
        - На востоке, - уточнил Дэн. - Там много чего интересного…
        Барон глянул на сына и похлопал его по плечу. Парнишка изумленно смотрел на Дэна. В глазах был откровенный восторг.
        - Поздравляю с победой! - вполне дружеским тоном добавил Жермен. - А теперь вернемся в замок. Сэр Томак, приглашаю вас и вашу спутницу на трапезу. И тебя, Кобрук, тоже приглашаю.
        Наемник, стоявший рядом, кивнул и буркнул:
        - Благодарю.
        Барон двинул к замку. За ним последовали его свита и сын. Дэн посмотрел на Кобрука. Негромко заметил:
        - Я не хотел, чтобы так вышло. Жаль Ингельда.
        - Это судьба, - угрюмо произнес наемник. - Боги решают, кому и как умирать. А барон лишний раз доказал, что умеет управлять людьми.
        Последняя фраза вышла многозначительной. Дэн ждал, что наемник продолжит, но тот коротко кивнул и ушел в шатер.

«Еще одной загадкой больше, - подумал Дэн, направляясь к замку. - И вообще ситуация странная. Ясно одно - барон не смог стравить меня и наемников. Теперь надо быть настороже. Как бы он не попробовал повторить трюк со своими соседями…»
        Дэна и Сабину разместили в одном крыле замка рядом друг с другом. Это было кстати, Дэн мог зайти к ней, не совершая променад по всему замку.
        Сейчас Сабина сидела у себя, перебирала пальцами костяные четки и смотрела в узкое окно, из которого прилично дуло. На стук в дверь откликнулась сразу. Дэн стучал определенным образом, давая знать, кто пришел.
        - Как ты здесь? - спросил он, закрывая за собой дверь.
        - Скучаю. Баронесса с дочерью ушли к себе… наконец-то. А так были вместе. Она посвящала меня в особенности быта местных женщин.
        В голосе Сабины слышалась насмешка. Видимо, баронесса, та еще дамочка, достала гостью болтовней и сплетнями.
        - Ты поосторожнее, - предупредил Дэн. - Может, она и глупа, но не полная дура. Заметит в твоем поведении что-то такое, что никак не вяжется с обликом бедной пленницы…
        - Я уж поняла. Нет, ничего страшного не было. Спрашивала она немного, больше сама говорила. Все ужасалась тому, что со мной сделали!
        Дэн посмотрел на Сабину. Маска, конечно, выглядела просто ужасающе. Дэн сам придумывал внешний вид и теперь мог сказать - затея удалась. Страшные раны отпугивали любого самого любознательного и недоверчивого человека. Достаточно раз глянуть, и аппетит пропадал на весь день.
        - Сильно мешает?
        Сабина пожала плечами.
        - Привыкла. Только в зеркало не смотрюсь…
        Дэн прошел в глубь комнаты и сел на лавку. Из окна поддувало, но закрывать ставни он не хотел. Пришлось бы зажигать факел, а от него копоть и вонь. В окнах стекол нет, слюды тоже. А бычьи пузыри, коими закрывали окна в избах крестьян, в замке не использовали.
        Покои барона, его семьи и еще несколько комнат имели мозаичные окна. Но остеклять весь замок ими довольно накладно.
        - Завтра прибывают соседи, - сказал Дэн. - Будут решать, как быть. Ты потерпи немного, девочка. Потом все будет хорошо. Обещаю.
        Он говорил свободно, не боясь, что его подслушают. Обе комнаты проверил еще вечером, никаких трубок и вынутых камней не нашел. А через дымоход много не услышишь.
        Сабина опустила голову, накинула капюшон. Ее голос зазвучал и вовсе глухо.
        - А если все пойдет не так, как ты рассчитал?
        - Тогда мы просто сбежим отсюда.
        - А дальше?
        Дэн подсел к ней, скинул капюшон, без тени брезгливости и отвращения заглянул в изуродованное «лицо». Он хотел видеть ее глаза.
        - Не бойся. Все будет хорошо. Обещаю.
        - Для кого хорошо? Даже если и вправду вернемся на Землю, что я там буду делать? Рядом с оригиналом?
        - Она, может, и оригинал, да только ты не копия.
        - Я клон!
        - Ты человек. А настоящую Ковач можешь считать… сестрой. Близнецом.
        Сабина горько усмехнулась. Маска повторила мимику, от чего шрамы пришли в движение.
        - Вряд ли она обрадуется такому родству!
        - А это не твоя забота. Ты не просила тебя создавать. Так что же теперь? Совать голову в петлю?
        Сабина опять накинула капюшон. Едва слышно сказала:
        - Может, так будет лучше…
        - Это ты брось! - рассердился Дэн. - Умереть всегда можно! А ты живи! Ради себя!
        Тон и слова Сабины были ему не по душе. Черт, когда же пройдут последствия шоковой терапии?! Давно пора! Не хватало еще, чтобы девчонка натворила дел.
        Сабина вроде поняла сомнения Дэна. Коснулась его руки, сжала пальцы. Потом провела по запястью ладонью.
        - Ты будешь рядом со мной, Денис? Хотя бы первое время? Я просто не знаю, что буду делать, если ты вдруг исчезнешь…
        Он обнял Сабину за плечи, прижал к себе, поражаясь резкой смене ее настроения и своей реакции. Как так вышло, что эта… это существо, выращенное в пробирке, стало для него не чужим? Или виной тому обстановка и обстоятельства, в какие они угодили?
        Дэн предпочел бы сейчас не забивать голову такими вопросами. Других забот полно. Но что делать, если Сабина ждет от него поддержки, помощи?
        Он встал, подошел к окну и прикрыл одну створку.
        - Пойдем. Барон приглашает на обед. Я хочу, чтобы ты послушала его, посмотрела. Может, различишь фальшь, игру. Как-никак ты актриса. Тебе это знакомо.
        Сабина встала с лежака, застеленного медвежьими шкурами. Поправила капюшон.
        - Да, мне это знакомо. - В ее голосе слышалась насмешка. - По крайней мере это я помню…
        Поздно вечером Дэн связался с Эрвудом и рассказал новости.
        - …Легенду проглотили, сомнений в агрессивных намерениях Регласа нет. Жермен провел смотр своего воинства. Готовит машины, обоз. Завтра прибывают соседи. После их совещания можно ожидать выступления.
        Новость вызвала оживление у майора.
        - А если перехватить соседей по пути? Одна засада - и их нет! А?
        Дэн хмыкнул. Майор мыслит как разведчик. Но разведчик кабинетный. Ни разу не ходивший на «дело» и не знающий, что может произойти в реальности.
        - Даже если, вы обнаружите их, успеете ли организовать засаду по пути следования? И сможете ли уничтожить всех?
        Эрвуд промолчал. Уверенности, что Ральф и Сэм сумеют вовремя и правильно поставить засаду, у него не было.
        - И потом, - добавил Дэн, - устранив соседей, мы сами отдадим их замки и владения Жермену. Он не преминет подгрести все под себя.
        - А если убрать и его?
        - Шлепнуть прямо в замке? А потом перестрелять полторы сотни воинов, около сотни челяди, перепрыгнуть через стены и убежать? - Дэн не скрывал насмешки. - Вы слегка пересмотрели фильмов о Джеймсе Бонде. Давайте следовать плану. И не отвлекаться на невероятные экспромты. Пока все идет как надо. Что у вас?
        Эрвуд проглотил насмешку, даже не отреагировав на нее. Сухо сообщил, что подготовка ловушки идет полным ходом! Оборудуют огневые позиции, мастерят манекены, копья.
        - Осторожнее с работой в поле, - напомнил Дэн. - Чтобы никто ничего не заметил. В том районе сейчас никого из местных нет, но вдруг случайный путник или шальной разъезд.
        - Хорошо… Он вроде убрал своих людей, но я не знаю это наверняка. Маскируйте земляные работы и сами позиции.
        - Твои помощники этим занимаются, - бесстрастным тоном сказал Эрвуд. - Как только мы получим от тебя сведения о выступлении баронов, начнем перевозить оружие.
        - Хорошо. - Дэн не обращал внимания на тон майора. Пусть говорит как хочет, лишь бы делал что надо. - Меня здесь проверяли, устроили спарринг. Возможно, захотят проверить еще.
        - На полное доверие не рассчитывай, - высказал профессиональное мнение Эрвуд. - Главное, что он слушает тебя. Как Ковач?
        - Работает. Трюк с маской себя оправдал на все сто.
        Эрвуд довольно хмыкнул и распрощался. Дэн отключил связь, спрятал радиостанцию и гарнитуру во внутренний карман куртки. Настроение пошло вверх. Все идет как надо! Майор покладисто делает то, что было задумано. Значит, контакт на Земле наладить не смог. То-то так переживает.

«Лишь бы ничего не изменилось до сражения, - думал Дэн. - А там я доиграю эту партию сам. С нужным мне результатом…»

4
        Барон отчего-то изменил первоначальное намерение встретить гостей в замке и выехал им навстречу. Взял два десятка воинов и ускакал сразу после завтрака, оставив за себя рыцаря Дерамболя.
        Дэн озадаченно почесал затылок. Барон просто так ничего не делает. И ради утренней прогулки не станет менять планы. Значит, что-то удумал. Впрочем, что ни делается… Пользуясь отсутствием барона, Дэн решил съездить к наемникам. Хотел потолковать с Кобруком. Насколько он вчера заметил, тот не слишком жалует Жермена, хотя открыто это не показывает! Кстати, и барон не в восторге от него. Странные отношения.
        Дэн по привычке отмечал любую мелочь и незначительную деталь. Как показывала практика, зачастую от них завив сел исход всего дела.
        Выждав ради приличия полчаса, он уже собрался покинуть, замок, но тут его перехватил священник. И как назло, во дворе, где в этот час было полно народу - воины, слуги, крестьяне из соседних деревень, пригнавшие возы.
        Дэн с досады едва не плюнул, но сдержался и состроил умильную физиономию, глядя на священника с плохо скрытой неприязнью.
        Местный «замполит от церкви» являл собой фигуру высокого полета, но низкого пошиба. Это был тот тип адептов церкви, что сами мало верили в бога, но служили делу религии неистово, фанатично, искренне полагая, что прилежание и усердие восполнят недостаток веры. Такие беспредельщики в сутанах первыми волокли мнимых и реальных еретиков, язычников и прочих неразумных агнцев на костер, первыми поджигали дрова и громче всех вопили: «Да сгинет нечисть!»
        Они ревностно следили за приходом, строго спрашивая каждого, предан ли он святой вере, тщательно собирали пожертвования, грозя скупцам карой небесной, и проводили долгие служения, отбивая поклоны и расшибая лбы.
        Именно они - люди малограмотные, плохо образованные, но умеющие часами бормотать молитвы, способные дойти до пределов жестокости при возвращении заблудших на путь истинный, - и были основной опорой и поддержкой церкви.
        Видимо, потому подобные «святые отцы» легче всего находили общий язык с дворянством. Одни драли шкуры с подданных, снимая последнюю рубашку, вторые поучали словом о дарованной свыше власти дворян и их праве на любые безумства. Барыши делили если и не пополам, то уж по справедливости. По крайней мере священники не роптали.
        Здешний «падре» полностью соответствовал нарисованному портрету. Низкорослый, пузатый, с тремя подбородками, заплывшими жиром щеками, маленькими поросячьими глазами и неприятно пухлыми губами. Руки толстые, пальцы как сосиски - короткие и жирные. Ходил он, переваливаясь с боку на бок и вихляя задом, как девка с панели. На лице угодливая улыбка, бесцветные глаза смотрят пронзительно и холодно.
        Носил поп черную рясу, подпоясанную кожаным ремешком. Ладони вечно прятал в длинных и широких рукавах.
        В день приезда он заставил Дэна и Сабину прочитать вместе с ним молитву. Причем прямо в зале, не утруждая себя открывать часовню. Впрочем, этот ход был понятен - если случайные гости окажутся слугами дьявола, барон и его люди зарубят их на месте.
        Сабина, как ни странно, молитву знала - не всю, конечно. Причем именно на латыни. Дэн, понимая, какого рода проверка ждет его в замке, загодя подучил кое-что. Этого вполне хватило, чтобы через двадцать минут падре закончил молитву и на время отстал.
        Что нужно ему сейчас?
        - Что вам? - хмуро спросил Дэн священника, старательно избегая называть того
«падре» или «святой отец». Этого только не хватало!
        Священник встал на пути Дэна, сверкая угодливой улыбочкой и сверля фальшиво-добрым взглядом. Сунул было пальцы для поцелуя, но Дэн сделал вид, что не заметил жеста, и тот, нахмурив брови, спрятал ладонь в длинный рукав.
        - Сын мой! Господь простер над тобой руку и явил чудо, позволив убежать из логова слуги Сатаны. Он снизошел до тебя, смертного, дабы ты, избежав участи страшной, возблагодарил господа нашего и направил свои помыслы на дело служения святой матери церкви и ее паствы.

«Во политрук чешет! Как язык не заплетается? Нет, малограмотным его не назовешь. Церковные книги по меньшей мере читал точно…»
        - Я уже благодарил бога за помощь и снисхождение, - еще более мрачно ответил Дэн.
        - И делаю это постоянно в своих молитвах.
        - Но мы слышали это только один раз! - возразил священник. - Разве не следует делать это чаще?!
        - Я молюсь часто. Бог меня слышит, этого достаточно.
        На них уже обращали внимание. Кто-то специально встал неподалеку, чтобы послушать. Все это Дэну решительно не нравилось. Надо сворачивать балаган, пока поп не устроив провокацию.
        - Молитва - дело благое, - продолжал вещать падре. - Бог ее слышит, значит, слышит и святая церковь. Но она же говорит нам - не пожалейте последнего, дабы дарами своими подтвердить чистоту помыслов своих!
        Вот тут до Дэна дошло. Этот рясоноситель попросту вымогал взятку, именуемую подаянием для святой церкви. Причем делал это нагло и напористо, привыкнув получать требуемое.
        Растянув губы в легкой улыбке, Дэн понизил голос и сказал:
        - Разве ты не знаешь, что я бежал из плена? Оставив деньги и ценности в замке Регласа! Достать смог только свое оружие и доспехи, благо их хранили неподалеку от темницы. Так что же ты хочешь получить в дар?
        Поп машинально приблизил лицо к Дэну, чтобы расслышать слова, произносимые тихим голосом. Но последнюю фразу Дэн буквально выкрикнул, и поп резко отшатнулся, испуганно тараща глаза. Придя в себя и приняв прежний осанистый вид, он недовольно заметил:
        - Церковь с благодарностью принимает не только деньги, сын мой. Но и другие вещи.
        При этом его взгляд скользнул по доспехам Дэна и по сабле. Дэн едва не заскрежетал зубами, а потом чуть не рассмеялся. Барон так запал на его оружие, что подговорил попа попросить их для церкви! Ну, это же глупо!
        Что интересно, спроси Дэн его об этом прямо, Жермен откажется. Выставит крайним попа, а сам негодующе покачает головой - мол, заставь богу молиться… А дурак в рясе и рад услужить господину. Ну я ж тебе!..
        - У меня только верный меч и старые надежные доспехи. Нет ничего важнее для воина, чем его оружие. Он может продать, проиграть в кости и потерять все - золото, замок, жену, коня… Но долг каждого рыцаря, каждого дворянина, каждого воина хранить оружие, ибо оно свято!
        Этот спич Дэн произносил громким ясным голосом. Чтобы слышали все. И его услышали. В глазах воинов Дэн заметил одобрение и поддержку. Действительно, что может быть важнее для мужчины, чем оружие? Только его честь!
        Священник тоже заметил реакцию людей и сбавил напор. Он уже был не рад, что затеял разговор, но отступить, прикрыв отход обтекаемыми фразами и упоминаниями о благости божьей, не успел.
        Дэн шагнул вперед, навис над попом и с плохо скрытой угрозой в голосе произнес:
        - Ты что же, святоша, предлагаешь мне отдать меч? Символ чести и достоинства дворянина? Верное оружие? Перед самой схваткой со слугами дьявола, что творят зло на требу черной душе? Для кого так стараешься? Уж не для слуг врага рода человеческого?!
        Голосом попа может и не пронять. Но когда голос подкреплен грозным видом, свирепым взглядом и блеском благородной стали, любого глупого фанатика пробирает до нутра.
        Священник отступал, отступал, мелко крестясь и шепча под нос. Потом увидел, как медленно выходит сабля из ножен, подхватил полы рясы и вдруг припустил прочь.
        Никто не посмел свистеть вслед, но несколько едких смешков и с десяток презрительных взглядов Дэн отметил. Видать, попа здесь не любят и рады видеть его поражение.
        Впрочем, ссориться с попом окончательно не стоит, все же влиятельный тип в замке. Припугнул и хватит.
        Выведя коня из конюшни, Дэн подъехал к воротам.
        - Я к наемникам, - бросил он стражникам. - Если барон спросит, скажите, я там.
        Те склонили головы, сноровисто раскрыли одну створку, и конь вынес Дэна за стены, на простор, навстречу солнцу…
        Наемники встретили гостя холодно. В лагерь пустили, старшего вызвали, но смотрели хмуро, недобро. Дэн подивился такому приему. Либо убитый Ингельд был таким хорошим парнем, либо одного кубка для поминок не хватило.
        Кобрук тоже без радости пригласил Дэна в шатер. Предложил сесть и налил вина.
        - Что произошло? - спросил Дэн, усаживаясь на свернутую вчетверо попону и пробуя вино. - Почему все мрачные ходят? Ингельда вспоминают?
        Наемник сел рядом с гостем и тоже протянул руку к кубку с вином. Сделав изрядный глоток, вытер тыльной стороной ладони губы и нехотя ответил:
        - Ингельда мы проводили хорошо. И погуляли тоже хорошо.
        - Так в чем дело?
        - Как вино? - вдруг спросил Кобрук.
        Дэн удивленно посмотрел на него и вполне искренне ответил:
        - Так себе… бурда. Либо разбавлено сверх меры, либо эти выжимки.
        Он думал, что наемник обидится, но тот согласно кивнул и отбросил пустой кубок в угол шатра.
        - Верно. Барон снабжает нас провиантом, вином, фуражом, как и было договорено. Только дает всякую дрянь. Хлеб черствый, мясо тухлое, вино дерьмовое. Сено с гнилью. Хорошо хоть трава еще растет, кони не слабеют.
        - А с чего это? Барон не дорожит вами?
        Кобрук вздохнул, повел могучими плечами.
        - Барон дорожит только собой. А мы нужны ему лишь на время. Это правильно, ведь мы наемники, продаем свои жизни за серебро и золото. Однако он с большой охотой заставил бы нас служить бесплатно. Пока Шарле был здесь, он кое-как ладил с бароном. Но после его отъезда Жермен норовит прибрать отряд к рукам.
        Дэн озадаченно потер подбородок. Откровенность наемника, как и его слова, немало озадачила его. Похоже, здесь скрыта какая-то тайна. Надо попробовать узнать ее, вдруг пригодится?..
        Он обвел глазами шатер. Сшит из плохо выделанной кожи, но довольно прочный. Под потолком неровный прямоугольник окна, закрытого бычьим пузырем. В стены вшиты небольшие подсвечники. Пол земляной, на нем два лежака из веток и шкур. В дальнем от входа углу - оружие и доспехи наемника. Тут же седло, два походных мешка, сверток. И маленький столик, на котором сейчас стоят два деревянных подноса с кусками мяса, сыра и хлеба, а также кувшин с вином и кубок.
        Обстановка спартанская. Никаких украшений, никаких излишеств, только самое необходимое. Наемники с собой больших обозов не таскают.
        - Ты чего пришел? - спросил Кобрук. - Барон послал проверить, готовы ли мы?
        - Барон уехал встречать соседа. А я решил заглянуть к вам. Узнать, как дела, похоронили ли десятника… А еще хочу понять, зачем Жермен хотел стравить меня с вами.
        В глазах Кобрука мелькнула усмешка. Взгляд едва-едва потеплел. Узнав, что Дэн пришел сам, он переменил отношение к гостю.
        - Я сперва думал, что вы заранее сговорились, - пробурчал он. - Потом заметил, как ты смотрел на него после боя, стал сомневаться. А сейчас точно понял - в его планы ты не посвящен. И вообще не знаешь ситуации.
        - Откуда? Я только из плена бежал.
        Улыбка на лице Кобрука стала еще шире. В глазах заплясали искры.
        - А вот это ты врешь.
        Дэн опешил. Наемник так уверенно произнес это, будто наверняка знал.
        - П-почему? - с запинкой спросил он.
        - Да потому что я знал Трессе. Когда-то в молодости служил у него. Потом ушел. Искать приключений… Но я знал всех детей барона. Даже тех, кто был незаконнорожденным. И ни о каком Дэне не слышал. Да и не похож ты на него. Барон ниже ростом, лицо у него другое. И потом, он не так стар. Если тебе около тридцати, то ему должно быть как минимум под пятьдесят. Но барон погиб в сорок два.
        Дэн машинально нащупал рукоятку пистолета. Если Кобрук решит вывести самозванца на чистую воду, придется уходить с боем. Конец всем планам, но сейчас не до них - спасти бы жизнь.
        Однако наемник не спешил продолжать разоблачение. Сидел на месте, с усмешкой глядя на гостя, и вертел в руке прутик.
        - Ты ошибаешься, - на всякий случай сказал Дэн. - Просто не знаешь всего.
        - Может быть, - легко согласился Кобрук. - Но я не собираюсь трезвонить об этом на всю округу. Так тебя, Дэн, интересует, что происходит между нами и бароном?
        - Ну-у… да.
        Кобрук дотянулся до отброшенного кубка, налил в него вино и вопросительно посмотрел на Дэна.
        - Нет, не надо, - тот верно расшифровал взгляд наемника. - Хватит.
        - Тогда слушай. Только не перебивай.
        И он рассказал…
        Командир отряда наемников Шарле принял предложение барона Жермена пойти к нему на службу, имея на то свои виды. Сам Шарле числил свой род от некоего воина, как он утверждал - рыцаря де Ше Аре. Мол, тот еще полвека назад имел свои владения и замок где-то в западных землях. Но потом род захудал, потерял владения, и последний из отпрысков Ше Ара вынужден зарабатывать на жизнь мечом.
        Был Шарле довольно удачливым разбойником. Грабил караваны и обозы на дорогах, нападал на деревни и небольшие бурги,[Бург - город.] при случае выходил против дворянских отрядов. Добычу брал хорошую, людей терял мало.
        Слава о находчивом и умелом вожаке разошлась далеко. К Шарле охотно шли бродяги, бывшие воины, беглые рабы. Свою шайку Шарле держал в железных руках. Дисциплину навел жесткую, неповиновение и бунт давил в зародыше.
        Не гнушался Шарле и работы наемника. Не раз его шайка, по численности соперничающая с дружиной какого-нибудь барона, воевала за награду. Где и за кого - мало интересовало разбойников, лишь бы платили вовремя и наливали побольше.
        Обычно долго такие шайки не держались, год-два, ну, три. Кого-то убивали, кто-то получал увечья, кто-то уходил… Но банда Шарле существовала десять лет. Кочуя по землям разных королевств, герцогств и прочих владений. Забредая иногда и в вовсе далекие страны.
        Однако всему приходит конец. Провоевав полтора десятка лет, Шарле решил покончить с разбоем и войной и сесть на землю. Но сделать это было не так просто. В центре Европы почти все территории были уже заняты. Лезть в дебри, в глушь не хотелось. Идти в неведомые места - тоже. А сил захватить чей-то замок маловато. Да и не так просто теперь это сделать. Соседи могут встрять, прийти на помощь попавшему под удар дворянину.
        Шарле размышлял, как быть, когда к нему приехал барон Жермен и предложил работу. Участвовать в предстоящей войне против новых владельцев замка Трессе. Объяснил, что дело там нечисто, не утаил о троллях и эльфах, о возможном сговоре хозяев замка с дьяволом. Но плату предложил хорошую, достойную.
        Шарле в бога и дьявола верил мало, чудищ не видел и вполне справедливо полагал, что честная сталь защитит от любых происков Сатаны.
        Барон и Шарле ударили по рукам. И полсотни разбойников пошли на службу к Жермену. Однако Шарле, давая согласие, преследовал свои цели. Он отлично понимал, что Жермен и его соседи захватят земли Трессе и поделят между собой. И все же решил попытать счастья и забрать замок себе. Обговорив сперва это с баронами. Мол, мои люди идут первыми на риск, часть земель Трессе забирайте себе, но замок и окрестности отдайте мне.
        Столь наглый план, как ни странно, имел шансы на успех. Бароны, хоть и решившие выступать вместе, мало доверяли друг другу. Неизвестно, как поведут себя соседи, когда дело дойдет до дележа. Как бы новая война не началась! Поэтому кандидатуру Шарле на роль нового хозяина замка могли принять. Мол, лучше ему, чем кому-то иному. Да и новый сосед не выглядел бы опасным и сильным, если у него отнять часть земель.
        Жермен, конечно, не был рад такому повороту дела, но предложение принял, тем более Шарле взял на себя первичную разведку и весь риск, с ней связанный. Он надеялся, что Шарле к концу кампании достаточно ослабнет, потеряет людей, и тогда договор можно будет изменить.
        Почти так и вышло. Полтора десятка наемников пропали в дебрях леса Трессе. Такие потери потрясли Шарле и вогнали его в уныние. Хитрый план Жермена он раскусил. И решил усилить свой отряд. Для чего и выехал на север. Там до сих пор сидели его старые знакомцы - наемники, разбойники, отошедшие от дел воины. Там можно набрать сотню, а то и больше людей.
        Жермен, не будь дурак, это понял. Как понял и то, что его план летит к дьяволу. Если Шарле приведет большой отряд, он из простого наемника превратится в равноправного партнера. И тогда сам пересмотрит договор.
        Оттого и зол барон. Оттого смотрит на наемников недобро. Попытка завербовать их в свою дружину провалилась. Отправить на разведку или в бой без согласия Шарле не может. И пристукнуть просто так не в силах. Вот и ждет Жермен приезда Шарле с надеждой и страхом. Дополнительные силы не помешают. Но к чему это приведет - неизвестно.
        - Шарле должен вот-вот приехать, - закончил рассказ Кобрук. - Тогда многое станет ясно. А пока мы сидим тихо, жрем, пьем и в любой момент ожидаем новой пакости от барона.
        Дэн задумчиво качал головой. Ситуация запутывалась еще больше. Местные разборки грозили помешать его планам. А с другой стороны, только облегчали дело. Удивляло другое - с чего это Кобрук выложил все незнакомцу? Только ли потому, что того невзлюбил барон?
        Об этом Дэн прямо и спросил.
        - Ты не местный. Особого интереса в этом деле не имеешь. С Жерменом не ладишь. И не похож на сволочь. А голову потерять можешь так же легко, как и мы. Выходит, мы в одной лодке. Знаешь главное правило наемников?
        Дэн знал много правил. Какое имел в виду Кобрук?
        - Наемник дерется в двух случаях. За звонкую монету. И спасая свою шкуру. А когда он это делает, всякий враг его врага становится своим. Хотя бы на время драки.
        - Неплохо сказано! - хмыкнул Дэн. - Я понял, за что сражается Шарле. За что Жермен. Но за что сражаешься ты? Ведь ты не простой разбойник и не тупой рубака. Так говорить они не умеют. И махать мечом в банде так не научишься. А?
        Кобрук прищурил глаз, став похожим на большого сытого кота, увидевшего перед собой мышь. Покатал в огромной ладони кубок. Растянув губы в едкой усмешке, промолвил:
        - А ты не спрашивай. Я ведь не спрашиваю, что здесь делаешь ты.
        - Мщу за себя.
        - Достойно настоящего воина. Вот и я мщу… может быть. Хотя если честно…
        Кубок вновь улетел в угол. Кобрук помрачнел, вздохнул, выпячивая бочкообразную грудь. Хлопнул ладонью по столику, отчего на нем подпрыгнули подносы и кувшин.
        - Мне тоже до смерти надоело скитаться по дорогам и рисковать головой ради пары монет. У меня есть куда уехать, но я хотел осесть здесь. Может быть, рядом с Шарле. Он хороший командир и неплохой хозяин. Был…
        Дэн внимательно смотрел на Кобрука, обкатывая в голове пришедшую внезапно мысль. И благодарил удачу и барона за возможность поговорить с наемником по душам. Если все провернуть правильно, то… можно получить еще один козырь. Маленький такой. Но важный.
        - Не лез бы ты в это дело, Кобрук, - сказал Дэн, глядя на наемника. - Не будет здесь добычи. И тихого местечка тут не найдешь.
        Кобрук поднял голову, перехватил взгляд Дэна. Покивал.
        - Я знал, что здесь нечисто. Но…
        - Не спеши с выводами, - предостерег его Дэн. - Придет время, все расскажу. Одно только запомни - я тебе не враг. Ни тебе, ни Шарле, ни вашим людям. Ты прав, мои интересы лежат далеко в стороне. Кто захватит замок Трессе, мне все равно. Пока же… смотри, наблюдай и думай. Я вижу, у тебя это здорово получается.
        Он встал, отряхнул руки. Кобрук тоже поднялся, продолжая сверлить Дэна внимательным взглядом.
        - А когда придет срок, прими мое предложение. Не пожалеешь.
        Кобрук не произнес ни слова, даже не кивнул в знак понимания. Молча проводил гостя до границы лагеря, сам отодвинул телегу и долго смотрел вслед, ворочая в голове тяжкие думы. Еще одной проблемой стало больше…
        Сабину Дэн застал в покоях, всю в слезах. На его вопрос та махнула головой и всхлипнула. Может, это обычная женская тоска, тогда и лезть не стоит. Но Дэну было не до тонкостей сложной артистической натуры. Ситуация не та. Он сел рядом, развернул Сабину к себе и отвел прижатые к лицу руки. Заглянул в глаза, не замечая уродливых шрамов и нарывов.
        - Ну?! В чем дело?
        Сабина замотала головой, вырвала руки и прижала их ко лбу.
        - Не могу!..
        - Чего не можешь?
        - Так!.. Здесь!.. Кукла уродливая!.. Не нужная!.. Всего лишь копия…
        Та-ак! У девчонки рецидив отходняка. Шоковая терапия дает о себе знать. Дэн схватил Сабину за плечи, сильно встряхнул и крикнул в лицо:
        - Тих-хо! Тихо! Все! Нечего реветь! Слезами делу не поможешь! Ясно?!
        Сабина всхлипнула, вжала голову в плечи.
        - Ты нужна мне! Мне! Нужна себе!
        Слышала ли она? Не факт. В таком состоянии женщины слышат только себя. И то не всегда.
        - Хватит реветь! Ты хочешь провалить все дело и раскрыть нас? Хочешь убить нас?
        - Нет… - раздался приглушенный голос.
        Ну, слава богам, заговорила! Дэн прижал ее к себе, погладил по голове.
        - Не забивай голову всякой ерундой. И не паникуй! Выберемся отсюда, тогда и будешь думать. А пока держи себя в руках. Помни - я рядом. Никому в обиду не дам.
        Наверное, этих слов ей и не хватало. Или его объятий. Или возможности просто выплакаться на плече. А черт ее знает, чего там не хватало! Но Сабина утихла. Всхлипывая и утирая слезы, она старательно прятала лицо и сдавленным голосом говорила:
        - Я как во сне. Как в кошмарном сне! Клон!.. Другой мир. Замки, бароны, интриги! Что я здесь делаю? Почему?.. И ты! Откуда ты взялся на мою голову? Зачем я тебе? Ненастоящая, дурная…
        Он молчал. Гладил по голове и молчал. Не вовремя как все это, не вовремя!..
        - Господи! Я ведь понимаю, что все воспоминания не мои, а этой… настоящей. Но ничего поделать не могу. Ведь не было у меня… у нее никогда такого… Влюблялась, увлекалась, играла, бросала. Все шутя, не всерьез. А вот повезло не ей, а мне.
        Она впервые подняла голову, не стесняясь своего изуродованного лица. Жадно смотрела в его глаза.
        - Я только тебе верю. На тебя надеюсь. Если кто и вытащит меня отсюда, то только ты. Я и этот кошмар пережила, потому что ты был рядом. Грубый, сильный, уверенный. Я не знала, что такие, как ты, могут быть добрыми и… нежными. Наверное, это плата за все пережитое. За страдания. У той, настоящей, нет такого человека. Дэн! Денис. Не бросай меня, пожалуйста! Я не переживу этого!
        Она смотрела на него, как на икону, не мигая, только вздрагивая всем телом. Потом опомнилась, вновь спрятала лицо.
        - Я ненавижу эту проклятую маску! Я сниму ее!..
        - Не смей! - тихо, но внушительно отрезал он. - Я вижу твое лицо и сквозь маску. И твои глаза. Успокойся, девочка! Ты со мной. Я вытащу тебя отсюда. Все будет хорошо.
        Она покорно упала в его объятия, прижалась щекой к руке и замерла. А он продолжал гладить ее пушистые волосы и смотрел на узкую согнутую спину.
        Что весь разговор шел на русском, он сообразил только сейчас…
        Рев трубы застал Дэна в своей комнате. Он хотел связаться с Эрвудом, доложить обстановку и узнать новости, но, услышав пронзительный звук, сунул гарнитуру обратно в потайной карман, быстро натянул доспехи, прихватил оружие и вышел в коридор. Судя по всему, прибыл барон с соседями. Вот теперь начинается самое веселое…
        На стене уже толпились человек двадцать. Тут же стоял Дерамболь, глядя куда-то вдаль. Рядом был второй дворянин, Базерт вроде… Дэн встал поблизости, выглянул в узкую прорезь.
        Вдалеке, километрах в трех, по дороге ехал большой отряд. Передние всадники уже миновали поле, а телеги и повозки обоза только-только выезжали из леса. В голове отряда ехал несколько рыцарей. Над ними развевались три стяга. С такого расстояния различить лица людей нельзя, но Дерамболь уверенно сказал:
        - Жермен, Сан Гроа и Шарле.
        В его голосе послышалась ирония. Он глянул на Базерта. Потом заметил Дэна и растянул губы еще шире.
        - Господин Томак! Тоже вышли встретить гостей?
        Вассалы Жермена относились к Дэну с долей недоверия, но крайне осторожно. Схватка с наемником наделала шуму. Никто не хотел испытать на себе страшный прием сына Трессе.
        Дэн пропустил укол мимо ушей, качнулся на носках и невозмутимо сказал:
        - Выходит, Шарле собрал-таки отряд. Так что теперь союзников четверо. Это хорошо…
        Базерт раскрыл было рот, чтобы сказать какую-то колкость, но глянул на Дерамболя и поперхнулся.
        - Вы хорошо осведомлены о наших делах, господин Томак, - ровным голосом произнес Дерамболь. - Надеюсь, это поможет нам в предстоящем сражении с дьявольскими силами.
        - Надейтесь, господин Дерамболь, - так же сухо ответил Дэн. - Это единственное, что вам остается.
        Кивнув дворянам, он пошел к лестнице, провожаемый далеко не добрыми взглядами. Да, здесь еще тот клоповник! Решая свои проблемы, Дэн с размаху залетел в самый центр местной грызни за земли, власть и сферы влияния. Более неподходящего момента придумать невозможно. С другой стороны, только в такой ситуации он мог рассчитывать на успех авантюры. В спокойное, мирное время его попросту послали бы куда подальше…
        Сводный отряд прибыл в замок через сорок минут. Уже на подходе Шарле со своими наемниками отделился и поехал в лагерь. Дружина Сан Гроа тоже встала лагерем рядом с замком.
        Покинув седла, Жермен и Сан Гроа сразу прошли в личные покои барона. Видимо, разговор был очень серьезным и секретным, ибо туда не пригласили вассалов обоих дворян. Те засели в дальнем крыле замка, отмечая встречу и поднимая кубки за скорейшую победу над силами зла.
        Столь дружеские отношения баронов удивили всех. Насколько известно, раньше они не испытывали друг к другу теплых чувств. Несколько лет назад у них даже вышла стычка у приграничной деревушки. Но, видимо, нужда заставила обоих забыть о разногласиях и спорах.
        Дэн походил среди воинов, послушал разговоры, узнал новости от тех, кто сопровождал барона. Как оказалось, Жермен ездил встречать именно Сан Гроа. Второй сосед - Эдинс - должен прибыть к вечеру.
        А отряд Шарле они встретили уже на обратном пути. И судя по некоторым намекам, Жермен не был в восторге от этой встречи.
        Дэн начал всерьез опасаться, что местные разборки сорвут всю операцию. Чего доброго, бароны устроят междусобойчик и просто полягут, выясняя, кто прав, кто виноват и кто круче…
        Так он промаялся до вечера, не зная, что делать и как быть. Жермен занят, к наемникам ехать нет смысла - Шарле только прибыл, наводит порядок в отряде, ему не до гостей, тем более чужаков. Бродить по двору тоже не дело.
        Подождав еще немного, он уже направился к Сабине, когда труба опять заревела, возвещая о приближении новых гостей. К замку подъезжала дружина Эдинса.

5
        Вечером в замке был пир. В честь гостей, во славу рыцарства, за успешное начало совместных действий и за погибель врагов и всякой нечисти!
        На пиру присутствовали только дворяне, Шарле с Кобруком и священник. Для воинов накрыли столы во дворе и в лагерях. Выкатили бочки с вином, выставили угощение.
        Всего собралось около тридцати человек. Во главе стола сидели Жермен и Сан Гроа. Рядом с ними Эдинс и Шарле. Тут же был и Дэн. Бароны вроде бы поверили его рассказу и приняли как равного. Вассалы сели вперемешку. Там же затерялся и священник.
        Вступительная часть пролетела быстро. Громкие речи, тосты, славословия, пожелания, обещания, клятвы, обеты… Похвалили хозяина замка, его соседей и отважного Шарле. Воздали должное всем дворянам. Упомянули святую церковь, восхвалили бога, неоднократно прокляли Сатану и его слуг.
        Под это дело уничтожили десяток кувшинов и пару раз опустошили подносы. Слегка вспотевшие слуги сновали у столов, меняя блюда и ловко наполняя кубки. Потом Жермен небрежным жестом удалил слуг, стукнул кулаком по столу. Встал.
        - А теперь поговорим о главном! Наши силы собраны в единый кулак. Наш замысел понятен - уничтожить проклятых приспешников дьявола, захвативших замок и земли славного барона Трессе! Мы долго терпели это бесчинство, теперь пришла пора покончить с врагом! Осталось обсудить, как мы будем это делать. А также решить - кто станет командиром объединенного войска! Я сказал!..
        Он сел. И почти сразу подал голос барон Эдинс:
        - Может, поменяем вопросы местами, уважаемый Жермен? Сначала выберем командира, а потом придумаем план.
        - Что ж, это разумно, - прорычал Сан Гроа. - Тем более окончательный план должен утверждать командир.
        По его лицу скользнула едкая ухмылка, но он быстро ее стер и с преувеличенным вниманием обратился к Шарле:
        - Как вы считаете, уважаемый Ше Аре?
        Тот медленно склонил голову.
        - Не имею ничего против…
        Дэн внимательно наблюдал за разговором, пытаясь понять скрытый смысл фраз, улыбок и взглядов. То, что сейчас шла какая-то борьба, он чувствовал, но пока не разгадал ее. Заодно рассматривал собеседников, пробуя понять - чего от них можно ждать.
        Сан Гроа. Ему за сорок, но телом крепок, подвижен, ловок. Рост по местным стандартам высокий - немного за метр семьдесят. Лицо, как говорят, не отягощенное интеллектом, однако не дурак точно. Взгляд недобрый, из-под гренадерских усов изредка мелькает загадочная улыбка.
        Взгляды, которые Сан Гроа кидает на Шарле и Эдинса, далеки от дружеских. Лишь на Жермена смотрит как на равного. На Дэна же глядит с подозрением.
        Этот барон в качестве врага смертельно опасен. А в качестве друга ненадежен. С ним надо быть настороже. И постоянно демонстрировать силу. Силу он уважает. И того, кто ее показывает, - тоже.
        Дэн вполне обоснованно подозревал Жермена и Сан Гроа в сговоре. Не зря тот первый приехал и долго беседовал с Жерменом. Только о чем они сговорились? И против кого?
        Теперь Эдинс. Полная противоположность Сан Гроа. Молод, едва двадцать стукнуло. Замок и владения перешли к нему по наследству от умершего отца. Будучи взросл телом, головой еще пацан. Порывист, скор в действиях, не привык рассуждать. В драку всегда с радостью. Эдакий бойцовский пес на цепи. Как ведет хозяйство - неизвестно, видимо, управляющий всем занимается.
        Скрывать чувства умеет плохо, если отношение к человеку плохое - так и скажет, да еще пошлет куда подальше. Если хорошее - полезет с кубком и уверениями в дружбе.
        Но при том мозгами все же шевелит. Вот как сверкает глазищами на Жермена, Сан Гроа и Шарле. Гордо вскидывает голову, демонстрируя аристократические черты лица и привлекательную внешность. Родись он лет через пятьсот, по нему бы сохли все дамы провинции. А сам Эдинс блистал бы при дворе герцога, а то и короля. Пока же блистает в своем замке, а вздыхает по нему жена и максимум пара служанок.
        Эдинсу хватает ума сообразить, что не он здесь первое лицо. И понять - за сражением с нечистью и хозяевами замка Тресте может последовать что-то еще. Не столь приятное…
        С этим молодчиком следует быть осторожным. Это как бочка с порохом - рванет от малейшей искры. От косого взгляда, от неловкого слова, от легкой улыбки.

* * *
        А вот и Шарле. Вроде бы как де Ше Аре… Потомок знатного рода. Изгой, вынужденный зарабатывать на жизнь мечом. Образ жизни наложил след и на внешность наемника, и на характер.
        Был Шарле высок, строен, поджар, мускулист. Длинные руки одинаково умело работают мечом, копьем, топором. Эти руки не привыкли упускать добычу, любят держать золотой драгоценности, женщин, кувшин с вином.
        Шарле - нормальный мужик. Умелый воин, хороший командир. И все бы ничего, не вбей он в голову мысль, что пора покончить с кочевой жизнью и осесть в хорошем месте. А хорошим местом он считал замок Трессе. Так что ему сложнее всех. Если другие дворяне здесь, как ни крути, хозяева, то он лишь наемник. Приглашенный пролить свою кровь за награду. Оттого и отношение к нему иное.
        Однако Шарле привел с собой восемьдесят человек. И вместе с первым отрядом у него под командой больше ста опытных, умелых рубак. А это сила! С которой теперь вынуждены считаться все!
        Бароны, может, и рады бы спровадить куда подальше такого союзника, но идти одним против неведомого врага не очень и хочется. И класть своих людей - тоже.
        Да, веселая компания подобралась, нечего сказать. Четыре волка, готовых при случае вцепиться друг другу в глотку! Подозрительных, алчных, завистливых. Та самая смесь, чтя заставляет иногда творить чудеса, а иногда - делать глупости.
        Занятый своими мыслями Дэн упустил нить разговора и очнулся, только когда Сан Гроа громким голосом произнес:
        - …и думать тут нечего! Барон Жермен первым предложил это дело! Жермен собрал больше всех воинов. И, наконец, если я правильно понял, именно на нашего доброго соседа ополчился этот проклятый Реглас! Так что ему и быть командиром. Кто-то может сказать против?
        Сан Гроа сел обратно, схватил большую кружку с пивом и сделал огромный глоток. Свирепо покосился по сторонам. Вассалы молчали, они здесь не старшие, им говорить пока не дозволено. Жермен тоже молчал, зорко поглядывая по сторожам. Зато молодой Эдинс отреагировал мгновенно и остро.
        - Почему? Почему Жермен? Да, у него больше народу. Но неизвестно, сколько воинов он возьмет в поход. Вряд ли намного больше, чем мы. А то, что на него идет Реглас, еще неизвестно. Это только слова какого-то беглеца! А им веры нет.
        Дэн вздохнул. Ну, вот и дошли до главного. Это у себя дома можно пропустить мимо ушей обидные слова пьяного прохожего или малолетнего дурака. А здесь молчание - признак слабости. Раз не можешь ответить на оскорбление, значит, ты никто. Тюфяк. А со слабаками здесь не считаются.
        Дэн успел перехватить злорадный взгляд Жермена, довольную ухмылку Сан Гроа, кашлянул и спокойным голосом спросил:
        - Это мои слова, господин Эдинс, вызывают у вас сомнение? Может, вы хотите сказать, что я трепло и невежа?
        Эдинс метнул на Дэна злой взгляд, бросил ладонь на рукоятку меча. Встал, гордо задрав подбородок.
        - Я сказал то, что сказал! Я не знаю вас, не знаю, откуда вы пришли, не знаю, можно ли вам верить. Вас это не устраивает?
        - Не-а!
        В отличие от барона Дэн вел себя нарочито небрежно. Развалился в кресле, отпил из кубка, лениво посмотрел на Эдинса. При этом не выпуская из поля зрения Жермена. Тот аж цветет, слыша перепалку. Но вот серьезной ссоры допустить не должен. Не в его интересах.
        - Ваши сомнения мне неинтересны. Вы не верите моим словам? Хорошо. Если у вас есть другие сведения о замке Трессе и его владельцах, поделитесь ими с нами.
        Эдинс разинул рот, но тут же его захлопнул. Хватило ума сообразить, что дальнейший спор перерастет в ссору, а там и до мечей недалеко. Как владеет оружием этот беглец, он слышал. Нет, Эдинс его не боялся. Но испытывать судьбу лишний раз не хотел. При всей горячности и торопливости полным идиотом он не был.
        - О замке Трессе я знаю не больше других. И не больше других доверяю словам чужаков.
        Дэн заметил взгляды, которыми обменялись Жермен и Сан Гроа. Легкое разочарование. Эдинс слишком быстро затих, не продолжил спор.
        Молчавший до этого Шарле вдруг с шумом отодвинул кресло и встал. Опустил на столешницу тяжелый кулак и пробасил:
        - Я думаю, командиром должен быть барон Жермен. Мы у него в гостях, нас сюда созвал он. Ему и командовать. И отвечать за все. Это справедливо.
        Сказав это, Шарле сел, зыркнул глазами по сторонам, посмотрел на Жермена. Тот благодарно кивнул и даже улыбнулся. Хотя замечание по поводу ответственности оценил правильно.
        - Уважаемый Эдинс, так что скажете вы? - спросил Сан Гроа.
        Тот поерзал в кресле, похмыкал, но предложить себя не решился, видел, что в меньшинстве. Нехотя буркнул:
        - Я согласен, пусть барон Жермен командует нашими силами.
        Жермен встал, поклонился и раскинул руки.
        - Благодарю, друзья мои! Вместе, с божьей помощью, мы одержим победу и изгоним слуг дьявола с наших земель! С нами господь бог, и никакие происки врага рода человеческого не смогут остановить нас!
        Дэн посмотрел на довольного барона. Как-то напыщенно, театрально говорил Жермен. Да и другие изъяснялись так, словно репетировали роли в театре или кино. Странный язык, излишне пафосный, вычурный. Зачем?

«Видимо, так в их понимании выглядят искренность, честность. Считают, что таким образом сумеют показать чистоту помыслов и намерений и скрыть истинные мысли. Впрочем, стоит сделать скидку. До лицемерия, актерствования поздних веков им далеко. Стараются как могут. Наверное, только я вижу ненатуральность их улыбок, слов, взглядов. Ну и хрен с ними!..»
        - Подсчитаем наши силы, - продолжал Жермен. - Барон Сан Гроа привел трех рыцарей, пятьдесят конных воинов и шестьдесят пеших. Барон Эдинс собрал…
        - Четырех рыцарей, сорок пять конных и шестьдесят пеших воинов, - перебил Жермена Эдинс. - Среди них пятнадцать хороших лучников.
        - Достойный уважения поступок, сэр Эдинс, - проговорил Жермен. - Это грозная сила. Наш уважаемый товарищ, опытный воин и вожак Шарле сумел собрать под свою руку сто десять воинов. Из них шестьдесят конных. Его отряд не уступает дружинам других дворян. Господин Шарле, примите наше уважение ваших заслуг.
        Тот склонил голову, совершенно верно уловив в голосе Жермена скрытую насмешку и еще более скрытое недовольство.
        - Сколько же воинов у вас, сэр Жермен? - спросил он.
        - У меня много воинов, - спокойно ответил барон. - После того, как мои вассалы приведут всех, дружина достигнет ста шестидесяти человек. Из них семьдесят конных воинов. Есть и хорошие лучники, их три десятка. А дворян - двенадцать.
        Численность дружины Жермена внушала уважение. С таким войском можно было идти на осаду замка, захват новых владений, можно выступать против любого дворянина провинции, за исключением, пожалуй, герцога.
        Впрочем, в словах барона можно было уловить и недовольство. Ведь Жермен до недавнего времени числил в дружине и отряд Шарле. Пока тот не привел новых воинов и не выделил свой отряд в отдельную единицу. Выступая теперь не наемником, а союзником.
        - Вы возьмете в поход всех, дорогой барон? - с сарказмом спросил Эдинс.
        - Нет. Я решил взять сто тридцать воинов. Остальные останутся в замке охранять его. Осторожность никогда не повредит, вы и сами это знаете. Ведь все поступили так же, защитив замки, не так ли?
        Жермен вернул улыбку Эдинсу. Скользнул взглядом по Дэну.
        - Итого! Наши объединенные силы насчитывают два десятка рыцарей, двести двадцать пять конных и двести тридцать пеших воинов. Если считать всех, вместе с оруженосцами и пажами, мы наберем пять сотен воинов. Пять сотен!
        Жермен возвысил голос. Присутствующие замерли, внимая словам барона. Пятьсот воинов! Огромное по здешним веркам войско! Пятьсот вооруженных, умелых бойцов. Они пройдут по провинции, да и не только по ней, сметая все на своем пути. И остановить их может только другое войско, по меньшей мере равное.
        Дэн восторгов аборигенов не разделял. Он считал, что бароны соберут шесть-семь сотен. Атак!.. Пожалуй, он переоценил силы здешних дворян. Даже сводный отряд базы разнесет это воинство за полчаса. Зря он так старался, готовя место предстоящего боя. Достаточно поставить в центр пулемет и размел, стать по флангам автоматчиков. Ладно, теперь ничего не переиграешь. Придется работать с чем есть…
        - Наши силы известны, - продолжал Жермен. - А вот о силах врага лучше всех знает мой гость сэр Дэн Томак. Он недавно бежал от Регласа.
        Взгляды дворян скрестились на Дэне. Тот выложил на стол руки, легонько прихлопнул ими о столешницу. Негромко заговорил:
        - Новый хозяин замка Реглас - человек сильный и страшный. Он захватил земли Трессе, но ему их мало. Он собрал большую дружину - больше полутора сотен воинов - и хочет подчинить своему влиянию соседние владения. О том, что собой представляет его дружина, я уже говорил господину барону. Слышал, к нему идут два отряда наемников. Их численность, а также состав мне неизвестны. Зато знаю о некоем союзнике Регласа. Тот может привести больше двух сотен человек. Когда - понятия не имею.
        - Это все? - спросил Эдинс.
        - Почти. Реглас хотел сначала захватить земли барона Жермена. Потом другие. Ему помогает какой-то колдун. Тот подчинил себе странных чудовищ - троллей, василисков, дракона. Вот теперь все.
        Слова Дэна заставили присутствующих задуматься. Если сведения верны, Реглас может собрать почти такое же войско, что и они. Тогда будет тяжелая битва с непредсказуемым исходом. А еще зверье, чудища, колдун…
        - У нас мало времени на раздумье, - произнес Сан Гроа. - Если к Регласу подойдет помощь, мы можем и не выдержать удара.
        - Ты сомневаешься в наших силах? - покривил губы Эдинс. - Или боишься чудищ?
        - Я боюсь ошибиться. Если сведения верны, мы попадем в тяжелую ситуацию.
        - Вот именно - если! Мы верим словам этого… человека. А даже не знаем, кто он!..
        Молодой барон хотел что-то еще добавить, но Жермен перебил его:
        - Почему же? Знаем. Перед вами внебрачный сын барона Трессе.
        Шарле и Эдинс дружно повернули головы к Дэну. В их глазах легко читались злость и досада. Только сейчас, увидев эти взгляды, вникнув в суть происходящего, Дэн понял, какую ошибку он совершил, назвавшись сыном Трессе. Ведь здесь сидят те, кто хочет захватить земли погибшего барона целиком или частично. А он своим появлением расстроил их планы. Причем всех четверых. Он лишний на этом сборище, ненужный персонаж. Как лишняя фигура на шахматной доске. Причем фигура слабая. Ни своей дружины, ни поддержки влиятельных лиц, ничего. А слабые фигуры обычно сшибают с доски.
        Черт! Вот что значит отсутствие информации! Рассчитывал набрать очков, а вышло наоборот - приобрел врагов. Выкручивайся теперь!..
        Дэн встал, расправил плечи, выдвинул вперед подбородок и обвел всех взглядом далеко не добрым.
        - Да, - веско и неторопливо сказал он, - я сын барона Трессе! Да, незаконнорожденный! Барон передал моей матери фамильный перстень, тем самым признав, что я могу претендовать на наследство. Но я многие годы провел вдали отсюда. И вернулся только для того, чтобы служить отцу. Однако он умер. Во владениях Трессе хозяйничают чужаки. И у меня нет намерения возвращать замок. Все, чего я хочу, это отомстить! За свой плен и за гибель своих друзей. Потом я уеду.
        Дэн сделал паузу, усмехнулся и обвел взглядом внимательно слушавших его дворян.
        - И не стану помехой тому, кто захочет забрать замок и земли Трессе себе. Мне не нужны проклятые владения!
        Дэн еще пару секунд постоял, потом сел и демонстративно сделал несколько глотков из кубка.
        За столом молчали. Жермен это уже слышал, Сан Гроа наверняка знал. Шарле и Эдинс осмысливали слова Дэна. Ему, пожалуй, удалось сбить накал страстей и отвести от себя угрозу. Хотя бы сейчас.
        Первым подал голос Эдинс.
        - А почему владения прокляты?
        - Да потому что там сейчас творят зло приспешники дьявола! Силой колдовства вызвавшие из преисподней нечисть. Я не знаю, какое злодейство они еще задумали, но ничего хорошего от них ждать нельзя. Я не хочу жить там, где каждый камень, каждый клочок земли пропитан злом и колдовством. Занять эти земли может только тот, у кого сильна вера в господа нашего и нет страха перед Сатаной! Я говорю не о церкви!..
        Дэн метнул презрительный взгляд на сидевшего в конце стола священника. Тот после стычки Дэну на глаза не лез, вел себя на редкость тихо. Хотя ничего не забыл и наверняка готовил месть. Но сейчас промолчал, съежился под свирепым взглядом.
        Шарле криво усмехнулся, покачал головой.
        - Но тогда, может, и нам не стоит туда лезть? Если молодой барон Трессе так уверен в силе слуг дьявола, что не хочет восстанавливать права на владения, то уж остальным и подавно не стоит пытаться?!
        Жермен, до этого вполне довольный ходом дела, вдруг с беспокойством дернул головой и как-то растерянно посмотрел на Сан Гроа. Тот тоже был выбит из колеи. Этот байстрюк сумел так повернуть разговор, что все планы баронов оказались на грани провала.
        Повисло тяжелое молчание. Жермен и Сан Гроа приходили в себя, Эдинс молча разевал рот, не находя нужных слов. Но Дэн, которому предстоящее сражение было крайне необходимо, уверенно заявил:
        - А у вас нет иного выхода! Будете сидеть по замкам - Реглас и его союзники придут и разобьют вас поодиночке. А бежать вам некуда! - Он злорадно ухмыльнулся. - И потом, кто хочет получить многое, должен уметь рисковать!
        Он резко сменил манеру поведения, поняв, что старая едва не привела его на край пропасти. Загадочное появление и вовсе уж непонятное нежелание вести борьбу за отцовские владения вызывали подозрения и ненависть. А вот такое откровенное запугивание и насмешка были в самый раз. Теперь он прояснил свою позицию, по крайней мере сделал ее доступной для понимания аборигенов. Иначе говоря - учел психологию и менталитет жителей десятого века.
        Еще минут пять тишину за столом нарушали лишь перешептывание и негромкие восклицания. Вассалы спорили друг с другом, Жермен говорил с Сан Гроа. Шарле что-то втолковывал Кобруку.
        Потом Жермен вдруг хлопнул ладонью по столу и встал.
        - Никакие приспешники дьявола, никакие колдуны не в силах помешать святому делу возращения земель под длань господа нашего! Наш враг силен, и только объединенными усилиями мы победим его. А уж после будем решать, что делать с владениями Трессе. Сейчас же надо спешить, пока враг сам не пришел сюда. Реглас ведь может и передумать и вместо моих земель напасть на земли Сан Гроа или Эдинса. Навяжем ему бой. Заставим выйти в чистое поле и разобьем! По словам сэра Томака - а я им верю!
        - сил у Регласа пока не так много. Как командир объединенного войска приказываю - выступить из замка через три дня! За это время собрать обозы и припасы и подготовить воинов к походу. Последний смотр назначаю на послезавтра. Я сказал!
        Уверенная речь барона вернула всем присутствие духа и настрой. Дворяне вскочили из-за столов. Вскинули кубки над головами и дружно заорали. Дэн тоже вскочил, поднял кубок, крикнул что-то вроде «Даешь!», про себя радуясь, что все вышло как нельзя лучше. Решение принято, теперь надо только доиграть спектакль до конца.
        С Эрвудом он связался уже ночью.
        - Слушаю, капитан! - сразу откликнулся тот. - Говорите!
        - Они приняли решение. Единое войско выступает через три дня. Пойдет к границам владений Трессе кратчайшим путем.
        - Сколько их?
        - Шесть сотен. И еще около ста человек должны подойти позже. С собой повезут легкие машины. Осадную технику вроде не берут. Они думают, что войско Регласа будет в дороге. Вы ведете разведку владений Сан Гроа и Эдинса?
        Майор ответил не сразу. Кашлянул и как-то виновато произнес:
        - Дело в том, капитан… мы потеряли самолет.
        - Что?! - едва не закричал Дэн. - Как потеряли? Где?
        - Точно неизвестно. Судя по всему, в районе леса, во владениях барона Сан Гроа. С ним внезапно оборвалась связь. Он мог упасть в лес или в болото.
        - Ч-черт! Как же так?
        - Думаете, стоит организовать поиски?
        - Ни в коем случае! Сколько поисковый отряд будет плутать? Да и времени нет. Начинайте игру. Выдвигайте к полю киберов и организуйте ночной лагерь. В следующий раз я сообщу, когда бароны отправят разведку. Все должно выглядеть натурально. Иначе они не поверят.
        - Понятно. Как вы там?
        Дэн хмыкнул, на миг представив, как бы повел себя майор на его месте. Коротко ответил:
        - Пока терпимо. Легенда сработала, но из-за нее я оказался под ударом.
        - Это как?
        - Не сейчас! Потом расскажу. Когда все закончится.
        - Хорошо. Ждем сообщений.
        Дэн отключил радиостанцию, снял гарнитуру и улыбнулся. Все идет по плану. Теперь можно начинать второй этап операции. А самолет… Такое бывает даже с самой совершенной техникой.
        Он спрятал прибор, вышел из комнаты и прошел по плохо освещенному коридору к комнате Сабины. Жаль будить девочку, но подошла пора поговорить. Иного времени может и не быть…

6
        С раннего утра замок и окрестности напоминали растревоженный муравейник. Сотни людей сновали по двору, бегали, кричали, ругались, что-то делали, иногда невпопад и не вовремя.
        За короткий срок следовало подготовить к походу почти пять сотен человек. Это больше сотни подвод, больше четырех сотен лошадей. Поход недолгий и не на большое расстояние, поэтому с собой не брали мастеров, лекарей, больших запасов продовольствия и фуража.
        И все равно дел было столько, что с ног сбивались все, от последнего челядинца до Жермена. Бароны проверяли дружины, на ходу устраняли последние недоделки. Воины готовили оружие, кузнецы заново перековывали лошадей, мастера чинили подводы, ремонтировали сбрую и упряжь. Прислуга варила, жарила, вялила, солила мясо, птицу, пекла хлеб.
        Среди всеобщей суеты и беготни Дэн выглядел белой вороной. Оружие его готово, одежда в порядке. С продовольствием проблем нет, с питьем тоже. Он ни за кого не отвечал, никем не командовал.
        Жермен, занятый едва ли не больше всех, ослабил контроль над гостем. И Дэн не преминул этим воспользоваться.
        Днем он нашел Кобрука. Тот по поручению Шарле приехал в замок. Побывал в кузнице, на кухне, отправил три подводы к лагерю и хотел было ехать следом, но в этот момент его перехватил Дэн. Предложил посидеть немного в теньке, промочить горло холодным пивом.
        Разговор он начал с насущных вопросов, а потом плавно перешел к делу.
        - …Как Шарле? Доволен, что набрал столько народу? Он теперь не наемник, а командир большого отряда, ровня баронам.
        Кобрук скривил губы, как-то неопределенно хмыкнул и махнул рукой.
        - Он совсем спятил с этим дворянством! Все мнит себя бароном, потомком славного де Ше Аре! Все уши прожужжал. А теперь у него новая блажь, думает, что ты ему помеха.
        - Это как? - деланно удивился Дэн. - Я какое отношение имею к Ше Аре?
        - Но ты Трессе. Пусть и незаконнорожденный. Шарле не верит, что ты так просто откажешься от замка отца.
        - Глупость! Я уже говорил, что мне этот замок как собаке пятая нога!
        Кобрук недоуменно глянул на Дэна и вдруг расхохотался.
        - Как ты сказал? Пятая нога?! Здорово придумал! Это будет хорошей шуткой, клянусь святыми мощами! Пятая нога! Ха-ха!..
        Дэн только сейчас сообразил, что банальные сентенции его мира здесь неизвестны. Эдак можно прослыть завзятым остряком.
        - Шарле может забрать замок себе. Мне он не нужен.
        Кобрук оборвал смех, серьезно посмотрел на Дэна.
        - Почему? Ты барон, пусть только по отцу. Набрал бы людей…
        - Кобрук, ты упрям, как… монах, - с досадой протянул Дэн. - Сказал - значит так и есть!
        Наемник покачал головой. Сплюнул, метко попав в камешек. Повел могучими плечами.
        - Твое дело, тебе и решать. У Шарле иных забот полно. Согласятся ли бароны, если он заберет замок себе? Как бы новой войны не вышло. Я говорил ему, что он рискует. Но!..
        Дэн глянул по сторонам - не слышит ли кто - и посмотрел на наемника.
        - Если Шарле захочет забрать замок, ему предстоят тяжелые времена. Мысль о покое придется забыть. Из стычек он еще лет пять не вылезет. И вы с ним тоже. Бароны не для того идут на Регласа, чтобы отдать добычу чужому.
        Кобрук вздохнул, опустил голову. Видно, такое решение Шарле его вовсе не радовало. Упорно глядя под ноги, он пробурчал:
        - Шарле знает о твоей схватке с Ингельдом. Я слышал, его подзуживали отомстить тебе за гибель десятника. Шарле пока думает.
        Дэн мысленно проклял Жермена, так ловко подставившего его под удар наемников. Еще один непредусмотренный поворот дела. А как он самонадеянно полагал, что справится с заданием! Тут бы до сражения дожить!
        - Оставим Шарле, баронов и месть в покое, - после паузы сказал он. - Сейчас речь о тебе. Что ты думаешь делать? Опять подставлять голову за Шарле? Я полагал, тебе надоело. А если твой командир и впрямь захватит замок Трессе, о покое можешь забыть.
        Кобрук исподлобья остро взглянул на Дэна, но ничего не сказал. Сжатые кулаки побелели от напряжения. Дэн все это видел и продолжал:
        - Ты не тупой рубака, не дубовый мужик. У тебя голова работает. Ты же знаешь, что без конца удача не может сопутствовать человеку. Вряд ли ты хотел закончить дни под ударом топора в случайной стычке.
        Наемник опять промолчал. Но слушал внимательно.
        - Шарле тебя, конечно, наградит, если станет бароном. А если не станет? Да и награда заставит тебя вновь лезть в драку.
        - А у тебя есть другой вариант? - вдруг спросил Кобрук.
        - Есть.
        - Ну так говори, а не расписывай, как мне плохо будет!
        Дэн хмыкнул - зацепило! Уже хорошо.
        - А нечего пока говорить. Есть идея, как получить хороший куш и уйти живым. Уйти куда захочешь. И жить как пожелаешь.
        - И где этот… куш? И почему ты мне его предлагаешь? Ты меня не знаешь, доверять не можешь.
        - Куш далеко… пока далеко. А доверять?.. Я разбираюсь в людях и вижу их сразу. Тебе поверить могу. По крайней мере ты в спину не ударишь и договора не нарушишь.
        - Это почему? - откровенно скалясь, спросил Кобрук.
        - А ты опытный. И умный. Знаешь, что жадность и предательство до добра не доводят.
        - Но ты ведь предлагаешь предательство. Предать Шарле…
        - Никакого предательства я не предлагаю. Я хочу получить то, что принадлежит мне. Но один я взять это не могу. Нужна помощь.
        - А не жалко делить добычу?
        - Лучше потерять часть, чем все. Слышал такую поговорку?
        Кобрук не ответил. Смотрел на Дэна и соображал. Он и впрямь был не дурак.
        Наемник пару минут размышлял, сжимая и разжимая кулаки, потом поднял голову и с усмешкой посмотрел на Дэна.
        - Ты не сын Трессе. Не беглец. И никогда не был в плену.
        Дэн осторожно перевел дух и про себя порадовался, что сделал правильный выбор.
        - Я не Трессе. Не беглец. Но я действительно пленник. Именно в замке барона Трессе. Я попал в жуткую переделку и теперь хочу выбраться из нее. Одному это сложно, нужна помощь.
        - Значит, угроза вторжения, поход… все это обман?!
        - Нет. Это правда. Почти правда. Реглас действительно хочет завоевать все соседние владения. И правда собирает силы.
        - А нечистая сила?
        - Есть. Однако она не так опасна, как все думают.
        - Угу! - Кобрук удовлетворенно кивнул и прищурил глаза. - Ты ведешь всех в ловушку.
        - Нет, Кобрук. Это не ловушка. Это турнирное поле.
        Наемник вскинул брови и с изумлением посмотрел на Дэна.
        - Какое поле?
        - Турнирное. Где рыцари, аки петухи, бряцают шпорами и трясут гребнями. Видел во дворе, как петухи за кур дерутся?! Вот такое ристалище их и ждет.
        Наемник усмехнулся - сравнение его позабавило. Видно, он тоже не особо жалует рыцарей с их замашками, спесью и привычками.
        - Что я должен делать?
        - Это скажу позднее. Когда выступим в поход. У тебя есть несколько надежных парней, которые тебе верят и не очень желают побряцать оружием и заработать славу?
        - Есть. Троих-четверых точно найду. Им давно надоела такая жизнь.
        - Расскажи им о плане. О награде пусть не переживают. На всех хватит. Но предупреди - риск огромный.
        - Риск по цене, - кивнул Кобрук. - Я понял.
        - Тогда будь наготове. Как только подойдет время, я сообщу.
        Они встали. Кобрук смотрел хмуро, все никак не мог понять, верно ли он сделал, что поверил этому странному типу. А Дэн едва ли не впервые благодарил богов за удачу, подарившую ему встречу с Кобруком. Это его козырь. О котором никто не знает.
        - Что ж, до встречи! - сказал он и протянул руку.
        Кобрук непонимающе посмотрел на нее.
        - Это обычай. Я показываю, что у меня нет камня в руке и я не враг. Твой ответ - пожатие моей руки. Понял?
        Кобрук осторожно пожал руку Дэна и усмехнулся.
        - Интересный обычай.
        - А то! Ну бывай!..
        С момента прибытия в замок и до сегодняшнего дня Дэн в основном только и делал, что разговаривал. С баронами, с наемниками, с Сабиной, со слугами, опять с баронами. Даже со священником. Это была единственная возможность получить нужную информацию. Наверное, за это время он наговорил больше, чем за последние полгода. И с непривычки даже устал.
        Благо Жермен, занятый насущными делами, мало обращал внимания на гостя. Впрочем, Дэн не обольщался - полностью надзор за ним барон не убрал.
        Утром второго дня сборов Дэн зашел к Сабине. Та практически безвылазно сидела в комнате, изредка появляясь во дворе. Иногда ходила к жене барона. Та милосердно принимала несчастную жертву проклятого Регласа (иначе этого человека в замке и не называли).
        Настроение у девушки было далеко не радостным. Роль шпионки тяготила ее. Да еще последствия шоковой терапии давали о себе знать. Дэн видел это, но ничего поделать не мог. Это надо просто перетерпеть.
        - Как ты? - спросил он, заходя в комнату.
        - Никак. Сижу, жду.
        Дэн окинул внимательным взглядом закутанную в плащ фигуру. Сабина снимала его только когда была одна. Не любила демонстрировать уродливую маску даже ему.
        Он сел на кровать, похлопал по покрывалу, приглашая девушку присесть рядом. Когда она села, обнял за плечи и притянул к себе.
        - Не кисни, малышка. Все будет хорошо. Да и недолго осталось.
        - Да? - недоверчивым и в то же время радостным голосом спросила она.
        - Да. Я так думаю, завтра к вечеру мы устроим небольшой спектакль. И ты вернешься на базу. Помнишь, как мы это обговаривали?
        Сабина кивнула.
        - Ну и молодец! Главное - не бойся и делай, как я скажу.
        - А если нас заподозрят?
        - Кто? Жермен? Вряд ли…
        - Но ты-то как? Останешься один среди этих…
        - Это ерунда! - беспечно ответил он. - Мне вообще досталось самое легкое.
        Сабина вдруг скинула капюшон и посмотрела на Дэна. На, ее фальшивом лице настоящими были только глаза. И эти глаза смотрели с болью и какой-то мольбой.
        - Денис! Я не знаю, что будет завтра, послезавтра и потом… Но я хочу сказать… попросить…
        - О чем?
        - Не оставляй меня здесь, в этом мире. Забери на Землю. Пусть там живет оригинал, пусть меня потом уберут!.. - Она запнулась, глаза повлажнели. - Но только не здесь. Прошу тебя!
        - Ты о чем говоришь, девочка? - изумился такой реакции Дэн. - Никто тебя оставлять здесь и не думал. Конечно, ты перейдешь на Землю.
        Она слабо улыбнулась и сжала его ладонь.
        - Спасибо.
        Дэн погладил ее по голове, легонько щелкнул по носу.
        - Все будет хорошо. Верь мне.
        - Только тебе и верю, - улыбнулась Сабина.

«Нервы у нее ни к черту! - подумал Дэн, выходя из комнаты. - Лишь бы продержались еще два-три дня. Потом все будет кончено. Для всех…»

* * *
        В коридоре у лестницы он столкнулся с дружинником. Тот бежал снизу и едва не налетел на Дэна. Отступив на шаг, воин склонил голову и торопливо проговорил:
        - Сэр Томак! Барон Жермен ищет вас. Он во дворе. Просит прибыть немедленно!
        - Ну веди, Сусанин.
        - Простите, ваша милость, я Роджер, а не Сус…
        - Это шутка. - Дэн хлопнул воина по плечу и хмыкнул. - Впрочем, ты ее все равно бы не понял. Пошли.
        Жермен был у кузницы. Там кипела работа: доносились удары молота по наковальне, чей-то злобный рык, шелест и аханье качаемых мехов. Возле барона стояли Мэтт и два десятника.
        - Сэр Томак, рад вас видеть, - поприветствовал Дэна барон, вежливо склонив голову.
        - Я немного забыл о вас, а ведь вы мой гость. Но думаю, вы понимаете, что сейчас самый разгар подготовки к походу, так что…
        Жермен развел руками, как бы извиняясь. Дэн в свою очередь тоже склонил голову.
        - Это вполне понятно. Правильная подготовка к походу - залог успеха самого похода.
        - Рад, что вы это понимаете. Завтра к обеду мы закончим подготовку и сразу выступим. До границы моих владений около двадцати верст, до ночи пройти все не успеем. И я хочу выслать разведку. Пусть проверят обстановку, посмотрят, вдруг Реглас уже выступил.
        - Разумно, - согласился Дэн. - От замка Регласа до границы немногим меньше, и он вполне мог выступить в поход.
        - Вот-вот. Вы ведь бывали в тех местах. Может, подскажете, где удобнее пройти разведке?
        Барон вел себя вполне нормально, по-приятельски. Словно и не было недавних стычек, словно не он плел интриги. Впрочем, и сейчас его просьба имела двойное дно. Но Дэн попадаться на простенькую уловку не спешил.
        - Я проезжал те места, только когда бежал из замка Регласа. Однако путь немного помню. Вы хотите направить туда ваших людей?
        - Да. Думаю выслать несколько групп, проверить местность.
        - И сколько воинов будет в каждой группе?
        - Ну, три-пять… А что?
        Дэн покачал головой, недовольно вздохнул.
        - Господин барон, такие группы можно высылать недалеко и в относительно спокойные районы. Вы же сами сказали - враг может быть там. Так зачем же бросать своих воинов на заведомую погибель?
        Жермен стер с губ улыбку и нахмурил брови.
        - Что вы предлагаете?
        - Отправить не разведгруппы, а два больших разведотряда. Всадников по сорок. Каждому отряду задать свой район. И пусть они его прочешут вдоль и поперек. В глубь леса и во владения Регласа лезть не надо. Необходимо проверить только пограничные земли и присмотреть удобное место для ночевки. Каждый отряд - это две разведгруппы. Если вдруг они налетят на противника, то смогут отбиться и уйти. Ведь Реглас тоже не по два человека отправляет вперед!
        - Но у меня нет столько всадников!
        - А ваши союзники не дадут людей? Ну так возьмите воинов Шарле, он не откажет.
        Барон внимательно выслушал Дэна, покосился на Мэтта и десятников и с долей уважения произнес:
        - Вы действительно знаете свое дело, сэр Томак. Я вижу, в дальних странах вы многому научились. Благодарю за совет.
        - Мы делаем одно дело, господин барон, - спокойно ответил Дэн, словно не заметив иронии в словах Жермена. - И оба заинтересованы в успехе. Поверьте, отомстить я хочу не меньше, чем вы разбить Регласа и отвести угрозу от своих владений.
        - Я верю вам, сэр Томак, - кивнул барон. - И начинаю жалеть, что вы решили покинуть эти места и не претендовать на земли отца.
        Дэн развел руками.
        - Каждому свое. Кстати, господин барон. Я в последние дни засиделся на месте. Вокруг кипит работа, а я от скуки не знаю, что делать. Думаю, вы не будете возражать, если я поеду с одним из отрядов. Заодно покажу все на месте.
        - Был бы признателен, сэр Томак. Отряды я отправлю завтра утром. Готовьтесь.
        - Всегда готов! - хмыкнул Дэн, мимолетно подосадовав, что его юмор здесь никто не оценит.
        - Благодарю!
«Вот так да! - радовался он, идя в свою комнату. - На ловца и зверь бежит. Я ломал голову, как бы устроить выезд из замка, а барон сам все сделал. Откровенно повезло. Вот бы и дальше так!»
        Дэн спешил к себе. Надо срочно связаться с Эрвудом и объяснить обстановку. Пора начинать игру.
        Подземные этажи замка Жермен использовал под кладовые, хранилища, винные погреба и темницу. Темные, сырые помещения освещались слабо чадящими факелами, больше коптившими, чем дававшими свет.
        Коридоры узкие, потолки низкие, вокруг один камень и немного железа - стальные решетки, засовы, дверные петли. Лучшего места для очередного сеанса связи Дэн не нашел. Сигнал хоть немного, но должен искажаться. А может, и не немного.
        К счастью, здесь никого не было, и слышать разговор никто не мог. А если вдруг застанут… всегда можно сказать, что пошел искать вино. Промочить горло захотелось.
        Эрвуд ответил не сразу, видимо, был занят. Дэн секунд тридцать ждал, слушая легкий свист в наушнике, и мысленно прогонял предстоящий разговор.
        - Да! - вдруг ожил динамик гарнитуры. - На связи! Денис?!
        - Эрвуд!.. Эрвуд! Черт побери! - повысил голос Дэн. - Вы меня слышите?
        - Слышу. Нормально слышу. Что там у вас?
        - Эрвуд, повторите, не все разобрал!
        - Я слышу вас, Денис, говорите.
        Ах, слышишь? Ну ничего, это поправимо!..
        Дэн сунул голову в импровизированную клетку, сделанную из бахтерца, кольчуги и шлема. Столько металла вокруг должно стать какой-никакой преградой для радиоволн СВЧ-диапазона.
        - Эрвуд, подготовка к походу завершается. Завтра войско выйдет из замка.
        - Денис, говорите громче! Что у вас со связью?
        - Говорю, завтра войско выходит. Будет послана разведка. Слышите?
        - С трудом. Что с аппаратурой?
        - Я не на курорте. Здесь слишком много желающих проверить мое умение владеть мечом.
        - Чем?
        - Мечом! Радиостанция попала под удар. Повреждена!
        Пауза. Эрвуд то ли осмысливает услышанное, то ли теребит свою станцию.
        - Эрвуд.
        - Слышу. Я понял. Что делать, если связь оборвется совсем?
        - Слышите меня?
        - Да!
        - Пока станция работает, я буду держать связь. Слышите?
        - Повторите!
        - Буду держать связь!
        - Ясно!
        - Да. О времени выхода сообщу дополнительно. И начинайте демонстрацию активности в заданных районах.
        - Понял.
        - Все! До связи. - Эти слова Дэн прошептал.
        Эрвуд переспросил и ответил:
        - До связи! «Бедняга! - усмехнулся Дэн, выключая радиостанцию. - Мало ему пропавшего самолета, так еще связь с агентом нарушена. Новая головная боль. Ничего, пусть понервничает…» Одно дело сделано. Теперь разведка. А потом и сам поход. И надо еще обосновать присутствие в войске Сабины. Впрочем, дворяне не отчитываются друг перед другом, кого, куда и зачем берут. А Дэн тоже дворянин. По крайней мере это признал Жермен.
        Завернув по пути в винный подвал (благо двери были открыты), Дэн прихватил небольшой кувшин с красным вином, кстати, более-менее приличным, и пошел наверх. Алиби себе он обеспечил.

«А теперь надо увидеть Кобрука. Если Жермен попросит у Шарле воинов для разведки, тот почти наверняка отправит командиром отряда моего приятеля. А Кобрук возьмет верных людей. Вот и познакомимся…»
        Дэн отхлебнул из кувшина вино, довольно кивнул и улыбнулся. Пока все идет как надо…
        Барон принял предложение Дэна и действительно отправил на разведку большой отряд. Помимо воинов барона там были люди Шарле. То ли другие «союзники» не рискнули посылать своих людей, то ли Жермен так решил, но ни одного воина Сан Гроа и Эдинса в отряде не было.
        Командовал сводным отрядом Базерт, один из вассалов Жермена. Еще молодой, но уже опытный воин. По крайней мере Жермен ему доверил вести разведку.
        Гордый таким доверием Базерт внимательно проверил отряд перед выездом, еще раз оговорил задачи разведки, очертил границы района и строго предупредил не выходить за его пределы. Потом дал отмашку и первым пересек ворота замка.
        Дэн внимательно следил за вассалом Жермена и про себя отметил, что тот говорил довольно толково и по делу. Может, и впрямь опытный воин. Но это не особо и важно. А вот что Кобрук здесь - просто замечательно! Они пока не успели поговорить, да и некогда было, тем более при всех. Ничего, будет время.
        Отряд шел попеременно то на рысях, то шагом. Базерт сразу отрядил головной дозор из пяти всадников, и те скакали впереди метрах в ста пятидесяти. Когда отряд проезжал рощи, низины или леса, дозор сокращал отрыв, все время держась в поле зрения основных сил. Дэн это тоже отметил и опять похвалил Базерта. Определенно, азы он знает. И что более важно - следует им неукоснительно.
        Первый привал сделали, отмахав почти десять верст. Солнце все еще ползло к зениту, и Дэн, глядя на него, думал, что часа через четыре войско баронов выйдет из замка. Вместе с ним в обозе поедет Сабина. Барон взял в поход несколько служанок, так что одна она там не будет. И то хорошо.
        Мысли Дэна оборвал Базерт. Подсел ближе, кашлянул, привлекая внимание, и сказал:
        - Часа через три мы достигнем границы владений. Там отряд разделится на две части. Может быть, скажете, куда именно направить разведку?
        - Скажу. И покажу заодно. Но на месте. Мне так легче ориентироваться.
        - Хорошо.
        Взгляд Базерта скользнул по бахтерцу и сабле Дэна. Незнакомые доспехи и оружие привлекали внимание дворянина, да и не только его. Вот и сейчас Базерт не удержался и спросил:
        - Кто вам изготовил такие доспехи, сэр Томак?
        - Они сделаны далеко на юге, сэр Базерт. Как и меч. Там предпочитают кривые мечи, их называют саблями.
        - Я слышал, этот меч пробивает любую кольчугу?
        - При хорошем ударе - да.
        Базерт хмыкнул, смущенно посмотрел на Дэна и попросил:
        - Вы позволите посмотреть его?
        Дэн молча отстегнул ножны от пояса и протянул дворянину. Тот взял их обеими руками, осторожно вытащил клинок на одну треть и внимательно осмотрел его. Как опытный воин он сразу понял - это оружие очень хорошее, лучше, чем его меч. И стоит, видимо, больше, чем его вес в золоте. Далеко не каждый король владеет таким мечом. Что уж говорить о простых дворянах?! И доспех стоит дорого. Откуда у простого воина, наемника, пусть и сына барона, такое снаряжение?
        Дэн без труда читал мысли Базерта и про себя улыбался. Когда-то и он так же вертел в руках новые автоматы, пистолеты, винтовки. Разница лишь в уровне техники, а люди всегда одинаковые…
        Базерт завистливо вздохнул и вернул оружие владельцу.
        - Да!.. Может, и мне когда-нибудь так повезет. Что ж, выступаем. Надо успеть до вечера осмотреть все.

«Тебе повезет, если ты переживешь сражение, - подумал Дэн, вставая и пристегивая ножны к поясу. - Хотя шансов у тебя не много…»
        К границам владений Жермена отряд прибыл почти через три часа. Все это время кони шли шагом. Отрыв от основного войска уже был достаточным, и без нужды понукать коней не имело смысла. Здесь лошадок берегли как зеницу ока. А то и лучше.
        Дэн сразу узнал холмы, возле которых в прошлый раз и произошла встреча с группой Лербеда. Кстати, десятник сегодня здесь, помогает Базерту.
        Отряд встал за холмами. Воины разъехались по сторонам, образовав неровный овал, и внимательно наблюдали за окрестностями. Дозор уже побывал на вершине самого высокого холма и сейчас ехал обратно.
        Базерт обернулся к Дэну.
        - Что скажете, сэр Томак?
        - Разделимся прямо сейчас. Вы осмотрите поле, опушку леса и его восточную часть. Там вроде бы гай идет, а за ним река. За реку не переходите. По крайней мере без необходимости. А мы проверим западную часть леса, овраги, поле и все, что поблизости.
        - Вы хотите идти с Кобруком?
        - Да. Десятник Лербед здесь бывал, места знает хорошо, проведет вас. А я помогу наемникам.
        - Благодарю, сэр Томак! Так и сделаем.
        - Условимся о времени встречи. Думаю, четырех часов на разведку хватит. До темноты надо вернуться.
        - Согласен. Встречаемся здесь же.
        - Тогда успеха, сэр Базерт! Не знаю, держит ли Реглас здесь свою нечисть, во всяком случае, будьте настороже. Если что - подайте сигнал.
        - И вам успеха, сэр Томак! - Базерт развернул коня. - Не рискуйте понапрасну.
        Дэн учтиво склонил голову. Ай да Базерт! В замке все косился, кривил губы, а здесь разом сменил отношение. Что значит совместная работа и тесное общение! Было бы время, Дэн перетянул бы на свою сторону почти всех дворян Жермена. Нет, барона бы они не предали. Но к нему самому относились бы не в пример лучше. Ладно, что есть, то есть.
        Дэн подскакал к Кобруку и сухо бросил:
        - Идем по правой стороне леса. Оружие держать наготове! Глядеть в оба! Попусту не болтать! В случае встречи с противником действовать по обстановке! Марш!
        До этого они с Кобруком не говорили. Демонстрировать знакомство Базерту и людям барона Дэн очень не хотел. И сейчас, пока первый отряд не уехал, он вел себя с наемниками крайне отстраненно. Ведь он зарубил их друга, значит, не в милости у вольных рубак! Раз так - никакого общения.
        Отряд наемников выехал из-за холмов и почти сразу разделился на две группы. Одна пошла к лесу - проверить его окраину и соседние овраги. Вторая повернула к полю.
        Кобрук поставил старшим первой группы десятника Трегорда - опытного вояку, одного из старейших наемников Шарле. И тщательно обговорил с ним порядок ведения разведки, систему связи и действия в особых случаях.
        Когда группа Трегорда скрылась за кустарниками, Кобрук приказал своим воинам изменить строй. Теперь группа шла треугольником. Впереди пять всадников, сзади слева и справа еще по пять. А в центре ехали Дэн, Кобрук и четверо воинов. Те самые, на кого тот мог положиться во всем. Его «личная гвардия».
        Расстояние до ближайшей пятерки составляло около ста метров, говорить можно было не опасаясь, что кто-то услышит.
        - …Говорить пока не о чем, - сказал Дэн. - Что знает Кобрук, знаете и вы. Будут новые сведения - скажу отдельно. Вопросы у кого есть? Или сомнения? Лучше говорите сейчас, потом времени не будет.
        Дэн видел, что наемники смущены, немного растерянны - впервые участвуют в заговоре. Да еще в таком странном. Он это понимал и хотел как можно быстрее преодолеть натянутость в отношениях, снять налет недоверия. Ведь слова Кобрука - одно, а слова дворянина - другое.
        - Парни, все нормально! Никакого предательства вы не совершаете. И я тоже. Мы просто хотим получить свое. Это честно и правильно - взять добычу и уйти. Всем надоели скитания, ночевки под открытым небом, дождь на завтрак, ветер на обед и снег на ужин. Все хотят спать на мягкой перине, сжимать в объятиях не седло, а сдобную бабенку, и пить не пойло из лужи, а вино из кубка. Пусть даже медного. Верно?
        Наемники переглянулись и засмеялись. Напряжение, сковывавшее их, исчезло. Стало легче.
        Дворянин оказался не напыщенным индюком, а вполне компанейским человеком. Видать, и вправду сам наемник, умеет говорить с простыми людьми.
        - Дело-то непонятное, господин… Томак, - протянул один наемник.
        Это был Алеман - жилистый, быстрый воин лет эдак тридцати. Лицо узкое, глаза непомерно большие, уши оттопырены. Нижняя губа вечно закушена. В отличие от других наемников Алеман предпочитал топору короткий прямой меч, нечто среднее между скрамасаксом и гладиусом. А кроме него, имел рогатину. Кобрук охарактеризовал его как превосходного фехтовальщика. И как весельчака, умеющего уколоть словом не хуже, чем мечом.
        - И нечисть еще. Страшновато.
        - Да. Нечисть, колдун, дьявольские силы, - подхватил другой наемник, Герт.
        Низкорослый тип с такими длинными руками, что легко доставал ими не только до колен, но и ниже. Топором Герт орудовал не хуже, чем Алеман мечом.
        - Нечисть, колдуны! - хмыкнул Дэн. - Все это, братцы, не так страшно, как выглядит. Главная угроза исходит не от нечисти и колдуна.
        - А от кого? - подал голос Октавий.
        Третий наемник поспешил родиться лет эдак на девятьсот. А так был бы второй Рональд Рейган.[Американский актер и 40-й президент США.] Похож он на него, как… как клон на оригинал.
        - Самые злобные, самые ужасные и кровожадные чудища - это… люди. От них всегда надо ждать беды.
        Наемники похмыкали, покрутили головами, но дружно признали:
        - Эт-т верно! Больше пакостей, чем человек, ни одно чудище не сотворит.
        - А потому расслабьтесь и думайте о добыче. Когда надо будет действовать оружием и дрожать от ужаса, я скажу.
        Сугмак, четвертый наемник, вопросительно глянул на Кобрука, словно спрашивая разрешения, потом задал вопрос:
        - Ваша милость, а сколько там золота? По сколько выйдет на каждого?
        Наемники навострили уши, слушая, что ответит дворянин. Дэн пожал плечами.
        - Точно не знаю. Но при удаче каждый из вас сможет купить себе замок не хуже, чем у Жермена.
        Послышался дружный возглас удивления. Такого количества золота никто никогда не видел. И тем более не держал в руках.
        - Это точно, ваша милость? - дрожащим голосом спросил Алеман.
        Дэн резко крутнулся в седле и ожег наемника взглядом.
        - Я никогда не говорю того, чего не знаю. И привык держать слово перед теми, с кем разделяю риск. Понятно?
        - П-понятно, ваша милость, - торопливо опустил голову Алеман.
        Дэн заметил, как Кобрук показал тому кулак, и добавил:
        - Сколько там будет, все возьмем. Не в этом дело. Смотрите, чтобы эта добыча не лишила вас головы.
        - Это как, ваша милость?
        - Так. Чтобы золото не затмило разум. А то друг друга поубиваете из жадности.
        Кобрук впервые подал голос.
        - Это вы зря, сэр Томак. Я своих людей знаю. До золота мы жадные, это правда. Но на добычу товарища никто не позарится. Ученые уже.
        - Хорошо, если так.

* * *
        Отряд неторопливо смещался вдоль леса от холмов к лощине, заросшей кустарником, орешником и еще черт знает чем. В траве журчали ручейки, где-то неподалеку петляла мелкая речушка, видимо, державшая лидерство как самая короткая и узкая.
        Трава частично потеряла зеленый окрас, листья деревьев и кустарников пожелтели, но пока не облетели полностью. В небе вились мелкие пташки, под ногами шныряли мыши, хомяки, суслики или как их там называют?.. Благодать. Воздух чистый, на небе редкие облачка, не способные даже на мгновение закрыть собой солнце.
        Здесь бы художникам картины писать, пейзажи. Да отдыхать на пикнике. Но эпоха на дворе не та. И скачут два десятка обряженных в доспехи всадников, зыркают напряженными взглядами по сторонам и ждут, ждут, когда выскочат из-за деревьев или из-за взгорка чужаки. Или за тем невысоким холмом встанет стеной чужая рать, перегородив щитами и копьями путь.
        Треугольник строя миновал дорогу, переехал речку, толком не замочив копыта коней. Наемники держали ладони на рукоятках топоров, рогатин и мечей. Трое воинов перебирали пальцами оперения стрел. Луки лежали поперек седел с уже натянутыми тетивами. Разговоры стихли сами собой, шуточки и смех пропали. Все, даже Кобрук, напряженно смотрели по сторонам.
        Во всем отряде только Дэн был совершенно спокоен и невозмутим. Он точно знал, что здесь нет никого. Бионики отведены к базе, разведка сидит гораздо южнее, наблюдая за приграничным районом в бинокли.
        Успех сегодня будет сопутствовать другому отряду. Именно в том районе сейчас устраивает демонстрационный проход группа Ральфа. Два десятка конных киберов и шесть телег, на которых усажены закутанные в плащи чучела, должны проследовать по лесной дороге именно тогда, когда отряд Базерта подойдет к ней как можно ближе. Увиденное убедит того, что Реглас ведет активную разведку и перебрасывает силы к приграничью. Это заставит баронов вести войско именно сюда и не сворачивать в сторону.
        Ральф имел приказ на свое усмотрение устроить небольшую стычку с разведкой Жермена, но только в том случае, если результат не будет вызывать сомнения. В свое время Дэн подробно инструктировал лейтенанта, когда и как следует поступать, и был почти уверен в том, что тот сделает все как надо.
        Нет, не найдет сегодня отряд Кобрука никого. А вот завтра утром обязательно. Вот только где и когда, Дэну еще предстоит решить. Решить сейчас. Чем он, собственно, и занимался…
        На поле Дэн наемников не пустил. Разрешил только осмотреть его издалека. А вот сам подъехал вплотную. Что здесь уже проведены работы, он знал и сейчас хотел обнаружить следы этих работ. Но кроме двух позиций, чье расположение выдавала чуть примятая трава и просыпанная земля, ничего не увидел.
        Неплохо, очень неплохо поработали Ральф, Сэм и Эрвуд, Позиция пулемета, ячейки автоматчиков, окоп группы гранатометчика скрыты прилично. Даже траншея едва видна. Впрочем, это придирчивый взгляд военного разведчика отметил небрежность. Местные вообще не поймут что к чему. И лишь наемники, привыкшие обращать внимание на подобные мелочи, могут заподозрить подвох. Но они сюда до сражения не попадут.

«Да, - прикидывал Дэн, глядя на поле. - Шансов у войска баронов немного. Пулемет и автоматы выкосят наступающие пехоту и конницу. С фланга подхватят стрелки, вооруженные пистолет-пулеметами. Когда же эта перемешанная, скученная масса рванет в стороны, путь им отрежет гранатомет. Более-менее трудно придется киберам, они встретят врага в строю. Но у них есть арбалеты, и те, кто сумеет проскочить к ним сквозь ливень пуль, угодят под залпы болтов. Ну а самых везунчиков ждут палаши. Все рассчитано верно. Но это… неправильно. Не должно быть так. Надо чуть изменить расстановку сил и дать аборигенам хоть малый шанс. Чтобы их не перещелкали за двадцать минут. Подходящий вариант есть, необходимо, чтобы Жермен и „военный совет“ приняли его. Меня ждет сложный разговор с баронами. Но это будет завтра. После наглядной демонстрации сил противника. Тогда эти ребята станут более сговорчивыми…»
        Очнувшись от мыслей, Дэн повернул коня назад. Кобрук и наемники ждали его, проявляя вполне понятное нетерпение. Это место вызывало у них необъяснимую тревогу. Вроде все тихо и спокойно, но… лучше уехать отсюда побыстрее.
        Дэн подскакал к Кобруку, указал плеткой на край большой рощи к западу от поля.
        - Осмотрим ее, и назад. Времени в запасе не так много.
        Кобрук отдал приказ, и группа вновь образовала треугольник. На этот раз Дэн отослал четверку верных наемников подальше и повернулся к Кобруку.
        - Надо поговорить. Потом перескажешь парням, что сочтешь нужным…
        Наемник кивнул и поравнял своего коня с конем Дэна…

7
        К условленному времени отряд Базерта немного припоздал. А когда приехал, выяснилось, что у них есть потери. Двое воинов лежали поперек седел, бессильно свесив руки. С тел капала кровь, и кони пугливо вздрагивали, тряся гривами и фыркая.
        - Лербед нарвался возле гая, - устало пояснил Базерт. - Он следил за крупным отрядом противника, что шел к лесу, и налетел на засаду. Одного из нападавших вроде подбили, но потеряли двоих. Первого из цагры наповал, второго мечом.
        Дэн сокрушенно покачал головой, а про себя похвалил Ральфа. Тот подошел к делу творчески, проследил за противником и устроил засаду в нужном месте и в нужное время. Теперь Жермен получит сведения о том, что Реглас стягивает в этот район свои силы.
        - У нас ничего, - сказал он Базерту. - Но мы далеко вглубь не лезли. Однако если Реглас подтягивает отряды к границе, значит, уже вывел дружину из замка. И к нему прибыла помощь.
        Базерт кивнул и озабоченно произнес:
        - Надо срочно доложить об этом барону.
        - Возвращаемся!
        Вновь слившись воедино, разведотряд поехал обратно. Свою задачу он выполнил, противника обнаружил. Теперь решение за командиром…
        Объединенное войско встало лагерем в пяти верстах от границ владений Жермена и Трессе. Бароны организовали его по всем правилам современного воинского искусства. Подводы и телеги образовали внешний периметр безопасности, в промежутках между ними были навалены большие ветки, в землю воткнуты заостренные колья. Круг костров разгонял сумрак вечера, позволяя следить за подступами к лагерю. Табун лошадей пасся поблизости, у небольшого озерца, под надежной охраной. Жермен выставил усиленные посты да еще заставил десятников периодически проверять их.
        Разведку барон встречал у телег. Острые глаза вычленили в наступающих сумерках трупы двух воинов. И он без слов понял, что была сшибка, а значит, враг поблизости и тоже готовится к сражению.
        Базерт и Кобрук доложили о результатах разведки. Жермен задал пару вопросов, отпустил воинов и подошел к стоящему поблизости Дэну.
        - Ваши сведения подтверждаются. Реглас идет к моим владениям.
        Дэн промолчал, только кивнул.
        - Неизвестно, как быстро он идет и где будет завтра.
        - Вышлите еще одну разведку, - предложил Дэн. - Пусть пройдут по нашему пути и осмотрят границу. Войско Регласа в любом случае встанет на ночевку. Огни костров будут видны далеко. Можно приблизительно подсчитать, сколько их.
        - Да, я об этом думал. Сан Гроа согласился отправить своих людей.
        - А Эдинс?
        - Хватит и одного отряда, - уклончиво ответил Жермен!
        Дэн не скрыл ухмылку. Барон не очень доверяет воинам Эдинса. Сомневается в их умении или в способности провести разведку? Ох, неладное что-то в отношениях Жермена, Сан Гроа и Эдинса. Первые двое имею ба-альшой зуб на своего соседа! Но теперь это не важно.
        - Вам следует отдохнуть, сэр Томак, - заметил барон. - Вы хорошо поработали. Завтра нам нужны будут все силы.
        - Это верно. Но завтра утром, господин барон, я хочу с отрядом вновь выехать вперед войска. Вы ведь знаете один из главных принципов разведки?
        - Какой же? - с любопытством взглянул на Дэна Жермен.
        - Непрерывность. Разведка должна вестись непрерывно, в любых условиях и обстановке. Ибо свежие данные о противнике всегда востребованы и помогают более точно выстроить стратегию и тактику ведения войны.
        Барон уважительно покивал, поиграл желваками и вдруг спросил:
        - Сэр Томак! Как бы вы отнеслись к предложению занять пост капитана моей дружины? После этого похода мои владения станут больше… гораздо больше. Я планирую увеличить дружину, создать гарнизоны в приграничных селениях. Наладить между ними связь. Все это потребует много сил. А вы опытный и умелый воин. Я думаю, даже Шарле не сравнится с вами.
        Дэн впервые без предубеждения и настороженности посмотрел на барона. Да, этот человек умеет смотреть в будущее и делать правильные выводы из прошлого. Он, безусловно, метит высоко и, наверное, хочет расширить свои владения до маркизата или герцогства. Тем более все предпосылки к этому есть. Видимо, следующим попадет под влияние Жермена Эдинс, потом Сан Гроа. Значит, Шарле ничего не светит, замок Трессе ему не получить. Вот так все тайное становится явным!
        Жермен готов даже пойти на сделку с человеком, который вроде является его конкурентом. Что говорит о трезвомыслии и проницательности барона. Опытные воины не каждый день попадают на глаза, ими надо дорожить. Что ж, барон заслуживает уважения хотя бы за эти мысли. Но!..
        - Я пока не отказывался от своих намерений, господин барон, - ответил Дэн. - Однако ваше предложение заслуживает внимательного рассмотрения. Давайте оставим этот вопрос до окончания сражения. А его еще надо выиграть. По крайней мере я запомню ваши слова.
        Жермен склонил голову.
        - Тогда до завтра, сэр Томак. Отряд будет готов с рассветом.
        - До завтра, господин барон. Я тоже встану с рассветом.
        Сабину он разыскал в глубине лагеря, где расположились слуги - конюхи, возницы, кашевары. Она сидела в небольшом шатре, погруженном в полутьму. Мрак разгоняла единственная свеча. Увидев Дэна, Сабина встала, хотела было что-то сказать, но Дэн прервал ее, прижал палец к губам и громко сказал:
        - Добрый вечер, сударыня. Я вижу, вы сидите во тьме?
        Соблаговолите пройтись со мной. Подышать свежим воздухом перед сном очень полезно…
        Сабина кивнула, набросила капюшон и вышла следом за ним.
        Они отошли от шатров, встали неподалеку от телег. Дэн внимательно осмотрелся - поблизости никого, воины сидят возле костров, многие уже спят. Часовые ходят или сидят дальше, слышать разговор никак не могут.
        - Как доехали?
        - Нормально. - Голос Сабины был неестественно спокоен. - Трясло очень. Эта… кибитка явно не предназначена дли перевозки людей.
        - Как раз для перевозки и предназначена, - улыбнулся Дэн. - Только здесь пока не придумали рессор. И понятие «комфортно» малоизвестно. Никто не лез к тебе?
        - Перед отъездом священник подходил. Все бормотал о происках дьявола и что надо денно и нощно молить господа о прощении и заступничестве. Я даже не все поняла. По-моему он на тебя злится!
        - Сколько угодно. Я его на место поставил, а барон, видимо, еще добавил за грубую работу.
        Сабина вздохнула, подняла на него взгляд.
        - Мне эта маска уже надоела! Кожа под ней словно зудит.
        - Это тебе кажется. - Дэн положил руку на ее плечо, развернул к себе. - Малышка, завтра все закончится. Потерпи немного.
        - А что завтра?
        - Завтра мы разыграем спектакль. Тебя «похитят» наши. Ты передашь Эрвуду сообщение от меня. А что делать на базе, ты знаешь.
        - Знаю.
        Сабина зябко повела плечами, вздрогнула. Видимо, завтрашний «спектакль» пугал ее. Одного «побега» из плена надолго хватило, до сих пор мурашки по коже идут при воспоминании.
        - Ничего страшного. Риск минимален. Тебя будет встречать Сэм или Ральф. Распишешь ужасы нашего пребывания у барона, можешь закатить легкую истерику. И снимешь наконец эту маску.
        - А ты?
        - Я появлюсь чуть позже. Как и говорил. Главное, чтобы ты к тому времени все сделала. Саргал поможет.
        - Тролль? Бионик?
        - Да. Он ведь тоже клон человека, только видоизмененный.
        При упоминании о клонах Сабина сникла.
        - Ну-ну! Малышка, мы вроде уже прошли эту тему. Пойми, он тоже жертва эксперимента.
        - Как же надоело все это!
        Она вдруг уткнулась ему в грудь, обхватила руками и заплакала. Дэн стоял немного ошарашенный, смотрел по сторонам, прикидывая, видел ли кто-нибудь это. В принципе ничего страшного и неожиданного не произошло, но уж лучше не давать повода к сплетням и слухам.
        Сабина успокоилась сама и довольно быстро. Шмыгнула пару раз носом, утерла слезы и прошептала:
        - Я все сделаю. Не волнуйся.
        - За тебя - буду. Пока все не закончится. - Дэн осторожно приподнял ее голову, заглядывая в глаза. - А вот тебе переживать не стоит. Ты помнишь, что и как говорить?
        Сабина кивнула.
        - Хорошо. Утром я кое-что уточню, а пока давай на всякий случай повторим…
        Сеанс связи Дэн опять провел в «некачественном» варианте. Эрвуд, видимо, уже понявший, что радиостанция Навруцкого вот-вот сломается, говорил быстро и громко. Слова капитана он слышал через раз, а то и через два.
        - …Войско в семи километрах[Одна местная верста равна 1,4 км.] от поля. Демонстрацию они заметили. Ночная разведка должна увидеть огромный лагерь. Побольше костров, шатров, манекенов. Разъезды киберов должны сновать постоянно. Но никаких биоников!
        - Ясно! Ясно! - надрывался Эрвуд.
        - Утром устройте засаду возле лощины. Как только я и Сабина подъедем вплотную - атакуйте. Заберете ее в плен. Она передаст вам новые сведения.
        - Понял. Я попытаюсь привести помощь.
        - Что? - не понял последнего слова Дэн. - Какую помощь?
        От неожиданности он даже забыл о «сломанной» аппаратуре.
        - Перейду на Землю и попытаюсь найти людей.

«Этого еще не хватало! Вдруг и впрямь притащит кого-то? Черт!»
        - Я понял. Вы надолго?
        - Не очень. Как выйдет.

«Он боится! - вдруг сообразил Дэн. - Под предлогом поиска помощи просто бежит с базы, не уверенный в конечном результате…»
        - Я понял, - повторил Дэн. - У вас все готово?
        - Да, готово.
        - Что? Не слышу. Черт! Эрвуд! Эрвуд!
        - Говорите, Денис, я слышу вас!
        - Эрвуд!.. - Дэн выругался и как бы про себя произнес: - Хана! Накрылась машинка!
        И отключил радиостанцию. Все, связь оборвана! Завтра Сабина попадет на базу и передаст последнее сообщение от него. И Эрвуд будет считать, что аппаратура вышла из строя, связи больше нет. Не станет теребить, спрашивать, где он и что делает. Этого Дэн и хотел.

«Вообще-то его уход как нельзя кстати, - думал он, возвращаясь в лагерь. - Действительно ли Эрвуд хочет привести помощь или просто бежит, в любом случае это облегчает работу. Удача сопутствует мне! Еще бы чуток постаралась, помогла завершить дело. А потом хоть не расцветай!..»
…Барона подняли среди ночи. Командир разведотряда - вассал Сан Гроа некий Нестор - доложил, что лично наблюдал за рекой огромный лагерь. Около сотни костров, шатры, конные дозоры… Противник вышел навстречу. И судя по всему, к Регласу пришла помощь.
        Жермен велел разбудить баронов, Шарле и Дэна. Сообщил им данные разведки. Бароны спросонья начали высказывать какие-то идеи. Кто предложил отойти назад, кто - напасть прямо сейчас. Эдинс вообще сказал, что надо послать к врагу гонца. Жермен слушал внимательно, никого не перебивал. Сведения о больших силах Регласа произвели на него впечатление. Он-то думал, что идет против небольшой дружины, усиленной нечистью и колдуном. А тут, оказывается, крупное войско! По меньшей мере равное их войску. Было над чем поломать голову.
        Дэн высказался уже в конце, когда запас идей у переполненных эмоциями баронов иссяк.
        - Идите спать! Никто ночью воевать не будет. Ни мы, ни Реглас. Он не круглый дурак лезть в темноте на защищенный лагерь. Да и далеко он, верст десять. Видимо, Реглас для предстоящего сражения выбрал то поле, что мы осматривали днем. Тогда завтра дадим на нем бой. А пока надо отдыхать.
        Спокойная уверенная речь подействовала на всех. Вопреки ожиданию ни Сан Гроа, ни Эдинс возражать и сомневаться не стали.
        На том и порешили. Жермен отправил всех спать и приказал усилить посты. А Дэна попросил с самого утра выехать на разведку и уточнить положение войска противника. Дэн, конечно, согласился. Барон уже играл на него, подсказывать и направлять больше не надо.
        - Четыре десятка всадников хватит. Дадите наемников, с ними проще.
        - Хорошо, сэр Томак. Так и сделаю.
        - Тогда до завтра!..
        Довольный Дэн пошел спать. Утром ему надо сделать лишь одно - обосновать присутствие в разведотряде Сабины. Но это уже мелочи…
        Рано утром Эрвуд устроил последнее перед операцией совещание. Приехали спешно вызванный Экенн, прибыли Дьяконов, Юсупов и Замятин, пришел Бармин.
        - У нас все готово, - доложил Ральф. - Оружие в порядке. Чучела мы расставим после того, как проведем «захват» пленницы. Разведка - бионики - постоянно следит за приграничным районом и даст знать, когда появится войско баронов.
        - Кто остался на базе?
        - Все клоны и четырнадцать человек. Из них охрана шесть человек. Двое будут нести дежурство у аппаратуры, двое охранять технический сектор и двое на смене.
        Эрвуд посмотрел на Юсупова, Бармина, Дьяконова, Замятина. Они тоже остаются на базе. Кроме них, здесь еще будут три женщины. Все остальные сотрудники пополнили собой «войско Регласа». Кто зачислен в стрелки, кто обслуживает «пехоту» - чучела. Тех обрядили в длинные накидки и вооружили «копьями». Вышло неплохо, с расстояния в полсотни метров отличить их от настоящих людей невозможно.
        - Ждите появления Навруцкого и Ковач. С ней капитан передаст последние данные о войске баронов.
        Майор сделал паузу, потом добавил.
        - Я перейду на Землю через шесть часов. На пятнадцать ноль-ноль у меня назначена встреча. Может, смогу получить не только продовольствие и материалы, но и людей. А также оружие и боеприпасы. В любом случае я вернусь к восемнадцати часам. На время отсутствия и до приезда Навруцкого старшим назначаю Дьяконова. Его помощником - Экенна.
        Ральф привычно козырнул, а доктор склонил голову.
        - Перед битвой проверьте еще раз аппаратуру. Всю! Чтобы не повторилась история с беспилотником.
        - Сделаем, - ответил Дьяконов. - Это не проблема. Лишь бы твоя поездка была не напрасной.
        - Лишь бы Навруцкий все сделал, - возразил Эрвуд. - Это сейчас главное. Сумеет провести операцию успешно, получим как минимум полгода на развитие базы и устройства колонии. Ладно. Если вопросов нет, давайте по местам. Скоро все начнется.
        Когда все пошли к выходу, он придержал Юсупова и негромко заметил:
        - Держи «станок» все время включенным. Сколько бы энергии это ни съело.
        - Хорошо.
        - И не подпускай к нему никого. Кто знает, не ударятся ли наши бравые помощники в панику. Еще наломают дров.
        Юсупов пристально посмотрел на Эрвуда, но ничего не сказал. Вероятно, такая мысль приходила и ему.
…На этот раз разведотряд разделился на несколько групп и шел быстрым темпом, не делая остановок. Дэн, который фактически командовал разведкой, предложил, а точнее, приказал Кобруку растянуть ряды, объяснив это просто.
        - Мы и так знаем, что они здесь. Надо лишь выяснить, насколько далеко продвинулись и где готовы нас встретить. Поэтому тактика простая - выскочили, посмотрели и назад. Ни в какие стычки не влезать. Скорость и внезапность - наши козыри.
        В какой-то мере это было верно. Даже если разведгруппа и налетит на противника, то успеет слинять раньше, чем тот придет в себя и организует погоню. Да и не станет враг преследовать - знает, что сам может попасть в засаду.
        Но вообще такая тактика попахивала авантюрой. И Кобрук мог вполне обоснованно спросить Дэна, какого черта тот так рискует людьми? Однако в том-то и дело, что не спросит. Кобрук отлично знал, зачем сэр Томак это делает.
        Два десятка воинов под командованием десятника Джеладье из дружины Сан Гроа Дэн отправил западнее холмов, а сам с Кобруком пошел восточнее. Джеладье непременно нарвется на лагерь Регласа неподалеку от поля. И это станет решающим фактором при определении места сражения. Ни Жермен, ни другие бароны иной вариант рассматривать не станут. Некогда, да и незачем.
        Сабина ехала на смирной лошадке рядом с Дэном. Закутанная в плащ фигура сгорбилась в седле, воплощая собой смирение, страх и покорность. Дэн даже не стал ничего объяснять Жермену по поводу ее присутствия в отряде. Вопрос задал десятник Лербед. Его с пятеркой дружинников барон отрядил в качестве наблюдателя.
        - Если бы тебя, парень, пытали, как ее, ты бы тоже захотел поближе взглянуть на мучителей. И не только взглянуть. Она готова ногтями глаза им всем выцарапать!
        Объяснение было настолько бредовым и нелогичным, что Лербед даже не нашелся что сказать. Да и перечить сэру Томаку особого желания не было. Едет женщина, и пусть едет!..
        Около часа они кружили у края леса, постепенно смещаясь к гаю и реке. Дэн намеренно отстал от дружинников, с которыми теперь ехала Сабина, и приблизился к Кобруку. Тот с беспокойством поглядывал по сторонам. Знал, что все произойдет где-то здесь и, может, прямо сейчас.
        Дэн его нервозность заметил, негромко сказал:
        - Спокойнее! Тебе и твоим парням ничего не грозит. Главное - не лезьте вперед и не сильно размахивайте топорами.
        - Угу, - буркнул Кобрук.
        Его настороженность не прошла. Одно дело знать, что тебе вроде ничего не грозит, другое - понимать, что полностью гарантировать безопасность нельзя.
        - Оттяни своих к дороге, - посоветовал Дэн. - Вдоль гая ехать не стоит.
        Он чуть пришпорил коня и погнал его к пятерке Лербеда. Сейчас отряд четко разделился на две части. Десять всадников проверяли опушку гая, другой десяток обследовал луг возле реки и узкий овраг, заросший орешником. Между ними было около километра. Расстановка идеальная, если и нападать, то…
        Не успел Дэн додумать, как из-за крайних деревьев гая вдруг выметнулись несколько всадников и молча налетели на пятерку Лербеда. За всадниками выбежали пятеро пеших воинов и напали с другой стороны.
        Дружинники от неожиданности не успели перестроиться для защиты и встретили атаку врага порознь.
        - Вперед!! - рявкнул Дэн, вынимая саблю из ножен и ударом шпор посыпая коня в бой.
        - Бей!
        Его приказ послушали и те, и другие. Зазвенела сталь, дружинники сошлись лицом к лицу с воинами Регласа. Это была неравная схватка. Ибо пробить броню киберов топоры местных воинов не могли, а палаши спокойно прорубали кожаные доспехи, шлемы и наплечники. Почти одновременно трое дружинников полетели с седел, орошая траву и землю кровью. Еще двое с неимоверным трудом отражали яростные наскоки пехотинцев.
        Дэн врубился в гущу сражения, с налета сшиб одного всадника, оттеснил второго и тем самым спас раненого дружинника. Пятерка наемников поспешила следом, заходя врагу во фланг. Дэн краем глаза увидел это и заорал во всю мочь:
        - Ко-обрук!!
        Услышит ли наемник, его не волновало. Главное, чтобы услышал Сэм. Это он командовал засадой. И он должен был умерить пыл киберов, дать команду отойти.
        В это же время Сабина, оставленная без прикрытия, угодила в окружение сразу трех пеших киберов. Она кричала, стегала тех плеткой, но отогнать, конечно, не могла. Киберы уже подхватили лошадь под уздцы и волокли к деревьям.
        Дэн отмахнулся от последнего кибера и, раздирая коню удилами рот, развернул его к пехотинцам.
        - Назад, Сабина, назад!
        Давно он так не орал - с войны, когда из последних сил тянул ребят в гору, спеша занять позиции прежде, чем туда доползут боевики.
        - Наза-ад!
        Лошадь Сабины уже скрылась за деревьями. На пути Дэна вырос пехотинец. Судя по знаку на правом плече, это кибер из десятка «С». Дэна в лицо он, конечно, знал и помнил задание - вступить с капитаном в схватку и драться во всю мочь. Но ударов по голове не наносить.
        Но Дэн и не дал ему такой возможности. Взмахом сабли отвел палаш в сторону и, вынув ногу из стремени, врезал каблуком по лбу кибера. Тот улетел в кусты. Из-за деревьев в сторону Дэна и подскакавших наемников полетели болты.
        - Назад! - уже гораздо тише крикнул Дэн. - Не лезть!
        От реки к месту сшибки во весь опор скакал второй десяток…
        Противник, видя численное превосходство дружинников и наемников, спешно отступил в глубь гая. Преследовать его не имело смысла, да и довольно опасно. Отряд и так потерял двоих воинов убитыми и двоих раненными.
        Донельзя расстроенный Дэн не мог произнести и слова. Командовал Кобрук. Он приказал забрать убитых и раненых, поймать их коней и быстро уходить, пока к врагу не подошла помощь. Их здесь все равно больше, рисковать не стоит. Главное уже выяснили - противник рядом, занял пограничный район.
        Кобрук даже не дал воинам осмотреть тела убитых врагов и снять с них доспехи. Отряд спешно покинул опушку гая и поскакал к холмам, где было место встречи с отрядом Джеладье.
        Воины были злы и растерянны. Внезапная стычка, потери, явное преимущество воинов врага в бою настроения не добавляли. Но больше всего жалели несчастную женщину, чудом сбежавшую из плена и вновь угодившую в него. Как она дралась, как кричала! Действительно была готова выцарапать глаза голыми руками.
        Лербед, мрачный и хмурый, и тот выразил сожаление Дэну. Мол, жаль, баба пропала! Но бог все видит, он должен помочь бедной несчастной женщине выжить в плену.
        Насколько бы он изумился, если бы увидел, как опечаленный Дэн повернул голову к Кобруку, подмигнул ему и дернул уголком губ. А наемник ответил понимающим кивком. Все прошло просто замечательно. Наемники увидели воочию - сэр Томак умеет проворачивать сложные операции. Значит, и в остальном ему можно верить.

«Через полчаса Эрвуд и Ральф получат последнюю информацию и примут окончательное решение - проводить сражение по прежнему плану. И тогда уже ничего не возможно будет изменить…»

* * *
        - …Их войско идет к полю, что перед холмами. Я видел подводы с воинами и где-то полсотни всадников. Но это только часть войска. Остальные еще в лесу, - докладывал Джеладье. - Думаю, они прибудут на место немногим раньше нас.
        Жермен скрипнул зубами и без нужды пришпорил коня. Вороной жеребец едва не рванул вскачь, но железная рука барона удержала его на месте. Оглянувшись на дорогу, по которой шло войско, Жермен сквозь зубы процедил:
        - Мы опаздываем. Если они придут раньше нас, могут упредить и не дать развернуть строй.
        - Можем ударить с лета, - возразил Сан Гроа. - Конница пойдет вперед, пехота следом.
        - Лошадям после перехода нужен хотя бы небольшой отдых. Да и людям тоже. И потом, мы не знаем расположения войска Регласа, построения. Сколько у него лучников, сколько конницы. Только предположительные данные.
        - Но мы не можем останавливать войско на подходе! - горячо возразил Эдинс. - Насколько я понял, там больше нет подходящих мест, где можно развернуть строй конницы и пехоты! А скученные ряды противник сомнет одним ударом.
        Когда дошло до дела, молодой барон забыл о своем вздорном характере и демонстрировал трезвомыслие опытного воина.
        - А если действительно связать их боем и одновременно выстроить пехоту, - высказал мнение Шарле. - Полсотни всадников и десятка два лучников не дадут Регласу атаковать нас.
        - Эта полусотня поляжет за четверть часа! - отрезал Жермен. - А лучников перебьют стрелки врага. У них ведь и цагры есть. Мы потеряем людей только для того, чтобы придержать врага! А кто сражаться будет? Не забывайте, если к Регласу и впрямь идет помощь, нам предстоит и вторая битва. Надо сохранить воинов. И потом, в замке наверняка оставлен отряд. Штурм неизбежен.
        Возражать никто не стал, Жермен прав. Но что-то решать надо! Войску до встречи с врагом остается все меньше и меньше времени. Еще часа полтора - и дружины подойдут к полю.
        Бароны ехали в голове длинной колонны. Впереди только два десятка дозорных. Чуть отстав от сюзеренов, скакали вассалы. Разведчики, доложив результаты поиска, ушли к своим отрядам. А Дэна Жермен попросил быть рядом. И вот сейчас, когда идеи у дворян иссякли, барон обратился к гостю:
        - Сэр Томак! Вы уже являли умение находить ответы на самые трудные вопросы. Может быть, предложите что-то и на этот раз?
        Дэн едва заметно усмехнулся.
        - Что-то предлагать не привык. Но план предстоящего сражения могу рассказать. Скажу сразу - это единственный план, который принесет вам победу. И даст возможность вести активные боевые действия дальше.
        Сан Гроа хмыкнул и подкрутил ус. Слишком самоуверенно говорит этот парень! Но Дэн не обращал на того внимания. Его взгляд был прикован к Жермену.
        - …Это поле я знаю, осматривал вчера. Там достаточно места, чтобы развернуть рати и побольше. Есть где поставить пехоту, причем прикрыть ее с фланга лесом или лощиной. Есть пространство для разгона конницы. Но, кроме того, там есть удобная низинка. Она чуть сбоку от поля, для нас - справа. От поля отгорожена низким кустарником и мелким оврагом. Скорее вымоиной. А вот за низиной - рощица. Это идеальное место для сбора отряда и удара во фланг противнику. План таков. Часть войска - три сотни воинов (сто семьдесят пеших и около сотни конных, а также все лучники) - занимает фронтальную позицию. И машины, если их успеют собрать. Их задача - прямой удар по врагу! А второй отряд - сто конных и полсотни пеших - заходит через низину и наносит удар во фланг…
        Бароны слушали Дэна молча. По их лицам было видно, что не всем идея по душе.
        - Перестроиться враг не успеет. Даже если и будет держать на этом фланге резервный отряд или попробует прикрыть его завалами, конницу это не остановит. А перебросить подкрепление не сможет. Ведь с фронта будет напирать первый отряд.
        Первым отреагировал Эдинс.
        - Бить в спину - не по-рыцарски! Мы и так их сомнем, нас ведь больше!
        - Рискованно уводить такие силы, - вставил Шарле. - Реглас может ударить первым и прорвать наши ряды.
        Дэн не отвечал, ждал реакции Жермена. Но тот пока молчал, обдумывал. За него сказал Сан Гроа:
        - Действительно, рискованно. И впрямь мало сочетается с рыцарским кодексом. Но может и выйти.
        Дэн, не скрывая презрения, плюнул под ноги коню.
        - Воины Регласа подготовлены и вооружены лучше, чем ваши люди! Это легко подтвердят разведчики, которые уже сталкивались с врагом. Реглас наверняка использует своих чудищ. О драконе и троллях не забыли? И Реглас думать о рыцарском кодексе не станет. Что такое греческий огонь, знаете?
        Бароны знали. Вон Жермен и Шарле передернули плечами и скривили губы, а Сан Гроа потемнел лицом. Может, и попадал под него.
        - Уж эту дрянь Реглас точно припас. Не рассчитывайте на численное преимущество. Не ждите легкой победы. В прямом бою вы потеряете как минимум половину войска. Раненными или убитыми, не суть важно. В строй они все равно не встанут. Не ждите благородства от врага.
        Сан Гроа помрачнел, недовольно покрутил головой.
        - Молитесь ли вы богу хоть иногда, сэр Томак?
        - Молюсь. И он меня слышит, - ответил Дэн и внезапно спросил: - А вас, господин барон?
        Неожиданный вопрос смутил Сан Гроа. Он дернул щекой и ожег Дэна недобрым взглядом.
        - Священник сэра Жермена в этом не уверен.
        - Священник сэра Жермена непонятно кому служит. Если хочет лишить рыцаря его оружия перед сражением. Но оставим церковь в покое. Сейчас нам нужен трезвый ум, холодный расчет и… вера. Вера в победу над силами зла. Ибо если господь с нами, то кто против нас?
        Когда и где Дэн это прочитал, он уже не помнил. Зато фразу запомнил моментально. Вот и довелось ее применить к месту.
        Дворяне взглянули на Дэна с удивлением и одобрением. Первые слова о боге из уст сэра Томака!
        - Хорошо сказано, сэр Томак, - наконец отозвался Жермен. - Я уважаю вашу решимость, веру в победу и стойкость. Лербед рассказал о беде с госпожой Сабиной. Верю, мы скоро вырвем ее из лап негодяя Регласа.
        - Благодарю, господин барон. - Дэн склонил голову и тут же добавил: - Надо принимать решение, и как можно быстрее. Я готов лично пойти со вторым отрядом, провести его самой короткой и незаметной дорогой. Мы ударим чуть позднее вас, чтобы враг втянулся в бой и ослабил контроль над флангами.
        - Да! Как командир объединенного войска я принимаю ваш план, сэр Томак! - Жермен бросил взгляд на дворян, готовый ответить возразившему. Но те молчали. - Теперь надо решить, кто пойдет с вами.
        - Если позволите!.. - Дэн дождался кивка барона. - Я бы предложил это дело господину де Ше Аре и его смельчакам. И добавил всадников господина Сан Гроа. Этого хватит для хорошего удара.
        Шарле, может, и хотел возразить, но после того как Дэн уважительно назвал его «де Ше…» и похвалил наемников, передумал и сказал:
        - Я готов!
        - Мои воины тоже, - согласился и Сан Гроа.
        - Тогда решено! - утвердительно произнес Жермен. - Сэр Ше Аре и конница сэра Сан Гроа идут в обход. Остальное войско я веду на поле. Сигнал к началу битвы - три длинных вызова. Сигнал к вашему выступлению - два вызова.
        - Вы успеете собрать машины? - спросил Сан Гроа.
        - Не уверен, что противник даст нам время. Но попробуем.
        Жермен решительно махнул рукой и приказал:
        - Как дойдем до холмов - разделимся. Господин барон, вы не станете возражать, если командовать вторым отрядом будет сэр Ше Аре?
        Сан Гроа кивнул.
        - Я уверен, что сэр Ше Аре с честью выполнит свою задачу.
        Шарле ответил уважительным поклоном. Перед самой схваткой дворяне на время оставили распри. Чтобы вернуться к ним после. Кто выживет, конечно…

8
        Профессор Гудков приехал к Раскотину уже под вечер. Вошел в кабинет, стряхивая с волос капли воды. На улице бушевал ливень, и даже за те несколько секунд, что профессор был под открытым небом, он успел слегка промокнуть.
        Раскотин распорядился, чтобы принесли кофе с коньяком.
        - А может, поужинаете, Денис Анатольевич? На сытый желудок и холод не страшен.
        - Нет уж, благодарю. Я, знаете ли, слежу за фигурой. И хотя сейчас можно нарастить мышцы или удалить жир за неделю, но я привык по старинке - диета, физические упражнения… Хотя последнее время не до упражнений…
        Гудков повесил кожаный плащ на вешалку, прошел к столу и устало опустился в кресло. Судя по его виду, к физическим упражнениям он вернется не скоро. Под глазами синяки, на лбу и в уголках губ залегли складки, взгляд даже не уставшего, а донельзя вымотанного человека. И выражение какое-то обреченное.
        - Что, без результата? - задал скорее риторический вопрос генерал.
        Гудков едва заметно кивнул. Сил, эмоциональных и физических, не хватало на простые движения.
        - Я третьи сутки ночую в кабинете. У меня два монитора на рабочем столе. Так вот между ними кладу скатанный плед и падаю головой. Через полчаса просыпаюсь, а перед глазами графики, схемы, чертежи, расчеты, формулы… Мой помощник Женя Широков две недели назад женился. Так жена едва к матери не уехала - молодой супруг медовый месяц сократил до двух дней. Как бы не потерять новую семью…
        Раскотин сокрушенно покачал головой.
        - Значит, никаких надежд!
        - Почему? Надежда всегда есть. Что-то мы сделали! Но вот конечного результата, прорыва в другое измерение, пока не добились.
        В кабинет вошла секретарша генерала - молодая женщина в форме сержанта. Поставила на стол поднос, разлила по чашкам кофе, добавила в чашку генерала три чайные ложки коньяка и вопросительно посмотрела на Гудкова.
        - Столько же, - сказал тот. - А сахару две.
        - А я, знаете ли, без сахара привык.
        Раскотин подождал, пока секретарша выйдет, достал из ящика стола микроноситель и протянул профессору.
        - Нашли на даче у одного из знакомых Дзанетти, - пояснил генерал. - В Болгарии. Там его студенческий друг живет. Год назад Дзанетти приезжал к нему. И где-то около получаса работал на машине сына друга. Все файлы стер, но два оставил.
        - Далеко же ваши люди забрались, - покачал головой Гудков. - Что там?
        - Не знаю! Текст, чертеж, схема… Мои парни смотреть не стали, сразу сюда переслали. Ну и я не полез, все равно ничего не пойму. К сожалению, это все, чем мы располагаем… Видимо, Боллер и его группа создали всего два аппарата, третьего не существует. Как и другой документации. По крайней мере больше ничего не найдено. Да…
        Гудков убрал носитель в карман пиджака. Начал осторожно пить кофе. Генерал ждал, пока напиток остынет чуть больше, очень горячее не любил. Смотрел на гостя и прикидывал, насколько найденные документы помогут ученому. Хорошо бы помогли. Хотя надежда не велика - на случайных компьютерах важные сведения не оставляют.
        И все же надежда есть. Потому Гудков сам и приехал, поручать никому не стал. Наверняка сейчас в машине просмотрит файлы. Невтерпеж ему - вон кофе пьет чуть ли не залпом.
        Профессор и впрямь быстро допил кофе, довольно вздохнул и улыбнулся. С лица пропало мрачное выражение.
        - Благодарю за чудесный кофе! Приедете к нам - угощу не худшим.
        - С удовольствием! Лишь бы был приятный повод для поездки.
        - Да-а… повод.
        Гудков отодвинул чашку, покачал головой.
        - Я даже не берусь приблизительно сказать, когда мы получим результат. Срок не определен. От суток до века!
        - Ну, вы хватили! - фыркнул генерал. - Век! Ведь аппарат уже создан одним человеком! Значит, скоро его создадут и другие.
        - В науке, дорогой Павел Сергеевич, скоро - понятие о-очень растяжимое.
        Гудков встал, похлопал по карману, где лежал носитель.
        - Благодарю за кофе, за подарок. Пора. Видать, эту ночь тоже придется провести меж двух мониторов. А Женя опять увидит супругу лишь во сне.
        Раскотин проводил гостя до двери, у порога пожал ему руку и, глядя вслед, подумал:
«Может, степень гениальности ученого определяется разницей во времени между его открытием и повторением этого же открытия другими? И в чем эту гениальность измерять? В человеко-часах? Или в нервных клетках, что тратят последователи, пытаясь повторить сделанное? Тогда нам дорого обойдется гениальность Боллера!..»
        Под ударами сотен копыт земля дрожала, как туго натянутая мембрана барабана. Пыль взвивалась столбом и долго кружила в воздухе, прежде чем осесть обратно. Грызуны, мелкие зверьки и пташки, вспугнутые со своих мест, спешно удирали подальше от источника этого грохота, не желая быть растоптанными, вбитыми в сухую землю, превращенными в мокрые лепешки.
        Сотня конных воинов шла на рысях по дороге, окутанная облаками пыли. Следом за ней спешили восемь повозок, на которых сидели пехотинцы. Сводный отряд Шарле на предельно допустимой скорости шел к роще, чтобы укрыться за ней и ждать сигнала к выступлению.
        Следовало спешить, основная часть войска уже выходила на поле, где их поджидала вражеская рать. Сражение могло начаться в любой момент.
        Шарле вместе с двумя помощниками скакал параллельно отряду, то и дело пропуская и нагоняя его вновь. Он следил за тем, чтобы пехота не отстала, а всадники в запале не выскочили из низины и не попали в поле зрения противника.
        И хотя до места предстоящего сражения было довольно далеко, Шарле не хотел лишний раз рисковать. Он бы и отряд увел с дороги, дабы облака пыли не демаскировали его, но тут уж ничего не поделать. Целина, на которой густо росла высоченная трава, полевые цветы и мелкие кустарники, изобиловала выбоинами, кротовыми норами, камнями. Кони запросто могли переломать ноги.
        Поглядывая на солнце, Шарле то и дело подгонял всадников:
        - Живее, живее, ребята! Надо успеть!.. Не растягивайте строй!
        Дэн скакал впереди отряда вместе с дозором, который по «случайному» совпадению вел Кобрук. Он был почти спокоен. Все, что мог сделать до сражения, - сделал. Войско баронов пришло сюда, выведено в поле, где его поджидает «войско Регласа». Специальный отряд для удара во фланг скоро займет исходные позиции. Теперь все зависит от исполнителей. От аборигенов и от отряда базы. Им разыгрывать спектакль, постановщиком которого выступил Дэн. Скоро станет ясно, насколько ему удалась роль режиссера.
        Прошло и волнение по поводу внушительности «войска Регласа». Эрвуд и компания хорошо поработали и сумели изготовить полторы сотни манекенов, отличить которых от человека на расстоянии больше полусотни метров практически невозможно. Манекены вместе с киберами образовали пеший строй, по флангам которого стояли четыре десятка всадников. Еще около двух десятков «всадников» оттянуты назад, заряды телег. С позиций войска баронов не видно, что эти «воины» не более чем манекены, поднятые вверх на бревнах. Зато Жермен и другие в полной уверенности, что против них стоит около трехсот воинов противника. Это много, если учесть наличие у врага всякой нечисти. Тех пока не видно, но они непременно вступят в сражение, когда то начнется.
        Жермен еще на подходе распорядился закончить сборки трех легких баллист и двух бриколей. Но успеют ли мастера? Теперь Дэна это волновало мало. Скоро грянет сражение, и тогда уже никакие машины не смогут изменить положение дел.
        - Как только прозвучит вызов и отряд пойдет вперед, уйдите влево, - давал наставление Кобруку Дэн. - Вряд ли кто обратит на это внимание во время атаки. Я буду рядом и поведу вас.
        - Ясно, - кивнул наемник.
        - Пока все. Как ребята?
        Кобрук пожал плечами:
        - Волнуются. Но это пройдет.
        - Знаю. К Шарле не лезь. Если только сам не вызовет. Тебе надо держаться от него подальше.
        - Вряд ли выйдет, я его помощник.
        - Тогда напросись на разведку, - недовольно скривил губы Дэн. - И своих забери. Вы должны постоянно быть у меня на глазах. В крайнем случае я сам скажу Шарле.
        Через двадцать минут отряд достиг рощи. Шарле приказал спешиться, дать лошадям отдохнуть. Отправил в разные стороны пешие дозоры. Потом вызвал всех командиров вплоть до десятников и начал уточнять порядок выхода из рощи, прохода оврага и развертывания конной лавы.
        Кобрук ловко отговорился от участия в совещании под предлогом проведения разведки у оврага. С собой забрал четырех наемников. Дэн тоже поехал с ними. Шарле он сказал, что хочет лично проверить путь.
        Шарле возражать не стал, хотя как-то странно покосился на «сэра Томака». Но Дэну было уже глубоко наплевать на все-косые, настороженные, многозначительные и прочие взгляды. Поздно! Теперь все поздно.
        Когда небольшая группа отъехала на двести метров от отряда, Дэн заговорил в полный голос.
        - С этого момента всем слушать только меня! Я буду отдавать четкие, ясные команды, не требующие пояснений! Никакого промедления, задержек! Каждая заминка может стоить жизни! Понятно?
        - Да, - вразнобой, но уверенно ответили наемники.
        - Дальше. В обшей атаке мы участвовать не будем. Отстанем от отряда при проходе низины и уйдем влево. Что делать - скажу после. От меня ни на шаг!
        - Ясно, - за всех ответил Кобрук.
        - А теперь слушайте и запоминайте. А главное - верьте, я говорю правду! Скоро вы услышите странные довольно громкие звуки, увидите дымы и огонь. Что бы там ни происходило - не бойтесь! Для вас это не опасно!
        - Колдовство! - прошептал побледневший Октавий.
        - Это не колдовство. У Регласа нет никакого колдуна! Ясно?
        - Как же так? - спросил Алеман. - Вы же сами говорили…
        - Я сказал - слушайте и верьте! Нет никаких колдунов. Нечисть есть, но это не дьявольские порождения. Они опасны, как бывают опасны звери - волки, медведи. Те ведь тоже могут убить человека, но никакого отношения к дьяволу не имеют.
        Дэн посмотрел на наемников. Те изо всех сил старались верить своему командиру, но выходило плохо. Страх перед неизвестным слишком глубоко сидит в них. Ничего, все пройдет, как только подойдет пора действовать.
        - У Регласа есть оружие, убивающее на большом расстоянии. Как луки и цагры. Только болты и стрелы маленькие, летят быстро, их нельзя заметить. При стрельбе они грохочут. Понятно?
        Новые кивки и выражения неуверенности на побледневших лицах.
        - Наша задача - обнаружить и уничтожить небольшую группу воинов противника. Три-четыре… человека. Мы заберем их доспехи и оружие и поскачем к замку Трессе. До него чуть больше одиннадцати верст. Чтобы не загнать лошадей, возьмем заводных у пехоты. Они все равно бросят повозки в низине. Нам надо как можно быстрее добраться до замка.
        - Но там же охрана!
        - Там нас ждут. Ворота откроют… Должны, - добавил после заминки Дэн. - Это пока все. Вопросы есть?.. Лучше спрашивайте сейчас, потом не будет времени.
        Кобрук посмотрел на наемников и после паузы ответил за всех:
        - Нет вопросов. Все… понятно.
        - Хорошо. Сейчас проедем к оврагу и осмотрим дорогу. После возвращения в рощу на глаза Шарле не лезть. Докладывать ему буду я. Вперед!

* * *
        При переходе на Землю Эрвуда сопровождал только Юсупов. Остальные были заняты своими делами.
        - Я постараюсь прибыть как можно раньше, - сказал уже на пороге «станка» майор. - Думаю, буду не один.
        - Поосторожнее там, - предостерег Юсупов. - Русские наверняка ищут нас.
        - Пусть. Там, куда я иду, русских нет. Следи за аппаратурой. И не пускай сюда никого. Оружие у тебя есть?
        - Пистолет.
        - Не забыл, как им пользоваться?
        Юсупов махнул рукой и кивнул на «станок».
        - Пора.
        - Следи за ходом сражения, чтобы быть в курсе.
        Эрвуд пожал Юсупову руку и встал в рамку. Через несколько секунд он исчез, а в помещении запахло озоном.
        Юсупов привычно зафиксировал «откат» эха поля, проверил мощность аппарата, отошел от него и включил радиоприемник, настроенный на волну управления. За шестнадцать километров от базы вот-вот начнется сражение. За которым он сможет следить, как за обычным футбольным матчем. Только результат этой «игры» гораздо более важен, чем исход противостояния спортивных команд.
        Ученый доставал из холодильника бутылку минеральной воды, когда приемник выдал энергичную тираду:
        - Они пошли вперед! Начинаем, начинаем!.. Внимание, расчетам первому, третьему и четвертому - а-агонь!
…Средневековое сражение, в котором участвуют по несколько сотен человек с каждой стороны, обычно проходит по простой схеме. Сближение войск, обстрел друг друга из луков и арбалетов (из-за малочисленности стрелков особого влияния на ход дела они не оказывают), встреча пеших и конных масс, рубка. А дальше все зависит от количественного превосходства, лучшей выучки воинов и умения командиров применить один-два тактических приема вроде наращивания силы какого-либо фланга или использования засадного отряда.
        Иногда такая схема может быть разбавлена применением метательных машин вроде баллист. Они свой вклад, конечно, вносят, но он тоже не всегда значителен. В основном из-за невысокой скорострельности машин и быстрого сближения войск, делающего применение баллист бесполезным.
        Если в войсках много рыцарей - битва может перейти в единоборства равных по рангу противников. А пехота будет давить друг друга. Однако время крупных рыцарских отрядов еще не наступило, да и уровень противостояния невысок. Так… разборки местного значения.
…Жермен не захотел давать врагу преимущество первого удара и повел только что выстроенные шеренги пехоты вперед. Мастера успели собрать лишь две баллисты и одну бриколь. Машины дали один залп и замолчали.
        Неподвижность войска Регласа вызывала подозрения, но барон не обращал на это особого внимания. А когда навстречу его коннице вылетели немногочисленные всадники врага и на поле откуда-то слева выполз самый настоящий дракон, он и вовсе отбросил последние сомнения и дал команду ускорить шаг. Против дракона повернул машины и отрядил группу пехотинцев.
        Взявшая хороший темп пехота уже была готова ударить по противнику, а конница разогналась почти до предельной скорости, когда над полем вдруг раздался громкий треск и из-под земли вылетели огонь и дым…
        Сан Гроа и Эдинс возглавляли атаку конницы и пехоты, позади войска оставался лишь Жермен. Он лучше других видел, как вдруг начали один за другим падать пехотинцы, как на всем скаку летели из седел всадники Эдинса, как вражеские воины осаживали коней и поднимали некие устройства, которые мало походили на привычные цагры. И как цепочка странных огней, взлетавших прямо из земли, пролегла между ним и шеренгами войска.
        - Колдовство! - разом вскричали несколько полных ужаса голосов.
        Жермен крутнулся в седле и крикнул Мэтту:
        - Сигналы! Вызывайте Шарле! Всем вперед! Вперед!
        Барон каким-то наитием понял, что враг применил неведомое оружие и против него есть только одна защита - немедленно сойтись вплотную с противником, навязать ближний бой. А там и второй отряд подоспеет.
        И Жермен первым пришпорил коня, посылая его вперед, в самую гущу огня и дыма. За командиром поскакала вся немногочисленная свита. А сигнальщики изо всех сил дудели в трубы, глядя на это светопреставление круглыми от натуги и ужаса глазами…
        Рев труб застал отряд Шарле на полпути от рощи к оврагу. Командир наемников хотел подойти как можно ближе, чтобы не медлить с ударом, когда придет время. Грохот, донесшийся со стороны поля, заставил всех испуганно замереть и вжать головы в плечи. Сквозь этот грохот звуки сигнала были едва слышны. Но Шарле их разобрал и заорал:
        - Колонной! Марш!
        Всадники пришпорили испуганных грохотом коней и погнали их вперед, на ходу готовя оружие и про себя вознося молитвы. На поле происходило что-то страшное, и в это пекло им предстояло вот-вот влететь. Слухи о колдуне Регласа бродили давно и, видимо, были правдой. Теперь воинам предстояло на себе испытать силу дьявольских заклинаний. Боялись все. Но к чести воинов никто не отвернул коня и не замедлил ход. Ярость, злость, ненависть, ужас, страх - такая дикая смесь чувств была подобна допингу и гнала в бой лучше всякой плети и команды.
        Когда вся масса конницы и пехоты рванула через низину к полю, Дэн выдернул пятерку наемников в сторону, ткнул пальцем в Октавия и Алемана и крикнул:
        - Выпрягите из подвод шесть лошадей. Если пехота будет мешать - рубите. И ждите нас у рощи. Давайте!
        А остальным скомандовал:
        - За мной!
        Убедившись, что эти двое верно истолковали его приказ, он с наемниками рванул вперед параллельно отряду. Там, на самом краю поля, у густого кустарника бала позиция автоматчиков. Три кибера держали фланг, не допуская бегства аборигенов через этот участок. Двое с автоматами, третий со стандартным вооружением - палаш и нож.
        - Кобрук и Герт со мной. Сугмак - прикрываешь тыл. У, кустарника в яме трое врагов. Их надо быстро убить. Любое промедление - смерть. Удары наносить только по голове!
        Кобрук кивнул, Герт ощерил рот, но промолчал. Видно было, как на него подействовали грохот и шум на поле. Но робости и неуверенности не проявлял.
        Они спрыгнули с лошадей метров за сорок до кустарников. Отдали поводья Сугмаку, приготовили оружие и, пригнувшись, побежали вперед.
        Шум и грохот с поля стали гораздо громче. К ним добавились крики людей и ржание лошадей. Вот только лязга железа почти не было слышно. С противником в рукопашную вступили в лучшем случае четыре десятка киберов. Остальные орудовали арбалетами и автоматами.
        Дэн первым увидел хорошо замаскированную яму под самым кустарником и спины киберов. Двое строчили из автоматов, третий набивал магазины. Увлеченные боем, за тылом они не смотрели. И к отражению внезапного нападения не были готовы. Четко исполняя приказ, киберы за его рамки не выходили, инициативы не проявляли. А прикрывающие их стрелки сейчас были заняты отражением флангового удара, пришедшегося прямо по позициям пулемета и автоматчиков.
        Дэн замер в трех метрах от окопа, на пальцах объяснил наемникам, кто кого атакует, убедился, что те все поняли, и достал саблю. Привстав, махнул рукой и прыгнул в окоп. Прямо на снаряжавшего очередной магазин кибера. Тот не успел ни среагировать на бросок, ни защитить себя. Даже крикнуть не смог. Клинок не снес голову напрочь только потому, что позвонки кибера были сделаны из особо прочного модифицированного пластика. Но зато функционирование кибера нарушил полностью. И пока безвольное тело падало вбок, Дэн успел прыгнуть на спину стрелку, сидевшему в окопе слева.
        Мощный колющий удар пришелся между шлемом и кирасой. И тоже вывел кибера из строя. Другой кибер уловил движение, успел повернуть голову, но перебросить автомат не смог. Кобрук и Герт, оставшийся без «своего» врага, разом насели на того, нанеся каждый по два точных удара. Меч и топор превратили голову кибера в бесформенную мешанину. И шлем не спас.
        Дэн быстро подобрал автоматы и запасные магазины и крикнул наемникам:
        - Тащите тела вниз! Снимайте доспехи и надевайте на себя! Герт, ты в них утонешь, отдай Сугмаку. Живо!!
        Наемники бросили по одному ошарашенному взгляду на поле и поспешили исполнить приказ. А Дэн проверил «трупы», на всякий случай добавил каждому по удару и позволил себе на пару секунд посмотреть на поле. А потом рванул прочь.
        Увиденное поразило даже его, привыкшего и не к таким картинам. На поле творился сущий ад.
        Единое войско баронов распалось на части. Кто-то налетел на киберов и яростно рубил их, кто-то упорно лез на позиции стрелков, теряя друзей, кто наскочил на манекены и беспощадно бил дерево, ветки и сено. Какой-то командир упрямо атаковал центральные позиции, щедро платя пулемету жизнями воинов за каждый метр.
        Группа всадников нарезала третий круг по полю, то подходя к позициям противника, то отскакивая от них. Разрозненные отряды и группы действовали самостоятельно, без руководства. Но никто не бежал, не прятался в кустах. Людьми овладело состояние холодного бешенства, когда собственная жизнь больше не представляет великой ценности и инстинкт самосохранения отступает перед потребностью добраться до горла врага.
        Крики, ор, ржание раненых и испуганных лошадей, скрежет железа, стоны и плач висели над полем. И все это заглушал стрекот работающего пулемета, автоматов и грохот гранатомета. Разрывы вздымали тучи земли, поднимали в воздух дым и пыль, разбрызгивали рваные ошметки пламени и сеяли, сеяли вокруг себя стальную смерть.
        Бежать пытались только слуги из обоза, но заранее выброшенные во фланг стрелки с пистолет-пулеметами отрезали им путь, прижали к земле и выкашивали длинными и короткими очередями.
        Разгром войска аборигенов был бы полным, не появись засадный отряд Шарле. Врубившись во фланг отряда базы, он оттянул часть внимания на себя. К тому же несколько огневых позиций оказались близко от острия удара, и аборигены ценой больших потерь смогли подавить их.
        Это внесло некоторые изменения в положение дел. И позволило первому отряду подойти к врагу почти вплотную.
        Из техников, рабочих, врачей за несколько дней солдат не сделать. Новоявленные воины, брошенные в пекло сражения, не всегда справлялись с нервами. Отчего мазали, били не прицельно, а иногда просто куда глаза глядят. И только Ральф, Сэм и несколько бывалых парней цементировали оборону и удерживали подчиненных на месте. Да киберы дрались без страха и сомнений. Их стараниями войско баронов так и не смогло задавить численным превосходством противника.
        В какой-то момент сложилась патовая ситуация. Отряд базы хоть и потерял часть людей и оружия, но удерживал позиции, однако чисто физически не мог перебить всех аборигенов. А те, вошедшие в раж, не хотели отступать и продолжали наседать.
        Чем закончится сражение, сказать было сложно. Но Дэна сейчас это интересовало меньше всего. Он спешил к базе.
…Кирасы надели Кобрук, Алеман и Сугмак. Герт и Октавий натянули шлемы и завернулись в плащи. Теперь издали наемников можно принять за киберов. Чего, собственно, Дэн и хотел.
        Алеман и Октавий с заданием справились - лошадей добыли. И сейчас вся группа, пустив коней в галоп, скакала к базе. Дэн на ходу достал радиостанцию и включил ее. В наушнике было только шипение и легкий треск.

«Отлично! - улыбнулся он. - Саргал не подвел. Все идет как надо. По плану…»
        Да. План был. Настоящий план, а не тот, который он в свое время изложил Эрвуду. Дэн придумал его буквально за несколько чесов до последнего совещания.
        Дэн обманул всех. Эрвуда, Жермена, баронов. Аборигенов он завел в заранее подготовленную ловушку. Но отряд Шарле стал для Ральфа и Сэма неприятным сюрпризом, поставившим их в сложное положение. Таким образом, Дэн сумел вытащить практически все силы базы подальше от нее и сковать боем.
        И самолет рухнул в болото не просто так. Дэн не зря провел столько времени, учась создавать полетные программы. Беспилотник пропал, но никто не мог подумать на капитана - тот был далеко.
        И вот связь накрылась - агент Дэна бионик-тролль Саргал сделал свое дело. Дэн в свое время подробно объяснил тому, каким образом остаться на базе и как отключить технику.
        План был далек от совершенства, имел массу изъянов, учитывал некоторые далеко не точные предположения и вообще во многом полагался на случай. Но иного выбора у Дэна не было. Либо еще долгое время сидеть здесь в качестве почетного пленника-командира, либо рискнуть и вернуться на Землю.
        В случае неудачи Дэн разгромом войска аборигенов зарабатывал бы очки и авторитет в глазах Эрвуда. Так что риск в любом случае был обоснован. Ну а что его жизнь не раз висела на волоске… Это побочный фактор, к которому он давно привык.
        И сейчас он вел свой маленький, не предусмотренный планом, но, к счастью, существующий личный отряд на последний штурм. Готовый проложить дорогу к «станку» кровью. Своей и других…

9
        К новой работе Глеб приступил три дня назад. Первый день почти целиком ушел на знакомство с руководством корпорации и филиала. Общение, расспросы, заполнение анкет, доверительные беседы. Как оказалось, его знали в лицо почти все высокопоставленные сотрудники «Фантазии». Многие высказывали сожаление, что их команда не сумела взять первый приз в игре.
        Вечером руководитель анапского филиала лично отвез Щеглова на квартиру, где Глебу предстояло жить.
        - Она оформлена на ваше имя. Это подарок корпорации. Четыре комнаты, все удобства, гараж… если потом пожелаете, мы поможем построить свой дом.
        - Спасибо! - сказал тронутый такой заботой Глеб.
        - Вы перевезете сюда семью?
        - Возможно.
        С переездом были некоторые проблемы. Срывать домашних с насиженного места не так просто. Это Николка готов поселиться не то что в Анапе, а прямо в парке. А у Оксаны работа, друзья, родные… Впрочем, последнее время жена демонстрирует полное взаимопонимание с мужем и редкое терпение.
        Да и переселяются они не на Крайний Север, а на курорт. И все равно Глеб не спешил с окончательным решением.
        Второй день он знакомился уже с самим парком. Он знал его и раньше, но как игрок. А теперь узнавал как сотрудник. И вновь череда встреч, разговоров, бесед. С сотрудниками службы безопасности, с техническим персоналом, с руководителями отделов и секторов.
        Глебу предстояло вникнуть в систему работы филиала вплоть до поставок продовольствия, проведения ремонтных и санитарных работ.
        Кроме того, Глеб съездил в местное управление КГБ, познакомился с их руководством. Выслушал замечания и пожелания, а также особые мнения о парке в целом и о недавних события в частности.
        Филиал готовился к открытию после вынужденного простоя. Уже был пополнен штат сотрудников. Уже закончена проверка оборудования и техники. Уже проведены пробные испытания новой системы наблюдения и контроля. Центральное информационное агентство «Фантазии» пятый день передавало сообщение о скором запуске филиала.
        На третьи сутки в Анапу приехал Трофимов. И сразу позвонил Глебу. Тот, погруженный с головой в работу, обрадовался возможности немного передохнуть.
        - Приезжай ко мне, - сказал он полковнику и продиктовал адрес.
        - Только я не один, - предупредил тот.
        - Да? Но все равно приезжайте.
        Спрашивать, кто еще приехал, Глеб не стал. Скоро и сам увидит.
        И увидел. Вечером к нему в квартиру зашли полковник Трофимов и… Док. Глеб от неожиданности опешил, потом усмехнулся.
        - Вот так сюрприз! Это где же вы познакомились?
        - Выпал случай, - туманно пояснил полковник и спросил: - Пройти-то можно?
        - Да, конечно. Заходите.
        Гости бегло осмотрели квартиру, одобрительно поцокали языками и покивали. Ценит, видать, корпорация нового сотрудника! Ишь как расщедрилась.
        - Да ладно вам! - махнул рукой Глеб - Давайте за стол. Я, правда, ничего особенного не готовил, так, закуска.
        Трофимов осмотрел заставленный тарелками, салатницами и бокалами стол и хмыкнул:
        - Сойдет.
        Сели, выпили за встречу по рюмке коньяка. Глеб насмешливо посмотрел на Дока и спросил:
        - Это, видать, по моей рекомендации на тебя вышли, да? Каюсь, предложил твою кандидатуру в байкальский филиал. Не сердишься?
        Док загадочно улыбнулся, посмотрел на Трофимова.
        - Ну, не совсем так…
        Полковник бросил в рот посыпанную сахаром дольку лимона, как-то обреченно вздохнул и виновато глянул на Глеба.
        - Видишь ли, какое дело… Я и сам тогда не был в курсе… Так что заранее извиняюсь… Одним словом… ты должен знать…
        Глеб недоуменно посмотрел на того и на всякий случай насторожился. Полковник обычно выглядел виноватым, только если хотел сказать какую-нибудь не очень приятную новость.
        - Словом, позволь тебе представить внештатного сотрудника комитета госбезопасности Кумашева Всеволода Борисовича. Прошу, так сказать, любить и жаловать!
        - Что?
        Глеб от изумления привстал со стула и разинул рот. Повернулся к Доку.
        - Так ты?..
        Тот развел руками.
        - Как и ты! Агент под прикрытием.
        - Ну, блин! - Глеб упал обратно на стул и махнул рукой. - Полный трендец!
        Трофимов перевел взгляд с Глеба на Дока и вставил:
        - Всеволод - настоящий геймер. А на КГБ работать стал год назад, когда контора заинтересовалась пропажей людей в парке. Глеб, поверь, я сам этого не знал до недавних пор. И только когда кандидатура Всеволода на пост контролера байкальского филиала, кстати, с твоей подачи, была рассмотрена на межведомственном заседании, коллеги раскрыли тайну.
        Глеб удивленно крутил головой, все еще никак не придя в себя.
        - Ну, ты, Док, даешь! То-то я чувствовал подвох. Вроде обычный игрок, но что-то не так!
        - А ты представь, что чувствовал я! - хмыкнул тот. - Какой-то настырный парень прет на игру как танк, да еще так нагло. Я отправлял на тебя запрос в контору, а мне оттуда - частный сыщик твой фигурант. Что это значит, почему - не поймешь!
        - Так вот ты за каким чертом полез в игру! За мной присматривать!
        - Сознаюсь, был такой грех. Но я ведь и вправду хотел сыграть. Разве плохо вышло?
        Полковник слушал разговор геймеров-агентов, не перебивая их. Вроде все шло нормально. Он ожидал более бурной реакции со стороны Глеба. Но Щеглов стал гораздо спокойнее за эти месяцы. И это хорошо.
        - Значит, так, господа финалисты! Давайте сменим тему! Глеб, Всеволода утвердили на должность. Руководство байкальского филиала дало добро. Он им тоже хорошо известен. Но Всеволод приступит к работе чуть позже тебя. А пока пройдет небольшую стажировку здесь. Поможешь ему, подскажешь, расскажешь.
        - Да я сам только-только начал…
        - Вот вместе и разберетесь что к чему. Но главное! О вашем сотрудничестве с органами не должен знать никто.
        - Это и так ясно!
        - Ну а раз ясно и основной вопрос решен, давайте еще выпьем. За будущую работу. И за все хорошее. Наливай!..
        Это было вчера. А сегодня утром Глеб до самого обеда следил за последними приготовлениями к открытию. Завтра утром в десять ноль-ноль парк заработает вновь. Док утром уехал в город по делам и обещал прибыть уже к открытию.
        Щеглов обошел и объехал весь парк, оставив замок Дракулы напоследок. Там он хотел побывать потом. До сих пор в замке работала группа оперативников и специалистов КГБ и ГРУ. К тому же Трофимов вчера намекнул, что в замок прибудет какая-то комиссия. Вот Глеб и решил осмотреть все лично. А заодно и узнать, что за комиссия, от кого и зачем. По должности он теперь обязан быть в курсе всех дел…
        Захваченных лошадей они загнали почти до предела. Когда бедные животные уже шатались под седлами, готовые вот-вот рухнуть без сил, Дэн приказал бросить их и пересесть на свежих. Этих уже берегли. Надо выглядеть нормально перед охраной замка. Да и уходить с добычей ведь не пешком?!
        Уже при выезде из леса Дэн приказал ехать легкой рысью. Проверив еще раз внешний вид наемников, он сказал:
        - Там, кроме двух своих, все чужаки. Женщины не в счет. Каждого, у кого в руках будет меч, сабля, копье или оружие, похожее вот на это, - бейте сразу.
        Наемники внимательно посмотрели на пистолет и автомат, но ничего не сказали. И так все было ясно.
        - А как через ворота пройдем? - спросил Кобрук.
        - Их откроют. Должны…
        Дэн очень надеялся на это. Тролль должен был обеспечить свободный проезд. Но если бы вдруг у него не вышло, в запасе еще один вариант. Дэна в лицо знают, обязаны пропустить. Да еще с киберами. Правда, тут могут возникнуть проблемы, но уж как повезет.
        - Откроют, - повторил Дэн. - С этого момента без моего приказа не произносить ни слова! Полное молчание.
        Отряд выехал из леса и взял курс к замку.
        Подскакав почти вплотную к стенам, Дэн снял шлем и вскинул руку.
        - Эй, на воротах! Открывайте!
        По идее, в надвратной башне должны сидеть два техника.
        И если у Саргала все получилось - еще и он. Однако ничьей головы или фигуры в узкой щели не было видно.
        - Эй! - еще громче крикнул Дэн. - Заснули или не узнаете?!
        Орал он на английском. Потом на всякий случай повторил все на русском. Вздохнул и как-то отрешенно подумал: «Может быть, связь восстановлена, Ральф или Сэм доложили о ходе сражения, и теперь я под подозрением?.. Но тогда это конец! Мы хоть и опередили всех, и Ральф в лучшем случае будет здесь через час, но это ничего не даст. Тогда…»
        Что тогда, он подумать не успел. Раздался приглушенный лязг цепей, и ворота начали открываться.
        - Вперед! - скомандовал Дэн и первым поехал вперед.
        Вторые ворота тоже открывались. Наемники глазели по сторонам, руки держали возле оружия, но молчали.
        За вторыми воротами их встречал Саргал. Увидев тролля, воины дружно остановили коней - такое чудовище напугает любого.
        - Это свой, - пояснил Дэн, спрыгнул с коня, глянул по сторонам (во дворе никого) и шагнул к Саргалу. - Что у тебя?
        У тролля было все на удивление хорошо. Симулировав сбоя внутренней связи, он смог остаться на базе. Его поставили в пару к технику на ворота, а свободного человека отрядили в группу охраны. Поэтому Саргал и сумел открыть ворота.
        - Что с техником?
        - Без сознания, связан.
        - Хорошо. Кто где?
        - Сабина вместе с клонами. Юсупов не отходит от «станка». Остальные на местах. Другое плохо. Дьяконов отозвал трех киберов для охраны. Они вооружены.
        - Черт! - Дэн сплюнул под ноги. - О нашем прибытии кто-нибудь знает?
        - Пока нет. Когда оборвалась связь, Дьяконов приказал всем быть в корпусах. Кстати, скоро придет смена.
        - Ладно. Тогда так!..
        Дэн обернулся к наемникам, напряженно слушавшим незнакомую речь и смотревшим на тролля слегка испуганными взглядами.
        - Кобрук. Золото находится в одном из… зданий. Я покажу. Но там есть охрана. Помните, что я сказал: каждого, у кого в руках оружие, убивайте. Кроме женщин.
        - Ясно, сэр Томак!
        - Саргал! Ворота закрыть. У тебя оружие есть?
        - Взял пистолет у техника.
        - Держи. - Дэн протянул троллю автомат и запасной магазин. - Сейчас разоружим дежурную смену, а потом будем захватывать «станок».
        Дэн глянул на наемников и скомандовал:
        - Всем шлемы и капюшоны долой! Посмотрите на тролля! Ну же!
        Когда те выполнили приказ, Дэн повернулся к Саргалу.
        - Запомни их лица. Это свои.
        - Хорошо, - ответил тролль.
        Смена техников появилась через пять минут. Два молодых парня, на ходу застегивая куртки, шли к внешней стене. У одного на поясе висела кобура пистолета. Второй был безоружен. Как пояснил тролль, оставшееся на базе оружие - автомат и пистолет-пулемет - передали охранникам, сидевшим в главном корпусе. А второй пистолет-пулемет Дьяконов приказал выдать киберам. Так что дежурившие у пульта техники имели лишь пистолеты. Впрочем, иное оружие им без надобности - в случае тревоги оборону займут все, кто был на базе.
        Техников взяли мгновенно и без шума. Те даже не оказали сопротивления.
        - На башню их, к пленному, - приказал Дэн. - Только в другое помещение. Пусть сидят там. Да закрой ворота.
        Тролль отвел техников, запер ворота и быстро вернулся.
        - Теперь так. Саргал, проверяешь корпуса. Всех, кого найдешь, запри в одном месте. Клонов не трогай, но скажи, чтобы тоже сидели у себя. Дьяконов, Замятин, Бармин - этих обезоружить и запереть куда-нибудь. С тобой пойдет…
        Дэн оглянулся на наемников, ткнул пальцем в Алемана.
        - Ты! Идешь с троллем. Выполняешь все его приказы. Без его команды никого не убиваешь. Ясно?
        - Да, сэр Томак!
        - Он знает несколько слов на вашем языке, так что разберетесь. - И, вновь обращаясь к Саргалу, заметил: - Как там закончишь, иди в главный корпус. Но до этого проверь обстановку. Вдруг кто к воротам подойдет.
        - Есть.
        - Действуй.
        Тролль жестом позвал с собой Алемана и побежал к корпусам. Наемник с небольшой заминкой последовал за ним. Все же работать в паре с представителем нечисти раньше не доводилось.
        А Дэн проверил автомат и посмотрел на Кобрука.
        - В замке есть охрана, так что будет жарко. Готовы? Пошли.
        На самом деле Эрвуд хранил весь запас золота и драгоценностей в отдельном кабинете на первом подземном этаже. Прямо над технической зоной. Ключи от кабинета и от сейфов должны быть у охраны. Которая сейчас усилена тремя киберами. И неизвестно, как все они встретят Дэна. Он не хотел без необходимости никого убивать, но, похоже, иного выхода сейчас нет. Если охранники начнут стрельбу, придется валить всех.
        Двери главного корпуса не были заперты на засовы. Дэн первым прошел в них и огляделся. Большой коридор и общий зал погружены в полутьму (освещение переведено в режим экономии). Аркообразный переход слева занавешен тяжелыми шторами. За ним лестница, ведущая вниз, чуть дальше - грузовой лифт.
        Полная тишина в зале давила на психику. Казалось нереальным, что такое огромное помещение погружено в сон. Дэн видел, что наемники удивленно и испуганно смотрят по сторонам. Столь странная обстановка действовала и на них.
        - За мной! - скомандовал Дэн и шагнул к шторам.
        Лифт он игнорировал, еще не хватало предупреждать о своем появлении охрану. Да и аборигены могли не перенести езду в «колдовском гробу». Осторожно ступая, преодолел два пролета и выглянул из-за угла. Длинный узкий коридор освещен несколько лучше, чем зал. Слева три помещения, справа еще два. Кабинет-хранилище слева, в самом конце. Рядом с лестницей, ведущей на второй подземный этаж. Где охрана?
        Вот они, субчики! Два человека. Дэн знал, что оба были строителями, но, судя по повадкам, когда-то имели дело и с «горячими» делами. Они напрямую подчинялись Эрвуду и даже не входили в отряд самообороны, созданный Дэном.
        Охранники сидели на диване слева от входа, пили пиво и разговаривали. У одного на коленях лежал автомат АК-С1, у второго пистолет-пулемет ТК-6 - неплохая машинка под мощный безгильзовый патрон калибра девять миллиметров.
        Дэн отшагнул назад, подозвал Кобрука и Сугмака.
        - Ждите здесь. Ты, - ткнул пальцем в Сугмака, - со мной. Идешь сзади, ничего не говоришь, только стоишь. Если начнется драка, бей ближнего к тебе.
        Сугмак кивнул, провел рукой по кирасе, тронул рукоятку висящего на поясе палаша. Чужое оружие и доспех вызывали в нем чувство легкой неуверенности, но наемник по привычке быстро привыкал к трофеям.
        - Пошли!
        Дэн спокойным уверенным шагом вышел в коридор, остановился, глянул по сторонам, вроде бы сейчас заметил охранников и позвал их:
        - Вы чего здесь расселись? Почему не на стене?
        Охранники разом вскочили, подхватив оружие, изумленно уставились на невесть откуда взявшегося капитана и на стоявшего за его спиной кибера.
        - Но… сэр!..
        - Где Эрвуд? Я ищу его уже полчаса. Что со связью? Что у вас тут вообще происходит?
        Он сделал еще пару шагов, недовольно нахмурил бровь. Охранники переглянулись. Они получили распоряжение Эрвуда выполнять приказы только Дьяконова и Юсупова. О капитане им ничего не сказали. Однако упомянули, что в подземные этажи главного корпуса заходить, кроме Дьяконова, никто не может. Значит, и капитан…
        - Простите, сэр! - слегка виноватым, но в то же время твердым голосом ответил первый охранник, Кигсвуд вроде. - Господин Эрвуд дал приказ никого не пускать сюда.
        - Что значит не пускать? - рявкнул Дэн. - Меня? Вы знаете, что у нас проблемы? Что аборигены едва не смяли наш отряд? Мне нужен Эрвуд, нужна помощь. И немедленно! А вы тут прохлаждаетесь? В каком кабинете он сидит?
        Охранники вновь переглянулись. Ситуация вышла за рамки их понимания и компетенции.
        - Господина майора нет, он… далеко…
        - Он на Земле, - перебил их Дэн. - Я знаю. Мне надо, выяснить, когда он вернется, и забрать оружие. Ключи от кабинета и от сейфов?!
        Дэн видел, что оба охранника держат руки возле спусковых крючков. Умело так держат, ловко. И не собираются пропускать капитана. Значит, дальнейшая затяжка времени бессмысленна.
        - Быстрее! - сказал Дэн, протягивая руку ладонью вверх.
        - Извините, сэр, - твердо ответил Кигсвуд, отступая на шаг и уже откровенно кладя указательный палец на спусковой крючок автомата. - Мы не можем дать вам ключи. И пропустить не можем. У нас приказ. Вернется Эрвуд - говорите с ним.
        Все! Миром дело не решить, надо действовать!
        - Вы с ума сошли! Там гибнут наши люди! Запросите Дьяконова, он подтвердит…
        Договорить Дэн не успел. Откуда-то сверху раздалась сильно приглушенная, но вполне различимая автоматная очередь. А за ней несколько одиночных выстрелов из пистолета. И еще одна очередь.
        - Черт! - Дэн оглянулся на лестницу. - Что тут у вас происходит?!
        Что происходит, он уже понял - тролль и наемник, видимо, кого-то упустили и теперь этот кто-то пытается пройти сюда. Провал!
        Сугмак, услышав знакомые звуки, вздрогнул, машинально втянул голову в плечи и лишь с большим трудом сдержал проклятия.
        - Что происходит? - снова рявкнул Дэн, поворачиваясь к охранникам. - Кто стреляет?
        Но те уже нацелили оружие на Дэна и наемника. Видимо, как-то увязали странное появление капитана и стрельбу.
        - Назад, сэр! Мы будем стрелять!
        Автомат висел на плече, снимать долго. А пистолет за поясом сзади. Чтобы его вытащить, нужна секунда. Но эти двое столько времени не дадут:
        - Сугмак, отдай им честь, брось палаш в сторону и уходи к лестнице. Живо!
        Приказ был более чем странным, но, к чести наемника, тот понял, что надо выполнять команды сэра Томака сразу, как тот и требовал раньше.
        Сугмак принял стойку «смирно», разве что каблуками не щелкнул. Быстрым движением вытащил палаш и швырнул его в коридор. Клинок загремел по полу. А наемник четко, как при перестроении, развернулся и шагнул к лестнице.
        Все эти маневры заняли не более двух секунд. Охранники переключили внимание на псевдокибера и даже взяли того на прицел. При этом выпустив из вида Дэна.
        Чем тот не преминул воспользоваться. Резко пригнувшись, он сделал длинный шаг левой ногой вперед и влево, одновременно отбивая левой рукой ствол автомата в сторону от себя. Крикнул на местном наречии «Бей!». Правой рукой ударил по глазам Кигсвуда. Потом столкнул того на напарника.
        Услышав приказ, Сугмак развернулся, достал кинжал и бросился на второго охранника. А в коридор выскочили Кобрук, Герт и Октавий.
        Охранник, увидев псевдокиберов, успел направить на них ствол пистолет-пулемета, но крупное тело Кигсвуда сбило прицел и едва не свалило его самого.
        Пользуясь моментом, Дэн мощным ударом кулака отключил Кигсвуда, выбил оружие из рук его напарника и тоже отправил того в забытье.
        - Связать обоих! Быстрее! Сугмак, за мной!
        Дэн огромными скачками преодолел лестницу, едва не сорвал штору при выходе из арки и выбежал на улицу, сжимая в руках автомат. Сугмак немного отстал, но быстро нагнал его.
        Неподалеку от входа в главный корпус стоял Саргал. У его ног на спине лежал Дьяконов. На груди доктора расплывалось огромное кровавое пятно. Неподалеку лежал пистолет.
        - Что произошло?
        Бионик глянул на Дэна и глухим голосом ответил:
        - Они вырвались. Доктор и Бармин. Доктор был вооружен. Он убил вашего человека. А Бармин бросился на меня. Я… у меня не было другого выхода. Я застрелил Бармина, а Дьяконова догнал только здесь.
        Дэн лишь сейчас заметил кровь на левом рукаве куртки тролля.
        - Ты ранен?
        - Да. Это он… Хотел прорваться в корпус.
        - Вот черт!
        Дэн мысленно обругал себя. Ведь знал, что Дьяконов не смирится с пленом, что попробует что-то сделать. И Бармин пошел ва-банк. Надо было отправлять троих, а не двоих. Просчет! А из-за этого три трупа и один раненый!
        - Ладно. Где остальные?
        - Замятин связан и заперт в кабинете. Клоны у себя. Сабина побежала к вам в покои. Сказала, что придет вниз.
        - Встреть ее и проводи на первый подземный этаж.
        Дэн подошел к бионику, осмотрел рану.
        - Пуля застряла. Выдержишь?
        - Да.
        - Потерпи немного. Забери пистолет и жди Сабину. Мы вниз.
        Все пошло не так, как Дэн хотел. События стали развиваться стремительно и бесконтрольно. Есть первые жертвы. А цель еще не достигнута! Надо спешить…
        Наемники управились быстро. Охранников надежно связали, для острастки слегка попинали и затолкали в нишу. Оружие (аборигены уже знали, что это) забрали себе и сейчас с интересом рассматривали.
        Дэн проверил состояние охранников, обыскал их и нашел ключи. Потом отобрал огнестрельное оружие у Кобрука и Октавия.
        - Не балуйтесь, а то головы себе поотшибаете!
        Конечно, вооружить бы их получше, но пока они привыкнут к оружию, пока поймут, как действует, уйдет время. А его нет.
        - Кобрук, разбейтесь на пары и проверьте все комнаты. Если двери закрыты - вышибайте. Ищите большие железные шкафы и вот такое оружие. Больше ничего не трогайте. Ясно?
        - Да, сэр.
        - Я буду в дальней комнате. Встречаемся у второй лестницы. Да, если сюда придет тролль с женщиной - их пропустить. Они свои.
        Кобрук кивнул, ткнул пальцем в Октавия.
        - Ты со мной! Идем с левой стороны. - Посмотрел на остальных. - А вы с правой.
        Наемники действовали быстро, слаженно. Им не впервой искать и грабить.
        Сейфы стояли в разных углах кабинета. Здоровые стальные шкафы с довольно сложными замками и системой защиты. Конечно, и их можно, наверное, открыть отмычками или пластитом, но взрывчатки у Дэна не было, а пользоваться специфическим инструментом он не умел.
        На отобранной у охранников связке висело шесть ключей. Два от дверей, два от сейфов и два от лабораторий. Дэн провозился немного с замками, открыл сперва один, потом второй сейфы и заглянул внутрь.
        - Мать моя! - присвистнул он, глядя на ровные пирамиды из золотых слитков и открытые коробки с драгоценными камнями. - Вот так запасец!
        Здесь было как минимум тридцать килограммов золота и около… двух килограммов камней. В них Дэн разбирался слабо, но даже на его неискушенный взгляд эти камни стоят очень и очень дорого. Да, у Эрвуда есть на что покупать оружие, продовольствие, оборудование и людей.
        Все отдавать наемникам он, конечно, не собирался, но в награду за смелость, умение и отвагу они заслужили… по одному золотому слитку. Каждый весит ровно полтора килограмма.
        Парни могут всю оставшуюся жизнь купаться в шампанском. Ну, пусть в молоке. А при желании стать баронами, графами, хоть герцогами. Нет, стоит добавить еще по камешку. За риск.
        Дэн хотел было выложить долю наемников на стол, когда, из коридора донеслись звуки выстрелов и крики на местном наречии:
        - Руби его!
        - Командир, сзади!
        И длинная очередь, прогрохотавшая в закрытом помещении, как раскат грома. И еще одна! И крик боли…
        Он выглянул в коридор, один взглядом схватил обстановку и выбежал из комнаты. В десяти шагах от него на полу лежал Герт. Его голова, вернее, то, что от нее осталось, была разворочена пулями. Кровь, частицы мозга и костей черепа уляпали стены и пол.
        Неподалеку на четвереньках полз кибер. В обычной армейской форме, без доспехов. Меж ног болтался пистолет-пулемет. Правая рука отведена в сторону, голова чуть склонена набок. Кибер хотел встать, но не мог.
        А с лестницы, ведущей вниз, доносились звон стали и яростные выкрики наемников. Там шел бой.
        Дэн на бегу всадил очередь в голову киберу, перескочил через тело и в три прыжка достиг лестницы.
        На небольшой площадке между пролетами рубились Кобрук, Сугмак и двое киберов. Оба были в доспехах, вооружены палашами. Огнестрельного оружия не видно. На ступеньках лестницы лежал Октавий. Из-под головы вытекал тонкий ручеек крови.
        Киберы брали верх, и только теснота и опыт наемников не позволяли им покончить с ними немедленно. Сугмак держал топор одной рукой, второй зажимал пропоротую ногу. Кобрук потерял шлем, припадал на одну ногу, но пока выдерживал натиск противника и даже пробовал атаковать сам.
        Дэн вскинул автомат и двумя короткими очередями внес коррективы в ход боя. Пробежал мимо тяжело дышавших наемников вниз, заглянул в коридор. Никого.
        - Как вы?
        Кобрук тяжко вздохнул и поморщился.
        - Ничего. А вот Октавий…
        - Вижу. Давайте наверх.
        Кобрук подхватил Сугмака под локоть и помог ему доковылять до ступенек.
        - Они напали неожиданно. Герт заметил, крикнул. Октавий сумел одного свалить. А потом те начали бить из этих…
        - Ясно.
        Как он мог забыть выставить хоть одного человека у лестницы, чтобы тот следил за вторым этажом? Совсем голову потерял! А эти парни спасли его! Откровенно выручили. Ценой двух жизней.
        Дэн дошел до верхнего пролета. С другой стороны коридора от первой лестницы послышались чьи-то шаги. Он присел, вскинул автомат. Окликнул Кобрука и приказал замереть.
        Шаги приближались. Потом в проеме коридора возникла высокая мощная фигура. Встала.
        - Командир?!
        - Саргал, ты?
        - Мы. И Сабина здесь.
        - Фу, черт! - Дэн опустил автомат и встал. - Кобрук, поднимайтесь.
        Сабина выскочила из-за широченной спины бионика и с разбегу бросилась Дэну на шею.
        - Денис! Живой!
        - Конечно! А ты как?
        - Я в порядке! Ой!..
        Она вскрикнула, в замешательстве отпрянула, глядя за спину Дэна. Тот обернулся, хмыкнул. Девчонка испугалась наемников.
        - Все нормально. Это со мной.
        Кобрук и Сугмак изумленными глазами смотрели на стоявшую рядом с Дэном красавицу.
        - Саргал, Сабина. Побудьте здесь. Саргал, смотри, чтобы снизу Юсупов не выскочил.
        - Он у себя, я узнала! - опомнилась от изумления девушка. - «Станок» работает, ждут возвращения Эрвуда.
        - Хорошо. Кобрук, идите за мной.
        Он завел наемников в комнату с сейфами, прикрыл входную дверь.
        - Все! Ваши поиски закончились.
        Кобрук недоуменно посмотрел на Дэна.
        - Как так?
        - Я все нашел.
        Он подошел к первому сейфу, достал пять золотых слитков, потом достал из второго пять камней средних размеров (похоже, бриллианты).
        - Вот. Это вам. Как и обещал, золото и драгоценности. Берите.
        Наемники завороженно уставились на добычу, не в силах вымолвить ни слова. Они верили сэру Томаку, что тот приведет их к сокровищнице. Но одно дело - верить, другое - видеть!
        - Это… нам?
        - Вам. Это на всех, пятерых. Поделите сами.
        Кобрук оторвал взгляд от золота, посмотрел на Дэна. А Дэн смотрел на него.
        Кираса погнута, один рукав куртки оторван, по нему стекает кровь. Волосы всклокочены, на лице разводы грязи и пота. На левой скуле синяк, губы разбиты. Одна штанина порвана, тоже в крови.
        Сугмак выглядит еще хуже. Лоб рассечен, часть головы и шея в крови. Нога распорота палашом. Оба дышат тяжело.
        - Все, парни. Вы свое отвоевали. Берите золото и камни и уходите. Как можно дальше. Лучше сразу на юг.
        - Это… много для нас, - надтреснутым голосом произнес Кобрук. - Так наемникам не платят.
        - Так платят тем, кто спас жизнь. Вы мне здорово помогли.
        Дэн вытащил из сейфа небольшой мешок, сложил туда слитки и камни, затянул горловину и отдал Кобруку.
        - Пошли.
        Выйдя в коридор, он подозвал Саргала.
        - Выпусти их за ворота. Потом возвращайся сюда. Мы будем внизу.
        Дэн подошел к наемникам.
        - Уходите. Вы свое получили. А вашим товарищам уже никто не поможет. Их… похоронят.
        - Похоже, ты знал, что делал! - констатировал Кобрук.
        - Да. Как и вы.
        Невесело усмехнувшись, Дэн протянул Кобруку руку. Тот чуть помедлил и протянул свою.
        - Прощайте! И живите счастливо!..
        Проводив взглядом две ковыляющие фигуры, он повернулся к Сабине, посмотрел на настоящее, без уродливой маски, лицо и подмигнул.
        - Теперь самое главное! Пошли к Юсупову.
        После отправки Эрвуда на землю Юсупов выходил из технической зоны только раз. Предупредил охрану и Дьяконова, чтобы его не беспокоили, но держали в курсе дела, и ушел к себе.
        Сабина добровольно вызвалась отнести ему обед. Ученый в помещение ее не пустил, встретил на пороге, забрал контейнер с блюдами и поблагодарил.
        - Если не трудно, принесите мне и ужин. Я не хочу видеть рожи этих киберов.
        Сабина согласилась - ей только это и надо было. Так она получила доступ в самую закрытую зону базы.
        Это было бы очень нужно, если бы ситуация развивалась так, как планировал Дэн. Но все пошло наперекосяк. Дьяконов усилил охрану киберами, усадил пару «строителей» наверху, а не в башне, и вообще прекратил всякое хождение по базе.
        И если бы не наемники, Дэн на пару с биоником могли долго провозиться с охраной. И неизвестно, что бы вышло…
        - …Позвонишь ему, скажешь, что принесла ужин. И что есть новости от Ральфа Экенна. Мол, отряд скоро будет на базе.
        - А если он не откроет?
        - Откроет. Ведь тогда открыл.
        Сабина озабоченно посмотрела на Дэна.
        - Ты думаешь, он согласится нам помочь?
        - Попробуем уговорить.
        - Ты знаешь, Денис, я так боялась все это время. С того момента, как вернулась на базу, места себе не находила. А вдруг ты погиб? А вдруг все пошло не так?..
        Дэн обнял Сабину за плечи, поцеловал, провел рукой по волосам.
        - Как видишь, все хорошо! Скоро мы будем на Земле. И наши скитания закончатся…
        Сабина кивнула, не отводя взгляда от его лица, и едва заметно вздохнула.
        - Скорей бы…
        У двустворчатых дверей, ведущих в техническую зону, Сабина замедлила шаг, глубоко вздохнула, легонько кашлянула, настраивая голос на нужный тембр, и нажала на кнопку вызова. Дэн стоял чуть сзади, держа пистолет наготове. К счастью, этот коридор не был оборудован системой наблюдения, иначе пришлось бы прятаться за поворотом, а это аж в десяти шагах.
        Секунд пятнадцать никто не отзывался. Затем динамике слегка усталым голосом спросил:
        - Кто?
        - Это я, господин Юсупов! - оживленно ответила девушка. - Сабина Ковач. Ужин, как и обещала. И хорошая новость. Наши скоро возвращаются…
        - Подождите… Минутку.
        Сабина глянула на Дэна и довольно улыбнулась. Тот кивнул. Молодец, девочка, сыграла хорошо! Уверенность, легкое нетерпение, желание высказать все сразу - Юсупов даже не стал слушать до конца, пошел открывать. К тому же он уверен, что девочку пропустила охрана. Значит, все хорошо…
        И он открыл дверь.
        - А, Сабина… Что там за ново…
        Дэн рванул дверь на себя, с разгона ударил Юсупова по лбу кулаком и толкнул его в глубь помещения.
        - Закрой дверь, но не запирай, - бросил он Сабине.

* * *
        Техническая зона состояла из четырех помещений. Первое - самое большое, - где находился «станок». Во втором был стационарный пульт управления, аппаратура контроля, компьютер. Третье занимала автономная силовая установка. А в четвертом устроена комната отдыха.
        Дэн проверил все помещения, перетащил пришедшего в себя Юсупова в помещение для отдыха, связал за спиной руки и дал две пощечины.
        - Очухался?
        Ученый, надо отдать ему должное, быстро понял, в чем дело. И истерик устраивать не стал. Зло взглянул на стоявшую в проходе Сабину и скривил губы.
        - Выходит, Дьяконов не зря думал, что ты перевербована!..
        - Закрой хлебало! - оборвал его Дэн. Говорил он на русском. - Новости хотел узнать? Так вот тебе новость! Отряд базы разбит. Почти все погибли. А кто жив - затаился в лесу и носу не кажет. Войско аборигенов скоро подойдет к замку. Охрана перебита, Дьяконова нет, остальные в плену. База захвачена мной! Нравятся новости?
        Юсупов тряхнул головой и повел плечами. Веревка резала кожу рук, но он терпел. И разбитым, выведенным из себя не выглядел. Это плохо. Уверенного в себе человека непросто заставить делать что надо. А пытки могут не дать результата. Да и прибегать к ним!.. Дэн все же не палач. А ученый - не пленный «дух».
        - От тебя я хочу только одного - ты переправишь меня и Сабину на Землю. Сейчас же! Идти с нами не требую.
        Юсупов хмыкнул. Дерзко взглянул на Дэна и проронил:
        - Тебе куда? В Кремль или на Лубянку?
        - На кладбище! - не сдержался Дэн, но тут же взял себя в руки. - Слушай, физик! Я тебя понимаю, не хочешь в лапы гэбэшников попасть! Свою шкуру спасаешь. Но и я свою спасаю! Не сам сюда пришел, вы приволокли! И спасая свою шкуру, я сделаю все, что смогу! Это ты понимаешь? Каждый из нас хочет жить. Жить! Ты мне и на хрен не нужен! Перебросишь на Землю и делай что хочешь! Но если в отказ пойдешь, я тебя, падла, прямо здесь на куски пошинкую! Понял?!
        Дэн больше давил на логику и справедливость, чем на угрозы. Мол, дай мне уйти и живи, как хочешь. Чисто по-мужски Юсупов должен понять. А если нет… Ученый был достаточно умным, чтобы сообразить - Навруцкий не остановится ни перед чем. А неминуемая смерть, как ни крути, всегда пугает даже самого смелого человека.
        Юсупов смотрел на побелевшего от ярости Дэна и лихорадочно соображал, как быть. Дэн ждал, когда ученый дозреет, внутренне настраиваясь на применение крайних мер. Сабина стояла у двери, прижав к груди руки и затаив дыхание. Долгожданная свобода так близка…
        Она была настолько поглощена происходящим, что не услышала приглушенный гул работающего «станка» и не заметила возникшей за спиной фигуры. Сильный удар в плечо отбросил ее в сторону. Упав на кресло, она здорово ушиблась спиной о сиденье и как сквозь сон расслышала громкий напряженный голос:
        - Я не сильно помешал вашей беседе?!
        Дэн стремительно обернулся. На пороге комнаты стоял Эрвуд. В джинсах, сером свитере и черной кожаной куртке, расстегнутой наполовину. На ногах облегченные армейские ботинки. На голове кепка военного образца. В правой руке он держал
«беретту». Ствол смотрел в грудь Дэну.
        - Это называется кавалерия из-за холмов! - довольно спокойно продолжил майор. - Если вы, господин Навруцкий, конечно, смотрели классику американского кино… А сейчас прошу объяснить мне, что здесь происходит. И как вы оказались здесь? Да еще в таком виде?
        Дэн молчал. Переводил взгляд с пистолета на Эрвуда и оценивал обстановку. Он стоял вполоборота к майору. Автомат висел на левом плече стволом вниз, к немедленному использованию не готов. Пистолет засунут за пояс на спине ближе к правому боку. Скрыт плащом. Теоретически его можно успеть извлечь и направить на Эрвуда. Но для этого надо где-то полсекунды. Однако вряд ли Эрвуд даст такой шанс.
        Сочинять на ходу легенду глупо, майор не поверит ни во что. Сам факт присутствия Дэна в технической зоне говорит за себя. Черт, как же не вовремя все произошло! И он отвлекся, и Сабина просмотрела. Да еще Саргал застрял наверху. Саргал! Это шанс. Но когда тот появится и что сделает?..
        Все эти мысли пролетели в голове за несколько секунд. А потом голос подал Юсупов.
        - Он ворвался сюда и потребовал перебросить его на Землю. Обещал убить.
        - Обещания господин Навруцкий обычно держит, - вполне серьезно сказал Эрвуд. - Надо отдать ему должное. Значит, вы, Денис Эдуардович, решили покинуть нас? Бросив работу и разорвав контракт.
        Дэн молчал, в третий раз прикидывая порядок действий и траекторию движения. Выходило не очень хорошо. Слишком сложно, слишком мало времени, слишком велик риск. Но, похоже, иного выхода нет. Эрвуд его убьет. Никакие профессиональные качества Дэна не перевесят сделанного им. Счет идет на секунды…
        Эрвуд сделал шаг вперед и влево, вставая таким образом, чтобы Дэн и Юсупов не были на одной линии. На мгновение скосил взгляд на Сабину, сидевшую на полу возле кресла.
        - Наш доктор оказался прав, эта маленькая клонированная дрянь втюрилась в тебя и совсем потеряла голову. А я, признаться, не верил… Точнее, верил вам, Денис. Ну, с ней-то будет проще…
        Юсупов, до этого полулежавший на тахте, попробовал сесть и дернул связанными руками.
        - Аппарат надо выключить… - как-то буднично сказал он, словно Дэна уже не было и все проблемы позади.
        - Не стоит. В течение часа нам надо принять около тридцати человек, - довольно хмыкнул Эрвуд. - Это первая группа новых сотрудников. А потом будет еще одна. И несколько грузовых контейнеров. Как видите, господин Денис, я решил проблему снабжения. А вот вы свою задачу не выполнили…
        - Я свое сделал, - наконец разлепил пересохшие губы Дэн. - Войско баронов разбило ваш отряд. Теперь Жермен придет сюда. И все ваши старания пойдут псу под хвост. Дни базы сочтены. И вам все равно придется удирать.
        - Значит, у вас был второй план, - утвердительно произнес Эрвуд. - Восхищен вашим стратегическим мышлением. Но вот в оценке обстановки вы ошиблись. Мы получим не только оружие, людей, но и производственные мощности. Сможем не только воспроизводить киберов и биоников, но выращивать клонов. Кроме того, мы наберем отряд наемников, обученных владению холодным оружием. И начнем расширять зону влияния в этом мире.
        На лице Эрвуда появилась торжествующая улыбка. Вид растерянного Дэна привел его в восторг.
        - Вы чуть опередили события, Денис. Если бы довели операцию до победы, то уже через день-два перешли бы на Землю. Надо принимать грузы, отбирать наемников, составлять списки необходимого оборудования. Вы бы стали полностью своим. Но!.. Вы ошиблись. И на этот раз окончательно.
        Улыбка сползла с лица Эрвуда, взгляд стал жестким, прицельным.
        - Бросьте автомат! - резко приказал он. - Перед собой!

«Отбросить автомат, с разворота вытащить ствол, упасть назад… Нет, не успею. Он выстрелит раньше. Это в кино и в мечтах самонадеянных „спецов“ проходят такие трюки. Просто упасть на Юсупова? Тогда получу пулю в спину. Успею придушить физика. Жизнь за жизнь! Запру эту сволочь здесь ценой своей гибели. Плохой исход, но подходящая месть. Ну?..»
        Дэн замедленным движением снял автомат с плеча и мягко опустил его на пол.
        - Ногой толкни ко мне! - последовал новый приказ.
        Дэн исполнил. Автомат, совершив полуоборот, отлетел к двери. Эрвуд довольно кивнул, чуть приподнял пистолет. Он сконцентрировал внимание на Дэне, а Сабину как-то выпустил из вида. Что могла сделать парализованная страхом и ужасом девчонка?
        Майор упустил только одну мелочь. В кресле, к которому отлетела Сабина, лежал пистолет, отнятый у Юсупова. Дэн бросил его туда, когда обыскивал ученого. А Сабина закрыла оружие от Эрвуда своим телом.
        И сейчас она случайно нашарила пистолет рукой, нащупала спусковой крючок, резко вскочила на ноги и с тихим вскриком направила оружие на Эрвуда.
        Майор уловил движение, краем глаза заметил мелькнувший ствол и отреагировал моментально. Короткий полуповорот корпуса и выстрел произошли практически одновременно. Так же быстро майор повернулся обратно, взяв на прицел Дэна.
        Сабина, отброшенная мощным ударом, отлетела назад, упала в кресло и перевернула его на спинку. Тело перекатилось вбок и замерло. Глаза девушки один раз моргнули и застыли. На груди, пачкая свитер, расползалось красное пятно.
        - Дура! - выдохнул Эрвуд, поднимая пистолет выше. - А теперь твоя очередь.
        В этот момент из коридора донеслись шаги.
        - Денис, что у вас происходит?
        Тролль!
        - Саргал, осторожнее! - заорал Дэн. - Эрвуд!!
        Майор вновь проявил завидную реакцию. Шагнув назад, он выставил руку за дверь и два раза выстрелил. При этом он выпустил из вида Дэна, но тот был безоружен - не страшно. Правда, после выстрелов майор опять попробовал взять его на прицел, но в этот раз не успел.
        Дэн, приседая, выхватил пистолет, оттолкнув при этом ученого. Юсупов пронзительно закричал:
        - Майкл!
        Два выстрела прозвучали почти одновременно. Но Дэн нажал на спусковой крючок на полмгновения раньше. Пуля его пистолета ударила майора в живот. А пуля пистолета майора опалила лицо Юсупова, стесала кожу с его лба и ушла в стену.
        А потом Дэн выстрелил еще три раза, всаживая пули в грудь Эрвуда. Четвертую, уже подойдя к тому вплотную, он выпустил в лицо.
        - Мразь!
        И повернулся к Юсупову.
        На лице Дэна отразилось настолько свирепое выражение, что ученый аж вздрогнул. Шок от произошедшего, просвистевшая вплотную смерть, запах пороха и тепло от стекавшего по переносице ручейка крови подействовали на него лучше всяких уговоров и стращаний.
        И Юсупов сломался.
        - Я помогу! Я помогу? Я отправлю вас, куда хотите?..
        Дэн сурово посмотрел на него, кивнул, убрал пистолет за пояс. Потом подошел к Сабине, встал на колени и тронул шею, проверяя пульс.
        Мертва! В широко открытых глазах навсегда застыло выражение испуга. Губы слегка приоткрыты, брови чуть нахмурены. Она спасла его ценой своей жизни. Отдала ее, не промедлив ни одного мгновения. Она и вправду любила его. Сабина…
        Дэн слегка дрожащими от напряжения пальцами закрыл ей глаза и провел тыльной стороной ладони по щеке.
        - Прости…
        На душе стало пусто, а в груди набухал тугой ком ярости.
        Он вышел в коридор и увидел лежащего у входной двери Саргала. Одна пуля угодила ему в лоб, вторая в грудь. Майор в совершенстве владел техникой оперативной стрельбы.
        И бионик отдал жизнь за него. Спас, приняв предназначенные для Дэна пули. За одну минуту Дэн потерял двух близких людей. И какая разница, что один из них клон, а второй - модифицированная копия человека? Это были настоящие люди! Умевшие любить и ценившие дружбу.
        Скрипнув зубами, Дэн прерывисто вздохнул и вернулся в комнату. Нет времени на скорбь. Надо спешить.
        Он вытащил Юсупова из комнаты и поволок в помещение, где был «станок».
        - Я все сделаю! Я помогу! - уверял тот, неловко семеня перед Дэном.
        Тот молча довел его до аппарата, резко встряхнул и приблизил лицо физика к своему.
        - Ты! Сейчас перенастроишь машину на переход!
        - В какое м-место? - заикаясь, спросил Юсупов.
        - В замок Дракулы!
        - Н-но!.. А к-как же люди Эрвуда?
        Дэн с такой силой встряхнул его, что Юсупов клацнул зубами.
        - Закрой пасть, сука! Я сказал - в замок Дракулы!
        - Да-да! Да, конечно.
        Дэн ножом перерезал веревку на руках ученого и сунул клинок ему под нос.
        - Попробуешь финтить или бежать - уложу рядом с майором, но без яиц и головы.
        Юсупов отчаянно замотал головой.
        - Я все с-сделаю!..
        - Здесь есть тележка или что-то в этом роде?
        - Да! В генераторной стоит кар.
        - Сколько времени надо на перенастройку?
        - Д-десять минут.
        - Работай! И помни - я стреляю лучше майора!
        Ученый закивал, потирая кисти рук, подошел к «станку» и откинул крышку пульта настройки. А Дэн пошел в генераторную.
        Через десять минут аппарат был готов к перебросу. Дэн с помощью Юсупова погрузил
«станок» на кар, рядом уложил тела Сабины и Саргала. Потом запер двери технической зоны, прихватил оружие и встал рядом с Юсуповым.
        - Давай!
        Юсупов трясущейся рукой нажал на клавишу «старт», и «станок» ожил. Еще через пятнадцать секунд в помещении никого не было…

10
        В замок Дракулы Глеб приехал несколько позднее, чем планировал. В парк завозили новую партию киберов последней модификации, и он лично следил за разгрузкой, а также сверял списки и накладные.
        Потом заскочил в свой кабинет и сбросил кожаный плащ. В начале ноября природа вдруг расщедрилась. Выглянуло солнце, дождь и ветер, бушевавшие последние сутки, стихли, и стало довольно тепло, около десяти градусов выше ноля.
        В замок он поехал на служебной машине, сев за руль сам. От положенного по должности водителя Глеб отказался сразу - не министр, чай, руки не отсохнут руль держать. Да и любил он водить.
        Замок Дракулы был единственным во всем парке местом, где пока не велись никакие подготовительные работы. Зато все еще сидели сотрудники спецслужб. Впрочем, функционированию парка это никак не мешало. Сезон игр из-за последних событий перенесен на более поздний срок, да и замок будет нужен далеко не сразу.
        Там даже не было охраны. Кстати, и его - Глеба - туда пускали только по личному разрешению Трофимова.
        У входа в замок работала бригада техников, проверявшая аппаратуру видеонаблюдения. Глеб от них узнал, что сотрудники (их было всего шесть человек) сидели внизу, в технических помещениях. И Глеб направился туда, решив поговорить со старшим группы.
        Сотрудников он нашел в помещениях «хранилища». Глеб тут уже бывал, когда нашли трупы людей. Сейчас следы крови и обведенные маркером силуэты убитых исчезли, всюду висели ярко-желтые ограждающие ленты. А к дверям прикреплены таблички «Не входить!».
        Глеба встретили без особой радости, но пройти позволили.
        - Что здесь было? - спросил он, осматривая комнату.
        - Рабочий кабинет, склад, - ответил старший группы майор Соколов из комитета. - А там лаборатория или что-то в этом роде.
        Он кивнул на дверь в другое помещение, размерами раза в три превосходившее это.
        - А следы на полу? Как будто здесь что-то взрывали.
        - Взрывали, - нехотя подтвердил майор.
        Его коллеги проверяли систему видеонаблюдения. Среди них Глеб с удивлением увидел какого-то старика лет шестидесяти пяти. Причем тот вроде бы даже командовал работами.
        - Вы что, монтируете аппаратуру здесь? - спросил Щеглов майора.
        - Да.
        Видно было, что майор не склонен откровенничать с посторонним, но вынужден отвечать, согласно приказу.
        - Если хотите, можете посмотреть. Пультовая прямо над нами. Мы, кстати, уже заканчиваем и идем туда.
        - Да, спасибо.
        Глеб посторонился и пропустил сотрудников, действительно выходивших в коридор к лифту. Еще раз окинул взглядом помещение и вышел вместе с майором.
        Наверху уже был развернут настоящий пункт наблюдения. Столы, четыре монитора, клавиатуры, система связи. Вот только следила вся эта техника всего за двумя помещениями и коридором. Такое впечатление, что спецслужбы интересовались буквально всем, что там происходило.
        - Посмотрите с разных ракурсов, - раздался немного хриплый, но сильный баритон
«пенсионера», как про себя назвал его Глеб. - И в инфракрасном режиме тоже.
        Сотрудники быстро защелкали клавишами, и картинки на мониторах начали меняться с огромной скоростью.
        - Нормально! - уверенно произнес Соколов. - Ставьте на запись и включайте круглосуточный режим. И давайте сделаем перерыв. Вы с нами?
        Это он уже Глебу. Тот отрицательно помотал головой.
        - Посижу пять минут и поеду. Дел полно.
        - Хорошо. Веденеев, останься пока, а мы покурим…
        Все, кроме одного сотрудника и Глеба, вышли из комнаты. Веденеев - довольно молодой, невысокого роста мужчина - сел в кресло перед мониторами, а Глеб опустился на узкий диванчик.
        Вот работенка, на минутку присесть и отдохнуть он смог только здесь, в замке! Да, нечего сказать, веселую должность подкинул Трофимов! Когда приедет, можно высказать ему… благодарность.
        Глеб хмыкнул, глянул на часы и вдруг услышал приглушенный треск. Недоуменно вскинул голову и посмотрел на Веденеева. А тот медленно вставал с кресла, бледнея лицом и заикаясь, говорил:
        - Э-этого не может быть!..
        Его рука безуспешно шарила по пульту, ища кнопку тревоги. Глеб прикипел взглядом к экранам. Там вдруг словно ниоткуда возникла какая-то стальная конструкция совершенно невероятного вида, стоявшая на поддоне строительного кара. Рядом с аппаратом лежали два окровавленных тела, тут же сидели какой-то бледный мужик и… Дэн!
…Он шагнул с кара, оттолкнул Юсупова в сторону и устало сел прямо на пол. Почему-то разом оставили силы. И в руках появилась противная дрожь. Найдя взглядом Юсупова, испуганно жавшегося в углу, глухо проговорил:
        - Отруби свою шарманку.
        Ученый покорно закивал, обреченно подошел к «станку» и вдруг посмотрел на Дэна. В его взгляде мелькало что-то похожее на жалость. Только этого не хватало!
        Из коридора послышался топот, а потом в помещение буквально залетели трое здоровых парней с ошарашенными лицами и выпученными глазами. Шаря изумленными взглядами по кару, Дэну и застывшему возле «станка» Юсупову, они молча разевали рты, не в силах вымолвить ни слова.
        Перед ними сидел здоровый парень в каком-то старинном, доспехе, длинном плотном плаще, с автоматом на плече и пистолетом в руке. Волосы у него всклокочены, лицо неподвижное, глаза пустые. Но смотрят очень страшно…
        Дэн с видимым усилием сглотнул и хрипло бросил:
        - Где Трофимов?
        - Он… Его нет… Будет скоро… - вразнобой говорили деревянными голосами парни.
        Ясное дело, ребята из конторы, но только из какой? Впрочем, не все ли равно?..
        - Доложите ему… Навруцкий прибыл.
        А потом за спинами парней возникла здоровенная, фигура, могучими плечами растолкала их по сторонам и метнулась к Дэну.
        - Денис! - взревел Глеб, подскочил к Дэну, сграбастал того в охапку и хлопнул тяжелой ладонью по спине. - Живой, блин!! Откуда ты взялся?
        Дэн едва заметно дернул уголками губ, с трудом отстранился от Глеба и повторил вопрос:
        - Где Трофимов?
        - Да летит он сюда, летит! Он и так должен был приехать, а когда передали сигнал тревоги, сказал, что прибывает немедленно.
        Дэн кивнул, взглянул на застывших в проходе сотрудников.
        - Кто старший?
        - Я! - наконец пришел в себя один из них. - Майор Соколов!
        - Слушай, майор. Вон тот тип - особо важный пленник! Особо! Стеречь как зеницу ока! К кару никого не подпускать. И еще… - Он запнулся, потерянно посмотрел на Глеба. - Помоги мне. Пожалуйста…
        Повернулся к телу Сабины и тронул ее руку, еще теплую, мягкую.
        - Их надо вынести отсюда. И… похоронить. По-человечески…
        Глеб посмотрел на девушку и тролля, перевел взгляд на Дэна и кивнул:
        - Конечно… Эй, парни, носилки здесь есть? Быстрее!
        Трофимов и большая группа сотрудников обоих ведомств прибыли в парк через полчаса после поступления срочного доклада. Трофимов уже догадался, что могло послужить причиной вызова, но когда на связь вышел Щеглов, сомнения окончательно отпали.
        Денис Навруцкий вернулся из другого мира. И судя по всему с добычей. Полковник всегда верил в своего бывшего заместителя, но сейчас тот превзошел все, даже самые смелые ожидания.
        Вертолет сел прямо перед замком, игнорируя специальную площадку в трехстах метрах. Туда сейчас садились еще три вертолета с остальными сотрудниками. Встречали полковника майор Соколов и Щеглов. Соколов быстро, хотя и несколько сумбурно доложил о произошедшем. А когда полковник спросил, где Дэн, вперед, оттерев майора плечом, вышел Глеб. Лицо его было мрачным, а голос далеким от вежливого.
        - Дэн просил передать: база в другом мире под угрозой захвата. Там остались люди. Там же лаборатория по выращиванию клонов и другая техника. Вооруженный отряд базы до сих пор ведет сражение с войском аборигенов. Им нужна помощь. Надо переправить как минимум два взвода пехоты и хотя бы несколько БТР. Это срочно! Один из создателей «станка» Михаил Юсупов захвачен живым и согласен помогать. Он сейчас под охраной в кабинете на первом подземном этаже.
        - Хорошо, - ответил Трофимов. - Меры примем немедленно. Скажи, где Навруцкий?
        Глеб взглянул на полковника суровым взглядом и так же холодно сказал:
        - Он во дворе замка. Там два трупа. Бионика и… клона Сабины Ковач. Насколько я понял, они помогали Дэну. Их убили при прорыве к «станку».
        Трофимов верно расшифровал и взгляд, и тон Щеглова. Видимо, Денис что-то рассказал ему, а Глеб понял остальное. И если сейчас он врежет полковнику по шее, то… Трофимов не очень удивится.
        - Мы поговорим обо всем потом, Глеб, - пообещал полковник. - С тобой и с Денисом.
        - Вот с ним я не советую сейчас говорить никому, - горько улыбнулся Глеб. - Во избежание нежелательных эксцессов. Лучше организуйте перевозку трупов и их похороны. И сделайте это достойно! Вы меня понимаете, господин полковник?
        - Понимаю, Глеб, - мирно ответил тот. - Я займусь этим лично. Только отдам приказы. А тебя попрошу помочь мне.
        Полковник махнул рукой прилетевшим и направился к замку. Следовало немедленно принять необходимые меры…
        После доклада Трофимова в парк прилетели генерал Раскотин, полковник Каверин, профессор Гудков и еще около тридцати человек технического и оперативного состава. А на посадку шли и шли транспортные и боевые вертолеты. Маховик операции раскручивался со всевозрастающей скоростью…
        Раскотин выслушал доклад Трофимова, успел переговорить с немного пришедшим в себя за привычной работой Юсуповым, заодно успокоить его и провести окончательную вербовку. И только после этого решил узнать, где сейчас находится Навруцкий.
        - Он во внутреннем дворе замка, - ответил оператор, сидевший перед экранами мониторов. - В саду…
        Система видеоконтроля позволяла наблюдать за всем, что происходило в радиусе полукилометра от замка.
        - Покажите, - попросил генерал.
        Оператор вывел картинку на экран и кивнул:
        - Вот он.
        Генерал с любопытством и удивлением смотрел насидевшую под деревом фигуру агента. Тот до сих пор не снял нелепо смотревшийся в этой обстановке доспех. Сбоку лежал автомат, а за поясом с правого бока висел пистолет.
        Дэн сидел, прислонившись спиной к стволу дерева, смотрел куда-то вдаль и что-то шептал.
        - Сколько он так сидит?
        - Почти полчаса.
        - А что он говорит?
        Оператор тронул регулятор громкости на мониторе и вывел на экран панель управления. Звук в колонках стал громче, и все присутствующие в пультовой услышали тихий, хрипловатый баритон.
        …Minha jangada vai sair pro mar.
        Vou trabalhar,
        Meu bem querer…
        - Что это? - недоуменно покрутил головой Раскотин. - Он поет?
        Оператор пожал плечами и прибавил звук.
        - А?
        Генерал посмотрел на сопровождавших его людей. Но те молчали. И лишь один из них - технический консультант из института Гудкова, немолодой уже мужчина лет шестидесяти пяти, помогавший настроить специальное оборудование в замке, - недоверчиво покачал головой.
        - Этого не может быть… Откуда он ее знает?
        - Вы знаете эту музыку? - резко спросил Раскотин.
        - Знаю. Да и вы должны знать. Это музыка нашего детства. Не помните?
        - Нет…
        Se Deus quiser quando eu voltar do mar
        Um peixe bom eu vou trazer,
        Meus companheiros tambem vao voltar…[Если Господу будет угодно, /Я вернусь с хорошей добычей, /Вернутся и мои товарищи… (португ.) / (Из песни к к/ф «Генералы песчаных карьеров».)]
        - Это же из старого фильма. Мы смотрели его мальчишками. Бегали по вечерам на последние сеансы…
        Раскотин пожал плечами, перевел взгляд на Навруцкого и вздохнул. Парень, видимо, вымотался так, что забыл обо всем.
        - Где полковник Трофимов?
        - Переправляет группу техников на базу.
        - Пусть придет сюда.
        Трофимов прибежал через пять минут.
        - Как идет переброска?
        - Все в порядке. Отправлены две роты из состава второй пехотной бригады экспедиционного корпуса. На очереди звено вертолетов огневой поддержки. Мы берем ситуацию в другом мире под контроль. Как мне доложили, на базу возвращаются отдельные вооруженные группы из состава отряда самообороны. Они вышли из сражения с аборигенами, понесли потери, но вроде отбились от противника. Более подробно доложу через час.
        - Хорошо. - Генерал кивнул на экран. - Видишь?
        - Вижу…
        Трофимов посмотрел на монитор, и следивший за ним генерал вдруг заметил раскаяние и жалость во взгляде полковника.
        - Я так понимаю, с ним, кроме Щеглова, никто не говорил?
        - Нет…
        - А Щеглов теперь знает столько, что…
        Трофимов посмотрел на генерала, внутренне настраиваясь перечить начальству.
        - …что его придется вносить в список особо информированных людей. А не то, что ты сейчас подумал.
        - Так точно!
        - Что так точно? - Раскотин хмыкнул, повернулся к монитору. - И кто будет с ним говорить?
        - Разрешите, господин генерал?! - сдавленным голосом произнес Трофимов.
        - Ну?
        - Не я. Он прибьет меня прямо там. Слова не даст сказать. Ведь я отправил его на задание…
        - Предлагаешь начальство послать? - иронично заметил генерал. - Как менее ценный материал?
        - Я, господин генерал…
        - Знаю, что господин генерал. Кто знаком с планом замка? Покажите мне дорогу во внутренний двор.
        - Господин генерал, - подал голос один из сотрудников ГРУ, прилетевший вместе с Трофимовым. - Этот человек вооружен. В нестабильном состоянии. Как бы чего не вышло…
        - Дурак ты, капитан! - качнул головой Раскотин. - Это мой сержант. Я его знаю почти так же хорошо, как и полковник Трофимов. Он, конечно, в ступоре, но не потерял рассудок. Так что не несите чушь, лучше проводите во двор. И чтобы никаких людей вокруг. Отключите наблюдение. Трофимов, обеспечьте конфиденциальность, раз уж не хотите идти сами.
        Трофимов отлично знал своего шефа, знал, когда тот шутит, а когда говорит серьезно. Но сейчас не мог точно сказать, насколько серьезен Раскотин. Однако оспаривать приказ не посмел.
        - Так точно!
        А генерал уже вышел в коридор и, сопровождаемый капитаном, направлялся во двор…
        ОФИЦИАЛЬНЫЙ САЙТ КОРПОРАЦИИ «ФАНТАЗИЯ». ДНЕВНОЙ ВЫПУСК

«…Руководство корпорации заявило о том, что с завтрашнего дня с десяти часов утра возобновит работу анапский филиал „Фантазии“. Закрытый на время проведения расследования филиал вновь готов принять гостей и посетителей и предоставить им весь ассортимент услуг. Администрация филиала напоминает, что абонементы и билеты, купленные на октябрь-ноябрь этого года, будут действительны до конца года».
        ПЕРВЫЙ ТЕЛЕКАНАЛ РОССИИ, БЛОК НОВОСТЕЙ КУЛЬТУРЫ

«…Сегодня в столице стартует очередной Международным московский кинофестиваль. Одним из главных номинантов фестиваля знатоки считают фильм Кевина Дампери „Не забудь зайти“, в главной роли которого снялась несравненная Сабина Ковач. Сама кинозвезда прибудет на фестиваль на второй день после открытия, как раз к показу фильма.
        Ожидается, что госпожа Ковач посетит Кремль, Алмазным фонд и один из детских приютов столицы. Кроме того, запланирована встреча Ковач с молодыми артистами театра и кино в здании ВГИКа…»

11
        - …Когда все начиналось, мы даже не знали о самом существовании параллельных миров. Все усилия были сосредоточены на обнаружении подпольной группы, занимающейся незаконным выращиванием клонов. И даже когда ты исчез, мы считали, что тебя как-то незаметно и ловко вывезли из парка. Так что ни Трофимов, ни я и не предполагали, где ты есть. Поверь, это так. Только когда коллеги из КГБ и ученые из института рассказали о «станке», о возможности перехода в иные миры, мы начали соображать, что, собственно, происходит. Понимаешь?
        Дэн не отвечал. Молча смотрел вдаль и медленно растирал руки. Он уже отошел от ступора, что охватил его после перехода. Но еще не пришел в себя окончательно.
        - …Единственный уцелевший из группы Боллера, физик Дзанетти, покончил с собой. Институт Гудкова воспроизвести аппарат не мог. Мы стояли перед стеной и не знали, как проникнуть сквозь нее. Ну а потом появился ты вместе со вторым «станком» и Юсуповым. Очень вовремя… Сейчас на базе все нормально. Экенн и Хэннер вывели к замку остатки отряда. Они потеряли почти всех киберов и часть людей: Но войско баронов разгромили. Однако многие смогли уйти. Наши специалисты приняли твою точку зрения и считают, что аборигены захотят выкорчевать рассадник зла. Поэтому мы решили эвакуировать базу полностью. А замок сровнять с землей. Базу построим в другом месте. Соблюдая все меры предосторожности.
        Дэн продолжал смотреть вдаль, не реагируя на новости. Впрочем, слушал он внимательно.
        - …Клоны живы. После снятия наложенной матрицы памяти им предоставят возможность жить в России. А дальше пусть думают сами. Вопрос с базой закрыт. Но проблема с другими мирами осталась. И у нас уже возникла одна идея. Я думаю, она тебя заинтересует…
        Дэн вновь не отреагировал на слова. Но повернул голову к собеседнику. Скользнул взглядом по погонам, слегка прищурил глаза.
        - …Параллельные миры ни закрыть, ни отменить нельзя. Они уже есть, с этим надо считаться. Как и с фактом существования машины времени. Тебе ведь об этом рассказали? Такая аппаратура способна принести много пользы в области исследования истории, географии, биологии, изучения Земли, закономерности развития человечества и общества. Но она же, попав в плохие руки, способна причинить много вреда. Поэтому необходимо тщательно контролировать доступ к аппаратуре, предотвращать несанкционированные переходы, препятствовать незаконным попыткам изменить ход истории нашей или иных планет. Это большая работа. И никому толком не известная. Ни КГБ, ни ГРУ, ни тем более МВД не имеет опыта подобной работы.
        Дэн вновь посмотрел на собеседника. Кажется, он понял, куда тот клонит, но не спешил показывать это. Пусть говорит, оборвать разговор всегда можно…
        - На недавнем совещании у президента озвучена идея создания независимого управления, которое будет заниматься контролем над деятельностью организаций и институтов, работающих в сфере связи с иными мирами и временами. Это должна быть вполне самостоятельная структура, причем гражданская. Неподвластная никому, кроме президента. Сотрудничающая со спецслужбами. Имеющая большие полномочия и возможности. Задачи управления будут сформулированы в процессе создания. Возглавить его должен человек, знающий этот вопрос, понимающий необходимость подобной работы. Ну и с опытом работы в других мирах.
        На лице Дэна появилась горькая улыбка. Только дурак не поймет, куда клонит собеседник.
        - … На совещании рассматривалась одна кандидатура. Этот человек побывал в другом мире, успешно выполнил опасное задание, добился прекрасного результата. Он обладает бесценным опытом, знаниями и навыками…
        - А что с этим опытным суперменом решено сделать, если он пошлет всех на хрен? - вдруг спросил Дэн.
        Собеседник кашлянул, как-то хитро посмотрел на Дэна.
        - Принести извинения и попросить дать слово не разглашать государственную тайну.
        - Насколько это соответствует действительности?
        - Не знаю. Но это слова президента…
        Дэн кивнул. Что ж, вполне возможно. Хоть раз в жизни может первое лицо государства сделать глупость?
        - Где Илья?
        - Кто? А, полковник Трофимов? Он занят эвакуацией базы. Хотя, по чести, он до сих пор опасается попадать тебе на глаза…
        - А если правду? Павел Сергеевич, я хочу поговорить с ним, прежде чем… приступить к новой работе.
        Генерал Раскотин внимательно посмотрел на Навруцкого. Довольно покивал.
        - Значит, решил?
        - Не люблю никому давать слов. Даже президенту. Так где Трофимов?
        - Он в Москве. Сейчас… - Генерал взглянул на часы. - Сейчас должен говорить с Ковач.
        - Зачем?
        Вопрос прозвучал как выстрел снайпера - резко и внезапно.
        - Ковач имеет право знать, что у нее был двойник. И что тот… погиб. Извини.
        - Да нет… Все верно. Когда надо приступать к работе?
        - Не спеши. Ты два дня как вернулся. Месяца хватит на отдых?
        - Хватит и недели. Валяться на курорте все равно не буду. Я свободен в выборе сотрудников?
        - Да. - Генерал понял, куда клонит Навруцкий. - Щеглова хочешь взять себе?
        - Может быть. Но я имею в виду одного парня из того мира.
        - Аборигена?
        Денис впервые улыбнулся. Искренне, открыто, легко. Вот только глаза были грустные. Застыло в них какое-то странное выражение. Генерал много каких глаз в жизни перевидал, но вот такое видел впервые.
        - Аборигена. Наемника, профессионала. Не побоявшегося неизвестности, не струсившего перед неведомым. Голова у него варит, нервы стальные. А знания - дело наживное. Медицина у нас развитая, поможет…
        - Убедил. Впрочем, эти вопросы в твоей компетенции. Мы не имеем права вмешиваться в дела управления. Только информировать и сотрудничать…
        Дэн встал, повел плечами, повернулся к генералу.
        - Я вам еще нужен?
        - Да. - Генерал тоже поднялся с дивана. - Раз ты принял предложение, надо утвердить его у президента. Кроме него, премьер-министра, глав спецслужб страны и сотрудников особых групп этих служб, о существовании управления знать никто не будет. Так что решения будут приниматься на самом высшем уровне.
        - И когда к нему… прибыть?
        - Завтра. Устраивает?
        Дэн посмотрел на улыбающегося Раскотина и кивнул:
        - Вполне…
        В этот вечер ее почему-то раздражало все. И блицы многочисленных фото - и видеокамер, и слащавые улыбки русских актеров, смотревших на заморскую гостью с плохо скрытой завистью и неприязнью, и горящие взгляды поклонников, мысленно срывающих с нее одежду и удовлетворяющих извращенные желания.
        Даже цветы, которые до сих пор вносили в номер, и те раздражали. Хотя нет, они, наверное, успокаивали. Белоснежные орхидеи, алые и темно-красные розы, ее любимые. А вот хлопанье дверей, короткие цепкие взгляды прислуги вносили сумбур в мысли Сабины.
        - Выйдите все! - стараясь говорить спокойно, скомандовала она.
        - Одни момент, мисс, - лучезарно улыбнулся менеджер отеля. - Еще пять корзин и шесть букетов.
        - Я сказала - выйдите все! - повысила голос Сабина, наступая на менеджера и суживая глаза. - Это понятно?
        - П-понятно!
        Менеджер разом утратил всю лучезарность, что-то сказал по-русски прислуге, и те быстро вышли из комнаты, у дверей оборачиваясь и удивленно смотря на нее. Вот так звезда! Истеричка!
        Последним вышел менеджер, вытолкав грудью еще одного парня с корзиной роз. Щелкнул замок двери, и Сабина присела на край дивана. Все! Наконец одна! К черту запланированный на вечер прием, к черту банкет! Сегодня же она прикажет агенту купить билет до Нью-Йорка и улетит.
        А все из-за фильма! Из-за этой дурацкой картины, что обязательно провалится в прокате и не отобьет даже половины вложенных денег! Ведь ее предупреждали - не верить Кевину Дампери, не брать роль. Режиссер - мастер батальных сцен и откровенной чернухи. Лирика и серьезная драматургия - не его конек. Так нет, захотела сыграть сильную женщину, воительницу! Вот и получила! Вялые отклики критиков, откровенно насмешливые оценки коллег и ехидные взгляды конкуренток! Сабина Ковач провалилась! Сабина Ковач потеряла вкус!..
        Она сердито откинула упавшую на глаза челку и сжала кулак. Проклятие! Только провала не хватало! Сначала скандал с персоналом, среди которого обнаружились нечистоплотные сотрудники, потом слухи о каких-то там двойниках, а теперь и фильм! Определенно, этот год можно отнести к разряду неудачных. Хорошо хоть он скоро закончится, и можно будет начать все заново!
        А из России она уедет завтра! Пусть ее и принимали здесь как королеву и даже лучше, пусть пресса захлебывается от восторга и тысячи поклонников стерегут ее у подъезда отеля, все равно! Прочь из холодной и темной Москвы! Подальше от дождя и снега, от пронизывающего ветра и черных туч.
        Робкий стук в дверь прервал ее мысли. Сабина недовольно скривила губы и едким стервозным голосом произнесла:
        - Кого там еще несет?! Что надо?
        Дверь немного приоткрылась, и в проеме возникло виноватое лицо менеджера.
        - Извините, госпожа Ковач. Но тут с вами хотят поговорить по какому-то важному вопросу.
        - Я ведь сказала - никого не хочу видеть! Ни-ко-го!
        - Но… - Казалось, менеджер сейчас умрет от огорчения. - Но этот господин… Он настаивает…
        - Так вызовите охрану!
        - Но он… Он представитель… э-э… безопасности.
        Сабина обреченно махнула рукой и встала.
        - Хорошо, пропустите его. Я сама…

«Сама отошью!» - следовало понимать последнее предложение. Менеджер это понял и исчез. Дверь открылась еще шире, в комнату вошел высокий представительный мужчина.
        Еще молодой, только-только за тридцать. Лицо приятное, спокойное, уверенное. Жесты неторопливые. Держится солидно, с достоинством. В глазах вежливый интерес и легкая ирония.
        Сабина вдруг передумала устраивать скандал. Визитер ей понравился. Это точно не фанат-поклонник, не богатенький бездельник и не папарацци.
        - Добрый вечер, мисс Ковач! - Визитер слегка склонил голову. - Прошу извинить меня за неурочное вторжение. Надеюсь, я не займу много времени и не поломаю ваших планов.
        На английском он говорил чисто, с едва уловимым приятным акцентом.
        - Проходите, господин…
        - Полковник Трофимов.
        - О! Вы военный?
        - Да, мисс.
        - Вы так молоды и уже полковник!
        Сабина кокетничала чисто рефлекторно. Полковник ей, понравился. Она даже вернула на лицо знаменитую улыбку и задорно блеснула глазами. Странно, но полковник почти не отреагировал на это. Хотя его взгляд определенно скользнул по затянутой в блестящий шелк фигуре. Но это скорее была дань вежливости, чем серьезный интерес.
        - Присаживайтесь. - Она указала на кресло, сама села напротив, на диван, положив ногу на ногу, от чего край платья сполз с колена и обнажил часть бедра. - Чего у вас за дело?
        Полковник скинул легкий плащ, оставшись в сером костюме, явно надетом для такого визита. Сшит хорошо. И рубашка подобрана в тон. Стоячий воротничок расстегнут, галстука нет. Впрочем, они скоро вовсе выйдут из моды. Да, симпатичный молодой человек. Только взгляд у него такой… серьезный. Чего же он хочет?..
        - Выпьете что-нибудь?
        - Благодарю, не стоит. Дело в том, мисс, что я должен рассказать вам кое о чем. Но прежде чем перейти к делу, я хотел бы попросить вас, чтобы наша беседа осталась только между нами. Уверяю, это очень серьезно.
        Сабина изумленно взглянула на полковника. Тайны? Это интересно!..
        - Я не склонна к пустой болтовне, господин полковник. Говорите.
        Тот довольно кивнул.
        - Прекрасно. Некоторое время назад нашими спецслужбами была раскрыта преступная деятельность группы лиц, занимавшейся незаконным выращиванием клонов людей. Возможно, вы об этом слышали, газеты и телевидение уделили много внимания процессу.
        Сабина кивнула.
        - В этом деле спецслужбы России работали совместно со службами Америки, Европы, с Интерполом. Процесс почти завершен, виновные скоро понесут заслуженное наказание. Но одна группа заговорщиков сумела скрыться в… отдаленном месте. И вот буквально на днях мы смогли их обнаружить. В этой группе работал наш сотрудник. Агент. Он сумел обезвредить заговорщиков и доставить их к нам.
        Сабина уловила некоторую неуверенность в словах полковника и его волнение. Это ее насторожило.
        - …У заговорщиков было специальное оборудование для выращивания клонов. Они создавали их по новой технологии ускоренного роста. Так вот среди клонов был и ваш…
        - Что?! Нет! - Сабина прижала ладони к щекам и откинулась на спинку дивана. - Нет! Этого не может быть!
        Полковник склонил голову.
        - К сожалению, это так.
        Клон! Ее копия! Какое-то жалкое подобие! Кто посмел?! И почему?!
        Полковник видел ее состояние и тактично молчал. А Сабина лихорадочно вспоминала все, что знала о клонах. Пытаясь понять, как же смогли создать ее копию без ее согласия.
        - Тот скандал… с моей сотрудницей, - наконец смогла вымолвить она. - Это как-то связано с… клоном?
        - Да. Эльвира Воханг была связана с заговорщиками. Она передавала информацию о вас. Видео - и аудиоданные. Подробности жизни.
        - Дрянь!
        Сабина резко побледнела и сжала зубы. Лицо Эльвиры встало перед ее глазами, и Сабина почти наяву представила, как хватает эту мерзавку за волосы и таскает из стороны в сторону. Эта… тварь посмела предавать огласке ее личную жизнь! Интимные подробности!
        - Дрянь! - повторила она.
        Полковник взял со стола графин и налил в стакан воды. Подал Сабине.
        - Прошу, выпейте.
        Она опустошила стакан, толком не заметив, что пьет. Но ей стало легче.
        - Благодарю, полковник. И где сейчас это… существо? Клон?
        Полковник, как его там - Трофимов? - довольно странно взглянул на нее и вместо ответа начал говорить о другом.
        - По сути дела, клон - это даже не двойник, а ваша копия. Что-то вроде близнеца. Физически и… морально. Почти до самого последнего момента она являлась… вами. Простите, если это задевает вас. Но я говорю правду. Она не кибер, не бионик, не искусственное существо.
        - К чему вы мне это говорите? - холодно осведомилась Ковач. - Чтобы я пожалела ее? Посочувствовала? А может, приняла как сестру?
        - Этого вам не удастся сделать! - сухо ответил полковник.
        - Почему?
        - Она погибла.
        Сабина испуганно ахнула.
        - Как?
        Полковник вовсе растерял галантность и смотрел на Ковач холодным пристальным взглядом.
        - Она помогала нашему человеку раскрыть заговорщиков! И участвовала в попытке… задержать их. Ее убили выстрелом из пистолета. Наповал. - Гость с некоторым трудом подбирал слова, преодолевая волнение. - Она очень помогла нашему агенту, можно сказать, спасла его…
        Сабина сидела на диване, выпрямив спину и задрав подбородок. Бледная, напряженная, со сжатыми кулаками. Рассказ полковника заставил ее против воли сочувствовать своему двойнику. Это не нравилось ей, но поделать с собой она ничего не могла.
        - И… что потом?
        - Наш агент доставил заговорщиков и тело С… вашего двойника.
        - Как ее звали? - вдруг спросила Ковач.
        - Как и вас.
        - Почему?
        - Это надо спросить тех, кто ее создавал. Насколько я понимаю, клона выращивали по заказу некоего человека. Он хотел…
        Полковник проглотил последние слова, но Сабина все поняла. Кто-то хотел получить к себе в постель звезду! Без ее согласия. Тешить свою плоть, развлекаться и играть с самой Ковач! Подонок! Трусливый жалкий подонок! Сколько раз он пользовался этой копией? И почему она покорно сносила все это?
        О последнем Сабина точно не знала, но думала, что было именно так - клон покорно давал себя насиловать, терзать. Может, при этом она изображала страсть?!
        Гнев захлестнул Ковач с такой силой, что она закрыла глаза и намертво сжала кулаки. Длинные наманикюренные ногти впились в нежную кожу, и эта боль немного отрезвила ее.
        - Вам плохо? - спросил полковник.
        - Нет! Мне… не плохо! Вы хотите что-то еще сказать?
        - Да… - Обескураженный ее тоном и реакцией Трофимов не знал, стоит ли договаривать, но решил довести дело до конца. - Мы похоронили девушку. Кладбище неподалеку от города Анапа…
        - Меня не интересует, где ее могила! - резко оборвала полковника Ковач. - Класть цветы на нее я не собираюсь. Искусственные создания не требуют таких почестей!
        Кажется, она сказала что-то не то. Ибо полковник вдруг встал, машинально, по армейской привычке одернул пиджак. Отрывисто произнес:
        - Этот клон - обычный человек! Несчастная девушка, попавшая в руки негодяев. Она проявила себя с очень хорошей стороны, показала настоящим человеком и надежным другом. Наш… агент вывез ее, рискуя жизнью. Вез уже мертвую. Я понимаю ваше негодование фактом создания клона, но прошу воздержаться от оскорблений той, что уже ушла!
        Сабина смотрела на полковника с изумлением. Давно, очень давно никто не смел так с ней разговаривать. В таком сухом, презрительном тоне. И никто не смотрел так - с явным неодобрением.
        Но Сабина не была бы Сабиной, если бы позволила себе хоть на миг растеряться.
        - Я никого не оскорбляла, господин вежливый русский полковник! Я сказала, что не хочу видеть могилу… клона.
        - Извините, мисс, - склонил голову полковник. - Я не хотел вас оскорбить. Это все, что я должен был вам рассказать. А сейчас позвольте откланяться. Возьмите.
        Он протянул ей пластиковый прямоугольник.
        - Что это?
        - Здесь записан мой телефон. Если пожелаете что-то узнать, звоните. Я всегда на месте. Еще раз прошу прощения за то, что оторвал вас от дел. Прощайте.
        И не дождавшись ответа, вышел, аккуратно прикрыв дверь. Сабина растерянно посмотрела ему вслед, повертела визитку. Номер телефона, имя и фамилия. Ни звания, ни аббревиатуры его организации.
        Она машинально спрятала визитку в сумочку, посмотрела на часы и набрала номер агента. Пусть заказывает билеты на самолет. После этого разговора она уж точно не останется в России. Ни под каким видом!
        В первой половине следующего дня личный «линкольн» вез ее из отеля в аэропорт. Сабина сидела у самой дверцы и недовольным взглядом смотрела на улицу. Как назло, там сейчас была хорошая погода. Дождь и ветер вдруг исчезли, выглянуло солнце, высушивая вымытый за ночь асфальт.
        Напротив сидел агент. Смотрел подчеркнуто в сторону, губы поджал, руки скрестил на груди. Вечером Ковач устроила ему скандал, требуя срочно взять билет на самолет. Его уговоры, увещевания, попытки исправить ситуацию ни к чему не привели. В результате утром он вынужден был разговаривать с оргкомитетом фестиваля и приносить извинения за срочный отъезд именитой гостьи. Ничего не понимающие русские только разводили руками и качали головами. Агент понимал их чувства и как мог, пытался сгладить ситуацию. А уже сегодня он заявил Ковач, что после прилета в Нью-Йорк она может искать нового агента. С него хватит.
        Машина миновала черту города и пошла быстрее - движение здесь было свободнее. Сабина равнодушным взглядом следила за дорогой. Из ее головы все не шел вчерашний разговор. Проклятый полковник, он надолго отравил ее душу этим рассказом! Клон Ковач! Погибший, но спасший кого-то там! Тоже мне спасительница! Кукла набитая, бесчувственный дублер! Хотя… как там говорил этот… Трофимов? Она обычный человек? И поступала как человек. Интересно, что за типа она спасла? Тоже какого-нибудь прощелыгу?!
        Ее похоронили! Как человека. Значит, русские проявили уважение к погибшему клону. Раз вывезли ее из логова заговорщиков и устроили обряд погребения. Может, и надгробие поставили? Чушь!
        Сабина нахмурила брови и поправила прическу. Чушь! Этого не может быть! Кто такая этот клон, чтобы ей такие почести оказывать? Кто?
        В какой-то миг острый интерес вытеснил злость и ненависть из души кинозвезды. Сабина, привыкшая потакать своим капризам, взглянула на агента. Тот вроде даже задремал.
        - Леон! Леон!
        Агент очнулся, захлопал глазами и посмотрел на Сабину.
        - Что?
        - Помнишь того русского, что приходил вечером?
        - Нет. Я в тот момент разговаривал с организаторами фестиваля. Планировал сегодняшний день.
        Странно, но она пропустила эту шпильку мимо ушей.
        - Он рассказал мне о… об одном важном деле.
        Агент пожал плечами и промолчал. Мало ли кто что рассказывает. Говорить с Ковач ему не хотелось. С него достаточно ее капризов, придирок и скандалов.
        Сабина верно расшифровала молчание агента. Вопреки ожиданию улыбнулась, кивнула.
        - Я знаю, ты хочешь уйти от меня. Хорошо. Окончательный расчет получишь дома. А пока сделай для меня последнее дело. Прямо сейчас закажи билет до… до Анапы.
        - Что? - растерял гордую невозмутимость агент. - До какой Анапы?
        - Это городок где-то на юге России.
        - Но зачем нам лететь в Анапу?
        - Не нам. Ты летишь в Нью-Йорк вместе со всей командой. А в Анапу я полечу одна.
        Говорила она таким тоном, что агент, знавший ее пять лет, даже не стал спорить. Это было окончательное решение. И донельзя странное.
        - Мой багаж отправь в гостиницу. А людей предупреди, что они свободны до конца недели. Сделай это, Леон, пожалуйста. Напоследок.
        Сабина открыла сумочку и нашла визитку Трофимова. Набрала номер телефона, послушала незамысловатую мелодию и вздрогнула, когда в динамике раздался сильный голос:
        - Полковник Трофимов. Слушаю…
        При похоронах он не присутствовал. Простился с Сабиной и Саргалом в парке. Глеб, волей случая оказавшийся в центре событий и принявший участие в проводах, потом рассказал ему, где и как похоронили его спутников.
        - Сделали все очень солидно. Даже памятники успели подготовить. Их завтра поставят.
        - Благодарю. Ты знаешь то место?
        - Да. Я провожу…
        - Я сам.
        Глеб без слов отдал ему листок с записью места на кладбище и развел руками - как знаешь. Дэн стал каким-то другим. Хотя, наверное, это гибель друзей так повлияла на него.
        На кладбище он попал уже после того, как Раскотин организовал его встречу с президентом страны. Это было вчера. Та скорость, с которой все произошло, изумляла Дэна, но он принял это как должное.
        От встречи с первым лицом государства вопреки ожиданию осталось вполне нормальное впечатление. Президент был немногословен, конкретен и говорил обычным языком. Видимо, он был в курсе дел, поэтому выразил сочувствие Дэну, спросил, нужна ли какая помощь. Дэн отрицательно покрутил головой.
        - Я готов приступить к работе, господин президент.
        - Не спешите. Отдохните, наберитесь сил. К тому моменту будет подготовлена вся документация по новому управлению.
        - Благодарю, господин президент. Однако, боюсь, отдыхать долго некогда. Эрвуд во время последнего перехода на Землю сумел найти новых спонсоров и помощников. Информация о другом мире могла просочиться на сторону. Надо провести поиск.
        - Да, я знаю. Что ж, оставлю это на ваше усмотрение. Свои - действия согласуйте с разведкой и безопасностью. Теперь вы будете работать параллельно. И еще, Денис Эдуардович, вы с сегодняшнего дня получаете свободный доступ к первому лицу государства в любое время. Ваше направление является приоритетным.
        Это была не привилегия, а лишнее напоминание о важности и ответственности новой работы. Так что благодарить Дэн не стал. Зато сменил отношение к президенту на немногим более лучшее…
        Уже после разговора Дэн сказал Раскотину, что берет пятидневный отпуск, а потом приступает к работе. Генерал развел руками. Мол, тебе решать.
        - В ваше распоряжение, господин директор, поступает личная машина, вертолет, охрана.
        - Павел Сергеевич, можно без приколов? - грустно улыбнулся Дэн. - Уж для вас-то я навсегда останусь Денисом.
        - Да кто тебя знает? - с серьезным видом протянул Раскотин. - Вдруг аудиенция президента повлияла?!
        - Повлияла, - не принял шутки Дэн. - Но не настолько. Думаю, в апломбе и карьеризме меня никто никогда не мог обвинить. А медные трубы я как-нибудь преодолею.
        Раскотин внимательно посмотрел на новоявленного директора и промолчал. Время покажет.
        - И вертолет с охраной мне не нужны. Хватит машины.
        - А вот это уже не мне решать. Техника и люди числятся в штате нового управления. Ты и командуй.