Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Пожиратель душ Сергей Турчанинов
        Попаданство. Алекс обычный курьер, работающий в небольшой конторе пот доставке документов, в маленьком, провинциальном городке. Принимает заказ на стороне, от одного из клиентов. Дело плевое, так, по крайней мере кажется на первый взгляд. Но в результате злоключений связанных с доставкой заказа, Алекс попадает в другой мир.
        Пожиратель душ
        Сергей Турчанинов
        Глава 1
        Последняя ступенька лестничного пролета проскочила под ногами у Алекса. Он еле успел остановиться прямо перед самой дверью. Немного отдышавшись, Алекс перевел взгляд на часы,
        - Слава богу, успел.
        В курьерской конторе, где работал Алекс, в первую очередь ценили скорость доставки. Парень лишний раз порадовался, что когда-то увлекался спринтом. Никогда не знаешь, что в жизни пригодится.
        Поправив одежду, Алекс предпочитал легкий и удобный спортивный костюм, поднес палец к звонку. Однако дверь открылась прежде. Словно клиент все время был на посту у дверного глазка.
        На пороге стоял опрятно одетый старик. Образ интеллигента портили только смешные тапочки в виде собак.
        - Гражданин Коркин? - дождавшись утвердительного кивка, Алекс скинул рюкзак и вытащил пакет с документами. - Вам срочный пакет получите и распишитесь!
        - Да, да конечно, - старик торопливо забрал пакет.
        От Алекса не укрылось, то, как старик побледнел, увидев печать на конверте. Решив не заострять на этом внимания, парень направился к лестнице.
        - Молодой человек постойте, - старик прихватил собравшегося спускаться курьера. - Вы можете оказать мне одну услугу? Вопрос жизни и смерти. Я заплачу вам вперед.
        Алекс хотел отказать. Время было позднее. Да и устал носиться по улицам города. Но волшебная фраза про плату вперед, заставила парня передумать. Когда ты студент, да еще и живешь отдельно от родителей от дополнительного заработка лучше не отказываться.
        - Хорошо, чем вам помочь?
        - Нужно доставить одну безделушку моему другу. Олегу Верещагину. На улицу Лесную дом пять. Не волнуйтесь ничего запрещенного.
        - Ладно, несите свою безделушку.
        - Да вы не стойте на пороге, можете пройти внутрь. Я смотрю, вы совсем запыхались, можете пока выпить водички.
        Алекс не стал долго раздумывать. На улице была адская жара, а бег изрядно вымотал. Ноги буквально сами внесли его в квартиру.
        - Проходите по коридору и на право, там кухня, - старик вошел следом.
        Алекс скинул рюкзак в прихожей. Пройдя на кухню, Алекс с жадностью опрокинул в себя порцию воды прямо из графина. Когда весь день в бегах, как-то не до манер. Утолив жажду, Алекс кинул взгляд на свое отражение. В висевшем у раковины зеркале. Светлые волосы растрепаны, от постоянного недосыпа лицо осунулось. На щеках была щетина.
        « Надо бы побриться, а то шеф опять прицепиться».
        Приведя себя в божеский вид, Алекс решил поторопить своего нового работодателя. Однако этого не потребовалось. Старик уже дожидался у входной двери, сжимая черный пакет в руках. Взяв со старика плату, Алекс покинул квартиру.
        Решив поскорее разобраться с заказом, Алекс вызвал такси. Благо старик щедро расплатился за такую пустяковую работу. Выйдя, из подъезда Алекса уже ждал, вызванный транспорт.
        На машине Алекс быстро достиг места назначения. Парень не раз бывал в этом районе. И прекрасно ориентировался в этом частном секторе. Дом дожидавшегося посылки друга старика Алекс нашел в два счета. На этом везение парня кончилось. Алекс стер палец, нажимая кнопку звонка. Но дверь так никто не открыл. Для очистки совести Алекс решил побарабанить в дверь немного. И его труды увенчались успехом. Входная дверь широко распахнулась, открывая парню проход во внутренний двор дома.
        Пройдя по узкой асфальтированной дорожке, среди пышных цветочных клумб Алекс приблизился к порогу дома. Свет в ближайших окнах не горел, что говорило о том, что хозяина, скорее всего, нет дома. Но тогда почему входная дверь открыта? Решив все же убедиться, что с хозяином дома все в порядке Алекс аккуратно постучал в дверь закрывающую проход на террасу. Но ответом ему послужила все та, же безмолвная тишина.
        - Эй! Есть кто дома? Я с посылкой от господина Коркина! - В ответ ни звука, только приоткрытая форточка одного из окон тихо поскрипывала на ветру.
        Дернув за ручку двери, парень с удивлением обнаружил, что и она оказалась, не заперта. Пройдя через неосвещенную террасу, парень вышел в небольшую гостиную. Где под потолком в петле, привязанной к крюку, оставшемуся от люстры, раскачивался хозяин дома. Такой же, как и Коркин мужчина пожилых лет, облаченный в длинный малиновый халат.
        Труп был мертвенно бледный. А вывалившийся из безвольно раскрытого рта на подбородок вспухший язык, придавал покойнику еще более зловещий вид. При виде мертвого тела Алексу поплохело, и у него затряслись колени. Облокотившись о стоящую рядом столешницу, парень часто задышал, вспоминая при этом крепкие ругательные обороты в адрес старика подкинувшего « непыльную работенку».
        - Так и что теперь делать? - Когда Алекс сильно волновался, он начинал разговаривать
        сам с собой, а сейчас был как раз такой момент.
        Взяв себя в руки, Алекс начал медленно пятиться спиной к выходу, не забывая при этом прислушиваться к посторонним шумам, доносившимся внутри дома. Вдруг старик не по своей воле покинул этот мир? И его возможные убийцы все еще бродят внутри дома? Эта внезапная мысль молнией проскочила в сознании парня и он, что есть сил, рванул прочь с места убийства. Забыв в порыве страха вызвать полицию.
        Путь до дома показался Алексу быстрым. Хотя на улице совсем стемнело, пока он добрался до своей маленькой съемной квартирки, расположенной, в непрезентабельном на вид панельном доме, в одном из спальных районов города.
        Войдя в комнату, Алекс скинул рюкзак прямо на пол. Лязг посылки предназначавшейся для покойного напомнил Алексу о невыполненной работе.
        Не в силах справится с охватившим его любопытством, Алекс открыл рюкзак и распаковал посылку, обернутую в черный пакет. Из обертки выпала небольшая пластина, по виду выполненная из золота с набитыми на ней непонятными письменами.
        « Может старик увлекался археологией?»
        Алекс еще немного покрутил пластину, внимательно осмотрел и ощупал ее со всех сторон. Но так и не найдя никаких потайных замков парень снова завернул пластину в пакет и убрал в рюкзак.
        «Ладно, завтра над тобой поломаю голову, может, и узнаю, что-нибудь», - тяжело вздохнул Алекс, так и не приблизившись к разгадке.
        Наскоро перекусив валявшимся не знамо, сколько в холодильнике творогом, Алекс с наслаждением растянулся на диване. Рука привычно нашарила пульт, валявшийся под подушкой. Парень пытался бороться со сном, но быстро уснул под негромкое бормотание
        телевизора. Целый день бега, с рюкзаком полным документов утомлял. Алекс провалился в долгий сон, без сновидений.
        Настойчивый звон в дверь разбудил парня. Проклиная припершихся на ночь незваных гостей, Алекс поплелся к двери. Прежде чем открыть глянул в дверной глазок. Перед ним замаячило удостоверение сотрудника полиции.
        - Гражданин Жуков? Мы из полиции. Нам нужно побеседовать с вами.
        - Да, да подождите. Сейчас открою, - Алекс завозился с замком, трясущимися руками сделать это было весьма не просто.
        « Не хватало еще стать соучастником убийства и загреметь в тюрьму» - пронеслось в голове парня, пока он открывал дверь.
        Лязгнул замок и дверь распахнулась. На пороге стояло двое мужчин в штатском.
        « Ну и бандитские хари», - как и все Алекс, недолюбливал представителей закона.
        - Чем могу помочь?
        Сотрудники, молча, прошли в квартиру. Один из полицейских не говоря ни слова, пошел по комнатам. Второй сотрудник задержался в парадной.
        - Гражданин Коркин скончался сегодня вечером. А последний кто его навещал, были вы. Поэтому у нас к вам пара вопросов.
        - Да, пожалуйста, можете задавать свои вопросы. Но, кроме того, что я доставил своему клиенту пакет и мы сразу разошлись, мне больше добавить нечего, - Алекс внутренне напрягся. Он не сомневался в своей невиновности, но с представителями закона нужно держать ухо востро.
        - Правда? - хитро прищурился дознаватель. - А тогда откуда ваши отпечатки, внутри квартиры?
        Алекс только открыл рот, что бы все объяснить, как его прервал второй сотрудник.
        - Смотри, что я нашел, - полицейский вытряхнул рюкзак и из него выпала блестящая пластина. - Скрижаль у нас. Можно уходить.
        До Алекса тут же дошло, что перед ним ни какие не сотрудники полиции. Алекс дернулся к выходу, но попытку сбежать пресек говоривший с ним самозванец. Кулак с размаху влетел парню под дых. Второй удар в голову, поверг Алекса на пол.
        Не обращая на разыгравшуюся возню внимания, второй самозванец выудил из складок одежды небольшой светящийся кристалл. Проговорив непонятную тарабарщину, он швырнул камень перед собой. Кристалл завис в воздухе, вспых ярким светом. И через мгновение образовался сияющий голубым светом овал.
        - Убей пацана и уходим. Мы и так отбиваемся от графика.
        - Ты уверен, что он не может знать, чего-нибудь ценного?
        - Мы слишком легко нашли скрижаль, - самозванец переложил золотую пластину в притороченную к боку сумку. - Скорее всего, старик со страху скинул ее первому же попавшемуся.
        Кивнув в знак согласия, первый самозванец достал кривой кинжал и схватил Алекса за волосы, оттягивая голову назад. Алекс предпринял отчаянную попытку выбраться. Парень резко выбросил локоть назад и сам того не ожидая попал точно в цель. Самозванец, схватившись за ушибленную промежность, повалился на пол.
        Второй выхватил пистолет из кобуры и начал пальбу. Первая пуля пролетела мимо. Не раздумывая, Алекс прямо с разбегу влетел в противника. Вторая пуля обожгла плечо, но Алекс успел обхватить ноги самозванца. И опрокидывая противника, влетел в голубой овал вместе с ним.
        Перед глазами у Алекса все завертелось. Через мгновение он вылетел на каменистую площадку. Правда, осмотреть новое окружение, у парня не было времени. Самозванец, влетевший вместе с ним, первый встал на ноги и начал наводить пистолет. Алекс успел
        перекатиться в сторону, пуля выбила лишь каменное крошево. Но ситуацию этот маневр спас не сильно. Алекс по-прежнему оставался на открытом пространстве.
        Самозванец ухмыльнулся и нажал на курок. Алекс зажмурился, ожидая почувствовать, как пуля пробьет тело. Но вместо этого услышал лишь холостой щелчок. Видимо механизм заклинило. Самозванец подумал о том же и, отбросив пистолет, полез за кинжалом.
        Не теряя времени, Алекс подхватил булыжник, валявшийся неподалеку, и метнул, надеясь лишь наудачу. И она услышала его. Самозванец попытался увернуться от броска. Но его правая нога угодила в небольшую щель в скальной поверхности. Булыжник был небольшой, но веса его вполне хватило, что бы разбить голову. Так и не успев вынуть кинжал, самозванец упал с размаженной головой.
        У Алекса задрожали ноги. Парень неловко упал на колени. Остатки завтрака с готовностью покинули желудок.
        « Господи я только, что убил человека», - в голове молнией пронеслась паническая мысль.
        «Ладно, соберись, этот гад хотел убить тебя. У нас не было выбора», - голос разума поспешил успокоить.
        Алекс поднялся с колен. Несмотря на, то, что убитый им самозванец не подавал признаков жизни, Алекс не спускал с него глаз. Словно тот мог вскочить с разбитой головой.
        Нетвердой походкой Алекс подошел к трупу. Осторожно наклонившись, обшарил его карманы. Внутри все противилось данному поступку. Но Алекс понимал, что сейчас пригодиться любая вещь, которую удастся найти. Помимо всех прочих проблем еще предстояло выяснить, куда его занес этот голубой портал.
        Результатом осмотра стал кинжал с кривым лезвием. Который Алекс незамедлительно прицепил к поясу. Зажигалка. Еще работает. Последовала в карман. Выщелкнув застрявшую в затворе пулю, Алекс закинул пистолет в кожаную сумку, забранную с трупа.
        На мгновение взгляд зацепился за золотую пластину, лежавшую рядом,
        «Проклятье старик, зачем ты подкинул мне эту штуку? Чего ты боялся? ».
        Решив на досуге подумать над этим вопросом, Алекс приступил к осмотру окрестностей.
        Взглянув с края обрыва, Алекс онемел от открывшейся картины. Портал вынес его прямо на вершину скалы. Внизу колыхалось зеленое море самых настоящих джунглей. А в самой дали виднелся песчаный пляж, омываемый пенными волнами.
        «Отлично, я или на побережье, или на острове, похоже та штука сработала как портал».
        Вариант о перемещении в другой мир Алекс пока не рассматривал. До тех пор пока не найдет доказательств.
        « Ладно, о теориях телепортации, подумаем в другой раз, сейчас нужно спускаться отсюда».
        Обойдя всю площадку, Алекс приметил узкую тропу, обрывающуюся у небольшого скального выступа. Прежде чем спускаться Алекс убедился в прочности тропы. Наступив пару раз ногой. Убедившись, что тропа не рассыплется Алекс начал спуск. Порывистый ветер сильно мешал спуску, мотая Алекса на тропе. Но парень, прижавшись к скальной стене, добрался до выступа.
        На каменистом пятачке располагался вход в пещеру. Алекс задумался, стоит ли спускаться в темный зев пещеры. Мало ли логовом, какого хищника она может оказаться. Далекий раскат грома прервал мысленную борьбу Алекса. Обнажив кинжал, парень зашел в пещеру.
        Прежде чем зайти внутрь Алекс осмотрел помещение с порога. Благо свет хоть и скудный, пробивавшийся сквозь немногочисленные дыры в своде пещеры позволял это сделать. Не обнаружив нигде признаков затаившейся опасности, Алекс прошел вглубь пещеры.
        Под ногами, с каждым шагом скрипели мелкие камушки. А в многочисленные отверстия в стенах и своде пещеры с громкими завываниями влетал ветер. Алекс, вздрагивал от каждого шороха. Во тьме пещеры ему начали мерещиться монстры. Хотя Алекс понимал, что виновата во всем разыгравшаяся не к месту фантазия. Но успокоить перевозбужденный организм получалось плохо.
        Ближе к середине пути, пол пещеры постепенно начал уходить вниз. А стены сузились до размеров коридора. По мере того как своеобразный туннель опускался все ниже, Алекс все отчетливее слышал шум воды.
        «Наверное, подземные источники, хоть жажду утолю»,- при этой мысли у Алекса немного приподнялось настроение.
        Весьма скоро коридор окончился, и Алекс попал в подземный грот. Рядом располагались руины неизвестных построек, от которых уходил узкий мостик на другой берег. Где уже виднелся проем выхода.
        Решив не преодолевать бурную подземную реку вплавь, Алекс направился к развалинам. Войдя через полуобвалившуюся арку ворот Алекс, не задерживаясь, направился прямиком к переправе. Всю дорогу его окружали остовы давно покинутых зданий. Провожая путника пустыми глазницами окон. Иногда путь преграждали такие обширные обвалы, что Алексу приходилось искать обходной путь. На протяжении всего путешествия по древним развалинам Алекса не отпускало ощущение, что за ним кто-то следит.
        Алекс подолгу останавливался и осматривал окрестности, сжимая потной ладонью кинжал. Но обнаружить таинственного соглядатая, так и не получилось. Списав на стресс после пережитого Алекс, чуть ли не бегом направился к переправе.
        Преодолев последний завал, Алекс вышел ко второй арке близняшке. От ворот до моста было рукой подать. Алекс вышел за арку и ступил на шершавую поверхность моста. Сверху нависла огромная тень, и Алекс еле успел отскочить в сторону. Этот маневр спас парня. Тень упала в нескольких метрах впереди. Алекс, наконец, смог разглядеть шпиона во всех подробностях. Таинственным наблюдателем оказался огромный паук. Шерсть на теле монстра вздыбилась в предвкушении скорой расправы над жертвой. С гигантских жвал закапала слюна. Алекс выставил перед собой кинжал. Но против огромного монстра это была обычная зубочистка. Решив так же, Алекс выхватил пистолет из сумки и открыл огонь. Что бы хоть как то задержать паука Алекс пытался целить по глазам. К сожалению Алекса, не паука, разумеется, через несколько выстрелов пистолет снова заклинило.
        Решив не продолжать дальнейшее сопротивление, Алекс совершил первое, что пришло в голову. Обхватив покрепче сумку со скрижалью, Алекс прыгнул с моста. В ревущий поток подземной реки. Мощное течение подхватило парня и закружило в водовороте. Вода была зверски холодной. Но Алекс неплохо плавал. Парень смог совладать с окоченевшим телом и влиться в поток бурной реки, который вынес Алекса прямо к выходу.
        Выплыв из грота, и попав в спокойное течение, Алекс немного расслабился, но как оказалось зря. Судьба вновь решила испытать его. Поток воды внезапно ускорился и сорвался водопадом вниз.
        Парня спасла только, небольшая высота водопада. Выбравшись из бурного течения, Алекс выплыл на берег. Пока Алекс совершал свое маленькое путешествие, на джунгли опустилась ночь. Решив не преодолевать дебри зарослей впотьмах, Алекс остался на берегу.
        Откинувшись на спину, Алекс уставился в небо. Песок, нагретый солнцем за день, еще не успел остыть. Алекса обрадовало это обстоятельство. Парень с наслаждением ловил последние крохи тепла с остывающей поверхности песка. На небе зажигались одна звезда за другой. Расцвечивая тусклый небосвод.
        В созвездиях Алекс не разбирался вообще, поэтому с напряжением во всем организме ждал появления луны. Это был единственный способ убедиться, что он все еще на Земле. Хотя напавший сегодня паук сильно пошатнул уверенность в этом.
        Но судьба продолжила свои изощренные пытки. Вместо бледноликой Луны, на небосводе появилось сразу несколько светил. Первое багровый гигант и второе в небольшом отдалении, сиреневый карлик. Они явно не имели никакого отношения к спутнику Земли.
        «Нет! Только не это!», - парень подскочил как ошпаренный.
        Алекс долго тер глаза, щипал себя, даже окунал голову в прохладную воду. Но инопланетные светила даже не думали пропадать. Обессилев от бессмысленных метаний, парень упал на песок.
        Самый страшный кошмар все-таки случился. Все признаки указывали на то, что Алекс попал в другой мир. Теперь он никогда не увидит своих родителей. Так и не осуществится его мечта стать профессиональным спортсменом. Все о чем он знал и всех кого любил теперь можно забыть.
        Алекс сжал челюсти до скрипа в зубах, - « Ладно успокойся, мы так просто не сдадимся ». Перед ним стоит лишь одна цель выжить на чужой земле, и найти путь домой.
        « Надо лишь найти людей и через такой же портал вернуться домой. А сейчас тебе нужно просто поспать».
        Успокоив себя, Алекс быстро отключился. Провалившись в тяжелый беспокойный сон.
        Проснулся Алекс от лучей солнца нестерпимо бьющих в глаза. Да и лежать на раскалившейся за день поверхности песка было просто невыносимо. Еще и желудок напомнил о себе утробным урчанием.
        Тяжело вздохнув, Алекс ступил под сень тропических пальм.
        «Ладно, попытаюсь найти признаки цивилизации в этом богом забытой земле».
        С этой мыслью Алекс начал свой поход сквозь тропическую чащу.
        Джунгли встретили Алекса удушающей духотой. Спортивный костюм взмок почти мгновенно, прилипая к телу при каждом шаге. Кроны могучих деревьев почти закрывали небо, едва пропуская солнечный свет, из-за чего в джунглях всегда царил полумрак. Помимо этого свисающие отовсюду гигантскими нитями лианы, здорово затрудняли дорогу. Изредка путь преграждали упавшие деревья, но Алекс с легкостью их перепрыгивал.
        Давящую тишину тропических чащоб нарушал лишь стрекот разноцветных птах, вьющихся у огромных ярко-красных цветов. Да хлопанье крыльев огромных бабочек, всевозможных оттенков. Вдали иногда прокатывался леденящий душу рев неизвестного зверя. В такие моменты Алекс застывал на месте и ждал пока рев не прекратиться, лишь после этого продолжая путь.
        День уже клонился к вечеру, но Алекс так и не смог обнаружить признаки жизни местных аборигенов. Единственным плюсом путешествия было лишь обилие фруктов цветущих на деревьях. Сначала Алекс обходил их стороной. Но когда голод стал невыносим парень, наплевав на все меры предосторожности начал штурмовать пальмы.
        Пока Алекс был занят добычей пищи, на небе сгустились тучи. Загремел гром. А вскоре и дождь не заставил себя ждать. Алекс бросился искать место для ночлега, стараясь укрыться от ливня под широкими листьями местных пальм.
        Ближе к вечеру Алекс вышел к холмистой долине. На каменистых холмах торчали остовы древних сооружений. От некогда великих строений остались лишь жалкие обломки.
        «Значит, цивилизация здесь все-таки была. Но что здесь случилось? Какой-нибудь местный апокалипсис?», - размышляя над этим, Алекс приметил ближайшее строение, в котором можно заночевать.
        Алекс взлетел на каменистый склон. Цепляясь за осколки камней и растущие кусты, парень забрался на вершину. Алекс вошел внутрь древнего сооружения.
        « Отлично, осталось только надеяться, что здание не рухнет мне на голову».
        Как оказалось, парень опасался зря. Потолок первого этажа оказался цел и неплохо укрывал от дождя.
        Выжав футболку, парень уселся на потрескавшийся пол. Выудив из сумы пластину, Алекс осмотрел ее со всех сторон. Проверка на ощупь то же ничего не дала. Алексу не удалось найти какой-либо механизм. Просто золотая пластина, испещренная непонятными символами.
        «Проклятье! Старый козел, зачем ты мне всучил ее? ».
        Устав возиться с поиском разгадки парень вернул скрижаль на место.
        «Ладно может, когда найду кого-то из местных, они помогут в решении этого ребуса».
        Решив не ночевать на холодном полу, Алекс решил поискать место для ночлега. За стенами раздался оглушительный раскат грома. Древние руины задрожали и начал осыпаться потолок. Алекс бросился к выходу, но было слишком поздно. Пол под ногами заходил ходуном и начал обваливаться, увлекая Алекса под землю.
        Упав вниз, Алекс быстро откатился в сторону. Сверху посыпались обломки пола. Пудовые камни с легкостью могли размозжить парню голову. Если бы Алекс не успел убраться в сторону.
        Алекс поднялся с пола и попытался понять, куда его занесло в этот раз. Вперед тянулся узкий коридор, освещенный небольшими шарами. Светильники парили в воздухе на равных промежутках друг от друга. Алекс подошел к одному из парящих светильников. Дрожащей рукой парень коснулся шара. Но вопреки ожиданиям свет не обжег. Напротив ладонь обдала приятная прохлада.
        Вдоль стен тянулись камеры закрытые решетками. Алекс попытался открыть их, но тщетно все камеры были закрыты. Большинство клеток были пусты. Но в некоторых на цепях висели чьи-то останки.
        По мере приближения к концу коридора Алекс ощутил тошнотворный запах. Дверь, самой последней камеры валялась на полу, согнутая почти пополам неведомой силой. А из темницы, где был заточен неизвестный, пахло сгнившим мясом.
        Решив не задерживаться в коридоре, Алекс с усилием отпер массивную деревянную дверь перекрывающую проход и проник в следующее помещение. Как и предыдущее оно было освещено парящими шарами. Просторная комната была заполнена разнообразными склянками, перегонными аппаратами и прочими радостями начинающего алхимика.
        В некоторых местах пол был покрыт коркой засохшей крови. Но больше всего Алекса привлек центр комнаты. На широком дубовом столе кожаными ремешками были закреплены человеческие останки. Из ребер скелета торчал меч, наполовину вогнанный в стол. Узкое багровое лезвие хищно поблескивало в бледном свете ламп. А обтянутая кожей рукоять сама просилась в руки. У эфеса были даже специальные клыки-отроги, для клина вражеских клинков.
        Повинуясь мимолетному порыву, Алекс не удержался и потянул меч. На удивление клинок с легкостью вышел из дубовой плоти стола. Полотно лезвия было без единых зазубрин. Взмахнув пару раз, Алекс поразила удивительная легкость клинка.
        «Надо же какой легкий, я думал эти оглобли неподъемные».
        Вдоволь наигравшись, Алекс хотел положить клинок на место. Но меч словно влился в ладонь. Лезвие завибрировало. В голове у Алекса зазвенело, тело скрутило судорогой и, закатив глаза, Алекс повалился на пол лаборатории.
        Очнулся парень в полной тьме. Светлячки парящих фонарей все до последнего погасли. А из мрака за Алексом наблюдала пара алых глаз.
        - Наконец-то очнулся, - у обладателя глаз оказался противный шипящий голос. - А я уж думал, что ты сдох.
        - Кто ты? - Алекс поднялся с пола.
        Если умирать, то не на коленях. Парень сомневался, что неизвестный оставит его в живых.
        - Не бойся, я не убью тебя, - обладатель алых глаз словно читал мысли Алекса.
        - Чего ты хочешь? - Алекс немного расслабился. Неизвестный, кем бы он ни был, пошел на диалог. А значит с ним можно попытаться договориться.
        - Я хочу снова быть в деле. Впрочем обо всем по порядку. Я дух клинка, Калибур. Видишь ли, мой старый владелец умудрился, помереть не ко времени. И теперь я неудел. Пока не появился ты.
        - И что требуется от меня? - Алекс не торопился соглашаться, нутром чувствуя подвох.
        - Просто пользуйся мечом. А я по мере сил постараюсь помочь. Естественно пока какой-нибудь умелец не отправит тебя на небеса.
        - И все? - Алекс все еще сомневался. Неизвестный дух пугал до дрожи в коленях. - Не будет никаких заключений сделок, укусов в шею и прочего?
        - Я не демон. Но уверяю тебя, ты не прогадаешь. Этот клинок может убить кого угодно. Взамен я просто буду поглощать душу убитого. Но и тебе будет от этого плюс. Твои раны исцеляться мгновенно.
        - Звучит, конечно, красиво. Но поглощать души, - Алекс скривился. - Мерзко как-то. А что будет, если я откажусь? - Алекс напрягся, готовясь к нападению.
        - Откажешься? - Алексу показалось, что дух усмехнулся. - Ну-ну. Я ведь уже успел все о тебе узнать. Ты даже понятия не имеешь куда попал. Как ты собрался выжить на острове? С помощью чего? Признай тебе нужно такое оружие.
        - Ладно. Ты прав, - скрепя зубами Алекс пошел на сделку.
        Как не хотелось признавать, но дух, был прав. В запасе есть только скрижаль. От которой пока одни неприятности. Так что придется соглашаться.
        - Я согласен. А теперь выпусти меня отсюда.
        Мир перед глазами закружился, и Алекс снова потерял сознание.
        Очнулся Алекс на холме у развалин, сжимая в руке клинок. Ливень прошел и на горизонте, уже всходило солнце. Немного передохнув после случившегося, Алекс забросил меч на плечо и зашагал к бесконечному зеленому морю.
        Глава 2
        - Парни я вижу его! Вон он в кустах!
        Рикс бросился бежать, проклиная глазастого преследователя. В след полетели немногочисленные стрелы. Все-таки большую часть преследователей удалось скинуть с хвоста. Позади, раздалось утробное рычание. Рикс похолодел. Псы Адиса. Огромные монстры с пылающей шкурой, лишь отдаленно напоминающие собак. От этих чудищ
        скрыться не было никакого шанса. Видимо преследователи догадались прихватить с собой некроманта.
        Рикс обернулся на бегу. Два пламенных сгустка приближались с невероятной скоростью. А рядом слышались крики преследователей. Рикс бежал, пока еще оставались силы, продираясь сквозь лесную чащу. Беглец понимал рано или поздно его загонят, но, несмотря на это продолжал бесконечный бег по джунглям.
        Пролетев сквозь очередные кусты, Рикс выбежал прямо на обрыв. Внизу отлив обнажил острые рифы. Хищно растопырившие свои каменные клыки в ожидании очередного прыгуна. Рикс завис прямо на краю обрыва, не решаясь сделать прыжок. Снова засвистели стрелы. Одной даже удалось поцарапать ухо. Не раздумывая больше ни мгновения, Рикс спрыгнул. Помолившись перед этим всем двенадцати богам.
        Туша кролика медленно проворачивалась на пруте. Источая приятный аромат, жареного мяса. Алекс с нетерпением ждал пока его первая добыча, не считая фруктов, конечно, дойдет до нужной кондиции.
        Пока дух не обманул. Калибур действительно оказался хорошим помощником. Благодаря его советам Алекс научился разводить костер, используя необходимые материалы, заменяющие трут и кресало. И неплохо охотиться, по крайней мере, на мелкую дичь.
        Парень снял, наконец поджаренного кролика и только хотел приступить к трапезе, как в голове раздался скрипящий шепот нового партнера.
        « Из чащи за нами наблюдают, я чувствую человека».
        Подхватив клинок, Алекс вскочил на ноги. Хотя известие о наличии на проклятом острове людей обрадовало парня. Но и о мерах безопасности не стоило забывать.
        - Выходи! Я знаю, где ты прячешься! - В знак своей доброй воли Алекс опустил клинок лезвием в землю.
        Спустя некоторое время листва зашуршала, и из чащи вышел укрывавшийся там человек. Пламя костра осветило незнакомца. И Алекс смог разглядеть его во всех подробностях. Молодой парень с бандитской внешностью. Под левой бровью шрам, нос с горбинкой. Видимо был сломан в драке. Лихой образ дополняла копна рыжих волос. Одежда как у классических пиратов из исторического кино. Белая рубашка с пышными манжетами, поверх кожаная жилетка. Свободные штаны в бело-зеленую полоску и высокие черные сапоги. В общем, внешность вполне человеческая. Настораживал только бандитский профиль и плутоватый взгляд.
        - Кто ты такой? Я три дня здесь брожу и до сих пор не встретил ни одного человека, - Алекс убрал клинок, но приглашать незнакомца к костру не торопился.
        - Спокойно парень видишь я не вооружен, - незнакомец поднял руки вверх, подтверждая этим жестом свои слова. - Знаете, беседа потекла бы гораздо лучше, если бы вы позволили мне обсохнуть у костра. Вам ведь нечего бояться с таким тесаком под рукой.
        - Ладно, проходи. Но садись с противоположной стороны, что бы я тебя видел.
        - Как скажешь, - пока рыжий «пират» послушно выполнял все просьбы.
        Алекс отломил кусок от тушки кролика. Рикс поблагодарив, принял еду.
        - Я думаю, что за едой мы быстрее найдем общий язык. Я Алекс.
        - Рикс, - представился рыжий.- У тебя странное имя. Откуда ты? Как попал на остров?
        - Я из далеких земель. Прибыл сюда на корабле для исследований и угодил в шторм. Все, что помню дальше это как очнулся здесь. Меч нашел в каких-то древних развалинах, - выдал Алекс заранее заготовленную легенду, и поспешил сменить тему. - Так не просветишь, куда меня занесло?
        - Ты попал на один из необитаемых островов великого океана. Большая земля во многих днях пути отсюда.
        - И как туда попасть? У тебя есть варианты?
        - Вообще есть идея, но мне понадобиться твоя помощь, - выкинув остатки тушки в сторону, Рикс продолжил.- Видишь ли я с командой попал в переплет. Проклятые сектанты с острова Черепа захватили их, только мне удалось сбежать. Мы прибыли сюда на корабле. Так, что если ты поможешь, я в долгу не останусь. Мы вывезем тебя с острова.
        - А эти сектанты, что им от вас надо?
        - Честно сказать понятия не имею, - Рикс пожал плечами. - Мы вообще не ожидали их встретить. Все, что мне удалось услышать, пока я был в плену это разговоры о какой-то скрижали вечности.
        Алекс инстинктивно сжал сумку с табличкой. Похоже, эти парни по его душу.
        - А другие способы выбраться есть?
        - Ну, если только ты маг. А так только вплавь.
        Алекс прикусил губу от досады.
        - И, что у тебя есть план?
        - Как я уже сказал, план есть, но мне понадобиться помощник. Я так понимаю ты в деле?
        - А куда деваться? Не куковать же здесь одному, - Алекс тяжело вздохнул и затушил костер, забросав землей.
        - Отлично! - обрадовался Рикс. - Выходим завтра. Я надеюсь твой клинок достаточно острый.
        - Не волнуйся, срубить пару голов хватит.
        Алекс понимал, сказанное было чистой воды бравадой. Он понятия не имел о том, как будет завтра сражаться. Но похоже в этот раз судьба не оставила другого выбора.
        Глава 3
        - Вот мы и на месте. Там внизу лагерь сектантов.
        Алекс с облегчением перевел дух. Бродить по джунглям полдня с мечом наперевес, то еще удовольствие. Пока Рикс обустраивал стоянку, Алекс решил осмотреть лагерь противника.
        Наблюдательный пункт нашелся почти сразу. Из густой чащи открывался прекрасный обзор на побережье острова внизу. За противником можно было следить, не опасаясь быть замеченным.
        На волнах покачивались два корабля. Первый мощный бриг стоял со спущенными парусами. С бортов выглядывали литые стволы пушек. Второй, небольшая потрепанная шхуна, стоял рядом. На ветру развевался черный флаг со скрещенными алыми саблями. Видимо знак местных пиратов.
        Неподалеку на берегу располагался лагерь сектантов. Стройные ряды палаток, со снующими по всему лагерю людьми, облаченными в броню. Немного обследовав лагерь взглядом, Алекс приметил несколько деревянных клетей, внутри которых, судя по всему, находились соратники Рикса. Лагерь был без внешних укреплений, что не могло не радовать. Больше никаких плюсов заметить не удалось.
        Закончив осмотр, Алекс вернулся в лагерь. Рикс к этому времени соорудил лежанки для отдыха и сейчас спокойно отдыхал, уставившись в начавшее вечереть небо. Алекс поразился хладнокровности товарища. Словно им предстояла легкая прогулка, а не ночная вылазка в стан врага.
        - Ну, что скажешь?
        - Скажу, что у нас нет шансов,- Алекс опустился на соседнюю лежанку.
        Ноги гудели после целого дня ходьбы. Алекс с наслаждением их вытянул, до сладкого хруста в коленях.
        - Это только так кажется на первый взгляд. Если бы у меня не было четкого плана, я бы сюда не сунулся.
        - С удовольствием услышу, в чем он заключается. А то, пока кроме твоих разговоров о плане спасения я так ничего и не услышал.
        - Тебе отводиться плевая работенка. Я надеюсь, ты умеешь плавать? - дождавшись утвердительного кивка напарника, Рикс продолжил. - Ты проникнешь на их бриг, и подожжешь склад с порохом. На корабле, скорее всего, почти никого не осталось. Так, что тебе нечего бояться. Взрыв отвлечет внимание охраны лагеря. А я тем временем проникну внутрь и освобожу пленников. Как видишь все просто.
        - Да, но в твоем плане есть одно упущение, великий стратег. Куда мне отступать после диверсии?
        - Не волнуйся, тут я все продумал. Там где расположены корабли находиться подводная пещера. Спустишься туда. Там есть воздушный карман, так, что не задохнешься. А после выберешься на поверхность.
        - Да в тебе пропадает талант отличного стратега. Чего не пошел в армию?
        - В армии ничего кроме пары лишних дыр в теле не заработаешь. Так, что я решил стать пиратом. Если надумаешь, ты тоже можешь присоединиться к моей команде.
        - Нет уж, я лучше поброжу по большой земле, - отшутился Алекс.
        Рикс был неплохой парень, но доверять ему Алекс не торопился. Рассказывать про скрижаль тем более. Все-таки его новоиспеченный друг пират. А эти парни ради денег пойдут на все.
        - Как знаешь, - не стал настаивать Рикс, вертя в руках кинжал отданный Алексом. - Кстати спасибо за зубочистку. Она мне пригодиться.
        - Да не за что, - Алекс нехотя поднялся с лежанки. - Ладно, уже стемнело пора выдвигаться.
        - Будь осторожен, - Рикс пожал на прощание руку товарища и скрылся в зарослях джунглей.
        Алекс сложил заранее заготовленную вязанку факелов в сумму и, закинув клинок на плечо, отправился искать спуск к берегу в обход лагеря сектантов. Искать дорогу ночью оказалось то еще занятие. Алекс разодрал весь костюм об ветки колючих кустарников пока вышел к берегу за пределы лагеря.
        Соорудив из рубашки подобие ножен, Алекс примотал меч к спине. Пока плыл, парень услышал немало жалоб от духа. Калибур напрочь не переносил водные процедуры. Прежде чем взбираться на палубу парень оплыл корабль со всех сторон. Но признаки хоть какого-нибудь патруля так и не обнаружил. Либо все остались на берегу, либо если там кто-то и есть, то, скорее всего во внутренних помещениях корабля.
        Закончив с предварительной разведкой, Алекс ухватился за канаты и полез наверх. Парень замирал после каждого пройденного метра. Прислушиваясь к звукам, издаваемым с палубы. Но это лишь снасти скрипели от внезапных порывов ветра.
        Взобравшись на корабль, Алекс слегка растерялся. Пока все шло слишком легко. И Алекса это настораживало. В ночной тьме парню начало казаться, что за каждой бочкой, каждым канатом и прочим корабельным хламом его поджидают. Быстро прогнав возникшее чувство паники, Алекс, согнувшись в три погибели начал искать вход в трюм. При этом чувствуя себя как на ладони. Да еще как назло невесть, откуда набежавшие тучи закрыли оба небесных спутника. Так что Алексу пришлось попотеть, прежде чем он смог отыскать люк, ведущий в трюм.
        Вход оказался закрыт на замок. Но преграда сдалась легко после первого, же удара клинка. Стараясь не поднимать лишнего шума, Алекс откинул крышку трюма.
        Спустившись вниз по скрипучей лестнице, Алекс застыл на месте, дожидаясь, пока глаза привыкнут к темноте.
        - Помоги мне.
        Услышав хрипящий голос из глубин трюма, Алекс, чуть не подпрыгнул от испуга. Совладав с собой, парень застыл на месте, сжав рукоять клинка до хруста в пальцах. Между лопаток протекла холодная струйка пота. Сглотнув ком в горле, Алекс осторожно откликнулся.
        - Кто вы? Отвечайте живо! Я вооружен!
        Хрипящий, как прозвал его про себя Алекс, не заставил долго ждать. Видимо очень хотел на волю.
        - Пожалуйста, освободи меня. Эти проклятые сектанты схватили меня и посадили на цепь, - пленник зашелся в долгом хрипящем кашле.
        Выудив из сумки зажигалку, Алекс чиркнул колесико и запалил один из прихваченных с собой факелов. Подождав пока пламя разгариться Алекс осветил пространство перед собой. Среди пирамидок с ядрами и бочонков с порохом располагался столб, с прикованным к нему сильно избитом мужчине.
        Лицо толком рассмотреть было невозможно. Оно все заплыло от побоев. На груди виднелись следы от многочисленных ожогов. Срезав цепь, за которую был прикован пленник, Алекс подхватил ослабленного жестокими побоями узника и аккуратно опустил на пол.
        - Ты сможешь идти? Если нет, тогда у нас могут возникнуть проблемы.
        - Смогу. Только избавь меня от оков парень, в них я не могу колдовать.
        - Ты маг? - На мгновение Алекс замешкался, но после избавил пленника от оков, решив ничему не удивляться в этом мире.
        Избавившись от оков, пленник быстро проговорил несколько коротких слов. Его тело окутало сияние. А через мгновение все раны затянулись. Теперь Алекс смог разглядеть спасенного им человека как следует.
        Незнакомец был на две головы выше. Длинные белые волосы ниспадали почти до плеч. А исчезнувшие синяки и кровоподтеки открыли красивое лицо с правильными точеными чертами лица и пронзительными голубыми глазами. Если бы не ободранная, окровавленная одежда пленника можно было счесть аристократом.
        - Я у тебя в долгу парень. Меня зовут Лазарь, - Алекс пожал крепкую руку мага. - Могу я узнать имя своего спасителя.
        - Алекс.
        - Странное имя.
        - Мне уже говорили. А теперь извини, но у меня дела на этом корабле.
        - Враг моего врага мой друг. Я с радостью помогу тебе. Если ты посвятишь меня в детали своего плана.
        Выслушав Алекса, колдун с энтузиазмом принялся стаскивать бочки к ядрам. Судя по всему, идея разнести корабль его пленителей в щепки, пришлась Лазарю по душе.
        - Поджигай, - колдун закончил высыпать пороховую дорожку к образовавшейся груде боеприпасов и теперь с любовью осматривал свое творение. - Я перенесу нас в безопасное место. Еще на одно перемещение сил хватит, правда в бою я вам не помощник.
        Не теряя времени, Алекс кинул заготовленный по такому случаю факел. Пороховая дорожка вспыхла мгновенно. Лазарь быстро схватил Алекса за руку и извлек из кармана кристалл-телепорт. Колдун бросил кристалл под ноги и проговорил слово-ключ. Перед глазами у парня все померкло, а за тем яркая вспышка затмила все вокруг.
        Открыв глаза, Алекс вновь обнаружил себя в чаще джунглей. Лазарь был рядом. Маг сильно побледнел и стоя на коленях, пытался отдышаться. Убедившись, что с ним все в
        порядке парень скинул сумку со скрижалью рядом и помчался в сторону побережья. К счастью Лазарь не далеко перенес от места событий. И спустя некоторое время Алекс вышел к лагерю сектантов.
        Бриг к тому времени пылал вовсю. Освещая берег алым заревом пожара, где освобожденные пираты отчаянно бились за свою свободу с закованными в броню фанатиками.
        «Там у берега некромант, если ты не убьешь его, вашему восстанию придет конец», - Алекс вздрогнул от неожиданности, услышав у себя в голове шипящий голос духа. В свете последних событий Алекс успел позабыть о своем компаньоне.
        Проследив взглядом в указанном направлении, Алекс заметил бородатого мужчину облаченного в черную мантию. Он что-то увлеченно чертил на песке, выкрикивая заклинание.
        Алекс замешкался, бестолково сжимая клинок в руке. Парень совершенно не представлял, как обращаться с мечом. Но, похоже, ближе всех к некроманту был только он.
        «Чего ты ждешь?», - Духу не терпелось вступить в схватку.
        - Если ты не помнишь, я понятия не имею, как обращаться с этой железякой, - процедил Алекс, не обращая внимания, что говорит вслух.
        «Ну да я же забыл, что ты у нас ущербный, тогда пусти к штурвалу меня».
        - Ладно, черт тебя дери. Действуй, - согласился Алекс. - Все равно другого выбора нет.
        Алекс тут же почувствовал, как по телу прокатилась волна жара. Кровь мгновенно закипела. Словно по сосудам потек огонь. Алекс ощутил небывалый прилив энергии. Все мысли мгновенно вылетели из головы. Осталось лишь желание убивать.
        Выйдя из укрытия, Алекс с мечом наперевес подбежал к некроманту. Вовремя! Контуры чертежа, над которым корпел чернокнижник, замерцали багровым сиянием. Но последние слова застряли у бородача в горле. Прежде чем некромант успел оторваться от чертежа, узкое лезвие клинка пронзило глаз колдуна и вышло с обратной стороны. Меч с неприятным чавканьем вылетел из раны, разваливая голову пополам.
        После убийства Алекс на мгновение ощутил могильный холод, сковавший руки. Но он сразу, же сменился нестерпимым жаром. Поглощение души было весьма неприятным занятием.
        Отбросив размышления о внутренних ощущениях, Алекс бросился на выручку пиратам. Сектанты отошли от первого шока после внезапной диверсии и теперь теснили пиратов к океану. Плотная шеренга воинов сплачивалась вокруг своего предводителя. Верзила, закованный с ног до головы в глухую броню. Огромный боевой топор в его лапах был словно игрушка. Алекс сразу решил вывести его из боя.
        Подобрав небольшой камень, парень метнул импровизированный снаряд. Булыжник попал в плечо громадины. Как и следовало ожидать, Алекс тут же привлек к себе внимание командира сектантов.
        - Эй, каланча, может, сразимся! - Алекс подлил еще больше масла в огонь.
        Законы чести не позволили громадине пропустить оскорбление мимо ушей. Строй воинов раздвинулся. И гигант, поигрывая боевым топором, бросился в атаку.
        - Я раздавлю тебя червь!
        Топор без особых изысков полетел, сверху метя прямо в голову. Алекс успел проскочить прямо под самый замах. Молниеносный росчерк клинка и обе руки держащие топор отлетели в сторону. Прежде чем из глотки верзилы успел вырваться крик боли, меч снес его голову. Тело теперь уже бывшего предводителя сектантов упало прямо на строй воинов стоящих позади. Окропляя его кровью из отсеченных конечностей.
        Вид поверженного гиганта здорово деморализовал воинов. Оставшись без магической поддержки и руководства начальства, сектанты быстро сдали позиции. Часть воинов
        сбежала в джунгли. Все кто не успел скрыться, приняли свою смерть от рук озлобленных долгим заточением флибустьеров.
        К Алексу подбежал Рикс. Пират был весь вымазан в чужой крови. Алекс даже не узнал своего компаньона, пока тот не начал говорить.
        - Неплохая схватка! - разгоряченный пират хлопнул Алекса по плечу, оставив кровавый отпечаток ладони. - Пойдем со мной, кэп хочет видеть тебя.
        Алекс последовал за Риксом. Калибур освободил сознание и теперь у парня начался легкий мандраж. Да и вид множества окровавленных тел раскинутых по всему берегу вносил свою лепту.
        Рикс привел Алекса к единственной уцелевшей в бойне палатке. У ее входа сидя на походном табурете, расположился капитан пиратов. Примерно так Алекс и представлял себе шкиперов местных пиратских посудин.
        Бородатый верзила с продубленной морскими ветрами кожей. И вечным перегаром, пропитавшим замызганный мундир. Не хватало только попугая вопящего про пиастры и деревянного протеза вместо ноги.
        - Вот кэп. Этот парень взорвал посудину фанатиков. Собственно без его помощи я бы помер еще на пути к вам, - Рикс представил Алекса коротко и без лишних изысков.
        - Я видел, как ты бьешься парень, - Алекс пожал мозолистую ладонь капитана. - Прямо как берсерк скандов. Но, да ладно теперь о деле. Рикс передал мне твою просьбу. Я с радостью возьму тебя на борт.
        - Я несколько не сомневался в вас. Но у меня к вам есть еще одна просьба.
        - Все, что угодно, - легко согласился капитан.
        - На корабле я освободил пленника. Он неплохой маг. Я буду премного благодарен, если вы захватите и его.
        Капитан прищурился, глядя на восходящее солнце, долго молчал, но все, же снизошел до ответа.
        - Не люблю я колдунов, но раз ты за него ручаешься, мы примем его.
        Глава 4
        Корабль мерно покачивался на пенных волнах великого океана. Могучий ветер наполнил паруса пиратской посудины, придавая дополнительное ускорение. Небо было без единого облачка. Что давало надежду на спокойный путь по морским просторам.
        Алекс застыл у парапета. Как всегда проветриваясь на свежем воздухе после ночевки в душной каюте. Правда, делать это в кольчуге было весьма проблематично. Алекс расставался со стальной рубашкой только во время сна. Привыкая к тяжести доспеха найденного среди запасов сектантов.
        Но, несмотря на все неудобства, Алексу нравилось морское путешествие. На миг даже возникла шальная мысль остаться с пиратами. Но Алекс быстро расстался с мечтой о бандитской романтике. Все это рано или поздно закончиться виселицей. Так что, лучше следовать первоначальному плану. Интегрироваться в местное общество и попытаться вернуться домой.
        - Такими темпами мы скоро достигнем суши.
        Алекс обернулся на звук голоса. Перед ним стоял Лазарь. Маг приоделся в чистые вещи и обзавелся небольшой сумкой перекинутой через плечо. И теперь ничто не напоминало о том, что он был в плену. Все следы побоев исчезли, а бледнота после истощения магических сил спала.
        - Как ты?
        - Спасибо сейчас гораздо лучше, - Лазарь облокотился о парапет, уставившись в морскую гладь. - Послушай Алекс, я хочу с тобой поговорить.
        - Я весь внимание. Хотя ты меня и опередил. Я хотел тебе задать пару вопросов по колдовской части.
        - Пока я приходил в себя. Я обнаружил в твоей суме одну вещь. Хотя должен заранее извиниться за неуемное любопытство исследователя.
        - Ничего, - Алекс поспешил прервать поток витиеватых словоизлияний. - Давай сразу к делу. Мы ведь с тобой считай в одной лодке. Во всех смыслах этого слова.
        - Ладно, - усмехнулся Лазарь верно подмеченному замечанию. - Та табличка с непонятными письменами зовется Скрижалью вечности.
        - И для чего она служит? - Алексу не терпелось узнать, из-за чего его пытались убить верзилы прикинувшиеся сотрудниками полиции.
        - Не гони лошадей. Для начала я проведу тебе небольшой исторический экскурс, - Лазарь проигнорировал тяжкий вздох Алекса при слове история и продолжил. - Много веков назад произошла война великих магов. В результате чего образовался пространственный разлом. Из него в наш мир пришли титаны. Могучие неуязвимые существа. Они захватили Досар, это материк, куда мы сейчас направляемся. И долго терроризировали его жителей пока из того же разлома не появился герой сумевший поработить титанов. Но были силы жаждавшие вернуть титанов. Предки тех сектантов, с которыми вы сражались на острове. Именно на этой скрижали предположительно начертано слово-ключ способное активировать древний артефакт который был создан для того, что бы разрушить темницу титанов. Хотя я не уверен до конца. Эти символы начертаны на мертвом языке. Так, что придется постараться с их переводом.
        - Теперь ясно, почему меня пытались так настойчиво лишить жизни.
        - А мне понятно для чего фанатики прибыли на остров. Каким-то образом они сумели вычислить, что скрижаль прибудет именно туда. Но они не учли, что ты сможешь выжить, нарушив их планы.
        - Решим эту проблему после. А теперь ответь на мои вопросы.
        - Говори, а я постараюсь помочь.
        - У людей, что пришли ко мне был сияющий кристалл, который после заклинания открыл портал. С помощью этого камня я и попал в ваш мир. Тебе это о чем, то говорит? - Алекс с надеждой посмотрел на Лазаря.
        - Извини, но тут я бессилен, - слова мага прозвучали как приговор для Алекса. - О порталах такой мощи я слышу впервые. Кристаллы переноса, которые ты выторгуешь у местных колдунов, максимум перенесут тебя в другой город.
        - Проклятье! - парапет содрогнулся под кулаком Алекса. - И что мне делать?
        - Послушай, я не могу тебе помочь, но хочу предложить работу. А в процессе я попробую, как-нибудь решить твою проблему.
        - И что за работа? - Алекс поторопился ухватиться за предложенную соломинку.
        - Нужно убить дракона, - из уст Лазаря это прозвучало так обыденно, словно он этим каждый день занимается. - Но тварь очень могучая, так что придется перед этим хорошенько подготовиться и добыть пару необходимых артефактов.
        Услышав про дракона, Алекс чуть по привычке не покрутил пальцем у виска, но тут, же вспомнил, что он больше не на Земле. Так, что здесь вряд ли стоит чему-то удивляться.
        - Хорошо я согласен. Все равно мне больше некуда податься.
        - Поверь, ты не прогадаешь. Нас ждут несметные богатства - поспешил заверить маг. - Ладно, ты пока подумай хорошенько, а я пойду, вздремну немного.
        В голове раздался знакомый шипящий голос духа
        «Мой тебе совет не спускай с колдуна глаз».
        - Время покажет.
        Размяв затекшие в кольчуге плечи, Алекс направился на встречу с Риксом. Плаванье обещало быть долгим, и Алекс навязался в ученики к рыжему пирату. Флибустьер согласился подтянуть фехтовальные навыки Алекса. Хотя Рикс не понимал, зачем такому великому воину уроки обычного пирата. Алекс списал все на внезапный взрыв адреналина. Правда, парень сомневался, что Рикс ему поверил. Но это дело десятое главное, что обучение началось. Раз уж попал во времена где мечи были актуальны стоило подтянуть фехтовальные навыки, решил для себя Алекс
        - Ты опаздываешь. В следующий раз я не буду ждать так долго, - пока Алекс бродил по кораблю в поисках тренировочной площадки Рикс уже успел хорошенько разогреться. Рядом валялось несколько поломанных мечей, а с площадки медленно выползали несколько пиратов.
        - Я был занят. Хотя вижу, ты тоже не скучал, - Алекс кивнул в сторону поверженных противников.- Лазарь хотел поговорить.
        - И чего хотел это чернокнижник? - Рикс выбрал из бочки с деревянными мечами новый клинок, взамен измочаленного в прошлой битве обломка и вступил на площадку. - Выбери себе подходящую зубочистку и ступай в круг.
        - Он предлагал работу, - после недолгих раздумий Алекс подобрал себе подходящий деревянный клинок и последовал следом за Риксом.
        Пират как всегда атаковал резко и неожиданно. Быстрым колющим ударом в область шеи.
        На это раз Алекс успел среагировать. И Риксу не удалось, как в прошлый раз закончить поединок с первого же удара. Алекс сбил клинок в сторону и сам перешел в наступление.
        - Да и что нужно сделать? - Рикс отбил два рубящих удара нанесенных крест - накрест и поверг Алекса на дощатый настил палубы ловкой подсечкой. - Спуститься в Адис и отпилить рог у демона?
        - Убить дракона, - при этих словах Рикс застыл как вкопанный, остановив добивающий удар.
        - Дракона говоришь, - Алекс приметил плутоватый блеск в глазах пирата. - А еще люди ему не помешают?
        - А как же корабль? - усмехнулся Алекс, поднимаясь с настила палубы. - Я думал что тебе и здесь не плохо.
        - К черту эту посудину, - Рикс вышел за круг и закинул деревянный клинок назад в бочку. - Тебе наверняка уже известно, что дракон является хранителем несметных сокровищ. Так, что замолви за меня словечко перед колдуном. Я с радостью присоединюсь к вам.
        - Я поговорю с ним, как только увижу, - Алекс смахнул с лица выступившие капли пота. Даже короткий поединок выматывал, когда на тебя надето десять килограмм железа.
        - Ладно, отдыхай, - кивнул Рикс. - Сегодня ты неплохо поработал.
        Расставшись с Риксом, Алекс направился к жилой надстройке. Учебный поединок сильно вымотал парня. И сейчас Алекс мечтал только о своей койке, дожидающейся его в каюте, выделенной капитаном.
        Тезарус обожал прогуливаться по коридорам подземелий пыточной. Крики боли пленников доставляли ему ни с чем неописуемое наслаждение. С тех пор как Тезарус сверг правительство империи и стал единоличным правителем на острове Черепа, пыточные подвалы собора Васка не пустовали никогда. В отличие от своего предшественника, проповедовавшего о мире и любви к ближнему своему и так внезапно скончавшегося от рук наемных убийц. Тезарус верил только в силу страха и боли. О чем постоянно напоминал своим подчиненным. И те никогда не подводили своего господина. До сегодняшнего дня.
        Решетка со скрипом отошла в сторону, пропуская Тезаруса внутрь пыточной камеры. В нос тут же шибанул запах горелого мяса. Но для Тезаруса этот запах был приятнее, чем аромат самых душистых южных цветов.
        - Ну как он? Удалось что-нибудь узнать?
        Дюжий палач оторвался от своей жертвы подвешенной к стене за мясницкие крюки. Отложив в сторону раскаленный прут. Душегуб поспешил преклонить колено перед Владыкой.
        - Встаньте мэтр Ивэйн. Расшаркиваний мне хватает и во дворце.
        - Этот оказался гораздо полезнее всех предыдущих, - встав с колен, палач поспешил обрадовать Владыку. - Хотя сперва он нес тот же бред, что и все. О человеке, снесшем сиру Ларену голову одним ударом. Но приложив усилия, мне удалось вытянуть из него немного больше.
        - И? - Тезарус в нетерпении начал перебирать рубиновые четки.
        Явный признак того, что Владыка начинал выходить из себя. Заметив это, палач быстро затараторил.
        - Он видел, как Лазарь отчалил вместе с пиратами. По его словам они направились к Досару. Но куда конкретно понятия не имеет.
        - Уже что-то, - Тезарус прекратил перебирать четки и подошел к безжизненно висевшему пленнику.
        Созерцание истерзанного тела было вторым любимым занятием Владыки, после самой пытки.
        - Какая тонкая работа. Мэтр вы всегда поражали меня своим мастерством.
        - Благодарю вас Владыка, - палач вновь скрючился в поклоне.
        - Ну да ладно, я что-то отвлекся, - Тезарус с трудом оторвался от истекающего кровью пленника. - А этот незнакомец, что остальные о нем говорят?
        - Говорят, что на вид обычный человек, но дерется как дьявол.
        - Интересно, - Тезарус на миг задумался. - Но ладно с этим потом разберемся. А пока найди Тенга и отправь ко мне.
        Убедившись, что палач исполнит все указания в точности Тезарус вышел из камеры. Постояв еще немного в сыром, затхлом коридоре Тезарус поднялся по ступенькам наверх, покидая подвалы пыточных застенков.
        На выходе из подземелья Тезаруса уже ждал закрытый паланкин. В окружении многочисленных слуг и охраны. Прежде чем усесться внутрь Тезарус подозвал старшего лакея. Слуга примчался незамедлительно, как и палач до этого, склонившись в почтительном поклоне.
        - Мирус, я немного задержался, так что хорошенько подгони этих скатов. Это моя первая проповедь и я хотел бы быть пунктуальным.
        - Не беспокойтесь Владыка, домчим быстрее ветра.
        Кивнув, Тезарус скрылся в паланкине. Оказавшись, наконец, в одиночестве Владыка с наслаждением растянулся на пуховых подушках. Тезарус немного поворочался но, поняв, что заснуть, не получиться, решил снять напряжение перед своим первым публичным выступлением.
        Рука привычно нашарила небольшую шкатулку, припрятанную по такому случаю в потайном отделении паланкина. Проведя пальцами по резным символам, Тезарус открыл крышку шкатулки. Вытащив из застенков хранилища бархатный мешочек.
        Тезарус раскрыл тесемки, и черный порошок высыпался на дно шкатулки. Джан или как его еще называли Черный саван. Любимый наркотик гномьих шахтеров. Коротышки любили им расслабиться после тяжелого трудового дня в шахте.
        Тезарусу нравилось удивительное спокойствие, которое приходит после окончания действия гномьего зелья. А это, то, что сейчас ему было нужно. Утрата Скрижали вечности сильно взбесила его. Но Владыка не мог показаться разгневанным перед народом. На своей первой проповеди он должен излучать любовь и спокойствие.
        Тезарус достал короткую костяную трубку из того же тайного места, что до этого шкатулку. Вдохнув порошок, Тезарус откинулся на мягкую перину и прикрыл глаза, под мерное покачивание паланкина. Чувствуя, как злоба и гнев полностью покидают его.
        Внезапно паланкин остановился и двери распахнулись. Внутрь заглянул верный Мирус.
        - Владыка мы прибыли. Люди ждут вас.
        Тезарус утер следы порошка с лица и вернул шкатулку на свое законное место. Выходя наружу Тезарус, ощутил, как его накрывает непробиваемый панцирь холодного спокойствия. На площади у ораторской трибуны своего Владыку ждали тысячи людей. Но Тезарус не испытывал ни малейшего волнения.
        Как только Владыка появился на трибуне, людское море затихло как по команде. Ловя каждое слово своего нового правителя. Насладившись произведенным эффектом, Тезарус обратился к народу, с заранее заготовленной речью.
        - Я приветствую вас моя паства!
        Толпа взорвалась ответными радостными криками. Подождав пока люди угомоняться Тезарус продолжил.
        - Наконец-то мы свободны от гнета имперских захватчиков! - Толпа снова взорвалась градом радостных возгласов и аплодисментов. - Уже сегодня я отдал приказ о сожжении храмов двенадцати богов! Теперь никто не запретит нам верить в то, что хотим мы! Культ Васка будет снова возрожден!
        Тезарус воздел руки к небу в театральном жесте, столь любимым самим Васком. Толпа начала скандировать имя своего владыки.
        - Но праздновать еще рано! Проклятая Империя дракона далеко на западе уже готовит войска, что бы снова поработить нас! - Люди затихли в ожидании ободряющей речи своего Владыки. - Но в этот раз мы не сдадимся так просто! Ибо наши повелители скоро вернуться! Я лично освобожу их от заточения!
        Люди радостно загалдели. Тезарус поклонившись, сошел с трибуны. Охрана окружила своего Владыку плотным кольцом. Не подпуская никого из простых горожан. Тут же подоспели слуги с паланкином. Тезарус помахал на прощание своей пастве рукой и скрылся в паланкине.
        Откинувшись на перине, Тезарус прикрыл глаза, решив немного отдохнуть.
        - Браво Владыка! Великолепная речь, - сон Тезаруса прервал саркастический возглас.
        Новый владыка острова подскочил в паланкине как ошпаренный. Никто не смел, так нагло его беспокоить. Тем более, когда он спал! Осмотревшись по сторонам, Тезарус ничего не обнаружил. Но незваный гость снова дал о себе знать.
        - Видел бы ты свое лицо, - полог невидимости спал и перед Тезарусом предстал, сидящим скрестив ноги высокий лысый человек. Все лицо его было испещрено татуировками. Черный обтягивающий костюм выделял каждую мышцу на могучем теле. Тенг лучший убийца, состоявший на службе Собора.
        Тезарус боялся его до мурашек на коже. И на то были веские причины. Убийца находил владыку в самых его излюбленных местах. И появлялся когда хотел.
        - Как же я ненавижу твои шуточки, - Тезарус снова уселся на перину, пытаясь вернуть себе важный вид.
        - Ладно, посмеялись, и хватит, - Тенг поднял руки в примеряющем жесте. - Ты искал меня. Зачем?
        - Для тебя есть работа. Хотя я понимаю, что ты и так много сделал для восстания, - Тезарус не преминул потешить самолюбие убийцы. - Но кроме тебя я не кому, не смогу ее доверить.
        - Что в этот раз? Убить императора?
        - Нет, - Тезарус не разделял энтузиазма убийцы. - Эта задача будет тебе по душе. Предатель Лазарь прибыл на Досар. Найди его. Но прежде чем убить узнай, где Скрижаль вечности.
        Убийца ничего не сказал в ответ, лишь коротко кивнул. Полог невидимости скрыл его. Тезарус понял что остался один лишь после того как колыхнулась занавесь перекрывающая выход.
        « Надо избавляться от него ».
        Решил Тезарус, вновь откидываясь на перину. Только сейчас он позволил себе вновь расслабиться.
        Грифон рассекал воздух с невероятной скоростью. Мощный рывок сквозь бурные потоки северного, морозного воздуха. И вот уже на горизонте показались белокаменные укрепления Шпиля. Величайшая крепость всех времен. Не павшая даже во время осады титанов и их легиона мрака.
        С начала времен в нем располагался штаб Братства света. Особая каста воинов и магов, созданная для спасения мира от неминуемой гибели. Древние легенды гласят, что двенадцать спутников Героя спасшего Досар, были выходцами именно из братства света. Сейчас все разумные жители Досара покланяются им как богам.
        Прорвавшись сквозь облачную завесу, грифон обессилено рухнул на посадочную площадку одной из многочисленных башен Шпиля. Гонец успел выскочить из-под туши зверя в последний момент. Встав, он тут же преклонил колени перед Великим магистром. Этот сухой старец с белой бородой до пояса в простой белоснежной рясе внушал страх и почтение каждому служителю братства.
        - Встань брат Йозеф. Сейчас не до церемоний.
        - Простите Магистр, - гонец тут же подскочил с колен.
        - Говори.
        - Пророчество оказалось правдой. Одержимый прибыл в наш мир и уже спелся с проклятым некромантом, - докладывая, гонец непроизвольно сжал кулаки до хруста в костях.
        - Успокойся брат, - ладонь Магистра легла на плечо гонца, наполняя уставший организм новыми силами. - Беги к горну и труби общий сбор.
        Горн располагался на самой высокой башне шпиля. Члены братства использовали его только в экстренных случаях. Горн мог исторгать особый зов слышимый только для паладинов братства. Созывая всех членов касты к мекке Братства Света. И сейчас как считал Старейшина это время пришло. Всем воинам братства придется сплотиться, что бы противостоять Одержимому, прибывшему из другого мира, что бы погубить Акренор.
        Глава 5
        - Земля! Земля по левому борту!
        Крик вперед смотрящего обрадовал Алекса. Наконец-то Калибур перестанет доставать своим нытьем. По неизвестной причине дух очень не любил, все, что связано с морской стихией.
        Сбросив ход, корабль медленно подходил к портовым воротам города. Порт Хоф пока был единственным портовым городом Империи дракона. Но могучая западная держава понемногу теснила Торговый союз юга. Отвоевывая себе выход к Великому океану.
        В дневное время решетка преграждающая вход была поднята вверх. Прежде чем корабль пропускали в гавань, его тщательно осматривали. Для этих целей на борт судна был тут же доставлен портовый служка в сопровождении охраны. Хотя это было лишним. С защитных стен хищно скалились стволы пушек, готовые при малейшей угрозе, разнести корабль в щепки.
        Помимо многочисленной охраны чиновника также сопровождал имперский целитель. Маги, носящие мантии ядовито зеленого цвета поклонялись одному из двенадцати, богу здравия Уруссу, наделившему их способностями к лечению всевозможных недугов с помощью магических сил. Помимо всего прочего в их обязанности входила проверка всех иностранцев прибывающих в город на предмет заразных болезней.
        Пройдя таможенный досмотр, а так же магический санитарный контроль пиратская шхуна, наконец, пришвартовалась у причала. Тепло, попрощавшись с капитаном, Алекс в сопровождении Рикса и Лазаря покинул корабль, ступив на земли Империи дракона. В пути Алекс получил множество полезных знаний от Лазаря и теперь неплохо ориентировался в географии и истории мира, в который его занесло волею судьбы.
        - Ладно, парни найдем ближайшую таверну, передохнем после плавания. Заодно за кружечкой эля я подробно все вам расскажу о цели похода, - расставив приоритеты, Лазарь влился в людскую толпу, ведя отряд за собой.
        Портовый район не понравился Алексу сразу. Вездесущий запах гнилых водорослей и рыбы не мог сбить даже морской бриз, дующий с побережья. Помимо всего прочего отсутствовала даже простейшая брусчатка. Приходилось с шумным чавканьем выдирать ноги из грязевого месива.
        Уже через пять минут брождения Алекс окончательно запутался в расположении домов и улиц. Деревянные лачуги стояли в хаотичном порядке. Невозможно было понять, где начинается одна улица и кончается другая. Портовый район напоминал клубок переплетенных змей, в которых сам черт ногу сломит. Радовало только, что Лазарь знал куда идти.
        Иногда небо пересекали летающие корабли, чем-то напоминающие своих морских собратьев. Но более хищной, обтекаемой формы, позволяющей с легкость маневрировать в воздушном пространстве.
        - Не пойму, зачем государству, у которого есть летающие корабли бороться за выход в море? - Алекс озвучил давно мучавший его вопрос.
        - Слишком они не стабильны. В воздухе эти громадины держаться благодаря гравитону. Это такой минерал, обладающий магическими свойствами, - Лазарь не упускал случая влить новую порцию знаний в голову Алекса при любом подходящем моменте. - Но технология еще сырая, поэтому корабли часто разбиваются. Да и нельзя забывать о такой вещи как престиж. Что это за держава, которая не имеет выход к морю.
        Так уж исторически сложилось, но у такой мощной державы как Империя дракона при ее основании не имелось выходов к Великому океану. Важнейшей торговой артерии, позволяющей жителям Досара вести торговлю с соседями.
        Но Империя все разрасталась, поглощая все новые земли. Пока не покорила все королевства запада. И обратила свои взоры к Великому океану. Доступ, к которому перекрывал Торговый союз юга. Альянс, созданный южными правителями для полной монополизации торговли на водных просторах Великого океана.
        Даже не смотря на поддержку драконов и подкуп пиратских кланов, Империя долго не могла взять верх в морских сражениях против мощных галеонов южан. Пока соседи
        имперцев, гномы западных земель, проживающие в недрах Агатового хребта, расположенного прямо на самой границе имперских земель, не обнаружили гравитон. Мистический минерал, генерирующий гравитационное поле позволяющее поднимать в воздух вещи и не только без применения магии. Это стало настоящим прорывом в области военных технологий. Наскоро договорившись с гномами о крупных поставках данного минерала, лучшие умы империи в области магии и военных технологий создали летающие корабли.
        Парящие в небесах летающие крепости, не нуждающиеся в поддержке магов. На первых порах летающие корабли очень часто разбивались. Но имперские инженеры с каждым годом делали технологию все совершенней. И это стало крахом для Торгового союза юга. Флот летающих кораблей при поддержке драконов наголову разбил морские галеоны Союза. Открыв, на конец Империи выход к морю. И позволив заложить первый портовый город Хоф, в будущем обещавший стать одной из крупных торговых точек.
        - Эй, кажется, мы пришли,- от дальнейших разглагольствований, колдуна прервал Рикс. Указывая на добротную постройку, с вывеской изображающей русалку с кружкой эля.
        Двухэтажный кабак сразу бросался в глаза. По сравнению с лачугами по всему портовому району настоящий замок.
        Дверь распахнулась, и в ответ тренькнул колокольчик, оповещая о прибытии новых постояльцев. Алекс даже не успел прикрыть за собой дверь, как тут же подлетел предупредительный служка.
        Пока Лазарь договаривался о съеме комнат Алекс сел рядом с Риксом, уже успевшим облюбовать себе столик у окна и заказать выпивку. Паб приятно удивил Алекса. Приятное чистое заведение с быстрым обслуживанием и приличной на вид публикой.
        - Эль здесь просто загляденье. Лучше только у дворфов. - Рикс еле оторвался от своей, кружки пока говорил. - Все-таки имперцы знают толк в крепком эле. В принципе я не против пусть хоть весь Досар захватят, может и других научат варить такой же великолепный нектар.
        - Ты знаешь, я весьма удивлен, - Алекс только пригубил напиток, напиваться в его планы сегодня не входило. - Весь район такой убогий и тут такое приятное место.
        - Не удивляйся, этот город только строиться Ты не бывал в уже колонизированных землях. Там города как на картинке.
        - Как эль? - Алекс, вздрогнул, Лазарь уже занял свободное место, и когда успел, сам только что разговаривал с прислугой.
        - Загляденье, - Рикс залпом прикончил остатки и сразу же заказал себе еще порцию. - Ну, так, что там с нашим предприятием.
        - Дайте мне минутку, - Лазарь накрыл столик невидимой сферой защищающей от прослушиваний людьми, обладающими магическим даром.
        - Что ты сделал? Такое ощущение, будто мы отгорожены стеной от других. Как тогда на корабле.
        - Это простенькая защита Алекс, что бы нас никто не подслушал, - Лазарь облокотился на спинку стула и внимательно оглядел каждого из своих сподвижников, и только после этого заговорил. - Как вам известно, драконы очень часто бывают хранителями несметных богатств.
        - Именно поэтому мы здесь и собрались, - влез Рикс.
        Лазарь бросил презрительный взгляд в сторону бывшего пирата, но все, же продолжил.
        - Так вот о самом главном. Сокровищ там и, правда, уйма, но вот тварь невероятна сильна. Так, что прежде чем грабить бесценные закрома дракона придется сперва добыть несколько артефактов, которые помогут в борьбе с монстром.
        - И находятся они не в ближайшей деревне, иначе, зачем мы тебе понадобились? - Пока шел разговор, Алекс сбагрил, свой эль Риксу и полностью включился в разговор с магом.
        - Тут ты прав, - Лазарь не стал ходить вокруг да около. - Нам придется посетить графство Кембридж. У тамошнего графа есть оружие, которое нам будет нужно. В землях темных эльфов нам предстоит спуститься в Адис и добыть сердце архидемона. Ну и последнее что нам предстоит это проникнуть в город, который охраняет чудовище.
        - А это проблема?
        - Видишь ли, этот город возведен на парящем острове высоко в облаках. А ключ от небесного моста, по которому можно попасть в город, утерян. Но мне удалось выяснить, где он находиться.
        - Говори уж, будем надеяться оно того стоит.
        - Ключ находиться в Шпиле. Несокрушимая крепость Братства света. Но у меня есть план, как достать ключ без особого риска. А уж в городе среди древних артефактов я, возможно, смогу найти кристаллы переноса, о которых ты говорил.
        - Во всяком случае, это лучше чем совсем ничего.
        - Ну, так что вы со мной? Если кто-то испугался, - выразительный взгляд в сторону Рикса. - Может уйти прямо сейчас.
        - Меня все устраивает. Хотя как только ты начал говорить мне захотелось вернуться на корабль.
        - Меня, то же, - Рикс успел изрядно набраться за время разговора, но все же умудрился связать пару слов.
        - Ладно, я вас оставлю, отдохну после дороги, - Лазарь собрал вещи и отправился в свою комнату.
        «Не доверяй колдуну, он что-то не договаривает», - Калибур тут же не преминул о себе напомнить. В присутствии Лазаря дух предпочитал помалкивать.
        Тяжело переводя дух, смотритель первого имперского порта, лэн Фестус копался в связке ключей, подбирая нужный к своему кабинету.
        - Проклятая лестница, она меня доконает. Надо было переносить кабинет на первый этаж, - после долгих стараний дверь все-таки распахнулась, пропуская хозяина внутрь.
        Первый смотритель опустил свое грузное тело в заскрипевшее от таких нагрузок кресло. Пухлая рука тут же нащупала припрятанную в потайном отделении стола бутылку вина, оставленную там для снятия стресса, после тяжелого трудового дня.
        Решив не идти к шкафу, где располагались новенькие фужеры эльфийской работы, первый смотритель ловко отшиб пробку и опрокинул вино прямо из горла.
        - То, что нужно в конце дня, - смотритель снова потянулся за бутылкой, но остановился на полпути.
        Стеклянный сосуд отразил силуэт стоящего позади человека. Первый смотритель молниеносно схватил бутыль с вином, и крутанулся в кресле, нанося удар. Неизвестный ловко блокировал атаку и ударил в ответ, основанием раскрытой ладони прямо в лоб. Удар был такой силы, что туша смотрителя полетела на пол вместе с креслом. Забарахтавшись на полу, Фестус задрожал, ожидая добивающего удара, но неизвестный лишь громко расхохотался.
        - Поднимай свою тушу Фестус. Я пришел поговорить, приказа о твоем устранении пока не было так, что можешь расслабиться.
        Внимательно присмотревшись к нападавшему человеку, первый смотритель перевел дух. Тенг хоть и слыл одним из самых опасных убийц, по крайней мере, он был свой.
        - Черт бы тебя побрал, Тенг! - смотритель тяжело поднялся, проигнорировав протянутую руку убийцы. - Ты меня жутко напугал. Я уж подумал, что меня раскрыли имперцы.
        - Имперцам теперь не до тебя. Очень скоро у них возникнут проблемы поважнее.
        - Да я слышал, - смотритель снова опустился в застонавшее кресло. - Говорят, Владыка задал им жару. Кстати как ему это удалось? Я думал, легионы Империи несокрушимы.
        - Были несокрушимы старина, - криво ухмыльнулся убийца. - Такой бойни я не видел давно. Не знаю как но, Владыка смог подчинить себе Багровую мглу.
        - Воистину Владыка невероятен, - выдохнул Фестус. - Ну да ладно, ты сам, зачем пожаловал?
        - Я здесь по заданию Владыки. Мне удалось выяснить, что предатель сейчас в твоем городе. Но где точно я не знаю.
        - Ты уверен? Я думал, он сгинул на проклятом острове.
        - Я тоже, но один из наших выживших солдат сообщил, что предателю помогли сбежать. И еще Скрижаль вечности при нем, но пока это непроверенная информация.
        - Не волнуйся на этот счет Тенг, если изменник еще в городе мои люди найдут его в два счета.
        - Отлично, - кивнул убийца, направляясь к окну. - Но не убивай его. Как только схватишь, веди ко мне.
        - Может, через дверь выйдешь? - запоздало крикнул первый смотритель Фестус.
        Ничего не ответив, убийца выпрыгнул в распахнутое окно.
        - Просыпайся Алекс! - горячая от пота ладонь затрясла парня за плечо. - Нам нужно срочно сваливать!
        Алекс с трудом разлепил глаза. Рядом стоял все еще пошатывающийся Рикс, впопыхах застегивавший доспех. Лазарь лихорадачно собирал разбросанные по кровати вещи.
        - В чем дело? Что за спешка? - Спросил Алекс, накидывая опостылевшую за день кольчугу.
        - Нам грозит опасность, - пояснил маг, оторвавшись от сбора вещей. - Я растянул специальные сигнальные нити, на тот случай если мои конкуренты нападут на наш след, и они только, что сработали. Но если мы поторопимся, то еще успеем убраться из таверны через запасной ход.
        Закончив с кольчугой, Алекс подхватил меч и поспешил следом за уже собравшимся колдуном. Но им не хватило совсем немного времени. По лестнице в коридор ворвался десяток городских стражников, с копьями наперевес. Вперед вышел старшина отряда стражи. Но прежде чем он успел, отдать приказ в толпу стражников с громким рокотом влетел огненный шар.
        Стражники заметались по всему коридору объятые пламенем. Проскочив вместе с напарниками мимо этих живых факелов, Алекс выскочил на кухню. Почти дойдя до выхода, парень позволил себе перевести дух и расслабиться, и как оказалось зря.
        Облава оказалась серьезнее, чем они думали. С ближайших крыш посыпались стрелы. Но Лазарь успел среагировать, выставив на защиту магический щит. Смертоносные снаряды посыпались в грязь, не причинив никакого вреда. Когда спала защита, Рикс снял одного из стрелков из арбалета. Всех остальных с крыш смела воздушная волна сотворенная Лазарем.
        - Это бесполезно, там идут еще, - Алекс указал на противоположную сторону улицы.
        Оттуда приближался еще один отряд стражи, но в этот раз конный.
        - Здесь неподалеку есть катакомбы, мы можем скрыться там, - Рикс выстрелил снова, но до приближающейся стражи снаряд так и не долетел.
        - Веди! - Лазарь перекрыл узкую улочку каменной стеной. - Это немного задержит этих прытких ребят.
        Дальнейший путь слился в одну бесконечную беготню, по извилистым улочкам Хофа. Весь народ смело с улиц моментально. Алексу начало казаться, что во всем городе есть только они и стража.
        Отряды местных правоохранителей были буквально повсюду. Пешие и конные. Они постепенно закрывали оцепление. Отрезая все пути к отступлению.
        Алекс дико устал носиться по всему портовому району. Кольчужный воротник стер всю шею. А меч, перекинутый через плечо, избил весь затылок массивной рукоятью. Пот застилал глаза, ноги беспощадно гудели. Алекс перестал соображать, что происходит вокруг. Для него был лишь бесконечный бег. Пока не услышал предостерегающий крик Рикса.
        - Берегись!
        Адреналин с новой силой ударил в голову. Проясняя сознание. Алекс еле успел увернуться от удара копья. Отряд стражи встретил беглецов прямо у самого входа в катакомбы.
        Рикс разрядил арбалет и заряд свинца из пистолета почти в упор. Убив одного стражника и покалечив другого. Воспользовавшись суматохой, Алекс добил еще одного напавшего. Тучный страж был оглушен выстрелом и особо не сопротивлялся. Остатки сопротивления смел Лазарь. Пройдясь по отряду стражи искрящейся молнией.
        Спустившись в катакомбы, Лазарь завалил вход. Оставив отряд в полной темноте. Алекс застыл на месте, дожидаясь пока глаза, привыкнут к сумраку подземелья. Но этого не потребовалось. Лазарь достал из сумки небольшой шарик и проговорил формулу активатор. Артефакт тут же засиял бледным светом. Тусклого сияния едва хватало, что бы осветить себе дорогу. Узкий тоннель, проходящий через древние катакомбы, тянулся далеко вперед.
        Глава 6
        Лезвие кинжала хищно блестело в пламени свечей. Тезарус сделал несколько пробных взмахов, привыкая к тяжести кинжала. После каждой церемонии он менял клинок. Но этот чем-то приглянулся ему. Плавными ли изгибами тела клинка, или удобной рукоятью Тезарус не понимал, но всегда держал оружие под рукой.
        - Владыка все готово.
        Тезарус, наконец, оторвался от лезвия клинка. На пороге апартаментов в почтительном поклоне застыл главный жрец культа, ожидая дальнейших указаний.
        - Я услышал тебя Кром, - спрятав кинжал в ножны, Тезарус прошел следом за жрецом в церемониальную залу.
        Огромное помещение с резными колоннами встретило Тезаруса запахом дикого ужаса и испражнений пленников, ожидающих скорую смерть. Двенадцать мужчин и женщин попарно были прикованы к колоннам. От каждой колонны к центру залы был направлен кровосток.
        - Открывайте люк! - Скомандовал главный жрец.
        Двое дюжих жрецов, заработали огромным воротом, расположенным на высоком пьедестале. Медленно заскрипел невидимый механизм. И в центре залы распахнулся люк. Нечеловеческий страх объял всех, кто находился в зале. Из глубин колодца медленно поднималось древнее чудовище. Багровая мгла.
        Сущность старая как мир, поглощала все на своем пути. Но магам империи, пришедшим на остров, как-то удалось заточить древнее чудовище. Правда, недолго. Именно благодаря
        Багровой мгле Тезарусу удалось совершить переворот и скинуть имперское правление на острове.
        Тезарус прогнал все лишние мысли и сжал зубы, ритмично задышал, считая до десяти. Пытаясь загнать объявший его страх глубоко внутрь. Даже для Багровой мглы он должен оставаться Владыкой.
        Жрец заговорил сдерживающее заклинание, что бы древняя тварь, не покинула свою темницу до конца церемонии. Скинув, наконец, липкую паутину страха Тезарус принялся за дело. Ловко орудуя кинжалом, он перерезал глотки всем пленникам в зале. Кровь по желобам устремилась прямо в колодец. Напитывая Багровую мглу. В такие моменты Тезарус подходил к краю колодца, следя за тем, как внутри Мглы пульсирует комок в такт биения его сердцу.
        Связь с чудовищем напрягала, но без этого было не обойтись. Тезарус чувствовал волны удовлетворения исходящие от чудовища. Словно что-то невообразимо мерзкое заползает внутрь тебя. Он слышал каждый скребущий стон поглощаемых монстром душ.
        Психическое напряжение было столь велико, что Тезарусу начало казаться, что он не выдержит и вот-вот сам свалиться в колодец. Но вот последняя капля крови упала, и люк начал медленно закрываться. Отрезая монстру выход на поверхность. Тезарус физически ощущал как волна невообразимого, первобытного ужаса уходит из зала. А вскоре и присутствие мерзкой твари. Только после этого Тезарус выдохнул с облегчением.
        - Я вижу как с каждой церемонией тебе все сложнее это делать Тез, - не на людях Кром обращался к Владыке по имени, как, например, сейчас сидя в шикарном кресле на просторном балконе личных апартаментов нового повелителя острова Черепа. - Может пора избавляться от твари? Тем более что это была последняя партия имперцев.
        - Еще рано, - Тезарус дрожащей рукой отлил себе немного вина из вычурного графина. - Очень скоро в империи узнают о перевороте. И когда их легионы придут к берегам нашего острова, Багровая мгла сыграет свою роль. А по поводу новых жертв не беспокойся.
        - Я понимаю, но ментальная связь с этим чудовищем выжимает тебя до предела, - Кром не оставлял попыток переубедить друга, в пылу спора даже не притронувшись к бокалу. - У нас есть собственная армия, преданных тебе людей. Может, стоит положиться на них?
        - Васк смог справиться с Мглой, и я смогу! - бокал с грохотом опустился на столик, выплескивая остатки вина.
        Тезарус подскочил со своего кресла, схватив старого друга за грудки, с силой прижав к оборке балкона.
        - Успокойся Тез! - Такие вспышки ярости были не редкость в последнее время. Владыку бесили любые намеки на собственную слабость. - Прости! Ты прав! Я лезу не в свое дело.
        Судорожно выдохнув воздух спустя некоторое время Тезарус все же смог справиться с собой и выпустил старого друга из цепкого захвата.
        - Давай лучше сменим тему, - Кром сразу же отошел на безопасное расстояние, но бояться было уже нечего.
        Еще не восстановившись после церемонии, Тезарус обессилено упал в кресло. Эта вспышка ярости дорого обошлась ему.
        - Вы нашли его?
        - Да, недавно пришла депеша от Тенга. Лазарь скрывается в западных землях. Но может, вы отмените приказ об уничтожении, он все - таки ваш сын, - закончив фразу Кром, внутренне сжался, ожидая новой вспышки.
        - Слишком поздно, - Тезарус лишь тяжело вздохнул. - Он предал меня. И наказанием может быть лишь смерть.
        - Я вас понял Владыка.
        - Хорошо, - Кивнул Тезарус. - А теперь оставь меня.
        В зале советов главной крепости братства царил невообразимый гул, среди собравшихся, паладинов святого Шпиля. Камердинер долго надрывался, что бы угомонить толпу, но куда там. Услышав о возвращении скрижали среди избранников сил света, разгорелся нешуточный спор. Но как только двустворчатые двери залы распахнулись, и на их пороге появился Старейшина, гул среди воинства света утих сам собой.
        Старейшина среди братства пользовался непререкаемым авторитетом. Более того среди молодежи ходили слухи чуть ли не о божественном происхождении главы братства. А старики даже не могли вспомнить, как долго нынешний старейшина правит Шпилем.
        - Всем встать! Верховный Старейшина прибыл! - запоздало крикнул камердинер.
        Но этого уже не требовалось. Все кто находился в зале от бывалых ветеранов, до зеленых юнцов молниеносно подскочили со своих мест. Как всегда Старейшина осмотрел всех присутствующих строгим взглядом, и нечего не говоря, проследовал к своему креслу. Пригладив бороду, Старейшина опустился на свое место и кивнул находившемуся рядом камердинеру.
        - Всем сесть! Сбор сил света объявляется открытым!
        Паладины, молча, заняли свои места. Ожидая пока первым начнет говорить Старейшина.
        - Как вы все знаете, скрижаль вечности снова вернулась в наш мир, - Старейшина отвлекся, пригладив бороду, и снова осмотрел строгим взглядом. - Нашим братьям в западных землях удалось выяснить, у кого она находиться сейчас. И я хочу сказать, что наш мир снова на пороге гибели. Ибо скрижаль в руках проклятого малефикара и шайки какого-то сброда! - Старейшина в гневе ударил кулаком по столу.
        - Старейшина позвольте сказать, - с места встал рослый паладин с истатуированным лицом, дождавшись, разрешительного кивка он продолжил. - Как наши агенты умудрились пропустить приход скрижали? Насколько мне известно, помимо всего прочего они умудрились упустить и иномирянина.
        - Этот прокол мне известен, - по мере продолжения собрания Старейшина мрачнел все больше и больше. - Виновные будут отвечать лично передо мной. А сейчас я хочу объявить о своем решении касательно сложившейся ситуации. Я считаю, что иномирянина и скрижаль следует уничтожить!
        - Но как, же знания, которые мы можем получить от него?! - Со своего места вскочил не менее почитаемый, чем Старейшина член братства.
        Мэтр Валиус хоть и был с виду невысоким и неказистым, но в вопросах магии и точных наук с ним не мог сравниться даже Старейшина.
        - Риск слишком велик! Иномирянин должен быть уничтожен! И если ты Валиус попытаешься спрятать его, для своих исследований я лично разнесу твою лабораторию по камушкам!
        Решив не вступать в дальнейший спор Валиус сел на свое место, молча проглотив угрозу в свой адрес.
        - Есть еще не согласные с моей позицией? - Старейшина, вновь насупив брови, осмотрев зал заседаний. - Тогда решено, этим делом займутся наши люди в западных землях.
        Внезапно наступившую тишину нарушил громкий хлопок резко распахнутых дверей. На пороге появился взмыленный гонец, в оборванной одежде и с кровоподтеками на лице. Не тратя время на расшаркивания, он быстрым шагом подошел к трибуне, за которой сидел Старейшина.
        - Старейшина! Колония империи на острове Черепа пала! Багровая мгла снова на службе Владыки! - закончив фразу, посланник упал прямо у ног Старейшины.
        - Да не стойте столбом помогите ему! - рявкнул подскочивший со своего места Старейшина. - Камердинер объявляй всеобщую мобилизацию наших братьев! Пришло время готовиться к войне.
        - И куда ты нас завел гений? - Зашипел на пирата Лазарь.
        Алекс лишь тяжело вздохнул. Ну, вот опять началось. Рикс так пылко уверявший в том, что, досконально знает катакомбы, после долгих блужданий по подземельям вновь завел группу в тупик.
        - Успокойся, - Алекс снова предпринял тщетную попытку примерить товарищей. - Дай Риксу время, он выведет нас наружу.
        - Успокоиться! - Вновь закипел Лазарь. - Мало того, что я по его милости полез под землю, так еще теперь мы здесь сдохнем с голоду! Так что не проси меня успокоиться.
        - Не ори на меня колдун! - Огрызнулся Рикс. - Не один ты устал. Если хочешь, можешь прогрызать себе дыру на поверхность!
        - Спокойнее парни! - Алекс вклинился между двумя спорщиками, не давая разгореться драке. - Давайте сперва выберемся на поверхность, а уж там вы решите все свои проблемы.
        Рикс молча, разжал кулаки и потопал вперед по кажущемуся бесконечным тоннелю. Лазаря оставили в хвосте отряда. Что бы колдун остыл после разгоревшейся перепалки.
        Катакомбы представляли собой сеть подземных ходов и лабиринтов, расположенных в портовом районе Хофа. Так, что Алекс даже не представлял, как Рикс собирается искать выход отсюда. Где-то тоннели были природные. Мощные подземные воды вырезали их в скальной тверди, а где-то искусственные. Судя по всему, когда-то здесь добывали полезные ископаемые. Правда понять были то люди, или гномы уже не представлялось возможным.
        После небольших блужданий группа оказалась у очередного входа в следующий тоннель. Вход поначалу был похож на простую промоину природного происхождения. Но пройдя немного дальше, Алекс обратил внимание, что стены и своды были явно делом рук человеческих, а может и какой-то другой разумной расы. Что впрочем, сейчас не имело особого значения.
        Спустя немного времени узкий проход значительно расширился, так что Алекс и его напарники могли свободно идти по тоннелю по трое вряд. Дальше начались ступени вниз, они были сложены из больших хорошо отполированных блоков, неизвестной горной породы. Больше всего они походили на земной мрамор.
        Спуск оказался не продолжительным. Преодолев около двадцати отполированных ступеней, Алекс с товарищами оказался у арочных ворот, но без дверей. Над входом были непонятные буквы.
        Их хорошо было видно во время спуска по рукотворной лестнице. Они оказывались прямо на уровне глаз. Каждая буква была отдельно отлита из металла, а уже затем вставлена в стену.
        - Что здесь написано? - Алекс указал на непонятную вязь из литых букв. - Это не слишком похоже на людскую письменность.
        - Это на языке гномов, - тут же пояснил всезнающий Лазарь. - Здесь написано, что дальше покоятся главы одного из проживавших здесь гномских кланов. Смотрите в оба. Мало ли какие сюрпризы оставили после себя коротышки.
        Пройдя под аркой ворот, группа оказалась в подземном зале. Зал был построен в форме полумесяца с тремя ответвлениями тоннелей. Два по краям, третий выходил из центра полумесяца. Арочный свод с огромными трещинами вдоль стен уходил вверх.
        Алекс тут же обратил внимание на два каменных сундука находившихся в зале. При ближайшем осмотре сундуки оказались саркофагами. Сквозь трещины в крышках каменных гробов можно было увидеть множество истлевших вещей и все еще блестевшего оружия. Уложенного рядом с останками бывших правителей подгорного народа.
        - Давайте передохнем немного, - Рикс прислонился к одной из гробниц, переводя дух. - Нам не помешает перекусить и обсудить дальнейший план действий.
        Лазарь согласно кивнул. Немного походив по залу, Лазарь расчистил небольшой участок рядом с одной из стен. Опустившись на колени, колдун достал небольшой белесый куб, из своей чудо сумы. Прошептав ключ-активатор Лазарь отодвинулся в сторону. Куб мгновенно заискрился и полыхнул, создав небольшой огненный очаг.
        - А куда гномы делись, из этих катакомб? - Алекс присел рядом с магом, доставая припасенный паек. - Погибли?
        - Нет, - подумав немного, ответил Лазарь. - Просто ушли в другое место. Агатовые горы. Отсюда они, судя по всему, выжали все, что могли.
        - Это точно, - согласно хмыкнул Рикс, устанавливая котелок с кашей над магическим пламенем. Даже если на Досаре разгорится конец света, коротышки все равно выживут. Просто поглубже закопаются под землю.
        Котелок с кашей весьма быстро закипел на магическом пламени. Съев свою порцию, Алекс расстелил походное одеяло, и уже было приготовился ко сну. Парню требовалось, как следует отдохнуть и восстановиться после бешеной беготни по портовому району Хофа и бесконечных схваток с местной стражей.
        -Слышите! - Лазарь вновь продемонстрировал чудеса своего острого слуха. - Кто-то идет в нашу сторону.
        Рикс первый успел во время среагировать. Алекс молниеносно подскочил с нагретого места следом за товарищем. Сперва он решил, что колдуну показалось. Но прислушавшись, он и сам уловил перепалку двух неизвестных. Приближавшихся по одному из многочисленных тоннелей. И судя по всему, один из говоривших был девушкой.
        - Проклятье Гром! Я так и знала, что ты заведешь нас, не пойми куда!
        Спустя немного времени неизвестной ответил хриплый бас.
        - Успокойся Сэйра, я знаю куда идти. Вот увидишь еще не много, и мы снова нападем на его след. - Ну да, то же самое ты говорил после прошлого перекрестка, эти проклятых катакомб.
        Решив больше не тратить время зря, Алекс подхватил меч и скрылся за ближайшим саркофагом. За соседней гробницей Рикс уже взвел арбалет, готовясь встречать незваных гостей. На руках у Лазаря заплясали языки голубого пламени. Решив последовать примеру товарищей, Алекс постарался как можно тише извлечь клинок из ножен.
        Спустя немного времени показались тоннельные говоруны. Алекс выдохнул с облегчением, к счастью это оказались не городские стражники. Со своей позиции он смог как следует рассмотреть вновь прибывших субъектов, в это мрачное подземелье.
        Первым из тоннельного зева вышел дворф. Невысокий и плечистый, белобородый и беловолосый, нос крючком. Коротышка был невероятно широким, а мощные ручищи лишь дополняли устрашающий образ. Голову дворфа закрывал рогатый шлем. Тело прикрывал чешуйчатый панцирь, а на правое плечо была закинута секира исполинских размеров, выкованная из невиданного раньше Алексом серебристого металла.
        Следом за гномом мягко ступала эльфийка. Черный дорожный костюм ничуть не скрадывал очертаний ее изящного тела. Рядом с дворфом она казалась просто великаном. Красные глаза рубиновым светом светились во мраке залы. А пробивающиеся сквозь
        потрескавшийся свод лучи света мягко играли на ее лиловой коже. На правой щеке черная татуировка в виде дракона. Из-за плеча торчал лук и колчан стрел. В правой руке эльфийка держала короткий посох, больше всего похожий на обычный деревянный сук. В навершии посоха плавали четыре ядовито зеленых шара.
        Помимо всего прочего на плече эльфийки с важным видом восседало существо, покрытое короткой серой шерстью. Непонятный зверек был очень уродлив, а из пасти его торчали мощные клыки. Длинный гибкий хвост беспокойной змеей извивался по плечам эльфийки.
        На встречу, неизвестным вышел Лазарь. Алекс и Рикс продолжили находиться в укрытии на всякий случай. Мало ли, что взбредет неизвестным в голову.
        - Кто вы такие?
        В ответ на невинный вопрос Лазаря эльфийка и дворф обнажили оружие. Но вступать в схватку не торопились. Вперед вышла эльфийка, держа огромный для стольхрупкой девушки лук наготове. Посох плыл немного в стороне сам по себе, ожидая своего часа. Дворф поигрывая секирой начал обходить Лазаря с фланга. Свой вклад внес и гремлин, ощетинив зубастую пасть и вздыбив шерсть.
        - Не рекомендую вам этого делать, - усмехнулся Лазарь, заметив маневр дворфа, руки мага вновь покрылись голубым пламенем. - Предупреждаю сразу я здесь не один. В данный момент в вас целятся из арбалетов мои товарищи.
        - Ты блефуешь колдун, - выплюнул дворф, медленно приближаясь на расстояние удара.
        - Да неужели, - после этой фразы Лазаря арбалетный болт вонзился прямо у ног дворфа. Пресекая его поползновения. - Ну, так, что может, культурно побеседуем?
        - К черту его Сэйра! - Продолжал кипятиться дворф.
        - Не торопись Гром, - эльфийка медленно опустила лук, тем не менее, не забывая поглядывать по сторонам. - Не будем горячиться. Возможно, мы сможем помочь друг другу. Я так полагаю наши имена ты уже успел услышать. А этого коротышку у меня на плече зовут Роска.
        - Меня зовут Лазарь, - пламя на руках мага погасло и это послужило сигналом остальным.
        - Рикс, - представился бывший пират, выходя из укрытия с закинутым на плечо арбалетом.
        - Алекс, - иномирянин вышел следом, спрятав меч в ножны.
        - Ну ладно не будем отвлекаться от первоначальной темы нашего разговора, - Лазарь решил не упускать открывшуюся возможность. - Как мы можем помочь друг другу?
        - В городе ходят слухи о кровожадном некроманте и его подручных, скрывшихся в катакомбах от праведного гнева стражи, - увидев, как напряглись спутники колдуна, Сэйра поспешила разрядить обстановку. - Но я не привыкла верить слухам. И вполне может статься, что кровожадный некромант и его сброд лишь пара почтенных господ что-то не поделивших с местной стражей. И я бы непременно помогла бы этим господам выбраться из города.
        - Уверяю вас мадам, - лукаво усмехнулся Лазарь. - Все так и есть, как вы только, что сказали. Но, что взамен потребуется от нас?
        - Мы свободные охотники колдун, - несмотря на состоявшееся знакомство, Гром упорно не желал называть Лазаря по имени. - Мы подрядились убить монстра, обитающего в этих катакомбах. Мы смогли выследить его, но случилась небольшая накладка и тварь сбежала.
        - И как мы сможем помочь вам? - В разговор встрял Алекс. - Следопыты, из нас не ахти какие.
        - Не вы, хотя мы не откажемся от лишних мечей. Нам нужен маг, Монстр охотиться только на людей обладающих магическим даром, - Сэйра тут же перешла к сути разговора.
        - Ловля на живца, - тут же сообразил Лазарь. - А взамен вы поможете нам покинуть город. Что ж мы согласны.
        - На твоем месте я бы не стал так торопиться, - Рикс аккуратно отвел Лазаря в сторону. - Не следует так быстро доверять им полностью.
        - Именно поэтому вы тоже участвуете в охоте.
        - Ну, так, что вы решили? - Дворф понемногу начинал терять терпение.
        - Я согласен.
        - Отлично, - кивнула Сэйра. - Тогда выходим сейчас. Пока чудовище еще здесь. Лазарь ты пойдешь первым. Мы чуть погодя следом.
        Согласно кивнув, маг скрылся в одном из ближайших тоннелей.
        - Роска следуй за магом, - проворчав, гремлин соскочил с плеча эльфийки и скрылся в том же тоннеле что и Лазарь до этого. - Остальные! В цепочку следом за мной.
        - Зачем ты отправила это чудовище? - Алекс проверил лишний раз, свободно ли выходит меч из ножен. - Какой от него толк?
        - У меня связь с гремлином. Я могу видеть то же, что и он, - закинув лук за спину, Сэйра повела отряд за собой. - И еще одно. Никогда недооценивай этих малышей. Они могут быть очень свирепы
        Ничего не ответив, Алекс пристроился в хвосте колонны, не забывая поглядывать по сторонам. Похоже, сегодня ему предстоит встреча с местными представителями сверхестевственных сил. И эта перспектива нисколько не вдохновляла парня.
        Оставшись один, Лазарь сразу почувствовал себя неуютно. Тем более узнав о рыскающем неподалеку монстре. В ход тут же пошли разнообразные защитные заклятия. Лазарь рассчитывал, что магический фон от применяемых заклятий поможет быстрее привлечь монстра.
        Лазарь решил пройти по уходящему из зала полумесяца левому тоннелю. Идущий прямо, как струна, коридор вскоре начал опускаться вниз. Но не резко, а небольшими террасами.
        Свод продолжал оставаться арочным. На полу одной из террас Лазарь обнаружил высохшую мумию, облаченную в мантию представителей местной школы магии. Решив не задерживаться надолго у трупа, Лазарь прошел дальше по коридору, удвоив бдительность.
        После террасного спуска тоннель некоторое время тянулся ровно. За тем начался резкий подъем по ступеням вверх. Лазарь попал в обширный куполообразный зал. Стены были сложены из большего мраморовидного камня. По четырем сторонам зала были расположены четыре резные колонны, поддерживающие куполообразный свод. На колоннах были изображены человечки. Присмотревшись внимательнее, Лазарь обратил внимание, на небольшую пещеру, расположенную у дальних колонн.
        Вход в пещеру был закрыт плотной занавесью. Что намекало, на то, что там мог жить человек или другое разумное существо.
        По мере приближения к пещере Лазаря начало донимать чувство беспокойства. Пройдя еще не много вперед, маг ощутил на себе чей-то чужой изучающий взгляд. Решив не игнорировать разыгравшееся так внезапно чувство опасности, Лазарь остановился как вкопанный и начал поочередно осматривать каждую колонну. Не забывая при этом сплетать каркас будущего боевого заклинания.
        Прежде чем Лазарь успел среагировать и бросить хоть одно боевое заклинание, монстр одним мощным рывком слетел с ближайшей колонны и пробил магический щит. Удар был такой силы что, опрокинул колдуна на спину. Оказавшись на земле, Лазарь во всех подробностях смог разглядеть приближающуюся смерть.
        Чудовище имело высокий рост, серую кожу, так, кстати, помогающую слиться с окружающей обстановкой. Во мраке зала желтым пламенем горели глаза монстра. На теле синим светом пульсировали вены. Под серой шкурой перекатывались бугры мощных мышц.
        Монстр дико взревел и атаковал. Лазарь зажмурился, но смертельного удара так и не последовало. Рискнув открыть глаза, Лазарь успел увидеть как стрела оставляющая зеленый дымчатый след, врезалась в монстра, разорвавшись ярко-зеленым облаком.
        Взрыв отбросил чудовище, но вопреки ожиданиям эльфийки не причинил тому никакого вреда.
        Видя, что магия не может обуздать монстра, Алекс на пару с дворфом поспешил ввязаться в ближний бой. Меч с лязгом выскочил из ножен. Тело вновь поглотила демоническая ярость даруемая духом клинка.
        Отбив очередную магическую стрелу монстр успел среагировать на атаку Грома. И мощным пинком отправил бородача в полет к ближайшей стене. Но на выпад Алекса тварь среагировать не успела.
        Как оказалась заговоренная сталь прекрасно действует на монстра. Клинок пробил грудину монстра насквозь. Что в прочем не произвело на чудовище особого впечатления. Монстр схватился за лезвие клинка и рывком подтянул Алекса к себе. Не успел парень ничего предпринять, как тварь протаранила его мощнейшим ударом головы в грудь. От удара Алекс отлетел в сторону, от перелома ребер спасла лишь кольчуга.
        Лазарь продолжал поддерживать отряд, магическими атаками выбросив алую струю пламени, в прочем не произведшую на монстра особого впечатления. Монстр опустился на четвереньки и понесся в сторону Алекса. Надеясь успеть избавиться хотя бы от одного противника.
        Алекс видел это, но ничего не мог поделать, пытаясь прийти в себя после столь мощного удара. На пути бегущего монстра тут же встал Рикс, выстрелив твари прямо в лицо. Повезло! Атака оказалась удачной. Свинцовый шарик пули разнес монстру глаз. Но разогнавшуюся тушу не смогло остановить и это.
        Рикс еле успел убраться с пути твари, отпрыгнув в сторону. От неминуемой гибели Алекса спасла лишь отчаянная атака Грома. Прокричав древний боевой клич подгорного народа, дворф в прыжке вонзил огромную секиру прямо в спину твари. Удар был такой силы, что монстр повалился на землю, на подогнутых лапах.
        Тут же подоспела Сэйра, держа в руках магический посох хенг, пылающий все тем же ядовито-зеленым пламенем. Пятка посоха вонзилась прямо в основание черепа чудовища. Монстр заскрежетал когтями в предсмертной муке. Голова твари разлетелась на мелкие кусочки, сразу после касания посоха. Обезглавленное тело монстра конвульсивно дернулось несколько раз и затихло.
        - Что это была за тварь? - Алекс тяжело дышал, опираясь спиной о стенку замшелого валуна.
        Бой с тварью отнял все силы. Земные тренировки показались парню легкой разминкой по сравнению со схваткой на мечах, с тяжелым доспехом на плечах.
        - Мы впервые сталкиваемся с подобной тварью, - Гром уперевшись ногой в спину монстра с громким чавканьем вырвал секиру из тела твари. - Разные монстры попадались, но такого что бы магия, ни брала, ни разу не встречал.
        - Но все, же эльфийская магия проняла его, - Рикс поддел носком сапога труп твари. - Чем это ты его так приложила?
        Не успела эльфийка ответить, как ей на плечо запрыгнул невесть, где шатавшийся всю схватку гремлин. Было видно, что маленькое чудовище взволнованно Роска что-то очень быстро зашептал на своем скрежещущем языке на ухо эльфийке.
        - Роска сказал, что в пещере есть человек. Еще живой.
        - Нужно осмотреть его, - Алекс закинул меч в наспинные ножны и направился в сторону занавешенного входа в пещеру. - Может, мы сможем, чем-нибудь помочь бедолаге.
        Войдя внутрь, Алексу сразу поплохело. В помещении царил тошнотворный запах давно разложившихся трупов, смешанный со специфическим запахом спирта и прочих алхимических реагентов. Непременный атрибут любой лаборатории.
        Пройдя немного вперед, Алекс попал в небольшую нишу. Где обнаружил источник запаха. В трех клетках находились люди. У двоих были оторваны головы. Третий меланхолично раскачивался из стороны в сторону, пустым взглядом уперевшись в стену клетки.
        Неподалеку от клеток располагалось несколько дощатых столов, с множеством колб и пробирок. Под столами расплылось пятно разноцветного цвета, видимо получившееся из вытекших реагентов.
        У дальней стены располагалась доска с изображением человеческого контура, помимо всего прочего испещренная разнообразными символами.
        - Эй, уважаемый! - Алекс попытался привлечь внимание пленника.
        - Будь осторожен, - немного в стороне встал Рикс, держа арбалет наготове.
        - Мы пришли помочь, - перебив замок ударом меча, Алекс аккуратно открыл дверь клетки, отступая немного в сторону. - Монстр убит, вы свободны.
        Услышав эту фразу, пленник тут же прекратил раскачиваться из стороны в сторону. Тяжело ворочаясь, мужчина покинул свою обитель.
        - Воды, - еле слышно прохрипел он.
        - Держи, - Гром отцепил фляжку и кинул ее пленнику. - И будь добр объясни, что здесь происходит. Я так понимаю, что монстр вряд ли проводил здесь эксперименты.
        Осушив всю фляжку, пленник осел возле одного из столов. Немного помолчав, он тяжело вздохнул, но все, же начал говорить.
        - Я и мои бывшие коллеги являемся некромантами. Нас нанял новый владыка острова Черепа. Для того что бы мы создали оружие невосприимчивое к магии.
        - Должен сказать у вас неплохо получилось, - нахмурился Лазарь. - Но почему вы выбрали именно это место.
        - Пытались испытать оружие в полевых условиях. Но я думаю, вы уже увидели, что из этого вышло.
        - И много таких тварей вы создали? - Лазарь с любопытством осмотрел доску с чертежами.
        - Только одного. К счастью. Что вы со мной сделаете? - В глазах бывшего пленника Алекс увидел полную покорность судьбе.
        - Проваливай, - Сэйра кинула сверток из походного мешка. - Вот здесь немного еды. Я думаю, эти катакомбы ты успел изучить лучше нас, так что выход найдешь без труда.
        - Спасибо, - некромант затряс головой в благодарственном жесте, подхватив сверток.
        - Уходим, - Лазарь собрал все, что осталось от исследований к себе в сумму. - Мы выполнили свою часть сделки, монстр убит. Теперь ваш черед. Выведете нас из этого проклятого лабиринта.
        - Я помню об уговоре, - кивнула эльфийка. - Пошли. Здесь больше делать нечего.
        - Постойте, - некромант окликнул собравшихся уходить путников. - Последний раз, когда я был на острове, новый владыка собрал мощную армию. Я бы посоветовал вам убраться из западных земель как можно дальше.
        - Мы запомним это колдун, - кивнул Гром.
        Покинув, наконец импровизированную лабораторию Алекс вздохнул с облегчением. Еще бы поскорее распрощаться с затхлыми и мрачными катакомбами, и можно считать, что день удался.
        Эльфийка уверенно повела отряд на выход из зала. Спустя несколько переходов по коротким запущенным коридорам отряд вышел к шахтному стволу. Не колеблясь ни мгновения, Сэйра повела отряд прямо в открытый зев ствола.
        Ствол оказался довольно неудобен для подъема. Несмотря на хорошо сохранившуюся мраморную облицовку, оставшуюся в наследство от покинувших это место гномов, в нем сильно прогнили и проржавели перекрытия и лестницы. Это обстоятельство еще сильнее замедлило продвижение отряда.
        Кроме того в стволе шел «вечный дождь». Происходило это из-за того, что в некоторых местах произошла нарушение герметичности облицовки ствола. В результате чего грунтовые воды, протекающие выше ствола, фильтровались в него целыми потоками. Дальнейший подъем стал серьезным испытанием для отряда. Потоки воды сбивали с ног, а земля под ногами превратилась в вязкую жижу.
        Спустя немного времени отряд преодолел и этот природный водопад, выстроившись цепочкой, и крепко держа друг друга за руки. Дальше выработки начались не затопленные, и идти по ним было сплошным удовольствием. По мере того как подъем уходил все выше и выше, Алекс начал ощущать дуновение свежего воздуха, нежно ласкающего волосы на голове.
        Вскоре показался и овал выхода. Завидев его Алекс, обогнал даже провожатую эльфийку. Настолько парню осточертели мрачные подземелья и затхлый воздух, что он не дожидаясь остальных, первым вырвался на свежий воздух.
        На поверхности тем временем солнце уже клонилось к закату. Освещая оставшийся далеко позади порт алыми отблесками, заходящего за горизонт светила.
        - Спасибо за помощь парни, - Гром пожал каждому из тройки руку.
        - Да спасибо, - Сэйра обворожительно улыбнулась. - И удачи вам в ваших странствиях.
        Роска как всегда пробормотал на своем скребущем языке непонятную тарабарщину. Видимо, то же слова благодарности и ловко забрался на плечо эльфийки.
        - Это конечно не мое дело, но чем вы планируете заняться теперь? - Лазарь решил начать издалека, аккуратно ища возможность перетянуть столь опытных воинов к себе в отряд.
        - Как чем, колдун - Гром упорно отказывался называть Лазаря по имени. - Продолжим истребление монстров. Если некромант сказал правду, и в западных землях разгорится война, скоро у нас будет много работы.
        - Я не о том. Вы так и собираетесь всю жизнь гоняться за чудищами по подземельям и болотам?
        - А ты, что можешь предложить что-то получше? - Заинтересовалась Сэйра.
        - Да. Мы направляемся к Парящему городу.
        - Пфф, - скептично фыркнул Гром. - Все знают, что ключ от небесного моста у Братства Света. Но даже если ты его и достанешь каким-то образом, тебе никогда не победить Левиафана, что сторожит сокровища летучего города.
        - Но у меня, есть план, который, я уверен в этом полностью, сработает. Иначе я бы не ввязался во все это. Мне все, таки жизнь дорога. И нам не помешает помощь, таких опытных воинов как вы.
        - Ну а вы, что скажете? - Сэйра обратилась к Алексу и Риксу. - Вы ему верите.
        - Почему бы и нет, - пожал плечами Рикс. - Я вообще был бывшим пиратом. Ну а там сами понимаете, всю жизнь таким специфическим ремеслом не прозанимаешься. А у Лазаря есть четкий план, так, что пока я за него.
        - У меня вообще не было особого выбора, - начал Алекс. - Я пришелец из другого мира. Лазарь считает, что в Парящем городе могли сохраниться технологии, которые могут вернуть меня домой.
        - Парень не врет, - Лазарь поспешил вставить слово, прерывая поток вопросов. - Я общался с ним. Он вообще ничего не знал о том месте, где находиться пока мы не встретились.
        - Ладно, маг я согласна. И Роска тоже, - немного поворчав, гремлин попытался дружелюбно улыбнуться, но вместо этого получился лишь жуткий оскал.
        - Я с вами, - согласился, наконец, дворф. - Посмотрим, может из вашей безумной затеи что-то и выйдет.
        Глава 7
        - У тебя уже неплохо, получается, - ободряюще кивнула эльфийка, подъехав к Алексу на белоснежной кобылке.
        - Спасибо, - усмехнулся Алекс, вспоминая свой первый день езды на лошади.
        После выхода из древних гномских шахт, отряд к вечеру наткнулся на небольшой хутор, скромно притаившийся у елового леса. Мрачные еловые гиганты были словно молчаливые стражи, укрывающие под сенью своих крон небольшой поселок.
        Хуторяне радушно приняли незваных гостей, а Лазарь даже умудрился выторговать лошадей для дальнего похода к графству Кембридж. С этого момента и началось знакомство Алекса с местным живым транспортом.
        Мало того, что верховая езда плохо давалась иномирянину, так еще и как назло жеребец попался весьма скверного нрава, так и норовящий увести своего наездника с накатанного тракта в сторону заросших дикими травами полей.
        Но уже сейчас, спустя несколько дней тяжелых мучений, Алекс весьма неплохо управлялся с жеребцом. По крайней мере, тот больше не норовил скинуть своего наездника. И что немало важно Алексу наконец-то удалось добиться того, что бы конь шел именно туда, куда его направляют.
        - Это точно, - поддержал эльфийку Рикс. - Еще немного и тебя не отличишь от жителя Акреннора. На лошади ты держишься уверенно, мечом то же машешь неплохо.
        При упоминании о фехтовании Алекс покраснел, он так и не решился никому сказать, о том, что бешеную ярость в схватках ему дает дух магического клинка. Он пока не разобрался, стоит ли избавляться от него, поэтому разборки с духом Алекс решил отложить на потом. А пока Алекс старается по максимуму взять от занятий с Риксом, что бы прибегать к помощи духа как можно реже.
        - По поводу фехтования я с тобой согласен, - усмехнулся Гром. - Клянусь бородой Эридина, но парень бился с монстром как дьявол. Никогда не видел такой скорости. Кстати нам долго еще скакать, до этого чертова графства? Мы уже четвертый день в пути, у меня уже седалище стерлось, от этих покатушек.
        - Потерпите, - отозвался Лазарь, скакавший впереди всех. - Еще немного и мы доберемся до предгорий Кхета, а там перейдя перевал, окажемся в землях Кембридж.
        Лазарь, после известий о перевороте на острове Черепа, стал молчалив и неразговорчив. Часто задумывался о своем и не сразу включался в беседу, когда его о чем-то спрашивали. Алекс пытался поговорить с магом, но эту тему. Но Лазарь всякий раз избегал разговора мрачнее с каждым днем все больше.
        Поняв, что дальнейшей беседы не последует, Алекс решил полностью насладиться окружающей природой, нового мира, еще не отравленного техногенными предприятиями,
        и автомобильным транспортом. Впрочем, Алекс надеялся, что технический прогресс еще не скоро придет на эти земли.
        Западные земли встретили иномирянина весьма жарким летом. Тянущиеся в начале вдоль тракта высокие еловые леса, по мере приближения к перевалу сменились обширными лугами, раскинувшими бесконечное зеленое море, насколько хватало глаз.
        Спустя несколько дней ритмичной скачки, и луга сменились хребтом каменистых гряд заросших низкорослыми дубовыми урочищами. Иногда раскаленную солнцем землю орошали крупные капли дождя, поначалу неохотно, падающие из набухающих туч, а позже изливающиеся на землю бесконечным потоком.
        В такое время долины, располагающиеся во впадинах спусков с каменистых гряд, превращались в настоящие грязевые ловушки. Лошади вязли в топком болоте, и путникам приходилось бороться за каждый пройденный метр. Когда лошади выбивались из сил, наездники спешивались и вели их под узду. Но слава, Двенадцати дожди были довольно редки в летнюю пору в западных землях.
        Поднявшись на очередной холм Алекс, наконец, смог лицезреть, перевал предгорий Кхета. Вход на перевал оказался перекрыт белевшим известняковыми блоками небольшим фортом. На надвратной башне реял черный флаг с изображенным на нем белым крестом.
        - А вот и пограничный форт графства, - рядом с Алексом поравнялся Лазарь. - Мы почти добрались.
        - Колдун, а ты уверен, что нас пропустят без проблем, - как всегда дворф был полон скепсиса. - Насколько я помню последние слухи, сейчас в графстве разыгралась какая-то хворь. После которой люди, умирая, вновь восстают из могил.
        - Именно поэтому мы и следуем в графство Кембридж мой бородатый друг, - ухмыльнулся Лазарь. - Я помогу достопочтенному графу решить его проблему, а взамен он отдаст нам серп жнеца.
        Подъехав к воротам крепости, Лазарь достал из седельной сумы бумагу с печатью графа Кембриджа. Усилив голосовые связки с помощью магии, Лазарь громко закричал, размахивая документом.
        - Эй! В крепости! Открывайте ворота! У меня при себе пропуск, выписанный самим графом!
        Ворота форта распахнулись. У входа застыли неподвижными статуями пятерка закованных в броню рыцарей. Глухие шлемы воинов были выполнены в виде оскаленной пасти дракона.
        Элита войск Империи. Рыцари дракона. В бою они обрушивались на врага прямо с небес, сидя верхом на несокрушимых драконах.
        И сейчас легендарные воины стояли, сомкнув треугольные щиты. Длинные копья с трехгранными наконечниками были направлены в сторону Лазаря и его отряда. За строем рыцарей стоял высокий воин с эмблемой командира в виде крыльев дракона на правом наплечнике.
        - С какой целью вы направляетесь в земли графства? Или вы не разглядели флаг, предупреждающий о колдовской чуме, бушующей в Кембридже?
        Соскочив с лошади, Лазарь подошел к строю воинов, на расстояние удара копья.
        - Я и мои компаньоны как раз и направляемся к графу Кембриджу, что бы помочь в решении этой проблемы. И у меня есть, как я уже говорил верительная грамота, подтверждающая мои слова, - Лазарь аккуратно помахал небольшим свитком пергамента. Не желаете ознакомиться, прежде чем давать нам от ворот поворот.
        Ничего не ответив, командир отряда рыцарей прошел через строй и аккуратно взял документ из рук мага. Развернув, некоторое время, молча, шевелил губами, после чего нехотя вернул документ Лазарю.
        - Все верно, вы можете, проходит, - строй воинов разомкнулся, пропуская отряд на земли графства.- Но прежде чем вы все-таки ступите в эти проклятые места, хочу предупредить. Если граф Кембридж не решит проблему в ближайшие две недели, мы будем вынуждены выжечь эти плодородные земли вместе со скверной охватившей их.
        - Я уверяю вас, что к столь радикальным мерам прибегать не придется, - маг забрал документ и молниеносно вскочил в седло, подгоняя лошадь.
        - Я надеюсь, ты знаешь что делать, - Сэйра скормила очередную порцию сухарей недовольно сморщившемуся гремлину. - Бежать, спасаясь от пламени разъяренных драконов, как-то не очень хочется.
        - Не волнуйся, до этого не дойдет - успокоил Лазарь. - Я бы не ввязался в это, если бы не знал, как помочь графу.
        Проезжая через крепость Алекс любовался на разлегшихся возле стен драконов. Мощные боевые машины Империи производили весьма сильное впечатление. Широкие крылья, тело, покрытое несокрушимой чешуей. И разум, светящийся в глубине алых глаз, с вертикальным зрачком. Глядя на этих боевых ящеров, Алекс боялся представить, какие силы нужны, что бы сокрушить легионы империи.
        Выйдя из крепости, отряд вышел на перевал. Пройдя по тонкой кишке прохода, воины вышли на небольшое плато. С перевала открывался великолепный вид на обширные луга, распаханные под пашни и великолепные виноградники, гордость графства.
        Помимо вина, славившегося своим вкусом по всем западным землям. Графство Кембридж считалось крупнейшим поставщиком бронзы и драгоценных камней, добываемых в предгорьях Кхета. Это были одни из богатейших земель Империи.
        Спустя день пути по хорошо накатанному тракту, всадники добрались до родового замка графа Алана Кембриджа. Крепость впечатляла своими размерами и мощью оборонительных укреплений. Высокие стены с пятью башнями надежно защищали находившихся внутри жителей. Помимо башен, на вершине каждой из которых, были расположены осадные орудия, стены крепости были укреплены пятью невысокими бастионами. По всему периметру крепости был выкопан широкий и глубокий ров.
        - Эй, ленивые твари! Отпирайте ворота! Пришло ваше спасение! - Прокричал Гром, решив нисколько не скромничать.
        Спустя немного времени через широкий ров был перекинут мост, позволяющий проехать внутрь владений. Проезжая по мосту, Алекс, услышав надсадные хрипы, бросил взгляд вниз. Внутри рва корчась на крепких деревянных колах, хрипело несколько оживших мертвецов.
        Оторвать взгляд от столь не приятного зрелища Алекса заставило появление у ворот отряда стражи во главе с крепко сбитым бородатым мужчиной. На вид ему было лет сорок, а мощную фигуру не мог скрыть даже темно-синий балахон. В руках бородач держал короткий медный стержень, покрытый вязью непонятных символов.
        - Разрешите представиться, - голос у бородача оказался на удивление мягким и вкрадчивым. - Мэтр-магик графства Кембридж. Дож. А вы припозднились. Да еще приехали ни один, как обещали.
        - Так сложились обстоятельства, - спокойно пояснил Лазарь. - Но количество людей нисколько не повлияет на первоначальный уговор. Дополнительная плата по усмотрению графа. Кстати как он? Я смогу с ним переговорить в ближайшее время?
        - Терпение, юноша. Вы уж не обессудьте, но на наших землях гуляет болезнь, обращающая людей после смерти в ходунов. Так, что сперва небольшая проверка.
        Дож обошел каждого члена отряда. Проводя медным стержнем вокруг. Гром недовольно поморщился, пока маг проверял его. Дворф терпеть не мог колдунов и все что с ними связано.
        - Все в порядке можете проходить, - после разрешающего жеста магика, стражи расступились в сторону.
        Внутри крепости все было заставлено телегами и тюками с провиантом и оружием. Повсюду сновали беженцы из соседних деревень. Людей было столько, что оставалось только поражаться, как они все поместились в крепости.
        Бесконечный людской гул, так же дополнялся звоном металла из кузницы, и нестерпимой вонью исходящей из кожевенных цехов. Ремесленники и кузнецы трудились день и ночь, что бы обеспечить людей доспехами и оружием.
        Алекс отметил про себя, как люди расторопно отскакивали в сторону, от отряда, ведомого Дожем. Народ разбегался в стороны, еще до того, как кто-то из сопровождающих стражников успеет открыть рот, что бы гаркнуть на простолюдинов. Было видно, что мага здесь бояться.
        Благодаря Дожу отряд быстро достиг родового гнезда графа Кембриджа. Где их дожидался сам граф Алан Кембридж. Высокий, немолодой мужчина с аккуратной клиновидной бородкой, облаченный в темно-сиреневые одежды, расшитые золотой нитью. На ногах красовались, черные высокие сапоги с золотыми пряжами.
        Несмотря на несчастье, происходившее на землях Кембридж, граф встречал гостей с широкой улыбкой. Алексу это сразу не понравилось. Словно граф приглашал их побеседовать о погоде, а не обсудить спасение земель, от неизвестной болезни. Алекс сделал себе зарубку на память, приглядывать за графом.
        - Наконец-то Лазарь! Ты прибыл! А кто эти достопочтенные господа? Я рассчитывал только на тебя одного.
        - Приветствую вас достопочтенный граф, - Лазарь склонился в низком поклоне. - Так случилось, что мне пришлось задержаться. А эти люди, прибывшие со мной, помогут в решении вашей проблемы.
        - Ладно, проходите внутрь, - граф Кембридж изобразил приглашающий жест. - Стол уже накрыт. Я думаю, вы проголодались с дороги.
        - Хоть одна радостная весть за весь день, - проворчал Гром, отдавая поводья лошади подошедшему слуге.
        Прикончив остатки обеда, Алекс отложил в сторону нож с вилкой и допил вино из высокого бокала. Приятная смена обстановки расслабила парня. Алекса начало клонить в сон. Но все-таки он собрался с силами и включился в разговор.
        - Я так понимаю, вы уже имели удовольствие, познакомиться с рыцарями дракона? - Дождавшись утвердительных кивков, граф Кембридж продолжил. - Тогда вы надеюсь, понимаете, что времени у нас не так уж и много.
        - Мы в курсе, - Сэйра поглаживала развалившегося на тарелке после сытного обеда гремлина. - Но почему император решил пойти на столь крайние меры? Выжечь столь плодородные земли, на мой взгляд, не слишком дальновидно.
        - Видите ли, - в разговор вступил молчавший до этого маг. - Совсем недавно мы узнали, что если восставший после болезни мертвец, хотя бы поцарапает здорового человека, тот сам в течении нескольких часов падет от неизвестной болезни, ну а что будет дальше, вы сами знаете. Так, что не удивительно, что император послал сюда драконов. Хорошо, уже то, что нам хотя бы дали время для решения проблемы.
        - Да время, которого, у нас не так уж и много, - граф Кембридж нервно перебирал в руке пустой фужер.
        - Поэтому мы постараемся решить вашу проблему, как можно быстрее, - Лазарь аккуратно утер губы салфеткой. - А вы можете вспомнить, когда именно разгорелась болезнь? Может быть, ваши рабочие нашли в шахтах какой-то древний артефакт. Или на ваши земли забрел какой-нибудь бродячий некромант.
        - Вы знаете, вроде бы ничего подобного не было, - вспоминая граф, даже забыл про фужер, который до этого не выпускал из рук. - Болезнь началась как-то внезапно. Все началось с небольшого шахтерского поселка в дне пути отсюда. А дальше болезнь разнеслась по моим землям со скоростью лесного пожара. Вы думаете, здесь замешаны некроманты?
        - Вполне возможно, - пожал плечами Лазарь. - Совсем недавно мы столкнулись с некромантом, работавшим на нового владыку острова Черепа. Он предупредил нас, что культ Васка снова возрожден. Так, что вполне может случиться так, что группа колдунов - диверсантов проникла на ваши земли. С целью испытания нового колдовского оружия. Ведь всем известно, что эпидемия на территории врага очень эффективный ход.
        - Я все же буду до последнего надеяться, что это просто хворь. Хоть и весьма необычная. Связываться с нечистью с острова Черепа, - граф Кембридж сделал рукой отгоняющий злых духов жест, - мне как-то не с руки.
        - Собственно для этого мы сюда и прибыли, - влез в разговор Рикс, отвлекшись, наконец, от разглядывания служанок убирающих обеденный стол. - Кто бы это ни был, мы найдем его и уничтожим, в самый кратчайший срок. Вот только меня беспокоит одни пунктик, касательно оплаты. Вы как видите мы тут вроде, приданных сил.
        - Если вы волнуетесь, что первоначальный мой уговор касался только Лазаря, то можете быть спокойны. Хоть болезнь и подкосила мой бюджет, но я найду, чем с вами рассчитаться. Хорошие мечи в наше время дорого стоят.
        - Вот так мне вести дела нравиться, - кивнул в знак согласия Рикс. - Когда все четко договорено. Хоть сейчас принимайся за работу.
        - Кстати по поводу работы, - Алексу не терпелось поскорее закончить пустые разговоры. - Когда приступаем?
        - Начнем с завтрашнего дня, - определился Лазарь, вставая из-за стола. - Спасибо вам граф за столь любезно предоставленную информацию.
        - Не стоит. По всем организационным вопросам можете обращаться к Дожу. Я доверяю ему во всем. А теперь прошу извинить меня, дела, знаете ли, не терпящие отлагательств.
        Встав из-за стола Алекс, подошел к Риксу. Бывший корсар уже направлялся следом за симпатичной служанкой, но Алекс успел его перехватить за рукав.
        - Нужно поговорить. Наедине.
        - Умеешь же ты во время подбирать моменты, - тяжело вздохнул Рикс. - Ладно, пойдем.
        Рикс провел Алекса коротким коридором, выведшим их на небольшую открытую террасу. С нее открывался красивый вид на весьма необычный сад. Вместо деревьев, многочисленных клумб и прочей растительности, в саду раскинулось не большое поле боя. Сражающиеся воины были весьма искусно вырезаны из высоких кустарников, разнообразных цветов и оттенков. Каждый воин имел свое выражение лица и позу, в которой он застыл, отражая или нанося удар. Алексу трудно было даже представить, сколько времени садовнику понадобилось, что бы изобразить подобную красоту.
        - Ну, так о чем ты хотел поговорить? - Рикс расселся на скамейке, даже не взглянув в сторону столь искусной инсталляции. - Или мы тут будем на убивающие друг друга кустарники любоваться.
        - Нет, - Алекс, наконец, оторвался от столь завораживающей картины и сел напротив приятеля. - Послушай, я бы хотел извиниться перед тобой, за то, что еще раньше не сказал тебе кто я такой на самом деле.
        - Да ладно. Я все понимаю. Тогда на острове, мы встретились при весьма необычных обстоятельствах. Ты был один, ясное дело, что ты мне не доверял. Но все, же ты не отказался выслушать меня и помочь. Разве можно упрекать человека в излишней осторожности, - Рикс ободряюще потрепал товарища по плечу.
        - Я рад, что ты правильно понял меня. Но есть еще одна вещь, которую я хочу тебе показать, - Алекс достал из сумки золотистую таблицу испещренную древними письменами.
        - Это то, что я думаю? - Рикс дрожащими руками взял табличку из рук Алекса. - Откуда у тебя Скрижаль Вечности? Многие столетия она считалась утерянной.
        Алекс, вкратце поведал историю своих злоключений приведших его на злополучный остров. Рикс сидел, молча, не отпустив за время рассказа ни одной колкости, что для него было нехарактерно.
        - Кто-нибудь еще знает? - Рикс передал Скрижаль в руки Алекса.
        - Да, - Алекс убрал артефакт назад в заплечную суму. - Лазарь. Он в курсе моих похождений до встречи с тобой.
        - Ладно, но больше никому не показывай Скрижаль. Ты даже не представляешь, сколько людей до сих пор верят в россказни о заточенных где-то далеко на востоке титанах. А уж колдуны душу готовы продать за возможность изучить записи, начертанные на скрижали.
        - Я понял тебя, - кивнул в знак согласия Алекс. - Я постараюсь спрятать ее как можно лучше.
        - Боюсь просто спрятать, будет недостаточно, - отрицательно покачал головой Рикс. - Избавься от нее, как только представиться возможность. А, что касается твоей проблемы, касательно возвращения домой я постараюсь тебе помочь. Есть у меня пара колдунов, которые должны мне.
        - Спасибо, - поблагодарил Алекс. - Знаешь, когда я рассказал тебе, у меня с души камень свалился. Мы вместе, почти с первого дня моего пребывания в этом мире. И что-то скрывать от тебя я считаю не правильным.
        - Ты все правильно сделал. Я никогда не оставлю тебя в беде, что бы ни случилось, - Рикс крепко сжал предплечье товарища.
        В этот момент Алекс почувствовал удивительное спокойствие. На Земле, у него не было друзей готовых рискнуть за него жизнью. Друзей, которым он мог поведать самые страшные тайны о себе. Но здесь, в этом чужом для него мире все иначе.
        - Проклятье! - выругался Тенг, складывая подзорную трубу.
        Новое задание Владыки не задалось с самого начала. Мало, того, что цель упустили в Хофе. Прикормленная Фестусом городская стража оказалась ни на что не годна. Так, теперь Тенг потерял след мага и в землях Кембридж. Но это была лишь прелюдия к дальнейшим неприятностям.
        Форт, перекрывающий горловину перевала, ведущую, в земли Кембридж был набит Рыцарями Дракона и их огнедышащими зверюшками. А эти рубаки не обычные вояки годные только для разгона черни во время голодных бунтов. Что бы перебраться через кордон придется попотеть. Но у Тенга были припасены артефакты, способные справиться с почти любой передрягой во время путешествия.
        Весь день Тенг потратил на изучение и расположение постов рыцарей. Дождавшись наступления ночи, Тенг решил прокрасться в форт. Проговорив слово-ключ, убийца активировал амулеты, встроенные в его боевой костюм. Магические артефакты скрывали своего хозяина под невидимым пологом. Как утверждал один старый дроу продавший костюм Тенгу, полог был невидим даже для магов. И теперь настала пора это проверить. Глупо надеяться, что доспехи рыцарей всего лишь просто куски железа. Наверняка и у них есть свои магические артефакты, облегчающие несение караула в ночное время. Так, что ухо держать нужно востро. Если не хочешь его лишиться.
        Рассудив так же Тенг согнувшись в три погибели, быстро преодолел расстояние от своего укрытия до стены форта. Дождавшись пока огонек факела, пройдет над гребнем стены далеко вперед, Тенг прицепил острые когтистые перчатки к своим ладоням. «Кошачьими лапами» пользовались только ассасины южных земель. Но Тенг решил перенять их опыт. Преодолеть стену с помощью лап, было гораздо проще, чем использовать стандартный крюк с канатом.
        Стена на ощупь оказалась не ровной и шероховатой. Тенг с легкостью цеплялся за трещины и выемки, покрывающие стену укрепления. Как только вдали слышалось позвякивание доспехов рыцаря, Тенг, что есть силы, вжимался в стену. Убийца продолжал подъем только когда звякающие шаги латника стихали в дали.
        Преодолев, наконец, гребень стены Тенг тяжело перевел дух. Спина покрылась потом, а руки тряслись от перенапряжения. Стены у форта оказались на удивление высокими. Не давая себе расслабиться, Тенг быстро осмотрелся по сторонам, убедившись, что огни факелов караульных, еще далеко, а из ближайшей башни не доноситься никого постороннего шума.
        Прежде чем спускаться вниз Тенг решил немного изучить внутренний двор крепости. Что бы ни спрыгнуть прямо в пасть к дракону. Пока убийце везло, внутренний двор почти не был освещен, крылатые машины смерти мирно дрыхли в своих загонах, а внутренний двор крепости патрулировало всего два рыцаря с собаками. Один задержался у превратной башни, затеяв разговор с постовыми, а другой обходил периметр крепости на противоположной стороне.
        Основная масса воинов, судя по многочисленным огням, горящим внутри укрепления и громкому гулу, сейчас находилась в крепости. Лучше момента сами боги не смогли бы придумать.
        Тенг только приготовившись к прыжку, снова был вынужден вжаться в стену. Скрипнула дверь ближайшей башни и на стену выбрался облаченный в легкую одежду воин. Судя по всему сменившаяся смена. Светя перед собой громко потрескивающим факелом, рыцарь встал прямо рядом с Тенгом, укрывающимся под пологом невидимости. Воину нужно было только протянуть руку не много в бок, что бы коснуться кончика носа убийцы.
        «Проклятье!» - Выругался про себя Тенг, слыша как рядом, облегчается рыцарь.
        Дождавшись пока воин справит свои естественные надобности и снова скроется в башне, Тенг бесшумно спрыгнул вниз. Молниеносно вжавшись в стену, пропустил вперед возвращающегося от превратной башни караульного с собакой. Пес, проходя рядом, застыл на мгновение и закрутил своей массивной головой, начав негромко рычать. Заставив тем самым насторожиться и своего хозяина.
        - Что случилось Джеб? Здесь никого нет! Пошли! Ты видимо сегодня слишком много спал! Вот и чудиться с просоня!
        Но и Тенг не стоял все это время просто так. Медленно достав из заплечной сумы небольшой пузырек с черным порошком, Тенг быстро откупорил его и, высыпав на ладонь, выдул содержимое прямо собаке в морду. Пес громко чихнул и, потеряв к Тенгу интерес, повел своего хозяина дальше.
        Тенг шумно выдохнул воздух. Только сейчас поняв, что все это время он не дышал. Отхлебнув немного гномского грога, для поднятия боевого духа убийца слившись со
        стеной продолжил пробираться к противоположной стороне укрепления. На выход из проклятого форта.
        Дальнейший путь через внутренний двор крепости напоминал Тенгу переход по шаткому мосту, протянутому над пропастью. Стоит только сильному ветру подуть, как следует и мост осыпеться прямо в ущелье, увлекая путника следом за собой в острую пасть каменных обломков.
        В случае Тенга стоит только драконам пробудиться от лишнего шороха и последствия будут примерно такие же, если не хуже. Поэтому Тенг призвал на помощь все свое мастерство, на каждом шагу вознося молитвы всем двенадцати богам. И судя по всему сегодня, они услышали убийцу. Тенг все же смог добраться до противоположной стены крепости.
        Дальше дело техники. Затаиться среди хозяйственных построек, примыкающих к стене. Просчитать интервалы обхода караульными стены. И дождавшись удобного момента, проскочить по крышам амбаров прямо на гребень стены.
        Оказавшись на укреплении снова пустить в ход «Кошачьи лапы». Благо спускаться гораздо легче, чем штурмовать укрепления при подъеме вверх. Только оказавшись за пределами крепости, далеко на перевале Тенг позволил себе скинуть полог невидимости, и привалиться к ближайшему камню переводя дух.
        Дрожащей рукой убийца достал пару галет. Сухой ужин пошел гораздо легче под крепкий грог. Присмотрев себе небольшую каменистую площадку, возвышавшуюся в нескольких метрах, Тенг решил заночевать на ней. Преодолевать перевал ночью он считал самоубийством. Благо у него еще есть пара часов в запасе, что бы восстановить силы и продолжить поиск.
        Но мечтам Тенга о спокойном сне не суждено было сбыться. Только устроившись на ночлег, убийца расстелил плащ на холодных камнях, как у подножия площадки раздалось глухое рычание. Решив, что это всего лишь волки Тенг извлек небольшой арбалет и медленно подкрался к краю площадки.
        Багровый свет двух спутников планеты высветил в ночной мгле троицу еще относительно «свежих» живых трупов, пытающихся взобраться на площадку. Увидев их, Тенг лишь скривился. Работая на некромантов и магов крови, и не на такое насмотришься. Но обнаружить оживших мертвецов в западных землях, где за чернокнижие сжигали на костре, было, по меньшей мере, странно.
        Решив отложить диспут с самим собой о миграции живых мертвецов на другое время, Тенг заменил обычный арбалетный болт на светящийся багровым светом. Алая вспышка озарила тьму, и в толпе зомби расцвел ярко-алый цветок пожара, молниеносно поглотивший мертвую плоть монстров.
        - Так вот, о чем предупреждал флаг на укреплениях форта, - Тенг наблюдал, как медленно гаснет магическое пламя, оставившее после себя лишь черное пятно выжженной земли. - Похоже, поездка обещает быть веселой.
        - Похоже, мы прибыли на место, - Рикс указал на пепелище, оставшееся от шахтерского поселка.
        - Да ты просто гений по части выводов и так всем очевидных, - С утра Гром пребывал в скверном настроении, и это не удивительно.
        Гномский грог Грома, кончился еще вчера, а людское вино он приравнивал, чуть ли не к ослиной моче. Правда, в землях Кембридж, славившихся лучшим вином во всех западных землях, об этом приходилось тактично умалчивать. Что раздражало дворфа еще больше.
        - Это здесь все началось? - Лазарь повернулся в седле к мэтру магику.
        - Да, - утвердительно кивнул тот. - Дальше лучше идти пешком. Лошади очень плохо переносят присутствие рядом с собой живых мертвецов.
        - Спешиваемся! - Громко гаркнул усатый сержант, с отрядом стражи сопровождавший Лазаря и его отряд.
        Алекс с нетерпением ждал этого момента. За прошедшее время его навыки езды значительно улучшились. Но Алекс больше предпочитал передвигаться на своих двоих, по твердой земле.
        - Грэг! Марек! - Сержант подозвал двух самых хлипких воинов. - Вы останетесь сторожить лошадей. Следите внимательно. Если они у вас разбегутся, я с вас шкуру спущу. Остальные! Выдвигаетесь в авангарде!
        - Надеюсь вашим людям можно доверить фланги, - обратился Дож к Лазарю.
        - Не беспокойтесь мэтр Дож, - поспешил успокоить Лазарь. - Я уверен в них как в себе. А теперь ведите нас.
        Еще раз, внимательно осмотрев собравшихся воинов, Дож повел отряд через поселок. Вернее, через то, что от него осталось. Деревня когда-то состояла из тридцати дворов, от которых теперь остались лишь одни сгоревшие остовы. Почти все жилища находились внутри старого земляного вала, сейчас на половину осыпавшегося, с валяющимися на земле створками деревянных ворот. Снаружи вала находилось несколько ферм, но солдаты графа Кембриджа не пощадили и их. От домов, так же как и от их собратьев за валом остались лишь полуобгорелые каркасы. Улица в поселке была всего одна. Широкая с хорошо утоптанной дорогой, она вела прямиком к шахте. Иногда попадались обгоревшие трупы, как стражи, так и местных жителей.
        - Да уж зачистка здесь была суровой, - Сэйра указала на гору трупов, с размозженными головами сваленную на небольшой площади, у останков таверны. - Даже гарь пожарища не перекрывает смрад мертвой плоти.
        - Вы правы, - Дож окинул быстрым взглядом гору трупов, на которую указала Сэйра. - Но как вы знаете, это не помогло. Болезнь успела перекинуться и на другие села и поселки графства. И никто не может понять почему.
        - Проведите нас в шахту, - Лазарь указал в направлении искомого объекта. - Возможно, там мы найдем разгадку.
        Отряд медленно пересек главную и единственную улицу, отделяющую их от спуска в шахту. У входа в выработку было обнаружено несколько живых мертвецов. С ними быстро разобралась сопровождавшая отряд стража, освободив проход к выработке. Оставив еще нескольких бойцов сторожить вход, воины, запалив факелы, спустились внутрь.
        Дож провел отряд по прямой кишке коридора, приведшей к входу в небольшую залу. Где совсем недавно добывалась медь. Повсюду валялись кирки и лопаты, оставшиеся от бывших здесь до зачистки шахтеров. С потолка свисало несколько внушительного размера сталактитов. И все. Больше в зале не было ничего. Даже трупов, ни ходячих, ни уже упокоенных.
        - Как видите здесь, ничего нет, - Дож обвел рукой пространство, открывшееся перед Лазарем. - Я даже проверил «Магическим оком». И ничего.
        - Магия это одно, а когда с тобой один из жителей подгорного народа совсем другое, - Лазарь обернулся к нахмурившемуся дворфу. - Что скажешь, Гром? Ты сможешь найти что-нибудь интересное здесь?
        - Попробую, - Гром передал секиру стоявшему рядом Алексу. - Но особо, ни на что не рассчитывайте. Связь дворфов с духами земли гораздо слабее, чем у наших подгорных собратьев. Поэтому мы больше предпочитаем поверхность. Но это не значит, что не стоит попробовать.
        Гром достал небольшой мифриловый молоточек, положил его на землю и, накрыв ладонями, проговорил заклятие на подгорном языке. Молоточек неярко замерцал бледным светом. Гром, взяв его в руки начал простукивать полы и стены залы. Не прерывно бормоча какую-то непонятную тарабарщину на своем языке.
        - Что он делает? - Алекс обратился к эльфийке, надеясь, что она объяснит странное поведение своего компаньона.
        - Ищет, то, что скрыто даже от магов. А невнятный бубнеж это молитва одному из богов. Эридину. По легенде он был гномом и считался одним из двенадцати воинов сопровождавших Героя в походе против титанов.
        - Понятно, - протянул Алекс оперевшись о массивную секиру дворфа. - И надолго это затянется?
        Не успела Сэйра прошептать ответ, как дворф застыл возле самой дальней стены и начал настукивать по ней в определенных местах. Спустя мгновение в стене вихрем закрутился портал молочного цвета.
        - Милости прошу, - Гром изобразил шутовской поклон. - Вам повезло. Я сегодня много не пил, да и духи оказались благосклонны ко мне.
        - Не может быть, - потрясенно прошептал Дож.- У меня под носом все это время был магический тайник.
        - Ладно, парни! - Гаркнул неугомонный усатый сержант. - Заходи по одному, и смотрим в оба!
        Последним в портал зашел Алекс, держа клинок наготове. Но как оказалось зря. В просторном зале не осталось никого, кто мог бы представлять опасность. В огромной пентаграмме изображающей пятиконечную звезду испещренную рунами, на каждом луче располагались трупы молодых девушек со вспоротыми животами. В центре пентаграммы находился труп мужчины в черном балахоне с разорванным горлом.
        - Спаси нас Двенадцать богов, - в страхе один из солдат изобразил руками отгоняющий нечисть жест.
        - Что за мракобесие здесь творилось? - Алексу сразу же захотелось покинуть залу, вонь от трупов стояла неописуемая.
        - Никогда не видел ничего подобного, - Лазарь изучал руны, начертанные на лучах звезд подсвечивая себе факелом. - Заклятие очень мощное и невероятно темное. Судя по всему во время ритуала, использовались девственницы, так, по крайней мере, указано в рунах. Пятерка невинных агнцев. Но вот кто убил самого заклинателя?
        - Да я же знаю его, - проговорил один из стражников, указывая на труп мужчины с разорванным горлом. - Мой кум что, жил в этом поселке рассказывал о четырех мрачных типах поселившихся у местного лесничего в хижине у одинокой скалы. Да и потом я не раз наблюдал его рожу, на главном базаре в крепости графа. Постоянно отирался у местных знахарок и травников.
        - Ты можешь показать, где это? - Лазарь тут же бросил изучать руны, начертанные в пентаграмме.
        - Да без проблем, - хмыкнул страж.
        - Отлично, - мэтр Дож в предвкушении потер ладони я с вами.
        - Боюсь, господин Дож я вынужден буду попросить вас об услуге, - Лазарь тут же осадил прыткого магика. - Я понимаю вам, то же хочется покарать виновных. Но я, считая, что лучше кому-то сведущему в магических науках остаться здесь и перенести пентаграмму на бумагу. А когда я вернусь, мы с вами вместе их изучим за бокалом местного восхитительного вина. Возможно, здесь есть, что-то о том, как победить болезнь.
        - Да думаю, вы правы, - тяжело вздохнув, признал правоту более молодого товарища мэтр Дож. - Будьте осторожны.
        - Непременно мэтр Дож, - бросил, уходя Лазарь. - Непременно.
        Спустя полчаса бешеной скачки отряд возглавляемый стражем проводником оказался у Одинокой скалы. Правда, название оказалось чересчур громким. На поверку «скала» оказалась лишь небольшим каменистым утесом. На вершине, которой располагался небольшой каменный домик, притулившийся рядом с небольшим еловым урочищем.
        - Вон тот домик на вершине и есть хижина местного лесничего, о которой я говорил.
        - Благодарю вас за помощь, - Лазарь кинул стражу серебреную монету. - Дальше мы сами. А вы пока скачите в крепость и передайте графу что, мы напали на след возможных виновников разгоревшейся в графстве колдовской чумы.
        Поймав монету страж, выслушал указания мага и что есть силы, пришпорил лошадь в направлении замка графа Кембриджа. Воины быстро спешились и, стреножив лошадей, начали подъем на утес, растянувшись широкой цепью. Алекс быстрее всех добрался до дома. Решив не вламываться до прихода товарищей, парень решил провести небольшую разведку.
        Согнувшись в три погибели, Алекс медленно подкрался к небольшому окошку, вырезанному в боковой стене дома, и заглянул внутрь. Его взору предстали четыре зверски убитых человека, раскиданные по комнате как тряпичные куклы в разных позах. Весь пол был изгваздан, успевшей застыть за столько времени кровью.
        - Ну что там? - Рядом неслышной тенью возникла эльфийка, держа лук наготове.
        - Мы опоздали, их всех убили, - пояснил Алекс, оторвавшись от окошка. - Наверное, тот же неизвестный, который прикончил одного из колдунов в шахте.
        К этому времени остальные так же преодолели подъем и сейчас стояли возле дома. Выслушав доклад Алекса, Лазарь чертыхнулся, но все, же решил обследовать место преступления, на предмет каких-нибудь зацепок.
        Дверь тихо скрипнула под нажимом ладони мага и отошла в сторону. Открывая проход внутрь помещения. Воины тут же рассредоточились по комнатам, ища хоть, что то, что могло бы указать на убийцу колдунов.
        Пока остальные искали улики, Лазарь решил, не тратя времени впустую с обыском прибегнуть к магии. Начертив на лбу одного из трупов несколько колдовских рун, маг положил руку на лицо покойного и, закрыв глаза, прошептал заклинание. Но ничего не вышло. «Взгляд мертвеца» не сработал. Лазарь не смог слиться с сознанием покойника, что бы его глазами увидеть, то, что произошло в комнате.
        - Какого, черта? - Выругался колдун, убирая руку с трупа. - Раньше всегда срабатывало.
        Пока Лазарь осматривал трупы, с обыска вернулись остальные члены отряда, с пустыми руками. Все кроме эльфийки. Ее по-прежнему не было на месте.
        - Ну, что удалось, что-нибудь выяснить, у этих жмуриков? - Рикс пнул ногой одного из мертвецов. - На нас можешь даже не рассчитывать у нас пусто.
        - Нет, - Лазарь встал с пола, держа небольшой клочок бумаги. - «Взгляд мертвеца» не сработал. Так, что для нас по-прежнему остается загадкой кто же этот неизвестный убийца, с нечеловеческой силой. Все, что мне удалось узнать храниться на этом клочке бумаги. Здесь указания нового Владыки острова Черепа своим верным слугам.
        - Может он сможет поведать нам больше.
        Все обернулись на голос эльфийки. Сэйра крепко держала пытающегося вырваться гоблина за руки. Зеленый коротышка, облаченный в скверно пахнущее рубище, амбре которого перебивало даже вонь от трупов, все время вырывался и сквернословил, даже похлеще Грома с похмелья. Роска сидевший на плече эльфийки непрерывно шипел и скалился на гоблина. Надоев бороться с коротышкой Сэйра подсекла ему ноги, и гоблин с громким стуком упал на колени. Не дав пленнику опомниться эльфийка крепко схватила
        одной рукой того за засаленные волосы и оттянула его голову назад. Гоблин громко заверещал от боли.
        - Это на тот случай если ты решишь водить нас за нос, - пояснила Сэйра опешившему пленнику. - А теперь расскажи остальным, то же что до этого мне.
        - Пожалуйста, не убивайте! Я всего лишь раб проклятых некромантов! Я не имею с ними ничего общего! - Тут же запричитал гоблин.
        - Много лишнего текста! - Сэйра снова дернула голову гоблина на себя, в это раз покрепче навернув волосы на кулак. - Скажи, что видел и катись на все четыре стороны.
        - Хорошо, хорошо, - эльфийка отпустила голову раба, но руки все так, же продолжала контролировать. - Я вместе со своими хозяевами прибыл с острова черепа. Сперва их было больше. Может человек восемь. Не знаю. Но часть из них покинула отряд у порта Хоф. Мы же прибыли в графство Кембридж. Будь оно проклято. У моих хозяев уж не знаю, откуда была одна страница из Гримуара Васка. С заклятием «Мертвая чума». Но все, что они успели это провести обряд для заклятия. Потом в тайной зале появился какой-то странный тип, с длинными черными волосами, облаченный в темные одежды. Не знаю, кто он такой, но сила у него была просто невероятная! Он двумя пальцами разорвал горло Куну, а он был сильнейшим некромантом в отряде. Остальным удалось телепортироваться из залы, но страшный человек все равно нашел их. Он прибыл в дом лесничего и убил их. Я в это время сидел под полом, иначе составил бы компанию своим хозяевам. Страницу из гримуара страшный человек забрал с собой.
        - А этот страшный человек говорил что-нибудь? - Лазарь решил уточнить детали, пока была такая возможность. - Или просто молча, убивал?
        - Да он говорил, - гоблин часто закивал головой. - Сказал «что королевство мертвых снова возродиться, и эти земли вернуться под сень тьмы». Ну, что вы отпустите меня? Я, правда, рассказал все, что знаю.
        - Ты в курсе, что творилось на острове Черепа до вашего отбытия? - Лазарь был настроен выжать из пленника все, что только можно. - Какие еще задачи стояли перед вашим отрядом?
        - Единственное, что творилось это восстание - говоря это, гоблин сморщился, видимо воспоминания были не из приятных. - Все, что знаю я это, только, то, что восставшие победили за одну ночь. Главе восстания - нынешнему Владыке, как то удалось подчинить себе Багровую мглу. Ну а когда мы отплывали, остров готовился к войне с империей. Хотя лично по мне, даже для столь могучего Владыки как Тезарус это слишком. Ну, что теперь-то все? - Вновь заканючил гоблин.
        - Отпусти его Сэйра, - разрешил Лазарь. - Пусть катиться отсюда.
        Услышав это, гоблин с невероятной прытью покинул место убийства. Унося непередаваемый аромат своего одеяния, следом за собой.
        - Ну и воняет же от него, - поморщился Алекс, открывая окно нараспашку. - Ну и что будем делать дальше? Судя по всему, мы тут раскрыли целую партизанскую сеть на территории империи. Пока ее тайные агенты ни сном, ни духом, о происходящем.
        - Возвращаемся, - принял решения Лазарь. - Есть у меня одна мысль, как нам выйти на след страшного человека.
        - Давно пора, - пробурчал Гром - Жрать охота неимоверно. Все эти догонялки за трупами сильно утомляют.
        Спуск с утеса занял еще меньше времени, чем подъем. Спустившись, воины оседлали лошадей и направились прямиком к крепости Кембриджа. На проселочной дороге сильно гнать не получалось, нужно было глядеть в оба. Из придорожных кустов в обилии растущих по обочинам в любой момент могли выскочить ожившие мертвецы. Но выбравшись с проселочных лазеек, на широкий и хорошо утоптанный тракт отряд дал
        лошадям разгуляться по-настоящему. Воины проносились с бешеной скоростью мимо опустевших виноградников и многочисленных пепелищ.
        Алекс поражался, видя все эти разрушения, как с помощью всего лишь одной страницы из какой-то древней книжонки удалось всего за пару дней превратить цветущий край в выжженное пепелище. На, что же способен обладатель всего Гримуара?
        От мрачных мыслей парня отвлек вид показавшейся невдалеке крепости. Спустя немного времени перед отрядом натужно скрепя опускался сбитый из крепких бревен мост. Проходя через ров, Алекс не удержался и кинул взгляд вниз. Количество оживших трупов корчившихся на кольях прибавилось.
        Преодолев мост отряд так же под покровительством стражи, пробившись через толпу крестьян, прибыл к родовому замку графа. Спрыгнув с лошади и передав ее слуге, Алекс смог, наконец, вздохнуть с облегчением. Наконец-то этот долгий день закончился. И надо сказать прошел он не впустую. Всего за день им удалось узнать больше, чем мэтру магику за все время пока в графстве бушевала чума. Правда, не без помощи новоприобретенных компаньонов.
        Скинув снаряжение в своей комнате, Алекс спустился в обеденную залу, где уже собрались все остальные члены отряды, а так же мэтр Дож и граф Кембридж, последний пребывали в весьма мрачном настроении. Что и не удивительно. Не каждый день узнаешь, что враждебное государство выбрало твои земли полигоном для испытания колдовской чумы. Алекс, молча, занял свое место, как, всегда не забыв навострить уши, во время беседы.
        - Вы точно уверены, в своем предположении? - Граф Кембридж переспрашивал Лазаря об увиденном уже, наверное, в сотый раз.
        - Сомнений быть не может, - покачал головой колдун. - В хижине у одинокой скалы хоть мы и опоздали, пока добирались до места, колдуны были уже мертвы, но нам удалось схватить раба-гоблина. Коротышка и рассказал нам все, о чем я только, что вам поведал.
        - А где пленник сейчас? - Заинтересовался мэтр Дож, видимо рассчитывая, использовать гоблина как, свою личную крысу для магических экспериментов.
        - Мы его отпустили, - разочаровал мэтра Алекс.
        - Очень недальновидно, - покачал головой мэтр Дож. - Вдруг на наших землях есть еще культисты. А эта зеленая мерзость может с ними связаться.
        - Для чего? - Сэйра спустила скулящего гремлина со своего плеча на стол. Монстр тут же набросился на сочный кусок мяса, лежащий на тарелке эльфийки. - Вряд ли гоблин снова захочет кому-то прислуживать, однажды глотнув воздух свободы.
        - Черт с ним с гоблином! - Граф Кембридж был взволнован как некогда. - Я считаю, что следует отправить депешу об активности культистов в западных землях в столицу.
        - Не стоит этого делать, - покачал головой Рикс, - по крайней мере, сейчас. Лучше не давать лишнего повода рыцарям дракона поскорее спалить ваши земли. Дайте нам разобраться с негодяем, похитившим страницу из гримуара и остановить болезнь.
        - Хорошо, - согласился граф Кембридж. - Но с чего вы взяли, что это таинственный тип еще в моих землях? Может он давно ушел и дальше разносит колдовскую чуму в других землях.
        - Сомневаюсь, - сделав продолжительный глоток вина из своего бокала, Лазарь продолжил. - Гоблин сказал нам, что прежде чем забрать страницу человек сказал примерно следующие слова: « Царство мертвых возродиться и эти земли снова вернуться под сень тьмы ». Вы не в курсе, что эта фраза означает?
        - Видите ли, - тяжело вздохнув граф, Кембридж продолжил рассказ. - Когда прадед нынешнего императора отписал моим пращурам эти земли, он и словом не обмолвился, что они кишат вампирами. Да эти земли были плодородны, богаты черноземом. Предгорья
        Кхета полны драгоценных камней и бронзы. Реки полны рыбы, а леса дичи. Но сперва следовало отбить эти земли у кровососов. Мои предки потеряли сотни воинов, прежде чем выжгли гнездо упырей дотла. Все твари были уничтожены на корню. А их высший владыка заточен под руинами бывшего гнезда кровососов. Уж не думаете ли вы, что тварь могла освободиться?
        - Не исключено, - пожал плечами Лазарь.- Но пока я проверю одно свое предположение, не возьмусь ничего утверждать наверняка.
        - Я уверяю вас это не возможно, - поспешил успокоить и так перенервничавшего графа мэтр Дож. - Я в конце каждого месяца проверяю могилу твари. Последний раз я там был как раз перед вашим приездом, и все было в порядке. Старые заклятия по-прежнему крепки как гранит. Даже я не смог бы сделать лучше.
        - А как мы знаем, чума на тот момент в ваших землях свирепствовала во всю, - Алекс без труда провел логическую цепочку дальше. - Так, что выходит, похоже, ты ошибся?
        - Завтра узнаем, - Лазарь лишь развел руками в ответ. - Мэтр Дож мы можем удалиться в вашу лабораторию? Там вы как раз поведаете мне, что вам удалось узнать из рун, начертанных на пентаграмме. А я в свою очередь введу вас в курс планируемых на завтра мероприятий. Если повезет, уже завтра мы покончим с этим таинственным незнакомцем, кем бы он ни был.
        - Непременно, - мэтр Дож молниеносно покинул обеденный стол, словно все это время ждал именно этих слов Лазаря. - У меня там как раз есть любопытная коллекция, защитных амулетов думаю, вам будет любопытно.
        - Всенепременно, - в ответ улыбнулся Лазарь. - Всем спокойной ночи, - бросил маг, уходя следом за мэтром Дожем.
        - Я, то же пойду, - граф удалился из-за стола вслед за колдуном. - Надо бы прийти в себя после таких новостей. Еще раз всем доброй ночи.
        - Да уж доброй, - проворчал Гром, вгрызаясь в аппетитный окорок. - Только вампиров нам не хватало для полного счастья.
        - А, что случилось, - ядовито улыбнулся Рикс. - Столь доблестный вояка испугался шайки кровососов и ходячих мертвяков?
        - Испугался? Я! - От возмущения дворф даже забыл об окороке. - Да я уничтожал монстров пока ты еще пешком под стол ходил, сопляк. И какому-то доисторическому упырю не испугать меня. Будь он хоть трижды высший.
        - Ладно, мальчики, - Сэйра посадила насытившегося гремлина себе на плечо и грациозно встала со своего места. - Я, пожалуй, пойду спать. Завтра нам предстоит еще один долгий день. Рекомендую и вам отдохнуть, как следует.
        - Согласен с тобой, - Алекс встал из-за стола следом за эльфийкой. - Позвольте вас проводить мадам, - парень галантно подал Сэйре руку.
        - Позволю, - кокетливо хихикнула, эльфийка беря Алекса под руку. - Еще один охранник мне не помешает.
        В ответ Роска лишь недовольно забурчал, на неожиданно появившегося конкурента. Сэйра повела Алекса следом за собой, оставив Рикса и Грома спорить о том, кто из них больше сразил нечисти в ходе своих странствий.
        - А твой напарник всегда такой ворчливый? - Алекс решил немного порасспросить эльфийку, пока сопровождал к ее комнате, поднимаясь по многочисленным ступенькам на второй этаж дворца.
        - По большей части да. Но бывают дни, когда Гром находиться в приподнятом настроении. Хотя это случается только, когда его фляга наполнена гномским грогом.
        - Я это уже заметил, - усмехнулся Алекс. - Хотя его понять можно. Бродить по подземельям и болотам в поисках монстров, та еще работенка. Тут и вовсе спиться можно. А вы давно работаете вместе?
        - Несколько лет, - сказав, Сэйра ненадолго замолчала, но спустя немного времени все, же решила продолжить. - Когда я ушла из Водемона, вы люди называете его Темный лес. Я промышляла многим. Была наемным стрелком, учеником бродячего мага. Пока не вступила в гильдию Охотников. На тот момент мне все равно, чем было зарабатывать на жизнь. А там неплохо платили. С Громом я познакомилась, когда выполняла заказ в северных землях. Сын одного из тамошних лордов был оборотнем. А Гром работал там уже давно, в северном представительстве гильдии охотников. После истребления монстра мы еще несколько раз работали вместе. Потом вместе вышли из гильдии. На тот момент сменилось начальство, а новый глава драл зверский процент с заказа. И мы решили стать вольными охотниками. Я хочу сказать, что ни разу об этом не пожалела. За полгода на вольных хлебах, я заработала больше чем за полтора года в гильдии.
        - Вот мы и пришли, - Алекс остановился у двери в комнату Сэйры.
        - Спасибо, что составил компанию, - поблагодарила эльфийка, открывая дверь.
        - Не за что. Приятных сновидений, - Алекс развернулся, что бы уйти к себе.
        - Подожди, - Сэйра придержала парня, мягко схватив за запястье. - Я хоть и немного, но все, же рассказала о себе. Про тебя, же я знаю только, то, что ты иномирянин.
        - И что, ты хочешь узнать?
        - Расскажи о своем мире, - заговорив Алекса, эльфийка завела его к себе в комнату. - Ночь впереди длинная, а слушательница я очень любознательная.
        - Как думаешь кэп, колдуну и его людям удастся спасти нас, от этой колдовской чумы?
        - Понятия не имею Крисп. Но ходит тут один слушок, что пришлый колдун напал на след ублюдка заварившего эту кашу. И вроде как завтра будет облава.
        Тенг, в который уже раз возблагодарил богиню удачи, за столь удачно попавшихся стражников. Сидя в провонявшем горелым мясом и прокисшим пойлом кабаке, Тенг узнал от двух говорунов больше, чем за весь день, хождения по информаторам культа.
        После жестокого убийства лучших некромантов и малефикаров Владыки в домике на вершине одинокой скалы, агентурная сеть культистов залегла на дно. А из всех найденных Тенгом информаторов, никто ни в курсе последних событий происходящих в графстве. Тенг уже отчаялся напасть на след колдуна, как удача сама пришла ему в руки. Сидящий неподалеку капитан замковой стражи вместе со своим другом сами того не подозревая навели убийцу на его цель.
        Тенг еле дождался, пока стражники закончат пить и попрощаются друг с другом. Выйдя следом за ними, Тенг последовал за капитаном стражи. Вечер был уже поздний, поэтому людей на улице почти не оставалось. Все торопились убраться домой до наступления комендантского часа. Еще один благоприятный момент для убийцы.
        Дождавшись пока капитан стражи выйдет на безлюдный участок улочки Тенг нагнал его. Быстро прихватил за плечо и упер холодную сталь кинжала в бок, слегка надавив при этом. Что бы у жертвы отпала охота к сопротивлению.
        - Кто вы такой? Что вам нужно? - Ошеломленно просипел капитан стражи.
        - Тихо старина, даже не думай дергаться и звать на помощь, - Тенг медленно завел стражника в находящийся неподалеку переулок. - Мне нужен ты.
        Зажав ладонью рот жертвы, Тенг нанес резкий удар под сердце. Капитан быстро обмяк в руках убийцы и захрипел. Тенг еще сильнее сжал рот стража, перекрывая тому кислород. Дождавшись, когда жертва окончательно затихнет, Тенг медленно опустил тело на брусчатку.
        Вскрыв горло еще не успевшему остыть трупу, Тенг набрал немного его крови в небольшой флакон. Достав из заплечной сумы, маску, исполненную из серебристого металла, в виде человеческого лица, с отсутствующими чертами, Тенг нанес на нее колдовские руны, используя только, что добытую кровь. Проговорив заклинание, убийца одел маску. Спустя немного времени черты его лица потекли и начали меняться. После того, как трансформация закончилась, на Тенга из маленького зеркальца, добытого из потайного кармана, улыбаясь, смотрело отражение убитого капитана стражи. « Личина Януса», непревзойденный инструмент убийцы. Особенно когда нужно вести диверсионную войну на территории врага.
        Глава 8
        - И что нам это даст? - Гром, тяжело пыхтя, выкладывал последний камень в огромный круг, состоящий из булыжников.
        - Терпение мой бородатый друг, - пробормотал Лазарь, склонившись над очередным камнем, вырезая на нем магическую руну кривым кинжалом. - Ничего сразу не бывает. Мне нужно еще немного времени.
        Алекс смахнул ладонью капли пота со лба. Надеясь, что задумка друга сработает. С раннего утра и до обеда, собравшись на поляне, близ крепости графа, они таскали Лазарю булыжники, на которые тот указывал, выкладывая из них фигуру в форме круга. Лазарь назвал это сооружение Рунический компас. Как понял Алекс из торопливых объяснений, этот компас, улавливая магический фон, от страницы с заклятием укажет направление, в котором скрылся таинственный убийца. При условии, конечно, что он не озаботился защитой на этот случай. Тогда затея Лазаря окажется напрасной.
        Закончив вырезать на камнях рунические символы, Лазарь убрал кинжал в заплечную суму, которую таскал с собой повсюду. Вытянув руки перед собой, раскрытыми ладонями вверх колдун проговорил заклинание, на странном гортанном наречии. С рук Лазаря сорвались десятки мерцающих искр и устремились к выложенной на земле фигуре. Упав на камни искорки, тут же потухли, а знаки, вырезанные на камнях напротив вспыхли ярким светом.
        - Мэтр Дож теперь ваш выход, - Лазарь отступил в сторону.
        Мэтр-магик быстро извлек из складок мантии увесистый мешочек и высыпал содержимое внутрь каменного круга. Серебристый порошок, находившийся в мешочке, завис в воздухе и закрутился вихрем. Спустя немного времени вихрь утих и порошок принял форму стрелки указывающей направление.
        - Северо-запад, - ошеломленно прошептал мэтр Дож. - Но этого не может быть.
        - Что-то не так, - Лазарь заметил ошеломленное выражение лица мэтра-магика. - Чем вы так озадачены? Что такого находиться на северо-западе?
        - Там расположены руины логова кровососов, - пояснил мэтр Дож, убирая трясущимися руками мешочек назад. - Но это невозможно. Никто по доброй воле не станет там прятаться. Мало того, что путь туда лежит через пепелища кишащие ходунами, так еще и высший вампир, заточенный в катакомбах руин, никуда оттуда не делся.
        - Рунический компас не может ошибиться, - категорично покачал головой Лазарь. - Значит или это недобитый предками графа кровосос или все-таки старые заклятия оказались не так крепки и высший все-таки выбрался на свободу. В любом случае нужно отправиться туда и все тщательно осмотреть. А пока встретимся в замке и все спланируем, как следует.
        - Должен признать, что каждый раз возвращаясь, вы, приносите все более пугающие известия Лазарь, - граф Кембридж, сидя у себя в богато обставленном кабинете, залпом осушил целый бокал вина. - И каков ваш план действий?
        - Мы планируем отправиться к руинам на разведку. Еще рано говорить, о воскрешении высшего вампира. Пока я лично в этом не буду уверен. Но и игнорировать показания рунического компаса я бы не стал. На моей памяти не было ни одного случая, когда бы эта вещь подводила меня.
        - Что ж будь, по-вашему, - тяжело вздохнул граф, облокотившись о спинку кресла. - Я выделю вам отряд стражи в сопровождение.
        - О большем я и не прошу, - Лазарь встал с кресла и направился к выходу.
        - Лазарь, - граф Кембридж окликнул колдуна уже на выходе из кабинета.
        - Я вас слушаю граф, - Лазарь вновь повернулся к собеседнику, прикрыв за собой дверь.
        - Вы же не исключаете той возможности, что старые печати не выдержали и высший пробудился? Вы сможете справиться с ним?
        - Как я уже говорил дорогой граф. Я бы ни за что не откликнулся на вашу просьбу, если бы не был уверен в своих силах, касательно этой весьма запутанной задачки. Ждите нас к позднему вечеру, максимум на следующий день. А пока можете приказать наполировать серп Жнеца.
        - Да помогут вам Двенадцать, - граф Кембридж осенил уходящего колдуна благословляющим жестом.
        От родового гнезда графа Кембриджа до руин замка вампиров, путь пролегал по заброшенным полям, заросшим сорняками, между многочисленными каменистыми холмами. Спустя несколько часов пути конный отряд Лазаря, в сопровождении взвода замковой стражи вышел на весьма ровную дорогу.
        На протяжении всего пути по тракту им попалось около четырех выжженных деревень. С бродячими между руинами пепелищ ходунами. Завидев всадников, мертвецы тут же бросались на них, но бронированный отряд стражи с легкостью сметал гниющие трупы со своего пути.
        Когда деревни кончились и пошли бесконечные поля и леса, кончилась и сама дорога. Широкий тракт превратился в узенькую тропку, заросшую высокой травой, с множеством оврагов. Впадины были трудно проходимы даже для лошадей. Скорость передвижения пришлось скинуть. До рези, в глазах высматривая затаившихся в зарослях ходунов.
        Дорога, оставаясь заросшей на протяжении всего пути, иногда круто поднималась и опускалась, проходя по небольшим предгорьям.
        Выбравшись из очередного оврага отряд, оказался у русла весьма широкой реки. Дорога, пересекши русло, выходит на противоположный берег, теряясь среди многочисленных холмов. Не останавливаясь, отряд, пересек русло реки, оказавшееся на поверку неглубоким, не смотря на впечатляющую ширину реки.
        Дорога дальше была почти непроходима, вследствие своей полной заброшенности, а так же многочисленных спусков подъемов, по песчаным холмам. Далее путникам во множестве стали попадаться останки костей животных. Судя по всему, ходуны в этих местах истребили всех людей и теперь принялись за местную фауну. Позже дорога выровнялась, а местность значительно понизилась. Представши в виде небольшой площадки с руинами некогда огромной крепости. К руинам медленно стекались сотни ходунов, словно услышав неведомый зов.
        - Я оказался прав, - констатировал Лазарь и так понятную всем истину. - Этот неизвестный сейчас где-то среди руин крепости и призывает, к себе ходунов. Вот только зачем? Решил нанести решающий удар?
        - Меня больше заботит, то, как мы пробьемся через эту толпу ходунов? - Рикс наблюдая из безопасного укрытия, за толпами мертвецов в негодовании кусал губы. - Мы ведь почти у цели. Неужели придется повернуть назад?
        - Не придется, - покачал головой мэтр Дож. - Здесь в нескольких лигах есть небольшой лес. В этом лесу есть одна очень любопытная хижина. Через ее погреб по тоннелю можно попасть к подвалам крепости, где как раз запечатан высший.
        - Так чего мы ждем! - Грома просто трясло от нетерпения снести кому-нибудь голову. - Ведите нас к этой чудо хижине.
        Спустившись с очередного холма, отряд ведомый мэтром Дожем направился к лесу, росшему неподалеку от руин. Лес встретил отряд пугающей тишиной и множеством обглоданных трупов животных. Мэтр Дож сразу же завел отряд в самые заросли. Всадникам пришлось спешиться, ведя лошадей в поводу.
        Продравшись сквозь заросли, отряд оказался на небольшой поляне. В центре поляны находилась, как и говорил маг небольшая хижина. Весьма шаткое строение, сколоченное из полупрогнивших досок.
        Оставив нескольких стражей присматривать за лошадьми, остальной отряд направился к хижине. Первым вел отряд мэтр Дож, как наиболее часто здесь бывавший, следом под руководством капитана следовал отряд стражи. А Лазарь со своими людьми расположился в хвосте отряда, прикрывая тылы.
        Дверь хижины, громко скрипя, отошла в сторону, открывая проход внутрь помещения. Впустив внутрь себя весь отряд, домик тяжело заскрипел, от такого количества людей. Мэтр Дож отбросил с пола коврик и воинам открылся спуск в земляной тоннель.
        - Милости прошу, - усмехнулся мэтр-магик, изображая приглашающий жест. - Можете не стесняться, проход довольно широк. Словно его рыли для дракона. Так, что мы все в нем свободно поместимся.
        Никто из присутствующих не оценил юмора старого колдуна. Воины в гробовом молчании спустились в темную кишку тоннеля. Во мраке замерцали магические светляки сотворенные магами. Колдовской свет тут же разогнал обступившую отряд непроглядную тьму, по закоулкам прохода.
        - Глядите в оба. Не поручусь, что и здесь нет проклятых ходунов, - сделав последнее напутствие, мэтр Дож повел отряд сквозь мрачные своды тайного хода.
        - Замечательно, - пробормотал Алекс, извлекая клинок из ножен.
        « Будь осторожен, один из стражников не тот за кого себя выдает » - предупреждающе зашипел дух клинка в голове Алекса.
        «Отлично и что это значит?» - Пробираясь по тоннелю Алекс внимательно всматривался в сосредоточенные лица стражников.
        «Я не могу определить точно, но кто-то из них использует артефакт двойной личины».
        « Ладно, приму к сведению» - кивнул Алекс.
        Как и говорил колдун тоннель и, правда, оказался невероятно широким. Около шести фунтов в ширину и примерно столько же в высоту. Потолок был облицован кое-где потрескавшейся плиткой, предотвращающей осыпание земли на головы путникам. В стенах через равные промежутки в специальных углублениях располагались факелы покрытые паутиной. В общем, несмотря на свою невостребованность в нынешнее время, тайный проход не выглядел заброшенным.
        Что нравилось Алексу, тоннель представлял собой идеально прямую струну коридора, так что можно было не опасаться внезапного нападения ходунов, откуда-нибудь из поворота.
        И судя по всему, так думал не один он. Наверное, поэтому атаку ходунов пропустили даже всегда находящиеся, на стороже в таких местах Гром и Сэйра.
        Земляные стены и пол взорвались сотнями брызг и на отряд со всех сторон посыпались ходуны. В отряде стражи тут же возникла паника. Воины в ужасе заметались по переходу, оголив свою оборону, чем и воспользовались ходуны. Мертвецы буквально облепляли стражников со всех сторон, и валили на землю, раздирая на части.
        Лазарь снес голову мечом набросившемуся на него ходуну, и заклятием сжег следующего мертвеца, освобождая себе площадку для сотворения мощного заклятия, способного поправить баланс сил. Колдун был настолько поглощен созданием заклинания, что не увидел приближающегося к нему со спины капитана стражи с обнаженным мечом. Но зато увидел Алекс.
        Располовинив преградившего путь ходуна мощным вертикальным ударом, Алекс бросился на выручку другу. Вовремя! Капитан стражи уже занес клинок для удара, но Алекс спутал все его планы. Капитану пришлось спешно прикрывать фланг от атаковавшего иномирянина.
        Отразив спешный выпад Алекса, капитан стражи сам перешел в атаку, щедро рассыпая град ударов. Алекс еле сдерживал натиск стража, и то только благодаря бешеной ярости даруемой духом клинка.
        - Кто ты такой? - Алекс резко отступил в сторону, срывая выпад капитана. - Зачем ты охотишься на Лазаря?
        - Тянешь время, - усмехнулся страж. - Со мной это не пройдет.
        Убийца вновь бросился на Алекса. Иномирянин собрал все силы, что бы отразить очередную смертоубийственную атаку, но внезапно стены тоннеля содрогнулись и по проходу заметались десятки огненных шаров безошибочно поражающие только ходунов. Правда, не всегда. Один из шальных снарядов взорвался прямо под ногами Алекса и неизвестного убийцы принявшего личину капитана стражи. Внезапная белая вспышка ослепила обоих. И Алекс почувствовал, как земля под ногами буквально тает, увлекая его вниз, в недры подземного тоннеля.
        - Все живы? - Лазарь прикрыл рот и нос рукой, но это мало помогало от тошнотворного запаха горелой плоти разнесшегося по всему переходу.
        - Вроде да, - Рикс пнул останки одного из ходунов, проходя мимо. - Вот только стражей всех перебили.
        - Нам повезло, что мы все шли рядом, - Гром резко взмахнул секирой, стряхивая останки мертвой плоти с лезвий. - Успели вовремя сгруппироваться и задать трепку этим исчадиям Адиса.
        - А где Алекс? - Сэйра обеспокоенно заозиралась по сторонам.
        - Я помню, что он прикрывал мне тыл от ходунов пока я творил заклинание. Но куда он делся после, понятия не имею, - Лазарь сотворил небольшой ветерок разогнавший гарь и вонь от трупов по всему тоннелю.
        - Кажется, я знаю, куда делся ваш друг, - мэтр Дож стоял у края оплавленной ямы. - Судя по всему, один из магических снарядов угодил ему под ноги, и он провалился дальше вниз.
        - И что теперь? - Рикс склонившись у края ямы, кинул камешек на дно, надеясь узнать глубину, но так и не услышал заветного стука о твердую поверхность. - Алекса мы бросить не можем, но и остановиться на полпути, то же.
        - Это и не нужно, - Гром обвязывал талию припасенным в рюкзаке канатом, кинув второй конец веревки Риксу в руки. - Я найду его. Среди всех у меня больше всего шансов. А вы отправляйтесь дальше и оторвите голову этому ублюдку, кем бы он ни был.
        - Встретимся у хижины мастер Гром, - Лазарь дал последние наставления дворфу, спускающемуся следом за пропавшим товарищем.
        - Эй! Соня! Очнись!
        Алекс тяжело разлепил глаза, еле сфокусировав взгляд, на склонившемся над ним капитаном стражи. Тут же вспомнив все произошедшее с ним, Алекс резко отполз в сторону, пытаясь нашарить рукоять меча.
        - Не это ищешь? - Издевательски усмехнулся капитан стражи, помахивая перед Алексом мечом. - Любопытная у тебя игрушка я хочу сказать. Не скажешь, где нашел?
        - Кто ты такой? - Вопросом на вопрос ответил Алекс, одновременно ожидая смертельного удара от собственного же меча.
        - Снова здорово, - тяжело вздохнул стражник. - Ладно, раз уж мы вместе попали в эту переделку, давай познакомимся.
        Капитан стражи помог Алексу подняться, но меч передавать не торопился. Схватившись свободной рукой за свое лицо, капитан отделил его, словно это была накладная маска. Перед Алексом тут же предстал другой человек. Лысый громила с истатуированным лицом, и холодным ничего не выражающим взглядом. В правой руке его, которой он отдирал лицо, находилась простая маска из серебристого металла.
        - Меня зовут Тенг, - бывший капитан стражи склонился в шутливом поклоне. - Профессиональный убийца на службе нового Владыки Острова черепа. А эта забавная вещица, помогшая мне без труда проникнуть в замок графа Кембриджа называется «Личина Януса».
        - Алекс, - неохотно выдавил из себя парень, все еще ожидая какого-нибудь подвоха. - И что ты планируешь теперь делать?
        - Ты хотел сказать, что мы планируем делать теперь, - Тенг передал меч Алексу. - Или ты решил остаться здесь жить?
        - Нет, - Алекс с громким лязганьем загнал меч в ножны. - Но я даже понятия не имею, где мы сейчас находимся и как отсюда выбираться.
        - Поэтому тебе повезло, что я рядом. Для начала добудем себе немного света и осмотримся, - Тенг извлек из сумы небольшой кристалл и прошептал слово-ключ.
        Кристалл тут же засиял неярким бледным светом. Давая возможность союзникам поневоле, хотя бы разглядеть друг друга.
        - Зачем ты хотел убить Лазаря? - Алекс поразился беспечности убийцы, тот повернулся к своему врагу спиной и зашагал в направлении выхода из тоннеля.
        - Давай кое, что проясним сперва, - Тенг повернулся к Алексу и вперил в него свой холодный взгляд. - Мы друзья лишь до тех пор, пока не выйдем к твоим дружкам. После этого я из добродушного дядюшки Тенга снова превращусь в убийцу.
        - Спасибо за предупреждение.
        - Да не за что, - ухмыльнулся Тенг, отвернувшись от своего собеседника. - Если, что обращайся. А так смотри в оба. Кто его знает, сколько здесь может притаиться ходунов.
        Дальнейший путь они провели в молчании. Скудный свет кристалла высветил бесконечное число сталактитов, всевозможных цветов свисающих с потолка. Снизу навстречу им устремлялись сталагмиты, образующие нечто вроде природных колонн. Получался своеобразный каменный лес.
        Воины тут же замедлили передвижение, обнажив оружие. Во мраке за каждой колонной им чудилось движение. Да еще легкий сквознячок, гулявший по тоннелю, так походил на хрипы ходунов. Что нисколько не добавляло энтузиазма.
        Вскоре тоннель резко оборвался и выплюнул их в небольшую пещеру. По стенам стекали небольшие ручейки, наполнявшие подземные гроты мелодичным журчанием. Из-за
        повышенной влажности по всей пещере росли водоросли светящиеся мягким зеленым светом. Они образовывали на стенах пещеры необычные рисунки похожие на кружева. Тенг тут же потушил кристалл-светляк. Ядовито-зеленого света источаемого водорослями вполне было достаточно.
        - Будь осторожен. Не приближайся к воде. Мало ли кто там может затаиться.
        Алекс лишь молча, кивнул, показав, что услышал слова убийцы, обходя очередную впадину заполненную водой. Уже на выходе из пещеры, путь воинам преградила огромная каменная плита, перекрывающая весь проход полностью. Алекс провел ладонью по поверхности плиты.
        - Гладкая, - задумчиво произнес парень. - Судя по всему, она не просто так здесь находиться.
        - Хочешь сказать, что кто-то специально приволок ее сюда. А перед этим еще и отполировал для красоты? - Тенг как всегда был полон сарказма. - Но у кого кроме гномов может на это хватить сил? Насколько я знаю, коротышки здесь даже не ночевали.
        - Это подземелье и замок на поверхности в старые времена принадлежали вампирам. Пока дед нынешнего графа Кембриджа не подвинул их с этих земель, - пояснил Алекс, не отрываясь от изучения плиты.
        - И что будем делать? - Тенг бессильно взмахнул руками. - Возвращаемся? В моей чудо суме не найдется ничего, что помогло бы сдвинуть эту глыбу.
        «Позволь мне помочь» - в сознании Алекса вновь пробудился дух клинка.
        «Я наделю тебя всевидящим взглядом, он поможет справиться с этой задачей»
        «Хорошо и что мне делать?» - В вопросах касающихся магии Алекс предпочитал полностью положиться на более, сведущих, в данном случае за неимением других кандидатур это был Калибур.
        « Просто закрой глаза и сосредоточься».
        Алекс медленно выдохнул, и покрепче сжав рукоять меча, закрыл глаза. Тело наполнила уже знакомая волна пульсирующей энергии. Глаза нестерпимо закололо. Алекс распахнул веки, и мир в его видении предстал иначе.
        Это было нечто вроде рентгеновского зрения у супергероев из американского кино. Внешние оболочки просто перестали существовать. Открыв Алексу новую грань видения. Пространство пересекали сотни потоков энергии пульсирующих в каждом камне, в каждом отростке водорослей оккупировавших стены. Больше всего это походило на нескончаемую феерию, бешеный водоворот энергии пропитавшей этот мир насквозь. Алекс едва смог справиться с собой, что бы сфокусировать взгляд на плите. Парень с легкостью нашел скрытый рычаг и, коснувшись его, услышал долгожданный скрип отходящей в сторону плиты.
        - С тобой все в порядке? - Тенг обеспокоенно затряс за плечо застывшего на месте парня.
        - Да, да. Все нормально, - Алекс облокотился об отошедшую в сторону плиту, дожидаясь пока привычные краски мира, перестанут резать глаз.
        При ближайшем рассмотрении оказалось, что плита вращалась вокруг каменных шаров, которые действовали подобно дверным петлям. Но Тенгу сейчас было не до удивления техническими находками вампиров. Прямо за дверью их ждал Гром.
        Увидев убийцу, дворф выкрикнул свирепый боевой клич и, размахивая секирой, бросился прямо на Тенга. Убийца, не ожидавший столь яростного напора, резко отскочил в сторону и бросил не большой шарик, который при контакте с землей растекся по пещере белесым туманом.
        Когда туман рассеялся убийцы уже и след простыл. Словно его никогда и не было в этой пещере. Алекс подоспел на помощь с обнаженным клинком, но уже было поздно. Тенг скрылся в бесконечных коридорах подземелья.
        - С тобой все в порядке? - Гром беглым взглядом осмотрел, шатающегося от усталости парня.
        - Все нормально, - Алекс прошел в коридор, скрытый за монолитной плитой. - Пойдем, я по пути все расскажу. Время и так поджимает.
        - Похоже, мы уже близко к логову Высшего, - в доказательство своих слов Лазарь указал остальным на пол под ногами.
        Мягкая земляная поверхность сменилась ровным полом выложенным плиткой, ровно подогнанной друг под друга. Теперь тоннель представлял собой полностью облицованный плиткой коридор с резными колоннами, поддерживающими свод.
        В конце коридора располагались скособоченные, видимо от удара хорошим тараном, тяжелые двустворчатые двери. По ногам воинов начал гулять жуткий пробирающий до костей холод. Тут же послышался лязг извлекаемого из ножен оружия. Лазарь сам потянулся за клинком, висевшим на поясе, одновременно с этим готовя самые мощные атакующие заклинания способные помочь в битве с высшим вампиром.
        Воины постарались как можно тише проникнуть в залу. Рассчитывая застать неизвестного, будь то недобитый вампир, или все же человек врасплох. Но их расчеты не оправдались.
        В просторной зале продуваемой нестерпимым леденящим душу ветром, на высоком каменном троне восседал « страшный человек», о котором взахлеб рассказывал раб-гоблин. «Страшный человек» на поверку оказался высшим вампиром. Их отличал от остальных упырей характерный желтый цвет глаз.
        Встречая незваных гостей, Высший медленно встал с трона, расположенного на каменном лестничном постаменте. Мощный обнаженный торс покрывали многочисленные шрамы и ожоги. Тело вампира прикрывали лишь простые холщовые штаны. На плечи каскадом спадали длинные черные волосы. В обеих руках он держал по короткому, но широкому мечу.
        - Наконец-то вы нашли меня, - Высший издевательски засмеялся. - Много же времени у вас на это ушло.
        - Значит, сдерживающие заклятия старых магов все же выдохлись, - Лазарь намеренно увлек Высшего в разговор, накладывая в это время на отряд защитные заклятия. - Зачем тебе все это? Ради мести?
        - О да, - согласно кивнул Высший, медленно спускаясь по ступеням постамента. - После долгих лет заточения, я наконец-то смог выбраться из проклятого гроба. И теперь я пущу ваше поганое племя под откос.
        Поджав ноги, Высший молниеносным прыжком бросился на воинов. Лазарь выставил защитную стену, но внезапно в спину ему врезалась тяжелая воздушная волна. От удара Лазарь упал на каменный пол, разодрав щеку. Защитный барьер, не удерживаемый больше волей своего создателя, тут же развеялся.
        - Прости Лазарь, но я не могу тебе позволить убить моего хозяина, - обернувшись на голос, Лазарь увидел мэтра Дожа оскалившего клыки и уже готовившего новое заклинание.
        - А вы думали, старые печати сами по себе сломались? - Высший поигрывая мечами, просто источал волны победного сарказма. - На, что только люди не готовы ради бессмертия. Но довольно лирики, пока я буду убивать вас, моя армия мертвецов по камушкам разберет замок Кембриджа.
        - Займитесь кровососом, - Лазарь остановил кинувшегося к нему на помощь Рикса. - С предателем я сам разберусь!
        Ледяная зала тут же раскалилась от круговерти схваток развернувшихся в ней. В Высшего тут же полетели стрелы, объятые ядовито зеленым пламенем. Но все они были расколоты еще на подлете, яростно вращающимися клинками.
        Не дожидаясь пока вампир перейдет в наступление, Рикс максимально сократив дистанцию, открыл огонь из припасенного пистолета. Тяжелый свинцовый шарик, объятый сизым пороховым дымом, расколол часть выставленного на защиту своего хозяина клинка и вонзился Высшему прямо в плечо.
        Сэйра тут же воспользовалась моментом и быстро одну за одной отправила в открывшуюся брешь в защите вампира несколько стрел. Но смертоносные снаряды снова не достигли цели. Высший с легкостью от них увернулся, и, закрутив клинки смертоносным вихрем, бросился на Рикса.
        Будучи всего лишь обычным человеком, хоть и искушенным в фехтовании, Рикс быстро сдал позиции. Успеть за молниеносными движениями Высшего вампира было просто не возможно. Высший с легкостью отбил колющие удары противника и с разворотом впечатал пятку правой ноги в грудь воина. Рикс тяжело выдохнув воздух, отлетел в сторону, впечатавшись в стену.
        Видя это, Сэйра закинула лук за спину, и схватилась за магический посох-хенг. Встречая наступающего вампира волнами энергии ядовито-зеленого цвета, источаемого четырьмя шарами, плавающими в изголовии посоха. Впрочем, магия не произвела на Высшего вампира особого впечатления.
        Легко увернувшись от всех магических атак эльфийки, Высший закрутился в воздухе бешеной мельницей. После чего врубился в защиту Сэйры. Тесня эльфийку к узкому проходу между двумя колоннами поддерживающими свод залы, где с легкостью можно ограничить свободу передвижений ловкой эльфийки.
        - Похоже, твои друзья скоро падут, - мэтр Дож наращивая в размерах огненный шар на своей руке, медленно приближался к Лазарю, все еще находящемуся на полу. - Как впрочем, и ты!
        Мэтр-магик вытянул вперед руку со смертоносным заклятием, растянув бледные губы в победной улыбке. Но заклинание так и не сорвалось с рук мэтра Дожа. И виной тому стала мифриловая секира Грома, располавинившая вампира косым ударом от плеча до паха.
        - Ненавижу кровососов! - Откинув в стороны останки теперь уже бывшего мэтра-магика, Гром помог подняться Лазарю. - Похоже, мы вовремя подоспели.
        - Это точно. Но после обменяемся любезностями, у нас еще не упокоенный Высший вампир
        Разделившись с дворфом у входа в залу, Алекс поспешил на выручку Сэйре. Быстро преодолев отделяющие его от противника расстояние, Алекс тут же вступил в схватку. С радостью ощущая дикую ярость уже вскипятившую кровь.
        Не успев разделаться с загнанной в угол Сэйрой, Высший тут же был вынужден переключить свое внимание на нового противника. Ожидая столь же легкой победы, как и над Риксом, вампир, злобно оскалившись, бросился в атаку.
        Но первая, же сшибка заставила его пересмотреть свое мнение. Это было удивительно для него! Неизвестный человек мало того, что успевал отражать атаки Высшего так еще и сам умудрился наставить тому пару крупных кровоточащих царапин.
        Но исход боя решило возвращение тяжелой артиллерии в лице Лазаря, при магической поддержке эльфийки. Толстые древесные корни пробили каменный пол залы и оплели готовившегося атаковать вампира по рукам и ногам, ломая тому конечности и выворачивая до сухого треска суставы. Тут же в игру вступил Лазарь. Сотворив в воздухе тяжелое ледяное копье, он взмахом ладони отправил его в полет. Магический снаряд
        пронзил грудь вампира, обнажая ребра, прорвавшиеся сквозь бледную кожу. А довершил дело огненный хлыст снесший голову клыкастой твари.
        - И что теперь? - Алекс поддерживал опирающегося на его плечо Рикса. - Мы по прежнему не знаем, как остановить чуму и эту армию ходунов бредущих к замку графа.
        - Я бы не был столь пессимистичен, в своих суждениях, - Лазарь стряхивал пыль со страницы с заклятием « Колдовской чумы».
        - Откуда у тебя страница с заклинанием? - Алекс помог Риксу усесться на освободившийся трон. - Я думал, нам придется все руины обшаривать в ее поисках.
        - Роска принес, - страница из древнего гримуара запылала в руках Лазаря лиловым пламенем. - Даже не представляю где этот маленький пройдоха взял ее. Так или иначе, но после смерти некромантов сотворивших ритуал Высший был последним обладателем страницы, а значит и последней ниточкой удерживающей заклятие. Теперь после того как страница уничтожена, чума больше не будет распространяться по землям Кембридж.
        - Значит, сейчас все зависит от армии графа, - Гром, некоторое время, покрутив отсеченную голову вампира, в руках отбросил ее в сторону. - Смогут ли они отразить нападение шайки зомби.
        - Думаю, за каменными стенами крепости им это не составит труда, - Лазарь, прихватив сумку поверженного мэтра-магика, направился к выходу из залы. - В любом случае нам здесь больше делать нечего. Свою часть сделки мы выполнили. Теперь черед графа.
        Все поле вокруг крепости Кембридж было усеяно упокоенными уже во второй раз трупами, поднятыми благодаря воле древнего заклинания. В некоторых местах на поле брани уже пылали гигантские костры. Повсюду крестьяне с закрывающими лицо повязками стаскивали трупы ходунов к этим пылающим жаровням.
        Алекс как впрочем и все остальные пробирался к крепости, закрыв рот рукавом рубашки. Но это помогало слабо. Гнилое мясо вновь восставших людей и так пахло отнюдь не розами, а уж когда его начали жечь. Вся крепость пропахла этим не забываемым ароматом. Даже налетевший внезапно порывистый ветерок не смог облегчить жителям крепости жизнь.
        Единственным плюсом были почти пустые улицы. Видимо все люди были задействованы на поле боя, как похоронные команды. Поэтому путь до замка не отнял много времени. Графа Кембриджа обнаружили у веранды, с которой открывался вид на поле битвы между кустарниками, изображающими фигурки воинов. Расторопные слуги помогали графу избавиться от массивных рыцарских доспехов.
        - Вы живы! - Увидев, пускай и весьма потрепанный отряд Лазаря в полном составе, граф Кембридж подскочил со своего места как ужаленный. - А я уже и не рассчитывал с вами встретиться мастер Лазарь. После того как на мой замок напала эта орда гнилой плоти, я думал вы потерпели поражение. Кстати, а где мэтр Дож?
        - Мэтр-магик Дож оказался предателем, - соскочив с лошади, Лазарь подозвал находящихся рядом слуг. - Помогите моим людям.
        - Что же это я, - граф Кембридж с досады хлопнул себя по бронированному колену, отбив руку. - Присаживайтесь! А вы ленивые улитки несите вина и еды! И снимите, наконец, с меня этот проклятый панцирь! А вы мастер Лазарь поведайте, наконец, мне о вашей вылазке. Чем она кончилась? Моим землям больше ничего не угрожает?
        - Терпение граф обо всем по порядку, - Лазарь, отпив немного вина из принесенного слугой кувшина, рассказал о злоключениях своего отряда во время отчаянной вылазки к руинам гнезда вампиров.
        - Проклятый предатель! - Во время всего рассказа граф Кембридж костерил теперь уже покойного мэтра-магика до седьмого колена. - Что же конечно серп я могу отдать вам
        хоть сейчас. А вот что касается платы вашим людям. Я, конечно, попытаюсь оплатить их услуги, но сами понимаете, щедрой платы можете не ожидать. Графство почти уничтожено чумой, и теперь много сил и средств уйдет на его восстановление.
        - Мы понимаем дорогой граф, - Лазарь вклинился в бесконечный поток словоизлияний Кембриджа. - Если позволите, мы хотели бы забрать серп прямо сейчас. А, что касается платы, просто соберите припасы нам в дорогу.
        - Как пожелаете, - согласно кивнул Кембридж. - Если бы не вы и ваши люди, мы бы все здесь погибли. Так, что я расстанусь с серпом без всяких сожалений. Мои слуги проведут вас к хранилищу. А я пока поищу ключ. Давно им не пользовался, уж и не помню где он у меня храниться.
        - Можете не торопиться граф. Если, что мы вполне можем подождать, столько, сколько требуется.
        - Наконец-то я нашел его! Проклятый ключ! - Граф завозился у дверей хранилища, отпирая замок. - Вот можете проходить.
        Граф посторонился в сторону, открывая проход. Хранилище оказалось просторной куполообразной залой, с подпирающими свод колоннами. Сквозь огромные окна залы падали солнечные лучи освещавшие серп, расположенный на массивном каменном постаменте.
        Как и ожидал Алекс, серп Жнеца нисколько не разочаровал его. Огромная коса с зазубренным лезвием, с выгравированными на нем горящими черным пламенем рунами. Посажено лезвие было на изогнутую тисовую рукоять, обмотанную шелковой багровой лентой. От оружия не просто веяло смертью, за ним тянулся след из тысяч пожатых душ. И казалось, их предсмертные стоны до сих пор гуляют по хранилищу призрачным шепотом.
        - Серп Жнеца, - благоговейным шепотом произнес граф Кембридж. - Он ваш мастер Лазарь.
        Лазарь, не слыша ничего вокруг, как завороженный шел к постаменту. Алекса все это время раздирало чувство опасности, передаваемое от Калибура. Дух был просто вне себя. Крича своему хозяину об опасности. Но как не силился Алекс так и не смог понять, откуда исходит угроза. А потом, было уже поздно.
        Все пространство хранилища залил ослепительный белый свет, вдаривший по сознанию не хуже цельнометаллической кувалды. Упав на пол, Алекс дико закричал. Потом тело перестало подчиняться ему. Все конечности скрутила дикая судорога. Все, что Алекс мог это слушать. Слава богам слух пока еще не покинул его.
        Он слышал топот многочисленных закованных в сталь сапог. Переговоры незнакомых ему людей. Стрекот разматываемой веревки. Потом один из неизвестных упер Алексу колено между лопаток и стянул руки за спиной веревкой. Внезапно дикий звон в голове Алекса пропал, онемение перестало сковывать тело. Вместо него появилась жгучая ярость. И белая пелена, наконец, спала с глаз.
        - Спасибо за сотрудничество граф Кембридж, - уши Алекса резал чей-то незнакомый женский голос.
        - Не за, что. Надеюсь, больше я мэтру Валиусу ничего не должен.
        - О нет, успокойтесь дорогой граф, - усмехнулся женский голос. - Хотя есть еще кое-что.
        - Говорите, - раздраженно бросил граф.
        - Мэтр просил узнать у вас, не соблаговолите ли вы одолжить ему серп Жнеца для исследований?
        - Можете забирать эту проклятую железяку. Мне от нее все равно никакого толку. Я только вздохну с облегчением.
        - Леди Талька! Тут один пришел в себя!
        К Алексу подошла эльфийка облаченная в легкое серебристое платье, словно сотканное из воздушной паутинки. Правда эта эльфийка отличалась от Сэйры. Волосы у нее были светло-русые, а кожа имела изумрудный оттенок. Вот, пожалуй, и все отличия, а так такая же высокая и изящная.
        - Малыш как ты умудрился очнуться так быстро?
        Алекс попытался сказать, что-то, но вышло лишь нечленораздельное мычание. Колдовской паралич еще не спал полностью. Эльфийка вытянула руку в сторону Алекса, и сознание вновь затопила белая вспышка боли.
        Глава 9
        Капли прохладной влаги уже несколько минут с завидной настойчивостью били Алекса по векам. Парень неохотно разлепил глаза. Тут же о себе напомнили затекшие руки. Надо думать, быть подвешенными весь день напролет занятие не из приятных. Алекс медленно осмотрел помещение. После неизвестного колдовства эльфийки до сих пор рябило в глазах.
        Комната ничем не отличалась от многочисленных виденных Алексом темниц в фильмах. Сырой потолок. Капли воды, бесконечно падающие с него прямо на лицо узникам. Куча соломы пропахшей кислым запахом мочи и еще черт знает чего. Стоны и крики других узников из соседних камер. Все это Алекс теперь мог оценить лично.
        Единственное, что радовало все остальные члены команды, были рядом. Видимо хозяин застенков расщедрился на самую большую камеру, что у него была. Что ж, по крайней мере, сообща можно быстрее придумать хоть какой-нибудь план побега.
        - Где мы? - Слова неохотно слетели с пересохших губ Алекса.
        - В темнице секретного гнездышка самого могущественного чародея во всем Досаре, - тут же откликнулся Лазарь. - А если быть более точным в замке главного чародея Братства света мэтра Валиуса.
        - Братства чего? - Сейчас Алекс был бы только рад лишиться головы, уж очень дико она болела. - Мы, что в подвале у каких-то сектантов? Час от часу не легче.
        - Братство света это не просто кучка религиозных фанатиков, - в разговор включилась Сэйра. - После ухода Героя они следят за соблюдением равновесия сил на всем Акренноре. Если где-то победа сил тьмы слишком очевидна, они корректируют баланс в сторону хороших парней.
        - Я думаю, сектанты не в курсе, что мы здесь находимся, - Алекса поражал бодрый голос Лазаря, видимо уже успевшего, оправиться после магического удара. - Это скорее личная инициатива мэтра Валиуса.
        - И что этому хрыщу нужно от нас? - Гром издергал оковы во всех доступных ему направлениях, но к свободе не приблизился, ни на шаг.
        - Если бы я знал Гром? - Тяжело вздохнул Лазарь. - Но думаю, он сам нам скоро об этом сообщит.
        Дверь темницы отворилась, и на ее пороге показались два воина в кожаных доспехах. Осветив всех пленников поочередно факелом, тюремщики остановились на Алексе. Заметив изучающие взгляды своих пленителей, Алекс нервно сглотнул.
        - Эй, иномирянин! - радостно пробасил один из них, пнув, Алекса в голень. - Проснись и пой! Наш хозяин хочет поговорить с тобой.
        Второй тюремщик в это время расстегивал оковы парня. Когда цепи перестали удерживать Алекса в подвешенном состоянии, он на подкошенных ногах упал на колени.
        Долгий переход и отсутствие кормежки давали о себе знать. Тюремщики схватили Алекса под руки и волоком вытащили из темницы.
        Свет развешанных по коридору фонарей светляков после мрачных подземелий ослепил парня. Алексу понадобилось немного времени, что бы прийти в себя. Тюремщики проволокли парня по короткому коридору, перекрытому в конце тяжелой дощатой дверью. Один из тюремщиков долго возился с непослушным замком двери, но все, же умудрился отпереть ее.
        Дальше был долгий подъем вверх по спиральной лестнице освещенной простыми факелами. Снова остановка у очередной двери. Эта преграда отворилась довольно легко. Опять переход по мрачному коридору уходящему вниз . Очередная дверь отворилась, и Алекс оказался в довольно просторной лаборатории. Запах спирта и прочих реагентов тут же напомнил парню школьный класс химии.
        А вот массивный дощатый стул с множеством застежек для рук и ног, пробудил так не к месту всплывшие воспоминания о фильмах ужасов про безумных ученых. Тюремщики швырнули Алекса на стул и покинули помещение. Рядом тут же оказалась леди Талька. Эльфийка расторопно повязала Алекса по рукам и ногам. После голову парня сжал обруч серебристого цвета. Закончив работу, эльфийка отошла в сторону. Дав парню возможность осмотреть свое новое место пребывания.
        Просторная светлая комната с большими окнами. В помещении было множество столов заставленных разнообразными пробирками, перегонными кубами и еще множеством разнообразных вещей из набора начинающего алхимика. На одном из столов находилась Скрижаль Вечности, накрытая прозрачным колпаком изъятая у Алекса. В углу возле шкафа с книгами стояло чучело ящерообразного монстра с оскаленной пастью.
        - Нравиться? - мэтр Валиус появился внезапно, заставив Алекс испуганно вздрогнуть от неожиданности. - Это один из представителей племени Варенов. Чертовски живучая тварь, а уж их иммунитет к магическому воздействию просто поражает.
        Валиус не произвел на Алекса впечатления великого чародея. Небольшого роста, пухлощекий, с пышными седыми бакенбардами. В лабораторном халате с множеством цветных пятен. Он больше напоминал доброго доктора Айболита. Но, несмотря на первое впечатление производимое своим собеседником Алекс напрягся, ожидая очередных неприятностей.
        - Зачем мы вам нужны? Поговорить о племенах населяющих Досар?
        - Терпение юноша, вечно вы молодые торопитесь, - Валиус скинув хлам с одного из столов, ловко запрыгнул на него, смешно свесив свои коротенькие ножки. - Для начала позволь мне кое, что пояснить тебе мой юный друг. Эта штука у тебя на голове моя новая придумка. Я пока, правда, еще не придумал ей названия. Но суть в том, что как только ты захочешь мне соврать, обруч на твоей голове будет сжиматься, вызывая дикую боль. Я надеюсь, мы поняли друг друга?
        - Да я понял, - кивнул Алекс, поджав губы. - Врать не хорошо. А в данном случае еще и очень больно.
        - А ты понятливый молодой человек, - улыбаясь, кивнул Валиус. - И да! Чуть не забыл. Познакомься эта леди Талька мой верный ассистент во всех моих начинаниях.
        - Мы уже знакомы, - голос у эльфийки, как и у Сэйры был мягким и завораживающим.
        - Ну, вот и отлично, - Валиус хлопнул в ладоши. - Значит, теперь раз мы все познакомились можно начать нашу беседу. Больше всего меня интересует, откуда у тебя скрижаль? И как ты попал в наш мир?
        - Скрижаль я получил еще в своем мире от одного человека, имени не знаю, он представился как Коркин, - начал Алекс, решив пока начать с правды. - В ваш мир я попал благодаря кристаллу переноса. Он был у одного из двоих странных людей. Они
        каким-то образом узнали, где я живу и пришли за скрижалью. Во время драки они обронили кристалл, он создал портал и я, спасаясь, прыгнул в него.
        - Любопытно, - Валиус в задумчивости потер подбородок. - Первый раз слышу о кристаллах переноса такой мощи. А до этого ты был знаком с этим Коркиным?
        - Нет, - тяжело вздохнул Алекс, заерзав в кресле. - Послушайте, в своем мире я работал курьером. Этот Коркин будь он не ладен, предложил мне простенькую подработку. И я согласился. О чем сейчас жалею.
        - Этот так называемый Коркин бывший паладин Братства света, - пояснила Талька. - Он сбежал от нас со Скрижалью. Теперь понятно, почему мы нигде не смогли его найти.
        - Если честно я его понимаю, - съехидничал Алекс. - Ребята вы не самые добродушные.
        - Заткнись, урод! - Эльфийка отвесила парню тяжелую пощечину.
        - Спокойно Таль, - Валиус поднял руки в примеряющем жесте. - Зачем напрягаться самому, если у нас есть чудо артефакт.
        - Но я, же не солгал! Аааа! - Алекс почувствовал, как обруч сжимается вокруг его головы, заставляя глаза вылезти из орбит от невыносимой боли.
        - Впредь будь поучтивее, - глумливо заулыбался Валиус, ослабляя хватку обруча простым движением руки. - Не забывай, что ты здесь гость. Продолжим. Ты знаешь, для чего нужна Скрижаль? И куда вас вел этот колдун?
        - Да я в курсе для чего эта гребаная плита, - познакомившись поближе с пыточным инструментом мага-коротышки, Алекс стал более тщательно подбирать слова. - Меня успели просвятить на этот счет. А куда мы шли, мне кажется это не вашего ума дело.
        - Ладно, этот вопрос я оставлю для вашего лидера. Все равно я сомневаюсь, что ты хотя бы догадываешься об истинной цели похода. - Валиус взмахом руки остановил дернувшуюся для нового удара эльфийку. - У тебя очень любопытное оружие. Где ты достал его?
        - Портал кристалла перенес меня на остров. Там среди руин я и нашел меч. Он был вогнан в скелет.
        - Ты уже успел познакомиться с духом клинка? - Алекс понял, что вопрос Валиуса был чисто риторическим. - По глазам вижу, что успел. Неприятно осознавать, наверное, что без него ты ни черта не стоишь.
        - Поверь, выдавить глаза тебе коротышка силенок хватит! - Алекс плюнул в сторону колдуна, но Валиус ловко увернулся.
        - Я думал, ты будешь более разумным, - Валиус сжал руку в кулак, по залу снова разнеслись крики боли Алекса. - Ладно, беседа с тобой довольно потешила мое любопытство. Таль доставь его в подземелье и приготовь к вскрытию. Любопытно будет узнать, отличается ли он чем-то от нас. И распорядись там, чтобы этого колдуна как там его, Лазарь, кажется, привели ко мне.
        - Будет исполнено мэтр Валиус.
        Столица Империи Дракона - Тир величественно раскинулась на двух берегах широкой и бурной реки Аскона. Когда-то бывшая небольшой крепостью ютившейся на правом берегу реки, сейчас Тир разбух, еле умещаясь на двух берегах, обзавелся мощными крепостными сооружениями. Несколько колец крепостных стен опоясывали столицу по обоим берегам, в небо устремлялись высоченные крепостные башни. С грозно смотревшими с них в горизонт медными дулами пушек и мортир.
        Левый берег столицы был отдан под промышленное производство. Черный дым, поднимавшийся с утра над промышленной частью столицы, коптил небо до самого заката. Помимо многочисленных заводов и фабрик, на левом берегу жили люди и иные расы из
        низших сословий. Длинные бараки общежитий иногда располагались прямо на территории фабрик. Что бы ни тратиться на доставку рабочих.
        Правый же берег напротив сиял золотыми куполами храмов, воздвигнутых в честь Двенадцати богов, когда-то бывших простыми смертными которые, объединившись с Героем дали отпор титанам. Особняки знати соперничали друг с другом по красоте убранства. Почти на каждой улице располагались таверны и салоны красоты, предоставляющие самые разнообразные услуги, дабы знать могла отдохнуть от серых будней.
        С высоты Трезубого холма все это великолепие венчала крепость Императора. Небольшой форт сейчас превратился в настоящего исполина. Каждый приходящий к власти Император постоянно, что-то достраивал и улучшал во внешнем облике крепости. Сейчас это было величественное сооружение поражающее не только своей красотой, но и крепостью защитных сооружений. Стены были выложены из редкого минерала-рагнида. При попадании на него солнечных лучей он играл всеми цветами радуги. Родовое гнездо не сменяемой уже множество столетий династии Девин ни разу не брали штурмом.
        Сейчас именно здесь решались все самые важные политические вопросы на всем Досаре. Без всевидящего ока Империи теперь не решалась ни одна проблема. Даже Торговый союз южных королевств был вынужден признать силу Империи, после того как имперские военачальники пробили путь к морю.
        Но сейчас Императорский дворец гудел как улей совсем по другой причине. На острове Черепа, считавшейся до недавнего времени колонией Империи, произошло дерзкое восстание. И сейчас военный совет собранный Императором Девином Великим Завоевателем, получившим свое прозвище за начало экспансии на северные земли, пытался решить эту столь неожиданно возникшую проблему.
        - Старейшина для меня честь, что вы откликнулись на мой призыв, - даже Император, не смотря на все свои регалии, преклонил голову перед Старейшиной братства, срочно прибывшим на совет.
        - Довольно церемоний Девин, - Старейшина спешно занял свое место среди остальных военноначальников за овальным столом усеянным картами земель Досара и соседних уже изученных территорий. - Сейчас меня больше всего волнует, ситуация на острове? Кто там сейчас заправляет всем этим еретическим сбродом?
        - Мастер Шогот, докладывайте, что удалось узнать вашим разведчикам? - Покончив со всеми приветствиями, Император занял свое место во главе стола.
        Со своего места поднялся высокий поджарый мужчина в полевом костюме разведчика. Правый глаз мастера Шогота закрывала черная повязка. Но, несмотря на свое ранение, он по-прежнему посещал все передовые, где были задействованы его бойцы.
        - Агентурная сеть на острове сейчас очень сократилась, но все, же кое-что моим людям удалось узнать. Восстание поднял некий Владыка. Среди доверенных лиц больше известный как Тезарус. Более того весь переворот был осуществлен всего за одну ночь.
        - Как? - Император Девин, аж приподнялся со своего места. - На острове же помимо обычных пехотных частей так же, насколько мне известно, располагался взвод рыцарей Дракона. Как фанатики смогли победить их всего за одну ночь?
        - Багровая Мгла, - пока мастер Шогот произносил всего два этих слова, его голос сам собой опустился до шепота. - Этому Тезарусу удалось освободить и подчинить заточенную нашими магами древнюю сущность. Благодаря ей он быстро расправился с нашими войсками.
        - Мэтр Лизард!
        На окрик императора со своего места тут же подскочил сухонький старик в багровой мантии. Глава столичной академии магов.
        - Да ваше высочество.
        - Какого Адиса! - Император с силой грохнул кулаком по столу. - Я же ясно выразился, что бы вы уничтожили эту гребанную Мглу! Теперь из-за вашей оплошности мы имеем у себя под боком целое государство помешанных на культе Васка фанатиков!
        - Пппростите Ваше Высочество! - От волнения старый маг затрясся и начал заикаться, поправляя трясущейся рукой очки на переносице. - Но уже хотя бы, то что, нам удалось пленить Мглу, я считаю большим достижением. Ни в одном известном мне гримуаре нет способа уничтожения этой сущности. А все результаты исследований, к сожалению, сгинули вместе с моими коллегами, оставшимися на острове.
        - То есть вы понятия не имеете, как уничтожить тварь, - медленно констатировал Старейшина, вращая глобус стоящий рядом. - Я попробую задействовать архивы Братства. Скорее всего, эта тварь реликт. Осталась еще с прошлых эпох Темных времен. Когда нашу землю оскверняли своим присутствие титаны.
        - Буду премного благодарен Старейшина, - кивнул головой в знак согласия мэтр Лизард. - Работая вместе с вашими магами и учеными, я думаю, мы вместе придем к общему решению, по поводу решения этой проблемы.
        - Отлично мэтр Лизард, - Император Девин с улыбкой хлопнул в ладоши. - Этим вы и займетесь прямо сейчас. Снаряжайте экипаж и отправляйтесь на север к Шпилю. Результаты мне нужны как можно скорее.
        - Сссейчас? - Бедного мэтра затрясло как банный лист на северном ветру.
        - Вы не ослышались сейчас, - Император сурово сдвинул брови, пресекая всякие попытки оспорить его решение. - И чем быстрее будет готово оружие, тем лучше будет для вас. Иначе заместитель, которого вы оставите на время своего отсутствия, станет постоянным главой Академии.
        - Слушаюсь Ваше Высочество, - понурив голову, мэтр Лизард подобрал полы мантии и направился на выход из зала совета.
        - И так господа ваше предложение по решению данной проблемы, - Император Девин суровым взглядом осмотрел каждого своего военноначальника. - Хочу напомнить, что Торговый союз юга нам наступает на пятки. Возведение Хофа сильно нервирует наших южных соседей. Так, что с фанатиками нужно разобраться как можно скорее.
        - Я предлагаю высадку нашего десанта с кораблей при поддержке драконов, - со своего места тяжело поднялся грузный мастер Лодо-адмирал всего имперского флота. - Наши магики наведут хороший туман, и мы под его прикрытием высадимся на острове. Драконы сметут к этому времени укрепления врага, а десант быстрым рывком достигнет главного гнезда этого Владыки и уничтожит его. Еще до того как он спустит свое чудище с цепи.
        - Быстрая атака, - задумчиво проговорил Император Девин. - Это может сработать. Составьте план мастер Лодо и предоставьте его мне.
        - Позвольте, - со своего места поднялся худощавый и высокий мастер Крин-командующий сухопутными силами Империи. - Но как, же эта Багровая мгла. Не получится ли так, что мы просто отдадим наших людей на съедение этой доисторической твари.
        - Я предоставлю для этого нападения отряд своих паладинов, - подал предложение Старейшина со своего места. - Кто знает, возможно, сила света, которой наделены мои братья, поможет сдержать этого монстра.
        - У кого-то еще есть предложения или возражения против данного молниеносного удара? - Император обвел съежившихся под его холодным взглядом бывалых вояк.- Нет? Тогда ступайте мастер Лодо. Чем быстрее мы решим эту проблему, тем будет лучше. У меня просто нет времени, что бы тратить его на кучку диких фанатиков.
        - Разрешите приступать прямо сейчас?
        - Ступайте мастер Лодо, - Император Девин махнул в разрешающем жесте. - Все остальные то же свободны, до особых распоряжений.
        - Девин, - только Старейшина Братства света мог обращаться к владыке самого могущественного государства на всем Досаре просто по имени без всяких титулов.- У меня есть к тебе срочный разговор, но не здесь. Мы можем выйти?
        - Конечно Старейшина, - Император Девин быстро поднялся со своего места. - Давайте пройдемся. Пешая прогулка всегда благотворно влияла на мое мышление.
        Старейшина покинул зал советов в сопровождении Императора Девина. Пройдя по богато украшенному коридору, мимо слуг и знати, распластавшихся в почтительном поклоне, они вышли на открытую галерею, продуваемую свежим весенним ветерком, смешно шевелящим густую бороду старейшины. На галерее тут же, как по волшебству испарилось всякое людское присутствие. Император Девин облокотился о резные перила. Осматривая с высоты галереи дворцовый парк.
        - Скрижаль Вечности вернулась, - Старейшина без лишних экивоков сразу приступил к главной теме разговора.
        - Я в курсе, - кивнул Император Девин. - Мне уже доложили о заварушке в Хофе. Кстати местный управляющий оказался шпионом фанатиков.
        - Вам удалось вытянуть, что-нибудь из него? - Старейшина старался говорить спокойно, но все, же Император уловил в его голосе нотки любопытства.
        - Мои палачи плотно работают с ним в застенках дворца, как только всплывет что-нибудь интересное я тут же дам вам знать, - нагло улыбаясь, проговорил Девин. - Похоже, угроза фанатиков гораздо серьезнее, чем я думал. Придется провести серьезную чистку своих рядов.
        - Ну да, ну да, - покивал головой Старейшина, делая вид, что купился на дешевую отмазку, сам уже сделав зарубку на память отправить во дворец Императора своих шпионов. - Впрочем, мы отклонились от главной темы разговора. Раз все происходящее не является для тебя чем, то новым я бы хотел просить тебя об одной услуге.
        - Мои шпики уже рыщут по всем западным землям в поисках нужных вам людей.
        - Я надеюсь тогда не надо тебе повторять, что с ними надлежит сделать, как только твои люди их обнаружат? - В голосе старейшины засквозили угрожающие нотки.
        - Нет, - Девин повернулся лицом к Старейшине.
        Некоторое время они испепеляли друг друга гневными взорами, но более молодой Девин был вынужден все, же отвести глаза. Не выдерживая мощного натиска древней силы находящейся в распоряжении Старейшины.
        - Я исполню вашу волю, - проглотив вязкий комок, все же выдавил из себя Император Девин. - Но неужели вы думаете, что я отдам вам иномирянина. Только представьте, какие знания могут храниться в его голове! Это будет прорыв для Империи Дракона! Меня запомнят как величайшего владыку!
        - Мир еще не готов, - спокойно проговорил Старейшина, не обратив ни какого внимания на словесные извержения молодого Императора.
        - Не готов? - Истерично засмеялся Император Девин. - О нет, мир как раз готов. Это вы старые пердуны засели в своем Шпиле и не хотите ни о чем слушать! Еще бы! Вам плевать на все и всех! С вами же сила света.
        - Заткнись щенок! - Старейшина с силой сжал Императора за глотку.
        Видя, как закатываются глаза Девина, Старейшина все же разжал свою стальную хватку. Император тяжело облокотился о перила галереи, силясь сделать хотя бы вздох.
        - Я все сказал Девин, - Старейшина повернулся спиной к Императору и зашагал в направлении выхода из галереи. - Не забывай, что даже дракон может быть испепелен в пламени гордыни.
        - Проклятый старикашка! - Зло выплюнул Девин, наконец, сделав глубокий вдох, дождавшись, когда Старейшина покинет галерею - Дай только пережить новую войну. И я поквитаюсь с тобой и твоим братством. Обещаю.
        Яблоко с сочным хрустом треснуло напополам под мощными челюстями гремлина. Для Роски это была уже привычная операция. Пробраться на кухню, внимательно осмотреться, не бродит ли где-нибудь поблизости этот страшный бородатый повар. В первый день пребывания Роски в замке, бородач принял его за крысу и чуть не оттяпал тому хвост, защищая кухонные припасы. И стащить заветное лакомство. Правда, в последнее время в кладовой все реже стало попадаться мясо. И иногда приходилось перибиватся ненавистными Роске фруктами.
        Оказавшись в замке, Роска прошел в него по следам неизвестных похитивших хозяйку. Но оказавшись внутри здания, гремлин тут, же потерял ее след. Его существование снова, как и до встречи с хозяйкой свелось к банальному выживанию. Добыче пищи, да поиске ночлега.
        В последнее время Роска обустроил свое гнездышко в апартаментах светлой эльфийки. В небольшой щели между стенами. Хозяйки апартаментов, почти никогда не бывало в комнате, и Роска позволял себе в такие времена поваляться на мягкой перине широкой кровати.
        Так и оставив недоеденное яблоко, Роска прошмыгнул под дверью кладовой, направившись к своему новому гнездышку. Повсюду сновали какие-то люди в доспехах, но на них Роска уже научился не обращать внимания. Прошмыгивая у них буквально под ногами.
        Почти добравшись до заветной мягкой и теплой кроватки, Роска внезапно ощутил волны теплой энергии проникающей под кожу. Такое с ним бывало лишь, когда хозяйка сливалась с ним сознанием. Но неужели она здесь! Роска тут же обрадовался. Этого чувства единства разумов он не испытывал уже очень давно. Неужели он скоро вновь увидит хозяйку?
        Роска полностью отдался под контроль своей хозяйке, позволив ей управлять его движениями, видеть его глазами. Быстро прошмыгнув по лабиринтам коридоров, гремлин оказался перед небольшим люком. Входом в подвальную часть замка. К счастью гремлина люк был открыт. Иначе коротышке пришлось бы попотеть. Внизу слышались чьи-то шаги и пыхтение.
        Шмыгнув вниз, Роска ловко прицепился к стене. По короткой лестнице двое тюремщиков тащили одного из друзей хозяйки, самого молодого, к двери обитой проржавевшим металлическим листом. Дверь со скрипом распахнулась. На пороге их встретил лысый верзила в белых одеждах. Приняв у тюремщиков Алекса, он тут же захлопнул за собой дверь тяжелым пинком.
        Но шустрый Роска проскочил в помещение юркой змеей по одному из крысиных лазов. Лысый верзила в это время приматывал парня по рукам и ногам к дощатому столу. Сунув парню под нос, пузырек с черной жидкостью, он дождался пока Алекс придет в себя.
        - Очнулся! - Обрадовался верзила. - Не люблю когда вы в отключке. Здесь и так не с кем поговорить.
        - Где я? - Алекс с испугом заозирался по сторонам. - Кто ты такой?
        - Ты в морге. Разве не чувствуешь этот могильный холод, - верзила оказался на удивление разговорчивым. - Меня зовут Себастьян, я один из лаборантов мэтра Валиуса.
        - Приятно познакомиться, - Алекс тут же попробовал ремни на прочность, но тщетно здоровяк постарался на славу.
        - Даже не рассчитывай, - покачал, головой Себастьян улыбаясь. - Сейчас придет мэтр Валиус, и мы вместе с ним посмотрим, что такого необычного есть в твоем иномирном организме.
        - Жду с нетерпением, - заметив на потолочной балке шевеление, Алекс, приглядевшись, заметил пробирающегося к здоровяку гремлина Сэйры.
        - Ты знаешь, хочу тебе сказать, - здоровяк склонился над столом с различными хирургическими приспособлениями, протирая их тряпкой смоченной спиртом. - Я ни разу не пожалел, что пошел в ученики к мэтру Валиусу. Иногда попадаются довольно любопытные экземпляры.
        - Я рад за тебя, - мрачно проговорил Алекс, гремлин меж тем уже ангелом смерти навис над своей жертвой. - Послушай Себастьян! Хотел у тебя кое-что спросить, прежде чем вы начнете разбирать меня.
        - Да конечно я весь внимание, - здоровяк отвлекся от полировки инструментов, повернувшись к Алексу.
        В это время Роска упал Себастьяну прямо на загривок. Впившись зубами в сонную артерию. Здоровяк схватился за горло. Силясь зажать пульсирующую струю крови дрожащими руками. В довершение гремлин бритвенно острыми когтями разорвал лаборанту горло. Ускоряя процесс умерщвления. Нелепо взмахнув руками, верзила повалился на пол, опрокинув на себя столик с инструментами.
        - Роска! Маленький пройдоха! Как я рад тебя видеть, - Алекс дождался, пока гремлин освободит его от оков. - Теперь нужно найти оружие и освободить наших.
        Роска ловко запрыгнул Алексу на плечо, утерев окровавленный рот. Алекс, подобрав скальпель для вскрытия, повесомее, направился к выходу из морга. Аккуратно приоткрыв дверь, парень огляделся по сторонам. В коридоре не было ни души. Лишь сквозняк, гуляющий в подземелье, шевелил пламя факелов, развешанных вдоль стен.
        Постаравшись как можно тише притворить за собой дверь, Алекс, прижавшись к стенке, направился к боковому ответвлению коридора, в сторону от лестницы, ведущей наверх к люку, через который его сюда доставили тюремщики. Преодолев пустой коридор, Алекс застыл у дощатой двери перегораживающей проход.
        За дверью слышались мужские голоса. Присев Алекс аккуратно заглянул через решетчатое окошко, расположенное в середине двери. Дверь закрывала проход в караулку для тюремщиков. Двое воинов беспечно развалившись за дубовым столом, играли в нечто напомнившее Алексу земные карты. Один из тюремщиков постоянно сквернословил, видимо сегодня был не его день.
        Оружие тюремщиков, простые деревянные дубинки обитые железом, валялись в стороне на соседней лавке. В боковую стенку был вмонтирован открытый шкаф, где сейчас красовался весь арсенал, изъятый у Алекса и его команды.
        Воспользовавшись элементом неожиданности, Алекс принял решение о нападении. В принципе силы равные. Два на два. Роска не смотря на свои маленькие размеры уже успел доказать свою не бесполезность в бою.
        Резко дернув на себя дверь, Алекс ворвался в помещение, кинувшись к тюремщику, сидевшему к нему спиной. Второй охранник успел выскочить из-за стола и кинулся к скамье с дубинами. Но ему прямо на лицо с диким воплем прыгнул Роска.
        Алекс с хрустом вогнал так и не успевшему повернуться охраннику скальпель прямо в основание затылка. Тюремщик, харкая кровью, повалился животом на стол. Заливая карты кровью. Алекс поспешил на помощь гремлину, но этого уже не требовалось. Роска перегрыз второму охраннику кадык.
        Кинувшись к шкафу, Алекс тут же ухватил свой меч. Приятная тяжесть клинка успокоила душу, даруя новые силы для сражений.
        Обыскав тюремщиков, Алекс снял у одного из них связку ключей. Отперев дверь в противоположном конце комнаты, Алекс спустился в район камер с пленниками и пыточных. Не долго проблуждав по лабиринтам подземелий, Алекс нашел самую большую камеру темницы.
        - Ей! - Прислонившись к решетке камеры, Алекс окликнул товарищей. - Я сейчас вытащу вас.
        - Хвала бороде Эридина! - Радостно пророкотал Гром, освобождаясь от оков. - Сэйра, похоже, твой план сработал.
        - Что за план? - Отвлекся Алекс от оков эльфийки.
        - Я же связана с Роской, - пояснила Сэйра. - Или ты забыл? Настроив свою ментальную связь, я обнаружила этого пройдоху в замке Валиуса. Ну а дальше просто оставалось найти, где держат тебя.
        - А как наше оружие? - Рикс выглянул из камеры, наблюдая за коридором. - Ты захватил его?
        - Нет, - покачал головой Алекс. - Но здесь неподалеку есть караулка тюремщиков. Весь наш арсенал там. Кстати, а где Лазарь? Когда меня забрали, он же был с вами.
        - Тюремщики уволокли колдуна к этому проклятому Валиусу, - пояснил Гром, выходя из камеры. - Сначала отведи нас к арсеналу. А после мы освободим колдуна.
        - Хорошо следуйте за мной, но держитесь позади. Я пока единственный у кого здесь есть оружие.
        - Мы и без этих зубочисток кое-что можем, - забахвалился Рикс, но все, же вперед пропустил Алекса.
        Алекс вышел из камеры, осторожно осмотрев коридор. Но признаков поднятой тревоги по-прежнему не было слышно. Судя по всему, обитатели замка до сих пор не в курсе, что пленники сбежали. Что не могло сыграть Алексу и остальным его товарищам на руку. Алекс провел остальных тем же путем, по которому сюда пришел к караулке тюремщиков. Дворф тут же бросился к шкафу с оружием, с любовью оглядывая свою секиру.
        - Ловко ты их пощелкал, - Сэйра кивнула в сторону двух трупов, закидывая лук и колчан со стрелами за спину.
        - Не я один, - усмехнулся Алекс, потрепав Роску по загривку. - Этот коротышка тоже мне помог.
        В это время входная дверь караулки отворилась и на пороге застыла заступающая смена тюремщиков. Охранники на мгновение застыли, но тут, же сообразив, что к чему бросились бежать прочь. Одного из тюремщиков поразила стрела пущенная Сэйрой. Прошив кожаный доспех насквозь, словно это был лист бумаги. Но второй тюремщик оказался расторопнее своего товарища. Стрела лишь беспомощно высекла сноп искр, отскочив от угла за которым скрылся охранник, оглашая всю округу своими воплями.
        - Черт! - Выругалась Сэйра, за досадный промах.
        - Теперь сюда сбежится целая толпа этих ублюдков, - Рикс торопливо заряжал пистолет, засыпая порох из мешочка внутрь ствола.
        - Не сбежится, - Алекс быстро взбежал по лестнице, ведущей к люку. - Если мы поторопимся. Вот через этот люк меня доставили сюда. Это короткий путь к лаборатории Валиуса.
        Алекс сильным толчком руки откинул люк в сторону. Откинувшись, металлическая крышка огласила окрестности громким звоном. Пронесшимся гулким эхом по затхлому коридору.
        Воины оказались в заброшенном на вид проходе. На потолке и стенах всюду висела паутина. Переливаясь серебристым светом в свете не многочисленных факелов. Света от
        факелов было настолько мало, что Алекс ничего не мог разглядеть дальше своей руки. За спиной послышался лязг извлекаемого товарищами оружия.
        Осторожно ступая в окружающем мраке, Алекс двинулся вперед по проходу. Коридор, сперва тянувшийся как прямая струна, начал петлять, постепенно уходя вверх. Петли прохода создавали нечто на подобии винтовой лестницы. Спустя всего пару витков проход выплюнул воинов на узкую закрытую галерею.
        Двойные двери в конце галереи распахнулись, и в проход хлынула толпа стражников, перекрыв проход, сплошной стеной треугольных щитов, выставив перед собой копья. Вперед вышла Сэйра, воткнув посох-хенг в каменный пол. Деревянная рукоять посоха без труда вошла в каменную плоть пола. Посох загорелся зеленым пламенем. Пол часто-часто завибрировал. И от посоха в сторону воинов укрывшихся за стеной щитов понеслись, разламывая пол волны чистой энергии. Сокрушительная атака без труда разнесла строй стражников, переламывая щиты и кости людей. Сломленные столь неожиданным напором, оставшиеся в живых стражники разбежались в стороны, освобождая проход.
        - Паладины так просто не сдадутся, - покачал головой Рикс, поражаясь разрушительному эффекту эльфийской магии.
        - Вот когда встретим их и будем об этом переживать, - Алекс ворвался в коридор следом за убегающей стражей. - Вперед! Пока они не перегруппировались, мы почти у цели. Осталось совсем чуть-чуть.
        Кожаные ремни туго стянули конечности Лазаря, затрудняя ток крови к начавшим неметь рукам и ногам. Талька недолго полюбовавшись своей работой, отошла в сторону.
        - Мне кажется, ваша ассистентка немного перестаралась, - Лазарь демонстративно пошевелил рукой, показывая как, туго ее обвил ремень.
        - Ничего страшного не сахарный, не рассыпешся, - нагло ухмыляясь, проговорил Валиус. - Я так понимаю, твои дружки даже не в курсе, зачем на самом деле ты ведешь их к Парящему городу.
        - Что бы обогатится, конечно, там хранится несметное количество сокровищ и реликвий, - из уст Лазаря это прозвучало настолько обыденно, будто он говорил со своими пленителями о погоде.
        - Ха! - Усмехнулся Валиус, в порыве чувств хлопнув по столу. - Великолепная сказка! Браво! А парень, из другого мира так удачно подвернувшийся со Скрижалью, тут как бы и не причем? Ты случайно его встретил?
        - Он спас меня из плена фанатиков. Я обязан ему жизнью. В Парящем городе я думаю смогу найти технологии переноса в другие миры, которые помогут отправить его домой. Послушайте, я не понимаю, чего вы от нас хотите? Зачем мы сдались Братству?
        - Хватит нести чушь! - Рявкнул Валиус, теряя терпение.- Я прекрасно знаю кто ты такой!
        Валиус проследил за мимикой лица Лазаря. Но маг не выдал себя, оставаясь по-прежнему спокойным.
        - Я бродячий маг, который решил немного заработать на старость, - пожал плечами Лазарь. - Вот и все. Больше мне сказать о себе нечего. Я не знаю чего еще вы там себе понавыдумывали.
        - Бродячий маг ну да конечно, - пробубнил себе в усы Валиус. - Ну, начнем с того, что когда-то ты был сыном нынешнего Владыки острова Черепа. Правда, сейчас ты просто вместилище. Я позволил провести себе некоторые исследования касающиеся конфликта Героя и титанов и вот, что я выяснил. Не все титаны были помещены в подземную тюрьму под руинами Азрора. Один из титанов был развоплощен, но дух его все еще находился на свободе. И вот спустя столько лет он смог найти вместилище, которое сможет выдержать эту несокрушимую мощь. Разжившись новым телом, ты набрал шайку, иначе ее не
        назовешь, верных сторонников и теперь ведешь их к Парящему городу, что бы забрать Ключ. А со Скрижалью, которую таскает за собой этот дурачок из иного мира, ты без труда найдешь путь к тюрьме среди руин Азрора. Поправь меня если я в чем, то ошибся.
        - Ха! Ха! Ха! - Лазарь истерически засмеялся, его тело в это время заполыхало, черным пламенем плавя ремни, оплетающие конечности. - Браво старик! Ты вытащил всю мою поднаготную!
        Валиус в испуге отступил в сторону, но тут, же взял себя в руки. С рук мэтра искрящимся потоком сорвались цепи ослепительно белых молний. Но разрушительная магия разбилась о стену черного пламени, оставив Лазаря невредимым.
        - Что старик! Магия Света не помогает? Неужели ты думал, что сможешь остановить меня!
        С рук Лазаря сорвался шар черного пламени. Оставляя за собой дымчатый след, смертельный снаряд стремительно понесся в сторону Валиуса. Но на его пути встала Талька, закрывая своего хозяина. Черный шар врезался в грудь эльфийки и отбросил ее, в строну. Валиус меж тем успел приготовить новое заклятие. С руки мэтра сорвалось копье, сотканное из чистого белого света. Лазарь без труда поймал копье еще на подлете и развоплотил враждебную магию. Валиус замахнулся для очередной атаки, но Лазарь не оставил ему ни шанса. Быстрым рывком Лазарь врезался в Валиуса, ломая магические щиты. Одним мощным ударом кулака он пробил грудную клетку Валиуса и вырвал еще дымящееся сердце. Уже мертвый мэтр, Валиус в недоумении смотря на все еще бьющееся сердце, в руках своего врага мешком мертвой плоти повалился на пол.
        - Прощай старик! - Сердце набухло и лопнуло, раздавленное руками Лазаря. - Время света прошло теперь этот мир поглотит черное пламя моей ненависти!
        Черное пламя окутавшее Лазаря погасло так же внезапно как и охватило, не оставив ни малейшей опалины на одежде. Дверь резко распахнулась, и в помещение ворвался Алекс с боевыми товарищами, с оружием наготове.
        - Я вижу, мы немного запоздали, - Алекс кончиком меча указал на дымящийся труп Валиуса. - Жестко ты его.
        - Почтенный мэтр ослабил хватку, и мне удалось атаковать, - мимолетная вспышка ярости прошла, и теперь Лазарь снова был, не возмутим. - Держи это твое.
        Алекс, с благодарностью кивнув, поймал Скрижаль, убирая ее в заплечную суму.
        - Нужно выбираться отсюда, потом наобнимаетесь, - влез Гром, как всегда грубо и бестактно.
        - Да, но как, - Рикс обеспокоенно выглянул в окно. - Сюда прибыли свежие силы Братства. Нам не выстоять против стольких паладинов.
        - Одну минуту, - закинув серп Жнеца за спину, Лазарь бросился к одному из многочисленных столов в лаборатории Валиуса, разгребая записи. - Да где же он! Ведь был же где то здесь! А наконец-то нашел!
        Лазарь извлек из-под горы бумаг гладко отполированную голубую горошину кристалла переноса. Проговорив слово-ключ, маг бросил кристалл на пол. Подпрыгнув несколько раз на каменном полу, горошина кристалл бешено завращалась вокруг своей оси, рассыпаясь на части. Спустя немного времени в воздухе материализовался овал голубого цвета.
        - И куда он нас приведет, - Гром по-прежнему со скепсисом относился к любым проявлениям магии.
        - Надеюсь, что в Водемон, - показывая всем пример, Лазарь первым шагнул в портал.
        - Ну, что из огня да в полымя, - вспомнив так к месту пришедшуюся земную поговорку, Алекс шагнул следом за другом, готовясь к новым испытаниям.
        Глава 10
        Портал захлопнулся за спиной последнего вошедшего в него воина. Перед Алексом открылась вечнозеленая стена еловых гигантов, зловеще растопыривших свои крючковатые ветви. Водемон - мрачная вотчина темных эльфов. Родина Сэйры и ее бессменного напарника гремлина Роски. Эльфийка на мгновение застыла перед могучими исполинами. Но все, же ступила под сень еловых гигантов.
        Солнечный свет с трудом проникал сквозь еловые ветви. Поэтому воинов окружал таинственный полумрак, разбавляемый стрекотом перелетающих с ветки на ветку небольших пичуг. В дали иногда слышался протяжный вой диких волков.
        Путь воинов начался у моста небольшой, но стремительной речки - Долра. Что как пояснила Сэйра, на языке темных эльфов значило Стремительная. Небольшая тропа проходила по правому берегу Долры, постепенно уходя в сторону. На левой стороне виднелись острые пики Агатового хребта, казалось уходящие выше пушистых облаков.
        Спустя несколько минут ходьбы воинам попался небольшой ручеек. Устроив небольшой привал, воины набрали воды во фляги и продолжили путь.
        Дальше тропа виляла среди густого кустарника с гроздьями, висящими на них ярко красными ягодами, по форме напомнившими Алексу земную голубику.
        - Это Волчанка, - Сэйра, сорвав небольшую гроздь ягод, скормила их гремлину. - Она съедобна. Можете попробовать, если хотите. Только не увлекайтесь, а то запор замучает.
        Услышав это, Алекс тут же прекратил набивать карманы ягодами, решив, что и так хватит на первое время. Хоть чем-то порадовать просящий о кормежке желудок.
        - Лучше бы нам дикий вепрь попался, а не эти чертовы ягоды, - Гром, не оценив вкуса Волчанки, скривился так, словно ему вместо излюбленного грога предложили обычную воду. - Жрать охота невыносимо.
        Преодолев спуск через густой кустарник, отряду на тропе попалось огромное поваленное дерево, преграждающее дальнейший проход. Преодолев неожиданную преграду, отряд начал подъем по широкой и утоптанной каменистой тропе, уходящей в непролазную чащу леса.
        Забравшись в лесные заросли отряд, вскоре вышел на небольшую поляну. Посреди которой располагалось несколько пустующих деревянных хижин.
        - Это стоянка охотников, - Сэйра осторожно заглянула в окно одной из хижин. - Нужно осмотреть их. Обычно здесь оставляют небольшой запас еды, для другой смены охотников.
        Отряд, соблюдая меры предосторожности, занялся небольшим мародерством. Результатом, которого стало несколько связок вяленой рыбы и небольшой бочонок солонины, да несколько фляг воды. Немного, но хоть какое-то подспорье, что бы утолить голод.
        Закончив с привалом отряд, двинулся дальше по пути маршрута. Тропа начала постепенно набирать уклон вниз. Заводя путников в небольшую рощу, заросшую низкорослыми лиственными деревцами с золотистыми клиновидными листочками, словно сделанными из золотистого стекла. Они казались настолько хрупкими, что казалось, только коснись их и они рассыпятся на тысячи мелких осколков.
        Пройдя миниатюрную рощу, отряд вышел к маленькому водопаду, за которым снова начинался вход в лес. На этот раз в более густую и темную чащу, чем была до этого. Отряд продолжил путь по извилистой лесной тропке. Путь то юркой змейкой спускался в овраги, то резко поднимался на заросшие колючими кустарниками холмы.
        Постепенно солнце клонилось к горизонту. Света в хвойном лесу и так было не много, а теперь и заходящие за горизонт солнце еще больше осложняло путь. Погружая лесную чащу в кромешную темноту. Постепенно покрывало тьмы окутывало все вокруг величественных хвойных гигантов.
        Пройдя между двумя циклопическими соснами. Которые казалось еще немного, и пробьют своими пиками макушек небеса. Отряд вышел к небольшому озеру. Гладким отполированным зеркалом, застывшим посреди небольшой поляны. На небо взошли два спутника планеты. Так поразившие Алекса в начале пути по этому миру. Озеро заблестело всеми оттенками красного. Словно на его берегах происходила жестокая сеча, и сотни кровавых ручейков от убитых тел окрасили озеро в багровый цвет.
        - Эс сакара - Кровавое озеро, - пояснила Сэйра. - Здесь неплохое место для привала. Местность открытая и хорошо просматривается. Если кто-то и вздумает напасть, дозорный легко заметит.
        - Хорошо, - согласно кивнул Лазарь. - В походах я полный профан так, что доверимся тебе Сэйра. Отряд привал.
        - Я думаю, костер разводить не стоит, - Алекс присел у берега озера, и устало вытянул гудящие ноги, сладкий хруст тут же отозвался в коленях. - Ни к чему нам привлекать внимание соплеменников Сэйры. Во избежание так сказать ненужных трений.
        - Это ты, верно, подметил, - хохотнул Гром, на ходу вгрызаясь в кусок солонины, даже не позаботившись о том, что бы сбросить экипировку. - Темные эльфы не самые гостеприимные ребята. Лучше на глаза им не попадаться. Уж извини Сэйра за камень в твой огород.
        - Да ничего страшного, - Сэйра кинула оголодавшему после длительного похода гремлину вяленую рыбу. - На правду не обижаются. Ты все верно сказал Гром. Темные эльфы не самый гостеприимный народ.
        - Так или иначе, но нам все равно придется, с ними встретится, - Рикс швырнул плоский камешек, ловким лягушонком проскакавший по поверхности озера. - Без еды мы так долго не протянем. На одной солонине из охотничьих схронов, далеко не уйдешь.
        - Тут ты прав, - Лазарь расстелил плащ, на землю укладывая рядом с собой серп. - Но пока повременим. Может завтра нам попадется какая-нибудь крупная дичь, которую удастся подстрелить. Все-таки темные эльфы последние с кем бы я хотел иметь дело.
        - Что не помешало тебе залезть прямо к ним в дом, - усмехнулся Алекс. - Обычно если с кем-то не хотят иметь дело от него стараются держаться подальше.
        - Но в нашем случае ничего не поделаешь, - пожал плечами Лазарь, отвлекшись от установки сигнальной сети. - Сейчас нам необходимо здесь находиться. До Аномалии еще несколько дней пути, так, что придется потерпеть. Ладно, сигналку я растянул, но все, же лучше оставить одного дозорного на всякий случай.
        - Я первый подежурю, - вызвался Алекс. - Все равно мне, что-то не спиться.
        - Хорошо, - кивнул Рикс, заворачиваясь в свой плащ. - Тогда моя смена следующая. Толкнешь, когда стоять надоест.
        - Непременно, - Алекс, закинув клинок на плечо, побрел к еловой стене леса, наиболее вероятному направлению нападения возможного противника. - Чего не ложишься?
        У границы с лесом неподвижной статуей застыла Сэйра, перебирая пальцами шерстку Роски, клубком, свернувшимся на плече.
        - Это конечно не мое дело, но с тех пор как портал Лазаря занес нас в этот лес ты словно на иголках. Будто ждешь чего-то, а это никак не происходит.
        - А ты наблюдательный, - горько усмехнулась Сэйра. - Помнишь, я рассказывала тебе о том, что покинула Водемон, что бы повидать мир.
        - Да.
        - Я соврала, хоть и отчасти, - Сэйра стыдливо отвела взгляд в сторону. - Я первая дочь вождя одного из самых крупных и могущественных племен темных эльфов. Меня просто достала эта дикость моих родичей. Бесконечная война со светлыми эльфами. Поэтому я ушла. Да еще папочка навязывал своих женихов. Этих бешеных дикарей, с которыми у меня нет ничего общего. Хоть мы и из одной расы.
        - Я понимаю, - Алекс осторожно положил ладонь на плечо Сэйра, гремлин в этот раз не проявил ни малейшей агрессии, что было для него не свойственно. - Чувствовать себя чужим среди своих не сладко. Я тоже первое время, когда попал в ваш мир, долго не мог понять, что к чему. Хотя и окружали меня люди. Вроде среди своих, а все равно чужой.
        - А ты скучаешь по своему миру?
        - Первое время сильно тосковал, но сейчас уже меньше. Правда, желание попасть назад домой, никуда не пропало.
        - Ты не думал, что будешь делать после того как мы доберемся до Парящего города? Вдруг там не будет ничего, что сможет помочь тебе вернуться домой?
        - Если честно не люблю заглядывать так далеко вперед. Но пока Лазарь, ни разу нас не подводил. Я думаю, он сможет мне помочь.
        - Кстати я все хотела поговорить с тобой о твоем мече.
        - А, что с ним не так? - Алекс непроизвольно сжал рукоять меча, ощущая недовольное ворчание Калибура.
        - Ты в курсе, что внутри твоего оружия обитает дух, причем очень злобный, - Сэйра указала пальцем на клинок. - Я почувствовала это еще в первую нашу встречу, просто ничего не стала говорить тебе. Будь с ним аккуратен. В моем магическом посохе то же содержаться духи. Но в отличие, от твоего они полностью усмиренные.
        - Я знаю, - серьезно кивнул Алекс. - Но пока мне нужна его сила. Без него я не смогу полноценно сражаться вместе с вами. Хотя Рикс и натаскивает меня время от времени. Как только мы разберемся с драконом, охраняющим город, я избавлюсь от него, обещаю.
        - Удачной смены, - Сэйра направилась к лагерю. - И гляди в оба. Темные эльфы мастера ночных вылазок.
        - Можешь не волноваться за спокойствие своего сна, - шутливо поклонился Алекс.
        « Не поддавайся на уговоры этой ведьмы», - Калибур тут же активизировался после ухода эльфийки.
        «Мы ведь так хорошо сработались вместе, лучше, чем с предыдущим хозяином», - продолжал увещевать Калибур.
        «Успокойся», - Алекс оборвал жалобы духа. - « Никто ни с кем не собирается расставаться».
        « Нас атакуют!» - внезапно взвился Калибур.
        Но заговорившись с духом, Алекс, ни сразу смог отреагировать на нападение. Дротик с тихим жужжанием вылетел из травы и впился в шею Алекса. Мгновенно парализуя тело. Меч бесполезной железякой упал в траву. А сам Алекс одеревенелым бревном повалился на землю, ни в силах дернуть, ни рукой, ни ногой. Лишь краем глаза отмечая несколько юрких теней направляющихся к лагерю.
        Похоже, их снова берут в плен. Уже второй раз за неполную неделю. Правда кто на этот раз решил покуситься на их свободу, Алекс похоже узнает не скоро. Веки тяжелыми шорами закрыли глаза. Полностью отрезая Алекса от звуков внешнего мира.
        Капли холодной воды брызнули в лицо Алекса, приводя парня в себя. Алекс медленно сфокусировал взгляд. Пытаясь оценить происходящую обстановку. Куда на этот раз они попали.
        Как и все остальные его товарищи, Алекс стоял на коленях со связанными руками в окружении десятка светлых эльфов вооруженных до зубов, облаченных в легкие темно-зеленые костюмы с капюшонами. Роска метался по небольшой деревянной клети, громко вопя и пытаясь прогрызть прутья зубами.
        - Что за отвратная тварь! - Один из эльфов с силой пнул клеть, заставив ее перевернуться, окрестности огласили еще более громкие крики гремлина. - Только Темные могут таскаться с такими уродцами.
        - Что вам нужно от нас? - на шее Лазаря красовался ошейник в виде переплетенной лозы гарт, эльфийский артефакт, блокирующий способности чародея. - Мы все го лишь простые путники, которые забрели в Водемон по своим личным делам.
        - Стирс, а этот чародей языкастый, - один из эльфов окликнул командира отряда, держа Лазаря под прицелом лука.
        На имя откликнулся самый мелкий среди эльфов, чуть выше Грома, подвижный и юркий, с хитрыми голубыми глазами. Больше всего своими повадками напоминал лесную белку. В отличие от других командир отряда был облачен в черный костюм. А за спиной вместо лука располагалась пара коротких мечей с волнистыми лезвиями. Стирс поглаживая ножны, в которых покоился меч Алекса, подошел к окликнувшему его соплеменнику.
        - Значит, хоть один из них соизволил заговорить, - Стирс воткнул ножны с мечом в землю, опершись о рукоять, хитрым взглядом осматривая Лазаря. - Это хорошо. А то, остальные твои компаньоны молчат как рыба об лед. Так зачем вы забрели в Водемон? Да еще и в компании этой Темной.
        - Не менее странно здесь видеть светлых эльфов, - вопросом на вопрос ответил Лазарь. - Далековато от Венессена.
        - Отвечай на вопрос колдун! - Один из эльфов отвесил Лазарю жесткую пощечину. - Какого Адиса рядом с вами ошивалась Темная!
        - Не жести Этос, - поморщился Стирс, обрывая своего подчиненного. - Так мы ничего от них не добьемся. Лишь заставим единственного с нами заговорившего замолчать. Если тебе от этого станет легче мы передовой разведотряд. Здесь рядом расположен наш лагерь, куда мы планируем доставить Темную. Если твое объяснение вашего здесь пребывания меня устроит, мы вас отпустим. Разумеется не всех, - плотоядный взгляд хитрых глаз в сторону Сэйры.
        - Только попробуй ее тронуть!
        Вырвавшись из хватки охранявшего эльфа, Алекс попытался ударить Стирса в грудь ногой. Но командир разведотряда одним ловким движением ушел от удара в сторону и подсек Алекса. Заставив того повалиться на землю. На парня тут же накинулись стоящие рядом эльфы.
        - Это ведь твой клинок юноша? - Стирс ткнул Алекса ножнами с мечом в грудь.
        - Да, - сипло выдавил из себя Алекс, вновь оказавшись на коленях, но уже под присмотром нескольких охранников.
        - Любопытная вещица. Артефакты с такими сильными духами довольно редко встречаются у людей. Откуда он у тебя?
        - От верблюда, - усмехнулся Алекс.
        - Не надо Этос, - Стирс оборвал только решившего поднять ладонь для удара соплеменника. - Вы довольно любопытные личности для простых бродяг. Я отменяю свою сделку колдун. Вы все пойдете вместе с нами. Поднимайте их!
        - Встали твари! - Взревел ретивый Этос. - Кто будет сопротивляться, будет иметь дело со мной!
        - Напугал, - пробубнил Гром, тяжело вставая с колен.
        - Что ты сказал? - Этос схватил дворфа за плечо и развернул к себе.
        - Мне кажется, - влез в разговор Лазарь. - Но ваш главный сказал, что вы планируете обойтись без рукоприкладства. Или мне обратиться к нему?
        Этос лишь нагло ухмыльнулся, проходя мимо и демонстративно задев Лазаря плечом. Стирс подцепил ножнами меча Алекса клеть с гремлином и повел отряд сквозь лесные заросли.
        Светящие кроваво красным светом ночные светила Акреннора медленно затянули тяжелые темные тучи. Одинокая вспышка молнии под раскаты грома расколола небеса. Низвергнув на Водемон потоки дождя, мощным ливнем пробивающиеся сквозь еловый покров исполинских сосен. Превращая землю устланную покровом листьев, в грязевую кашу.
        Что еще больше осложняло жизнь пленникам. Эльфы изначально задали высокий темп передвижения. Даже грянувший внезапно ливень не смог их замедлить. Длинноногие Светлые шли по раскисшей земле, с той же скоростью, что и до этого по твердой почве. Чего нельзя сказать об их пленниках.
        Алекс и его компаньоны вязли в грязи и сквернословили на весь лес. Но, тем не менее, подгоняемые своими пленителями продолжали идти вперед. К лагерю эльфов. Где остроухие должны были решить их судьбу.
        - Долго еще? - Алекс с силой выдернул сапог из вязкой жижи, так некстати образовавшейся под ногами.
        - Нет, - качнул головой Стирс. - Мы почти на месте.
        - Что нас там ждет? - Рикс ведомый конвоем эльфов, поравнялся рядом со Стирсом. - Я так понимаю, на радушный прием рассчитывать не придется?
        - Это не мне решать. Я лишь командир разведотряда. В лагере есть шишки гораздо главнее меня. Они будут решать вашу судьбу. Но, что бы, они не надумали, судьба Темной решена. Таковы законы военного времени.
        - Посмотрим, - процедил Рикс. - Мы, своих не бросаем.
        Оставшийся путь до лагеря эльфы и их пленники проделали в полном молчании. Лишь шум дождя, да редкие раскаты грома нарушали мертвую тишину окутавшую Водемон.
        Лесные заросли резко расступились в сторону, и перед пленниками предстала временная стоянка Светлых.
        Капитальные шалаши, собранные из переплетенных ветвей, гроздьями усевали ветви на деревьях кольцом окруживших небольшую поляну. В центре поляны располагался матерчатый шатер приличных размеров, усеянный еловыми иголками и листьями для маскировки, что бы, враг не смог издали разглядеть его.
        Остановив отряд взмахом руки на краю поляны, Стирс опустил клеть с гремлином на землю и достал из-за пазухи небольшую серебристую дудочку. Просвистев незатейливую короткую мелодию, Стирс убрал дудочку обратно, в складки одежды.
        Пустующий на первый взгляд лагерь тут же ожил. Из шалашей на ветви деревьев высыпали множество эльфов. Держа оружие наготове. Шатер одиноким исполином, стоящий в центре поляны распахнулся. Навстречу отряду Стирса вышел старый даже по меркам эльфов предводитель лагеря. Морщинистая кожа на щеках и шее эльфа обвисла. Под глазами залегли мрачные тени. Алое облачение лидера эльфов ярким пятном выделялось среди вечной зелени Водемона. Корону на голове старейшины эльфов украшали рудиментарные оленьи рога. Алый плащ старейшины в воздухе поддерживали пара стрекочущих в воздухе крыльями фей.
        Стирс и сопровождавшие его эльфы склонили головы в почтительном поклоне. Пленников вновь поставили на колени, пред всепроницающим взглядом старейшины.
        - Старейшина дома Пар сахэр - Алой лилии, - Стирс представил пленникам лидера эльфов. - Великий магистр Дар Парсан, я Стирс Звенящий ручей приветствую вас. Эти люди наши пленники, были пойманы нами у вод Кровавого озера.
        - Я вижу Стирс у тебя сегодня богатый улов, - голос у старейшины в отличие от остальных встреченных Алексом эльфов был сиплый и скрипучий. - Я так же наблюдаю Темную, в рядах этих людей. А этот ручной звереныш надо полагать ее отродье. Ты неплохо постарался сегодня. Что они говорят в свое оправдание?
        - Ничего конкретного, - пожал плечами Стирс. - Говорят, что просто путешественники. Но я им не верю. Слишком уж пестрый у них отряд. Да и Темная в их компании весьма настораживает.
        - Да я вижу, - Дар Парсан прихватил Сэйру за подбородок, поворачивая к себе правой щекой и внимательно всматриваясь в татуировку. - Ты, верно, сделал Стирс, что привел их сюда. Эта маленькая чертовка из племени Черных драконов. Не знал, что они опустятся до союза с людьми и дворфами. Сажи мне дитя, сколько сейчас у вас воинов в племени?
        - Я не знаю, - выдавила из себя Сэйра, чувствуя, как ладонь старейшины сжимается на ее подбородке все сильнее. - Я давно покинула племя. Я не имею к Черным драконам никакого отношения. Эти дикари так же чужды мне, как и вам.
        - Ты лжешь мне, маленькая тварь, - спокойно констатировал Дар Парсан. - Я чувствую это. Но мне не с руки возиться с тобой сейчас. Очень скоро мои разведчики доложат мне о местонахождении вашей стоянки, и я лично перережу там каждого Темного. Вы заплатите за смерть моей дочери.
        - Уважаемый Дар Парсан, - Лазарь решил призвать на помощь все свое красноречие. - Я уверяю вас, что моя компаньонка говорит вам правду. Мы не имеем к войне между вашим без сомнения могучим домом и племенем Черных драконов никакого отношения. Неужели вы не можете призвать на помощь свое магическое искусство и отличить правду ото лжи?
        - Уведите их в яму, - скомандовал Дар Парсан. - И к утру соорудите помост. Темную подвесьте как собаку и рядом ее отродье. Большего она не заслужила. А людям и дворфу отсечете головы. Ты понял меня Стирс. Утреннею казнь я возлагаю на тебя. Все-таки это ты их поймал. Тебе и расклад в руки.
        - Простите старейшина, за то что, я оспариваю ваше решение, - склонил голову Стирс. - Но может не стоит торопиться. Я больше чем уверен. У этих «просто» путешественников можно узнать много интересного. Тем более у мага мы нашли Серп жнеца.
        - Похоже, Стирс ты меня так до сих пор и не понял, - тяжело вздохнул Дар Парсан. - Я не признаю законов военного времени. Потому что это не война. Это месть. Моя месть. Пленники мне не интересны, и уж тем более я не собираюсь тратить время на то, что бы слушать их жалкое вранье. Все и так очевидно. Это шпионы Черных драконов. А теперь уведи их с глаз долой. А утром как я и сказал, избавься от них.
        - Слушаюсь старейшина, - утвердительно кивнул Стирс. - Вы все слышали? Вставайте!
        Пленников снова подняли и провели к краю поляны. Где была вырыта широкая яма, накрытая деревянной решеткой. Алекса и его компаньонов бесцеремонно закинули в яму. Прикрыв сверху массивной решеткой.
        - Отлично, - Рикс разминал запястья после эльфийских пут. - Во что мы вляпались на этот раз?
        - Алая лилия один из великих домов Венессена, - Сэйра набрала в ладони капли дождя, стекающие с прутьев решетки, и выпила медленными глотками утоляя жажду. - Они всегда отличались определенной степенью твердолобости. Похоже, их старейшина окончательно свихнулся от горя. А остальные Светлые только и радуются новому поводу порезать темных эльфов.
        - Похоже, мы угодили прямо в центр очередного конфликта, - констатировал Алекс и так всем известный факт. - И теперь нам придется расплачиваться за то, что мы не совершали. Потому, что у этого чокнутого старого эльфа взыграло чувство справедливости.
        - Как же меня достало попадать в плен, - Гром сердито встопорщил усы. - Давайте лучше подумаем, как будем выбираться из этой передряги, а о вменяемости этого старого пердуна поговорим как-нибудь в другой раз за кружечкой гномского грога. Лазарь как насчет твоей смертоубийственной магии?
        - Я польщен таким красочным описанием моих способностей, мастер Гром - улыбнулся Лазарь. - Но, увы, не в этот раз. Этот ошейник, эльфийский гарт напрочь блокирует все мои магические таланты. Но у меня все, же есть одна идея.
        - Валяй, - вальяжно махнул Рикс рукой, устраивая себе место на ночлег. - Все равно нам крышка. В этот раз чудо гремлин не спасет нас.
        - Я предлагаю положиться на элемент неожиданности, - начал Лазарь объяснять план. - Светлые, скорее всего, будут с утра расслаблены. Они наверняка считают, что мы сломлены и не будем сопротивляться. Как только нас поведут на эшафот, я отвлеку их внимание, и мы разбежимся в разные стороны. Двойками. Сбросим их преследование и встретимся у Кровавого озера. Там я избавлюсь от гарта. Я думаю Сэйра, без труда сможет выследить их, и мы вернем себе наше снаряжение. Тем более что без серпа наш поход уже обречен на провал.
        - Уж лучше так чем терять голову на эшафоте, - согласно кивнул Алекс.
        - Я согласен с парнем, - вздохнул Гром, привалившись к земляной стене ямы. - Нужно использовать любую представившуюся возможность. Сэйра?
        - Я не хочу оставлять этим ублюдкам ни шанса, - мрачно проговорила Сэйра, вглядываясь сквозь прутья решетки в начавшее светлеть небо.
        - Истар все готово к посвящению молодняка, - полог вигвама медленно отварился и в помещение к старшему сыну вождя племени Черного дракона вошел один из воинов.
        - Я услышал тебя, - Истар нехотя поднялся с теплого ложа, освобождаясь из объятий одной из своих многочисленных любовниц. - Готовьте пленных.
        Кивнув воин, задвинул полог вигвама и скрылся выполнять поручение своего военноначальника. Истар медленно повязал набедренную повязку. Одна из наложниц приклонив колени и опустив взгляд в пол, подала своему хозяину массивный двуручный меч с полумесяцеобразным лезвием. В это время другие наложницы заканчивали с облачением своего господина в боевые доспехи.
        Таковы были порядки у темных эльфов. Низкорожденные темные эльфийки обязаны были, безропотно прислуживать вождям своего племени. И если мужчины племени став воинами могли выбиться из низшего сословия, женщины были всю жизнь на положении прислуги.
        Старший сын был вторым по значимости после вождя. Он мог выбирать себе любую эльфийку из племени в наложницы. И помимо всех прочих привилегий, при набегах на Светлых сородичей получал львиную долю добычи. В то время как остальным оставалось довольствоваться тем, что достанется. За исключением конечно костяка старых воинов. Истар так же щедро осыпал их добычей при дележке.
        Но в этот раз Истар лично поведет в бой молодых воинов племени. Уже созрело достаточно молодняка готового к сражению со Светлыми эльфами. Тем более что как раз появился повод. Одному из отрядов охотников удалось захватить промышлявший неподалеку отряд Светлых из дома Алой лилии. Жалкие Светлые после многочисленных жестоких пыток все же сдались и рассказали о местонахождении своего лагеря. И сегодня Истар поведет молодых воинов собирать кровавый урожай со своих сородичей.
        Резко откинув полог вигвама, Истар направился к центру стоянки, где уже вовсю гремели тамтамы. И огромные костры взвились в небо огненным вихрем. Пленники с завязанными за спиной руками, поставленные в круг стояли на коленях в окружении молодых воинов племени и молча, ожидали свершения своих судеб.
        Встав в цент круга, Истар поднял ладонь вверх и ритмичный стук тамтамов заглох. Тишину нарушали лишь потрескивание сучьев, сгорающих в адской топке костров. Взглянув каждому пленнику в глаза, Истар поднял голову вверх и издал дикий вой, бросая вызов богам. В ответ молодые воины поддержали его своими завываниями. Снова подняв ладонь вверх, Истар дождался тишины и заговорил.
        - Сегодня братья мои, вы, наконец, испьете крови нашего самого заклятого врага. Наших дорогих родственничков. Но ваше крещение не закончиться на этом. Этой ночью мы сокрушим нашего врага, столь бесцеремонно проникшего в наш родной дом! Этой ночью мы очистим Водемон от скверны! И земля наших предков пропитается кровью наших врагов!
        Обнажив меч, Истар закружился в диком вихре танца смерти. Вскрывая глотки пленникам. Молодые воины с глиняными чашами в руках каждый набирали себе порцию крови врага. Нанося ее на лицо в качестве боевой раскраски, тремя вертикальными полосами, и испивая остатки.
        Решетка, закрывающая яму, откинулась в сторону, впуская внутрь лучи солнечного света, слепящие пленников. Веревочная лестница, гремя костяшками деревянных планок, резвым клубком скатилась под ноги пленникам. Предлагая выйти наружу.
        - Эй вы! - Над ямой показалось суровое лицо Этоса, державшего лук наготове. - Не сдохли еще там?
        - Не дождешься! - В ответ выкрикнул Гром, первым взбираясь по лестнице.
        - Рад, что ты в бодром расположении духа бородач, - глумливо хохотнул Этос. - Радуйтесь, сегодня вашим палачом буду я. И скорее всего борода я не с первого раза отрублю тебе голову.
        - Я буду удивлен, если ты вообще попадешь, - не делая резких движений, Гром помог выбраться Сэйре.
        - Где Роска? Я хочу увидеть его, - Сэйра обеспокоенно заозиралась по сторонам ища деревянную клеть с гремлином.
        - Не волнуйся, твое чудовище притащат на эшафот, - продолжал издеваться Этос. - Эй вы пошевеливайтесь! Пока я вас не перестрелял прямо в яме!
        Дождавшись пока Алекс, Рикс и Лазарь покинут яму, четверо эльфов взяли их под прицел своих луков и во главе с Этосом повели к шатру старейшины Дар Парсана. Куда уже понемногу сходился весь остальной народ с лагеря. Новенький эшафот возвышался над толпой эльфов. Одинокая виселица возвышалась на помосте, приветственно покачивая пленникам раскачивающейся на легком ветерке петлей.
        - Ну как вам наша работа? - Этос повернулся к пленникам, пытаясь до самого конца насладиться их страхом, которого, увы, не было в глазах пленников, что бесило эльфа еще больше. - Всю ночь ради вас старались.
        Разглагольствования Этоса внезапно оборвались. Стрела с черным граненым наконечником вонзилась в глотку эльфа. Изо рта Этоса лишь донеслось прощальное хриплое бульканье, пока он орошал пузырящейся кровью траву вокруг себя.
        - Темные! - Вскричал один из сопровождающих пленников эльф, укрываясь от града стрел поливающего поляну.
        - Так даже лучше! - Прокричал Лазарь, тщетно пытаясь перекричать вой варгов доносящийся неподалеку. - Алекс! Рикс! Со мной к шатру за снаряжением.
        - Гром помоги мне вытащить Роску! - Сэйра не дожидаясь дворфа, помчалась к эшафоту, заметив одного из эльфов держащего клетку с гремлином.
        - Постой! - Возопил Гром, еле поспевая за длинноногой эльфийкой. - Да постой же! Я не могу так быстро бегать!
        В мгновение ока небольшой лесной лагерь светлых эльфов превратился в масштабное поле битвы. Сразу после того как прошел первый град остроконечных стрел, поразивший многих не успевших спрятаться за укрытиями Светлых, как тут же началась новая волна атаки. Проламывая заросли хлипких кустарников, на поляну громко рыча и завывая, выскочили темные эльфы верхом на огромных волках-варгах. Внося на поле битвы еще больше хаоса и сумятицы. Огромные варги без труда перекусывали эльфа незащищенного доспехами пополам.
        - Нужно торопиться! - Рикс подхватил небольшой щит одного из покойных эльфов, защищаясь от случайно прилетевших стрел. - Вряд ли Темные будут разбираться в этой мясорубке, кто здесь Светлый, а кто нет.
        - Подожди еще немного!
        Алекс дрожащими руками вставил ключ в форме стержня в замочную скважину ошейника-гарта Лазаря. Как только замок громко щелкнул и ошейник упал на траву, Лазарь укрыл отряд под магическим щитом.
        - А теперь вперед! - Скомандовал Лазарь, что есть силы, побежав к шатру старейшины.
        Алекс, стараясь не отставать, что есть сил, помчался следом. То и дело, зажмуриваясь прямо на ходу, когда очередная стрела ломалась о магический щит. Под ноги постоянно попадали растерзанные трупы Светлых эльфов. Алекс даже сбился со счета, через скольких он перепрыгнул. Везло еще, то, что пока темные эльфы не обращали на них внимания. Полностью отдавшись истреблению своих светлых сородичей.
        - Проклятье! - Выругался Лазарь, резко останавливаясь у входа в шатер. - А этого я не предусмотрел.
        - Вы сдохните твари! - Брызжа слюной, с серпом Жнеца наперевес, из шатра вышел старейшина Дар Парсан.
        Разрезая на ходу воздух оружием, старый эльф атаковал магический щит Лазаря. С легкостью разбив магическую защиту зачарованным серпом. Дар Парсан уже замахнулся снова, что бы располавинить ошеломленного атакой Лазаря, но в бой вмешался один из Темных.
        Варг управляемый темным эльфом без труда мощным рывком сшиб тщедушного старика, забывшего о магических барьерах. Серп Жнеца, совершив несколько оборотов в воздухе, упал прямо у ног Лазаря и как раз вовремя!
        Бесцеремонно откусив старейшине дома Алой лилии голову, варг обратил свое внимание на людей. Угрожающе зарычав, варг стремительным рывком понесся к новым жертвам. Лазарь еле успел уклониться от окровавленных челюстей варга, в, строну, нанося ответный удар серпом снизу вверх по смердящей туше. Лезвие серпа, выкованное демонами в глубинах кузни Адиса, без труда рассекло волка вместе с всадником на две неравные истекающие кровью половинки.
        - Быстрее хватайте оружие, на все остальное не обращайте внимания, - Лазарь отодвинул полог шатра, пропуская внутрь союзников.
        Разогнавшись, Сэйра резко прыгнула вверх и, выбросив обе ноги вперед, врезала эльфу, несшему к эшафоту клеть с гремлином прямо в голову. Не успевший ничего понять эльф отлетел в сторону. Подбежавший следом запыхавшийся Гром добил начавшего подниматься Светлого коротким ударом в подбородок. Сэйра, подобрав валявшийся у ее ног небольшой камень, с нескольких ударов разнесла хлипкий замок на клети Роски.
        Радостно мурлыча как кот обожравшийся сметаны, Роска взобрался на плечо хозяйки, возбужденно осматривая столь резко сменившуюся обстановку.
        - Да, да я, то же тебя рада видеть, - Сэйра резко оборвала телячьи нежности Роски. - А теперь нам пора убираться отсюда.
        - Не могу не согласиться, - Гром ловко поймал стрелу, летящую в него прямо в воздухе, ломая толстое древко.
        - Сэйра!
        Эльфийка резко обернулась на столь знакомый с детства до дрожи в коленях голос. И ей показалось, что она увидела призрак. Но привет из прошлого оказался столь, же реален, как и все происходящее вокруг. Сквозь толпу Светлых эльфов сидя на огромном белоснежном варге Истар пытался прорубиться к Сэйре. Встретившись со своим старшим братом взглядами, Сэйру парализовал страх. Она просто физически не могла заставить себя сдвинуться с места, словно ее оплели колдовские чары сковавшие тело и волю.
        - Давай Сэйра убираемся отсюда! - Отрезвляющий окрик Грома все же заставил Сэйру шевелиться.
        Подхватив, довольного воссоединением с хозяйкой Роску на руки Сэйра бросилась бежать вслед за дворфом. На краю поляны их уже ожидали Алекс, Рикс и Лазарь, в полном вооружении.
        - Держи! - Алекс на ходу кинул Сэйре лук и колчан стрел.
        Ощутив, наконец, в руках отполированное дерево своего любимого оружия Сэйра вновь обрела привычную хладнокровность. Даже, несмотря на столь неожиданную встречу с братом.
        - Нужно убираться отсюда! - Эльфийка обеспокоенно обернулась на поле боя, где темные эльфы уже добивали остатки сил Светлых. - Я встретила здесь своего старшего брата. Теперь он будет преследовать нас!
        - Не волнуйся, - попытался успокоить ее Лазарь. - Насколько я помню, здесь неподалеку есть Топи Ведьм. Отведи нас туда. Там мы сможем сократить дорогу и оторваться от твоего ретивого братца.
        - Хорошо - согласно кивнула Сэйра. - Держитесь меня и быстрее перебирайте ногами.
        Алекс, закинув клинок, в наспинные ножны, помчался сразу следом за эльфийкой. Длинноногая Сэйра без труда перескакивала через выступающие из земли корни деревьев и растущие на их пути колючие кустарники. Но вот людям и дворфу не обладающим природной ловкостью эльфийки приходилось попотеть, что бы преодолеть препятствия, которые им буквально под ноги подкидывала природа.
        Спустя немного времени не вдалеке начал все отчетливее слышится вой варгов, постепенно окружающий беглецов со всех сторон.
        - Похоже, твой братец все же сподобился снарядить за нами погоню, - проговорил прямо на ходу Рикс, перемахивая через ствол дерева, раскинувшийся прямо на пути. - Но какого рожна ему нужно от тебя, Сэйра?
        - Вернуть меня домой, разумеется, - спокойно ответила Сэйра. - Когда я покинула племя, родные были недовольны, и это, мягко говоря.
        Внезапно натоптанная тропа через лесные заросли оборвалась и резко ушла вниз в глубокий котлован. Где древние руины, почти целиком уничтоженные временем, образовали настоящий лабиринт, за которым уже отчетливо виднелись границы болот.
        - Что дальше? - Спросил запыхавшийся Алекс, Сэйру застывшую на краю котлована.
        - Дальше, - лукаво улыбнувшись, Сэйра спрыгнула с края обрыва вниз. - Дальше вниз!
        Набрав небольшой разбег, Алекс, зажмурив от страха глаза, прыгнул вслед за эльфийкой. По пути парень пытался тормозить, как только мог, хватаясь за корни и земляные выступы котлована. Но получалось у Алекса это крайне плохо. Набрав приличную скорость, он все же не избежал довольно болезненного столкновения с остатками каменной стены вставшей на пути.
        - Черт! - Вскрикнул Алекс, хватаясь за отшибленное при падении плечо.
        - Ты в порядке? - Сэйра обернулась на рассерженное шипение парня.
        - Да я в норме, - махнул рукой Алекс, обеспокоенной эльфийке.
        - Как думаешь, они отстали от нас? - Следом за Алексом по склону с громкой руганью скатился Гром.
        - Не думаю, - Рикс указал в направлении обрыва.
        Там уже собралась приличная толпа Темных верхом на своих чудовищных зверях. Но повторять отчаянный прыжок беглецов прямо в объятия острых камней никто из них пока не решался. По крайней мере, пока на краю обрыва не появился Истар.
        - Сэйра! - Крик Истара эхом разнесся по руинам города. - Ты не уйдешь от меня! Я все равно верну тебя, так или иначе. Правда, во втором случае пострадают твои друзья!
        - Ты знаешь, я не вернусь! - В ответ выкрикнула Сэйра, скрываясь вслед за остальными в лабиринте. - Передавай мое почтение отцу!
        И снова дикая погоня, но уже среди руин древних зданий. По приказу Истара эльфы прямо верхом на волках начали спуск. Варги в несколько мощных рывков достигали дна котлована. Так, что отрыв у беглецов был весьма незначительный, и он сокращался все быстрее и быстрее.
        Остатки древних построек проносились мимо Алекса с невероятной скоростью. Хотелось остановиться хотя бы на мгновение. Осмотреть древние руины как следует. Расспросить Сэйру об их истории, но Алекс понимал, что сейчас им было не до этого. И вой, и рычание варгов полностью заполнившее лабиринт только лишний раз об этом напоминало.
        Беглецы, ведомые Сэйрой, носились по древним сооружениям пытаясь, сбросит погоню. Пронеслись по небольшому акведуку, поддерживаемому полуразрушенными арками. Спустились по широкой лестнице на нижний ярус разрушенного города. И пропетляв по многочисленным обрушенным закоулкам, и выбежали на площадь, окруженную полуразрушенными зданиями.
        В центре площади находился потрескавшийся постамент с остатками ног когда-то стоявшей здесь статуи. Но теперь по кускам разломанной и разбросанной по всей площади. Сетка трещин замысловатой паутинкой разбегалась по каменным плиткам, устилавшим площадь. Со всех проулков в сторону площади к беглецам мчались темные эльфы, восседая на варгах.
        - Проклятие! - Выругался Рикс. - Они загнали нас!
        - Похоже, нам все же придется принять бой! - Гром принял боевую стойку, приготовившись продать свою жизнь подороже.
        - Смотрите! - Сэйра указала в сторону небольшого проулка еще не блокированного Темными. - Мы еще успеем проскочить!
        Совершив быструю перебежку в указанном эльфийкой направлении, беглецы выбежали к капитальному каменному мосту, перекинутому через глубокое ущелье. Добежав почти, до середины моста Сэйра остановилась и вонзила посох-хенг в каменную брусчатку.
        - Прикройте меня! - Выкрикнула эльфийка, готовя заклинание. - Нужно обрушить мост, что бы выиграть время!
        Лазарь тут же закрыл беглецов магическим щитом от града посыпавшихся в их сторону стрел. Рикс укрывшись за одной из колонн поддерживающих свод моста начал из арбалета методично отстреливать Всадников одного за другим. Варги, оставшись без управления наездников, внесли дополнительную сумятицу в строй Темных.
        Поверхность моста меж тем буквально закипела. Хенг Сэйры ритмично запульсировал ядовито зеленые шары, парящие в изголовии посоха, засияли еще ярче. От брусчатки мостовой повалил густой пар и камни оплавляясь, посыпались на дно обрыва. Создавая разрыв в каменном полотне моста приличных размеров.
        Оставшись довольной своей работой, Сэйра поспешила следом за остальными беглецами, ступив в печально известные своими гиблыми местами Топи Ведьм. Но Истар не мог последовать следом за сестрой, оставшись на другом краю моста, лишь бессильно сжимая кулаки.
        - Браво сестренка, - Истар похлопал ладошами в пустоту. - Ты всегда была хорошим магом.
        - Что дальше Истар? - К вождю отряда подошел один из опытных воинов составлявших костяк отряда при набеге на лагерь Светлых. - Молодняк сегодня неплохо показал себя. Мы потеряли только семерых воинов.
        - Отправьте гонца к отцу и пошлите разведчиков, что бы они в кратчайшие сроки нашли переход на ту сторону, - распорядился Истар.
        - Слушаюсь, - выслушав указания вожака, воин отправился выполнять их.
        - В этот раз ты не скроешься от меня сестренка, - мрачно проговорил Истар, с бессильной злобой глядя в сторону болот.
        Глава 11
        - Долго еще? - Недовольно бурчал Старейшина братства, прогуливаясь вместе со своим подчиненным по залам тайного убежища Валиуса.
        - Нет, старейшина. Мы почти пришли.
        - Поверить не могу, что иномирянин и Скрижаль Вечности были у этого самодовольного болвана в руках, а он даже не соизволил мне доложить об этом, - продолжал рвать и метать Старейшина.
        - Предательство мэтра Валиуса и группы паладинов поразило всех нас Старейшина.
        - Как только разберемся здесь, напомни мне провести чистку наших рядов Патрик. Уже давно назрела необходимость. Во избежание грядущих неприятностей с личным составом.
        - Всенепременно Старейшина, - паладин остановился у входа в лабораторию Валиуса и открыл дверь перед Старейшиной. - Прошу, мы прибыли на место.
        Старейшина, закрыв рот ладонью, запах горелой плоти до сих пор так и не выветрился, медленно обвел взглядом помещение. Столы с книгами были разворошены и опрокинуты навзничь. Возле одной из столешниц скорчившись, застыл труп Валиуса с все еще дымящимися ребрами и развороченной грудной клеткой. Рот покойного мэтра так навсегда и остался открытым от криков невыносимой боли.
        - Что за зверь сделал это? - Старейшина кивком головы указал на труп Валиуса.
        - У нас тут есть свидетель всего происходящего, - Патрик указал на Тальку, прикованную к пыточному стулу. - У нее есть, что вам сказать Старейшина.
        - С этого и надо было начинать, - Старейшина, растолкав паладинов, подошел к Тальке. - Говори предательница, что ты видела?
        - Вы не поверите мне, - хрипло выдавила Талька, все еще не в силах прийти в себя после происходящего. - Мы все умрем! Он уничтожит Братство!
        - Хватит истерить тварь, - Старейшина отвесил предательнице отрезвляющую пощечину. - Говори, что ты видела и даю тебе слово, лекари позаботятся о тебе.
        - Я видела смерть! - Выкрикнула Талька, подавшись вперед и вытаращив глаза в диком ужасе. - Черное пламя окутало плененного нами колдуна, и он уничтожил Валиуса.
        Прихлопнул как муху. Магия света ничто! Вы слышите ничто! Она даже царапины на нем не оставила!
        - Черное пламя, - повторил Старейшина, не обращая на истеричные завывания пленницы. - Этого не может быть! Патрик!
        - Слушаю Старейшина, - тут же услужливо подскочил один из паладинов.
        - Найди близницов Видэров и как можно скорее. Похоже, с этим заданием смогут справиться только они. Иначе Досар ждет жуткая катастрофа.
        - Я понял вас Старейшина, - склонил голову Патрик, приняв приказ. - Но все, же что такого страшного случилось?
        - Похоже, один из титанов до сих пор топчет эту грешную землю. А теперь оставьте меня. Мне еще нужно закончить с предательницей.
        Дождавшись, когда паладины освободят помещение, Старейшина приступил к древнему ритуалу развоплощения. Он был придуман еще первым Старейшиной братства для лишения силы света паладинов-предателей ступивших на скользкий и опасный путь мрака и предательства.
        Руки Старейшины засияли ослепительно белым светом, помещение тут же наполнил знакомый звон, и плеть, сотканная из белых волокон света, прошла тело Тальки насквозь. Многочисленные лучи света забили из тела предательницы. До тех пор пока сама она не превратилась в маленький комок света, рассыпавшийся сотней осколков по всей лаборатории. Дикий крик Тальки так и потонул в потоках силы света высвободившейся из нее.
        Капитан Тракус вышел на заскрипевшую под его массивным телом палубу. Повсюду царила деловая суета. Отряд пехоты последний раз перед подготовкой к высадке проверял свое снаряжение. Повсюду носились матросы, кто экипировался в броню, а кто тащил ящики с ядрами на нижнюю палубу, где располагалась пушечная батарея корабля.
        Капитан Тракус открыл медальон с изображениями своих дочек. Перед битвой старый морской волк всегда любовался изображениями своих детей. То и дело, напоминая себе, что не следует лезть в самую гущу схватки, ведь дома его ждет семья. И это всегда отрезвляло старого вояку. В молодые годы Тракус бросался в самую гущу сражений. Но сейчас он прекрасно осознавал, что его время прошло.
        Закрыв медальон Тракус, поправил кирасу, столь неприятно сдавливающую грудь и кинул прощальный взгляд на звездное небо. И лишь бессильно выругался, вспомнив, что имперские чародеи заволокли все вокруг колдовским туманом. И дальше вытянутой руки не было ничего видно. Лишь тени грозных боевых драконов мелькали в тумане.
        - Капитан мы почти добрались до цели, - доложил подскочивший молодой матрос. - Но с острова на нас движется какая-то багровая хмарь.
        Растолкав подчиненных на капитанском мостике, Тракус дрожащей рукой схватился за подзорную трубу. Проклиная и магов и их маскирующий туман Тракус все же смог разглядеть хмарь, о которой говорил юнга. И, правда, багровое облако медленно двигалось на стену тумана укрывающую корабли.
        На соседних кораблях тут же засуетились паладины братства. Магия света яркими пучками забила со всех кораблей в сторону багрового облака, ненамного замедляя его.
        - Право руля! - Заорал Тракус рулевому. - Попытаемся уйти от столкновения с этой штукой!
        - Нет! Нет! - по капитанскому мостику заметался маг, молодой безусый парнишка. - Мы все умрем!
        - А ну возьми себя в руки тряпка палубная! - Капитан Тракус схватил молодого магика за щуплые плечи и хорошенько встряхнул. - Лучше поддержи господ паладинов своей магией! А на мостике я и без тебя разберусь.
        - Вы не понимаете это Багровая мгла! - Продолжал увещевать молодой магик.
        Не обращая на вопли колдуна внимания, Тракус дал тому затрещину, и маг кубарем скатился с капитанского мостика. Багровое облако тем временем остановилось прямо у стены тумана, не двигаясь дальше. Капитан Тракус вцепился в борт корабля и зашептал молитвы всем Двенадцати богам сразу.
        Но боги сегодня были не на стороне имперцев. Десятки багровых щупалец вырвались из облака, и с легкостью развеяв маскировку имперских магов, начали окутывать корабли. С набережных укреплений острова тут же посыпались зажигательные снаряды и каменные глыбы, запущенные катапультами, пытаясь потопить корабли империи, оставшиеся без маскировки чародеев.
        Всякий корабль, которого касались мерзкие багровые щупальца, превращался в груду обломков, а тела людей засасывала внутрь себя багровая воронка, раскручивающаяся все быстрее и быстрее в недрах мглы. Кораблю Тракуса практически удалось уйти от столкновения с багровым щупальцем. Он лишь вскользь мазнул по правому борту, ломая магические щиты и снося деревянную обшивку напрочь. Кораблю может и удалось бы уйти, если бы не новая еще более страшная атака Багровой мглы.
        Воронка внутри облака раскрутилась до бешеных оборотов, превращая Мглу во все поглощающий вихрь смерти, который даже магия паладинов не могла замедлить ни на мгновение. Порывам дикого ветра не могли сопротивляться даже могучие драконы. Вихрь без труда захватывал их внутрь себя и переламывал кости. Что уж говорить о просто обшитых деревом кораблях Империи.
        Последнее что увидел Тракус перед смертью, то, как медальон, вырвавшись из его руки, унесся ветром во все пожирающее нутро воронки. Тракус ухватился за штурвал так крепко, что, аж побелели костяшки пальцев. Вопли погибающих членов его команды слились в один сплошной хор. Все кто не успел скрыться в трюме, погибли в недрах воронки за считанные минуты. Та же участь ждала и капитана Тракуса. Штурвал, за который ухватился капитан, затрещал и вырванный мощным потоком воздуха из рук капитана понесся к багровому смерчу. Оставшись без единственной опоры к спасению, Тракус отправился следом за выписывающим крутые петли в воздухе штурвалом. Не в силах смотреть на приближающуюся смерть Тракус закрыл глаза и зашептал молитвы богам. Богам, которые предали его в этот раз.
        - Отлично, - ухмыльнулся Тезарус, глядя через окуляр подзорной трубы на вновь успокоившуюся гладь Великого океана, с набережных укреплений. - Воины!
        Тезарус дождался пока, все войско фанатиков соберется на укреплениях вокруг своего лидера. Что бы каждый из них придя в свой город, пронес слова Владыки своим семьям и друзьям. Прочистив горло Тезарус начал очередную воодушевляющую речь
        - Братья мои! - Театральный взмах руками для большего эффекта. - Все о чем я говорил вам на площади начало сбываться. Имперские псы хотели застать нас врасплох! Они думали, что их жалкие фокусники, именующие себя магами, и их огнедышащие драконы помогут одержать им верх! Но сегодня мы снова выиграли. Благодаря наследию самого Васка!
        По укреплениям пронесся дружный возглас толпы фанатиков, перебивший даже шум прибоя и прибрежные крики чаек.
        - Сегодня мы отпразднуем наш успех! - продолжил Владыка, после того как победные крики его войска перестали сотрясать прибрежные укрепления. - А завтра я кину клич на
        весь остров! И все воины, что откликнуться на него под моим личным предводительством отправятся покорять земли Империи Дракона! Чванливые имперцы, наконец, узнают нашу истинную мощь! Во славу Васка! Во славу наших владык великих титанов!
        Толпа взорвалась бешеными воплями ни смолкающими, ни на секунду, громом гремящими на весь Великий Океан. Решив остаться от празднества своих воинов в стороне, Тезарус при сопровождении стражи скрылся в своем паланкине. Где его уже ожидал верный друг и соратник, верховный жрец культа Кром. Правда, в последнее время Тезаруса одолевали сомнения. А до сих пор ли верен ему его друг. Но пока шпионы преставленые следить за Кромом хранили гробовое молчание.
        - Поздравляю вас с очередной выдающейся победой Владыка, - после внезапной вспышки ярости со стороны своего друга Кром перестал того называть по имени. - Я думаю, Багровая мгла насытилась надолго. Сегодня вы собрали достаточный кровавый урожай, с ненавистных имперцев.
        - Кром прошу тебя, хватит этого дворцового лебезения, я от него и так устал, - Тезарус откинулся на мягкие подушки, в изобилии раскинутые по всему паланкину, безучастно глядя в проплывающий мимо окон прибрежный пейзаж. - Как там с нашими делами?
        - Тенг снова потерял след Лазаря в графстве Кембридж.
        - Проклятье! - Тезарус в гневе стукнул кулаком по своему бедру.
        - Но есть и хорошие новости, - поспешил добавить Кром, стараясь как можно скорее сгладить гнев Владыки, пока тот вновь не обрушился на него. - Наши некроманты создали емкость для переноса Багровой мглы в походных условиях. Артефакт назвали ящик Пандоры. Не слишком звучно на мой взгляд.
        - Это не просто хорошая новость, это отличная новость - только, что бывший мрачнее тучи Владыка вновь расцвел. - С Мглой я без труда сокрушу империю. Это будет самая величайшая победа в истории всего Акреннора. Когда маленький островок посреди Великого океана сокрушил огромную континентальную империю!
        - Наивно полагать Владыка, что у имперцев, где-нибудь на континенте не сыщется оружия способного уничтожить мглу, - тут же осадил своего Владыку верховный жрец.
        - Все это блеф Кром, - Тезарус беспечно махнул рукой. - Нет у них ничего стоящего против нас. И эта отчаянная атака тому подтверждение. Благо моя шпионская сеть на континенте сработала без экивоков, и мы вовремя были оповещены о нападении. Так или иначе, я больше не собираюсь откладывать высадку моих войск.
        - А как же Братство света? Я отчетливо видел их магию сегодня в действии. Они поддерживают Империю. Я считаю, что не стоит сбрасывать такую мощную организацию со счетов, - вновь попытался вразумить своего Владыку Кром.
        - Это не имеет значения. Ты сам лично видел, как Багровая мгла с легкостью преодолела магию паладинов. Братству нечего противопоставить нам. Я предоставлю им ультиматум, но если в грядущем конфликте они продолжат поддерживать империю. Что ж я сокрушу и их, прямо следом за имперцами. И они так же канут в лету. В то время как культ Васка после долгих гонений и запретов вновь обретет прежнюю мощь! - В конце разговора Тезарус вновь сорвался на свои фанатичные проповеди.
        Ничего не ответив, Кром лишь нервно сглотнул. Не в силах дождаться пока паланкин войдет в столицу, и остановиться у его владений. Покинув паланкин Кром, попрощался со своим другом, и направился к воротам своего особняка. По пути обдумывая предложение имперских агентов вышедших на него. Все же Тезарус и его безумные фанатики перебили не всех имперцев на острове.
        Агенты имперского двора предложили помочь им устранить Тезаруса. Так как Кром был ближе всех к Владыке. Сперва Кром хотел послать имперцев куда подальше, но теперь после разговора с Тезарусом в паланкине он понял, что они правы. Владыку нужно
        устранить пока не поздно. Омут безумия и мания величия затягивают Тезаруса все глубже и глубже. В грядущей войне с Империей даже, несмотря на поддержку Багровой мглы, будет уничтожено чуть ли не половина всего населения острова. И нацию поглотит голод и демагрофический кризис. Но Тезарус, словно не видит этого. Но Кром не собирается участвовать в гибели своей нации.
        Расторопные слуги отворили ворота перед приближением своего господина. На пороге Крома встретила темноглазая Эмилия самая верная служанка. Только ей Кром не боялся доверять самые темные тайны своей жизни.
        - Эмилия, - подхватив служанку под локоть, Кром отвел ее в свой кабинет. - Свяжись с нашими общими знакомыми. Передай им, что я согласен на Предприятие.
        - Слушаюсь господин, - служанка бесшумно затворила за собой дверь, оставив Крома наедине со своими мыслями.
        - Да уж вот это топи, - выдохнул Алекс.
        Топи ведьм раскинулись бурлящим покровом трясин, насколько хватало глаз, вплоть до самого горизонта. Небольшие песчаные холмы, поросшие редкими пучками травы, перемежались с обломками древних строений, торчащих прямо из вязкого и зыбучего покрывала болота. Это были единственные участки суши, замеченные Алексом. Да еще вдали виднелось какое-то непонятное зеленое свечение. Что давало надежду на встречу с разумными существами, обитающими в болоте. Ну, или не очень разумными, так что надо быть настороже все время перехода.
        - Как думаешь, Сэйра, - Лазарь обратился к эльфийке, отвлекшись от выламывания пригодного для перехода через болота сука из растущего рядом сухопарого кустарника. - Твой брат последует за нами в топи?
        - Я удивлюсь, если он не последует, - мрачно ответила эльфийка, осторожно пробуя участок болота перед собой палкой. - Растянитесь цепью за мной и идите след в след. Топи Ведьм славятся своими трясинами. При желании в них может утонуть даже дракон. И смотрите в оба. Топи одно из излюбленных мест обитания всяких монстров.
        - Сократили дорожку, - пробубнил Рикс, заряжая арбалет. - Лазарь ты уверен, что мы срежем здесь? Мы больше времени потратим на обход трясин и прочей болотной дряни.
        - Как бы мне не хотелось признавать, но корсар прав, - Гром впервые за все время похода согласился с Риксом. - Не потеряем ли мы здесь еще больше времени?
        - Не потеряем, - вместо мага ответила Сэйра. - Какими бы бесконечными вам не показались эти топи, но поверьте, здесь пройти будет гораздо короче, чем убегая через лес от моих бывших соплеменников.
        - С этим фактом не поспоришь.
        Алекс пошатнулся, и его левая нога соскочила с безопасной тропы, трясина тут же воспользовалась представившейся ей возможностью. Мгновенно утянув парня по самую лодыжку. Алексу повезло, что Гром и Рикс вовремя подскочили на помощь. Успев совместными усилиями вытащить парня из трясины.
        - Вот об этом я и говорила, - обернулась эльфийка на шум хлюпающей трясины. - Стоит здесь только зазеваться, как трясина тут же воспользуется этой возможностью. Здесь конечно хватает всякой нечисти. Но самый главный монстр здесь это сама топь.
        И без того еле различимая в начале пути тропинка вскоре и вовсе слилась с топким покровом болота в единое целое. Пришлось воинам скакать по кочкам на манер каких-нибудь болотных лягушек. Выйдя на небольшой песчаный островок, единственный участок суши, встреченный воинами за много дней пути, Алекс, наконец, смог вздохнуть с облегчением. Почувствовав, наконец, под ногами хоть какую-то твердь.
        Но радоваться было еще рано. Перед воинами предстал сплошной участок местности, залитый ледяной водой. Алекс, только коснувшись водной глади, тут же отдернул руку. Пальцы неприятно обожгло холодом. Единственным облегчением для путников была проложенная кем-то заботливым бревенчатая гать через весь участок.
        - Слава Двенадцати! - Радостно воскликнула Сэйра. - Гать еще сохранилась. Я так на нее рассчитывала. Не стойте соляными столбами. Вперед!
        Эльфийка ловко запрыгнула на деревяшку, остальные тут же последовали за ней. Алекс неприятно вздрагивал каждый раз, когда бревнышко немного утопало под его весом и ледяные оковы водоема стальной хваткой обхватывали лодыжки. Но парень старался не обращать на это внимание и продолжал двигаться вперед.
        Внезапно Алекса вновь забередило чувство опасности. Да и Калибур беспокойно заворочался. Алекс коснулся рукояти меча и тут же почувствовал, как она постепенно накаляется. Верный признак того, что его владельцу что-то угрожает. Что-то смертельно опасное.
        На поверхности водной глади появился черный костяной плавник. Стремительно разрезая водную гладь, костяной гребень направился в сторону бревенчатой гати.
        - Берегись! - Алекс окликнул Сэйру, предупреждая об опасности.
        И как раз вовремя. Эльфийка только успела перепрыгнуть на соседнее бревно. Как водная гладь за ее спиной запузырилась вспухла и бревна затряслись под ударом плавника. Крепления, сковывающие бревна не выдержали такого обращения и лопнули. Бревна начали медленно разъезжаться в сторону. Создавая разрыв в гати.
        - Быстрее прыгайте! Пока бревна не унесло потоком! - Сэйра схватилась за лук и выпустила несколько стрел в сторону появления плавника. Но смертоносные снаряды, заряженные эльфийской магией лишь без толку канули в водной глади.
        Неизвестный монстр тем временем снова пошел на таран, сотрясая гать очередным мощным ударом. Не дожидаясь особого приглашения, воины один за другим благополучно перескочили образовавшийся в результате атаки монстра разрыв. Дальнейший переход через гать путники преодолели спешным бегом. Лазарь несколько раз атаковал неизвестную тварь магией, но всякий раз безрезультатно. Черный костяной плавник продолжал сокрушать гать мощными ударами. Надеясь хоть кого-нибудь опрокинуть в воду.
        Но боги сегодня оказались на стороне Алекса и его компаньонов. Воины в полном составе успели перескочить на ближайший песчаный островок суши. Оставив монстра сегодня без наживы. Черный плавник сделал еще несколько оборотов вокруг островка с ушедшей от него добычей и скрылся в морской пучине. Окатив воинов напоследок фонтаном брызг.
        - Что это была за тварь! - Алекс все еще продолжал глубоко дышать, приходя в себя после столь экстремальной перебежки.
        - Понятия не имею, - спокойно пожала Сэйра плечами. - Топи Ведьм всегда были в Водемоне. Здесь водиться такое, о чем до сих пор даже не подозревают ученые просвещенных земель. Не удивлюсь, если здесь обитает какой-нибудь реликт.
        - Что еще за реликт? - Продолжал недоумевать Алекс.
        - Монстры, жившие здесь множество веков. Еще до появления людей, эльфов и прочих разумных рас, - пояснил Лазарь, выливая ледяную воду из сапога. - Нужно развести костер и просушиться. Или мы так все заболеем.
        - Я как раз нашел подходящее место для стоянки, - подошедший Рикс указал в сторону остова башни находящейся неподалеку.
        - Отлично, - кивнул Лазарь. - Алекс, Рикс изучите руины башни. А мы пока займемся обустройством лагеря.
        - Пошли Алекс, - Рикс взмахом руки поманил за собой парня.
        Приблизившись к руинам, воины извлекли клинки из ножен и осторожно вошли под своды башни. Вернее под все, что от нее осталось. Пара этажей башни с обрушенными перекрытиями, нелепым огрызком возвышалась над песчаным островком.
        - Сомневаюсь, что здесь нам может что-то угрожать, - констатировал Алекс, осматривая руины изнутри.
        - Всегда лучше перестраховаться, - Рикс внимательно осмотрел каждую трещину в стене и впадину в полу. - Но, похоже, в этот раз ты прав. Здесь мы в относительной безопасности.
        - Тогда скорее пошли к нашим, я уже продрог насквозь.
        Закинув клинок в ножны, Алекс направился к лагерю разбитому близ башни. Костер к моменту их возвращения уж полыхал вовсю. Даруя уставшим путникам живительное тепло. Алекс, наскоро скинув обувь, протянул окоченевшие ноги к полыхающему очагу.
        - Наконец-то тепло, - довольно мурлыкнула Сэйра.
        - Что толку от вашего тепла, если пожрать все равно нечего, - недовольный дворф выжимал бороду стоя возле костра. - Мы не ели ничего вот уже два дня. Бегая, то по лесу, то по болотам. Мы так скоро откинем копыта. Колдун, неужели ты не можешь наколдовать хотя бы малость гномского грога.
        - Прости мастер Гром, - Лазарь развел руками. - Но есть вещи, которые, да, же магам не под силу. И создание еды одна из них.
        - Ну да, - кивнул Гром. - Вы колдуны можете сжигать целые города, поднимать мертвецов. Но когда дело касается наколдовать печеный окорок или кружку пенного эля вы тут, же умываете руки.
        - Давайте не будем думать о еде, - Алекс почувствовал, как желудок скручивает неприятная судорога. - Хотя это самый сейчас насущный вопрос для нас.
        - Как только выйдем из болота, я попробую поохотиться, - пообещала Сэйра. - Все равно торговать с Темными не вариант. Они снимут с нас скальп быстрее, чем мы подойдем к стоянке и скажем, им чего хотим.
        - Кстати о «выйдем из болота», - встрепенулся Рикс. - Когда мы, наконец, выберемся из топей и доберемся до Аномалии.
        - Осталось совсем немного, - эльфийка махнула в сторону зеленого свечения за день перехода приблизившегося к путешественникам. - Видите это свечение. Это гигантские кристаллы. Они прорастают прямо из земли, у самой паромной станции. Нам осталось добраться до них, на пороме переплыть реку и мы окажемся всего в паре часов ходьбы от Аномалии.
        - Где располагается переход в Адис, - продолжил Алекс. - В моем мире ваше обиталище демонов называется Адом.
        - В твоем мире то же сражаются с демонами? - Заинтересовался Лазарь.
        - Нет, - усмехнулся Алекс. - В моем мире нет магии. Вместо нее мы используем технологии, которые облегчают нам жизнь.
        - Что за тенологии? - Гром еле выговорил незнакомое ему слово. - Пока выговоришь, язык сломается.
        - Не тенологии, а технологии, - повторил Алекс. - Артефакты, помогающие нам в повседневной жизни. В общем, мне трудно вам объяснить, это нужно увидеть.
        - Нет уж спасибо, - замахал Лазарь руками. - Не представляю, как можно жить в мире без магии. Когда эльфы надели на меня гарт, и я оказался отрезан от потоков силы, всего на одну ночь я думал, что с ума сойду. А уж жить в мире без эфирного плана бытия. Нет уж спасибо.
        - Каждому свое, - Алекс развел руками. - Должен признать, что жить в вашем мире гораздо интереснее. Каждый день новые места, новые люди. Пусть и не всегда дружелюбные. Но все, же свой мир я бы не променял на ваш.
        - Как и мы свой, - согласно кивнул Рикс. - Но я думаю, хватит лирики на сегодня. Лучше поведай нам Лазарь, как ты планируешь совладать с архидемоном?
        - С помощью этого, - Лазарь коснулся ладонью серпа. - Я сыграю на алчности демона, обхитрю его. А за тем Серп Жнеца вскроет его грудную клетку и черное сердце у нас в руках.
        - У тебя все звучит довольно просто, - хмыкнул Алекс. - Только вот насколько я понимаю, до этого архидемона нужно будет еще добраться?
        - Да, путешествие через Адис не из самых, приятных, - не стал отрицать Лазарь. - Но мы преодолели половину пути и так, же преодолеем вторую ее часть. За то представьте, когда мы все же попадем в Парящий город. Там столько драгоценностей и артефактов, что мы будем обеспечены до конца жизни. Я думаю это того стоит.
        - Никто и не спорит, - встав Сэйра, размяла затекшую спину. - Именно поэтому мы и пошли за тобой. А теперь извините парни, но я сегодня устала, пойду, отдохну.
        - Согласен с Сэйрой, - затоптав остатки костра, Гром отправился к остаткам башни следом за эльфийкой. - Хотя бы сон заглушит голод.
        - Есть успехи? - Истар приблизился, сидя на своем белоснежном варге к шаману находящемуся в трансе.
        Узнав от гонца о том, что при нападении на лагерь светлых эльфов Истар столкнулся со своей сестрой, вождь племени Черных драконов отрядил на помощь в поисках верховного шамана Урцела.
        Вождь племени, а по совместительству отец Истара и Сэйры ни жалел никаких ресурсов для возвращения своей дочери назад в семью. И то, что он прислал верховного шамана, было тому лишним доказательством.
        Урцелу не было равных в поиске беглецов племени на большие расстояния. Но основная специализация шамана была черная магия, которую Урцел не применет использовать для уничтожения друзей Сэйры.
        - Да Истар, - верховный шаман был единственный, кто позволял себе обращаться к первому сыну вождя без всяких регалий.
        Тишину разорвало громкое воронье карканье. И сквозь туман окутывающий Болото Ведьм отчетливо послышалось приближающееся хлопанье крыльев. Урцел вытянул вперед левую руку, и на нее прорвавшись сквозь белесую завесу сел весьма крупный черный ворон. Один из фамильяров Урцела. Которого шаман использует для выслеживания врагов племени. Слившись с сознанием фамильяра на краткий миг, шаман открыл глаза и обратился к Истару.
        - Мой фамильяр выследил твою сестру Истар. Она сейчас встала лагерем вместе со своими спутниками у одинокой башни, на песчаном острове.
        - Как далеко? - Истар еле сдерживал своего варга готового сорваться в бой в любую минуту.
        - Совсем рядом. Один быстрый рывок и мы настигнем их, - взмахом руки Урцел отпустил ворона в небо.
        - Слушайте меня воины! - Истар повернулся к своему небольшому войску. - Убейте всех, кто сопровождает Младшую! Ее саму не трогать. Я сам разберусь.
        Тишину болота разорвал громкий клич воинов племени. Резко сорвавшись с места, варги понесли своих всадников к цели.
        Утром Алекс проснулся, дрожа как осенний лист. Хоть и был укрыт плащом. Последним как всегда в дозоре стоял Лазарь. И как всегда Лазарь напрочь забывал подпитывать
        алчущего новых жертв в виде сухих веток, пламенное горнило костра обогревавшего весь лагерь.
        - Как спалось?
        - Спасибо, неплохо, - потянулся Алекс, разминая затекшую за ночь спину.
        - Кому как, - заворчал Гром, выбираясь из-под плаща. - Я продрог как пес под утро. А все потому, что кто-то не следит в свою смену за костром.
        - До парома, ведущего на другой берег осталось совсем немного, - Лазарь проигнорировал косые взгляды дворфа в свою сторону. - Но нам придется поторопиться. Сегодня будет дождь. А топь и так полна сюрпризов. Не хватало еще увязнуть в этом проклятом месте на несколько дней.
        Будто торопясь исполнить мрачные предсказания Лазаря, с неба грянул гром и мелкие капли дождя, правда, пока еще весьма редкие, нехотя начали срываться с нахмурившихся небес. Вторя раскатам грома, Алекс ощутил, как у него заурчало в животе.
        - Лазарь прав, - Алекс уже привычным движением перекинул меч за спину. - Нужно выдвигаться, хотя бы в пути заглушим голод.
        Проблемы с питанием были самыми насущными в отряде. И решить их требовалось как можно скорее. Воины были измождены от голода и постоянных сражений. Но все, что им оставалось это лишь молча терпеть и как можно скорее достигнуть цивилизованных земель.
        Скрыв следы своего пребывания в импровизированном лагере, подаренным им обломками некогда огромной башни, отряд двинулся в путь. Впереди, как и прежде шла Сэйра. Эльфийка была единственной, кто знал все опасности топей ведьм наперечет.
        Но сейчас бывшая охотница на монстров была не собрана. Подолгу останавливалась, выбирая путь среди множества переплетений троп. Несколько раз забывала предупреждать о трясинах, раскинувшихся прямо под ногами у путников. Но пока все заканчивалось благополучно. Остальные члены отряда вовремя успевали избежать встреч с вязкой ловушкой.
        Было видно, что неожиданная встреча с братом вывела Сэйру из привычной колеи. Она то и дело оглядывалась назад. Словно ожидая, что вот-вот на нее из тумана выскочит Истар верхом на своем белоснежном варге.
        - Нашу бесстрашную лучницу сильно испугала встреча с родственником, - шепнул Алексу на ухо Рикс, поравнявшись рядом.
        - Я это тоже заметил, - кивнул Алекс. - Сегодня она очень не собрана. Долго ищет путь и постоянно оглядывается назад.
        - Видать не сладко ей жилось в племени. Раз она решила спешно ретироваться оттуда.
        - Ну как бы то ни было это не наше дело. Захочет сама расскажет.
        Алекс почувствовал угрызения совести, от того, что пришлось соврать другу. Он то, уже успел познакомиться с прошлым эльфийки.
        - Тихо, - их разговор прервал Лазарь, взмахом руки остановив отряд. - Слышите?
        Сквозь покрапывания дождя послышалось приближающееся воронье карканье. Спустя несколько мгновений к нему прибавились торопливые шлепки то ли ног, то ли лап и звериное рычание.
        - Проклятье! - Выругался Лазарь, раскладывая рукоять серпа. - Как они нашли нас?!
        - Плевать! - Гром широко расставил ноги, как можно надежнее утверждаясь на вязкой почве, и приготовил к бою свою секиру. - Будем драться!
        - Нет! - Выкрикнула Сэйра, увернувшись от прилетевшей из тумана пока еще одинокой стрелы. - Нам нужно бежать. До переправы осталось совсем немного!
        - Сэйра права, - скрипнул зубами Рикс. - Их слишком много. Если мы увязнем в бою с Темными здесь, то вряд ли сможем выбраться.
        Подтверждая слова Рикса, из тумана вырвалась первая ласточка грядущей атакующей волны Темных. С громким рычанием на Лазаря бросился огромный варг, управляемый темным эльфом, размахивающим как взбесившаяся мельница, двумя кривыми кинжалами. Лазарь без труда отразил дерзкую атаку Темного и нанес коварный удар серпом снизу вверх. Располовинив варга вместе с всадником.
        Пока Лазарь возился с одним противником, сквозь туман стало просвечиваться все больше и больше горящих ярко-алой злобой глаз врагов. Сэйра выхватила посох-хенг и, призвав силу духов, отправила в сторону догоняющих их врагов волну пламени, разошедшуюся огненным полумесяцем. Сквозь туман тут же послышался вой варгов, и отчетливо запахло паленой шерстью.
        Вслед воинам летели редкие стрелы, но все они разбивались о магический щит, так вовремя сотворенный Лазарем. Вскоре туман, окутывающий все пространство вокруг, разошелся в стороны, и перед воинами предстала долгожданная паромная станция. Путь к спасению из проклятых болот.
        У нетронутого ни временем, ни сыростью топей каменного причала, освещаемого двумя столбами, созданными из ярко-зеленых кристаллов, был пришвартован паром, сбитый из крепких дубовых бревен. Паром мерно покачивался на волнах реки Знарок. Широкий и бурный поток реки отделял основную часть леса от правого берега, где располагалась так называемая Аномалия. Место, где граница между миром демонов и людей была наиболее тонкой.
        В обычное время столбы были своеобразным маяком для путников случайно зашедших в Топи Ведьм. Что бы посетители этих гиблых мест имели хоть какой-то ориентир в этом мире вечного тумана и могли выйти к переправе. Но сейчас это была словно красная тряпка для быка. Темные знали, что Сэйре и ее спутникам больше некуда будет бежать, кроме как к парому.
        - Они быстро нас вычислят из-за этих светильников! - Алекс кивком головы указал на светящиеся столбы.
        - Будем надеяться, что мы все-таки успеем, - Лазарь первым запрыгнул на дощатую поверхность парома. - Скорее загружайтесь! Я перебью цепь заклинанием.
        - Дамы вперед, - Рикс посторонился в сторону, пропуская Сэйру.
        - Нет, - покачала головой эльфийка, извлекая из-за спины огромный лук. - Мой лук дальнобойнее твоего арбалета. Я прикрою отход.
        - Как знаешь, - пожал плечами Рикс, запрыгивая на паром.
        Гром и Алекс только ступили на паром, как туманную завесу словно прорвало. Десятки варгов, оседланных темными эльфами вырвались на набережную под предводительством высокого всадника верхом на белом волке.
        Сэйра тут же выбила из седла самых прытких всадников парой метких выстрелов. Но снова увидев своего брата, рука эльфийки дрогнула и страх, и оцепенение снова начали накрывать ее с головой. Как тогда в лагере у светлых эльфов.
        Видя это, Лазарь обрушил свой обширный магический арсенал в строну накатывающей волны врагов, давая время Сэйре погрузиться на спасительный транспорт. Заклинания Лазаря с легкостью сметали десятки всадников. Пока в игру не вступил шаман темных эльфов.
        Руки Лазаря окутали сотканные из тумана оковы, прерывая поток заклятий в сторону темных эльфов. Следом за этим копье, сотканное из потоков силы, пронизывающих эфир перебило цепь удерживающую паром у причала. Бурные потоки реки тут же подхватили деревянную посудину и понесли прочь от причала. Отрывая Сэйру от остальных компаньонов. Алекс хотел с разбегу перепрыгнуть на пристань, но его планы прервал
        огромный шар, словно сотканный из самой тьмы. С пульсирующим внутри багровым свечением. Магический снаряд, рассекая волны, несся к парому на огромной скорости.
        - Колдун сделай что-нибудь! - Даже невозмутимый Гром побледнел перед лицом неотвратимо приближающейся смерти.
        Лазарь лишь чудом успел скинуть оковы и воздвигнуть магическую стену. Пытаясь хоть как-то смягчить надвигающийся удар. Спустя всего пару секунд магический снаряд сотворенный шаманом Темных столкнулся с наспех созданным барьером Лазаря, уничтожая его в клочья.
        Не выдержав столь сильного удара крепления парома, лопнули и больше не удерживаемые ни чем бревна разошлись в сторону. Ударная волна швырнула ничего не успевшего сообразить Алекса прямо в морскую пучину. Парня спасло лишь хорошее умение плавать. Совершив пару мощных гребков, Алекс возблагодарил богов что, сбегая из лагеря светлых эльфов, не было времени прихватить свою броню, парень мертвой хваткой вцепился в не успевшее еще далеко отплыть бревно. Помогая себе свободной рукой и подгребая ногами, Алекс поспешил как можно скорее убраться от накатывающей огромной волны. Но сегодня удача была явно не на стороне Алекса. Волна, поднятая магическим взрывом, мощным водяным молотом накрыла Алекса. Выбивая спасительное бревно из цепкой хватки окоченевших рук, и погружая парня все глубже на дно реки.
        - Нет!!!
        Лук из рук Сэйры выпал на топкую землю. Ноги эльфийки подкосились, и с громким хлюпаньем она упала коленями прямо в топкую грязь. Дождь весь день накрапывающий, наконец, вошел в полную силу, обрушив ледяные капли дождя и на без того превращенную в вязкую кашу от постоянной сырости землю топей.
        Лишь непререкаемый авторитет Истара и страх перед своим лидером не позволили Темным, окружившим эльфийку разорвать ее прямо на месте. Темные эльфы зверски устали гоняться за дочерью вождя племени по Топям ведьм теряя своих товарищей. И сейчас их порыв ярости сдерживало лишь беспрекословное подчинение Первому сыну вождя. Ну, еще присутствие Урцела, о котором в племени ходили одна легенда страшнее другой.
        - Поднимите ее! - Громко рыкнул Истар.
        Ближайшие войны тут же бросились исполнять приказ. Споро разоружив Сэйру и подхватив под руки, подвели к Истару. На запястья эльфийки тут же опустились те же оковы, что и на Лазаря до этого.
        - Это всего лишь меры предосторожности Младшая. Когда доберемся до племени, оковы будут сняты.
        Сэйра ничего не ответила, уставившись пустым взглядом в сторону реки. Где еще пару минут, назад, на пароме, уничтоженном магией Урцела, находились ее друзья, теперь похороненные, в глубинах морской пучины. Сэйра вновь почувствовала пустоту одиночества, снова заполнившую ее сердце. Как тогда, когда она путешествовала в одиночку, сбежав из племени. Еще до встречи с Громом.
        Всю дорогу до лагеря племени Сэйра провела, молча трясясь в седле варга за спиной брата. Роска очарованный магией Урцела неподвижным изваянием сидел на плече шамана. Так, что даже на помощь гремлина можно было не рассчитывать. В этот раз вряд ли ей позволят сбежать. Если отец отправил в помощь Истару верховного шамана племени, с всякими надеждами на побег можно было проститься.
        Истар словно чувствовал настроение сестры и не пытался с ней заговорить. По крайней мере, пока они не добрались до лагеря. Где их встречал отец Сэйры верховный вождь
        племени Цгарт Черный дракон. Верховные вожди в приставке к своему имени носили и название племени. Отдавая дань традиции отцам основателям.
        Цгарт Черный дракон был на голову выше любого эльфа племени и гораздо шире в плечах. Даже Истар, всегда выделявшийся своим мощным телосложением на фоне отца смотрелся мелким подростком. Не смотря на уже почтенный возраст, даже для эльфов, Цгарт по прежнему считался одним из сильнейших воинов племени. И оспорить это не решались даже лучшие воины из соседних племен. Не смотря на свой высокий статус в племени, отец Сэйры любил простую и удобную одежду, без излишних украшательств. Обычная рубаха с завязками на шее, свободные штаны да высокие сапоги. Из украшений лишь ожерелье из зубов варгов висящее на шее. Кроме своих габаритов Цгарт Черный дракон ничем не отличался от рядовых жителей племени.
        - Старейшина дома Алой лилии мертв отец.
        Молниеносно соскочив с седла, Истар извлек из седельной сумы и бросил к ногам вождя голову Дар Парсана увенчанную короной с обломанными оленьими рогами. Ничего не ответив, Цгарт Черный дракон бросил лишь мимолетный взгляд на жуткий трофей.
        - Победа была легкой отец.
        Не слушая своего первого сына Цгарт, молча, подошел к Сэйре, которая уже успела сама покинуть седло варга. Сэйра почувствовала, как все тело затрясло. Но было это отнюдь не из-за скачки под дождем. Страх перед гневом отца сковал ее похлеще, чем первое оцепенение при встрече с братом. Но вопреки ожиданиям Цгарт не поднял руки на свою дочь, лишь холодно бросил:
        - Я рад, что ты вернулась Младшая. Пускай и таким способом. Истар доставь свою сестру в мой вигвам. Урцел.
        Повинуясь жесту вождя верховный шаман, молча, последовал за Цгартом, на самую границу стоянки. Где их разговор не смогут услышать чужие уши.
        - Как прошло возвращение Младшей?
        - Без особых проволочек, - Урцел потрепал по холке все еще зачарованного гремлина. - Хотя вашу дочь и сопровождал маг, причем, весьма сильный. Не уверен, что мне окончательно удалось с ним расправиться. Остальные так отребье. Несколько людей, да старый дворф.
        - Зачем тебе это чудище?
        - Кто, гремлин? - усмехнулся Урцел. - Он сопровождал твою дочь. Весьма забавная зверюшка. Я покопаюсь в его сознании немного и в моей коллекции появиться новый фамильяр. Но сейчас не об этом. Меня весьма заинтересовало, зачем твоя дочь со столь пестрой кампанией направлялась в сторону Аномалии?
        - Я поговорю с ней об этом, - кивнул Цгарт. - Сейчас мне нужно, что бы ты отправил своего ворона с посланием к вождю племени Белых варгов. Пора закончить, то, что моя глупая дочь оборвала свои побегом.
        - Разумно ли играть свадьбу сейчас Цгарт? Дом Алой лилии узнает о смерти своего старейшины и очень скоро пришлет карательный отряд в Водемон. А мы тут праздники отмечаем, вместо того что бы готовиться к грядущей войне.
        - Урцел как думаешь, я бы пробыл столько лет вождем племени, если бы не просчитывал все на несколько шагов вперед? - Не дожидаясь ответа на риторический вопрос, Цгарт продолжил. - Все уже продумано. Тебе лишь надо исполнить.
        - Как прикажете, - поклонился Урцел. - Я займусь этим сейчас же.
        - Если получиться, я планирую сыграть на опережение. Племя Белых варгов второе по численности после нашего. Объединившись с ними, нам больше не будет страшен ни один дом Светлых. А там можно будет подумать и о крупном набеге союзом племен на Венессен. Давно мы не трясли светлых братьев как следует.
        - Это при условии, что Арк Белый варг согласиться. Прошлый срыв свадьбы был весьма болезненной пощечиной по самолюбию его и его первого сына. Мне кажется они до сих пор держат зуб на вас после этого случая.
        - Согласятся, - отмахнулся от скепсиса шамана Цгарт. - Арку то же некуда особо деваться. Он, так же как и я грезит о набеге на Венессен. А из всех племен только мое способно выставить необходимое для набега количество воинов. Так, что Белые варги согласятся.
        - Но все, же я думаю, что стоит перестраховаться в магическом плане. Разумеется все с вашего позволения вождь.
        - Хорошо, - согласился Цгарт без особых раздумий. - Но только сделай все тонко. Что бы их шаманы ничего не почувствовали. Не хватало еще мне неприятностей на свадьбе. Кстати как показал себя Истар?
        - Как умелый воин и опытный командир. Хотя я и не могу об этом судить в полной мере. Ведь я не сопровождал вашего сына при набеге на лагерь Светлых. Но судя по восторженным разговорам молодняка, они пойдут за Истаром хоть в пекло Адиса.
        - Это хорошо. Если все пройдет, как я планирую, мой первенец возглавит набег на Венессен. А после я сложу с себя все регалии, и Истар станет новым вождем племени.
        - Будем надеяться, что ваша дочь не выкинет ничего не обычного. Как в тот раз. Иначе все ваши планы пойдут прахом.
        Истар распахнул полы вигвама, и Сэйра вошла в личные покои верховного вождя племени. Которые надо сказать не слишком впечатляли. Несколько простых складных лежанок, просторный гамак, растянутый между двух столбов, да комплект доспехов, развешанный на крючках матерчатой стены вигвама.
        В центре вигвама находился небольшой очаг. Между двух рогаток вбитых в землю на деревянном пруте, растянутом между ними висел чугунный котелок, из которого явственно доносился аромат свежее сваренной рыбы. Желудок Сэйры много дней не знавший нормальной еды протяжно застонал.
        - Присаживайся, - Истар развеял магические оковы сестры и сел напротив, скрестив ноги под собой. - Ты наверняка проголодалась, после этих бесконечных гонок по Топям. Которые надо сказать были бессмысленны.
        Несколько минут Сэйра ничего не говорила в ответ, полностью, отдавшись поглощению пищи. Спустя несколько минут Сэйра отодвинула котелок в сторону, наконец, удовлетворив голод, диким зверем терзавший желудок несколько дней.
        - И что со мной будет дальше?
        - А ты не догадываешься? - Вопросом на вопрос ответил Истар.
        - У меня нет настроения, играть в загадки!
        - Узнаю свою сестренку, этот буйный нрав, - Истар достал тонкий прутик пошевелил едва тлеющие угольки в очаге. - А то ты всю дорогу была, как в воду опущена. Неужели переживала по этим недомеркам? Дворф еще ладно, он хотя бы из старших рас. Но эти отвратительные люди. Что они пообещали тебе?
        - Это не должно тебя волновать, - холодно процедила Сэйра.
        - Это волнует меня.
        Сэйра и Истар одновременно вздрогнули, услышав гулкий голос отца. Цгарт бесшумно затворил за собой полог шатра. Сэйре сразу стало не по себе, когда она встретилась с холодным взглядом отца.
        - Выйди Истар. Мне нужно поговорить с твоей сестрой наедине.
        Истар не сказав ни слова против, молча, покинул вигвам отца. Оставив Сэйру наедине с гневом верховного вождя племени Черных драконов. Вопреки ожиданиям Сэйры отец не
        стал срываться на крик и бить свою дочь. Он лишь молча сел напротив нее и холодно произнес.
        - Урцел отправил ворона к вождю племени Белых варгов. Скорее всего, уже завтра они прибудут к нашей стоянке. После смотрин ты выйдешь за их Первого сына. Как и было обещано мной до того пока ты не сбежала из племени.
        - Именно поэтому я ушла отец! - Вскочила Сэйра со своего места, гнев ярким пламенем разгорелся в ней, прогнав страх перед отцом. - Я не просила, что бы ты решал за меня.
        - Сядь, - все так же спокойно приказал верховный вождь, игнорируя истерики дочери.
        Но произнесено это было таким холодным тоном, что мигом сбило всю спесь с Сэйры. Эльфийка послушно опустилась на свое место.
        - Мне нет дела до твоих детских истерик Младшая. Благо племени превыше всего. Скрепив союз с Белыми варгами мы, наконец, сможем бросить вызов зазнавшимся Великим домам Венессена.
        - Я так и знала, что благо племени здесь не причем. Это все твои амбиции отец, которые погубят племя. Еще ни одна война со Светлыми не была благом для нашего народа.
        - Это не тебе решать. Твоя роль будет исполнена через несколько дней, когда мы сыграем свадьбу. Ночевать ты будешь в моем вигваме. И я надеюсь не надо объяснять, что все твои попытки сбежать под покровом ночи ни к чему не приведут. В этот раз я не позволю сорвать мой триумф, - каждое слово отца тяжким камнем западало в душу Сэйре. - Ты так и не ответила на вопрос брата. Зачем вы направлялись в сторону Аномалии?
        - Теперь это не имеет значения, - тихо произнесла Сэйра, опустив взгляд в пол. - Урцел убил моего нанимателя вместе с остальными.
        - Как тебе в голову вообще пришло связаться с людьми. Эти грязные твари просто отвратительны. Их нужно истребить вместе с нашими светлыми собратьями, - последнее слово Цгарт Черный дракон выплюнул, как нечто противное.
        - Я так не считаю отец, - Возразила Сэйра. - Если бы ты почаще выходил за пределы Водемона, и общался с другими расами, не только на языке стали, ты бы понял, как глубоко ошибаешься. Я много странствовала и знаю, о чем говорю. Пока вы грызетесь со светлыми эльфами, за то, о чем уже сами позабыли, люди которых ты презираешь, становятся все сильнее с каждым годом.
        Их корабли уже бороздят не только океаны, но и небеса. Даже драконы склонились перед ними. Придет то время когда сказки о Водемоне перестанут пугать их, и они явятся к тебе. Сокрушив все твое иллюзорное могущество как карточный домик. Пора уже перестать презирать других и считать себя лучшими. Это погубит и нас и наших светлых собратьев.
        - Я бы похлопал столь пламенным и дерзким речам, - каждое произнесенное Цгартом слово было пропитано сарказмом. - Но все это лишь слова, которые ничего не значат. Как ты уже успела убедиться, все возвращается на круги своя. Взять хотя бы твое возвращение, пускай и насильное, домой. Так же и люди. Мы были и останемся первой расой Акреннора. А твои хваленые люди канут безымянным прахом в пучине веков. Но довольно разговоров.
        Цгарт молча, поднялся, мрачной скалой возвышаясь над Сэйрой. Первый шок от встречи с отцом прошел, и Сэйра более спокойно встретила холодный взгляд отца. Ничего более не сказав Цгарт молча, покинул вигвам, оставив Сэйру наедине с мрачными мыслями.
        - Эй, Грац! Глянь, похоже, этот приходит в себя.
        Алекс медленно открыл глаза. Наблюдая возвышавшегося над ним светлого эльфа облаченного в ало-золотистый доспех. На нагрудной пластине эльфийского панциря красовалась выгравированная алая лилия.
        « Неужели снова плен?» - Мелькнула в голове Алекса вялая мысль.
        - Ну-ка приятель давай поможем тебе подняться.
        Алекса с двух сторон подхватили сильные руки, затянутые в латные перчатки и одним мощным рывком привели в вертикальное положение. Некоторое время Алекс приходил в себя оперевшись о плечо одного из эльфов и тщетно пытаясь сфокусировать взгляд на происходящем.
        - Вот так. А теперь давай-ка я отойду в сторону, и посмотрим, сможешь ли ты устоять самостоятельно.
        Алекс почувствовал, как из-под левой руки уходит опора, оставляя парня ловить равновесие в одиночку. Мир цветастым калейдоскопом крутанулся перед глазами Алекса и ноги резко подогнувшись, повели своего владельца на очередную встречу с земной твердью.
        - Тише! Тише парень! Не так быстро. Ты только пришел в себя.
        Алекса снова привели в вертикальное положение, но на этот раз неизвестный не торопился убирать плечо, поддерживающее парня. Тряхнув головой, Алекс дождался пока очередная карусель, отпустит сознание и огляделся вокруг. Слава Двенадцати зрение в отличие от ног уже пришло в норму и позволило оценить обстановку.
        Судя по всему, Алекса занесло на другой берег, где раскинулся лагерь воинов дома Алой лилии. В пользу этого вывода говорило множество эльфов облаченных в алую броню с изображением символа дома, деловито снующих между походных шатров. Но Лазарь и остальные компаньоны пока на взор Алекса не попадали. Может, Светлые их уже пытают? Или он единственный кто спасся?
        Надо бы поинтересоваться у своих спасителей.
        - Как тебя хоть звать-то? Имя у тебя есть?
        - Не части Грац. Он, похоже, наглотался воды, больше других дай ему прийти в себя. Лучше отведи его к остальным. Может, поев и отдохнув, как следует, он быстрее придет в себя.
        Поддерживаемый эльфом Алекс, медленно перебирая ногами, продвигался вглубь лагеря.
        Надо сказать, эльфы подошли к обустройству лагеря основательно. По периметру лагерь был окружен частоколом из остро заточенных кольев. Образуя своеобразный защитный квадрат. Вдоль заграждения постоянно курсировали патрули усиленные магами.
        Дорога до палатки, где расположились друзья Алекса, показалась парню в его нынешнем состоянии бесконечной. Но все, же с помощью сопровождающего эльфа Алексу все, же удалось достигнуть конечной точки маршрута.
        - Алекс! Пройдоха ты жив!
        В сумраке палатки да еще не до конца придя в себя, Алекс не сразу узнал Рикса. Друг перенял эстафету у тащившего до этого Алекса эльфа и усадил парня за небольшой столик заставленный едой. Тут же обнаружились и Лазарь с Громом. Дворф вовсю уплетал кабаний окорок. А маг меланхолично ковырял какую-то вязкую массу у себя в тарелке.
        - Мы уже отчаялись найти вашего друга, но течение само прибило его к нашему лагерю. Похоже, все Двенадцать богов берегут вашего друга. Вот кстати и его меч.
        - Да, да спасибо, - Рикс взял эльфа в оборот и быстренько вывел из палатки.
        - Ха! Да ты воистину бессмертен! - Даже Гром, увидев Алекса, наконец, отвлекся от еды. - Когда нас выловили, а тебя все не было и не было, мы уж было решили, что тебе конец.
        - Но как уже сказал эльф, слава Двенадцати, - рядом с Алексом за стол плюхнулся Рикс. - Как ты?
        - В порядке, - Алекс жестом остановил Грома пододвигающего к нему еще один окорок. - Спасибо Гром, я не голоден, мне просто надо прийти в себя.
        - Ну как знаешь, - пожал плечами дворф. - Ничто так не восстанавливает аппетит как добрая жратва. А уж эльфы в этом знают толк.
        - Честно сказать, когда эльф вел меня сюда, я ожидал увидеть вас в колодках. Какие-то эти эльфы не правильные. Или в них проснулась внезапная любовь к людям и дворфам?
        - На самом деле все гораздо прозаичнее, - так и не решившись занести вилку над непонятной серой массой у себя в тарелке, Лазарь тут же включился в разговор. - Это карательный отряд дома Алой лилии. Насколько я успел сориентироваться в сложившейся ситуации, эти бравые парни планируют все же довести дело начатое старейшиной Дар Парсаном до конца.
        - Сокрушить племя Черных драконов, - продолжил за него Алекс.
        - Именно, - согласно кивнул Лазарь. - И теперь мы оказались между молотом и наковальней. Но, так или иначе, но Сэйру нужно вернуть. Она наш полноправный компаньон. Да и бросать своих компаньонов на полпути к цели никогда не входило в мои правила.
        - И поэтому ты предлагаешь нам, образно говоря присоединиться к молоту, что бы расколоть наковальню, - продолжил Алекс не хитрую логическую цепочку.
        - Все верно. Осталось только найти нужные рычаги воздействия на эльфийское командование, что бы примкнуть к их отряду. Но с этим я сам разберусь. Есть у меня кое-какие придумки на этот счет.
        Эльфы словно читали мысли Лазаря. Полы шатра, где отдыхала их пестрая компания, приоткрылись и внутрь пролез один из эльфов.
        - Колдун наш командир хочет видеть тебя. У него есть вопросы, которые он хотел бы с тобой решить.
        - Похоже, удача сама идет к нам в руки, - улыбнулся Лазарь.
        Шатер командования эльфов располагался неподалеку, так что идти, долго не пришлось. От палаток рядовых воинов он отличался только размерами, да наличием нескольких часовых у входа.
        Полы шатра распахнулись перед Лазарем, и он прошел внутрь командной ставки светлых эльфов. За дощатым столом застеленным картами с изображением территории Водемона, поверх которых располагалась скрижаль вечности Лазаря, уже дожидался местный командир эльфов.
        Он был на голову выше Лазаря, но уже в плечах. Как и вся раса светлых эльфов не отличался массивным телосложением, из-за чего преимущества в росте быстро терялись на фоне общей субтильности. В отличие от остальных эльфов, облаченных в броню этот экземпляр, поверх зеленого охотничьего костюма носил тонкую кольчугу с серебристым отливом. Лазарь сразу узнал мифрил. Новое открытие гномов. Легкая и в то же время прочная как панцирь броня. Стоила немыслимых денег. На голове эльфа красовался черный обруч. Что говорило, о том, что перед Лазарем находился второй по значимости эльф после старейшины дома.
        - Располагайтесь, - эльф указал на один из походных табуретов расположенных подле стола. - Вина?
        - Благодарю, - отрицательно покачал головой Лазарь, присаживаясь за стол. - Но я предпочитаю вести беседы на трезвую голову.
        - Как хотите, - эльф открыл небольшой сундучок и достал оттуда небольшой графин и бокал, выставив их напротив скрижали. - Нас не представили, меня зовут Грас Крин.
        - Лазарь. Но я так понимаю, вы пригласили меня не имя мое услышать.
        - Совершенно верно, - Грас Крин откупорил графин, и вино изумрудного цвета наполнило бокал. - Очень уж у вас интересная компания. Но сейчас не об этом.
        Эльф сделал мелкий глоток из бокала с вином, и коротким жестом пододвинул скрижаль поближе к Лазарю, давая разглядеть ее во всех подробностях.
        - Эту пластину нашли у одного из ваших людей. Того, что выловили последним. Вам известно, что это за артефакт.
        - Скрижаль вечности, - не видел смысла отпираться Лазарь.
        - И откуда она у вас, «простых путешественников» идущих в сторону Аномалии?
        - По пути попалась, - пожал плечами Лазарь, не видя в этом ничего не обычного.
        - Интересные вам вещи попадаются по пути. Вам известно, на что способна эта вещь?
        - Согласно легендам если расшифровать эти непонятные закорючки, то в них заключено слово-ключ, активирующее артефакт способный разрушить темницу титанов.
        - Тогда зачем она вам? - Эльф допил бокал с вином и навис над Лазарем.
        - Если вы не заметили, скрижаль выполнена из чистого золота. Я и мои компаньоны надеемся выгодно сбыть ее на севере.
        - А как так получилось, что моим воинам пришлось вас вылавливать из реки?
        - У нас возникли трения с местным племенем темных эльфов. Они забрали нашего человека, и мы хотели бы вернуть его.
        - Невозможно, - эльф снова придвинул скрижаль поближе к себе. - По вам видно вы воины крепкие, но мне некогда возиться с лишним балластом. Вот, как будет. Скрижаль я у вас изымаю, в дорогу мы соберем для вас припасы и отпустим. Я надеюсь, с вашей стороны возражений не будет?
        - Нет, вот как, будет, - Лазарь резко поднялся и схватил эльфа за ворот кольчуги, притянув к себе.
        Глаза колдуна налились непроницаемой чернотой, околдовывая эльфа. Лазарь заговорил безжизненным мертвым голосом, не отпуская командующего эльфов от себя.
        - Скрижаль я заберу с собой, вы забудете, что изымали ее у одного из моих людей. Так же снарядите нас едой и пустите в свою оружейную, что бы мои люди смогли подобрать броню под себя. Ну а потом мы вместе с вашим карательным отрядом нападем на племя Черных драконов, которым вы так жаждите отомстить. На вопросы других командующих, почему вы нас не отослали, скажите, что наняли нас как дополнительную магическую поддержку. Вы все запомнили?
        - Да, - таким же безжизненным голосом ответил Грас Крин.
        - Скрижаль.
        Не переставая смотреть в два бездонных колодца тьмы, в которые превратились глаза колдуна, Грас Крин отдал тому скрижаль.
        -Ну, вот и умница, - Лазарь похлопал эльфа по щеке. - А теперь спокойно сядь и за кружечкой другой вина еще раз тщательно спланируй грядущее сражение.
        Лазарь дождался пока, эльф исполнит его последнее распоряжение и вышел из командирского шатра. Закинув скрижаль за пазуху, что бы, она не мозолила глаза остальным эльфам, Лазарь направился к палатке, где расположились остальные его компаньоны.
        Войдя в палатку, Лазарь застал остальных все за теми же занятиями. Как будто никуда и не уходил.
        - Не теряй больше, - Лазарь перекинул скрижаль Алексу.
        - Откуда она у тебя? - Парень торопливо убрал артефакт в заплечную суму.
        - Эльфы нашли у тебя, пока вылавливали из реки.
        - Как прошли переговоры?
        - Их командир долго упирался, но все, же внял моим доводам и включил нас в отряд.
        - А вы уверены, что это хорошая идея? - Засомневался Рикс.
        - Если у тебя есть другие способы как нам вызволить Сэйру, излагай гений тактики, - заворчал Гром. - Я с удовольствием выслушаю твой гениальный план, о том, как мы вчетвером сокрушаем целое племя темных эльфов.
        - Я не об этом, - отмахнулся Рикс от саркастических подначек Грома. - Вы уверены, что Сэйра будет рада, если мы вместе со светлыми эльфами ворвемся в ее дом и, убивая всех на своем пути, вызволим ее? Что если колдуны в племени уже обработали ее как следует и она, осознав свои ошибки уже носиться верхом нам каком-нибудь диком варге по просторам Водемона? Об этом вы не подумали?
        - Любые чары можно снять, - пожал плечами Лазарь. - Я не вижу в этом проблемы.
        - В этот раз я с тобой согласен колдун. Я много лет проработал с Сэйрой в паре, истребляя монстров в самых темных и прогнивших уголках Досара, и точно могу сказать, что она лучше бы позволила очередному монстру разорвать себе горло, но, ни за, что не вернулась бы назад в племя.
        - Тем более я же не предлагаю вам ввязываться в эти бесконечные войны между эльфами. Мы просто придем, вызволим Сэйру и продолжим двигаться к своей цели. Все равно, другого способа вызволить ее, нет
        - Я, то же поддержу Лазаря, - Алекс вновь почувствовал, как на него накатывает слабость, после экстремального купания в реке. - Долгие споры лишь подтачивают нашу решимость. Мы решили, что вместе доберемся до Парящего города, так давайте вызволим Сэйру и продолжим наш поход.
        Сэйра чувствовала себя крайне неуютно в таком столпотворении народа. Отец собрал внушительную процессию перед своим вигвамом для встречи делегации из племени Белых варгов. Сегодня должен прибыть будущий жених Сэйры. Старший сын вождя племени Арка Белого варга. Для Цгарта Черного дракона этот союз был очень важен. Идея объединения племен для последующего набега на Венессен не давала ему покоя. А племя Белых варгов могло дать Цгарту необходимое количество воинов.
        Сэйру начал колотить легкий мандраж. Она попыталась отрешиться от всего происходящего вокруг. Ведь все равно уже ничего не изменишь. Так зачем зря нервничать? Сэйра решила так же, медленно вдохнула и выдохнула, пытаясь себя успокоить. Однако внутреннее беспокойство продолжало нарастать. На душе противно заскребли кошки. Сэйре это очень не понравилось. Да еще так некстати этот туман белесым покрывалом стелившийся по земле. Сквозь эту завесу было очень трудно что-то разглядеть.
        Вскоре разлившуюся тишину нарушил топот множества лап, приближавшийся к стоянке кавалькады всадников. Сэйра, напрягая зрение, всмотрелась в туман, надеясь разглядеть приближающуюся процессию. Вот сквозь туман начали проступать очертания фигур приближающиеся к стоянке. Постепенно сокращая дистанцию между встречающей их процессией.
        По мере приближения всадников Сэйра все более отчетливо стала слышать дикий вой варгов. Сквозь туманную завесу прорвалось несколько истекающих кровью варгов, неся на своих спинах изрешеченных стрелами представителей племени Белых варгов. Прежде чем Сэйра успела понять, что происходит, из толпы донесся истошный вопль.
        - Предательство!
        И этот крик словно послужил сигналом для нападающих. На стоянку темных эльфов обрушился град стрел, напитанных смертельной магией. При соприкосновении с живыми целями стрелы взрывались. Разрывая свои жертвы на множества окровавленных кусков.
        Тут же со всех сторон алой лавиной обрушились светлые эльфы. Добавляя в ряды темных еще больше сумятицы.
        Урцел раскинул магический щит, защищая вождя племени и его семью. Сэйра решила воспользоваться ситуацией и бросилась бежать. Но побег был пресечен еще в зародыше. Истар успел вовремя среагировать и схватил сестру за руку. Сэйра попыталась вырваться,
        но куда там! Проще было остановить лошадь на скаку, чем разжать стальную хватку Истара.
        Роска до того околдованной куклой сидевший на плече шамана резким прыжком сорвался со своего насеста и перепрыгнул на шею Истара. Впившись мощными челюстями в загривок эльфа.
        - Проклятая тварь! - Взвыл Истар, выпуская Сэйру из захвата.
        Сэйра нанесла брату прямой удар ногой в живот, Истар занятый борьбой с гремлином не ожидал от сестры такой подлости. Удар Сэйры отправил Истара прямо за защитную стену щита. Роска в самый последний момент успел перепрыгнуть на руки Сэйре.
        - Я успела по тебе соскучиться, - гремлин как верный кот потерся своей жесткой шерсткой о щеку Сэйры.
        Закончив с телячьими нежностями, Сэйра бросилась бежать сквозь образовавшийся на стоянке племени хаос битвы. Темные эльфы уже успели оправиться от первого шока после нападения своих сородичей и уже в отдельных местах сгруппировавшись, давали достойный отпор агрессорам.
        Самым сложным сейчас для Сэйры было не попасть под залпы стрел, сыпавшиеся на стоянку темных. В таком тумане это было недолго сделать. Еле успев увернуться от смертельного подарочка, прилетевшего с небес, Сэйра забежала за небольшую группку стоящих вместе вигвамов, столкнувшись с парой светлых эльфов. Они, судя по всему, отбились от одной из карательных групп. Сэйра решила использовать туман как прикрытие, что бы избежать встречи с карателями. Но к ее удивлению, светлые эльфы прекрасно ориентировались в молочной пелене тумана, заметив Сэйру.
        - Темная! - Завопил один из них. - Иди сюда! Сейчас я познакомлю тебя со своим клинком.
        Эльфы, обнажив мечи, бросились в атаку. Сэйра почти ничего не различая в колдовском тумане, резко пригнулась и откатилась в сторону. Единственное оружие, которое у нее осталось, была магия, источаемая духами леса. В отличие от людей и прочих рас, все эльфы, находясь на территории своего леса, были магами. Вот только каратели дома Алой лилии то же знали об этом и не собирались давать Сэйре ни малейшего шанса дотянуться до источника силы.
        Воины действовали на удивление слаженно, постепенно тесня Сэйру к стенке одного из вигвамов. Роска лишь бессильно шипел, перебегая по плечам хозяйки. Прижавшись спиной к стене вигвама, Сэйра уже была готова принять смертельный удар. Но внезапно раздались чавкающие звуки, и два карателя на мгновение, замерев, звеня броней, упали к ногам Сэйры.
        Туман развеялся, и Сэйра смогла увидеть своих спасителей. Напротив нее стоял, улыбаясь, Алекс, протягивая ей лук и колчан стрел. За спиной парня приняв круговую оборону, расположились остальные компаньоны Сэйры.
        - Ты жив? - Сэйра никак не могла прийти в себя. - Но как это возможно?
        - Я позже тебе все объясню. Нам нужно выбираться отсюда. Ты еще с нами?
        Ничего не говоря, Сэйра молча, выхватила у парня лук и колчан стрел. Лазарь убедившись, что весь отряд снова в сборе повел своих компаньонов прочь, стараясь как можно быстрее покинуть поле битвы.
        Шаманы племени рассеяли туман и теперь каратели светлых эльфов потеряли эффект неожиданности увязнув в боях с темными эльфами. Цгарт сумел собрать мощный кулак из опытных воинов и теперь при поддержке Истара и Урцела без особого труда сокрушал карательные отряды эльфов.
        Но всего этого Сэйра уже не видела. Пробившись через несколько карательных групп светлых эльфов, отряд сумел вырваться с поля боя. Решив не останавливаться на этом, Лазарь погнал воинов дальше. Стараясь скрыться от опасности, пока темные эльфы не оправились и не собрали новый карательный отряд.
        Привал воины сделали, лишь перебравшись на другой берег. На одном из невысоких холмов поросших вечнозелеными елями.
        - Мы все же выбрались из этого Адисового котла! - Рикс устало плюхнулся на траву. - Как меня достали все эти эльфийские распри.
        - Тут я бы с тобой не согласился, - Лазарь раскинул плащ на траве, готовясь ко сну. - Адис нас ожидает впереди.
        - Уж лучше в пасть к демонам, чем иметь дело с эльфами, - пока остальные приходили в себя Гром уже рылся в мешке с провизией. - Эй, Сэйра куда ты? Передохнула бы немного.
        - Нет времени Гром, - Сэйра, взяв небольшой топорик, направилась в сторону лесной чащи. - Мне нужно успеть создать новый хенг взамен утраченного. Биться с демоном имея в команде лишь одного колдуна смерти подобно.
        - Я с тобой, - подскочил Алекс, тут же забыв об усталости. - Заодно поведаю тебе историю нашего чудесного спасения.
        - Хорошо, - не стала отпираться эльфийка. - Только не отставай.
        Глава 12
        - Это и есть Аномалия?
        Алекс поразился тому, как быстро сменилась обстановка. Еще пару шагов назад под ногами мягко шелестела трава, сменившись теперь противным скрипом выжженной земли.
        Перед Алексом раскинулась безжизненная пустошь с торчащими кое-где останками деревьев, перекрученными до неузнаваемости. Украшало это « великолепие» багровое небо, подсвечиваемое вспышками черных молний. Даже воздух в Аномалии казался тяжелее. Его приходилось буквально откусывать, с силой проталкивая в легкие.
        - Что здесь произошло? - Алекс боялся себе даже представить, масштабы катастрофы, изменившие эти земли.
        - Здесь объединенными войсками Старших рас и людей под предводительством Героя был остановлен Легион мрака, - пояснил Лазарь. - Битва была страшная. Сама реальность была искажена навечно здесь. Что бы вы ни увидели, не обращайте внимания. Просто граница с Адисом здесь настолько тонка, что иногда сюда проскакивают образы демонов. Но они ничего не могут сделать.
        - А что мы ищем здесь? - Мимо Рикса пронеслась призрачная фигура одного из демонов, попытавшаяся ухватить парня за волосы. - Очень тяжело не обращать внимания на эти миражи, когда они бросаются на тебя.
        - Видите радужное мерцание среди тех курганов? - Лазарь указал на мутное пятно, мерцавшее в воздухе среди холмов могильников. - Там мне проще всего будет открыть разрыв.
        - Ну, по крайней мере, мы хотя бы знаем нашу цель, - пожала плечами Сэйра, покрепче сжимая свой новый посох-хенг в руке.
        Воины, соблюдая траурное молчание, двинулись к курганам. Хотя Лазарь и предупредил всех о том, что встречающиеся по пути образы демонов всего лишь миражи воины предпочли не расставаться с оружием, ожидая подвоха в любой момент.
        Только при взгляде на багровое небо Алексу уже становилось не по себе. Пока шли к курганам, парень уже привык к то и дело возникающим в воздухе призрачным образам
        монстров. Хотя в начале пути через Аномалию, Алекс то и дело хватался за рукоять меча. Впрочем, не он один.
        Остальные компаньоны чувствовали себя так же неуютно. Все кроме Лазаря. Маг уверенно вел отряд к Бреши, по пути просто отмахиваясь от иллюзорных монстров, как от надоевших насекомых.
        Подойдя к Бреши, Алекс даже сквозь броню ощутил, как волосы на теле дыбом встают, а душа замирает от ужаса. Даже вечно суровый Гром беспокойно теребил себя за бороду. Остальные тоже были далеки от веселого настроя.
        Даже еще не войдя в мрачное нутро Адиса, Алекс почувствовал смертельное дыхание Бездны, сквозь Брешь. Даже когда пришлось прыгать в неизвестность, через голубой овал портала за лже-полицейским, Алекс не ощущал такого животного страха. Пытаясь успокоиться, Алекс покрепче сжал рукоять меча. Но Калибур в последнее время хранил мертвое молчание. Хотя Алекс и ощущал присутствие его темной сущности внутри клинка. Словно зловещий дух как затаившийся хищник ожидает момент для молниеносного броска.
        - Все готовы? - Вопрос был чисто риторическим, пройдя столь долгий путь никто, не собирался отступать назад, даже находясь на пороге врат в мир демонов.
        - Пусть все Двенадцать богов помогут нам, - взмолился Рикс напоследок.
        Руки Лазаря запылали золотистым светом. Колдун вцепился в края Бреши руками и быстро затараторил заклятия, расширяя проход. Колдун раздвигал границы реальности ровно на столько что бы туда смог пройти взрослый человек.
        Не дожидаясь особого приглашения, Алекс, задержав дыхание, на всякий случай, мало ли где их выбросит Брешь, обнажив клинок, первым вошел в открывшийся портал. Увиденное заставило парня пораженно выдохнуть. Алекс оказался на берегу самой обычной реки, не кровавой как писалось во множестве легенд.
        Под ногами росла самая обыкновенная трава, даже птички где-то невдалеке пели. Единственное впечатление нормальности происходящего портили только багровые небеса с неизменными черными молниями.
        - Это и есть Адис? - Алекс от удивления застыл на месте, все еще пытаясь прийти в себя.
        - А ты что ожидал увидеть? - Вопросительно поднял Лазарь вверх левую бровь. - Гигантскую пыточную и миллионы стенающих душ молящих о пощаде? Спешу тебя разочаровать. Это всего лишь параллельный мир. Место обиталища кровожадных и не очень демонов.
        - Эй, гляньте! - Воскликнул Рикс, указывая вперед. - Кажется, мы сможем переправиться на другой берег. Там есть паромная станция. Нам ведь на другой берег?
        - Не совсем, - отрицательно качнул головой Лазарь. - Нам нужен один небольшой островок, где и находиться наша цель.
        - От жутких монстров Акреннора, до не менее кошмарных тварей Адиса. Что скажешь Сэйра, сдюжим? - Подмигнул Гром эльфийке.
        - Другого выбора все равно нет, - мрачно проговорила Сэйра.
        Пройдя в указанном Риксом направлении, отряд вышел к небольшой паромной станции. Здесь деловито суетились несколько черных скелетов, отправляя на другой берег паром с семейством чертей. Увидев людей, скелеты не выказали ни малейшего удивления, продолжая работать.
        - Они даже не удивились нашему присутствию, - продолжил поражаться Алекс происходящему вокруг. - У них тут, что люди свободно каждый день гуляют?
        - Конечно, нет. Но наше племя им знакомо. Мы не первые кто отворил Брешь, что бы проникнуть в Адис, - Лазарь направился к бригаде скелетов. - Простите уважаемые. Нам
        нужно добраться до одного места. Но нам нужен провожатый и лодка. Как дорого это будет стоить?
        - Это не к нам вопросы, - один из скелетов указал на небольшой сарай, поставленный не - вдалеке от паромной станции. - Там отдыхает наш Бригадир. Вам стоит побеседовать с ним гладкокожие.
        Лазарь собрался было направиться к сараю, что бы продолжить переговоры, как дверь строения распахнулась, и на порог вышел бригадир. Двухметровый скелет, с рогатой башкой объятый синим пламенем.
        - Тысяча бесов! - Рявкнул Бригадир паромщиков, изрыгая пламя. - Какого рожна вы точите лясы с этими гладкокожими вместо того, что бы работать.
        - Простите, уважаемый, - Лазарь попытался привлечь к себе внимание разошедшегося скелета. - Нам бы попасть на остров Пылающих костей у нас дело к тамошнему архидемону. Ваши подчиненные просили обратиться к вам по поводу решения этого вопроса.
        - Какие могут быть дела у шайки гладкокожих к Мозроку Шипящему? - Бригадир, почувствовав возможную прибыль, немного сбавил обороты.
        - Мозрок Шипящий кое-что задолжал мне, впрочем, это уже не ваше дело, - приметив жадный блеск в глазах Бригадира, Лазарь продолжил. - Я щедро заплачу вам, если ваши подчиненные доставят нас на остров.
        - Так с этого и надо было начинать, - потер костлявые ладони Бригадир. - Я так понимаю, что отправляясь в Адис, вы были в курсе, что золото здесь не котируется?
        - Конечно, - Лазарь достал из походной сумы россыпь алых как кровь камней. - Касательно оплаты я подготовился загодя.
        - Ты нравишься мне все больше и больше гладкокожик, - Бригадир сплюнул сгусток пламени на землю. - Я вижу, ты умеешь вести дела. Зэд! Подь сюда!
        На оклик Бригадира тут же подбежал один из черных скелетов, внешне ничем не отличающийся от своих собратьев. Для Алекса оставалось загадкой как Бригадир их различает. Впрочем, парень решил ничему не удивляться в мире демонов, оставив все организационные вопросы решать Лазарю.
        - Слушай сюда бесполезная ты костяшка, - начал инструктаж своего работника Бригадир. - Вытаскивай лодку из сарая и доставь этих гладкокожих господ на остров Пылающих костей. Там ты их будешь ждать, столько, сколько они скажут. Ты все понял?
        - Да шеф! - Козырнул скелет и, гремя костями, понесся к пристройке хибары, из которой вышел бригадир.
        Гремя как стадо слонов, и нещадно матерясь, скелет, вскоре выволок из сарая покрытую пылью и паутиной лодку, по форме напоминающую черепаший панцирь. Расплатившись с Бригадиром, колдун и его команда тут же погрузились на посудину.
        - Не бойтесь, домчим с ветерком, - Зэд извлек из-под одной из скамей весло и лихо заработал костлявыми руками, поднимая тучи брызг.
        Неказистая с виду посудина очень быстро набрала скорость и понеслась к намеченной цели. Надо сказать, скелет хорошо знал свое дело. Лодка ловко обходила все отмели и торчащие из воды хищными клыками рифы. Не снижая при этом скорости.
        Не сговариваясь, пассажиры вцепились в борта мертвой хваткой. Болтанка в лодке оказалась ужасной. Речка, казавшаяся на первый взгляд с берега такой спокойной, тут же показала свой своенравный характер. Высокие волны вздымались, обрушиваясь на лодку, а коварные рифы то и дело возникающие из воды так и хотели пропороть нежную плоть лодчонки.
        - Пять минут страха, и мы на месте! - Объявил Зэд, ловко пришвартовавшись у полуразрушенного пирса. - Ваша остановка остров Пылающих костей!
        Воины сошли на берег покрытый остовами скелетов неизвестных гигантских животных. Кладбище костей простиралось вдоль всей береговой линии, насколько хватало глаз. Не сговариваясь, воины тут же ощетинились оружием.
        - И что дальше? - Высказал волнующий всех вопрос Гром.
        Вместо ответа Лазарь только указал рукой вперед. В центре острова на одинокой скале возвышалась циклопическая башня.
        - Наша цель находиться там.
        - И что мы просто так без четкого плана действий сунемся к архидемону? - Рикс был поражен беспечностью мага. - Я конечно тоже сорвиголова еще тот, но не самоубийца.
        - Чем больше планируешь, тем больше в итоге этих планов рушиться, - философски заметил Лазарь. - У нас есть серп Жнеца способный убить любую тварь. Два мага с обширным боевым опытом. Что еще тебе нужно? К тому же я знаком с Мозроком. Он тот еще увалень.
        - Что пират поджилки затряслись? - Не упустил своего шанса Гром.
        Ничего не сказав, Рикс лишь тяжело вздохнул и принялся набивать порох, в пистоль, пристроившись в хвосте отряда.
        - Главное держитесь ближе к Сэйре, в этой схватке она будет вашим защитником. Ну а главной наступающей силой буду я, - Лазарь заранее приготовил серп жнеца, взвалив его себе через плечо. - Веселее парни! Осталось совсем немного!
        Путь к башне не занял и нескольких часов пути. Островок на удивление оказался весьма небольшим. Пока шли через кладбище неизвестных монстров, отряду не встретилось ни одной живой души. Лишь ветер, иногда задувавший в полые кости покойных монстров издавал зловещие звуки.
        Добравшись до скалы отряд начал, восхождение по каменным ступенькам, исполненным в виде берцовых костей. Как назло поднялся холодный ветер, пришедший со стороны бурной реки. Ветер коварным хищником порывами налетал на воинов пытаясь скинуть их вниз. В такие моменты воины прижимались к стене скалы и пережидали так некстати возникший каприз погоды.
        Завершив тяжелый подъем, отряд предстал перед полуразрушенной башней. Кованые створки ворот повисли на одной петле, грозясь, тот час же рухнуть на зазевавшегося путника. Все тело башни было испещрено множеством дыр и трещин. Витражи в окнах висели нелепыми осколками. Логово архидемона готово было рухнуть в любой момент.
        - Ты уверен, что архидемон еще здесь? - Сэйра извлекла из чехла новенький посох-хенг. - Судя по всему, эта башня давно заброшена.
        - Уверен, - кивнул Лазарь, скидывая с плеча серп. - Даже скажу больше, как бы я не пытался скрыть наше присутствие, но похоже Мозрок знает, что мы здесь. Будьте осторожны, Мозрок Шипящий умеет изменять реальность. Не удивляйтесь ничему, что увидите за этой дверью.
        Предупредил Лазарь, распахивая висящие на честном слове створки ворот легким магическим пассом.
        Войдя внутрь башни, воины оказались по колено в мутной воде. С разрушенных перекрытий верхних этажей послышался мерзкий шипящий голос демона.
        - Зачем ты снова явился колдун?
        - Ты знаешь, зачем я пришел, - Лазарь задрал высоко голову силясь разглядеть демона под разрушенным сводом башни. - Пришло твое время умереть Мозрок! Спускайся, и покажи, на что способен!
        - В прошлый раз тебе удалось пленить меня колдун и превратить раба в угоду своих желаний. Но сейчас я сотру тебя в порошок!
        Водная гладь разорвалась сотнями брызг, и перед воинами предстал хозяин острова Пылающих костей. Мозрок Шипящий имел рост около трех метров, рубиновую чешую, покрывающую все тело, лоб его венчали огромные закрученные как у барана рога, а довершали жуткий образ широкие кожистые крылья летучей мыши, усеянные шипами.
        В правой руке Мозрок крепко сжимал саблю с широким лезвием из черного металла. В левой руке круглый щит с умбоном в виде черепа в центре щита.
        - Умри колдун! - Взревел Мозрок своим противным шипящим голосом и бросился в атаку.
        За спиной демона с громким грохотом неслась огромная морская волна. Демон взлетел, вверх пропуская цунами под собой. Сэйра, не ожидавшая такой стремительной, яростной атаки еле успела сотворить щит с помощью своего посоха-хенга.
        Лазарь оставил Сэйру в одиночку сдерживать бушующую стихию, взмыв в воздух следом за Мозроком. Лазарь атаковал демона широкими рубящими ударами серпа. Мозрок с легкостью отразил все удары щитом.
        Вопреки ожиданиям Лазаря черная сталь, из которой были выкованы сабля, и щит демона выдержали удары серпа Жнеца. Парировав рубящий удар Лазаря сверху Мозроку удалось провалить колдуна и сбить того на землю мощным прямым ударом ноги в грудь.
        От раздробленной грудной клетки Лазаря спасли лишь эльфийские доспехи. Пока Лазарь сбитый подлым ударом демона летел на сближение с водной гладью внизу обстановка снова изменилась. Бушующая водная гладь, подчиняясь прихотливому разуму Мозрока, тут же покрылась твердой коркой льда.
        Гром, отбросив секиру в сторону, бросился ловить падающего Лазаря, пока тот не разбился об ледяную твердь. Дворф еле успел подхватить колдуна в последний момент. Но сохранить равновесие Грому так и не удалось. Оскользнувшись на ровном месте Гром выронил Лазаря и навалился на того сверху. Не ожидавший такого поворота событий Лазарь выронил серп из ослабевших рук.
        Грозное оружие единственное способное сокрушить архидемона само прикатилось к его ногам по скользкому льду.
        - Так, так, так, - нагло заулыбался демон, придавив серп ногой. - Похоже ваш единственный козырь против меня теперь в моих руках.
        - Сэйра! Рикс! Прикройте меня!
        С силой вырвав меч из ножен, Алекс бросился спасать положение. Демона от победы отделял лишь шаг, вернее один короткий удар.
        Слитный залп из арбалета и боевой магии заставил демона отвлечь свое внимание от серпа. К этому моменту подоспел Алекс, обрушив на демона град ударов. Не ожидавший такого яростного напора от обычного человека Мозрок вынужден был отступить, закрывшись щитом.
        Первое ошеломление после стремительного натиска Алекса прошло и уже Мозрок сам успешно контратаковал. Приняв очередной рубящий удар на щит, Мозрок резким круговым движением сорвал руку в сторону, открывая грудь Алекса для удара саблей. От смертельного удара демона Алекса спас Рикс.
        Воспользовавшись сутолокой схватки Рикс подскочил сзади и вонзил клинок прямо между лопаток демона. Выигранное время позволило Алексу отшибая колени упасть на ледяной каток и достать Мозрока резким выпадом в бедро.
        Поняв что надо вырываться из окружения Мозрок попытался взмыть вверх. Но только демон оторвался от земли как его ноги по щиколотку оплели вырвавшиеся прямо изо льда толстые стебли лиан.
        Голубая вспышка молнии разорвала пространство и магический снаряд ударил демона прямо в лоб. Удар был столь силен, что Мозрок разорвав охватившие его ноги лианы отлетел в сторону.
        - Это еще не конец, колдун! - Взревел Мозрок, брызжа кровью из разбитого рта.
        Заклятие сильно обожгло лицо демона и сломало правый рог. Но несмотря на это Мозрок не собирался сдаваться.
        Ледяная корка задрожала и окружающая реальность подчиняясь воле демона снова начала
        меняться. Изо льда начали вырываться столбы пламени, закручиваясь в огненные водовороты.
        Участок льда на котором находился бесхозный серп Жнеца затрещал и начал подниматься ввысь, образуя нечто вроде ледяного пьедестала, посреди бушующего пламени.
        Лазарь и Мозрок одновременно взмыли вверх к пьедесталу. Каждый старался первым добраться до серпа. В последний момент Мозрок изменил направление полета. Вытянув вперед руку держащую саблю демон метнулся в сторону Лазаря. Надеясь насадить того на клинок. Лазарь лишь в последний момент смог разгадать маневр демона, едва успев увернуться в сторону.
        Оставив Мозрока у себя за спиной Лазарь кинулся к серпу. Мозрок не теряя еще надежды выйти из схватки победителем полетел следом за колдуном.
        Лазарь опустившись на пьедестал тут же схватился за серп. Позади нависла грозная тень демона. Резко развернувшись вокруг своей оси Лазарь опустился на одно колено пропуская выпад Мозрока прямо у себя над головой. Серп повинуясь мастерским движениям Лазаря снизу вверх прошелся по чешуйчатой плоти демона, разрывая ее своим кривым лезвием.
        Так и не успевший осознать собственную смерть Мозрок выронив саблю и щит пал прямо у ног Лазаря. Дымящиеся кишки демона попали прямо на сапоги Лазаря. Кровь растекшись алым пятном залила всю поверхность пьедестала.
        - В концовке этого спектакля ты все же малость переиграл дружище, - обратился Лазарь к умершему демону.
        Наклонившись к трупу Мозрока колдун достал из поясной сумы кинжал. Вскрыв грудную клетку демона Лазарь извлек из ее недр пульсирующее черное как смоль сердце демона. Убрав кинжал Лазарь вынул все из той же вездесущей сумы небольшую резную шкатулку и упрятал в нее демоническое сердце.
        - Терпение братья, осталось совсем немного, - прошептал Лазарь пряча шкатулку внутрь сумы.
        Применив левитирующее заклинание Лазарь спустился с пьедестала вниз, к ожидавшим его союзникам.
        - Дело сделано, - коротко бросил Лазарь отвечая на немой вопрос товарищей.
        - Я знал, что мы его сделаем! - Воскликнул радостный Рикс.
        - Это и был твой гениальный план?! - Гром не торопился разделять радость Рикса.
        - Атаковать архидемона в лоб прямо в его же логове! Да мы тут чуть все не поджарились если бы не магия Сэйры!
        - Я думал что вам такие маневры по душе мастер Гром, - спокойно произнес Лазарь
        - Лазарь прав Гром, - вмешалась Сэйра в разгорающийся спор. - Вместе мы способны сокрушить любого будь то высший вампир, или архидемон. Главное не забывать об этом до конца нашего похода.
        - Так-то оно так.
        Алекс убрал недовольно ворчащего Калибура в ножны. Духу так и не посчастливилось отведать черной души демона.
        - Я надеюсь в Шпиль братства мы не будем ломиться с шашками наголо.
        - Я еще не настолько глуп, - отрицательно покачал головой Лазарь. - Следующая наша остановка это северные земли. А именно приграничье. В одном из городов Ньюгорте нас будут ожидать мои доверенные люди. К моменту нашего прибытия Радужный ключ от небесного моста должен уже быть у них.
        - Где ты нашел настолько без башенных людей согласившихся залезть прямо в сердце штаб квартиры Братства. - Алекс был крайне удивлен.
        - Скажем так у меня свои способы убеждения, - ушел от ответа Лазарь. - Но об это позже поговорим. Нас уже наверное заждался на берегу наш костяной извозчик.
        Глава 13
        В столице острова Черепа с самого утра лил шквальный ливень. Ураган пришедший со стороны Великого океана беспощадным молотом обрушился на столицу острова. Дождь в одночасье затопил улицы. Ветер налетавший порывами с легкостью переворачивал телеги брошенные нерасторопными хозяевами на улице, срывал вывески на дверях заведений самого разного пошиба.
        Пришедший из-за океана ураган был настоящим бедствием для местной нищеты. Их ветхие халупы просто не выдерживали свирепого натиска непогоды, иногда рассыпаясь прямо на месте как карточный домик.
        Кром проезжавший в карете по кварталу бедняков, и наблюдавший все эти многочисленные разрушения не знал каким богам молиться, лишь бы карета выдержала до конца пути. Молитвы возносимые Двенадцати перемежались порциями проклятий в адрес имперских шпионов назначивших встречу в такую погоду.
        - Тпру! Стой скотина, да стой же ты! - Надрывался снаружи извозчик, пытаясь успокоить взволнованную кобылу. - Приехали уважаемый!
        Дверь широко распахнулась протяжно скрипнув на ветру, впуская внутрь кареты стылый утренний воздух. Кром расплатился с извозчиком и вышел из кареты.
        Для этой секретной поездки он решил воспользоваться услугами уличного возницы, а не личного кучера. Не стоило привлекать к себе лишнего внимания. Накинув капюшон Кром хлюпая по лужам направился к цели своего визита.
        Имперцы решили соригинальничать и назначили встречу в разоренном в ходе восстания храме Нерис. Эта богиня была одной из Двенадцати и являлась покровительницей бродяг и попрошаек.
        Оглядываясь на каждом шагу по сторонам Кром вошел внутрь разоренного храма. Стайка пичуг испуганная его тяжелой поступью взмыла к своду храма. Внутренние помещения были полностью разорены. Опьяненные жаждой крови и насилия восставшие островитяне вынесли из храма все что только можно. Оставив на прощание о себе память в виде разбросанных по молельне осколков статуи богини.
        - Скинь капюшон и покажи свое лицо!
        Кром услышав за спиной шаги и скрип натягиваемой тетивы медленно повернулся и без резких движений скинул капюшон с головы. Предоставив имперцу возможность разглядеть свое лицо.
        - Ты все-таки решился, - хмыкнул имперец опуская лук. - А я думал вместо тебя опять придет эта очаровашка.
        - Спокойнее Хигсс, - из тени колонны вышел еще один имперец, его лицо как и лицо лучника до глаз было скрыто тряпичной маской. - Все же он единственный наш союзник на этом проклятом острове.
        Хиггс издал резкий свист и из укромных закоулков молельни вышло еще как минимум четыре бойца.
        - Я бы никогда к вам не обратился, но у меня нет другого выхода. Наш Владыка вконец обезумел. Мало того, что он продолжает использовать Багровую мглу, так он скармливает этому монстру жителей столицы.
        - Вот видите мы преследуем одни и те же цели, - продолжил второй заговоривший с Кромом имперец. - Мы остановим этого безумца, а вы нам поможете в этом нелегком деле. Для начала скажите нам, как долго осталось до вторжения островитян на материк.
        - Я думаю не больше седмицы. Как только пройдет шторм Владыка высадит свои войска на материке. И первыми под удар попадут западные земли.
        - Мы услышали тебя, - кивнул имперец. - Но зачем Владыка скармливает своих поданных этому монстру?
        - Раньше для этих целей служили пленные, но их оказалось слишком мало. А Мгла нужна Владыке, что бы сокрушить Империю Дракона. И теперь Владыка подкармливает эту тварь своими же людьми. Без Мглы вся победоносная компания Владыки не будет иметь смысла.
        - А эта Мгла, ее можно как-то уничтожить?
        - Уничтожить, - усмехнулся Кром. - Это вряд ли. Ваши величайшие маги смогли лишь пленить этого монстра, ценой многочисленных жертв. Эта тварь пришла из разлома вслед за титанами и их легионом мрака.
        - Я в курсе эпоса о появлении Героя и спасении Досара, - прервал Крома имперец до этого говоривший с ним. - Я так понимаю у Мглы есть связь с Владыкой. Иначе он не смог бы управлять ею. И в их связке Владыка является слабым звеном. Багровая мгла как мы выяснили неуязвима, а вот Владыка нет. Где и как нам будет проще всего его достать? Уж вы как его близкий друг должны знать.
        - Иначе вы бы ко мне не обратились, - тяжело вздохнул Кром опустившись на чудом уцелевшую лавку. - Действовать придется сейчас пока на улицах бушует шторм. В такую погоду Владыка будет отсиживаться в своих апартаментах, в храме Васка.
        - Владыка, разрешите?
        Кром аккуратно приоткрыл двустворчатые двери ведущие в апартаменты Владыки. После той памятной вспышки гнева Тезаруса. Когда он чуть не отправился с балкона на встречу с городской мостовой, Кром предпочитал лишний раз спросить разрешения, что бы снова не нарваться.
        - Входи Кром.
        Тезарус оторвался от изучения карт западных земель Досара.
        - Ты что-то хотел?
        - Да-да, - неуверенно проговорил Кром быстро сглотнув подступивший к горлу комок.
        За прошедшие со дня восстания месяцы Тезарус сильно изменился. Владыка исхудал, щеки ввалились, под глазами залегли тени. В глазах навечно поселился безумный огонек, до того мелькавший лишь на мгновение. Такова была цена связи с Багровой мглой. В руках Тезарус сжимал небольшую костяную трубочку. Рядом с картами располагалась шкатулка с гномскими наркотиками. В последнее время Тезарус очень сильно пристрастился к ним.
        - Нашим разведчикам удалось схватить отряд имперских лазутчиков. Сейчас они дожидаются в подземелье. Палачам уже не терпится начать, но я велел им дождаться вас Владыка.
        - Займись сам этим делом, - Тезарус положил трубочку в шкатулку вновь склонился над картами. - Я чувствую прилив военного гения. А теперь иди и дай мне сосредоточиться на плане компании. Я позже прочту допросные свитки.
        Кром в отчаянии скрипнул зубами. План имперцев начал рассыпаться как карточный домик, едва успев начаться. Владыка словно, что-то почувствовал и отказался спускаться в подземелье где его ожидала хорошо спланированная западня.
        Не решившись оспаривать приказы владыки Кром покинул его покои.
        - Проклятье! - Выругался вслух Кром, тут же оглянувшись по сторонам в поисках лишних ушей.
        Убедившись, что за ним никто не следит Кром быстрым шагом направился в подземелье храма, где располагается пыточная. Хотя он и отдал приказ местным экзгуционерам не пытать пленников до прихода Владыки все же стоило поторопиться. Вдруг подчиненные решат проявить не нужное в данной ситуации рвение.
        Добравшись до входа в подземелье Кром рывком распахнул дверь. Караульные тут же подскочили при виде старшего жреца. Не обратив на них никакого внимания Кром быстрым шагом прошел караульные помещения и спустился в застенки допросной. Пройдя нехитрыми закоулками узких, пропахших сыростью и металлическим запахом крови коридоров, Кром вошел в допросную.
        Двое палачей уже снимали раскаленные стальные прутья с жаровни и вопросительно смотрели в сторону старшего жреца, ожидая приказа к началу пыток.
        - Владыка не будет присутствовать при допросе.
        - Нам приступать к работе господин?
        - Один момент.
        Кром резко взмахнул рукой и кинжал прорывая складки одежды жреческого балахона вскрыл глотку ближайшему душегубу. Второй палач метнулся к жаровне с прутьями, но Кром оказался быстрее. Одним мощным броском он повалил на землю второго палача и вонзил тому клинок прямо под левую лопатку.
        - Это было потрясающе жрец! - Воскликнул Хиггс звеня кандалами.
        - Сейчас не до этого, - оборвал своего подчиненного старший группы диверсантов. - Где Владыка? Почему его нет с тобой?
        - Понятия не имею, - Кром звеня ключами бросился освобождать пленников. - Он словно почувствовал западню и остался в своих апартаментах, планировать ход грядущей кампании. Нам нужно убираться отсюда, пока не поздно.
        - Стало поздно когда ты уже пошел с нами на сделку, - жестко процедил лидер диверсантов. - Через это подземелье есть какой-нибудь тайный ход к покоям Владыки?
        - Да тайный ход есть, он выведет нас прямо к покоям Владыки. Он находиться в одной из камер.
        - Веди!
        - Но как же ваше оружие?
        - С одним человеком как-нибудь справимся голыми руками, - беспечно отмахнулся Хиггс.
        - Не стоит недооценивать Владыку, - покачал головой Кром. - Он очень сильный некромант. Один из лучших с кем мне доводилось работать вместе.
        - Жрец прав парни, - согласился с доводами Крома лидер имперцев.
        Вооружившись пыточным инвентарем разбросанным по всей допросной имперцы последовали следом за старшим жрецом. В этот момент Кром вознес хвалу своей памяти. Хоть с момента восстания и прошло уже около трех месяцев но он все еще помнил местоположение тайного хода. Именно через него войско восставших островитян смогло штурмовать внутренние укрепления храма.
        Пройдя к блоку камер Тезарус быстро нашел нужную им. Эта камера всегда была пуста. Лишь одинокий скелет был металлическими кольями прибит к стене. Открыв дверь камеры Кром уверенно прошел внутрь и нажал в определенной последовательности на навершия кольев. Раздался тягучий скрип и часть стены где висел скелет отошла в строну.
        - Прошу, - Кром сделал пасс рукой и внутри коридора зажглись факелы. - Но помните как только окажемся внутри покоев действовать нужно будет быстро.
        Отряд имперцев возглавляемый Кромом вошел внутрь прохода. Тут же за ними закрылась стена отрезая путь назад. Коридор резко уходил вверх закручиваясь спиралью. Что создавало определенные неудобства во время подъема.
        Справившись с этой задачей отряд диверсантов оказался у очередной стены перегородившей проход. Повозившись недолго возле нее Кром открыл проход внутрь покоев Владыки.
        - А вот и вы! - Тезарус спокойно обернулся к нападавшим оторвавшись от столика с картами.
        Имперцы не говоря ни слова накинулись на свою цель со всех сторон, размахивая зловеще поблескивающим в свете пламени свечей пыточным инвентарем. Первым неладное почувствовал Кром. Уж слишком спокоен был Владыка при виде такой толпы нападавших.
        - Стойте! - Вскрикнул Кром но было уже поздно.
        Все нутро старшего жреца содрогнулось от соприкосновения с эфиром. Владыка зачерпнул силы из доселе невиданного источника. От нового магического истока Владыки веяло не смертью и тленом как раньше, как и от любого истока некроманта, а всепоглощающим ничто.
        И эта бездна ужаса в виде заклинаний выплеснулась в реальный мир. Имперцы сгорели в стене черного пламени буквально за мгновение. Кром даже не успел ничего сделать как Владыка оказался возле него и схватил за горло.
        - Ты предатель, - злобно прошипел Владыка. - Что думал меня так просто убить? Открою тебе маленький секрет. Мгла открыла мне новый источник силы. По сравнению с ней магия смерти просто детские шалости. Но это все лирика пойдем я кое-что тебе покажу.
        Сильно вдарив Крома об пол Владыка все так же держа свою жертву за горло потащил к балкону. Дотащив своего бывшего друга до места назначения Тезарус швырнул того на перила.
        Кром почувствовав треск ломаемых ребер в области груди упал на колени и выплюнул сгусток крови. Дрожащими руками он ухватился за мраморные перила пытаясь опереться о них, но поврежденный организм плохо слушался его.
        Владыка недолго пронаблюдав за мучениями друга, правда теперь уже бывшего, подойдя сзади ухватил того за волосы, и заставил смотреть на город раскинувшийся внизу. Над районом где жил Кром поднимались столбы густого черного дыма.
        - Видишь этот дым?
        Вопрос был скорее риторическим, Кром с перемолотой грудной клеткой мог только хрипеть в ответ.
        - Можешь не отвечать, - продолжал глумиться Тезарус. - Я вижу как тебе тяжело. Это горит твое поместье. Я наперед знал обо всех твоих интригах за моей спиной. А твоя прислуга сейчас направляется в сторону храма. Мглу ждет сытный обед. Но несмотря на это я помню о нашей дружбе, о том как ты поддерживал меня во время восстания. Поэтому последние мгновения жизни ты проведешь почувствовав настоящую свободу.
        Закончив свою пылкую речь Владыка поднял еле трепыхающегося Крома над головой и скинул вниз.
        Утро у Старейшины не задалось с самого начала. От близнецов Видеров уже несколько месяцев не было положительных вестей. Они потеряли малефикара и иномирянина в северных землях и до сих пор не вышли на их след. Но как известно беда не приходит одна.
        Сегодня утром к Старейшине в покои ворвался взмыленный паладин и сообщил о пропаже Радужного ключа. Древний артефакт времен появления временного разлома, открывающий путь к Парящему городу.
        Сперва Старейшина не поверил услышанному. Быстро накинув мантию он последовал за паладином к хранилищу. Огромное помещение выстроенное в виде лабиринта, напичканное магическими ловушками и бдительными охранниками. Но факт остается фактом. Сейчас Старейшина стояла напротив пустой витрины. Кто-то перерезал целую смену часовых, отключил ловушки и вскрыв витрину выкрал артефакт
        - Вы уже выяснили кто это сделал?
        - Да, - перед старейшиной предстал бледный как мел начальник заступившей смены караула хранилища. - Это начальник старой смены, старший паладин Вастор и трое его подчиненных. Мы уже осмотрели тела наших павших товарищей. Они не сопротивлялись и свободно подпускали убийц на расстояние удара. Но разве это возможно Старейшина? Почему сила света не уничтожила их когда они выступили против своих братьев?
        - Мне надо тщательно обдумать этот момент.
        Старейшина не надолго замолк обратившись к своим воспоминаниям. А ведь где-то он уже об этом слышал. Надо будет обратиться к библиотеке Шпиля, но это все потом. Сейчас главная проблема это поиск Радужного ключа.
        - Следящее заклинание на артефакте активировано?
        - Мы пытались, но они судя по всему как-то умудрились его деактивировать.
        - Так пытайтесь снова! - Сорвался Старейшина. - Пошлите всех свободных паладинов в северные земли. И передай им, что пока ключ не будет найден пусть не возвращаются в Шпиль.
        Подавив в себе начавшую зарождаться вспышку ярости Старейшина направился в сторону библиотеки, искать разгадку этого феномена на страницах древних фолиантов.
        Таверна Ньюгорта, одного из городов Приграничья, разительно отличалась от виденных Алексом в западных землях. Просторное, чистое помещение, отсутствует вездесущий запах горелого жира доносящегося с кухни. Мебель содержится в надлежащем состоянии. Лавки аккуратно обструганы и покрыты лаком. Единственная схожая черта с имперскими заведениями это галдеж пьяных посетителей, но от этого никуда не деться ни в одном кабаке.
        - Ну, что я говорил?! - У Грома был такой вид будто он выиграл в лотерею бочонок своего любимого грога. - Северные земли это вам не прогнившая Империя. Чистые пабы, свежий морозный воздух. Что еще надо для жизни?
        - Тут не поспоришь, - согласно кивнул Алекс громко шмыгнув носом. - Единственный минус уж очень холодно.
        - Ну извините, - пожал плечами Гром, - На дворе зима как-никак, а мы вдобавок ко всему еще на самом северном севере. Отсюда до Льдистых земель рукой подать.
        Вот уже почти год Алекс был в пути вместе со своей командой, под предводительством Лазаря. За это время он успел побывать во множестве мест. От тропических островов и еловых лесов темных эльфов, до параллельных миров населенных кровожадными демонами.
        И вот остался последний рывок. За спиной остались все северные королевства. Ньюгорт последний город Приграничья дальше только льдистые земли. И здесь как нигде можно ощутить истинный климат северных земель.
        Присев за столик Алекс с наслаждением втянул в себя запах горячей пищи. Наконец-то можно спокойно насладиться вкусной едой, и выспаться в теплой постели.
        - И надолго мы здесь? - Закончив трапезу Рикс как всегда глазел по сторонам, высматривая красивых девушек.
        - Что корсар решил положить глаз на северянок? - Дорвавшись наконец до грога Гром подобрел прямо на глазах. - Но будь осторожен, они через одну великолепно орудуют мечом.
        - Нет, - Лазарь не разделял веселья Грома. - Я уже отправил им весточку. Осталось только дождаться когда они выйдут на нас. Мастер Гром не увлекайтесь сильно грогом, возможно сегодня нам придется идти на сделку.
        - Не учи меня колдун, - отмахнулся Гром, уже успев заказать новую бутылку у светловолосой официантки. - К вечеру я буду свеж и готов к любой работе.
        - Пусть Эредин вырвет мне бороду если это не Гром из клана Вахта!
        К столику подошел массивный чернобородый дворф, облаченный в тяжелые доспехи, сверху украшенные шкурой снежного медведя.
        - Пусть мой кубок будет вечно пуст если это не Крах из клана Трода!
        В ответ воскликнул Гром выйдя из-за стола. Дворфы крепко обнялись и громко стукнулись лбами. Традиционное приветствие у воинов-дворфов.
        - Что ты здесь делаешь Гром? Я думал ты больше никогда не ступишь на северные земли.
        - Да я тут с компаньонами по делу. А тебя каким Адисом занесло в эту дыру?
        - Пойдем за мой столик дружище, там и побеседуем. Нам нужно многое друг другу рассказать. А твои друзья не хотят к нам присоединиться?
        - Нет, нет! - хором затараторили остальные.
        Даже Рикс не горел желанием участвовать в пьянке дворфов, прекрасно зная что подобные мероприятия заканчиваются разгромом таверны как минимум.
        - Я так понимаю на Грома можно сегодня не рассчитывать, - констатировал Лазарь и так всем очевидный факт.
        - Не переживай за него, - поспешила успокоить Лазаря Сэйра. - Он взрослый мальчик и сам может о себе позаботиться.
        - Да я не из-за него переживаю. Не забывайте, что мы перешли дорогу Братству света. Да еще наймит пытавшийся убить меня в подземелье замка вампиров до сих пор не объявлялся. Я сомневаюсь, что он сдох в тех катакомбах. Так, что нам бы сейчас сидеть тихо как мышки и ждать моих связных, а не устраивать пьяные дебоши.
        - Если хочешь я могу поговорить с ним, что бы он держал себя в рамках приличия.
        - Было бы неплохо.
        Не успела Сэйра выйти из-за столика, как к ним подсел высокий мужчина закутанный с ног до головы в коричневый меховой плащ с капюшоном.
        - Посылка у нас. Меня просили проводить вас к месту встречи, - быстро пробубнил мужчина. - Но сперва покажите деньги.
        Лазарь выложил пухлый кошель из поясной сумы и ловко подбросил его вверх. Давая посреднику услышать звон монет.
        - Оплата после получения посылки.
        - Само собой, - не стал спорить посредник.
        - Я схожу за Громом, - вызвался Рикс, тяжело вздохнув при этом.
        - Не надо, - Лазарь встал из-за стола, закинув походную суму через плечо. - Сами справимся. Тем более мы еще сюда вернемся.
        - Вы готовы идти? - Посредник в нетерпении топтался у входной двери.
        - Веди.
        Покинув теплое лоно таверны Алекс с товарищами оказался на улице. Сразу спрятав лицо в меховом воротнике плаща. Ветер дувший со стороны Льдистых земель был такой же суровый как и северные зимы.
        Посредник повел отряд по полупустым улицам Ньюгорта. Среди всех городов Приграничья Ньюгорт пользовался наименьшей популярностью у местных жителей. Не столько из-за своего расположения, Ньюгорт находился на самой окраине Приграничных земель, сколько из-за своей близости к Льдистым землям. Ледяные монстры регулярно совершали набеги на город, пробуя его стены на прочность. Но не смотря на это даже здесь люди и другие расы пытались наладить жизнь.
        Посредник привел воинов к причалу. У Ньюгорта располагалось небольшое озеро. Местные романтики прозвали его Хрустальным. Оно не замерзало круглый год. Поэтому у причала всегда швартовалось несколько лодок.
        - Нам к той лодке с ободранными парусами, - указал посредник на самую ветхую посудину.
        - Ну вы и запрятались, - поразился Рикс.
        - Так мы и не какой-то хлам украли. Мы даже иногда рыбачить выходим для отвода глаз. Посредник громко свистнул и спустя немного времени о причал ударился дощатый трап сброшенный с лодки.
        « Будь осторожен, я чувствую адептов смерти на этой лодке».
        Калибур спустя много месяцев молчания решил подать голос, предупреждая хозяина об опасности. Воины поднялись по скрипучему трапу на лодочную палубу.
        - Тут что-то не так, - забеспокоился Лазарь.
        Полог невидимости спал и отряд окружила группа людей облаченная в черные балахоны. Традиционная одежда некромантов культа Васка с острова Черепа.
        - Наконец-то я нашел тебя, - посредник скинул капюшон с головы демонстрируя бритый наголо череп и истатуированное лицо.
        - Тенг, - процедил Лазарь. - По-прежнему работаешь мальчиком на побегушках у моего отца?
        - Вы знакомы? - Алекс вынул меч из ножен, слабо представляя чем он сможет помочь против десятка колдунов.
        - Он наемный убийца моего отца, - пояснил Лазарь. - Не думал что ты еще жив.
        - Как видишь, - нагло ухмыльнулся Тенг. - Вы ведь за этим пришли не так ли.
        В руках убийцы заблестел всеми цветами радуги небольшой хрустальный кругляш. Радужный ключ, артефакт способный открыть путь к Парящему городу.
        - Ка ты понял твои люди уже кормят червей. И ты отправишься следом за ними!
        Последние слова Тенга прозвучали как призыв к действию для обеих сторон. Небольшая посудина тот час превратилась в поле боя.
        Серп жнеца, мгновенно покинул свой чехол и оказался в руках Лазаря. Защитившись магическим щитом от чар некромантов Лазарь размахивая серпом кинулся в самую гущу сражения.
        Смертельные чары культистов разбивались о щит созданный Лазарем, постепенно истончая его защиту. Но Лазарь быстрее успевал истреблять противников. Свою лепту в магический поединок внесла и Сэйра, на пару с Роской. Копья сотканные из зеленого пламени насквозь прожигали некромантов. А лианы проросшие сквозь палубу лодки утягивали последователей Васка в ледяную пучину озера. Гремлин тоже не стоял без дела. Перегрызая глотки не добитым чарами культистам.
        Не рассчитывая на столь серьезное сопротивление Тенг понял, что сейчас потерпит поражение, которое поставит жирный крест не только на его карьере наемного убийцы, но и жизни.
        Обрубив лианы пытавшиеся сцапать его за щиколотки Тенг перемахнул через палубу прямо на причал и бросился бежать.
        - Рикс! Алекс! Не дайте ему уйти, - не смотря на то, что Лазарь находился на острие атаки он продолжал контролировать все, что происходит на поле боя.
        Алекс с облегчением вздохнул покинув посудину. Все, что он мог это не путаться у Лазаря и Сэйры под ногами, во время магического поединка. Да изредка уворачиваться от магических снарядов пытавшихся попортить его драгоценную шкурку.
        - Эта задача как раз по нашим силам, - Рикс на ходу пытался перезарядить арбалет.
        Алекс не разделял уверенности товарища. Он помнил ту короткую схватку в подземелье замка вампиров. Скорость движений у Тенга была просто невероятная.
        Справившись с перезарядкой своего хитрого агрегата Рикс припал на колено и сделал выстрел. Тенг молниеносно развернулся и отбил болт в сторону клинком. Но Алексу хватило этого времени что бы настичь убийцу.
        - Двое на одного не равный бой, - цокнул Тенг, приняв низкую боевую стойку.
        - Извини, - пожал плечами Алекс. - Но ты слишком крутой что бы с тобой сражаться один на один.
        Утренний морозный воздух наполнился звоном мечей. Тенг провел низкий коварный выпад в область паха. Но Алекс успел защититься поставив клинок плашмя. Уйдя с линии атаки Алекса, убийца крутанулся на полусогнутых ногах и нанес широкий рубящий удар, целя в бок Риксу. Бывший пират успел сблокировать, но удар оказался столь силен что швырнул его на землю.
        Алекс бросился на выручку другу. Тенг встретил противника. Резко выпрямившись и нанеся быстрый выпад прямо в глаза. И снова Алекс едва успел выставить клинок для защиты. Тенг возвращая клинок успел нанести глубокую резаную рану в бедро Алекса, и крутанувшись вокруг своей оси встретить атаку Рикса.
        Рикс атаковал просто, без затей, широким рубящим ударом сверху, с одновременным подшагом в сторону. Что бы убийца не атаковал его встречным выпадом. Но Тенг и не собирался этого делать. Он встретил удар глухим блоком защитив свою голову. После чего легким движением кисти провалил Рикса и нанес удар коленом прямо под ребра. Рикс ощутил как эльфийская кольчуга буквально вминается под диафрагму, выбивая последний воздух из легких. Настолько силен был удар! Короткая добивающая атака набалдашником рукояти меча между бровей и Рикс снова повалился на промерзшую землю. От смертельного удара его спас вмешавшийся вовремя Алекс.
        - Эй, ублюдок! - Превозмогая боль Алекс все же смог подняться и отвлечь внимание убийцы на себя.
        Зачерпнув горсть снега Алекс метнул его прямо в лицо убийце, не ожидавший ничего подобного Тенг едва успел увернуться в сторону. Рикс в это время, все еще находясь в лежачем положении, ухватил убийцу за штанину и резко дернул на себя. Воспользовавшись замешательством Тенга в этот момент, Алекс буквально распластался в воздухе, но все же достал убийцу колющим ударом в грудь. Не удержавшись на скользкой земле Алекс повалился прямо на противника, вгоняя меч еще глубже в рану. Убийца захрипел и харкнул кровью прямо в лицо Алекса.
        « О да!» - Калибур буквально взвыл от наслаждения.
        Это была первая за много месяцев душа поглощенная им. Алекс ощутил как часть энергии поглощенной души переходит к нему, затягивая рану на бедре. С моральной позиции это
        было омерзительно. Но если посмотреть с точки зрения выживания, то Алекс просто истек бы кровью если бы Калибура сейчас не было с ним рядом.
        - Ну и силен же оказался, падла! - Поднявшись Рикс пнул павшего убийцу ногой в бок.
        - Аккуратно, а то еще разобьешь артефакт, - Алекс зачерпнув горсть снега оттирал кровь с лица.
        Склонившись над трупом Рикс начал ощупывать карманы убийцы, пока не выудил из одного из них хрустальный кругляшек артефакта. Сейчас Радужный ключ был испачкан в крови убийцы и поэтому не переливался радужным светом.
        - Артефакт у вас?
        Рикс вздрогнул от неожиданности, услышав голос Лазаря за спиной. Встав с колен Рикс обтер артефакт от крови об одежду и передал его Лазарю. Колдун придирчиво осмотрел Ключ, после чего убрал его в поясную суму.
        - Настоящий, - вынес вердикт Лазарь. - Все в порядке.
        - Похоже нам остался последний рывок до сокровищ Парящего города. И очень скоро я расстанусь с вашими постными рожами.
        - Еще рано делить шкуру не убитого снежного медведя, - осадила Рикса Сэйра.
        - Кстати, - вспомнил Рикс. - А ты не говорил, что твой папаня нынешний Владыка острова Черепа. Это за что он на тебя так взъелся, что решил послать за тобой наемного убийцу?
        - Мне кажется сейчас не место и не время обсуждать мою жизнь. Нужно убираться отсюда, - Лазарь как всегда был практичен в любой ситуации. - Мы нашумели на весь город. Сюда наверняка уже мчаться паладины братства.
        Добравшись до таверны воины столкнулись с новой проблемой. Общий зал был разгромлен, почти всю мебель разнесли в щепки, повсюду валялись избитые посетители заведения. А хозяин таверны бесцельно бродил по залу, держа в руках на половину обломанную кружку, и проклинал дворфов.
        - Простите уважаемый, - Алекс попытался привлечь внимание хозяина таверны. - Вы не видели нашего друга, белобородого дворфа.
        - Так этот шельмец ваш друг! - Взъярился кабатчик. - Тогда или вы оплатите мои убытки, или я вызову дружинников.
        - Для начала было бы неплохо если бы вы прояснили ситуацию, - вмешался Лазарь. - Прежде чем мы будем выяснять кто, кому и сколько должен.
        - Прояснить ситуацию, пожалуйста, - кабатчик еле сдерживался, что бы снова не перейти на крик. - Все было хорошо, пока сюда не приперся сын нашего градоправителя со своими дружками. А он тот еще подлец. Ну дворфы естественно и вломили ему и его друзьям по первое число.
        - И не только им, - Рикс красноречивым взглядом обвел таверну.
        - Позже кто-то вызвал дружинников, - продолжил владелец заведения. - И они забрали вашего дружка и его собутыльника в острог.
        - Отлично, - тяжело вздохнул Лазарь, отсыпав часть денег предназначенную в уплату за артефакт кабатчику. - Теперь нам еще придется вытаскивать его из тюряги.
        - Может, попытаемся договориться сразу с градоправителем? Предложил Алекс
        - Ваш друг сломал его сыну нос и выбил два зуба. Сомневаюсь, что у вас получиться договориться с градоправителем. Лучше попытайтесь дать на лапу какому-нибудь тюремщику в остроге.
        - Я с Алексом отправлюсь в острог, - вызвалась Сэйра. - Все-таки Гром мой друг.
        - Хорошо, - согласился Лазарь. - Мы пока соберем вещи и подготовим припасы для перехода. Встретимся здесь же.
        Перейдя на соседнюю улицу Алекс и Сэйра оказались у острога. Ньюгорт был небольшим городком, что значительно упрощало поиск в нем нужных зданий. Острог представлял
        собой двухэтажное бревенчатое здание окруженное частоколом. На окнах располагались кованые решетки.
        -Ну, что заходим?
        - Дамы вперед.
        Никак не отреагировав на шутку Алекса, Сэйра распахнула дверь и вошла во внутренние помещения острога. Небольшая караулка где располагался клеточник и заступившая смена дружинников, охранявшая острог, встретила Алекса и Сэйру убойным запахом перегара и копченой рыбы. За выщербленным столом несколько дружинников резались в кости, поливая друг друга крепкими матюгами.
        - Я извиняюсь господа, - начал было Алекс, но его прервала Сэйра.
        - Нам нужно увидеть белобородого дворфа, его привели недавно.
        - Это вам к клеточнику, - один из дружинников кинул обглоданную таранку в сторону спящего на лавке детины. - Эй Морс! К тебе пришли по делу.
        - А! Что! - Подскочил разбуженный верзила. - По какому на хрен делу! У меня башка ни рожна не варит!
        - Знамо дело, - хохотнул один из дружинников. - Я тебе говорил, что не стоит покупать пойло у Кривого Кенга.
        - Заткнись, - верзила отвесил шутнику подзатыльник, да такой, что тот в печатался лбом в столешницу. - А вы кто такие?
        - Мы пришли за своим другом, - дальнейшие переговоры взяла на себя эльфийка. - Белобородый дворф.
        - А, этот наглый хмырь! - Сразу же насупился клеточник, видимо Гром успел и здесь отличиться. - Ну есть у нас здесь такой. Вот только сам градоправитель ратовал, что бы мы держали дворфа до особого распоряжения.
        - Может вы передумаете, - в левой руке Алекса заблестел золотой кругляшек.
        - Я бы с радостью, - при виде золотой монеты клеточник нервно сглотнул. - Но ничем не могу помочь.
        - Отвернись Алекс, - Сэйра вышла вперед, взмахнув посохом.
        Зеленая вспышка исторгнутая из посоха-хенга осветила помещение.
        - Можешь повернуться, - Разрешила Сэйра.
        Алекс повернулся и раскрыл рот от удивления. Дружинники застыли каждый в своей позе. В их глазах горел зеленый свет.
        - Ключи, - властно скомандовала Сэйра.
        Клеточник Морс послушно протянул эльфийке ключи, даже глазом не моргнув.
        - Камера.
        - Вторая с лева.
        - Когда мы уйдем, вы забудете о том, что когда-либо видели нас.
        - Слушаемся, госпожа, - хором проговорили дружинники.
        Немного повозившись с замком Алекс отпер дверь ведущую в блок камер. Хотя блок это слишком громко сказано. Не большое помещение с парой камер с левой и правой стороны коридора. Алекс и Сэйра без труда нашли нужную, из нее доносились походные маршы на языке дворфов. Правда на очень пьяном языке.
        - Выходи певец.
        - Сэйра, Алекс! - От удивления Гром протрезвел буквально на глазах. - Что вы здесь делаете?
        - Мы пришли за тобой, - Сэйра отперла дверь камеры. - Нам пора убираться из этого гостеприимного города.
        - А как же артефакт колдуна?
        - Мы уже добыли его, - пояснил Алекс. - А где твой друг, с которым ты начал попойку?
        - А Крах, - махнул рукой Гром. - Этот козел успел сбежать когда началась драка с дружинниками. Ладно пойдем отсюда пока градоправитель со своим чокнутым сынком про нас не вспомнил.
        - Ну, что скажешь? - Эва Видер подошла к склонившемуся над трупом Тенга, брату.
        - Они опять нас опередили, - закончив осматривать труп, Ник обернулся к сестре.
        - Тебе удалось что-нибудь узнать в остроге?
        - Нет, - отрицательно качнула головой Эва. - Их колдуны как всегда работают безукоризненно. Тюремщики были очарованы эльфийской магией и ничего внятного рассказать не могут.
        - Проклятье! - Выругался Ник. - Они даже понятия не имеют кому помогают.
        Вот уже несколько месяцев прошло с того момента как Ник и Эва получили задание лично от Старейшины. На словах все выглядело предельно просто. Найти и устранить иномирянина и проклятого некроманта. И забрать Скрижаль вечности. Но на деле все оказалось гораздо сложнее.
        Колдун оказался достаточно хитер и выйти на его след было довольно таки не просто. Ударная группа паладинов под предводительством Ника не одну неделю колесила по землям севера в поисках каких либо упоминаний о Лазаре. И везде их ждала неудача. Пока сидя в одной из таверн до них не дошел слух о крупной схватке магов в Ньюгорте. Но прибыв на место они вновь опоздали.
        - Что будем делать?
        - Играть с ними в догонялки бессмысленно, - Ник поднялся во весь свой гигантский рост. - Мы совершенно точно знаем, что Радужный ключ у них. И все, что им осталось это добраться до мерзлых гор в льдистых землях и пересечь небесный мост. Но попытаемся сыграть на опережение. Нам нужно раньше них оказаться у Небесного моста и тщательно подготовить засаду.
        - Это имеет смысл, - согласилась Эва. - Если они ушли только вчера, то вряд ли успели далеко продвинуться. Мы еще сможем их перегнать. Пойду собирать людей.
        Ник задумчивым взглядом проводил сестру. Похоже у них появился шанс на успех. Главное не оплошать. Или за их поражение заплатит весь Досар.
        Глава 14
        Спустя несколько дней путешествия через земли приграничья группа Лазаря добралась до Льдистых земель. Лазарь сильно подгонял отряд боясь преследования паладинов Братства. Но светоносные паладины за все время так и не предприняли попытки напасть на отряд. Или они снова потеряли их след, или добрались до небесного моста раньше и теперь готовят там засаду.
        Но пока Лазарь предпочитал об этом не думать. Сейчас ему предстояло провести свой отряд через Льдистые земли к мерзлым горам. Где их ждет тяжелейший подъем на вершину.
        Льдистые земли представляли собой огромную ледяную пустыню. С редкими вкраплениями растительности. Люди и остальные разумные расы не обитали здесь. Единственные кто населял эти земли это снежные медведи и ледяные монстры. Солнце было высоко в зените, и солнечные лучи отражались от снежного покрова заставляя воинов жмуриться.
        - Так не долго и узкоглазым остаться, - пожаловался Рикс.
        Роска поддержал Рикса согласным писком. Гремлин страдал от холода больше всех остальных. Хоть Сэйра и позаботилась о своем зубастом компаньоне, нарядив его в теплую шубку. Но помогло это мало чем, Роска не привык к такой холодной погоде. Льдистые земли сами по себе были очень суровым местом, а уж зимой их суровость удваивалась.
        - Да уж, - тяжело вздохнул Алекс. - Поневоле заскучаешь по Адису. Кстати, а когда уже будет видно Парящий город.
        - Ты и так уже можешь его видеть, - Лазарь указал на неясное пятно далеко в небе зависшее над гигантской горой. - Город пока далеко, но когда мы доберемся до мерзлых гор, ты сможешь его разглядеть гораздо лучше. Главное успеть до вьюги.
        Все одновременно посмотрели на запад. Небо там почернело буквально за считанные минуты. И сейчас эта чернота медленно затягивала весь небосвод.
        - Боюсь это будет не просто вьюга, а настоящий ледяной шторм, - проворчал Гром, отхлебнув из фляги. - А я говорил что надо было запасти побольше грога. Я думаю очень скоро он нам пригодиться.
        После этих слов начался тяжелый многодневный переход через ледяную пустыню. Ветер с каждым днем становился все яростнее, а черная хмарь идущая с запада заволокла уже почти половину небосвода.
        За все время перехода воинам не попалось ни одного животного. Видимо они все попрятались чувствуя приближение предстоящей вьюги.
        В своем мире Алексу не раз доводилось смотреть документальные фильмы о заполярье. Но он и предположить не мог, что ему когда-либо предстоит пересечь их самому. Да еще в другом мире.
        - Мы уже несколько дней бродим по этим проклятым Льдистым землям, а мерзлые горы к нам не приблизились ни на шаг! - Выругался Гром.
        - Просто так кажется, - успокоила дворфа Сэйра. - Из-за того, что пейзаж не меняется. Но ты не прав Поглядите на небо. Уже видны очертания Парящего города. Не то, что несколько дней назад.
        Алекс задрал голову, внимательно разглядывая небосвод. И правда прямо над мерзлыми горами высоко в небесах застыл небольшой остров, с едва видимыми очертаниями зданий.
        - Будем надеяться, что Левиафан успел сдохнуть за все то время, что город был покинут.
        - Я бы не стал на это рассчитывать, - покачал головой Лазарь. - Левиафан бессмертен. Но даже бессмертных можно убить.
        - А почему этот город покинут? - Алекс поймал себя на мысли, что ни разу не поинтересовался об истории этого места у всезнающего Лазаря. - Как его вообще возвели на небесах?
        - Это тебе пусть наш всезнайка расскажет, - Гром ненавязчиво перевел взгляд на Лазаря.
        - Как-то я упустил этот период из истории Досара, - повинился Лазарь. - Город не возводили, его подняли в небеса с помощью магии. Это случилось после падения титанов. Когда легион мрака был изгнан через разлом в свой мир Героем и его командой. А титаны были заключены глубоко под руинами своей крепости - Тартара. Но были силы которые в войне свободных рас Досара против тирании титанов, приняли сторону последних.
        - Культисты с острова Черепа, - продолжил логическую цепочку Алекс.
        - А именно тогдашний Владыка острова, самый могучий некромант того времени. Его звали Васк. После смерти которого и был основан культ некромантии и магии крови названный в его честь. Так вот этот Васк при поддержке других некромантов создал артефакт способный разрушить тюрьму запирающую титанов. А слово ключ способное пробудить титанов предположительно начертано на скрижали, которую ты носишь при себе Алекс.
        - Я помню. Ты рассказывал о ней мне еще на корабле.
        - Так вот хорошие парни во главе с Героем вовремя узнали о плане злодеев и в тяжелой схватке уничтожили Васка и всех его прихлебателей. Ну а артефакт по легенде был перемещен в Парящий город. Вообще Парящий город до своего перемещения на небо, был свободным городом населенным одними магами и прочими колдунами всех мастей.
        Просто совет магистров Парящего города решил поднять его в небо, что бы маги в пылу своих магических изысканий не смогли нанести ущерб городам находящимся по соседству.
        - А этот Левиафан откуда там взялся?
        - Маги проводили эксперименты по созданию кристаллов переноса в другие миры. Атак же пытались создать временной разлом искусственно. Что им с успехом удалось. Левиафан пришел из этого разлома и изгнал магов из Парящего города. Небесный мост был единственной связующей нитью между наземными государствами и Парящим городом. Магам удалось перенести радужный ключ с собой. А вот о том как артефакт попал в руки Братства история благополучно умалчивает.
        - А почему Левиафан за все это время не покинул город?
        - Город защищен магическим куполом. А Левиафан по каким - то причинам не может его разрушить. Или просто не хочет покидать город. Но вместе мы сможем сокрушить этого монстра. А после этого я помогу тебе отправиться в твой мир Алекс.
        - Не хочу подливать ложку дегтя в бочку меда, - влез в разговор Рикс. - Алекс ты думал, о том, что будешь делать если все эти россказни о порталах в другой мир, что якобы находятся в Парящем городе всего лишь слухи.
        - Я не сдамся. У людей, которые напали на меня были кристаллы переноса в другой мир. Они где-то смогли их достать. Значит и я смогу.
        - Да вот только у них уже не спросишь, - хохотнул Гром, снова приложившись к фляге.
        - Не думай об этом, - попытался подбодрить друга Лазарь. - Я уверен, что в Парящем городе каждый найдет, то, что так долго искал. А иначе и быть не может.
        - Меня если честно больше беспокоит дальнейшая судьба скрижали, чем все эти порталы, - Алекс не произвольно коснулся рукой наплечной сумы где находился артефакт.
        - Я толком не успел изучить скрижаль и еще до конца не уверен, тот ли это артефакт. Но я думаю мы соберем совет и вместе решим что с ней делать. А ты с чистой совестью сможешь отправиться в свой мир. А сейчас давайте лучше сосредоточимся на дороге.
        За весь остаток пути никто из воинов не произнес ни слова. Видимо каждый из них был погружен в свои мысли. Лишь Гром перебрав с грогом громко голосил на все Мерзлые земли пошловатые частушки гномских шахтеров. Иногда пение дворфа вдалеке свои диким воем поддерживали снежные медведи.
        Утром следующего дня отряд, снявшись с ночного привала, вышел к горам. Мерзлые горы представляли собой огромный горный массив покрытый снегом и льдом. Высокие каменные пики горы вздымались настолько высоко, что казалось будто они пронзают облака. Ветер дувший с гор промораживал насквозь. Отбивая всякое желание не то, что взбираться на вершину, а даже просто смотреть в их сторону.
        - Так, давайте выстроимся цепью, - скомандовал Лазарь. - Каждый держит впереди стоящего товарища за плечо и страхует в случае опасности. Если так случиться, что вьюга настигнет нас во время подъема на гору не паникуйте. Я создам магический барьер, главное всегда будьте рядом.
        - А почему бы просто не перенестись на вершину, - попытался предложить Рикс решение проблемы.
        - Не получиться, - отрицательно покачала головой Сэйра. - Кристаллы переноса кончились, а создавать порталы с помощью заклинаний ни эльфийские, ни людские маги еще не научились. Так, что придется поработать ножками.
        - И какой толк от этой магии, - тихо проговорил Рикс, но так что бы ни Сэйра, ни Лазарь не услышали его.
        - Не дрейфь, - Алекс ухватился за плечо Рикса. - Прорвемся. Впрочем как и всегда.
        - Все готовы?
        - Веди нас шкипер! - Выкрикнул Рикс.
        Отряд начал долгое восхождение на вершину. К финальной точке своего путешествия легендарному Парящему городу.
        Свой путь воины начали пройдя через узкое ущелье. Сквозь эту расщелину проходила удобная узкая тропинка. Она казалась тоненькой серебристой нитью на фоне громадных вершин. Все остальное пространство занимали горные массивы и снежные насыпи, выше них было только затянутое тьмой небо.
        Мерзлые горы были не только единственной связующей нитью между парящим городом и наземными королевствами, но так же исполняли роль хранителей ледников, залежей кристально чистой замерзшей воды. Поэтому высотные пики Мерзлых гор никогда не снимали своих снежных шапок.
        Алекс взглянул вверх и присвистнул от удивления. В этот раз судьба уготовила им действительно серьезное испытание. Вершины Мерзлых гор громоздились одна на другую и казалось, что им нет конца. Далеко на горизонте уже не было видно самих гор, а только их очертания. Как будто снежные призраки встают друг за другом на фоне чернильно-черного неба.
        - Вот это красота, - Алекс впервые совершал поход в горы, да еще зимой.
        - Красота друг мой, это когда, ты в такую погоду сидишь у теплого очага с кружечкой доброго грога и в компании друзей вспоминаешь о прошлых битвах. А проклятье! - Гром пытался раскурить трубку, но пока это у него плохо получалось.
        Вьюга начала набирать обороты. С неба посыпались хлопья снега. Ветер задувавший с гор закручивал их в снежные вихри и бросал в лицо путникам.
        - Держитесь! - Лазарь как истинный отец-командир пытался подбодрить своих воинов. - Нам нужно преодолеть перевал Ух корок. Пока его не занесло снегом. Это единственный путь на вершину. Так, что придётся обойтись без привалов.
        Воины продолжили путь к вершине. Дикий вой северного ветра казался им злобным хохотом окружавшей их тьмы. Иногда тропинка пока еще не полностью засыпанная снегом делала коварные повороты проходя вблизи от обрывов.
        Когда видимость из-за разбушевавшейся метели совсем ухудшилась, Рикс чуть не свалился в один из таких обрывов. Корсару повезло, что Алекс вовремя среагировал и удержал товарища от падения в ледяную бездну.
        Дул холодный северный ветер. Алексу нестерпимо хотелось сделать привал, согреться у костра. Но он понимал, что пока это невозможно. А идти становилось все тяжелее, и тяжелее с каждым шагом.
        Лазарь и Сэйра окружили отряд магическим щитом, но помогало это слабо. Видимость из-за поднявшейся бури по-прежнему оставалась паршивой.
        Добравшись до перевала Ух корок тропинка оборвалась. Но дальше в ней не было необходимости. Воины преодолели перевал, надо сказать вовремя, снега там пока насыпало только по щиколотку. За перевалом их ждала широкая каменная лестница вырубленная прямо в скале и ведущая к самой вершине.
        - Лестница богов, - пораженно выдохнул Лазарь. - Не думал, что когда-нибудь смогу лицезреть ее.
        Правда сейчас величественное творение не впечатляло. Вьюга разбушевалась не на шутку. Что не способствовало долгому стоянию на месте с целью лицезрения исторического памятника архитектуры. Лазарь видимо тоже это понял и без лишних повествований об истории этого места повел отряд через лестницу богов.
        - Смотрите!
        Пройдя уже больше половины пути по лестнице богов Алекс обратил внимание на непонятное мерцание, которое с каждой вспышкой приближалось все ближе к их группе.
        - Держитесь!
        Лазарь вовремя развернулся в указанном Алексом направлении и направил все магические резервы на укрепление щита. Шар сотканный из чистого белого света разорвав снежную пелену с гудением врезался в магический барьер. Щит не выдержав лопнул, но со своей задачей он справился, поглотив силу удара магического снаряда. Но несмотря на это воинов разметало по всей лестнице богов. И сразу после этой атаки словно по воле богов вьюга прекратилась.
        - Вот черт! - Выругался Алекс вынимая меч из ножен.
        Вьюга оказалась всего лишь способом их задержать, что бы паладины братства первыми добрались до лестницы богов и успели устроить засаду. Снежный покров застилающий все вокруг спал и перед воинами предстал отряд паладинов.
        - Тонкий ход, - изобразив шутливый поклон, Лазарь извлек серп жнеца, готовясь отразить нападение.
        - Благодарю, - благодарно кивнул в ответ Ник. - Остановитесь! Вы не ведаете, что творите.
        - О чем это он? - Рикс обернулся в сторону Лазаря не забывая при этом заряжать арбалет.
        - Я вижу ваш колдун так и не сподобился объяснить, вам истинную причину своего похода. Что же похоже это придется сделать мне, - Ник смотрел в сторону Лазаря с плохо скрываемой ненавистью. - Древние легенды о ключе способном разрушить темницу титанов правда. И этот артефакт и поныне находиться в Парящем городе. А ваш колдун хочет заполучить его. Не позволяйте ему очаровать себя. Колдун совсем не тот за кого себя выдает. Сложите оружие и не мешайте совершиться справедливости.
        - Не верьте ему. Было бы это на самом деле так я бы ни за что не стал привлекать вас к походу. Зачем мне лишнее внимание. Да и потом скрижаль я мог отобрать еще на корабле. Разве не так Алекс?
        - Мне все равно, что несет это пугало в блестящих доспехах, - Алекс встал плечом к плечу с Лазарем. - Мы с тобой до конца.
        - Что ж, - тяжело вздохнул Ник. - Видят боги я пытался обойтись без лишней крови. Убить их!
        Алекс бросился в кровавую карусель битвы. С паладинами следовало все время быть на стороже. Каждый воин братства был воином и магом одновременно. Алекса едва успел уклониться в сторону, от луча ослепительного света летящего в сторону его головы.
        Лазарь был основной боевой единицей отряда в этой битве. Находясь на острие атаки он прорывался к вершине горы. Все остальные выстроившись клином отражали атаки паладинов с фланга.
        Алекс бросился на атаковавшего его паладина. Сшибка! Воин братства оказался весьма опытным бойцом. Умело разорвав дистанцию паладин ослепил Алекса вспышкой света и нанес быстрый колющий удар. Но удар получился слабым и клинок бессильно отскочил от кольчуги защищавшей Алекса. Из-за плеча Алекса вылетел арбалетный болт, вдарив паладина прямо в шлем. Воспользовавшись заминкой противника Алекс вогнал меч между сочленениями доспехов паладина, достав до легкого. Вопреки ожиданиям Алекса
        душа паладина не пошла на прокорм Калибура. Все еще находясь под защитой сил света душа отошла в мир иной.
        Лазарь сокрушал всех кто ему попадался на пути. Ни магия, ни великолепная выучка паладинов не могла им помочь. Серп жнеца великолепно справлялся со своей работой. До тех пор пока на его пути не встали близнецы Видер.
        Ник умело выстроил нападение. Несколько паладинов отвлекли Сэйру на себя. Оставив Лазаря без магической поддержки, против двух лучших паладинов Братства. Эва держась на расстоянии поддерживала брата всем доступным арсеналом заклятий. Ник бросился в ближний бой. Паладин попытался ослепить Лазаря вспышкой, но колдун лишь усмехнулся.
        - На меня не действуют ваши дешевые фокусы.
        В ответ Нику пришлось отражать град ударов со стороны Лазаря. Паладин не ожидавший такого натиска отступил к обрыву. В следующий миг одним мощным ударом серп переломил клинок меча паладина, и со скрежетом прошелся по нагрудным пластинам доспеха. Спасаясь от рассечения на две неравные половинки Нику пришлось упасть на спину уходя от удара.
        Лазарь занес серп для добивающего удара, но в пылу схватки он напрочь забыл о сестре Ника. Эва бросилась в отчаянную атаку. И она удалась. Обманный финт, уход в сторону и меч Эвы вонзился в плечо Лазаря.
        - Проклятье, - выругался Лазарь, вынужденный переключиться на нового противника.
        Ник к этому времени поднялся с фланга и подобрав обломок клинка начал обходить Лазаря с фланга. Но его маневр прервал Гром. Дворф как всегда полностью нарушил весь ход поединка своим неожиданным вмешательством.
        Покончив со своим противником Гром подобрал его меч и с силой метнул в сторону Ника. И сразу же после этого бросился к Эве. Ник вынужденный уклоняться от брошенного в его сторону меча упустил Лазаря из поля зрения. А Лазарю только это и было нужно. Маг больше не отвлекаясь на схватки бросился к вершине горы. Остальные отбросив паладинов последовали за ним. Сэйра перекрыла и без того узкую лестницу каменной стеной. Отделив отряд от паладинов.
        - Пошевеливайся! - Бросила Сэйра обернувшись к Лазарю. - Стена не продержится долго. С таким энтузиазмом они быстро ее сломают.
        Роска поддержал хозяйку возмущенным воплем.
        - Сейчас-сейчас, - Лазарь дрожащей от волнения рукой достал Радужный ключ и подойдя к невысокому каменному пьедесталу вставил ключ в углубление.
        Проговорив скороговоркой слово-ключ Лазарь активировал Небесный мост. Воздух задрожал перед взором Лазаря. И буквально из ниоткуда материализовался самый настоящий мост. Он был словно соткан из полупрозрачной паутины и казался таким хрупким, что на него было страшно наступать.
        - А он выдержит нас? - Рикс наступил на полупрозрачную поверхность моста и тут же отдернул ногу. - Выглядит он не очень.
        - Сейчас и узнаем, - Лазарь вытолкал Рикса на мост и сразу же последовал за ним следом. - Не забудьте забрать артефакт или мы не сможем вернуться на землю.
        Воины бегом помчались через небесный мост. Совершив весьма продолжительную пробежку отряд приблизился к Парящему городу. Легенда предстала перед ними во всем своем великолепии на расстоянии вытянутой руки.
        Высотные белокаменные здания с извилистыми улочками пересекающими весь город. Но примечательнее всего была высоченная статуя Героя. Безымянного воина сокрушившего титанов. Статуя возвышалась над всем городом. Герой был облачен в доспехи и вздымал над головой гигантский меч для последнего удара.
        Как таковой защитной стены у города не было. Ее роль исполнял полупрозрачный магический купол накрывающий собой весь город. Не смотря на то, что прошло столько времени магия купола действовала до сих пор. В этом успел убедиться любознательный Гром. Разбежавшись он обрушил свою секиру со всего маха на прозрачную стену купола. Защитные заклинания наложенные на купол тут же пришли в действие отбросив дворфа на несколько метров в сторону.
        - И как мы пройдем? - Алекс озвучил мучавший всех вопрос.
        Роска стремительной стрелой сорвался с плеча эльфийки и осторожно приблизился к куполу. Тщательно обнюхав его гремлин лишь недоуменно пожал плечами и вернулся на плечо хозяйки.
        - Ну по крайней мере мы выяснили, что гремлин не знает ответа на этот вопрос, - попытался разрядить обстановку Рикс.
        - Зато я знаю, - Лазарь встал на расстоянии вытянутой руки от купола. - Или вы подумали, что я потащу вас сюда не зная как попасть внутрь.
        Не дожидаясь ответа Лазарь полез в свою вездесущую суму. Немного порывшись в ней Лазарь извлек черную кожаную перчатку с выгравированными на ней рунами. Надев перчатку на правую ладонь Лазарь дотронулся до купола и произнеся слово-ключ повернул ладонь затянутую в перчатку против часовой стрелки. Сразу после этих манипуляций часть защитного купола исчезла открывая путь на улицы города.
        - Прошу, - Лазарь щелкнул пальцами. - Проходите не стесняйтесь.
        Отряд прошел за границы купола ступив на земли Парящего города.
        - Нам нужно к центральному району, там где расположена статуя Героя, - Лазарь указал в сторону монументального памятника. - Там находиться дворец магистров. Место которое нас обогатит, и отправит Алекса домой.
        - Веди Сусанин, - вспомнил Алекс так к месту пришедшуюся земную поговорку.
        - Кстати Левиафан так до сих пор и не объявился. Может он и впрямь помер здесь от голода?
        Сразу же после этой фразы Сэйры не вдалеке раздался громкий рык. Но хозяина этого зверского рева пока видно не было. Лазарь остановился не надолго что бы смазать лезвие серпа сердцем демона. После чего повел отряд к центральной части города.
        - С этого момента утройте бдительность. Эта тварь хитрее чем вы думаете. Он уже может следить за нами.
        Воины ступили на главную улицу Парящего города - колоннаду. Это была широкая улица идущая прямой стрелой до самого центрального района города. По обе стороны улицу украшали портики с двумя рядами резных каменных колонн. По мере движения по боковым сторонам улицы имелись арочные проемы ведущие на соседние улицы города.
        - Стойте, - эльфийка приложила указательный палец к губам, давая знак всем остальным замолкнуть. - Лазарь ты то же это чувствуешь?
        - Да. Кто-то творит магию.
        - Причем совсем рядом. Вон Роска сам не свой.
        Гремлин залез Сэйре за пазуху и начал тоскливо поскуливать. Громко стуча зубамии от страха в перерывах.
        - Берегись! - Выкрикнул Алекс.
        Прямо из воздуха материализовалась струя пламени и ударила по отряду. Лазарь во время успел среагировать. Колдун создал отражающий барьер. Струя пламени вернулась к ее владельцу. Разрушая полог невидимости.
        Перед воинами предстал бессмертный хранитель Парящего города - Левиафан. Дракон невероятных размеров. Огромную голову Левиафана венчали загнутые как у барана рога. В широкой пасти сверкал ряд острейших зубов. Длинное змеиное тело оканчивалось
        извивающимся в воздухе смертельной плетью хвостом, украшенным острыми костяными наростами. Так же Левиафан имел четыре конечности позволяющие передвигаться по земле, и вездесущие кожистые крылья летучей мыши так же шли в комплекте. Дополняя ужасающий облик чудовища.
        - Эта тварь умеет колдовать? - Рикс от страха выронил арбалет, так и не успев его зарядить.
        - Бежим отсюда, - Лазарь нырнул в один из арочных проходов, спасаясь от огненного шара. - Заманим его к храму Бела, там не действует магия.
        - Но мы сами останемся беззащитны, - возразила Сэйра.
        - Пока эта тварь пышет пламенем у нас не получиться подобраться на расстояние удара. А у храма Бела у нас есть хотя бы шанс.
        Решив отложить споры на потом эльфийка последовала следом за Лазарем. В спину им дыхнуло жаром. Это Левиафан обрушил на воинов огненную плеть но вновь опоздал. Лишь обрушив за их спинами арку.
        Воины что есть сил припустили по узким переулкам, стараясь достичь храма Бела как можно быстрее. Левиафан не отставал, заливая улицы раскаленным племенем.
        Пробежав очередной переулок воины выбежали на рыночную площадь. Левиафан завис прямо над отрядом. Обрушив веер огненных копий на рыночные лотки. Надеясь заодно зацепить и вертлявых воришек. Лазарь заморозил несколько смертоносных снарядов в воздухе, но часть из них все же достигла цели. Превратив рыночную площадь в огромный
        пылающий котел.
        - Быстрее, к казармам! - Выкрикнул Гром, указывая в сторону небольшой крепостицы выстроенной на окраине рыночной площади.
        Воины бросились в сторону казарм спасаясь от разрушительной магии Левиафана. Лазарь и Сэйра одним слитным ударом вынесли ворота казарм. На деликатные взломы замков просто не оставалось времени.
        - На стены! - Срывая голос гаркнул Лазарь, первым взлетев на гребень стены.
        Алекс старался не отставать от колдуна. Повсюду царило адское пламя, а черный дым пожарищ заволок небо под куполом. От избытка адреналина тряслись руки, и не только, и испуганным кроликом билось сердце в груди. Но все же Алекс старался в точности следовать указаниям Лазаря. Ведь это был единственный шанс на спасение.
        - Рикс, Алекс заряжайте баллисту! Гром постарайся не промахнуться у тебя будет всего одна попытка! Сэйра мы с тобой отвлечем Левиафана на себя, надо дать парням шанс на выстрел.
        Левиафан издав громкий победный рык ринулся на штурм крепости. Глупые воришки сами себя загнали в ловушку. Осталось только хорошенько прожарить каменную скорлупку в которой они укрылись.
        Лазарь и Сэйра поднялись на обзорную площадку одной из сторожевых башень. Им предстояло отвлечь Левиафана на себя. Что бы монстр подставился под выстрел баллисты.
        Не дожидаясь пока Левиафан обрушит на крепость свою испепеляющую магию, Лазарь и Сэйра атаковали первыми. Лазарь пошел на риск и прибегнул к источнику силы своей истинной сущности, темной души титана, что поселилась в нем. Он не прибегал к этой мощи со времен побега из крепости Валиуса, но похоже сейчас самое время.
        Черная сеть обрушилась на Левиафана. Пытаясь оплести монстра. Сэйра поддержала Лазаря цепью изумрудных молний.
        Алекс и Рикс подхватили тяжеленое деревянное копье с кованым наконечником и тяжело пыхтя закинули в ложе баллисты. Орудие было чудом инженерной мысли гномов и требовало минимум времени и сил в обслуживании. Гром быстро закрутил воротом
        наводя орудие на цель. Попался! Маги сделали все как надо. Левиафан завис в воздухе пытаясь под обстрелом заклятий выбраться из колдовской сети. Лучше момента и подобрать было нельзя. Выбив стопорный рычаг пинком ноги Гром отправил тяжелый снаряд в полет.
        Левиафану удалось разорвать сеть, и сейчас раззявив пасть он поливал шквалом огня башню где сейчас находились Лазарь и Сэйра. Магический щит колдунов трещал по швам, готовый разлететься в любой миг. Но спасение как всегда пришло вовремя. Копье выпущенное из баллисты угодило Левиафану прямо в глаз.
        Монстр не ожидавший такой яростной атаки рухнул прямо на башню. Лазарь и Сэйра во время успели разбежаться в стороны. Спасаясь от тяжести гигантской туши монстра. Башня не выдержав такого жестокого обращения протяжно заскрипела и начала обрушиваться.
        Лазарь применив левитирующее заклинание одним мощным рывком добрался до Левиафана. Надо было использовать свой шанс. Пока чудовище оказалось на расстоянии удара!
        Лазарь с размаху вонзил серп жнеца прямо в череп монстра. Лезвие вскрыло плотную чешую монстра. Яд которым было пропитано сердце демона, а за тем и лезвие серпа попало гигантской ящерице прямо в мозг. Но не смотря на это тварь не торопилась умирать.
        Мощно взмахнув крыльями Левиафан начал подниматься в воздух. Лазарь постарался как можно сильнее ухватиться за древко серпа. Похоже ему предстояла веселая прогулка по окрестностям Парящего города. По крайней мере до тех пор пока яд не начнет действовать.
        Несмотря на смертельную рану Левиафан не желал умирать. Гигантский дракон понес Лазаря к центру города. В полете Левиафан делал все что только мог что бы скинуть попутчика.
        Увернувшись от нескольких неудачных атак Левиафана лапами Лазарь проклиная все на свете кое-как подтянулся на древке серпа, и оттолкнувшись ногами от головы монстра залез на его шею.
        Левиафан бессильно взвыл и резко крутанул бочку. Лазарь не ожидавший такого поворота событий повис на скользкой чешуйчатой шее монстра на одних руках. Левиафан не упуская возможности отомстить обидчику резко вздернул шею вверх и подбросил Лазаря в воздух. Монстр раскрыл зубастую пасть готовясь отобедать колдуном. Но Лазарь не собирался так быстро сдаваться. Магический источник темной души титана все еще не был истощен.
        Левитирующее заклинание позволило Лазарю избежать пасти дракона. А мощный удар чистой силой магии вышиб Левиафану несколько передних зубов. Успев принять огненную плеть на защитный барьер Лазарь вновь кинулся к серпу жнеца. В этот раз попытка оказалась более удачной. Видимо начало сказываться действие яда.
        Левиафан повесив крылья вдоль тела врезался прямо в статую Героя. Отколов руку держащую меч. Каменная конечность обрушилась вниз сокрушая по пути все находящиеся рядом постройки.
        Миновав статую Левиафан врезался в землю. Ослабленный от яда отравленного оружия с поломанным правым крылом Левиафан не в ка кую не желал покидать этот бренный мир.
        - Когда же ты сдохнешь! - Взревел Лазарь.
        Колдун обрушился на дракона прямо с небес. Надеясь завершить бой одним ударом. Но удача отвернулась от Лазаря. Левиафану удалось левым крылом сбить Лазаря прямо в полете. От удара маг ударился о стену одного из полуразрушенных зданий и выпустил серп жнеца из рук.
        Оставшись без оружия, ошеломленный мощным ударом Левиафана маг пал среди руин зданий. Голова гудела, из носа ручьем текла кровь. Да и ребер наверняка поломано не мало. Это все пустяки дух титана сможет исцелить любую рану, но похоже в этот раз он банально не успеет это сделать.
        Опустившись на четвереньки дракон раскрыв пасть понесся прямо на Лазаря. Колдун пытался встать с колен, что бы встретить смерть достойно, но перебитые в нескольких местах ноги слушались плохо.
        - Во имя Эредина!
        Совсем рядом пронесся знакомый боевой клич, не менее знакомого дворфа. А вслед за кличем в Левиафана вращаясь в воздухе влетел серп жнеца. Рассекая глотку монстра буквально надвое. Левиафан сделав несколько мелких шажков обрушился на остатки зданий.
        - Вот это бросок! - Рикс хлопнул дворфа по плечу.
        - Помогите мне! - Алекс подбежав во время подставил плечо Лазарю, что бы он хоть как то смог сохранить равновесие. - Ну и досталось же тебе.
        - Это пустяки, - отмахнулся Лазарь, накладывая исцеляющие заклятия. - Дай мне немного времени и я буду в порядке.
        Закончив с исцелением Лазарь с благодарным поклоном принял серп из рук дворфа.
        - Это было невероятно мастер Гром. Снимаю шляпу перед вашим мастерством.
        - Ну вы прям меня засмущали, - хохотнул Гром.
        - Ладно дамы и господа, - Лазарь обвел взглядом отряд. - Мы на месте. Перед вами дворец магистров.
        Перед воинами предстал огромный белоснежный замок, с ажурными башенками и резными завитушками на перилах балконов и лоджий.
        - Понимаю ваше разочарование. Но дворец магистров в первую очередь огромная лаборатория предназначенная для магических и научных изысканий, а не крепость.
        - Ну ладно будем надеяться, что содержимое нас не разочарует, - Рикс первым бросился открывать ворота.
        - Будь осторожен, - предостерегла Сэйра нетерпеливого корсара. - Маги могли оставить много ловушек напоследок.
        - Сомневаюсь, что у них было на это время, - возразил Рикс отпирая двери. - Я думаю маги были больше заняты спасением своих шкур от зубастой пасти Левиафана. Вот видите я уже на пороге, а меня еще до сих пор не поразила молния.
        - Ладно пойдем, - Алекс последовал следом за Риксом. - По пути разберемся в том, что там нам господа маги оставили.
        Просторный холл первого этажа встретил воинов свежим, прохладным воздухом, охладившим их пыл после жаркой схватки. В центре холла располагалось несколько пьедесталов выполненных из неизвестного минерала зеленого цвета. Такого же цвета были и арки установленные на пьедестал.
        Возле одного из пьедесталов находился скелет облаченный в ободранную мантию. На правой руке скелета красовался золотой резной браслет, нисколько не потерявший блестящего лоска за прошедшее время. Кроме этих непонятных сооружений, да лестницы ведущей на верхние этажи больше ничего интересного в холле не было.
        - Стационарные порталы! - С восхищением воскликнула эльфийка.
        - Тебе уже доводилось видеть такие вещи прежде? - Алекс не видел ничего интересного в этих непонятных сооружениях.
        - Нет, - покачала головой Сэйра, осторожно дотрагиваясь до одного из сооружений. - Наш шаман мне о них рассказывал. А это молох. Как я и думала. Только он обладает высокой проводимостью магических потоков.
        - Эй что ты делаешь?
        Лазарь ничего не говоря защелкнул золотой браслет на правой руке Алекса, до того красовавшийся на покойном.
        - Я, думаю что это твой путь домой Алекс, - расплывчато пояснил Лазарь. - Браслет это артефакт. Руны что на нем выгравированы слово-ключ активирующее портал.
        - С чего ты взял? - Прежде чем соваться черте знает куда Алекс предпочитал все выяснить досконально.
        - Маги слишком прагматичны что бы таскать на руке такие весомые побрякушки. Наверняка он для чего-то использовал ее.
        - Может наш покойничек был ценитель изысканных драгоценностей, - Рикс взяв Алекса за руку долго изучал рисунок на браслете. - Надо сказать вкус у него был паршивый.
        - Ладно, - Лазарь потер ладони торопясь приступить к испытанию портала. - Мы с Сэйрой зарядим портал магией. А ты Алекс встав на пьедестал произнесешь слово-ключ. Оно звучит так Енгорас тах крим. При этом постарайся представить место где ты хочешь оказаться.
        - А ты уверен, что это сработает? - Алекс нетвердой походкой взошел на пьедестал.
        - Сейчас и выясним.
        Лазарь и Сэйра обошли арку с двух сторон и каждый из них отдал часть магических сил для заряда портала. Потоки энергии сорвались с посоха-хенга Сэйры и ладоней Лазаря и устремились к порталу. Арка поглощала энергию до тех пор пока не засияла ядовито зеленым светом.
        - Алекс давай! - Выкрикнула Сэйра.
        Алекс почувствовал как пьедестал завибрировал под ногами. Сглотнув комок в горле Алекс неуверенно произнес все что ему сказал Лазарь. И это сработало! В нескольких метрах в стороне открылся портал.
        - Получилось! - Воскликнул Алекс обернувшись к компаньонам.
        Сойдя с пьедестала Алекс ненадолго замолчал, всматриваясь каждому из друзей в глаза. С этими людьми он сражался вместе, делил ночлег и еду, пускай не всегда приятную на вкус. И вместе с ними он шел к общей цели. И сейчас когда путь подошел к концу Алекс был не в силах промолвить ни слова на прощание. Вместо этого он молча поочередно обнял каждого из членов команды. Задержавшись подольше возле Сэйры. Эльфийка осторожно чмокнула его в щеку. И лишь Роска испортил всю торжественность момента. Просто показав Алексу язык на прощание. Передав скрижаль Риксу, Алекс ступил на пьедестал.
        - Прощайте! Я всегда буду помнить наши приключения!
        Дождавшись когда Алекс скроется в мареве портала воины ведомые Лазарем отправились на верхние этажи дворца. Поднявшись на несколько этажей выше отряд принялся бродить по коридорам дворца, которые надо сказать представляли собой настоящий лабиринт. Спустя немного времени хождения по изукрашенным залам и галереям отряд вышел к зале с резными двустворчатыми дверями. Риксу пришлось немного повозиться с замком на дверях, после чего воины вошли в залу.
        Вдоль стен залы тянулись ряды сундучков самых разных размеров. А в дальнем конце просторного помещения располагался громоздкий гроб поставленный почему то вертикально.
        Гроб был выполнен из прозрачного минерала неизвестной породы. Что позволяло разглядеть того, вернее ту кто в нем находился. Обычная на вид человеческая девушка С копной светлых волос ниспадающих на плечи. Стройную фигуру скрывал белый балахон опускающийся до самых пят. Глаза не то пленницы, не то покойницы были закрыты.
        - Это еще, что такое? - Рикс позабыв о сокровищах принялся осматривать гроб.
        - Ни что, а кто, - руки Лазаря окутало черное пламя. - Это ключ к темнице титанов и вы помогли мне его достать.
        - Ах ты ублюдок!
        Сэйра выпустила несколько стрел, но Лазарь с легкостью отвел их в сторону. После чего с его рук сорвалось три черных дымчатых облака. Заклятие молниеносно поразило свои жертвы. Воины парализованные черной магией колдуна застыли на месте так и не успев атаковать.
        - Надо было вам послушать того паладина. Но как вы люди любите говорить сделанного не воротишь.
        Бывшие компаньоны Лазаря могли в ответ лишь нечленораздельно мычать, сверля его яростными взглядами.
        - Ну-ну, поцокал языком Лазарь встав напротив Рикса. - Не надо меня так сверлить глазами. В благодарность за вашу помощь я оставлю вас в живых. И после того как я покину Парящий город вы сможете насладиться своими сокровищами.
        Вырвав у Рикса из рук скрижаль Лазарь издевательски похлопал его по щеке.
        - Спасибо что посторожил.
        - Что здесь происходит?
        Алекс ворвавшись в залу с мечом наперевес застал весьма нелицеприятную картину. Человек которого Алекс считал другом, применил заклинание против своих же братьев по оружию.
        - Что ты здесь делаешь? - Все эти заминки на пути к цели начинали раздражать Лазаря. - Я же отправил тебя домой!
        - Я вернулся что бы передать Радужный ключ. Я последним пересекал мост и артефакт все это время был у меня.
        - Как любезно с твоей стороны, - артефакт сорвался с Ладони Алекса и перекочевал к Лазарю. - А я совсем о нем позабыл. Спасибо, что вернулся!
        - Что ты творишь!
        Алекс чувствовал как начинает терять контроль над собой, дух клинка снова овладевал его разумом.
        - Видишь ли так получилось, но я уже давно не просто обычный человек. Я достаточно долго странствовал по Досару в одиночку. У меня не было ни какого желания участвовать в интригах отца по возвращению культа Васка на остров Черепа. Поэтому я ушел из дома в поисках новых источников силы и знаний. И исследуя одно из древних кладбищ я их нашел. Легенда гласила, что Герой убил лидера титанов в тяжелом бою. Но это оказалось не совсем так. Герой сокрушил только его физическую оболочку, но не душу. И она захватила мое тело. До меня у него было много сосудов. Но лишь я благодаря своему сильному магическому дару смог выдержать мощь источника.
        - Значит те убийцы в моем мире работали на тебя?
        - Не все так просто, - отрицательно покачал головой Лазарь. - Так уж совпало, что я прознал о планах отца. Это он отправил несколько фанатиков в твой мир что бы отыскать скрижаль. Ну а дальше все было делом техники. Просчитать где откроется портал оказалось довольно просто. Вот только попадать в плен в мои планы не входило. Но слава Двенадцати ты освободил меня. За что тебе нижайшая моя благодарность. Ты хороший парень Алекс, но если ты не уйдешь с моего пути я буду вынужден убить тебя.
        « Убей проклятого колдуна!» - Взревел Калибур в голове Алекса.
        Ярость захватила Алекса с головой и он бросился в отчаянную атаку. Еще никогда он не чувствовал такого гнева. И Алекс был рад отдаться ему полностью. Все это время проклятый колдун лишь манипулировал им. И теперь он за это заплатит.
        Проклятье! Алекс не ожидал, что колдун окажется таким быстрым. Уход! Снова уход, но в этот раз в сторону. Прямо перед самым лезвием меча.
        Лазарь читал все движения Алекса, успевая увернуться или подставить древко серпа под удар. Не смотря на поддержку духа клинка Алекс ничего не мог противопоставить невероятной скорости и мощи колдуна.
        Обманный финт! Мастерски выполненная подсечка древком серпа и Алекс с глухим стоном падает на мраморный пол залы. Все что успевал Алекс это подставить клинок защищаясь от добивающего удара. Изогнутое лезвие серпа переломило клинок Алекса и вошло в легкое вспарывая звенья эльфийской кольчуги.
        - Вот и все парень, - Лазарь извлек серп расширяя рану. - Я же говорил тебе отправляйся домой, но ты меня не послушал.
        Все что мог Алекс это прохрипеть нечленораздельные проклятия. На его окровавленных губах кровь запузырилась алым цветом. Это воздух выходил из пробитого легкого. Не нужно быть гением, что бы понять, что рана была смертельна. Алекс и жив то был еще лишь за счет поглощенных при помощи Калибура душ. Но и это запас был не бесконечен. Обломок клинка выпал из ослабевшей руки парня, а картинка в глазах начала расплываться, до тех пор пока безгранична тьма не поглотила его разум.
        Тяжело вздохнув Лазарь еще немного постоял над телом бывшего компаньона. Дойдя до гроба Лазарь провел ладонью по прозрачной крышке вместилища.
        - Пора пробуждаться.
        Сильно размахнувшись Лазарь разбил крышку гроба одним мощным ударом серпа жнеца. Перекинув серп в левую руку Лазарь подхватил падающую девушку правой. Бывшая пленница медленно открыла глаза. Увидев своего освободителя девушка попыталась встать на колени, что бы приветствовать одного из своих повелителей. Но Лазарь взмахом руки остановил ее.
        - Сейчас не до этого Гайя. Пойдем отсюда, мои братья заждались.
        Девушка молча сжав ладонь повелителя последовала за ним. Лазарь наконец смог с облегчением выдохнуть. Ключ в его руках. Теперь дело осталось за малым вновь призвать легион мрака и освободить своих братьев из многовекового заточения. И Досар вновь поглотит пламя войны.
        

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к