Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Магии адепт Александр Евгеньевич Сухов
        Лед #2
        Продолжение приключений Владимира Ледогорова
        Глава 1. Форт и его окрестности
        За трое суток ходьбы по пустыне мне повезло не нарваться на какую-либо хищную тварь. Шел довольно быстро. Не бежал, но поторапливался. Тщательно прислушивался к собственной чуйке. Много раз по её подсказке мне пришлось обходить опасные места по дуге большого радиуса. Что там были за твари - не знаю и знать не хочу. Но, памятуя о том, с какой легкостью здешние монстры уничтожили бронепоезд, встречаться с кем-то из них желание не возникало. В результате мой маршрут удлинился в несколько раз.
        Все это время не сомкнул глаз. Даже перекусывал на ходу. Поэтому к форту Ближний вышел изрядно измотанным.
        Пока шагал, тщательно продумывал свои дальнейшие действия.
        Как оказалось, за полгода каторжных работ мои знания о новом для меня мире значительно расширились. Заключенные общались между собой, не обращая внимания на находящегося рядом безмозглого идиота, способного лишь на самые элементарные действия.
        Справедливости ради, стоит отметить, что поначалу меня опасались и сторонились. Ну как не испугаться громилу ростом под два метра с фигурой профессионального атлета и рассеянным взглядом абсолютного дебила? Однако вскоре поняли, что молчаливого не способного связать двух слов улыбчивого парня бояться не стоит, если, конечно, не пытаться его обидеть. А после того, как я жестоко обошелся с уголовными авторитетами и их шестерками, честные работяги меня зауважали. даже время от времени подкармливали купленными в лавке Жмота деликатесами.
        Первой моей задачей было посчитаться с магом по имени Вереш Лонгини. Это благодаря его жадности я оказался на каторге Гора. Чтобы завладеть добытыми мной в Великой Пустыне драгоценными камнями и золотом он убил своего коллегу, а всю вину свалил на меня. Чтобы я не смог уличить негодяя в преступлении, основательно поработал над моими мозгами, превратив меня, по сути, в бессловесную скотину, годную выполнять лишь элементарные действия.
        С моей подготовкой профессионального диверсанта, способного вести в одиночку разведывательно-диверсионную деятельность в глубоком тылу врага, особой сложности по устранению интересующего меня лица на вижу. Вытаскивать мага за пределы форта не собираюсь. Без лишней жестокости симулирую несчастный случай так, что комар носа не подточит. С помощью пока что единственной доступной мне техники Воздушного Кулака, это будет не так уж и сложно организовать. Упал со стула, сломал шею или инсульт от недостатка воздуха для дыхания - задумок хватает. Хе-хе-хе. Главное застать гада врасплох. Заберу свое и прочь с Проклятого континента.
        После того, как окажусь в местах цивилизованных, нужно будет как-то легализоваться. Насколько я понимаю, при наличии достаточной суммы денег это сделать не так уж и сложно. О методиках подкупа продажных чиновников каторжане вели постоянные беседы. Так что информации о способах подката к «нужным людям» у меня хватает.
        Что же касаемо нахождения на территории форта, здесь удостоверение личности охотника никому не нужно. Не нарушай установленный порядок, вовремя уплачивай положенные сборы - вот и всё, что от тебя требуется. А всё добытое в Великой Пустыне принадлежит тебе. Трофеи можешь толкнуть одному из многочисленных скупщиков. Также охотник в своем праве вывезти добычу на пароходе «Шустрый», что курсирует между фортом Ближний и портовым городом Фергад, что на противоположной стороне довольно узкого пролива Эстериата, разделяющего материки Эйфер и Широхо.
        При мне более трех сотен кристаллов индаура - огромное сокровище по здешним меркам. А еще у меня на руках приличная сумма в банкнотах и монетах. Эти деньги достались мне по случаю из разбитого в хлам бронепоезда.
        Если кому-то взбредет в голову обвинить меня в мародерстве, плюну в глаза тому чистоплюю. Мертвым прихваченные оттуда одежда, оружие, денежные средства и еще кое-что по мелочи ни к чему, а мне - манна небесная. Доберусь до обитаемых мест, поставлю свечку в храме, закажу поименный молебен за упокой души всех членов экипажа. Благо рундуки, в которых хранились их личные вещи, были подписаны. Короче, сделаю все как положено по местным правилам, хоть сам я не очень верю во всемогущих богов, но к чужим религиозным воззрениям отношусь с пониманием.
        После того, как получу официальный статус гражданина какого-либо государства, мне придется озаботиться дальнейшей своей судьбой. Если даже не удастся вернуть похищенное Верешем Лонгини добро, вырученных от продажи индаура средств мне хватит, чтобы вести безбедное существование достаточно продолжительное время.
        Впрочем, тут имеется одна закавыка. После того, как я очнулся на каторге в здравом уме и твердой памяти, мой Дар псионика вырос не в разы, а на порядки. Теперь по местным меркам я - весьма продвинутый маг. Однако при всей своей продвинутости, я пока еще абсолютный неуч. Да, я освоил комплексный базовый курс «Магия». К тому же, при мне пять демонических артефактов: четыре перстня и кулон.
        Однако кроме единственного заклинания Воздушный Кулак, активировавшегося самостоятельно и спасшего однажды мне жизнь, все прочие магические премудрости станут доступны лишь после прохождения мной виртуального практического курса. То же самое касается и демонических вещиц. Своего рода техника безопасности.
        На Земле такая же ерунда. Никто не допустит курсанта к боевой технике и оружию сразу же после освоения им всех необходимых баз знаний. Его непременно засунут в капсулу виртуальной реальности и заставят пройти основательный тренинг, чтобы ненароком не смог навредить себе или окружающим.
        Казалось бы, в чем проблема? Выбери укромное местечко, войди в виртуал и тренируйся сколько душе угодно. Однако любой мой вход в виртуальную реальность вызовет столь мощные колебания астрала, что в эпицентр пси возмущений мигом сбегутся все окрестные монстры. И что они увидят? А увидят они валяющуюся на земле беззащитную тушку. Дальнейшие их действия представить несложно. Б-р-р! Нет, не хочу стать легкодоступным перекусом для какой-нибудь плотоядной твари.
        Искать укромное местечко, где до меня никто не доберется - идея хорошая, но невыполнимая. Дабы замаскировать псионический выброс, нужно, чтобы со всех сторон человека окружало как минимум сотня метров горных пород. То есть требуется глубокая пещера. А где таковую найти в Великой Пустыне? Короче, с этим все понятно.
        Вариант виртуальных тренингов в местах обитания людей, также под большим вопросом. Вся цивилизованная часть планеты находится под неусыпным контролем магического сообщества весьма и весьма монолитного. Полноценным магом считается лишь тот, кто получил диплом о высшем образовании. Все остальные недоучки не имеют права заниматься магическими практиками, даже в том случае, если не получают от этого материальную выгоду. То есть магичить они могут, но только в качестве ассистентов дипломированных магов. Разумеется, основные гешефты в этом случае достаются мэтру, а подчиненный, будь он хоть семи пядей во лбу, получает лишь крошки с барского стола.
        Столь удивительная сплоченность магов на Эде обусловлена бушевавшими на планете в давние времена тотальными магическими войнами.
        После гибели две тысячи лет назад маго-технологической цивилизации, на планете воцарился хаос. Каждый человек стремился выжить любыми путями и не брезговал при этом никакими средствами.
        Вполне естественно, что, обладатели экстраординарных способностей, имели значительно больше шансов для выживания, нежели обычные люди. В какой-то момент всё уцелевшее население планеты оказалось под властью магов. Сотни, даже тысячи отдельных территориально-политических образований покрыли частой сетью всю обитаемую территорию этого мира.
        Однако столь глубокая фрагментация общества по территориальному признаку противоречит самой сути человека. Постепенно мирным ли, либо вооруженным путем происходило слияние малых территорий в более крупные государственные образования, теперь уже под управлением сформировавшихся династий, начало коим положили те самые чародеи.
        Вот только вся беда в том, что в браке даже между очень продвинутыми чародеями дети чаще всего рождаются лишенными Дара. То есть постепенно через столетия верховная власть начала переходить в руки обычных людей, обделенных какими-либо магическими способностями.
        В то же время в обычных семьях продолжали появляться дети, обладающие Даром. По мере своего взросления, и под присмотром опытных наставников они обретали магическую силу. Некоторым из них было мало просто обладать Даром, они жаждали светской власти и заявляли свои права на неё.
        Однако представители правящих династий были вполне готовы к этому. Специально обученные и вымуштрованные бойцы из обычных людей начали уничтожать всех без разбору одаренных. Будь ты хоть самый продвинутый маг, от внезапного удара кинжалом в толпе или прилетевшего из ночного мрака арбалетного болта тебя ничто не спасет.
        К тому же постепенно человечество начало восстанавливать утерянный научный и технологический потенциал. Как результат, появлялось все больше и больше убойных аргументов, противостоять которым маги не были способны.
        В конечном итоге наиболее мудрые представители магического сообщества решили перейти от вооруженной конфронтации со светскими властями к взаимовыгодному сотрудничеству. В кратчайшие сроки была создана общепланетарная Гильдия магов - иерархическая структура под управлением Верховного Архимага, выбираемого пожизненно из среды наиболее продвинутых чародеев. Иерархи Гильдии договорились со светскими властями о взаимовыгодном сотрудничестве. Все недовольные и чересчур амбициозные представители магического сообщества были уничтожены своими же коллегами по чародейскому цеху.
        Получив власть над сообществом магов в масштабах всей Эды, верховное руководство Гильдии провело ряд реформ. Для начала был организован тотальный контроль по выявлению детей, обладающих магическими способностями. Далее во всех более или менее крупных городах были организованы магические школы разных уровней: от начальной до высшей, где будущие чародеи имели возможность получать соответствующие знания под контролем гильдейских магов.
        При этом, лишь диплом об окончании высшей школы дает право на самостоятельную магическую практику. Все прочие маги, как уже говорилось выше, обязаны трудиться под эгидой дипломированных специалистов, в качестве практически бесправной рабочей силы. Каждый практикующий маг должен выплачивать десять процентов от всех своих доходов в Гильдию и еще десять в виде налоговых сборов в казну того государства, на территории которого он занимается чародейством. При этом, он не ограничен никакими рамками, если его деятельность не несет вреда окружающим. Маг может исцелять людей и домашних животных, помогать выращивать урожай на крестьянских полях, осуществлять ремонт и подзарядку многочисленных бытовых и промышленных магических приборов и так далее. Также он имеет право поступить на военную службу в армию любого государства и принимать участие в боевых действиях. Чародеи довольно часто идут служить в ряды вооруженных сил, где пользуются привилегированным положением на уровне старших и высших офицеров. При этом никого не смущает, что твоим противником на поле боя может стать бывший однокашник, ничего личного -
только бизнес.
        Нельзя сказать, что все маги, а особенно недоучки, безропотно соблюдают законы, установленные иерархической верхушкой. Более половины каторжников Горы были именно этими самыми нарушителями. Перед тем, как отправить к месту отбытия наказания, им надевают металлический ошейник - артефакт, лишающий способности оперировать магическими практиками. При попытке снять с шеи человека тонкую полоску серебристого металла, срабатывает встроенное заклинание, и носитель, а также все присутствующие в радиусе двух метров впадают в оцепенение, а на пост охраны уходит тревожный сигнал. Затем к месту происшествия прибегает стража и начинает выяснять сам ли заключенный решил избавиться от ошейника, или кто-то другой пытался в этом ему помочь на добровольной или принудительной основе. После недолгих разборок всем виновным раздают хороших люлей, испорченный ошейник меняют на новый.
        Система контроля за деятельностью магов, во избежание повторения того, что творилось в эпоху магических войн, отлажена весьма неплохо. Каждый дипломированный специалист обязан регистрироваться по месту своего пребывания в ближайшем отделении Гильдии. Расценки на магические услуги строго регламентированы. Завышать их стоимость или - упаси Отец Создатель - заниматься благотворительностью, магу никто не позволит. А всех незарегистрированных чародеев, пытающихся заработать на своем Даре, в конечном итоге ждет праведный суд и пожизненные каторжные работы.
        В качестве основного контролирующего органа был создан специальный орден Зрящих, что-то наподобие средневековой Святой Инквизиции на Земле.
        К тому же на Эде существует система поощряемого доносительства. Если страшненькая соседская дочурка стала вдруг писанной красавицей, а у самого соседа неожиданно выросли выбитые в кабацкой драке зубы - это повод для всякого законопослушного гражданина обратиться с заявлением к представителям ордена. А там уж сами зрящие разберутся, законным образом или нет, получены означенным гражданином и его дочерью услуги мага-лекаря. Если незаконным, сосед выплатит крупный штраф или оправится вместе с дочкой и магом-нарушителем отбывать заслуженное наказание в места не очень или очень отдаленные - тут уж как повезет, а доносчик получит приличную сумму денег. Короче, мимо носа гильдейских медяк не пролетит, и контроль за популяцией «диких» магов вполне стабильный.
        Из всего вышесказанного следует вполне логичный вывод: чтобы заниматься чародейством и волшебством на законных основаниях, необходимо иметь диплом об успешном окончании высшего учебного заведения. Получается, чтобы получить легальный доступ к заклинаниям, мне следует поступить в ВУЗ. А чтобы поступить туда, помимо денег, нужно иметь справки об окончании начальной и средней магических школ. Вот такой незамысловатый расклад.
        Вообще-то система магического образования на Эде допускает получение необходимых для поступления в высшее учебное заведение документов путем сдачи экзаменов экстерном. Для этого достаточно обратиться в любое отделение Гильдии Магов и заплатить определенную денежную сумму. Сначала с помощью специального артефакта будет оценен уровень Дара заявителя, и в том случае, если он соответствует установленным требованиям, кандидата допускают к экзаменам. На первой стадии его ожидают индивидуальные опросы по всем наукам, изучаемым в начальной и средней школах. Если с теоретическими знаниями все в порядке, претендент обязан продемонстрировать владение несколькими элементарными приемами, доступными любому начинающему чародею: шарик света, дуновение ветерка, искровой электрический разряд, создание разницы потенциалов в простейшей электрической цепи, наложение заклинания подчинения на таракана или еще какую мелкую тварюшку и так далее в том же духе.
        Таким образом, помимо разборок с Верешем Лонгини и возвращения похищенного добра, передо мной стоит ряд важных задач.
        Во-первых, убраться с Проклятого континента на Широхо. Там легализоваться в качестве законопослушного гражданина какого-нибудь государства. На мой взгляд, лучше всего для этого подходит Нумирский торговый союз. Из разговоров все тех же каторжников, мне примерно понятно, кому из чиновников и сколько заплатить, чтобы всё получилось быстро и гладко. Однако по прибытии в форт нужно будет более подробно ознакомиться со всей доступной информацией по данному вопросу и придумать для себя достоверную легенду, дабы избежать ненужных вопросов. Надеюсь, в Фергаде у меня всё получится.
        Во-вторых, мне понадобится свидетельство о начальном и среднем образовании, чтобы иметь возможность поступления в высшее учебное заведение. С этим также проблем не будет. Пролистаю нужные учебники, усвою материал, при моей абсолютной памяти это будет несложно. К тому же, полученное на Земле базовое образование станет мне хорошим подспорьем.
        И наконец, подыскать подходящее учебное заведение и пройти конкурсные испытания, чтобы в подходящей обстановке на вполне легальной основе приобщиться не только к магии демонов, но и к местным достижениям чародейства и волшебства.
        Далее полет моей фантазии пока не распространялся. Решу все уже поставленные задачи, а там посмотрим. Однозначно, сидеть спокойно в тихом углу, ловить рыбку в речке, выращивать картошку и заниматься воспитанием отпрысков я пока что не намерен.
        К тому же, в этом мире я уже столкнулся с множеством неразгаданных тайн. Одна лишь орбитальная группировка чего стоит. Помимо вращающихся вокруг Эды искусственных спутников есть еще загадочный андроид, построенный на не менее загадочной планете Суровой, входящей в состав не существующей Российской Империи. А еще имеем странный объект, в пустыне, возможно, летательный аппарат, принадлежащий неведомой цивилизации. А эти спонтанные порталы, через которые на Эду проникают весьма необычные крайне опасные создания. Разве все это не достойно моего пристального внимания?
        Но самое мое заветное желание - убраться отсюда на родную Землю. Но без знания координатных привязок, вряд ли я смогу его реализовать даже в том случае, если овладею навыками телепортации материальных объектов на межзвездные расстояния. Печаль и тоска. Насколько мне известно, Землю и Эду разделяет пропасть в пятьдесят тысяч световых лет, плюс минус две-три тысячи. На этом вся имеющаяся в моем распоряжении информация заканчивается. Я даже не знаю, в каком направлении находится Солнечная система. Так что шанс добраться до Земли у меня меньше, чем найти пресловутую иголку в стоге сена размером с Гималаи.
        За размышлениями подобного рода не сразу заметил, как показались знакомые стены форта Ближний. Мне туда. Надеюсь, при бороде и отросших волосах меня там не узнают. Да и подрос я за эти полгода на целых пять сантиметров, в плечах раздался, как говорится - заматерел. Вряд ли меня теперь узнает сам мэтр Лонгини. Насколько мне известно, созданием астрального слепка моей ауры маги форта так и не озаботились - ни к чему возиться с умственно-отсталым индивидом, коему суждено остаток жизни провести с киркой в руках в глубоких мрачных катакомбах.
        Памятуя о прошлом неласковом приеме, я прикопал все хранившиеся в моем рюкзаке кристаллы индаура в приметном месте. Денег при мне вполне достаточно, светить перед торговцами солнечным камнем нет необходимости. Пусть пока полежит здесь.
        Тащиться прямиком в форт Ближний сразу не собираюсь. Из разговоров, подслушанных за время пребывания в Горе, мне стало известно о существовании вне стен форта с восточной стороны довольно большого поселения людей. Пространства внутри крепости недостаточно, чтобы вместить всех прибывающих на Эйфер авантюристов. Поэтому люди, по большей части, предпочитают жить в поселке, а внутри Ближнего решать вопросы административного плана и, разумеется, укрываться в случае массового нападения тварей пустыни.
        При допросе Мурти Гелона данный момент им не был озвучен. Возможно, бандит без какой-либо задней мысли не донес до меня информацию по этой теме, а может быть и специально. У мертвого не спросишь. А сам я в тот раз, за нагромождением пакгаузов и служебных зданий, не смог увидеть поселок.
        Поселение свободных охотников было огорожено несколькими рядами колючей проволоки, натянутой на металлические столбы, и глубоким рвом со стенками, укрепленными от осыпания бревнами и досками. Вдоль периметра высилось с дюжину сторожевых башен, сложенных из крупных каменных блоков с торчащими из узких бойниц стволами пулеметов, а кое-где малокалиберных орудий. Как позже выяснилось, через ров было перекинуто несколько подъемных мостов на случай пресечения проникновения монстров в поселок, а также экстренной эвакуации населения внутрь форта.
        У одного из таких мостов меня встретила троица стражей. Двое в обычной военной форме, вооружены карабинами и револьверами на поясах. Третий облачен форму цвета индиго, какую тут обычно носят маги.
        Сначала чародей меня тщательно прощупал дистанционно на предмет подселения инородных астральных сущностей. Пока он магичил, двое бойцов держали меня под прицелами своих карабинов. Когда выяснилось, что я вполне себе нормальный индивид, парни успокоились. Лишь попросили показать жетон охотника.
        Я представился охотником-поисковиком по имени Влад. Озвучивать имя, под которым меня отправили на каторгу, по понятным причинам не стал. Затем рассказал, что месяц проторчал в Великой Пустыне. За это время успел достаточно налюбоваться местной экзотикой. Сумел добыть кое-какие трофеи. Планирую хорошенько отдохнуть и в самое ближайшее время покинуть Проклятый континент. Короче, изложил заранее приготовленную легенду.
        Выпытывать подробности моего путешествия, также интересоваться добытыми трофеями никто не стал. Похоже, тут не принято совать нос в чужие дела. Однако на меня посмотрели с уважением - не каждый охотник отважится гулять в одиночку по пустыне столь продолжительный срок.
        После оплаты полагающейся пошлины в размере нумирской серебряной марки, мне выдали соответствующий письменный документ, являющийся пропуском на месяц, и допустили внутрь охраняемого периметра. За пару медных монет я также приобрел в небольшой лавчонке, что располагалась рядом с постом охраны, отпечатанный на бумаге план поселка. Как объяснил мне ушлый торгаш, без нормального мануала ориентироваться в этом бессистемном смешении построек невозможно.
        Шагая по кривым улочкам стихийного поселения, больших скоплений народа не заметил. Изредка на глаза попадались одиночки и небольшие группы людей, одетых в военную и полувоенную форму. В основном это были мужчины, но и представительницы прекрасного пола также присутствовали. Малолетних детей и подростков не встретил ни разу.
        Каждый из встречных, включая дам, имел при себе, помимо солидного ножа на поясе, какой-нибудь огнестрел или сразу несколько таковых. Длинноствольное оружие чаще всего было представлено автоматическими карабинами наподобие моего. У многих из поясных или набедренных кобур торчали пистолетные рукояти самого разнообразного вида. Рассмотреть, что конкретно там находится, у меня не было возможности.
        Никакого ажиотажа среди здешних обитателей появление новичка не вызвало. Пялиться в открытую на бородатого громилу никто из мужчин не рисковал, но косые оценивающие взгляды я постоянно ловил на всем своем пути к центральной части поселения. Немногочисленные дамы были менее сдержанными в проявлении любопытства - не стеснялись прямо смотреть мне в глаза и цепкими взглядами оценивать стати незнакомца. При этом некоторые загадочно улыбались. Особо впечатлительные натуры при первом же взгляде на мою бородатую физиономию с ужасом отводили глаза и в страхе зажимали ладошкой ротики. Не понимаю, что их во мне так могло напугать. Я же пока никого не укусил и словом не обидел. И вообще, собираюсь вести себя тихо и скромно.
        Центральная площадь поселения примыкала к восточной стене форта Ближний. По её периметру располагались добротные каменные здания с разного рода публичными заведениями. Половину территории занимали торговые ряды под матерчатыми навесами, защищавшими продавцов и покупателей от палящих лучей Соли. Остальная часть была свободна от каких-либо строений.
        Здесь было намного больше народу, нежели мне встретилось до этого. И довольно шумно, особенно у торговых прилавков.
        Конечно, мне было бы интересно, походить по рынку, но в данный момент больше всего хотелось отдохнуть в каком-нибудь тихом безопасном месте. Таковое быстро обнаружилось в виде трехэтажного здания под незамысловатой вывеской «ГОСТЕВОЙ ДОМ». Туда я и направился, в надежде получить желаемое.
        В прохладном холле, освещенном электрическими люминесцентными лампами (интересно, у них тут электричество имеется), меня встретила молодая симпатичная блондинка в легком платьице и туфельках. Первая представительница лучшей половины человечества, одетая не в стиле милитари, а в нормальную женскую одежду.
        - Ланда, - представилась девушка, и, одарив меня приветливой улыбкой, спросила: - Что будет угодно господину?
        - Отдельный номер, желательно с ванной или душем.
        - Есть свободный люкс, всего за пять серебряных марок в сутки, завтрак, обед и ужин входят в стоимость проживания, - еще шире заулыбалась девица.
        - Отлично, мне подходит, - я улыбнулся в ответ на приветливую улыбку.
        - На какой срок, господин…
        - Влад.
        - На какой срок, господин Влад, планируете снять апартаменты?
        Я немного подумал. Действительно, сколько придется здесь проторчать? Пока не знаю.
        - Ланда, вы, случайно, не в курсе, насколько часто бывают рейсы отсюда на Широхо?
        - «Шустрый» отходит сегодня в четыре пополудни. Если поторопитесь, успеете. - При этих словах, мне показалось, что в голосе девушки проскользнули нотки разочарования, несмотря на то, что она продолжала улыбаться. - Следующий только через семь дней.
        Нет, сегодня мне на пароход ни к чему. У меня впереди серьезный разговор с одним очень плохим парнем. К тому же, необходимо как можно больше узнать об окружающем мире. А еще, к присутствию людей адаптироваться - одичал я, откровенно говоря, за время долгого путешествия, да и каторга не пошла мне на пользу в плане повышения коммуникативных навыков.
        - В таком случае, желаю оплатить люкс на семь суток.
        - Уверяю, вам у нас понравится, - воодушевленно прощебетала Ланда.
        Не тешу себя надеждой, что радость девушки вызвана тем, что такой красавец, как я решил остановиться именно в этом гостевом доме. Скорее всего, тут присутствует меркантильный интерес. Тридцать пять серебряных марок - деньги немалые, и не каждый охотник позволит себе столь дорогое удовольствие. А мне плевать на деньги - комфорт стоит любых трат. К тому же, не последние и не тяжким трудом достались.
        Еще меня интересовал сугубо интимный вопрос касательно… ну сами понимаете. Но не стал задавать его симпатичной даме, дабы не выглядеть в её широко раскрытых красивых серых глазках эдаким озабоченным самцом, жаждущим задрать юбку первой встречной представительнице противоположного пола. К тому же я зверски устал и просто мечтаю добраться до своего номера, принять наскоро душ и завалиться в кровать. Все остальные вопросы буду решать после основательного отдыха.
        Отсчитал требуемую сумму. Получил подвешенный к здоровенной деревянной балде ключ от номера «311». Увесистая колотушка, наверное, для того, чтобы клиент не забывал оставлять ключ на ресепшене, когда пожелает прогуляться по поселку. Затем направился по широкой деревянной лестнице на третий этаж здания, где располагались мои апартаменты.
        Луч солнца золотого пробился через щель между плотными занавесками окна и нагло уперся мне в лицо, вызвав щекотку в носу. Как результат, я громко чихнул и открыл глаза. Мой взгляд остановился на настенных часах-ходиках.
        Исчисление времени в этом мире происходит в полном соответствии с традициями утерянной прародины. Сутки поделены на двадцать четыре часа. Час - на шестьдесят минут или три тысячи шестьсот секунд. И никого не волнует, что сами сутки почти на час длиннее земных, соответственно все прочие единицы измерения времени не совпадают с изначальными. Так местные решили в незапамятные времена, так оно до сих пор и осталось. Чтобы соответствовать реалиям жизни, я дал указание нейросети перейти на местный стандарт времяисчисления.
        Половина восьмого утра. Почему именно утра, а не вечера? А потому, что окна спальни моего номера выходят на восток. Поскольку в данный момент Соли нагло заглядывает в мою комнату, на дворе никак не может быть вечер.
        Вскочил с кровати. Подбежал к окну и раздвинул шторы. Через широко распахнутые оконные створки до моего слуха донесся глухой гул от расположенной с противоположной стороны здания гостиницы торговой площади. Народ уже во всю трудится, а я тут дрыхну.
        «Делом нужно заниматься, Лёд», - мысленно укорил сам себя и помчался в направлении туалета.
        Через час я покинул «ГОСТЕВОЙ ДОМ» с плотно набитым брюхом и стойким желанием наконец-то посетить того, кто приведет в порядок мои отросшие патлы и безобразную бородищу, но, самое главное, поделится информацией.
        «ЦИРЮЛЬНЯ ЕЖОХА, - оповещала крупными заглавными буквами вывеска над входом в одно из кирпичных зданий неподалеку от моей гостиницы, ниже более мелкими буквами написано: - стрижки мужские и женские любого фасона, окрашивание волос в любой цвет, бритье, уход за бородой и усами, приведение в порядок ногтей, пиявки, кровопускание и пр.».
        При моем появлении скучавший от безделья брадобрей тут же подскочил со своего рабочего кресла. Им оказался невысокий чернявый мужчина довольно пожилого возраста, щуплого телосложения, с выразительным лицом, главной деталью которого был выдающийся крючковатый шнобель.
        - Разрешите представиться, молодой человек, Салман Ежоха. Добро пожаловать в мою мастерскую - не постесняюсь этого слова - красоты! Присаживайтесь, пожалуйста вон туда, - с этими словами он показал рукой на кресло, которое только что освободил.
        - Влад вольный охотник, - обозначился в свою очередь я.
        Едва я уселся, мужчина повязал простыню мне на шею и развязал веревку, стягивавшую на затылке мои волосы в конский хвост. Густые слегка волнистые локоны рассыпались по моим плечам. Брадобрей с видом опытного стилиста принялся вышагивать, осматривая с разных ракурсов поле предстоящей битвы за красоту.
        - Итак, молодой человек, - мастер вопросительно посмотрел на мое отражение в зеркале, - что я должен сделать со столь шикарным материалом?
        - На ваше усмотрение, господин Ежоха, только борода и усы должны остаться и волосы сильно укорачивать не нужно. Просто приведите все в относительный порядок - этого будут вполне достаточно.
        - Относительный порядок?! О чем речь?! - неожиданно возбудился цирюльник. - Да я из вас такого красавчика сделаю, отбоя от дам не будет…
        - …а все окрестные мужики посчитают своим долгом выразить недовольство по этому поводу, не так ли, маэстро? - с серьезной миной на физиономии я подначил парикмахера.
        - Ха! Вам ли бояться здешнюю шантрапу при таких-то статях? - тут же парировал брадобрей.
        - Это я не за себя - за тех ревнивцев опасаюсь. К тому же, никаких дел с местными стражами порядка иметь не желаю.
        - Зря опасаетесь, тут просто так никого не наказывают. Так что можете не бояться свернуть кому-нибудь челюсть на бок если, конечно, сами не станете инициатором драки. Эх, было время, когда молодой Салман любил помахать кулаками.
        Я с сомнением посмотрел на сухощавую фигуру бывшего драчуна.
        - Вы?!
        - А что вы удивляетесь, когда-то и я был грозой своего городка… вот этим самым инструментом, - он поднес к моему носу свою сложенную в кулак пятерню, совершенно не впечатляющих размеров, - быка с ног валил… одним ударом. Не верите?
        - Ну отчего же, не верю? - Мужик явно попутал быка с козой, при этом я ни малейшим намеком не выдал своих мыслей. - Верю. Все мы в молодости сильные, а в старости, - хотел сказать «любим прихвастнуть», но вместо этого выдал абсолютную ахинею: - становимся слабее, но намного мудрее, и с возрастом нам уже не нужен твердый кулак, чтобы наказать негодяя.
        - Вот! Слова не мальчика, но мужа.
        После этих слов цирюльник вооружился ножницами и принялся ими мастерски охаживать мои патлы.
        Парикмахеры как на Земле, так и в этом мире народ очень говорливый, к тому же, весьма информированный. Разумеется, я решил воспользоваться случаем, и кое-что разузнать об одном интересующем меня человеке. Однако сначала позволил маэстро вывалить на меня гору не очень интересной информации о том, что творится в поселке и самом форте.
        Множество ничего не говорящих имен, какие-то малозначимые события о том, кто с кем повздорил, кто у кого что-то умыкнул и не собирается возвращать. Я стоически выдержал эту словесную лавину. Даже задал пару вопросов, для повышения доверительных отношений с мэтром Ежоха.
        Дождавшись, когда поток информации истощится, и мастер ножниц и бритвы немного подустанет, я задал свой вопрос:
        - Прошу прощения, уважаемый, вам, случайно незнаком, маг по имени Вереш Лонгини?
        Стоило мне только произнести имя мага, лицо Салмана Ежоха помрачнело.
        - Знакомо, - коротко бросил он, но после недолгого молчания пояснил: - Весьма непорядочным человеком был.
        То, что маг был негодяем, мне и без пояснений известно. Однако почему «БЫЛ»?
        - Был? Вы сказали «был»?! - я не смог сдержать огорчения в голосе.
        - Ну был, да сплыл, - парикмахер внимательно посмотрел мне в лицо. - Что, тоже должок перед вами имеет?
        - Есть такое дело.
        - В таком случае, имею вас расстроить, мэтр Лонгини три недели назад погрузился на «Шустрый» и покинул форт, к вящей радости всего местного населения. А вместо него сюда наконец-то прислали приличного человека мэтра Бланбоу.
        - Жив, значит, - с явным облегчением констатировал я.
        - Живой. А что ему сделается? Дождался замену и рванул на Широхо.
        - А куда именно? Вы не в курсе?
        - Да кто ж его знает, - пожал плечами цирюльник. - По правилам должен отправиться в Махекара, столицу империи Бангар? в канцелярию верховного иерарха за новым назначением. - Видя нескрываемое облегчение на моем лице, парикмахер тут же охладил мой энтузиазм: - Не спешите радоваться, молодой человек, Гильдия Магов справок касательно своих членов не выдает. Так что, вряд ли вам удастся разыскать Лонгини. Мир велик, члена гильдии могут послать куда угодно.
        - Ну что же, - я постарался изобразить как можно более кислую мину на физиономии, - значит, не суждено.
        На самом деле, уверения мастера в абсолютной недоступности их магичества мэтра Лонгини ничуть меня не расстроили. Более того, Салман Ежоха дал мне вполне конкретную наводку. В принципе, на первое время достаточно. Нужно будет побольше узнать об этом самом Махекара. Ну и названия у них тут - язык сломаешь. Впрочем, в России мало кто знает этимологию слов: Москва, Рязань, Калуга, Тверь и прочих широко известных населенных пунктов.
        За разговорами время пролетело незаметно. По завершении процедур маэстро смахнул мягкой кисточкой волосы с моего лица, убрал простыню и внимательно осмотрел клиента со всех сторон. Удовлетворенно кивнул головой и, цокнув языком, сказал:
        - Теперь, уважаемый Влад, вас можно отправлять на светский раут любого уровня. Вот только одежку поменять. - Он на мгновение замер с глубокомысленным выражением на лице, как будто обдумывал какой-то очень важный момент. - А знаете, я могу вам в этом помочь.
        - В чем, вы можете мне помочь? - не понял я.
        - Одеться по-человечески. Вы же в пустыню больше не собираетесь, а значит, вам нужен приличный костюм, чтобы вас на Широхо не приняли за дезертира или - упаси Отец Создатель - за разбойника с большой дороги.
        Ага, сейчас он впарит мне адресок своего родственника, где меня оденут и обуют, в прямом и переносном смысле.
        Я не ошибся. Неведомо как в моей руке оказалась визитная карточка некоего Шимона Кожоха - владельца пошивочной мастерской, находившейся в двух шагах от цирюльни.
        Я внимательно осмотрел в зеркало обновленного себя и остался вполне доволен. Шевелюра, усы и борода аккуратно подстрижены и уложены волосок к волоску. Вообще-то длинные волосы и растительность на физиономии - не мой стиль, но в данной ситуации приходится мириться. Кое-кому в форте моя физиономия знакома, по этой причине, во избежание ненужных эксцессов, придется потерпеть. Ничего, выберусь на Широхо, избавлюсь от вторичных половых признаков на лице.
        Чтобы распущенные волосы не мешали, попросил парикмахера перевязать их на затылке каким-нибудь простеньким ремешком. Что тот незамедлительно выполнил, немного покопавшись в своих закромах.
        - Спасибо, мастер! Непременно воспользуюсь вашим советом насчет одежды, - передавая шесть серебряных монет за работу, пообещал я. - Засим разрешите откланяться.
        Во как меня расперло на куртуазность, никогда за собой не замечал склонности к высокопарной ерундистике. У нас в армии все по-простому: упал, отжался пятьдесят раз.
        Было бы смешно, если бы сержант обратился к новобранцу:
        - А не изволите ли, уважаемый боец, принять позу для отжимания?
        А тот ему в ответ:
        - Отнюдь, милостивый государь.
        Хе-хе-хе! Лезет в башку всякая чушь.
        Свое обещание посетить портного Кожоха сразу же выполнил. Пока обмеряли мою фигуру и согласовывали со мной стиль будущего костюма, прошло довольно много времени. Наконец я заплатил аванс и покинул мастерскую с обещанием явиться завтра на первую примерку. Окончательно костюм обещали изготовить через три дня. Для покупки туфель, рубах и нижнего белья местный кутюрье посоветовал посетить расположенный в форте магазинчик, торгующий одеждой обувью и галантереей, именно там по его заверениям самый лучший товар, и цены не очень кусаются.
        Остаток дня шатался по поселку, точнее по центральной его части. Смотрел на людей, от которых успел изрядно поотвыкнуть. На рынке поначалу раздражали шум, гам, навязчивые хватания за одежду наглых зазывал. Постепенно пообвык, да и зазывалы, после пары щедро отпущенных оплеух как-то поумерили свой пыл в отношении моей персоны и более не пытались затащить в какую-нибудь лавчонку «с особо востребованным и самым дешевым на рынке товаром».
        Ряды с продуктами и одеждой тряпками осмотрел бегло. Под вечер посетил оружейный магазин. Вот такие мы мужики - нам бы только пострелять.
        Выбор оружия, несмотря на относительное разнообразие, меня не вдохновил. Колюще-рубяще - дробящий арсенал был широко представлен от коротких кинжалов до мечей, топоров и дубинок самых разнообразных видов. Армейский тесак у меня имелся, а таскать шпагу, саблю или меч на поясе никакого желания при наличии на нем пары револьверов, не возникало. Я лишь прошелся вдоль витрин с холодным оружием, не проявив никакого интереса.
        Немного задержался у стендов с арбалетами и луками - все-таки стрелковое оружие. Также не впечатлило. Единственное достоинство - стреляют бесшумно. А так, чересчур громоздкие и в походе неудобные.
        Затем перешел к стойке с образцами огнестрела. Я, конечно, не ожидал увидеть здесь что-то типа моей Кини - «Kinetics 15M» калибра 12,7 мм с электромагнитным разгонным блоком и кучей разного рода прибамбасов, однако среди карабинов и винтовок один образец выделялся своим неуместным футуристическим видом. Вроде бы, обычная автоматическая винтовка, вот только ствол при небольшом калибре очень толстый, казенная часть массивная, присоединяемый снизу магазин как у автомата Калашникова первых образцов, приклад обычный деревянный и куча непонятных мне выпуклостей, пазов и рычажков.
        Заметив мой интерес к оружию, скучавший до этого за прилавком продавец - высокий мужчина, лет за пятьдесят с заметными проседями в густой темной шевелюре и умными ясными глазами небесно-синего цвета, подошел к стойке и, указав рукой на оружие, сообщил:
        - Штурмовая винтовка «Удар - 4М». Пулевое оружие. При стрельбе использует энергию пара. Калибр 5 миллиметров. Скорострельность выстрелов в минуту: 40 боевая одиночными, 120 боевая очередями, 700 техническая. Начальная скорость пули 1200 метров в секунду. Прицельная дальность - 750 метров, с оптическим прицелом до двух километров. Встроенная в корпус оптика четырехкратного увеличения. Боепитание осуществляется посредством коробчатого магазина емкостью 150 пуль. Испарительная камера объемом полтора кубических сантиметра. Емкость водяного бачка два литра. Боевой элемент - кристалл кварца стандартной бриллиантовой огранки 57 граней с запасом маны на 1500 выстрелов и возможностью перезарядки не менее двадцати раз. В комплект входит дополнительный кристалл, два магазина бронебойных пуль и два со смещенным центром тяжести. Механический счетчик оставшегося в оружии боезапаса, корректно работает только при полной зарядке магазина. Пули в любом разумном количестве можете приобрести у нас, если не хватит, привезут напрямую с завода-изготовителя. Более подробно с ТТХ «Удар - 4М». вы можете ознакомиться в
прилагаемой инструкции.
        Я взял в руки винтовку. Несмотря на свой довольно несуразный внешний вид, оружие оказалось весьма удобным в обращении и отлично сбалансировано по весу. Более того, одним нажатием кнопки из корпуса выдвигался оптический прицел.
        - Уважаемый, а почему эта чудо-машинка все еще пылится в вашем магазине, а не уничтожает монстров пустыни?
        - Мастер-оружейник Эвель Гронти, владелец этого магазина, - представился мужчина. - Обычно здесь торгует мой младший брат, сам я занимаюсь ремонтом оружия, также могу изготовить что-нибудь на заказ.
        - Влад вольный охотник, - я проявил взаимную вежливость.
        - Видите ли, Влад, приобретая эту, как вы, вполне резонно выразились, чудо-машинку, я не учел один момент - в Великой Пустыне использовать оружие с магическими элементами весьма опасно для жизни из-за чувствительности монстров к магии. Поэтому ваш брат-охотник предпочитает приобретать обычный огнестрел без чародейских штучек и прибамбасов. Я уже и цену на нее скинул ниже нижнего предела - не берут. Хотел при первой возможности отвезти её на Широхо, и сдать тамошним торговцам с приличным убытком для себя.
        - А опробовать винтовку в деле у вас имеется возможность?
        - В подвале оборудован стрелковый тир. Небольшой всего пятьдесят метров. Если желаете, готов предоставить в ваше распоряжение.
        - Ведите, мастер Гронти.
        - Прошу следовать за мной.
        В подземелье отправились после того, как владелец запер входную дверь в магазин на засов. По довольно крутой лестнице с перилами мы спустились под землю на десяток метров и оказались в просторном помещении, освещенном электрическими люминесцентными лампами.
        - Откуда электричество? - поинтересовался я.
        - Под фортом в подземелье на приличной глубине установлен мощный электрогенератор, питаемый от кристаллов. Он обеспечивает нужды не только крепости, но и нашего поселка. Дороговато, конечно, но деваться некуда - привычные световые шары мы не можем использовать по понятным причинам.
        - А как же ваши маги? Они ведь колдуют тут во всю.
        - Я в этом не особо разбираюсь, поскольку ни разу не чародей, но, вроде как, ментальная магия не вызывает резких возмущений Астрала и монстров не привлекает. Об этом вам лучше расспросить кого-то более сведущего.
        Ага щас прям бросился расспрашивать здешних колдунов. Не хватало привлечь к себе пристальное внимание.
        На этом наша короткая дискуссия об электричестве и магах закончилась. Эвель Гронти подвел меня к оружейному столу и положил на него «Удар - 4М». Сноровисто произвел неполную разборку винтовки, после чего также быстро её собрал. Заставил меня несколько раз повторить все манипуляции.
        Подробно рассказал об уходе за стрелковым оружием подобного типа. В общем ничего сложного - регулярно протирать от пыли и песка, смазывать движущиеся детали и следить за тем, чтобы в магазин вместе с пулями не попадала грязь.
        Затем я под его руководством снарядил магазин цилиндрическими с заостренной головной частью пулями. Установил оружие в стойку и присоединил магазин. По команде взял в руки снаряженную для стрельбы винтовку и занял место на стрелковом рубеже. Никаких наушников или, на худой конец, затычек для защиты органов слуха мне предложено не было.
        - Курсант Влад к стрельбе готов! - доложился я
        - Курсант Влад, - подыграл мне торговец, - снять оружие с предохранителя! Мишень номер четыре, десять одиночных! - скомандовал торговец и приложил к глазам подзорную трубу.
        Прицелился, выбрал свободный ход спускового крючка, нажал десять раз. Выстрел оказался негромким, скорее сухой щелчок, одновременно легкий шелест механизма перезарядки
        - Десять одиночных по мишени номер четыре выполнено! - доложился я.
        - Три очереди с отсечкой в три пули! Мишени один, два и три!
        Я перевел оружие в автоматический режим короткими очередями и выполнил упражнение.
        - Три очереди с отсечкой выполнено!
        - Десять выстрелов по летающим мишеням!
        Я перевел оружие вновь в одиночный режим стрельбы и приготовился к очередному сюрпризу от мастера оружейника. Вылет тарелки откуда-то сбоку едва не пропустил. Успел сбить в самый последний момент. Остальные расстрелял спокойно, при этом ни разу не промахнулся.
        - Курсант, доложить об оставшемся боезапасе!
        - В магазине сто двадцать один патрон!
        - Оружие в стойку, подготовить к осмотру!
        Строевым шагом протопал в указанном направлении, поставил винтовку в оружейную стойку, вытащил магазин и отвел затвор вниз.
        - Оружие к осмотру готово!
        Мастер кивнул головой и широко заулыбался.
        - Из служивых?
        - Было дело, - уклончиво сказал я.
        - Стреляете отменно - ни единого промаха. Все мишени поражены в десятку, даже при стрельбе очередями разброс минимальный. Поздравляю!
        - Спасибо! Машинка действительно что надо. Если цена меня устроит, готов приобрести.
        Процесс торговли проходил в помещении магазина. Собственно, никакого процесса и не было. Эвель Гронти назвал цену в пятьдесят золотых монет. Я без возражений расплатился векселями Центрального Банка торгового союза Нумир, коих у меня было где-то на пять сотен золотых марок. К имеющемуся боекомплекту торговец уговорил меня прикупить еще тысячу пуль - весь оставшийся в лавке запас. Десять дополнительных кило к поклаже, вроде бы ни к чему оно мне. Но по заверению продавца, пули отданы ниже себестоимости, поскольку реализовать их кому-то еще здесь у него нет ни единого шанса, а везти на Широхо - все равно, что продать себе в убыток. Ладно, поверим на слово, судя по спокойному эмоциональному фону и некоторым другим визуальным поведенческим признакам, он меня не обманывает.
        Оружейную лавку покидал весьма довольный своим новым приобретением. Напоследок задал хозяину неожиданно пришедший мне в голову вопрос:
        - Уважаемый, а вас не смущает факт применения магического оружия в вашем подвале? Не сбегутся ли сюда все окрестные твари пустыни?
        - Ах, это. Не переживайте Влад. Стены подземелья покрыты составом, гасящим слабые колебания Астрала. У меня там помимо стрельбища оборудована механическая мастерская, а некоторые станки приводятся в действие исключительно магией. Вот на открытом воздухе в окрестностях форта подобным оружием пользоваться категорически не рекомендуется. Если вас не растерзают монстры, накажут здешние маги.
        Более ничего примечательного за проведенное время на материке Эйфер до моего отбытия на пароходе «Шустрый» не случилось.
        Посещение единственной книжной лавки, расположенной на территории форта радости не принесло. Вульгарные любовные романы меня не заинтересовали. Серьезных научных книг или руководств по магии тут отродясь не бывало.
        Вообще-то в форт заглянул всего пару раз. Проверил слова цирюльника на предмет отсутствия Вереша Лонгини. Оснований не доверять Салману Ежоха у меня не было, однако проверка не помешает. А вдруг человек что-то перепутал. Еще посетил книжную лавку и парочку других торговых заведений, а также магазин одежды, который мне рекомендовал портной Шимон Кожоха. В результате приобрел несколько рубах, пару комплектов нижнего белья и легкие ботинки.
        С местными дамами у меня вообще не срослось.
        Здешние жрицы любви, торгующие своей плотью направо и налево, отчего-то считают необходимым покрывать лицо толстенным слоем штукатурки, а губы мазать неестественно яркой помадой. У меня подобные эстетизмы вызывают лишь отвращение.
        Мои попытки завязать мимолетный роман с красавицей Ландой - администратором гостиницы, также не увенчались успехом. В общем-то девушка была согласна ответить взаимностью на мои пылкие чувства, сразу же после того, как мы поженимся. Подобный подход показался мне до обидного рациональным. Поэтому вынужден был в категорической форме отказаться от замыслов овладеть телом излишне расчетливой девицы.
        Несколько раз в питейных заведениях знакомился с вольными охотницами. Однако заняться сексом пока трезвые дамы почему-то категорически отказывались. Приходилось их угощать. Но всякий раз к концу наших посиделок в кабаке они набирались крепким алкоголем до полной невменяемости. Меня такая лубов не устраивает категорически. Ну не переношу я общество пьяных женщин и ничего с этим поделать не могу. К тому же мне приходилось неоднократно отражать нападки боевых товарищей этих самых охотниц. В конечном итоге мне все это надоело, и я отказался от любых попыток завести близкое знакомство с представительницами противоположного пола.
        Наконец настал долгожданный момент прихода парохода «Шустрый». Я заранее смотался в пустыню за прикопанными кристаллами индаура. Собрал вещички. И в назначенный час предъявил билет стюарду.
        Глава 2. Приятное морское путешествие
        Опершись локтями на планшир фальшборта, я наблюдал с высоты пассажирской палубы за прибывающими на борт пассажирами.
        В основном это были небольшие группы охотников или вовсе одиночки. Народ вдоволь нагулялся по Великой Пустыне, что называется, сбросил пар. Кому-то повезло найти что-то ценное: артефакт иной цивилизации, занесенный на планету через стихийный портал; драгоценный камень; добыть монстра и выгодно продать востребованные алхимиками органы. Большинству просто повезло вернуться живыми и здоровыми.
        Походил я по местным лавкам. Покупают или меняют на нужный товар практически всё, что вынесено из пустыни, кроме песка и камней, разумеется. Вот только из добытого в Великой Пустыне здесь мало чего можно купить - практически все увозят с Проклятого континента на Широхо. Оттуда товар расходится по всей Ойкумене, продается, перепродается и еще много раз переходит из рук в руки, пока не станет достоянием какого-нибудь мага, нашедшего предмету полезное применение, или коллекционера.
        К примеру, за кристалл индаура здесь предлагают чуть более сотни золотых марок. Он не считается особо редкой находкой. Время от времени ушлые парни из охраны каторги сбывают скупщикам десяток-другой солнечных камней, к тому же, охотники время от времени находят их на склонах горного хребта, именуемого Гора. В Фергаде, что на противоположной стороне пролива Эстериата, стоимость кристаллов удваивается. И чем дальше индаур увозят вглубь континента, тем он становится дороже, и где-нибудь на Бории, или каком островном государстве за него дадут пять, а то и все шесть сотен. Магов много, каждому подай качественный накопитель энергии. К тому же, здешний транспорт и промышленное производство нуждаются в этих кристаллах.
        Стоит отметить, что не только солнечный камень используют в качестве аккумуляторов маны. Ограненные кристаллы того же кварца неплохо справляется с этой ролью. Алмазы и другие драгоценные камни при соответствующей их обработке мало уступают индауру. И все-таки как накопитель магической энергии солнечный камень вне конкуренции, несмотря на то, что алмазы, сапфиры или рубины могут превосходить его по стоимости. В этом случае при оценке камня вступает в силу его ювелирная ценность.
        По пути в порт навстречу мне попалась гомонящая толпа вновь прибывших на Проклятый континент авантюристов. В основном это были молодые мужчины и несколько девушек. Все прекрасно экипированы и вооружены огнестрельным оружием. В глазах задор и предвкушение то ли приключений, то ли будущих трофеев, которыми с ними щедро поделится Великая Пустыня. И плевать им на уныло бредущих к пароходу горемык, едва унесших ноги из столь опасного места. Сами они молодые, сильные и, несомненно, удачливые. То, чего не смогли добиться эти убогие, им по плечу и все находящиеся в песках богатства скоро станут их собственностью.
        Ну, ну, блажен, кто верует. Когда-то и те, что сейчас бредут в порт с грустными минами на физиономиях также радостно сходили на берег Эйфер, снисходительно смотрели на покидающих материк неудачников и свято верили в собственную исключительность. Этим хотя бы повезло остаться в живых. Другие попросту сгинули в безвестности.
        Рядом со мной второй помощник капитана Гнасий Неструх, исполняющий роль суперкарго. Свои дела по разгрузке и погрузке судна он завершил еще до начала посадки пассажиров, теперь пялился на прибывающих. При этом время от времени офицер отпускал едкие замечания в адрес того или иного лица.
        - Вон того парня помню, Влад. Два месяца назад во время перехода нажрался как скотина и начал буянить. Пришлось его в карцере запереть. Так и провел трое суток перехода под замком. А вон та, с позволения, девушка начала обслуживать передком всех желающих полгода тому как еще до отплытия «Шустрого» из Фергада. Судя по ее бодрому виду, скучать девчонке в Ближнем не пришлось и в пустыню она не ходила. Молодец, заработала деньжат, теперь и замуж можно. Поедет в свою деревню, захомутает какого-нибудь паренька и заживет счастливой семейной жизнью. А тот, глядикось, весь рейс на Эйфер промаялся морской болезнью, все три дня провалялся в своей каюте, окромя воды ничего не употреблял…
        - Хорошая память у тебя Гнасий. Всех что ли помнишь?
        - Хорошая память на хозяйстве - первое дело. У меня на учете всё тут, - мужчина постучал указательным пальцем по своему лбу, - всяка мелочь. И груз без меня правильно не распределить по трюмам. Эстериата хоть и неширокий пролив, но тут волна знаешь какая бывает, особливо, когда ветер восточный. И если неправильно положишь и не принайтуешь как следует, может беда случиться, вплоть до ситуации оверкиль.
        - Оверкиль? Что за зверь такой? - При моем знании английского и немецкого языков догадаться о значении слова «оверкиль» было несложно. Однако я подыграл штурману, предоставив ему возможность изобразить прожженного морского волка перед сугубо гражданской штафиркой.
        - Эх, сухопутные, ничего не понимаете в морской терминологии. Сыграть оверкиль - это когда посудина переворачивается, из-за смещения груза в трюмах при качке, или изменения центра тяжести судна по какой иной причине.
        Удивительно, но многие морские термины на Эде имели земное происхождение. В частности, сходни и все корабельные лестницы тут назывались трапами, веревки - канатами, водоток вдоль борта был клюзом и так далее. Оказалось, морской народ настолько консервативен, что спустя тысячелетия, их профессиональная терминология поменялась от земной весьма незначительно.
        Со словоохотливым Гнасием Неструхом я познакомился примерно полчаса назад. Освободившийся от вахты второй помощник капитана с интересом разглядывал прибывающий народ. Во мне он быстро определил благодарного слушателя и сразу же начал грузить полезной и не очень информацией.
        От него я узнал, что «Шустрый» относится к грузопассажирским судам среднего класса. При водоизмещении четыре тысячи тонн его длина составляет семьдесят два метра, ширина - пятнадцать с половиной. Судно имеет один гребной винт и две паровые машины мощностью шестьсот лошадиных сил каждая, паровые котлы работают как на угле, так и от магического источника энергии. Максимальная скорость хода до десяти узлов. Помимо этой информации я также узнал, что на угле будем идти до противоположного берега пролива примерно половину суток. Потом еще более двух суток до Фергада на магическом разогреве паровых котлов. По его словам, «Шустрый» - корабль уникальный в своем роде, другие суда, курсирующие вдали от Проклятого континента, углем не топят, только посредством энергии, запасенной магическими кристаллами.
        Посвятив меня в святая святых всякого моряка - ТТХ своего парохода, офицер переключился на обсуждение прибывающих на борт пассажиров, многих из которых он запомнил во время предыдущих рейсов. Память у него была отменной, характеризовал он едва ли не каждого второго. Те, кого не помнил, скорее всего, прибыли во время другой смены. Я, как бы, тоже попал на Эйфер со вторым экипажем, обслуживающим судно, поэтому памятливый суперкарго меня не мог знать. В подробности своего прибытия на Проклятый континент я не вдавался, да и словоохотливый Гнасий не особо интересовался - больше сам болтал.
        Неожиданно мое внимание привлекло появление у трапа экипажа, запряженного парой гнедых коней. Помимо кучера, в открытой коляске находилась весьма колоритная парочка. Грузный брюнет среднего возраста с пышными бакенбардами на обрюзгшей физиономии, с ним особа женского пола.
        Мужчина облачен в костюм песочного цвета, светлую рубашку с бантом под горло, обут в черные лакированные туфли, на голове шляпа-котелок под цвет костюма. Удивительно, как ему удается на такой жаре не истечь п?том при весьма избыточном весе и столь внушительном облачении. Его физиономия показалась мне смутно знакомой.
        Поднапряг память. Ага, вспомнил! Это был тот самый председатель суда, отправивший меня на пожизненные каторжные работы в Гору. Жеран Видло - важный чиновник администрации форта. Вообще-то я на него, как бы, не должен быть в обиде. Этот мужчина исполнял свои прямые обязанности и опирался на предоставленные Верешем Лонгини факты. Откуда ему было знать, что чародей собственными руками угробил юного мага, чтобы обвинить в этом меня и присвоить моё имущество? Однако при виде этого типа мутная волна злобы поднялась откуда-то из потаенных глубин моей души. Рука сама потянулась к поясной кобуре.
        На счастье толстопуза, ношение огнестрельного оружия пассажирами на борту судна категорически запрещено. Мысленно обругал себя за несдержанность и постарался привести чувства в порядок. Покосился на Гнасия. Суперкарго не сводил заинтересованного взгляда м коляски, точнее с сидевшей в ней дамы и моей негативной реакции не заметил.
        А посмотреть там было на кого. Довольно рослая женщина с шикарным бюстом и осиной талией грациозно сошла с коляски. Одета в легкое обтягивающее фигуру платье синего цвета, позволяющее оценить красоту стройных женских ног и все прочие достоинства. На голове замысловатая шляпка, мешавшая рассмотреть с моего ракурса её лицо. Пойдя к Видло, она повисла на шее мужчины. Мое обостренное восприятие позволило услышать, что женщина говорила толстяку:
        - Милый, я буду скучать сильно-сильно! И ревновать там вдали - ты у меня такой шалун!
        На что тот довольно промурлыкал:
        - Выздоравливай, дорогая, и возвращайся побыстрее. И помни, твой верный пупсик ждет тебя с нетерпением.
        - Супруги Видло: Жеран и Ирайна, - прокомментировал явление сладкой парочки всезнающий Гнасий. И с нескрываемой издевкой в голосе добавил: - У первого зама коменданта форта весьма болезненная жена. Несколько раз в году ей необходимо съездить на воды в Висмо, дабы избавиться от «жутких мигреней».
        - Ну и как, помогает? - спросил я.
        - Непременно помогает, судя по тому, в каком игривом настроении она возвращается всякий раз к «горячо любимому мужу», у нее там отличные лекари.
        Мы переглянулись и понимающе усмехнулись.
        В какой-то момент шляпка слетела с головки дамы и мне наконец-то удалось хорошенько разглядеть её прелестное личико. Светлые волосы, собранные в замысловатую прическу, правильные черты лица, огромные серо-голубые глаза. Мечта, а не женщина. А у толстопуза губа не дура. Явный брак с его стороны по любви, с её - по расчету. Стоявший рядом с трапом вахтенный матрос умудрился ловко подхватить шляпку до того, как она упала на землю. Он с поклоном протянул даме головной убор, в качестве вознаграждения получил от супруга монету. По кислой физиономии вахтенного, гонорар не оправдал его надежд. А что ты хотел, парень, щедрых чиновников не существует в принципе.
        Дама наговорила супругу еще множество всяких банальностей в попытках убедить, как сильно расстроена и не хочет покидать своего «пупсика». Мужчина также что-то говорил и в чем-то убеждал «любимую птичку».
        Однако меня более всего интересовал ментальный рисунок двух «воркующих голубков». Если чувства мужчины были натуральными. Ему на самом деле не очень хотелось отпускать от себя красавицу. Эмоциональный фон женщины никак не соответствовал демонстрируемым ею чувствам. Ирайне было глубоко наплевать на словоизлияния мужа. Она уже витала где-то вдалеке от этого жуткого места, именуемого форт Ближний. Впрочем, мне все это как-то до лампочки. Мстить чиновнику я не собираюсь. Вот если бы до отплытия встретил, тогда другое дело. Короче, пусть живет.
        - Уважаемый Гнасий, - обратился я к суперкарго, - предлагаю перейти в бар и там за кружкой пива или чего покрепче продолжить нашу весьма познавательную беседу. - Второй помощник капитана оказался неисчерпаемым источником полезной информации, а у меня было еще очень и очень много вопросом о новом для меня мире.
        - Не откажусь, Влад. По такой жаре кружка-другая светлого - самое то.
        В судовом баре просидели пару часов. Начали с легкого пива, закончили каким-то весьма крепким напитком, что-то наподобие земного рома. Разумеется, как сторона приглашающая, за все платил я. На мой взгляд, две золотые монеты были весьма скромной платой за информацию, коей со мной поделился все более и более хмелеющий штурман.
        В результате я многое узнал о бытовых мелочах и нравах аборигенов в различных местах этого мира. Перед тем, как устроиться на «Шустрый» Гнасий Неструх поменял несколько кораблей и побывал в разных краях и государствах. В основном, это были портовые города.
        Я наматывал на ус полученную информацию. Для меня было интересно практически все. Сколько стоит снять на ночь женщину в том или ином порту, а также по какой цене там продается алкоголь или разная наркотическая дурь. Почему причине жители практически всех государств Широхо относятся с пренебрежением к борийцам и ненавидят островную империю Вадха. Из-за чего на Широхо и Бории довольно часто случаются вооруженные межгосударственные конфликты. И так далее в том же духе.
        Разумеется, рассуждения поддатого моряка особенно касательно политико-экономической ситуации на Эде не являлись истиной в первой инстанции - всего лишь дилетантский трёп обывателя. Однако кое-какие зерна от плевел многословия офицера мне удавалось отделить.
        В частности, Гнасий выражался с высокой степенью уважения к выпускникам магической Академии Махекара. Именно этот город в поисках информации о Вереше Лонгини я собирался посетить в первую очередь.
        - Знаешь, Влад, - вещал изрядно окосевший суперкарго, - повидал я на своем веку всяких чародеев: и воздушников, и огневиков, и гидра… гидранов… ик… и еще много кого, но махекарцы лучшие. И ветер в паруса правильно подадут… ик… когда я на торговых клиперах службу проходил… было дело. И шмальнут огнешаром, да так, что пираты разбегаются будто стая мышей при приближении матерого котяры.
        В отличие от дорвавшегося до халявы второго помощника, алкоголь на меня не действовал. Я получал удовольствие от приема внутрь пенного напитка под вяленые морепродукты без каких-либо последствий для организма. Здешний ром лишь пригубил, найдя его очень даже приличным - ничуть не хуже знаменитого Supremo Anejo, что мне когда-то довелось попробовать во время одного из отпусков, проведенного на пляжах Гаваны в компании очаровательной мулатки Мигель Мендес. Я называл её Му-Му, девушка ничуть не обижалась на мои подначки и отвечала тем же. Нам было весело и приятно вместе. Мигель замужняя дама, я - свободен как птица. Никаких обязательств друг перед другом, только секс безудержный и беспощадный, теплый океан, вкусная еда и множество других удовольствий.
        Воспоминания о далекой Земле изрядно подпортили настроение. К тому же Гнасий уже изрядно набрался.
        Расплатившись с обслуживающим нашу парочку официантом, я отвел собутыльника в его каюту. Сам направился к себе. Время близится к обеду. Пиво и соленая рыба вовсе не утолили мой здоровый аппетит. К тому же перед посещением кают-компании стоит привести себя в порядок, чтобы рыбно-пивной дух не смущал соседа по столу. Сам не люблю нечистоплотных людей, от которых разит всякой дрянью.
        За десять минут до обеда из встроенного в переборку каюты динамика прозвучало:
        - Пассажирам первого класса предлагается проследовать в кают-компанию для приема пищи.
        К этому времени я успел поменять полувоенную форму на приличный костюм, пошитый Шимоном Кожоха за неприличные, на мой взгляд, деньги. Вообще-то затраченных средств не жалко, костюм как влитой сидел на моей фигуре и добавлял моему облику солидности. Надевать галстук или - упаси Отец Создатель - повязывать на шею бант, не стал, расстегнул верхнюю пуговицу на рубахе и, осмотрев себя придирчиво в зеркало встроенного в стену шифоньера, решил, что выгляжу вполне респектабельно. Не на светский же раут меня зовут, всего лишь на банальный прием пищи.
        По счастливому стечению обстоятельств Ирайна Видло сидела за столиком одна. Находившиеся в кают-компании мужчины, как-то нерешительно вели себя в отношении красавицы. По всей видимости не достигли необходимой стадии опьянения. Мне же для знакомства с представительницами противоположного пола алкоголь вообще не нужен, даже мешает. Несмотря на нелюбовь к мужу, упускать возможность близкого общения с его супругой я не собираюсь. И сделаю все для того, чтобы это общение стало предельно близким. И плевать на злые разочарованные взгляды мужиков. Кто первый встал, того и тапки.
        Подойдя в сопровождении стюарда к столику, за которым сидела интересующая меня дама я галантно кивнул.
        - Разрешите представиться, мадемуазель, Влад путешествовал по Великой Пустыне, теперь возвращаюсь в родные пенаты. - После этого, не спрашивая разрешения, присел за столик с противоположной стороны.
        - Ирайна, - предварительно оценив мой бравый вид, представилась дама, - к сожалению, мадам, а не мадемуазель.
        - Ну почему же сразу «к сожалению»? Женщина, обогащенная жизненным опытом, да при такой исключительной внешности даст фору сотням юных девиц.
        Лёд тронулся, господа присяжные заседатели. В смысле не я умом тронулся, а так написано в одной интересной книге. Короче, в ответ на мой завуалированный комплимент дама улыбнулась и посмотрела на меня более заинтересованным и оценивающим взглядом.
        Обед прошел в теплой дружеской обстановке. Земные анекдоты и веселые истории времен юности Деда пошли на ура. Народ за соседними столиками также смеялся до упаду над незадачливыми мужьями, забывшими предупредить супругу о том, что возвращаются из командировки и казусами, постоянно случавшимися с поручиком Ржевским - одним из любимейших персонажей моего покойного опекуна. И все это действие проходило под легкое винцо, от которого у Ирайны, в конечном итоге, закружилась голова, до такой степени, что она перепутала собственную каюту с моей.
        Трое суток нашего путешествия на пароходе «Шустрый» слились в сплошной секс-марафон с перерывами на приемы пищи и короткий сон. Даже на палубу подышать воздухом не выходили. Почтившая меня своим вниманием дама оказалась существом ненасытным, изобретательным и, ко всем прочим достоинствам, ужасно крикливым. Хорошо, что переборки на судне имеют превосходную звукоизоляцию, в противном случае к нам сбежалась бы вся корабельная команда и большая часть пассажиров, посмотреть, какие-такие садистские приемы я применяю в отношении слабой женщины.
        У меня с Ирайной получился небольшой курьез. Первый раз, когда утомленная любовными ласками дама наконец забылась крепким сном, очнулась нейросеть, о существовании которой я начал помаленьку забывать. Шутка, разумеется, забудешь о ней.
        Основная функция нейросетей в условиях привычной мне среды обитания заключается в осуществлении загрузки и развертывания непосредственно в мозг оператора учебных баз, управлении сложными роботизированными комплексами и механизмами, поддержании коммуникативных процессов в разного рода информационных сетях, ну и еще много чего. Поскольку на Эде нет ни того, ни другого, ни третьего, функционал нейросети сводится к усвоению, анализу и систематизации информации об окружающей обстановке, поступающей через органы чувств и экстрасенсорные синапсы.
        Итак, нейросеть наконец напомнила о своем существовании, высветившимся перед моими глазами письменным сообщением:
        - Выполнено психофизическое обследование состояния сексуального партнера оператора по имени Ирайна Видло. Отмечается наличие патологических изменений некоторых внутренних органов. Наиболее критичным выглядит состояние мочеполовой системы, что в конечном итоге приводит к бесплодию объекта. Обнаружена дисфункция печени и почек. Серьезно нарушено кровоснабжение миокарда. Также отмечается недостаточное обеспечение кровью головного мозга из-за патологического сужения артериальных кровотоков, что приводит к вегетососудистой дистонии и хронической гипотонии. В кишечнике, внутренних органах и тканях мышц обнаружены многочисленные колонии гельминтов, а также бактериальные и грибковые поражения. Полный отчет о состоянии организма Ирайны Видло будет выведен на внутренний интерфейс по требованию оператора.
        М-дя, а я-то думал дамочка просто симулирует мигрени, чтобы оказаться как можно дальше от нелюбимого супруга. А тут целый букет. На Земле уже многие десятилетия никто не помнит о существовании патогенных организмов, ишемии сердца, дисфункции внутренних органов и прочих хворях. На Эде первая внешне здоровая женщина, с которой у меня завязались приятные отношения, а в ней столько всякого разного сидит - уму непостижимо. А что с другими, внешне нездоровыми людьми? Интересно, куда смотрят здешние маги жизни? Неужели не способны поправить её организм. Ведь по словам Гнасия Неструха дама регулярно отправляется на Широхо для поправки здоровья, и супруг на это денег не жалеет. Неужели Ирайна стала жертвой шарлатанов от медицины, и её попросту используют в качестве дойной коровы? А может быть, средств, выделяемых мужем, для её полного излечения недостаточно? Впрочем, местные дела меня совершенно не касаются.
        - Отставить отчет! - Не хватало мне погрязнуть в медицинских тонкостях и всяких прочих мелочах. - Что мы можем сделать, для приведения в порядок Ирайны в самые кратчайшие сроки?
        - Организм сексуального партнера оператора может быть отремонтирован в течение четырех часов после начала собственно процедуры ремонта. - Термин «ремонт» заставил меня поморщиться - это же человек, а не робот или еще какая машина. - Для этого предлагается синтезировать в теле оператора порядка десяти тысяч фабрик нанобиотов универсального назначения. Внедрение означенных объектов внутрь физической оболочки Ирайны Видло произвести посредством впрыска семенной жидкости во время оргазма оператора. После попадания спермы во влагалище сексуального партнера, расчетное время всасывания фабрик в кровеносную систему пятнадцать минут. Развертывания и выход их на полную мощность по производству нанобиотов займет ориентировочно десять минут. После этого начнется четырехчасовой отсчет до полного приведения в порядок физической оболочки. По завершении ремонтных работ, нанобиотические квазиорганизмы вместе с генерирующими их структурами будут выведены за пределы женского организма посредством органов выделения. Ожидаемый результат - полное восстановление качественного биофизического функционала особи женского
пола по имени Ирайна Видло, как следствие, нормализация её общего нейропсихологического состояния.
        Я устремил взгляд в район своего паха и едва не заржал в голос. Так вот на что способен член животворящий. Выходит, сам я теперь что-то наподобие медицинской капсулы. А что, подремонтирую Ирайну и забабахаю ей симпатичного беби. Если не ошибаюсь, именно для избавления от бесплодия она регулярно путешествует на Широхо. Это же здорово. Женщина будет довольна. А какого её любящему супругу узнать, что тот наконец-то станет счастливым папашкой? О том, что в этом ему помог человек, которого он когда-то отправил на каторгу, я никогда никому не скажу.
        Я тут же отдал соответствующие распоряжения нейросети:
        - После окончания восстановительных мероприятий организма Ирайны, обеспечить оплодотворение одной… нет, двух яйцеклеток. Определить будущий пол детей: мальчик и девочка. Выполнить задержку развития оплодотворенных яйцеклеток, также их консервацию внутри матки сроком на три месяца. Исключить на этот срок возможность зачатия от других доноров спермы.
        Теперь после возвращения женщины домой через два-три месяца любящие супруги воссоединятся на супружеском ложе. Как результат случится зачатие долгожданного ребенка. А радости-то сколько будет, когда детей окажется не один, а два. И все в положенные сроки так, что у Жерана не появится ни тени сомнения в собственном отцовстве. Вот он весь мой коварный план. Я даже ладошки потер от радости.
        После того, как я запустил процесс избавления от недугов, довольная Ирайна поведала мне кое-что о своей нелегкой женской судьбинушке.
        Родилась она двадцать три года назад в каком-то глухом захолустье Широхо в небогатой семье таможенного чиновника. Когда девочке исполнилось пятнадцать, её отца убили в перестрелке с контрабандистами. Как следствие их многочисленное семейство осталось без средств к существованию. Ирайна уже тогда выглядела красавицей. Поскольку вводить в дом бесприданницу с прицепом из двух младших братьев, сестры и матери тамошние потенциальные женихи не пожелали, девушке пришлось заняться древнейшей из женских профессий. Для этого она покинула родной городок и перебралась в столицу. Долго работу ей искать не пришлось, одна из содержательниц престижного публичного дома сразу же оценила красоту и грацию юной прелестницы. Далее краткий курс по освоению способов ублажения мужской похоти под руководством опытного преподавателя из числа служащих борделя. После этого, нелегкая работа проститутки. Мать очень переживала по этому поводу и отговаривала дочь, но девочка проявила решительность характера, поскольку, работая белошвейкой, ткачихой или еще кем-нибудь, она не сможет нормально помогать родным людям.
        За три года, проведенные в доме терпимости, Ирайна несколько раз залетала от случайных клиентов. Штатный маг-целитель избавлял девушку от плода, но однажды допустил роковую ошибку - сделал что-то такое, от чего она потеряла способность к деторождению. Впрочем, Ирайна подозревает, что это вовсе не было врачебной ошибкой, целитель по наущению содержательницы публичного дома умышленно сотворил с её организмом что-то нехорошее.
        Стоит отметить, что всё заработанное, она отправляла на содержание семьи, себе оставляла необходимый минимум. Этого вполне хватало, чтобы родные не голодали, а дети получали приличное образование.
        Когда девушке стукнуло восемнадцать в их публичный дом наведался неженатый дворянин Жеран Видло, высокопоставленный чиновник в тамошнем посольстве Нумирского торгового союза. Мужчина был настолько очарован красотой девушки, что без раздумий предложил выкупить её из публичного дома, более того, стать официальной супругой. Разумеется, Ирайна не могла отказаться от столь выгодного предложения и вскоре получила статус жены Видло.
        А тут и срок службы Видло в посольстве подошел к концу. После возвращения в родовое поместье и недолгого отдыха от «тяжких посольских обязанностей», чиновник получил очередное назначение на непыльную, но весьма доходную должность первого заместителя начальника форта Ближний. Умный человек (а Видло никогда не был дураком) всегда сумеет отщипнуть лакомый кусок от потока ценностей, текущих с Проклятого континента в Ойкумену.
        Несмотря на сомнительное прошлое супруги, Жеран Видло был самозабвенно влюблен в Ирайну. Он выполнял все её прихоти и регулярно посылал деньги на содержание её семьи. Ответной страсти ему так и не удалось добиться, поскольку любовником он оказался - по словам девушки - никаким. Однако актрисой она была великолепной, и ей было несложно убедить своего «пупсика» в том, что он «самый лучший в мире муж и любовник».
        А еще девушка была штучкой горячей и в свою будущность проституткой вопреки заповедям содержательницы борделя не испытывать оргазм, к сексу даже со случайными клиентами относилась весьма и весьма серьезно. Она всегда старалась не только доставить удовольствие оплатившему её ласки мужчине, но и самой получить радость от процесса по полной программе. Вполне вероятно, что именно по этой причине на нее и обратил внимание дворянин и высокопоставленный чиновник Видло.
        По большому счету, Ирайна относилась к супругу с уважением и ценила его заботу и доброту. Однако отсутствие детей вызывало в её душе неизбывную боль. Муж относился к этому вопросу с пониманием и регулярно отправлял Ирайну на Широхо для излечения от бесплодия. Однако после тщательного обследования состояния её организма целители лишь разводили руками и заявляли, что процесс необратим и восстановление детородных функций невозможно.
        Состояние душевного расстройства и абсолютной безнадеги толкали Ирайну в объятия самых разных мужчин. Вполне возможно, таким образом, следуя собственным инстинктивным заморочкам, она надеялась получить долгожданное дитя. А вдруг найдется такой мужчина, от которого она понесет и плевать её, что это будет не Видло - уж как-нибудь она сумеет заморочить ему башку.
        Из слов красавицы я сделал вывод, что вовсе не патологическая склонность к огульному блядству заставляет её менять сексуальных партнеров как перчатки. Она мечтает зачать ребенка и делает от себя все зависящее, чтобы это наконец получилось.
        Ну что же, радость материнства «от законного супруга» я ей обеспечил. Ни он, ни она сама никогда не узнают, кто на самом деле является отцом их будущих детей. Получается, вместо того, чтобы отомстить этому толстобрюху Видло, я помогаю восстановить мир и покой в его семействе. Ладно, я не жадный и мне не жалко, пусть живут в мире и согласии и нянчат моих отпрысков. Девушка, способная пожертвовать собственной репутацией и добровольно пойти в проститутки, чтобы прокормить семью, достойна всякого уважения и простого бабьего счастья.
        Представил Жерана, показывающего козу младенцам и рассмеялся в голос. На недоуменные взгляды дамы, поцеловал её в красивое ушко и предложил перейти к освоению очередной пришедшей мне на ум сексуальной позы, для углубления, так сказать, и расширения горизонтов взаимного познания.
        Реальное улучшение здоровья девушка почувствовала довольно скоро. Придя в себя после очередного сна, она ощутила определенный дискомфорт и бросилась бегом в направлении туалета, пардон, гальюна, совмещенного с душем. Ждать её возвращения пришлось довольно долго. Наконец Ирайна появилась чисто вымытая, изрядно посвежевшая, с сияющими глазами.
        - Влад, чудо какое-то! Впервые за долгое время у меня не болит голова и не давит в правом боку. И вообще, чувствую себя великолепно. Вот только… - девушка замерла, как бы прислушиваясь к собственным ощущениям, - есть очень хочется. Милый, если ты меня сейчас же не отведешь в ресторан, я слопаю тебя целиком и не подавлюсь.
        Совсем упустил из внимания, что нанобиоты в процессе восстановления человеческого организма активно используют внутренние запасы питательных веществ. Поэтому волчий аппетит дамы вполне объясним. Ждать, когда на меня набросятся, не стал. Мы быстро оделись и едва ли не бегом отправились в судовой ресторан, функционирующий практически круглые сутки.
        Более ничем примечательным наше совместное морское путешествие не увенчалось.
        Перед самым прибытием «Шустрого» в Фергад, Ирайна буквально в слезах умоляла отправиться с ней на воды в Висмо. Дескать еще пару месяцев нам с ней будет очень хорошо, а потом можно возвращаться к ненавистному супругу. Однако, сославшись на независящие от моего желания обстоятельства, я не позволил себя уговорить.
        Швартовка судна прошла в штатном режиме. Через полчаса, тепло распрощавшись с экипажем, мы с дамой сошли по хлипкому трапу на берег. Нас сопровождала парочка матросов с чемоданами и коробками Ирайны.
        На стоянке такси парни сноровисто погрузили кладь в багажное отделение нанятого авто и, получив оговоренную плату, удалились восвояси.
        Моя мимолетная любовь еще какое-то время висела на моей шее в буквальном смысле и горько плакала. Подозреваю, что это могло продолжаться еще очень долго, пришлось решительно пресечь душещипательный момент и едва ли не силой запихивать даму в салон. Наконец, утробно урча мотором, автомобиль сорвался с места и умчался в направлении неведомого мне курортного городка Висмо.
        Я легонько попрыгал, поправляя лямки от рюкзака и двух кожаных чехлов с длинноствольным огнестрелом, потрогал нож на поясе и рукояти револьверов. Нормально. Оружие в зоне доступа, ноша не тянет. Пора заняться наконец вопросами легализации в этом новом практически незнакомом мне мире.
        Глава 3. Фергад
        Гостиница «Бивень нарвала», куда я поселился по совету суперкарго «Шустрого» Гнасия Неструха, было четырехэтажным зданием стандартной архитектуры. На первом этаже различные служебно-административные помещения и ресторан. Всё остальное внутреннее пространство отведено под гостиничные номера разной комфортности.
        Я поселился на третьем этаже в одноместном номере категории «люкс». После заселения дежурная по этажу - дама среднего возраста и весьма солидной комплекции - провела краткий инструктаж по пользованию незамысловатыми механическими и магическими устройствами. Убедившись в том, что я способен крутить водопроводные краны в нужную сторону, спускать воду в унитазе, также включать и выключать осветительные приборы, женщина с достоинством удалилась, предупредив, что шумных компаний и пьянства она не потерпит.
        Первым делом сменил цивильный костюм на походную одежду в стиле милитари - тут большинство народа именно так ходит. Остальное развесил и разложил по полкам в платяном шкафу. Легкие туфли поменял на тяжелые армейские ботинки. На поясе оставил только нож, револьверы не взял поскольку первый встречный мной представитель правопорядка приказал переложить их из кобур в рюкзак и впредь не появляться вооруженным огнестрелом на улицах города.
        Затем поместил большую часть содержимого рюкзака и все огнестрельное оружие во вмурованный в стену бронированный ящик, оборудованный также мощной магической защитой. Маго-механический замок привязан к ментальному слепку ауры жильца, оплатившего гостиничный номер, на весь срок его проживания и открыть дверцу сейфа кроме него никто не может. При себе оставил лишь дюжину кристаллов индаура, которые планирую продать в какой-нибудь магической лавке. Опустевший рюкзак прихватил с собой, поскольку, помимо реализации кристаллов солнечного камня, планировал сделать ряд покупок.
        Спустившись на первый этаж, посетил местный ресторан, где плотно и вкусно пообедал за половину серебряной марки. Кому-то может показаться дорого, для меня пустяк.
        Выйдя на улицу побрел неторопливым шагом по бульвару.
        Портовый городишко Фергад меня совершенно не впечатлил. Мощеные гранитной брусчаткой улицы. Чахлые деревца и кустарник, отделяющие проезжую часть от тротуаров. Редкий автотранспорт, работающий на паровой тяге. Автомобили по форме, на мой взгляд, довольно несуразные - некий аналог земного автотранспорта тридцатых годов двадцатого века. Насколько я понял, нефть в этом мире не добывают в достаточных количествах, поэтому ровного асфальтового покрытия проезжей части не существует. Отсюда повышенный шум от ряски автомобилей, катящих по брусчатой мостовой. Благо двигатели малошумные в сравнении с земными аналогами, работающими на бензине и практически не выделяют вредные вещества в атмосферу.
        Но главное местное отличие от земной цивилизации - люди. Такого количества стариков, больных калек, болезненно худых и страдающих избыточным весом я раньше не встречал.
        В моем родном мире и освоенных землянами планетах медицина достигла небывалых высот и стала предельно доступна для любого гражданина. Врожденные пороки определяются и исправляются на уровне оплодотворенной яйцеклетки. Любые поврежденные или утерянные органы, кроме фатальных травм головного мозга там восстанавливаются в течение считанных дней. Собственно, понятие «врач» превратилось в понятие - оператор медицинской капсулы, поскольку, благодаря достижениям науки и псионики, строение тела человека и его функционал изучены досконально. Вдобавок каждый гражданин обеспечен нанитовым комплексом, который защищает его от вредных внешних воздействий, а при необходимости обеспечивает регенерацию поврежденных или утерянных органов, хоть и менее эффективно, чем медкапсула.
        В Ближнем за редким исключением мне попадались молодые здоровые люди. Это вполне объяснимо - страдающий хроническим ожирением, одноногий или однорукий калека, а также пожилой человек ни за какие коврижки не рискнет отправиться на Проклятый континент. Здесь же едва ли не каждый второй встречный был либо стариком, либо страдал каким-нибудь хроническим заболеванием, либо щеголял отсутствующей конечностью.
        Особо много ущербных было на главной городской площади у входа в храм Отцу Создателю. Здесь убогие калеки и страдающие различными заболеваниями буквально облепили паперть. Издали их копошение и взаимные нападки вызывали у меня помимо воли чувство брезгливости.
        Странно, неужели магическое сообщество не способно избавить этих людей от физических мучений? Ах, да, тут же всем заправляет Гильдия, и все маги под неусыпным контролем ордена Зрящих. Вот же система гнилая! Хочешь быть сильным и здоровым? Мы к тебе придем - готовь деньги.
        В данном контексте, для меня так и осталась непонятной ситуация с Ирайной. Женщина исправно посещает магов-лекарей, выкладывает огромные по здешним меркам суммы денег, при этом необходимого лечения не получает. У меня создается впечатление, что кроме минеральных вод в этом самом Висмо её ничем не пользовали.
        А может быть, квалификация здешних магов жизни не такая уж и высокая? Возможно, но меня уверяли, что вырастить новый зуб, срастить сломанную кость, восстановить поврежденный орган для местных лекарей не такая уж и сложная задача. Так отчего же мою случайную попутчицу до сих пор не вылечили от бесплодия? Вот же загадка!
        А не причиной ли этому знатная родня её любящего супруга? Вполне возможно, огорченные выбором любимого сына мам?н или пап? или ещё какие родственники строят козни против бывшей проститутки, дабы в конечном итоге дискредитировать её в глазах супруга. Ведь не вечно же перед глазами Жерана Видло будут розовые очки влюбленного идиота. Когда-нибудь они упадут с его носа, и он увидит, что рядом с ним находится глубоко порочное существо, к тому же неспособное к зачатию ребенка. После этого любящие родственники озаботятся поиском ПРАВИЛЬНОЙ спутницы жизни для него и матери его будущих детей. Хе-хе! Приятно осознавать себя спасителем красивых дам. Скоро у коварной родни не останется аргументов в пользу развода их толстопузого сыночка.
        Следуя в торговую часть Фергада, я так увлекся размышлениями конспирологического характера, что на какое-то время потерял связь с действительностью. Пришел в себя посреди снующей туда-сюда толпы покупателей от ощущения присутствия чужой конечности в боковом кармане своей куртки. Я не опасаюсь, что меня могут обворовать, поскольку все ценное лежит в одном из внутренних карманов, но терпеть подобной наглости я не собираюсь. Рука воришки вместе с полой куртки мгновенно оказывается в крепком захвате. Теперь, друг, ты от меня никуда не денешься. Поворачиваю голову в сторону неудачника. Худощавый мужчина лет тридцати неприметной наружности, с виду обычный крестьянин, прибывший на рынок продать плоды своего сельскохозяйственного труда.
        - Отпусти, сука! - морщась от боли, прошипел вор.
        - С какой это стати, я должен тебя отпустить? У меня идея получше - сдать тебя полиции, и дело с концом. Впрочем, могу палец сломать и отпустить. Ты что выбираешь?
        Со стороны наша парочка не привлекала внимание. Ну стоят два молодых человека, о чем-то беседует. И никому не интересно, отчего физиономия одного из них вдруг побледнела.
        - Сдашь фараонам, тебе не жить. Сломаешь что-нить - кореша отомстят.
        - Уже боюсь, - оскалился я так, что лицо неудачливого воришки еще сильнее побледнело, губы затряслись, глазенки забегали - осознал, что его угрозы тут никому не страшны.
        - Срать я хотел на тебя и твоих корешей и на все ваше подлое воровское племя. Еще раз кого-нибудь увижу в пределах видимости - не обессудьте. Тебя на первый раз прощаю. - Я аккуратно вытащил загребущую лапу из своего кармана и глядя равнодушно в лицо парня, легко сломал основную фалангу указательного пальца. - Прощай, неудачник, сегодня не твой день. Надеюсь ты сделаешь правильные выводы из моего урока.
        Небольшой магазинчик магических артефактов под незамысловатой вывеской: «ТЫСЯЧА МАГИЧЕСКИХ МЕЛОЧЕЙ ОТ ЕЛЕНЯ», ниже прописано: «продажа, скупка любых предметов магии и аксессуаров».
        «Предметы магии» мне понятно, а вот что такое «аксессуары» - не очень. Ладно, зайду, посмотрю. По информации, полученной опять же от ушлого второго помощника капитана «Шустрого», сбывать в Фергаде вынесенную из Великой Пустыни добычу следует именно в таких лавчонках, но не в крупных специализированных магазинах. Почему? Гнасий особо не углублялся. Просто по-дружески посоветовал, а там поступай, как знаешь. Поскольку материальной выгоды от своего совета офицер не поимел, я все-таки склонен доверять его словам.
        Дверь в магазин распахнулась довольно легко. Весело звякнул колокольчик. Пожилой мужчина за прилавком поднял глаза от лежащей перед ним раскрытой книги и цепким взглядом профессионального торговца оценил потенциальную жертву. Мой бравый вид, похоже, его весьма вдохновил. То ли по загорелой физиономии, то ли по некоторой изношенности одежды он мгновенно определил во мне удачливого покорителя Великой Пустыни.
        - Добрый день! - поздоровался первым я, ступая в прохладный полумрак торгового заведения.
        - И вам не хворать! - ответил продавец, одарив меня приветливой улыбкой. - Вряд ли я ошибусь, если предположу, что вы один из тех счастливцев, коим удалось выбраться живым с Проклятого континента. А если вы пришли в лавку старика Еленя, вам есть, что предложить на продажу. А может быть, вы желаете что-то приобрести?
        Подойдя к прилавку, я извлек из внутреннего кармана куртки один из солнечных кристаллов и положил перед торговцем.
        - Уважаемый?..
        - Елень Белян - владелец этого магазина, собственной персоной.
        - Уважаемый, Елень, покупать покамест ничего не собираюсь. Хотелось бы узнать, в какую сумму вы оцените этот камушек?
        Владелец лавки поднес к глазам кристалл индаура и рассматривал его со всех сторон примерно пару минут. Затем вернул на прежнее место и, вынес свой вердикт:
        - Двести двадцать золотым марок за этот камень. Если партия окажется более десяти штук, возьму за двести тридцать каждый.
        Откровенно говоря, более двух сотен за кристалл я получить даже не надеялся. А тут такая радость.
        - При себе имею двенадцать солнечных камней.
        - Кладите сюда, - старик указал сухой ладошкой на прилавок, - я гляну, с вашего позволения.
        Я высыпал товар в указанное место.
        Елень Белян придирчиво рассмотрел каждый кристалл и в конечном итоге удовлетворенно крякнул. Затем вынул из внутреннего кармана пиджака чековую книжку и что-то в ней черканул. Затем извлек из-за пазухи невзрачный перстенек на цепочке и поднес к ней. Написанный текст полыхнул ярким желто-зеленым светом. Торговец еще раз перечитал написанное, удовлетворенно хмыкнул, вырвал листок и протянул мне со словами:
        - Получите ваши две тысячи семьсот шестьдесят золотых нумирских марок. Чек можете обменять на наличность во всех отделениях Центрального банка Торгового Союза или конвертировать в интересующую вас валюту любого государства Эды.
        Я взял платежный документ в руку и проверил озвученную сумму. Все верно, две тысячи семьсот шестьдесят марок прописью и подпись Еленя.
        - И еще один момент, уважаемый, не подскажете, где находится ближайшее отделение банка?
        - На центральной площади перед ратушей. И еще один момент, - хозяин магазина убавил громкость голоса, будто нас мог кто-нибудь подслушать, - если у вас появятся еще такие камушки и возникнет желание их продать, несите сюда, Елень Белян вас не обманет. А если количество кристаллов будет сто и более, готов заплатить триста золотых за каждый.
        Интересная тут, понимаешь, финансовая арифметика. Обычно чем больше партия, тем дешевле товар. Здесь все наоборот. Получается, поток индаура с Проклятого континента ничуть не удовлетворяет существующий спрос. Ага, возьму на заметку, но продавать не стану даже на столь заманчивых условиях. Надеюсь, три тысячи золотых марок, что на данный момент у меня в кошельке, сумма вполне достаточная, чтобы порешать все мои экстренные дела.
        Отлично! На главной площади я уже побывал, так что дорогу знаю. Там не только банк, неподалеку ратуша, а в ратуше нужные мне чиновники. Надеюсь, при деньгах меня там примут с распростертыми объятиями.
        Едва успел покинуть рыночную площадь, ко мне подбежал растрепанный мальчишка лет восьми-девяти и, размазывая сопли по заплаканной мордахе, заверещал:
        - Дядя, дядя! Там какие-то плохие люди схватили сестру и потащили вот туда!
        Я бы ему не поверил, даже в том случае, если бы мои псионические способности оставались на прежнем невысоком уровне, хоть и ни разу не Станиславский. При показушной нервозности анализ реакций мимических мышц прямо указывает, что меня хотят ввести в заблуждение, к тому же, эмоциональный фон ребенка был ровным и ничуть не соответствовал описываемой им ситуации.
        Я мог бы дать пенделя малолетке и пойти дальше. Однако ситуация складывается весьма интересная. Вне всякого сомнения, это не случайная провокация. Кто-то хочет пообщаться именно со мной, а не просто с каким-то случайным простофилей. Игнорировать данный факт было бы неправильно. К тому же интересно, по какой причине здешнее криминальное сообщество заинтересовала моя скромная персона.
        Вариантов три: либо Елень Белян сообщил кому надо о крупной сделке, либо меня хотят наказать за сломанный палец карманного воришки, либо это попытка ограбить - скорее всего, со смертельным исходом - прибывшего с Проклятого континента одиночку, за которым никого нет. Вариант, что здешним бандитам попросту не понравилась моя физиономия, полностью исключен. На моей родной планете серьезный криминалитет не станет докапываться до человека по стол пустяшному поводу. Вряд ли местный уголовный элемент чем-то отличается от своих земных коллег.
        Я сделал озабоченное лицо, будто на самом деле поверил ребенку.
        - Не хнычь, пацан! Показывай, куда негодяи потащили сеструху!
        Далеко идти не пришлось. Мальчик повел меня захламленными мусором кривыми дворами. Наконец указал рукой на проулок.
        - Тут, дяденька. Я пока в сторонке побуду.
        После этих слов проводника будто ветром сдуло. Побежал тратить заработанные медяки. Да бог с ним. Как-то наказывать его не собираюсь - каждый выживает, как может.
        Место для засады на меня было выбрано грамотно. Заросший кустарником и высокой травой проход между глухими стенами двух кирпичных трехэтажных зданий. Откуда-то из глубины прохода доносились сдавленные женские крики и всхлипы.
        - Отмечаю шесть боевых единиц противника, - по-военному доложила нейросеть, - пять мужских и одна женская особь. Вооружение преимущественно ножевое, у одного короткоствольный огнестрел, также в группе присутствует слабый псионик. Боеспособность группы, на основании анализа реакций отдельных бойцов, характеризуется как крайне низкая.
        Перед глазами тут же возникла трехмерная схема места действия, составленная на основе пси-сканирования местности. Как оказалось, проем между зданиями метрах в двадцати перегорожен толстой и высокой кирпичной стеной. То есть, наблюдаем глухой тупичок, весьма удобный для проведения разборок с неугодными лицами. Ждать помощи здесь от стражей порядка или случайных прохожих вряд ли приходится. Насколько понимаю, я тут не первая жертва бандитских разборок. В самом конце тупика четыре человека, включая «подвергнутую насилию сеструху». Девка стоит в сторонке от мужчин и самозабвенно криками и стонами изображает жертву произвола. Маг также у стенки рядом с владельцем огнестрельного оружия. Еще двое бандитов прячутся в густых кустиках неподалеку от входа в тупик, ждут, когда я войду, после чего ловушка захлопнется. Можно, конечно, их нейтрализовать до того, как начать знакомство с центральными фигурами, однако маг может что-то почувствовать. Придется изображать безмозглого, но отчаянного простофилю, готового всегда вписаться за поруганную девичью честь.
        Бандитам долго ждать не пришлось. Анализ ситуации отнял у меня всего несколько секунд. После чего я начал действовать.
        Изобразил откровенное возмущение на лице и бросился сломя голову в проулок. «Какого же было мое удивление», когда я увидел троицу ухмыляющихся типчиков и переставшую при моем появлении изображать жертву насилия девку. Надеюсь, «несказанное изумление» мне изобразить также удалось, хоть на лавры ведущего артиста даже какого-нибудь провинциального театра не претендую.
        Не обнаружив ожидаемого непотребства, остановился как бы в недоумении. Тут и позади зашуршали кусты и приминаемая ногами трава. Парочка парней босяцкого вида с ножами в руках отрезали выход. На них я лишь кинул мимолетный взгляд. Никакой опасности для меня криминальные боевики не представляют. Все внимание направил к стоявшей у стенки четверке, точнее тройке мужчин, ибо крайне потасканного вида довольно молодая девка моего внимания не заслуживала.
        Маг - неприметного вида молодой парень, с весьма самонадеянным выражением на невыразительной физиономии.
        В другом я тут же признал давешнего неудачного карманника.
        Уф, даже от души отлегло. Получается владелец «ТЫСЯЧИ МАГИЧЕСКИХ МЕЛОЧЕЙ» совершенно непричастен к совершаемому непотребству. И это очень хорошо - было бы печально разочароваться в человеке, коего предварительно охарактеризовал с самой лучшей стороны.
        Третий, что с огнестрелом в кармане, по местным меркам обладал довольно представительной наружностью. Одет в дорогой костюм, на ногах лакированные туфли, на голове модный котелок. Лицо ничем особым не примечательно, разве только усики, а ля Пуаро из одного очень старого фильма, просмотренного мной в юношеские годы по рекомендации Деда. Похоже, именно он был в этой гоп-компании главным.
        Ну что ж, я все понял и не собираюсь выслушивать необоснованные претензии здешней гопоты о том, как я обидел их всех, сломав пальчик бедному коллеге, и что с меня за это причитается всё мое имущество, а также моя жизнь.
        Поскольку ни с имуществом, ни, тем более, с жизнью расставаться не собираюсь, начал действовать незамедлительно. Перейдя в ускоренный режим, пробил кулаком в гортань магу, как самому опасному члену криминальной группы. Не стал терять время в ожидании предсказуемого результата. Далее мой нож будто мельком полоснул по шее покалеченного вора-щипача. От кровавого фонтана, брызнувшего из поврежденной артерии, мне удалось ловко уйти в сторону усача. Главный бандит, получив смертельный удар кулаком в область сердца, сокрушивший ребра грудной клетки, умер мгновенно. Затем прыжок к замершей в ступоре парочке, отсекавшей возможное отступление оказавшейся столь зубастой жертвы. Нож не использовал, чтобы не забрызгаться ненароком кровью. Действовал руками. Первому ударом кулака вогнал носовую кость в мозг. Второму свернул шею.
        Убедившись в том, что главные противники более не представляют никакой опасности, оценил время, затраченное на их нейтрализацию. Пять секунд. Нормально, парни были настолько самонадеянны, что не успели отреагировать должным образом на мою атаку. Привыкли иметь дело с горожанами и пейзанами, неспособными оказать сопротивление. За что и пострадали.
        Теперь девка. Эту тварь жалеть не собираюсь, ибо причастна. До сознания девицы только начало доходить, что именно произошло с её подельниками. Было забавно наблюдать смену её психоэмоционального фона от плотоядно-предвкушающего до смертельного ужаса на грани безумия. Однако девка оказалась тварью прожженной и неплохой актрисой. Она довольно быстро сообразила, на каких фибрах мужской души можно сыграть, чтобы сохранить свою никчемную жизнь. Её личико вдруг скуксилось, из глаз полились слезы.
        - Господин, меня принудили! Я не хотела! Это все Тарантул, я задолжала…
        Плевать на её лицемерие. Нечто подобное я имел сомнительное удовольствие наблюдать в Африке. Там такие же молодые девкчонки из отрядов «непримиримых» с упоением вскрывали животы и отрубали головы беззащитным гражданским лицам. Когда же они оказывались в плену миротворческого контингента, верещали, что их заставили, что на самом деле они невинные овечки, неспособные муху обидеть. Вступать в диалог с ней не стал. Молча подошел и свернул шею. Неожиданно из тонкой девичьей ручки выпала острая заколка для волос, чей конец был смазан буро-зеленой субстанцией. Экспресс-анализ определил смертельный нейротоксин мгновенного действия, для меня неопасный, но она же об этом не знала и готова была защищать свою жизнь до последнего. Не успела воспользоваться.
        Из тех, кому знакома моя физиономия, остался мальчишка-проводник. У меня даже слепок его ауры имеется, так что найти будет не так уж и сложно. Я прекрасно осознаю, что криминальное сообщество посчитает необходимым расправиться с убийцей шестерых коллег и выйти на меня могут только через пацана. Однако убивать ребенка даже мысли не возникло в моей голове. Ничего, у меня чуйка всегда настороже, как-нибудь разберусь и с этой проблемой.
        Первым делом подобрал слетевшую с головы в самом начале боя шляпу. Затем приступил к сакральному для всякого воина действу - сбору трофеев.
        Вдумчивый осмотр мертвых тел добавил в мою копилку сумму, эквивалентную полутора сотням золотых нумирских марок. Из них пятьдесят монетами разного достоинства - в основном серебро и медь - и лишь полдюжины реально золотых кругляшей. Остальная часть денег - бумажные банкноты Нумирского Центробанка разного достоинства. На теле мага нашел амулет непонятного назначения. Револьвер с двумя десятками патронов россыпью обнаружился в карманах «Пуаро». Оружие и амулет кинул в рюкзак. Больше ничего не взял. Не снимать же шмотье с тел незадачливых бандитов. Их ножи, кастеты, свинчатки, кистень и пара дубинок меня совершенно не впечатлили - грубые поделки, сработанные кустарным способом.
        Всё, далее здесь находиться я не намерен. Напоследок окинул придирчивым взглядом место недавнего побоища. Легкий ментальный посыл, и астральный след моего присутствия развеялся. Псионический прием прошел настолько естественно, что я не сразу понял, что именно сотворил. Интересно, когда я этому смог научиться? Впрочем, неважно, главное - результат. Вот теперь всё чисто. Официальные следственные органы до меня не доберутся, а с бандитами как-нибудь порешаю. Все-таки, надеюсь, у мальчишки хватит мозгов молчать в тряпочку о том, кто именно стал виновником гибели группы уголовных элементов. Информация - штука непредсказуемая, на ней можно неплохо подзаработать, а можно и головы лишиться.
        Вскоре, выбравшись из закоулков квартала, я продолжил движение в направлении Центральной площади города.
        Мои предварительные впечатления о планете Эда все более и более приводили меня в недоумение. Взять хотя бы портовый городишко Фергад - невесть какое поселение, но все-таки тысяч двадцать - двадцать пять постоянных жителей, множество домов, несколько заводов и фабрик, прочая инфраструктура, а на карте, предоставленной еще на Базе ничего этого нет. Интересно, кто и по какой причине скрыл от десанта существование на планете развитой техно-магической цивилизации? Сомневаться в том, что чуткие сенсорные датчики двух предыдущих неудачных экспедиций не смогли рассмотреть поверхность планеты во всех подробностях у меня нет причин. Возможно людей не увидели, но здания, корабли, железные и автомобильные дороги - все это невозможно не заметить из космоса. Получается либо все-таки не заметили, либо скрыли информацию от рядового личного состава. М-да, плюс еще одна загадка к огромному количеству других ждущих ответов головоломок.
        - Баллон, баллон, смотрите! - от глубокомысленных рассуждений меня отвлек звонкий мальчишеский крик.
        Я недоуменно посмотрел на виновника переполоха. Хорошо одетый мальчик лет шести, шедший за ручку с приличного вида дамой, поднял ручку в небеса и радостно блажил на всю улицу: - Это же баллон! Смотрите!
        Я поднял голову в указанном направлении и увидел самый настоящий дирижабль. О существовании воздушного сообщения с помощью аппаратов легче воздуха я был в курсе, но воочию убедился в их существовании только сейчас. «Баллон» - именно так на Эде называют дирижабли - грациозно проплывал на высоте примерно километра. Он был огромен. Длина сигары около трех сотен метров, диаметр - сорок. Восемь больших винтов, приводимых во вращение каждый собственной силовой установкой. Снизу по центру аппарата небольшая по сравнению с корпусом грузопассажирская гондола. Насколько мне известно, подобные летательные средства здесь используют не только в мирных целях. Бомбовая загрузка у них до нескольких десятков тонн. Самолеты в этом мире также имеются, но пока весьма несовершенные, что-то типа земных этажерок времен Первой мировой. Дирижабли в приоритете, поэтому развитие летательных аппаратов тяжелее воздуха как-то само по себе застопорилось на уровне отдельных групп энтузиастов.
        В банке пробыл недолго. Услужливый менеджер сначала обналичил чек, выданный Беляном. Затем открыл на мое имя счет в банке, на который я положил две тысячи нумирских золотых марок. Как оказалось, чеки Нумирского Центрального банка принимаются другими банками практически на всей обитаемой территории планеты, то же самое касается золотых и серебряных монет, а также банковских билетов всех достоинств. К чековой книжке прилагался перстень с астральным слепком моей ауры. Посредством данного артефакта мои вложения защищены на сто процентов, ибо перстень не позволит снять деньги иному лицу без ведома владельца банковского счета.
        Остаток наличных средств я положил в свой кошелек.
        Покинул банковский офис лишь ближе к вечеру. По причине позднего времени ни о каком посещении ратуши речи быть не могло. К тому же, я все-таки решил для официального визита в госучреждение поменять имидж искателя приключений на более цивилизованный. Для этого посетил парикмахерскую, где избавился от усов и бороды, также укоротил длину волос до привычной армейской стрижки. К столь кардинальному решению меня подвигла местная мода. Мало кто из встреченных мной мужчин щеголял бородой и длинными волосами. Усы носили многие, но мне еще в учебке заботливые отцы-командиры вбили в голову, что «плацдарм для мандавошек» под носом воину Российской Армии категорически не рекомендован.
        После полагающихся процедур осмотрел свою помолодевшую физиономию в зеркалах и наконец признал прежнего снайпера-диверсанта боевой позывной Лёд. Хорошо-то как! Все-таки привычки, укоренившиеся в сознании человека, поменять очень и очень тяжело.
        Фергад расположен в тропической зоне планеты. По этой причине резкие сезонные колебания температур здесь не характерны. Также продолжительность светлого времени суток составляет примерно двенадцать часов. Зимой немного короче, летом чуть длиннее.
        Ввиду зимы, царящей в северном полушарии планеты, к пяти часам вечера Соли закатился за горизонт и на Фергад упала ночная мгла. Это я так, слегка драматизировал обстановку. На самом деле вспыхнувшие повсеместно уличные фонари, многочисленные светящиеся вывески над зданиями и ярко освещенные окна не позволили темноте воцариться на улицах города. Жизнь как кипела днем, так и продолжала кипеть. Мне показалось, что праздношатающегося люда на улицах значительно прибавилось.
        Тут мое внимание привлекла светящаяся неоновым светом огромная вывеска над входом в одно из зданий на центральной площади: «СИНЕМАФОР», ниже помельче значилось: «театр магических визуализаций документальных и постановочных».
        Интересно. Неужели, что-то типа древних кинотеатров? Пожалуй, стоит посетить.
        Особого ажиотажа у касс не наблюдалось. Билет обошелся мне в серебряную марку. На нем содержалась краткая информация о предстоящем действе. Визуализация носила название: «Любовь и бедность», продукт какой-то Берунийской творческой студии, такого-то года выпуска. В самом низу прилагался перечень задействованных актеров. Некоторые фамилии выделены жирным шрифтом, наверное, какие-нибудь знаменитости планетарного масштаба. Ладно, посмотрим, что это за «Любовь и бедность», если не понравится, можно всегда покинуть просмотровый зал.
        До начала сеанса успел посетить буфет и нехило заправился блинами с грибами, мясом, икрой и творогом под душистый напиток, напоминающий по вкусу качественный индийский чай.
        Что касаемо собственно магической визуализации, я ожидал нечто черно-белое и немое под звуки основательно раздолбанного рояля. На самом деле образчик местной киноиндустрии оказался трехмерной стерео-проекцией на плоский широкоформатный экран с великолепной цветовой насыщенностью и объемным звуком. Что-то типа голофильмов, пользовавшихся бешеной популярностью в недалеком прошлом моей родной планеты.
        Сначала зрителям был показан киножурнал обо всяких событиях в разных уголках планеты Эда. Встречи и переговоры важных политиков, вести с полей и предприятий меня нисколько не заинтересовали. Я больше наслаждался самим процессом показа, нежели вникал в суть происходящего на экране, а мелькание неинтересных мне лиц, неведомых мест как-то проходило мимо сознания до тех пор, пока на экране не появилась позиция артиллерийской батареи.
        Между какими воюющими сторонами происходит вооруженный конфликт, я так и не понял. Однако сам трехминутный эпизод стрельбы из пушек меня сразил наповал. Если быть точным меня привели в шок знаки, которые перед самой стрельбой наносил маг-артиллерист на боевую часть снаряда. Сначала с помощью обычной краски мужчина рисовал на заостренной чушке несколько магем. Затем напитывал их силой. Как результат, надписи вспыхивали зеленовато-неоновым светом и буквально проваливались внутрь снаряда. Пара бойцов брали тяжелую железяку (или чугуняку) в руки и помещали в казенник, готового к выстрелу орудия. Снаряд под давлением перегретого водяного пара покидал ствол и летел в сторону противника. Далее следовали кадры замедленной съемки полета к цели снарядов, выпущенных батареей. Первый магический боеприпас взорвался в воздухе, словно наткнулся на невидимую стену. Судьба второго была аналогичной. Силовая защита была уничтожена, поскольку третий пролетел без помех и взорвался где-то в расположении противника. Далее по команде офицера оставшиеся орудия ударили залпом. Там, куда упали выпущенные снаряды разразился
огненный Армагеддон. Тем временем маги продолжали рисовать свои убойные знаки на следующей порции убойных гостинцев, вот только это были уже другие магемы.
        На самом деле причиной шокового состояния стало то, что я прекрасно понимал, какие именно знаки и для какой цели наносит боевой маг. То есть, эти закорючки не являются для меня тайной за семью печатями. Знания, доставшиеся мне от демона, содержат описание, всех двадцати четырех магических и еще около полусотни вспомогательных знаков, позволяющих формировать из элементарных магем комплексные структуры. Более того, я и сам смог бы не только изобразить, но зарядить энергией орудийный снаряд.
        Ну нихрена ж себе! Заклинаний не знаю, магией толком пользоваться пока не умею, а вот нарисовать магему, даже более сложную структуру на их основе как два пальца, понятно обо что. Самое главное то, что создание даже очень сложных формул и наполнение их энергией, практически не вызывает заметных возмущений Астрала. То есть манипуляции с магией в этом случае не привлекут внимания представителей ордена Зрящих. Вот после срабатывания астральный план тряхнет так, что мало не покажется. Но в этом-то вся прелесть, что источник применения заклинания, составленного на основе магических формул, не может быть четко локализован и «виновника торжества» обнаружить будет очень непросто.
        Что? Откуда все это мне известно? Блин, сам удивлен. Информация будто все время была в моей голове, теперь как бы всплыла на поверхность сознания, а триггером послужило документальное кино.
        У меня нет большой пушки, да она мне, собственно и ни к чему. Куда я её засуну? Зато имеется недавно приобретенный Удар-4М - компактный аналог только что виденного на экране орудия. Что мне мешает превратить обычную пулю в кумулятивный или осколочно-фугасный снаряд, способный пробить шкуру и сжечь изнутри любого монстра Великой Пустыни? От этих грандиозных мыслей аж ручонки шаловливые зачесались в предвкушении будущих свершений на почве чародейства и волшебства.
        Сложно поверить, но я все-таки не кинулся сразу на выход и досмотрел «Любовь и бедность» до конца. Сюжет духе арабских сказок «Тысячи и одной ночи», даже антураж с претензией на восточный. Красивые актеры, впечатляющие декорации и натурные съемки. Музыка и песни цепляют. Чувства наигранные, но меня, отвыкшего от подобных зрелищ, вполне порадовало и помогло абстрагироваться от всяких дурных мыслей, постоянно лезущих в голову.
        Итак, в каком-то древнем царстве-государстве у мудрого и справедливого правителя похищают малолетнего сына. Во всем, разумеется, виноват Первый советник - злой черный-пречерный колдун. Таким нехитрым образом он хотел ввести государя в депрессию, ослабить его ментальную защиту и, в конечном итоге, свести в могилу, чтобы занять самому лакомое местечко.
        Мальчишку лишают памяти и продают в рабство. На протяжении нескольких лет из-за своего непримиримого нрава (порода дала о себе знать) он переходит от хозяина к хозяину и наконец оказывается гребцом на пиратской галере. Тут его замечает дочь главного пирата колдунья с несильным Даром. В сердце юноши также разгорается страсть к девушке.
        Темной ночью она освобождает любимого, и молодые люди совершают побег. Без средств к существованию, без связей и знакомств им приходится тяжко. Но парень с девушкой счастливы. На берегу морской бухты юноша построил хижину из веток и глины, разбил небольшой огород, ловил рыбу в море на самодельной лодке, выдолбленной из бревна. Его молодая супруга лечила окрестных жителей посредством трав и волшбы. И все это действо происходило в антураже песнопений и плясок, непонятно откуда появляющимися, а потом непонятно куда исчезающими танцорами и певцами. Так длилось несколько лет, типа с милым рай в шалаше. Но однажды в этих местах проезжала злая ведьма, очень сильная и, разумеется, очень вредная.
        Увидев парня, она одной ей ведомым образом сразу определила в нем принца крови. Путем колдовского обряда колдунья вернула ему память о его происхождении, параллельно заставила забыть дочь пирата и влюбила в себя. После возвращения в отчий дом, счастливый отец тут же узнает сына. Первого советника ловят и сжигают на костре.
        Тем временем настоящая любовь принца возвращается к избушке и видит, что любимого увели. После грустной песни и танца девушка собирается топиться. Но тут вдруг, непонятно откуда, появляется древний старец-чародей. Он отговаривает девицу от самоубийства, берет её за руку и ведет во дворец.
        А в столице уже во всю торжества по случаю возвращения пропавшего принца и его свадьбы. После того, как жрец у алтаря провозгласил: «Если ли кто-либо из присутствующих способен назвать причину, по которой этот брак не может быть заключен, пусть огласит её!», дочь пирата подбегает к юноше и крепко целует в губы. Злые чары колдуньи мгновенно рассеиваются. Парень узнает ту, с которой он жил в скромной лачуге у моря и с кем был счастлив в самой глубокой нищете. Злую колдунью с позором изгоняют из дворца. Молодые воссоединяются теперь уже в законном браке. Все счастливы, поют и танцуют. Конец.
        После того, как в зрительном зале зажегся свет, я заметил, у многих присутствующих заплаканные лица. А меня буквально смех разбирает. Неужели я такой циник?
        Вернувшись в «Бивень нарвала», расчехлил Удар-4М. Стрелять я из него умею, а устройство и основные принципы действия изучить времени не нашлось. Раскрыл методичку и завис где-то на полчаса. Механика винтовки оказалась простой как сибирский валенок. Подача пули в приемный механизм штурмовой винтовки происходит посредством встроенной в магазин пружины. Дале все, как у местного карабина и у многих земных его аналогов, осуществляющих стрельбу патронами с порохом, даже проще - отстрелянную гильзу выкидывать не нужно. Вот только роль толкающих пулю пороховых газов, тут ишорает разогретый до нескольких тысяч градусов водяной пар. Перезарядка оружия происходит путем отвода части водяных паров из канала ствола на поршень с возвратной пружиной. Похоже местные оружейники, не мудрствуя лукаво, воспользовались земными наработками Джона Мозеса Браунинга, придумавшего эту нехитрую схему. Если с механикой все более или менее понятно, то с магией, как-то не очень. В прилагаемой инструкции лишь крайне поверхностно сказано, что вся энергия, необходимая для осуществления полутора тысяч выстрелов, содержится в
кристалле кварца. Однако никаких описаний заклинаний или магических формул, внедренных в энергоинформационную структуру управляющего артефакта, я не обнаружил. Здешние маги держат свои секреты за семью печатями и не очень стремятся к широкому их распространению.
        Разобрал и вновь собрал оружие и отодвинул в сторонку. Затем распотрошил полностью магазин с бронебойными пулями. Извлек из рюкзака баночку с белой краской и тонкую кисть, что приобрел по дороге от «СИНЕМАФОРА» до гостиницы в одном из ларьков, торгующих разной мелочевкой. Сосредоточился, мысленно нарисовал цепочку магем и связующие их воедино знаки. Рука у меня твердая, глаз острый, поэтому перенести магические символы на полторы сотни пуль много времени не заняло. Закачать необходимое количество энергии в каждый из нарисованных знаков не составило труда. Когда последняя цепочка магем мигнула зеленоватым неоном и утонула в металле, я облегченно вздохнул и взглянул на выстроившиеся на столе ровные ряды с виду обычных боеприпасов. Однако теперь, покинув ствол, мои пули не будут испытывать тормозящего воздействия атмосферы, сильнее закручиваться в полете, при контакте с целью часть металла превратится в направленный пучок плазмы, которая прожжет отверстие в достаточно толстой броне чудовищ пустыни. Это позволит оставшейся массе пули внедриться в тело монстра на достаточную глубину, после чего металл
взорвется облаком раскаленного газа.
        Возникает вопрос: «для чего мне все эти манипуляции?». Возвращаться на Эйфер в ближайшее время не планирую, соответственно, охотиться на монстров не собираюсь. Так для чего я так рьяно уцепился за возможность увеличить мощь своего оружия?
        Ответ лежит на поверхности и даже не один. Во-первых, из чисто познавательного интереса - получится или нет. Во-вторых, какой боец откажется увеличить огневую мощь своего оружия? И в-третьих, приобщиться к магии в центре города, не вызвав интереса со стороны ордена Зрящих - все равно, что подергать спящего тигра за усы, адреналин зашкаливает.
        Немного остыл от притока эмоций и вернул боекомплект обратно в магазин. С помощью ножа нацарапал на его корпусе знак радиационной опасности, чтобы не перепутать с прочими боеприпасами. Затем взял в руки карандаш и лист бумаги и нарисовал простейший жилет-разгрузку. Завтра обращусь в какое-нибудь ателье по пошиву одежды и закажу. Таскать боезапас в рюкзаке в случае непредвиденных обстоятельств, меня совершенно не устраивает. Вообще-то воевать ни с кем не собираюсь, но чем черт не шутит. Сегодня тоже не собирался ни с кем воевать, а пришлось. Можно было бы, конечно, избежать кровавой разборки, но вряд ли бандиты оставили бы меня в покое. Ладно, что сделано, то сделано и сожалеть об этом я не собираюсь.
        На следующее утро через час после начала работы городских служб я вошел в здание ратуши. Одет в цивильный костюм под пиджаком тонкая хлопчатобумажная рубаха, на голове котелок, на шее бант по последней местной моде, на ногах лакированные туфли. Откровенно говоря, жарковато, но меня спасают нанобиоты - не позволяют перегреться моей тушке. По дороге обратил внимание, что большинство людей, облаченных в официальные костюмы, также не страдают от жары, поскольку защищены магическими артефактами.
        На входе у дежурного в форме офицера местной полиции спросил в какой кабинет мне следует обратиться, чтобы восстановить пропавшее удостоверение личности. Тут же получил вполне обстоятельный ответ:
        - Вам, молодой человек в Паспортный стол. Там обратитесь к Антару Тихому чиновнику третьего класса.
        Ага, чиновник третьего класса, значит. Интересно, это очень важная шишка или мелкий прыщ? Хотя не столь важно, узнаю при личной встрече.
        Поскольку у входа в кабинет с табличкой «Паспортный стол» очереди не наблюдалось, я толкнул дверь, предварительно постучавшись, и оказался в казенного вида помещении. По стенам шкафы и стеллажи с книгами и папками. В центре стол, обитый темно-синим сукном и заваленный документами. За столом в кресле человек среднего возраста невзрачной наружности: лысоват, глаза рыбьи бесцветные слегка на выкате, нос сапожком, губы толстые, на щеках пышные бакенбарды. Тут же в памяти всплыл ненароком подслушанный на каторге разговор заключенных о том, что ношение бакенбард чиновничеством Нумирского торгового союза строго обязательно, при этом их длина и форма строго регламентированы в зависимости от класса того или иного государственного служащего. Судя по пышности бакенбард, третий ранг Антара Тихого был достаточно высоким, поскольку по пути к кабинету мне встретилась масса народа с более скромными волосяными регалиями.
        - Вы ко мне, юноша?
        - Так точно, вашбродь! - вытянувшись по-военному, гаркнул я. - Разрешите представиться, Влад Лёд, вчерашним утренним рейсом прибыл в Фергад на пароходе «Шустрый». До этого три месяца провел на Проклятом континенте!
        Мой бравый и слегка придурковатый вид понравился хозяину кабинета. Он даже изобразил на постной физиономии некое подобие улыбки.
        - Проходи, присаживайся, - чиновник указал рукой на стул для посетителей. Дождавшись, когда визитер пристроит свою пятую точку, продолжил:
        - В армии служил?
        - Так точно, служил, вашбродь, горнострелковый отдельный батальон, восьмая пехотная бригада Арконской Народной Армии.
        Для создания достоверной легенды мне пришлось также вспомнить кое-что из разговоров каторжан, также почитать свежие газеты. Насколько мне было известно из все тех же разговоров сидельцев каторги Гора, горнострелковый батальон и восьмая пехотная бригада существуют на самом деле в арконских вооруженных силах. Более того, Республика Аркон расположена на другом конце континента Широхо и в конфликты с Нумирским торговым союзом никогда не вступала.
        - Ко мне-то зачем пожаловал?
        - Видите ли, господин Антар, во время одного из походов в Великую Пустыню, какие-то плохие люди вынесли все мое имущество из помещения, арендованного мною для проживания, в поселке при форте Ближний. Вместе с вещами пропали все мои документы, удостоверяющие личность. Жаль, конечно, пропавших вещей, но еще больше скорблю об исчезнувших бумагах. Без них, сами понимаете, я никто.
        - Гм-м-м, понятно, - пробормотал чиновник и, указав на лежавшую на столе с виду мраморную пластину, сказал: - клади правую ладонь.
        Я тут же выполнил указание и положил руку на (насколько понимаю) какой-то артефакт. Некоторое время не было никакой реакции, наконец камень под ладонью озарился яркой синевой. Антар Тихий удовлетворенно улыбнулся и перешел на официальный тон:
        - Ну что же, господин Лёд, к противоправной и антигосударственной деятельности вы непричастны. Гражданство Нумирского союза вам будет стоить сотню золотых марок и еще… - он сделал характерный жест щепотью пальцев.
        - Я понимаю. Сколько?
        - Пятьдесят марок золотом лично мне в руки, и завтра к обеду будут готовы все необходимые бумаги на любое удобное для вас имя. Данные о себе оставите в пятом кабинете, чиновник двенадцатого класса Анохо, ему же принесете чек, оплата по тарифу в кассовом окошке на первом этаже.
        Я тут же выложил на стол требуемую сумму бумажными купюрами и в приподнятом настроении покинул кабинет столоначальника.
        Ёхана Бабай! Я ожидал долгих и нудных опросов, требований предоставить неопровержимые доказательства, что я не верблюд итак далее в том же духе. А тут, как оказалось, главное не быть отмеченным в криминальных сводках. Далее в силу вступает магический фактор под названием «деньги». А что, вполне деловой подход, к тому же, неплохое пополнение для нумирской казны, ну и бездонных чиновничьих карманов.
        Похоже, у прибывающих с Эйфер на Широхо охотников довольно часто «пропадают» документы и процедура легализации всех желающих вполне отработана. Еще раз повторяю: главное быть чистым перед законом. Хвала здешнему Отцу Создателю, что после вынесения приговора, маги Ближнего не озаботились снять слепок моей астральной ауры, иначе я уж точно попал бы в криминальную картотеку и не видать столь нужных документов как собственных ушей, даже за все деньги, что у меня имеются. Чиновничество продажно, но все-таки не до такой степени, чтобы заниматься укрывательством беглых преступников.
        Как оказалось, несмотря на видимую отсталость здешней цивилизации от земной, здесь существует отлаженная система обмена информацией. Во всяком случае, государственные службы четко отслеживают всех лиц, подлежащих уголовному преследованию. Все-таки магия - это вам не хухры-мухры.
        На следующий день, предъявив кассиру железнодорожной кассы новенький паспорт гражданина Нимерийского торгового союза, я пробрел билет в одноместном купе СВ. На мое счастье между Фергадом и столицей империи Бангара Махекара существует едва ли не прямое железнодорожное сообщение. Не совсем, прямое, конечно, по пути придется сделать пару пересадок, но за пару недель, рассчитываю добраться до места.
        Кстати, теперь я Влад Лёд уроженец поселка Лесное, что располагался в сорока километрах от Фергада. Обитатели Лесного валили лес и изготавливали из него железнодорожные шпалы. Пять лет назад деревья на арендованных делянках закончились. А поскольку новых участков местное правительство не выделило, поселковый народ разбрелся кто-куда, и населенный пункт под названием Лесное прекратил свое существование. Что касаемо меня, я двадцати пятилетний сирота, воспитывался в семье ныне умершей бездетной пары, проживавшей в поселке лесорубов. В возрасте шестнадцати лет подался на лесоразработки, где отработал до самого закрытия производства. Затем какое-то время мотался по бескрайним просторам Широхо. Три с лишним месяца назад отправился на Эйфер, откуда удачно вернулся и теперь следую в славный город Махекара с целью ознакомления с достопримечательностями и диковинками магической столицы мира.
        Послезавтра паровоз умчит меня из портового городка. А пока пойду отрываться по полной. В ресторане посижу, девчонку сговорчивую на ночь сниму. Короче, дел по горло.
        Глава 4. Бои местного значения
        Тук-тук, тук-тук, тук-тук… Колеса поезда отстукивают ударную партию незамысловатой мелодии, поддерживаемой свистом ветра за окном, скрипом и толчками демпферных механизмов. Время от времени в этот ансамбль вплетаются рев паровозного гудка, шипение пара и еще какие-то не подлежащие идентификации звуки.
        Сижу на мягком диване купе уютного спального вагона, читаю купленный с лотка на вокзале перед самым отбытием из Фергада лихо закрученный боевик о похождениях удачливого частного детектива. Написано явно не Гоголем, не Толстым и даже не Достоевским, но живенько так, и «рояли» по кустам разбросаны в умеренных количествах. Безжалостный автор виртуозно запихивает своего героя в, казалось бы, безвыходные ситуации, и когда все вокруг накаляется до предела, столь же виртуозно разруливает обстановку. Короче, чтиво для отдыха мозгов без засорения оного всякими глубокомысленными заморочками типа: «Кто виноват?», «Что делать?» или «А живу ли я как должно?». Я могу быстро пролистать книжку, нейросеть создаст соответствующий инфоблок и внедрит мне непосредственно в мозг, но не делаю этого - читаю медленно вдумчиво, получая удовольствие не только от книжных перипетий, но и от самого процесса чтения. Все-таки это не учебник ядерной физики и не мануал по управлению боевым дроном, а сугубо художественное произведение.
        В процессе чтения книги прихлебываю чай из граненого стакана в мельхиоровом подстаканнике. Этот напиток на вкус и цвет самый настоящий чай, хоть местные именуют его «тарх». А вот кофе и какао, практически сохранили свои названия соответственно: «коф» и «кава». Особенно порадовал коф - теперь никто не скажет, что это оно, как это было с земным «кофэ».
        Процесс усвоения легкого чтива ничуть не мешает параллельно анализировать ситуацию, в которой я оказался. А она не такая уж и плохая на самом деле.
        В первые дни после гибели Пепелаца я находился в расстроенных чувствах, граничащих с отчаянием. Сами посудите, один на чужой планете, хоть и населенной разумными существами, о которых мне тогда ничего не было известно. Есть, однако, повод впасть в меланхолию. Потом стало проще - приходилось заниматься обеспечением себя всем необходимым, времени на дурные мысли практически не оставалось.
        На мое счастье разумными обитателями планеты оказались обычные люди. А вот к моему великому сожалению, первые же встреченные мной аборигены попытались меня ограбить и убить. В конечном итоге, все-таки ограбили, лишили разума и отправили туда, откуда, вроде бы, выбраться невозможно. Но мне удалось выйти на свободу и не с пустыми руками.
        Теперь я жив-здоров, свободен как ветер и полон решимости наказать того, кто отнял у меня шесть месяцев драгоценной жизни. Более того, мне удалось легализоваться и начать худо-бедно обустраиваться в этом мире.
        Вообще-то с разумными обитателями Эды интересная ситуация получается, я бы назвал её парадоксальной. Эти люди по сути являются прямыми потомками моих соотечественников россиян. Вот только моя Россия была президентской республикой, а та Россия, из которой прибыли первопоселенцы, оказалась империей, то есть монархией. Каким-то неведомым образом представителей высокоразвитой земной цивилизации занесло на другую планету в эпоху расцвета городов-полисов Древней Греции. Получается, во Вселенной одновременно существовали и существуют сейчас пра-пра-пра - и еще хрен знает сколько - прадеды и их далекие потомки. Вот такой замысловатый хроновыверт.
        Жаль, что два тысячелетия назад цивилизация на этой планете деградировала. Представить невозможно, каких высот научно-технического развития добились бы люди за столь долгий срок. Впрочем, может быть, и сожалеть не о чем. Еще неизвестно, чем закончилась бы встреча моих соплеменников с представителями высокоразвитой цивилизации, пусть и родственной по крови. Ладно, что ни делается - все к лучшему.
        Отложил книгу в сторонку, поднес к губам стакан с напитком и только собрался отхлебнуть, со стороны паровоза раздался ужасный грохот.
        «Кажется где-то что-то взорвалось», - лишь успел подумать я.
        В следующий момент вагон тряхнуло, будто он наехал на какое-то препятствие. Пол под ногами начал быстро накреняться вверх по ходу поезда. Чуйка буквально взвыла, предупреждая об опасности. Да я и сам уже понял, что случилось нечто экстраординарное.
        Первым делом отбросил в сторону стакан. Затем уцепился обеими руками за поручень, прикрученный к стенке вагона рядом с диваном. Тем временем передок вагона начал задираться все сильнее и сильнее, я повис на руках, опасаясь, что с виду не очень надежная железяка не выдержит мой вес и сорвется с крепежных винтов. Мои страхи не оправдались, поручень перенес все испытания.
        Вскоре злосчастный вагон прекратил свой взлет и начал заваливаться на бок. Треск и грохот сминаемого металла, звон разбиваемых стекол, истошные крики пассажиров из соседних купе - все это слилось в одну сплошную какофонию звуков. Наконец финальный удар о землю, непродолжительное скольжение, остановка. Где-то неподалеку что-то громко бухает и скрипит это передние вагоны продолжают двигаться и наезжать друг на друга, давя и сминая все на своем пути. В моем лишь вопли уцелевших пассажиров и крики о помощи пострадавших при крушении поезда.
        Осмотрелся. Вроде бы жив-здоров, обошлось без каких-либо телесных повреждений. Вагон на боку. Окно с частично вылетевшими стеклами над головой. Благо мебель крепко прикручена к полу и в купе сохранился относительный порядок. Однако нужно срочно выбираться отсюда во избежание более серьезных неприятностей - предчувствие беды пока что не собирается униматься.
        Тут до моего чуткого слуха донеслись звуки вовсе не характерные для мирного времени. Длинная пулеметная очередь и резкие хлопки винтовочных выстрелов. Ну ничего себе! Тут, кажется, воюют.
        Оперативно переоделся. Скинул спортивный костюм и тапочки, натянул пустынный камуфляж, влез в армейские ботинки, нацепил пояс с ножом и кобурами. Из свалившегося с полки рюкзака извлек разгрузку с магазинами для Удара. Через тридцать секунд был полностью готов к возможному бою с любым агрессором. Карабин вместе с патронами оставил в купе - лишняя тяжесть будет только мешать. Гражданскую одежду также не стал запихивать в рюкзак. Повезет вернуться, все это заберу. Не повезет - особо не расстроюсь. Сейчас главное разобраться в обстановке и, если потребуется, с помощью оружия защищать свою жизнь.
        Тем временем отдаленные звуки выстрелов стали потихоньку приближаться к моему вагону. Из соседних купе криков уже не доносится, даже раненые примолкли. Народ услышал стрельбу, осознал, грозящую опасность и затаился.
        Стволом маго-технологического стрелкового девайса аккуратно очистил окно над головой от торчащих осколков стекла. Повесил оружие на плечо подпрыгнул, ухватился за край окна, подтянулся и вскоре оказался лежащим на рифленой металлической поверхности. Осмотрелся. Звуки выстрелов слышны, при этом самих стреляющих из-за высокой насыпи не видно.
        Спрыгнул с вагона на насыпь и по-пластунски подобрался к рельсам. Картина, представшая перед моими глазами, была чудовищной. Вне всякого сомнения, поезд не сам по себе сошел с рельсов. Кто-то их взорвал. Скорее всего, сработала заранее заложенная мина в момент наезда на нее паровоза. В результате взрыва поезд слетает с рельсов. Часть вагонов взгромоздилась друг на друга, часть свалилась под откос, лишь несколько задних остались стоять на железнодорожных путях.
        Со стороны паровоза частая винтовочная стрельба, изредка к ней подключается рокот пулемета. По всей видимости, те, кто заложил мину пытаются как можно быстрее расправиться с полувзводом охраны поезда, чей вагон находится аккурат позади паровоза. Еще один полувзвод располагался в заднем вагоне, оттуда также доносится беспорядочная стрельба.
        Черт побери! Что тут творится? Кто с кем воюет? Полная неясность. Когда пересаживался в Аркане - столице королевства Дэнар ни о каком вооруженном конфликте с соседями или разгуле преступности даже слухов не было. Может, какая местная банда решила ограбить поезд? Не набит ли один из вагонов золотишком, денежными знаками или каким иным ценным вещичками? Не станут же бандиты устраивать столь грандиозную акцию с целью изъятия имущества пассажиров.
        Тут я заметил движущуюся по рельсам от головной части поезда в сторону его хвоста группу нападавших в количестве полутора десятков человек, и мне их вид совершенно не понравился. Молодые спортивного сложения парни, примерно одного возраста - немного за двадцать, с ними мужчина средних лет, вне всякого сомнения, командир. Все одеты в одинаковую камуфлированную военную форму со знаками различия в виде нарукавных шевронов. На голове каждого каска, напоминающая шлем солдата Вермахта Второй мировой. Вооружены однотипными винтовками. У всех за плечами ранец, на поясе фляга, нож и кобура. По дороге гогочущая толпа с ведома своего командира азартно расстреливала пытавшихся покинуть вагоны гражданских, в том числе женщин и детей.
        Нет, эти люди никак не могут быть вооруженной бандой. Это, фактически регулярная армия и то, что происходит в настоящий момент на моих глазах иначе, как военное преступление назвать нельзя.
        Я, как лицо нейтральное, не считаю себя обязанным выступить на той или иной стороне конфликта. Однако терпеть подобное беззаконие не собираюсь. Парни, если вы такие бравые, воюйте с людьми, облаченными в военную форму. Зачем же просто так ради удовольствия расстреливать беззащитных людей? Чем вам так насолили старики, женщины и малые дети, что вы спокойно их убиваете и не испытываете при этом ни малейших угрызений совести? Ах да, вы же, наверняка, представители Высшей Расы и имеете право, поскольку все прочие люди - твари дрожащие. Как же мне все это знакомо.
        Ничтоже сумняшеся извлек из разгрузки магазин с обычными пулями и присоединил к штурмовой винтовке. Поднялся на ноги и несколькими короткими очередями уничтожил отряд полностью. С расстояния полусотни метров на открытой местности это было совсем несложно, к тому же, все внимание бойцов было направлено в сторону валявшихся на боку вагонов, откуда вылезали ничего не подозревавшие мирные граждане.
        Едва отстрелялся, чуйка буквально взвыла, предупреждая о какой-то пока неведомой опасности. В считанные секунды слетел с насыпи в противоположную от разбитых вагонов сторону и, пробежав двадцать пять метров расчищенного от растительности пространства, оказался под пологом густого широколиственного леса. Только успел укрыться за толстенным стволом поваленного ветром дерева, как с той стороны, откуда я только что примчался, раздался страшный вой и грохот.
        Высунул голову, чтобы посмотреть, что же такое происходит на моей бывшей огневой позиции. А там творилось невероятное - огненные капли размером с кулак падали откуда-то с небес, превращая участок железнодорожной насыпи в филиал библейского Ада.
        Справедливости ради, стоит отметить, что мне и раньше доводилось быть свидетелем работы боевых стихийников. На Вавилоне мой полк нанес комбинированный ракетно-псионический удар по крупной группировке экспедиционного корпуса Объединенной Европы. Сначала ракеты с боеголовками, начиненными беланитом, взломали силовой щит, прикрывающий живую силу и технику противника, следом чародеи накрыли позиции врага огненным штормом. Откровенно говоря, тогда мне было страшно, несмотря на то, что сам я не был объектом атаки. Впрочем, сейчас мне значительно страшнее, ибо здешние маги целились именно в меня. Богатое воображение нарисовало, что случилось бы, задержись я там всего на несколько секунд, и в паховой области возникли неприятные ощущения, будто только что в миллиметре от моих драгоценных яичек просвистел ржавый зазубренный серп.
        Получается, у неведомого агрессора есть маги, как минимум, один, но это вряд ли. Насколько мне известно (все из тех же случайно подслушанных разговоров каторжан), армейские чародеи по одиночке здесь не ходят. Какая-то часть их организовывает прикрытие вверенного подразделения, другие долбят по врагу боевыми заклинаниями.
        Наличие магической поддержки у наступающих существенно усложняет мое положение, поскольку для себя я уже решил, что отсиживаться в сторонке не собираюсь - не нравятся мне очень те, кто напали на поезд.
        Как именно буду действовать, нужно крепко подумать. Одно дело воевать с обычными бойцами обычными средствами: беспокой врага винтовочным огнем, при этом не забывай своевременно менять огневую позицию и жди подкрепления, которое, с высокой степенью вероятности, уже спешит на помощь. Победить в одиночку наступающую армию (если это на самом деле начало широкомасштабных военных действий) мне и защитникам поезда все равно не под силу, главное, не позволить безнаказанно отстреливать гражданских и предоставить людям шанс выйти из опасной зоны. Ладно, буду воевать, как учили. И начинать придется с тех самых магов.
        Замер на полминуты пока сенсоры собирали информацию об окружающей обстановке. Вскоре перед моим внутренним взором появилась оперативно-тактическая карта местности с обозначением районов сосредоточения вражеских подразделений и очагов сопротивления агрессору.
        Итак, в пределах досягаемости моих псионических синапсов находится примерно полторы сотни бойцов противника, этих пометил красными маркерами. Из них магов трое - пульсирующие красные точки. Два десятка условно дружеских воинов, их обозначил желтым цветом, продолжают оказывать сопротивление, рассредоточившись в хвостовой части поезда. Еще пятерка парней из охраны, ведет неравный бой неподалеку от смятого в лепешку паровоза. Из разрушенных вагонов выскакивают люди. Б?льшая часть старается как можно быстрее покинуть место сражения. Еще двадцать семь человек из числа пассажиров, прикрываясь вагонами, а также из-за насыпи, ведут беспокоящий огонь в сторону нападавших из винтовок, пистолетов и охотничьих ружей. Их цель, скорее, не отбить нападение, а предоставить остальным пассажирам возможность безопасно покинуть вагоны и убраться из зоны боевых действий.
        После удара по моей бывшей позиции, непосредственного участия в боевых действиях маги противника не принимают, занимаются тем, что ставят щиты на стрелков. Кажется, я понимаю почему. Среди обороняющихся вижу двух чародеев. Если сильно увлечься атакой и ослабить защиту подразделений, можно получить нехилую ответку от коллег по магическому цеху. По мне маг-огневик ударил, скорее всего, по причине сильного душевного расстройства - столь быстрая расправа над пятнадцатью бойцами кого угодно выведет из себя. Отлично, хотя бы в магическом плане относительное затишье, и ждать очередного огненного дождя в ближайшее время не приходится.
        Углубившись в лес, направился туда, где находились вражеские маги. Астральный фон деревьев должен замаскировать мою ауру. К тому же, сам я применил технику псионической маскировки, которой был обучен еще в первые месяцы своей военной карьеры. Мысленно представил теплое ласковое море и себя, бредущего у самого края берега. Периодически легкая волна набегает на мокрый песок и приятно щекочет ступни, заодно смывает отпечатки моих ног. Легкий ветерок обдувает разгоряченное тело. В небесах яркое солнце. На берегу никого, только я, море, ветер и солнце. Хорошо.
        Достигнув состояния душевного равновесия, ускорился. Необходимо как можно быстрее лишить нападающих магической поддержки. Если устранить вражеских чародеев, маги поезда смогут применить атакующие практики и тогда есть шанс дать возможность благополучно эвакуироваться уцелевшим пассажирам, а обороняющимся бойцам живыми покинуть поле боя.
        Мягко ступая по толстой лесной подстилке из опавших листьев, я подкрался к опушке леса. Раздвинув ветки кустарника, осмотрелся. Ага, вот они голубчики. Трое магов в окружении полудюжины стрелков-охранников, при каждом свой персональный корректор, осуществляющий коммуникативные функции между чародеем и боевыми подразделениями. Воздух вокруг обнаруженной группы слегка колеблется - защитный купол. Уж о своей-то безопасности всякий чародей озаботится в первую очередь.
        В десятке метров от группы магической поддержки танк на широких гусеницах с несуразной цилиндрической башней из которой торчит ствол кургузого орудия. Рядом с танком колесное транспортное средство с пулеметной башенкой, напоминающее древний земной бронетранспортер и пара грузовиков. Ну да, магам, как самой ценной части боевого подразделения необходимо прикрытие, и ножками землю топтать они также не очень любят - предпочитают зарабатывать геморрой, путешествуя в мягких креслах под защитой брони.
        Вообще-то какая-то странная война. Группа бойцов сопредельного государства в составе примерно двух стрелковых рот при поддержке трех магов, танка и БТР пересекает государственную границу королевства Дэнар. Означенное подразделение нападает на гражданский поезд, при этом варварски расправляется с мирными людьми.
        Война, в моем понимании, это тысячи стволов крупного калибра, разбивающих в хлам оборону противника, затем массированная атака десятков дивизий, танковые клинья, рассекающие боевые порядки обороняющейся стороны, сотни летательных аппаратов, сбрасывающих тысячи тонн авиабомб на головы врага. А тут, по сути, небольшая кучка бойцов без поддержки артиллерии, авиации и тяжелой техники. Единственный танк и БТР охраняют магов и принимать участие в атаке даже не пытаются.
        Неужели это все-таки не война, а что-то другое? Может быть, действительно банальное ограбление? К тому же, до этого случая я не замечал, чтобы поезд охранял взвод солдат. Вполне вероятно, что принимающие участие в обороне поезда маги вовсе не случайные пассажиры, а также из числа охраны.
        Интересно, что же такого ценного находится в поезде, что для его захвата с территории сопредельного государства (кстати, не имею представления, как оно называется) было направлено целое боевое подразделение?
        С другой стороны, если это акция соседей, почему бойцы щеголяют в форме собственной регулярной армии и при знаках различия?
        Если бы я планировал захват ценного груза на территории другого государства, первым делом озаботился чтобы соседи ни о чем не догадались и переодел бы бойцов в дэнарское военное обмундирование, на худой конец, в гражданскую одежду.
        То, что нападавшие щеголяют не в полевой форме солдат королевства Дэнар я абсолютно уверен. С перрона Арканы, одновременно с нашим поездом оправлялся армейский состав с какой-то войсковой частью. Экипировку королевских бойцов я хорошо рассмотрел и запомнил. Она имеет существенные отличия: форма пошита иначе, винтовки другой системы и каски не такие. Охрана поезда экипирована также, как те бойцы.
        Еще один факт сильно напрягает. Почему магическая поддержка нападающей стороны такая слабая? С чего бы тем, кто планировал операцию, не отправить хоть два десятка магов? В этом случае сопротивление защитников поезда было бы давно подавлено, а ценный груз уже тащили в кузова грузовых автомобилей. А может быть, нападавшие были абсолютно уверены, что никаких боевых магов в поезде нет?
        Ну нифига себе диспозиция! На первый взгляд, абсолютная несуразность. А если подумать, неплохо спланированная акция с элементами провокации. И если бы не наличие чародеев в составе охраны, с защитниками поезда было бы давно покончено.
        Все эти умные мысли промчались у меня в голове с бешенной скоростью. Между тем, количество «наших» на тактической карте заметно уменьшилось. Пропала отметка одного из магов, с десяток регуляров и добровольных бойцов из числа пассажиров также либо погибли, либо тяжело ранены и опасности в данный момент для противника не представляют. Если оставить все, как есть, защищать поезд скоро будет некому.
        Итак, пора и мне отыграть свою роль в этом смертельном фарсе. Стараясь максимально не привлекать к своей персоне внимание противника, заменил магазин с обычными пулями на пси-модифицированные. Заодно испытаю. Жаль, конечно, что раньше не пришлось воспользоваться этим типом боеприпасов, но я был абсолютно уверен в своих способностях мага-артефактора, поэтому особо не волновался. Ну если только самую малость.
        Прилег на землю, прицелился, нажал на спуск. Выстрелил очередью из трех пуль. Полыхнуло и грохнуло так будто не три десятиграммовых боеприпаса одновременно рванули, а три тонны магниевой пудры в смеси с марганцовкой. Даже зрение потерял на пару секунд - не сработали оперативно биокристаллические поляризаторы роговицы глаз. Надо было зажмуриться. Но кто же мог предположить, что бабахнет так знатно? Стоит отметить, что ударная волна оказалась совсем слабой, лишь жаром пахнуло как из горнила плавильной печи. Судя по данным нейросети, практически вся запасенная боеприпасами псионическая энергия превратилась в концентрированный поток электромагнитного излучения видимой и инфракрасной части спектра. Радует, что радиационный фон не повысился.
        Когда зрение, наконец, восстановилось, я с удивлением обнаружил полностью выжженный круг диаметром полсотни метров. От людей не осталось вообще ничего. Грузовой транспорт превратился в груды оплавленного металла - все, что могло сгореть выгорело во время вспышки. Бронетранспортер остался без покрышек. Из распахнутых настежь люков боевых машин валил черный дым, а из их недр доносились сухие щелчки взрывающихся пулеметных патронов.
        Оценил дело рук своих. Чистая работа. Посмотрел на дымящийся танк и со всей возможной скоростью рванул обратно в глубь леса под защиту деревьев - не хватало попасть под раздачу при взрыве артиллерийского боекомплекта. Успел уйти метров на сто, как сзади бабахнуло, на этот раз значительно громче, чем во время магической вспышки. И это с учетом того, что львиная доля ударной волны была поглощена густой растительностью.
        Кажется, опасность миновала. Я остановился и занялся анализом оперативно-тактической обстановки на своей интерактивной карте.
        Обороняющийся маг каким-то одному ему доступным способом понял, что вражеских чародеев более нет и перешел от обороны к нападению. Да и простые защитники поезда воодушевились. Красные отметки вражеских солдат начали исчезать с виртуального экрана боле активно, нежели несколькими минутами ранее.
        Тут я заметил, что парочка бойцов из числа нападавших устремилась от поезда приблизительно в моем направлении. Им удалось удачно преодолеть простреливаемую зону, избежать магического удара и укрыться в чаще леса. При этом они все время находились рядом - их отметки буквально сливались. Боец раненого товарища что ли эвакуирует? Не похоже - уж больно шустро они перемещаются. С раненым на горбу без боевого костюма, усиленного синтетическими мышцами, так быстро не разбежишься. Интересная картина получается: пока народ воюет, двое то ли дезертируют, то ли…
        Черт! Кажется, я знаю, по какой такой причине эта сладкая парочка несется на всех парах прочь от кровавого замеса. Остальные бойцы из отряда нападения также начали поспешное отступление с поля боя. Выходит, главная цель акции достигнута, теперь можно убираться подобру-поздорову.
        Тем временем бегущего врага никто не преследовал - не до этого немногочисленным защитникам поезда. Спаренная отметка на моей карте быстро приближалась. Вскоре среди стволов деревьев метрах в тридцати я заметил какое-то движение. Ага двое бойцов тащат контейнер черного цвета, судя по их запыхавшемуся виду, довольно тяжелый. В свободной руке каждого револьвер, значит, к бою готовы.
        Я положил винтовку на землю, извлек револьверы из поясных кобур и притаился за толстым стволом дерева, терпеливо выжидая удобного момента для нападения. Как только расстояние до бегунов сократилось до пяти метров, я вышел на открытое пространство и хладнокровно их расстрелял. Одному пуля попала в висок, другому в сердце. Так или иначе, оба умерли мгновенно.
        Загадочный ящик с ручками, из-за которого, насколько я понимаю, случилась вся эта кутерьма с крушением состава, взрывами и стрельбой плюхнулся на мягкую землю.
        Беглый осмотр тел павших воинов не дал никакого результата. Ни документов, ни денег, ни писем от родных и близких. Лишь пачка папирос у одного в кармане, да бензиновая зажигалка. В ранцах кроме заряженных обойм и патронов россыпью обнаружились: небольшой запас сухого пайка, фляги со спиртом, пара бумажников и прочая необходимая солдату мелочёвка. В кошельках бумажных деньги королевства Дэнар и немного монет разного достоинства. Пока не представляю их покупательную способность, надеюсь, скоро узнаю. Трофейные кошели вместе с содержимым кинул в рюкзак. Каких-либо документов или писем, позволяющих идентифицировать мертвецов, в ранцах обнаружено не было. Вообще-то мне не особо интересно, откуда они. Пусть с нападавшими разбираются компетентные люди, чей труд оплачивается из бюджета королевского министерства Обороны.
        Теперь, перейдем к самому сладкому. Я плотоядно посмотрел на вынесенный из разбитого поезда бокс. Подхватил его за ручки, чтобы оттащить в сторонку от мертвых тел. Шестьдесят три килограмма высокопрочной легированной стали, не так уж и тяжело для транспортировки, скорее неудобно. Ха! Это мне не тяжело при моих-то габаритах и модифицированной нанобиотами костно-мышечной системе. Вряд ли кто-то из нападавших смог бы тащить в одиночку такой груз сколь-нибудь продолжительное время. Вдвоем-то упарились так, что дальше своего носа ничего не видели, и опасность в моем лице прощелкали - даже дернуться не успели.
        Оттащил контейнер на десяток метров и занялся осмотром. На крышке трафаретная надпись заглавными буквами: «СОБСТВЕННОСТЬ КОРОЛЕВСКОГО ДОМА ДЭНАР». Крышка откидная как у старинного алюминиевого бидона для хранения жидкостей, что когда-то был мною обнаружен среди всякого барахла в сарае Деда. Небольшое отверстие на фиксаторе защелки предполагает наличие пломбы. Однако сама пломба отсутствует. Скорее всего, перед тем, как начать тащить тяжелый бокс, похитители проверили его содержимое.
        Отлично, если эти открывали крышку и не нарвались на какую-нибудь хитроумную магическую или механическую ловушку, мне сам Отец Создатель велел сунуть туда любопытный нос.
        Крышка оказалась толстой и довольно тяжелой, но открылась без каких-либо затруднений. Внутри кроме пары десятков небольших металлических параллелепипедов размером чуть больше стандартного спичечного коробка ничего не было. Каждый предмет помещен отдельно в мягкую фиксирующую подвеску и при транспортировке соударения между ними полностью исключены даже если контейнер упадет с довольно большой высоты или перевернется. Бронированный корпус контейнера способен выдержать удар пули, возможно, даже снаряда небольшого калибра.
        Извлек из фиксатора загадочный параллелепипед. Ага, это, в свою очередь, также контейнер, экспресс-анализ атериала показал платиново-иридиевый сплав высокой прочности. На поверхности выдавлено: «ГЕРОНТОДИН базовая доза три ампулы, использовать внутримышечно СТРОГО(!) через ДЕСЯТЬ(!) суток. Хранить при положительном значении температуры в интервале 10 -50 градусов по шкале Дуорми. Избегать ударов и воздействия агрессивных сред. Не допускать попадания препарата на открытые участки кожи и слизистые оболочки. После использования, ампулу утилизировать по процедуре «А».
        Подпружиненная крышка откинулась в результате легкого надавливания на специальный рифленый выступ. Внутри контейнера, как и гласила надпись, находились три ампулы, обернутые губчатым материалом, напоминающим мягкую резину. Взял одну в руки. Стекло оказалось настолько прозрачным, что его практически не было видно. Что же касаемо самого содержимого ампулы, это была фантастической красоты переливчатая радужная субстанция. Взболтнешь, и будто разноцветные сверкающие брызги разлетаются в разные стороны.
        Герантодин. Интересно, что же это такое? Наверняка, что-то очень ценное, если ради обладания им устраивается масштабная вооруженная провокация. Гм-м, собственность королевской семьи. Теперь понятно, для чего был нужен взвод охраны в комплекте с парой магов. Скорее всего, кто-то из ближайшего окружения его величества слил (наверняка за денежку немалую или какую еще услугу) информацию о характере груза, количестве охраны и его маршруте. И если б не моя частная инициатива, ушел бы этот, вне всякого сомнения, чудодейственный препарат в чужие руки.
        Тут неожиданно очнулись от спячки мои внутренние хомяк и жаба. Хомяк прозрачно намекнул, что спасителю королевского добра положена премия в виде части оного. Жаба схватила меня за горло своими лапами и в случае моего отказа взять полагающееся по праву спасителя, была готова тут же придушить. Вполне возможно, что мне отсыпали бы немного деньжат - на много вряд ли приходится рассчитывать, отчего-то все власть предержащие господа считают, что настоящий герой должен быть бессребреником и готовым в любой момент расстаться с жизнью за чужие интересы придурком. А вот хрен вам, уважаемый король! Я не герой, скорее, жертва обстоятельств, поэтому сам возьму то, что полагается мне по праву.
        Если ради обладания этими колбочками кто-то изрядно раскошелился, наняв группу наемников, значит препарат редкий и стоит огромных деньжищ. Почему бы мне не взять парочку, нет три (бог любит троицу) упаковки. Их королевскому величеству хватит и того, что останется в контейнере.
        Вот только после того, как сюда прискачет регулярная королевская рать, а вместе с ней разного рода следаки и дознаватели, начнется Великий шмон. Защитникам поезда и мне в том числе начнут задавать всякие неудобные вопросы: «А почему это вместо двух десятков в контейнере осталось всего семнадцать упаковок герантодина?». Рассчитывать, что в следственной бригаде окажутся олухи и неумехи вряд ли приходится. Значит нужно сделать так, чтобы моя причастность к присвоению части препарата не была установлена. То есть, моя героическая роль во всей этой драме должна быть как можно менее заметной.
        Поразмыслив минуту, я разработал, на мой взгляд, вполне работоспособный план. Первым делом извлек три упаковки и положил их во внутренний карман куртки. Затем закрыл крышку контейнера и, подхватив за ручки рванул обратно к поезду по следам похитителей. Неподалеку от лесной опушки небрежно кинул ношу снова открыл крышку. Тщательно протер носовым платком все места, где могли остаться отпечатки моих пальцев. Одну из коробок аккуратно вдавил ботинком в землю рядом с ящиком. Короче, сделал все, чтобы члены следственной комиссии решили, что похитители в спешке бросили тяжелый контейнер и, прихватив несколько доз дорогущего препарата рванули в лес. Отойдя на десяток метров, применил единственное пока что доступное мне воздушное заклинание. Небольшой хлопок и все астральные следы моего пребывания в этом месте тщательно затерты. Затем рванул к брошенным в лесу телам двух неудачников, при этом не забывал активировать «воздушный кулак» через каждые пятьдесят метров. Подхватил мертвецов вместе с их вещичками и рванул к ближайшему овражку, где протекал неглубокий ручей. Протопав по воде метров двести,
обнаружил подходящую промоину в крутом склоне. Аккуратно уложил покойничков в яму, отошел на пару десятков метров и сделал по ним одиночный выстрел артефактной пулей. Как результат от мертвецов ничего не осталось, осыпавшийся от сотрясения слой почвы надежно укрыл выжженное пятно.
        Всё, наворотил так, что никакая уважаемая комиссия не разберется. Далее рванул что было мочи к поезду, не забывая периодически активировать воздушное заклинание. Энергии вкладывал совсем чуть-чуть, лишь для того, чтобы немного взбаламутить астрал и затереть следы своего пребывания. Наконец я оказался вблизи поваленного дерева, спасшего мне жизнь во время огненной атаки вражеского мага. С помощью ножа прикопал коробочки с герантодином и присыпал опавшей листвой. Не забыл сменить магазин с артефактным боеприпасом на обычный.
        Осмотрел себя. Слегка помят, одежда изрядно выпачкана землей и соком растений. Нормально. Теперь можно возвращаться к поезду. Герой-спаситель, мля!
        Поначалу мое появление было воспринято с подозрением, вооруженные ребята из охраны поезда направили на меня стволы винтовок. Однако какой-то парень меня узнал.
        - Да свой это! - радостно заулыбался боец и повернувшись к командиру пояснил: - Господин старший унтер-офицер, это тот самый парень, что уничтожил группу из полутора десятков нападавших, а потом по нему магик вдарил. Ну помните?
        Унтер прищурился и внимательно посмотрел мне в лицо. Наконец заулыбался и громко воскликнул:
        - И точно! Тот самый герой! А мы думали, паря, что ты не выжил в том огненном кошмаре. Везунчик, получается.
        Тут уж и я не растерялся, запел не хуже того курского соловья:
        - Успел в лес махнуть, ударной волной слегка зацепило, в чащу закинуло и приложило о землю так, что сознание потерял. Вот только что очухался. Смотрю война закончилась. Жаль, мало я этих подонков на тот свет отправил.
        - Мало? - удивлено воскликнул командир подразделения, - пятнадцать рыл одной очередью. Не даром ихний магик на тебя окрысился. Молодец! О твоих геройских действиях будет непременно упомянуто в моем рапорте. - Подойдя ко мне, протянул руку для рукопожатия. - Спасибо, парень, выручил!
        - Да ладно, чего уж там, - изображая смущение пожал руку унтер-офицера, - каждый на моем месте поступил бы точно также.
        - Каждый, да не каждый, - насупил брови унтер-офицер, - кое-кто при оружии и военной форме предпочел удрать с поля боя. Затем лицо его разгладилось, и он представился: - Захор Дунич, исполняю обязанности погибшего комвзвода. Если что-то понадобится, обращайся в любое время.
        - Влад Лёд, - в свою очередь обозначился я, - пассажир шестого вагона.
        - Не повезло тебе, паря, - встрял в разговор один из бойцов, - сгорел твой СВ. Маг, что целил в тебя, зацепил вагон огненным ливнем. К счастью, почти все пассажиры успели из него вовремя эвакуироваться. Поди много имущества было?
        Ответить я не успел, поскольку кто-то громко крикнул:
        - Внимание! Баллон!
        Все дружно задрали головы. И действительно, на расстоянии нескольких километров обнаружился дирижабль. Поднять тревогу не успели, поскольку кто-то из защитников поезда разглядел на корпусе летательного аппарата государственный герб королевства Дэнар и еще какие-то опознавательные знаки.
        Через четверть часа гигантская туша боевого баллона зависла на высоте тридцати метров неподалеку от разбитого поезда. Из гондолы начали вываливаться десятки канатов, по которым к земле заскользили вооруженные люди. Вот и королевская рать подоспела.
        Чтобы не путаться под ногами я отошел к одному из разбитых вагонов, достал из рюкзака купленную еще в Фергаде нехитрую снедь. Лепешку, кусок сыра и шмат колбасы умял в одно мгновение, запил парой глотков фруктового вина из фляги. Стало до того хорошо, что помимо воли задремал на солнышке.
        Проспал два с половиной часа. За это время меня никто не побеспокоил. Спасибо унтеру Дуничу, похоже именно ему я обязан тем, что до меня не докопался какой-нибудь особо рьяный следователь.
        Проснувшись, стал невольным свидетелем разговора двух военных. Вообще-то диалог вовсе не предназначался для посторонних ушей и происходил на изрядном удалении от поезда. Однако у меня очень хороший слух, а любопытства на десятерых хватит.
        - Что-нибудь обнаружили, капитан? - какой-то усатый мужик пожилого возраста в расшитом золотом кителе обратился к моложавому офицеру, одетому в полевую форму.
        - Так точно, господин генерал! - Ну ничего себе, какой важный чин сюда пожаловал. Интересно, когда и на чем? Не с дирижабля же по канату спустился. Хе-хе! - Контейнер найден магами у самой опушки леса. Пропало три упаковки препарата. Остальной груз не пострадал. Разрешите доложить предварительные выводы членов сыскной группы?
        - Валяй, - небрежно махнул рукой генерал.
        - Целью нападения на поезд был контейнер с герантодином. Акция проводилась отрядом наемников в количестве двух стрелковых рот и трех магов с соответствующим прикрытием. Судя по наколкам на телах павших бойцов, наемники из объявленной вне закона ЧВК Белый лебедь По не совсем понятным причинам, противник использовал боевую экипировку солдат Великого Княжества. Скорее всего, чтобы создать политическую неразбериху и дипломатический казус между нашими государствами.
        - А-а-тставить! - громко рявкнул генерал хорошо поставленным командным голосом. - Капитан, докладывай по существу дела. Международная политика вне нашей компетенции.
        - Итак группой неустановленных лиц в количестве двух сотен человек и трех магов был произведен подрыв железнодорожных путей в момент прохождения гражданского состава с известным нам особо ценным грузом. Несмотря на то, что нападение было тщательно спланировано, защитникам поезда в составе стрелкового взвода и двух магов стихийников удавалось успешно сдерживать натиск нападавших в течение примерно получаса. Затем произошло что-то из ряда вон выходящее - по непонятной нам причине, противник потерял своих магов вместе со всем прикрытием. Лишившись магической поддержки, враг начал нести катастрофические потери. Однако это не помешало нападавшим вскрыть почтовый вагон и завладеть королевским имуществом. Двум бойцам удалось донести контейнер до опушки леса. Опять же по непонятной причине, они его там же и оставили. Похоже, что-то или кто-то их сильно напугал. Злоумышленники успели забрать три упаковки препарата, в спешке одну уронили на землю и помчались со всех ног на соединение с основными силами. Один из беглецов оказался стихийным магом с очень слабым Даром. Во время бегства он регулярно активировал
несложное воздушное заклинание. Маг следственной группы утверждает, что, скорее всего, таким нехитрым способом он уничтожал астральный след. Поставленной цели похитители добились, поскольку в двух километрах от опушки след беглецов теряется.
        - Что-то у тебя, капитан, сплошные непонятки: «возможно, по непонятной причине, скорее всего, кажется», - проворчал недовольно генерал.
        - Виноват, ваше высокоблагородие! - громко гаркнул офицер и вытянувшись в струну сделал морду кирпичом, мол излагаю факты, а выводы делай сам.
        - Ладно, продолжай свой доклад, - высокое начальство остыло столь же быстро как разгневалось.
        - Противник позорно бежал с поля боя с большими потерями, в том числе: до полусотни убитыми, три мага с корректировщиками, взвод охраны, танк и БТР с экипажами, а также два грузовых автомобиля. Среди охранявшего состав воинского контингента и пассажиров поезда также имеются потери. В данный момент они подсчитываются. Результат будет доложен позже.
        - Хорошо, капитан, пока свободен.
        У разбитого в хлам поезда пришлось проторчать еще целые сутки. Регулярно воздушным и автомобильным транспортом к месту крушения доставлялись грузы и прибывали какие-то люди в основном в военной форме, но были также гражданские лица.
        Я все-таки был вызван на допрос к важному военному чину с шевронами капитана и генеральским гонором. Сам он не представился, а мне его имя, фамилия и должность как-то по барабану. Вел себя хамовато, будто высокородный снисходит до разговора с быдлом. В принципе плевать на этого индюка - мне детей с ним не крестить и на брудершафт не выпивать. Офицер потребовал подробно обрисовать мои действия во время нападения на поезд.
        Разумеется, я рассказал «как все было»: выбрался из вагона сразу после крушения; расстрелял едва ли не в упор группу солдат, увлеченных охотой на гражданских лиц; затем помчался в лес; был атакован вражеским магом; в результате жесткого контакта с землей потерял сознание; все остальное время, вплоть до позорного бегства противника, находился без чувств под каким-то деревом.
        Меня внимательно выслушали, Секретарь или писарь зафиксировал на бумаге мой рассказ. Я ознакомился с записями и расписался на каждом листе. В конце перечислил все сгоревшие в пожаре вещички и тут же получил заверенную печатью бумагу. Капитан через губу будто надоедливому насекомому объяснил, что весь имущественный ущерб будет компенсирован страховой компанией в течение месяца с момента предоставления справки в любое её отделение.
        За компенсацией обращаться я, разумеется, не собираюсь - не велик урон. Однако было бы весьма подозрительно если бы я не заявил о своих материальных претензиях.
        Более меня не тревожили. Ближе к вечеру накормили горячей кашей у полевой кухни и указали палатку, в которой я могу переночевать. Спать не хотелось, и я решил немного прогуляться по временному лагерю. Случайно наткнулся на парней из состава охраны поезда. Меня пригласили к костру. Пили крепкое вино, закусывали нехитрой снедью, поминали павших, болтали о всяких пустяках. Я позволил себе немного захмелеть, но полностью не расслаблялся.
        Там же познакомился с уцелевшим чародеем, успевшим к тому времени немного восстановиться. От него узнал, что его и погибшего товарища ввели в состав охранного взвода в самый последний момент. По этой причине разведка врага не успела предупредить нападавших о наличии магической поддержки у защитников поезда. А еще Варраю Луккиану - так звали магика - не давал покоя факт неожиданной гибели чародеев противника.
        - Влад, меня как обухом по башке долбануло, - вещал изрядно окосевший Варрай, - вспышка, удар по мозгам, потом эйфория. Такое чувство, будто прыгни я в тот момент и до Небесного Стража достану. Ну я и выложился по полной - пожег гадов кучу. Даже в минусы по мане залез, пришлось жизненную силу расходовать. Нормально, главное не переборщил. Будем живы Лёд! Будем живы…
        Мне хотелось о многом расспросить чародея, но тот на радостях или из-за физического истощения очень быстро оказался в состоянии полной невменяемости. Парням пришлось транспортировать его в отведенную для ночлега палатку.
        Ночь провел в отведенном мне месте на жестком топчане. Спал спокойно без сновидений.
        Утром всех уцелевших бойцов из взвода охраны, а также еще около дюжины принимавших участие в обороне поезда гражданских лиц в том числе и меня построили на импровизированном плацу. Генерал, что вчера принимал доклад капитана, произнес патетическую речь о героизме, подвиге и верности присяге. Короче, обычная солдафонская бла-бла-бла, которая просвистела мимо моего сознания, не оставив в памяти каких-либо зацепок.
        Затем в сопровождении группы офицеров высокий начальник обошел строй и приколол каждому на грудь орден в форме многолучевой звезды и золотым рельефным изображением какого-то фантастического зверя - то ли дракона, то ли птеродактиля - на синем круге в центре и надписью золотом «За мужество». К ордену прилагались: обитая изнутри синим бархатом миниатюрная серебряная шкатулка для его хранения и документ, подтверждающий право ношения государственной награды королевства Дэнар.
        Быстро, однако, у них тут дела делаются. Удивления достойна оперативность сия. Помнится, в бытность бойцом российских ВКС свою первую заслуженную боевую награду ждал аж целых три месяца.
        Ожидаемой премии за убиенных мной супостатов так и не получил. Наверное, деньги местным военным и самим нужны. Ну и хрен с ней, не обеднею.
        Интересно, сколько стоит этот самый герантодин? И как бы его продать так, чтобы меня не заподозрили в краже королевского имущества? Вдруг у них тут что-то типа Интерпола, пойдешь на встречу с покупателем, а тебя хвать под белые ручки и в темницу. Не, продавать пока не стану, вдруг такая корова нужна самому. По прибытии в Махекара нужно будет осторожно разузнать, что это за герантодин, и с чем его едят.
        На следующий день после завтрака к разбитому составу подошел ремсостав. С помощью механического крана он оперативно освободил железнодорожные пути от разбитых и уцелевших вагонов. Бригада ремонтников заменила поврежденные рельсы и шпалы. К вечеру железнодорожное сообщение было полностью восстановлено.
        Для эвакуации пассажиров поезда и остатков взвода охраны подали персональный паровоз с тремя вагонами, на котором нас доставят в город Деборо, там меня ждет пересадка на литерный, следующий прямиков в Махекара - неофициальную магическую столицу Эды.
        Перед отправкой успел сгонять за своей ухоронкой. Три металлические коробочки во внутреннем кармане куртки жгли грудь до самого отбытия поезда - я все-таки опасался внезапной проверки или еще какой подлянки со стороны военных властей. Но все обошлось и волнения мои были напрасными. Никому и в голову не могло прийти, что бесценный препарат не был захвачен нападавшими, а лежит в кармане одного ловкого парня, отбывающего с места недавних боевых действий.
        Разумеется, никакие угрызения совести меня не мучили. Вот только виртуальный хомяк пучил недовольные зенки и вертел когтистым пальцем у виска, дескать, дурак, мало взял. Зато жаба уплыла куда-то в тину и душить хозяина больше не собиралась.
        Через полчаса после отправления за окном разразился самый настоящий тропический ливень с громами и молниями. Первый дождь с момента моего попадания на Широхо.
        Глава 5. Разговоры, по большей части познавательные
        По прибытии в Деборо я распрощался с храбрыми защитниками поезда. За два дня беспрерывной пьянки мы едва ли не стали братьями. Чтобы не выглядеть белой вороной, я пил наравне со всеми, но, благодаря возможностям своего организма, практически не хмелел.
        Исподволь попытался получить информацию о характере охраняемого груза. Однако термин «герантодин» ни разу не проскользнул во время наших разговоров. Похоже, никто из бойцов, включая мага, не знал, что именно находится в почтовом вагоне. Получается, информация о чудо-препарате просочилась к заинтересованным лицам откуда-то с самых правительственных верхов и задолго до отправки груза. Иначе банда головорезов не усела бы сосредоточиться в нужном месте и подогнать тяжелую технику для охраны своих магов.
        Ну всё, выбросить инцидент из головы и забыть. Не хватало самому себе пудрить мозги чужими проблемами. Надеюсь, королевская Служба Безопасности не даром ест свой хлеб и в конечном итоге сыщет врагов их величества короля Дэнара.
        К стыду своему, награду получить не я постеснялся, а имени особы голубых кровей узнать так и не удосужился. За справкой пришлось обратиться к поручику Захору Дуничу. Да. Да, я не ошибся, после успешного отражения атаки противника старшего унтер-офицера произвели, минуя хренову тучу рангов, сразу в поручики. По-моему, Захор до конца еще не осознал, какого мощного карьерного пинка получил, и всю дорогу до Деборо сидел скромно, будто пришибленный, бухал наравне с подчиненными и проявлять начальственную прыть не торопился.
        Транспортный узел Деборо оказался еще той дырой. Поселок тысяч на пять жителей. Все трудоспособное население кормится от железной дороги: машинисты, путевые обходчики, грузчики, торговки домашними пирожками и так далее. Все жилые строения здесь в основном барачного типа. Есть начальная школа, больница и поселковая управа.
        Местная гостиница уютом не блещет, по причине огромного количества вездесущих тараканов, встретивших меня буквально у стойки администратора, я туда даже заселяться не стал.
        Единственное предприятие общественного питания - низкосортная привокзальная забегаловка, отчего-то именуемая «РЕСТОРАН». Взял кружку пива, но, отхлебнув глоток, тут же выплюнул. Пенный напиток оказался чем угодно, только не пивом. Блюда ресторанной кухни даже пробовать не рискнул, по причине их крайне непрезентабельного вида. Решил обойтись армейским сухим пайком, которым со мной щедро поделились при расставании бойцы взвода охраны.
        В железнодорожной кассе меня «порадовали» тем, что ближайший поезд на Махекара будет только завтра в десять утра. Другой «радостной» новостью было то, что, несмотря на наличие у меня билета, в одноместное купе спального вагона, администрация железной дороги такового предоставить не в состоянии. О чем сожалеет безмерно. И все-таки худа без добра не бывает. Заспанный от непосильного безделья мужик в кассе тут же меня реально порадовал: если господин Лёд, желает, ему будет предоставлена возможность проезда в двухместном купе спального вагона, с соответствующей денежной компенсацией в треть стоимости билета.
        Еще бы я не желал. Да я и сам был готов приплатить за место в плацкарте, лишь бы поскорее убраться из этой паскудной дыры. Однако перед тем, как согласиться сделал для порядка кислую мину, мол принимаю и двухместное купе, и денежную компенсацию, но очень недоволен порядками, царящими на железной дороге. А нефиг, имею право продемонстрировать гонор, вот и выпендриваюсь, чтоб не очень расслаблялись тут.
        Ночь провел в рощице у чистого ручейка неподалеку от поселка. Погода теплая, мне не привыкать ночевать под открытым небом. Развел костерок. Приготовил в котелке супчик из военного концентрата. Душевно поужинал. Затем тщательно оттер посудину, заварил тарх и наслаждался вкусом чудесного напитка, любуясь восходом естественного спутника планеты, который местные жители называют Килана. Небесное тело напоминает земную Луну, во всяком случае угловыми размерами, интенсивностью свечения и наличием на поверхности обширных кратеров, возникших в результате многочисленных соударений с метеоритами, кометами и астероидами.
        Следом за Киланой в небесах показался загадочный Небесный Страж. Гигантский шар состоящий из шаров, кубов и пирамид, соединенных друг с другом решетчатыми элементами. Интересно, кто и с какой целью подвесил эту громадину? Вообще-то цель Небесного Стража вполне определенная - защищать местных обитателей от вторжений незваных гостей как из космических глубин, так и проникающих сюда посредством портальных переходов. А вот дальше начинаются сплошные загадки.
        Два с половиной тысячелетия тому назад космическому кораблю (или кораблям?) первопоселенцев было позволено опуститься на Эду. Небесный Страж никак не отреагировал на весьма масштабную деятельность людей на протяжении следующих пятисот лет. Казалось бы, процесс активного терраформинга должен был привлечь к себе внимание Стража. Не привлек, и половину тысячелетия люди перекраивали здешнюю природу под собственные потребности.
        Потом, случилось нечто такое, что заставило активироваться орбитальную крепость вместе с её многочисленными сателлитами. Как результат, человеческая цивилизация Эды рухнула в пропасть едва ли не до первобытнообщинного строя, и к моменту моего появления на планете едва достигла уровня развития земного человечества начала двадцатого века. Впрочем, сравнение не совсем корректное. У землян в те времена еще не было псиоников и соответствующих практик. С другой стороны, на мой неискушенный взгляд, наличие чародеев не так уж сильно ускоряет здешний маго-технологический процесс развития общества.
        Небесный Страж по-прежнему продолжает безжалостно пресекать любые попытки проникновения извне на эту крайне загадочную планету. В этом я убедился на собственной шкуре. Также портальные переходы, из которых появилась тройка демонов во главе с опальным князем Тхараши из рода Тухаш, были буквально на моих глазах уничтожены с орбиты мощным лучевым оружием.
        Кстати, демонические артефакты, несмотря на свою нематериальность, буквально жгут мне пальцы и грудь, требуя незамедлительно пройти виртуальный курс управления ими. Разумеется, это шутка. Ничего-то они не жгут, просто самому невтерпеж прикоснуться к загадочным маго-технологическим достижениям цивилизации, существующей, вне всякого сомнения, в иной пространственно-временной системе координат и по совершенно иным законам природы. Удивительно, что взятые с мертвого тела кольца и кулон, по заверениям Деда, будут функционировать и в нашей Вселенной, опирающейся на абсолютно несхожие физические константы. Позволить себе заняться изучением демонического наследия пока что не могу. Вот стану слушателем Академии Махекара, тогда у меня появится возможность прикоснуться к любым магическим тайнам на легальной основе и при этом не навлечь на свою голову гнев ордена Зрящих.
        Про Зрящих и их мутную организацию я попытался что-нибудь выпытать у боевого мага из охраны поезда. Но все мои потуги закончились полным фиаско. Как я понял, о деятельности членов ордена, здесь полагается помалкивать в тряпочку. Ситуация напоминает отношение людей к всесильному НКВД в эпоху правления Сталина или опричнине времен Иоана Васильевича - не поминай черта, он и не появится.
        Ночь провел спокойно. Прибыл на перрон в девять утра. Полчаса шатался по платформе туда-сюда, чем привлек внимание здешнего стража порядка. Во избежание осложнений пришлось предъявить проездной документ.
        Вопреки моим опасениям, оказалось, что местная служба железнодорожного сообщения работает как те самые швейцарские часы, которые, несмотря на свою архаичность, до сих пор служат на Земле эдаким индикатором финансово-политической значимости человека. Интересующий меня состав прибыл точно в половине десятого. Проводник - усатый мужчина за сорок в синей униформе и фуражке принял из моих рук билет. Тут же оторвал корешок и положил в поясную сумку. Вторую часть билета продырявил посредством штатного компостера и вернул мне. Пообещав сразу же после отправления напоить тархом, пропустил в недра спального вагона.
        В купе я оказался пока что единственным пассажиром. По словам проводника, сосед подсядет на станции Горбатое Усть через три часа. Повеселило забавное название местечка. Однако не впервой. Мне уже не раз доводилось слышать всякие интересные географические термины: река Паскудь, Простипоповы пустоши, Трахмудинский уезд и так далее. Оно, разумеется, вовсе не то, с чем у меня ассоциируются некоторые местные словечки, но веселит, понимаете ли. Иногда на какой-нибудь Пассакозадонь хочется разразиться веселой ржакой, но приходится сдерживать души прекрасные порывы, дабы не выглядеть в глазах собеседника конченым идиотом.
        Впрочем, на Земле со мной такое случалось неоднократно. Пожалуй, самый яркий случай произошел, когда я, будучи в Торонто, увидел вывеску над зданием: «LONG HUI SUPERMARKET». Сначала глазам не поверил, потом долго и самозабвенно смеялся. Успокоившись, понаблюдал за реакцией прохожих. Оказалось, своего рода, индикатор поиска земляков. Местным по барабану, зато у тех, кто понимает Великий и Могучий во всей его полноте и широте, данная надпись вызывала определенные эмоциональные реакции: от легкого смущения, до бурного изъявления восторга.
        Поезд тронулся точно в назначенный срок. Через десять минут после отправления проводник принес обещанный напиток в граненом стакане в мельхиоровом подстаканнике с кусочками рафинада в бумажной упаковке и пачкой печенья - все на небольшом металлическом подносе с незамысловатой гравировкой пышущего паром паровоза. Получив полагающуюся плату, удалился.
        Тарх оказался превосходным. Печенье также пришлось весьма кстати, поскольку позавтракать я не успел. К сахару не притронулся - с детства, благодаря влиянию Деда, считаю сладкий чай издевательством над сакральной философией употребления данного напитка. Впрочем, однажды мне довелось попробовать монгольский сутэй цай на молоке, бараньем жире и с солью. Так вот что я вам скажу: меня чуть наизнанку не вывернуло после первого глотка, а мои друзья-буряты пили, нахваливали, да еще с сыром вприкуску. Бу-ааа! Ладно, у каждого народа свои традиции. Хорошо, что кулинарные изыски местных обитателей не вылезают за привычные мне рамки.
        После чая заняться особо было нечем. В очередной раз пожалел об оставленной в купе во время крушения поезда книжонке. Так и не узнал, чем же закончилась история мага-детектива. Включил негромко радиоточку. Транслировали какой-то концерт, то ли симфонический, то ли фортепьянный - я в этом не особо разбираюсь. Прилег, не раздеваясь, на диван и под мерный стук колес на рельсовых стыках и спокойную музыку практически мгновенно отрубился, несмотря на то, что продрых целую ночь на свежем воздухе у костра. Тому причиной, скорее всего, нервный стресс, связанный с нападением на поезд и двое суток беспробудного пьянства в компании боевых товарищей из взвода охраны.
        Из состояния сна меня вывел звук раздвигаемых дверей. Вскочил, протер слипшиеся ото сна глаза и наконец смог рассмотреть своего будущего соседа на четверо суток езды до Махекара. Им оказался мужчина лет пятидесяти или чуть-чуть за. Невысокий, полный шатен с проседью во вьющихся волосах до плеч. Лицо круглое, добродушное, вкупе с серо-голубыми выразительными глазами под кустистыми бровями, заметными залысинами на лбу, носом картошкой и толстыми губами гурмана вызывает симпатию. Одет в светлый дорожный костюм военного образца, на ногах ботинки с высокими берцами, фетровая шляпа наподобие ковбойского стетсона в руке. Вслед за пассажиром в купе по очереди начали заходить носильщики с чемоданами, баулами и корзинками. Весь этот груз под руководством хозяина был грамотно разложен по полкам и шкафчикам. Чувствовался опыт многочисленных путешествий, у меня так ловко не получилось бы.
        - Пестр Винник, - первым четко по-военному представился сосед, после того, как кутерьма в купе улеглась, и протянул руку для рукопожатия, - грандмастер стихийной магии, майор в отставке, следую в Махекара по личному делу.
        - Влад Лёд, - поднявшись с дивана, в свою очередь назвался я и пожал протянутую руку, - сугубо гражданское лицо, последние три месяца провел на Проклятом континенте, в настоящий момент направляюсь в неофициальную магическую столицу Эды с целью поступления в Академию.
        - Похвально, весьма похвально, молодой человек. Вот только обучение в академии стоит очень дорого. Надеюсь, вы в состоянии его оплатить. Впрочем, чего это я спрашиваю человека, пробывшего на Эйфере целых три месяца? Ведь все это время вы не в стенах форта провели?
        - Вы правы, господин Винник…
        - Пестр, называйте меня Пестр, или просто - мэтр. Мы в нашей провинциальной глуши народ простой, всяких столичных экивоков и расшаркиваний не признаем. Навещаем соседей без предварительных уведомлений, когда в голову взбредет, и сами рады в любой момент принять гостей. Не брезгуем народные гуляния посещать и на крестьянских свадьбах отплясывать наравне с селянами.
        - Хорошо, уважаемый Пестр, ко мне обращайтесь Лёд, так привычнее. Действительно за три месяца, проведенные на Эйфере, мне удалось кое-что заработать. Надеюсь, хватит на все три года обучения.
        - Удачи вам, юноша, в ваших начинаниях!
        - Спасибо, мэтр! - кивнул я. - Время к обеду, если не возражаете, предлагаю посетить вагон-ресторан. Очень хочется кушать. Так со мной частенько случается после перенесенных нервических стрессов.
        - Категорически возражаю насчет вагона-ресторана! - громко воскликнул сосед и, указав рукой на свои баулы и корзины, пояснил более спокойным тоном: - Матушка-супружница харчей столько в дорогу наложила, что хватит нам с вами на неделю если не больше. Всё свежее, домашнее, не то что в этих ресторациях подают - только желудок портить и кошельку значительный урон. Так что прошу не побрезговать и разделить со мной, так сказать, дары полей, садов и прочих угодий. Заодно поведаете, что за приключение с вами случилось, также о ваших похождениях в Великой Пустыне. Бывал я там примерно в вашем возрасте, есть что вспомнить… Эх! Молодость, молодость, к великому сожалению, пролетает, не успеешь глазом моргнуть.
        Отставной майор при всей своей полноте оказался тем еще живчиком. Не успел я глазом моргнуть, как б?льшая часть содержимого одной из корзин переместилась на стол. Курица копченая, колбасы трех сортов, отварная картошка в мундирах, еще теплые лепешки домашней выпечки, четверть головки сыра, пучки зеленого лука и еще каких-то душистых трав, банки с маринованными овощами и грибами, свежие огурцы, помидоры и много чего еще. Во главе всего этого кулинарного натюрморта полуторалитровая бутыль с золотистой жидкостью. При виде такого благолепия я едва слюной не захлебнулся.
        Для начала выпили граммов по пятьдесят за знакомство. Напиток оказался превосходным виноградным самогоном многоступенчатой очистки, выдержанном несколько лет в дубовой бочке, что-то наподобие хорошего французского коньяка или бренди. Чтобы почувствовать всю полноту вкуса и воздействия огненной жидкости на организм пришлось отдать распоряжение нейросети, чтобы та, частично нейтрализовала соответствующие группы нанобиотов, обеспечивающих защиту организма от воздействия токсичных веществ.
        Еда с домашнего стола землевладельца оказалась весьма и весьма достойной. Пожалуй, ничего подобного за все время пребывания на Эде мне пока что пробовать не доводилось. Жаль, что я не мастер художественной словесности и вкус блюд не смогу описать словами. Поначалу, глядя на лениво жующего Пестра Винника, я стеснялся и сдерживался, дабы не оказаться в глазах незнакомого человека невоспитанным обжорой. Однако попутчик быстро понял суть моих душевных терзаний, наполнив рюмки, сказал:
        - Давайте выпьем за удачу. Вы Лёд, на меня не смотрите и не скромничайте, кушайте на здоровье, у нас еще много всякого припасено в дорогу. Женщины они такие…такие… а любящие женщины вдвойне, скажу вам. Эвон вы какой большой, вам нужно хорошо питаться.
        После этих слов, произнесенных хоть и не очень связно, но вполне доходчиво, я расслабился и далее не стеснялся.
        По окончании трапезы, мы дружно прибрались на столе. Я сгонял к проводнику за чаем. Сосед тем временем поставил на стол домашнюю выпечку. Несмотря на плотно набитый желудок, отказаться от пирожков с фруктовой начинкой и нежнейших пирожных не смог. Откинулся в изнеможении на спинку кресла после того, как понял: еще хотя бы одна маленькая крошка, и мой живот взорвется подобно состоящей на вооружении Российской Армии наступательной гранате РГ-074.
        Слегка переведя дух, я первым поведал о себе и своих приключениях на Проклятом материке. Разумеется, все в рамках придуманной мной самим и задокументированной паспортистами Фергада легенды. Неожиданно поймал себя на том, что начинаю врать, как дышать. Плохо, но не шокировать же хорошего человека истинной правдой. Пестр Винник хоть мужчина и много повидавший на своем веку, но вряд ли поверит тому, что я прилетел с другой планеты. Скорее тут же сообщит, куда следует, о подозрительном чудаке. Далее несложно предсказать судьбу беглого каторжанина и вообще крайне мутного типа. Вот так получается - ложь во спасение своей драгоценной шкуры. Ничего, со временем и сам поверю в собственные россказни. Свойство человеческого разума таково, что рано или поздно начинаешь искренне верить своему же вранью, повторенному не один раз.
        Впрочем, рассказ о пережитом нападении на поезд, хоть изрядно купированный, был отражением вполне реальных событий. Мой собеседник был уже изрядно наслышан из газет и радиопередач об этой загадочной истории, все равно с неподдельным интересом выслушал меня. Узнав о правительственной награде королевства Дэнара, попросил предъявить к обозрению орден «За мужество». Долго и внимательно разглядывал нагрудный знак. Вернул со словами:
        - Молодец, Лёд, достойная награда, между прочим, очень достойная награда. Будь вы гражданином королевства, имели бы право на получение наследного дворянского звания. Без земли, разумеется, но это дело наживное. Так что, если передумаете становиться чародеем, прямая вам дорога в дворянское сословие королевства. А там хоть землей занимайтесь, как ваш покорный слуга, хоть мануфактуру ставьте какую-нибудь. Главное в нашей жизни - быть полезным людям и своему государству.
        - Спасибо! Учту ваше наставление, мэтр.
        История соседа по купе оказалась интересной и познавательной. Пестр Винник выходец из известной в империи Бангара семьи крупных землевладельцев. Рождение мальчика было связано с долгими ожиданиями его родителей. Достопочтимая матушка Пестра перед тем, как разродиться наследником мужского пола преподнесла своему мужу четырех дочерей. Разумеется, можно было бы обратиться к специалистам в определенных областях чародейства, и еще на уровне зародыша скорректировать пол ребенка в нужную сторону. Но супруг оказался человеком традиционных, даже консервативных взглядов и к божественному промыслу относился с уважением.
        «Если суждено появиться на свет девчонке, пусть так оно и будет», - рассуждал он, узнав в очередной раз, что его семейство ожидает пополнение женского пола.
        Наконец свершилось - родился мальчик. Его нарекли Пестр. В пять лет обязательная проверка выявила у ребенка сильный магический Дар. До семнадцати лет он получал классическое домашнее образование. Параллельно постигал необходимые для поступления в Академию основы магии.
        Затем были три года в стенах Академии Махекара. По словам мага, весьма приятные годы, связанные не только с обучением, но и с вступлением во взрослую жизнь и становлением правильных взаимоотношений со сверстниками мужского и женского пола.
        - Имел три вызова на дуэль из-за дам, - расхвастался немного захмелевший Пестр, - сам дважды бросал вызов. Вот так-то оно, понимаете ли. На счастье, все обошлось достаточно благополучно и для меня, и для моих оппонентов.
        По получении звания магистр, романтик Пестр подался добровольцем армию. Огорченные родители никак не ожидали от выросшего в неге и роскоши ребенка столь неординарного поступка. Ему прочили карьеру придворного мага с далеко идущими перспективами. Отец пытался давить авторитетом, мать - слезами. Однако юноша не поддался на уговоры и отслужил двадцать положенных лет в действующей армии на различных должностях магических подразделений. Принимал участие в боевых действиях, в конце службы был удостоен армейского звания майор, в магической иерархии возвысился до шестой ступени адепта магии - грандмастер. По истечении срока действительной военной службы вернулся в опустевшее родное гнездо. К тому времени его пожилые родители умерли. Сестры удачно вышли замуж, нарожали деток, у некоторых даже появились внуки. Вскоре и сам Пестр женился на дочери соседского помещика. Теперь у него два сына десяти и восьми лет и две дочки помладше. Он счастлив в браке. Успешно ведет дела на своих сельскохозяйственных угодьях и другой жизни себе не желает. Поездка в столицу империи связана с переоформлением договоров на
поставку некоторых видов сельхозпродукции для имперской армии и закупкой минеральных удобрений.
        Пока так болтали, незаметно и день прошел. Вечером поужинали под рюмочку-другую божественного напитка и улеглись спать. Я провалился в сон едва подушка коснулась головы и проспал до позднего утра.
        Четверо суток в компании Пестра Винника пролетели незаметно. Мы активно уничтожали выданные заботливой супругой в дорогу мужу припасы под золотистый кнайф - именно так местные называют чудный домашний самогон, от которого при умеренном потреблении только приятность в голове и легкое расслабление в теле. Под это дело вели беседы на самые разные темы. Мне особо рассказывать было не о чем, поэтому я, по большей части, слушал.
        Отставной полковник-маг оказался неистощимым источником забавных, порой казусных историй из собственной богатой на события жизни. А если дело касалось его обширного хозяйства, тут на меня обрушивался целый водопад весьма ценной для любого агрария информации. Например, я узнал, что прищипкой побегов агвеллы крупноплодной нужно заниматься на двадцатый день с момента всходов растения, а удобрять картофель свежим навозом, в отличие от огурцов, категорически не рекомендуется. В запале он даже продемонстрировал заклинание, отгоняющее от плодовых деревьев вредных насекомых, при этом подманивающее пчел и прочих опылителей. Однако это было только начало, основной объем информации о жизни на селе меня ожидал впереди.
        О своей службе в армии он также поведал. Особенно акцентировал, какими лихими гуляками был он со товарищи, нынешнее племя им в подметки не годится. Про свои боевые приключения рассказывал скупо в стиле: пришли, выбили супостата из того или иного населенного пункта, получили заслуженные награды, или заработали по шапке от превосходящих сил противника, вместо орденов и медалей получили дополнительную взбучку от начальства. Как оказалось, империя Бангара уже давно определилась в пределах собственных границ и территориальных широкомасштабных вооруженных конфликтов на Широхо ни с кем не имела. Случались, конечно, мелкие приграничные конфликты из-за спорных территорий, но довольно редко. В основном войны этого государства происходят за обладание колониями на многочисленных островах и архипелагах планеты. Чаще всего основным оппонентом империи Бангара выступало королевство Райвол, расположенное на севере борийского континента. Это мощное государство с развитой промышленностью и сильной магической школой. Именно с райвольцами несколько раз доводилось сталкиваться в кровопролитных схватках подразделению
мэтра Винника. За что был неоднократно награжден орденами и медалями и в званиях не обделен.
        С его слов я также узнал, что в разное время имперскими войсками предпринимались попытки создания опорных плацдармов на территории Проклятого континента. Для этой цели формировался экспедиционный корпус, оснащенный самым новейшим и совершенным оружием. Поначалу людям удавалось там закрепиться, однако через год или даже раньше очередная авантюра заканчивалась грандиозным наступлением чудовищ пустыни. Как следствие, попытки проникновения людей на Эйфер жестоко пресекались. В одной из таких боевых операций довелось принять участие тогда еще капитану и грандмагистру стихийной магии Виннику.
        - Вы представить себе не можете, с какой злобой вал за валом, не считаясь с потерями, шли на пулеметы, пушки и боевые заклинания эти твари. Нам не помогла сверхнадежная магическая защита - монстрам каким-то неведомым образом удалось её погасить. Хвала Отцу Создателю, «Барахаса» - транспортное судно, что обычно доставляло все необходимое для экспедиционного корпуса находилось неподалеку от берега. Мне и немногим моим боевым товарищам удалось до него добраться, преодолев вплавь кишащее кровожадными монстрами водное пространство.
        - Ужас! - воскликнул я. - Вам несказанно повезло. В тех местах, откуда я родом, в таких случаях говорят «человек в рубашке родился».
        - Хм… «родился в рубашке»… забавно, - задумчиво пробормотал майор, после чего вновь вернулся к пережитому на Проклятом континенте: - А ведь до этого почти целый год там проторчали. Никаких признаков надвигающейся беды. И вдруг, как прорвало, будто кто-то специально собрал тварей в одном месте и науськал на поселение. Впрочем, несмотря на потери, результаты той экспедиции удостоились самой высокой оценки со стороны компетентных структур. За год команды сборщиков столько всякого разного из Великой Пустыни понатаскали, имперским ученым работы на десятилетия. После той авантюры мне был пожалован орден из рук самого Государя, чем я весьма горжусь.
        - Вообще-то я не удивлен, - я вставил в разговор свои три копейки. - Во время блужданий по Великой Пустыне мне довелось встретить разбитый поезд на гусеничном ходу. Паровоз на угле, несколько блиндированных вагонов и артиллерийская платформа. Никакой магии, чтобы не накликать гнев монстров пустыни. Так вот, представьте, толстенные стальные двери, буквально сорванные с петель, а листы броневой защиты толщиной тридцать миллиметров смяты и порваны, будто бумага. Судя по количеству гильз, разбросанных на полу вагонов, экипаж оборонялся до последнего. Однако против тех чудищ обычное огнестрельное оружие не помогло. Слава Отцу Создателю, что самому мне не довелось с ними повстречаться.
        - Обычное огнестрельное оружие! Ха! Наш отряд поддерживали огнем два больших боевых баллона. Так с ними расправились в первые минуты боя - банально налетели какие-то крылатые бестии и разодрали оболочку. Не помогли ни силовые щиты, ни пулеметы и автоматические скорострельные пушки. Так вот, молодой человек. - После этих слов он наполнил рюмки и провозгласил тост: - Давайте, уважаемый Лёд, помянем моих боевых товарищей и тех парней, что погибли смертью храбрых в обнаруженном вами поезде. Надеюсь, вы сообщили властям форта о своей находке?
        - Присоединяюсь. За усопших! - Выпил кнайф и, не моргнув глазом, соврал: - Разумеется сообщил кому следует. - Ну не говорить же своему собутыльнику, что в тот момент я сам был вне закона и опасался в любой момент обнаружить на хвосте группу преследования. А о том, чтобы по прибытии в форт Ближний кому-либо заикнуться о найденном в песках бронепоезде в моей голове даже мысли не возникло. Любые контакты с тамошней властью были чреваты для меня одними лишь неприятностями. Жаль, что приходится говорить неправду достойному человеку, но такова жизнь. Извинением мне служат хранящиеся в моей сумке записи с адресами некоторых членов экипажа, также их личные медальоны, взятые из неповрежденных рундуков. Появится время, отпишусь родственникам, в качестве доказательства представлю медальоны, чтобы не считали близких людей пропавшими без вести.
        На этом наши разговоры о боевых приключениях как-то увяли. Мой сосед потерял интерес к данной теме. Со своей стороны, сам я мог бы многое рассказать о своих приключениях на Земле и других планетах, а также о том, как мне с риском для жизни удалось преодолеть две трети Проклятого континента, но, по вполне понятным причинам, эту информацию пришлось утаить.
        Все оставшееся время наши беседы носили более нейтральный характер. Маг рассказывал о жене и детях, какие они у него хорошие, добрые, любящие и заботливые. Информация мало интересная, поэтому я её опущу.
        Как-то наш поезд проезжал мимо поля, по которому передвигался колесный трактор.
        - «Богатырь-150Т»! - Громко воскликнул аграрий. - Между прочим, сто пятьдесят лошадок под капотом. У меня в хозяйстве таких более сотни, к каждому полный комплект навесного оборудования: плуги, сеялки, косилки и прочее, а еще зерноуборочные комбайны и разная строительная техника. Труд моих работников максимально механизирован.
        - И большое у вас хозяйство?
        - Боле миллиона гектаров земли и двадцать тысяч наемных работников. Выращиваем хлеб, разные овощи и фрукты, у нас мощное мясомолочное производство и птицеводство, несколько мануфактур и еще много всякого разного. Вдобавок сами строим и не только производственные здания, но благоустроенные дома для сельскохозяйственных работников, детские сады, школы, библиотеки.
        - И вы руководите всем этим в одиночку?! - удивленно вскинул брови я. - Признаться, я вам не завидую. На мой взгляд, было бы значительно проще отдать землю в аренду более мелким производителям сельхозпродукции и не заморачиваться самому.
        - Во-первых, у меня целый штат грамотных управленцев, а во-вторых разделить крупное производство на более мелкие специализированные - прямой путь к разорению.
        - Мне казалось, что крупные землевладельцы сами не очень стремятся вникать в тонкости ведения сельского хозяйства. Получают доход с аренды, тем и довольны. - Откуда мне известны подобные тонкости? Из местных газет, разумеется, которых я прочитал еще в Фергаде изрядное количество. В них довольно часто мелькали объявления о сдаче в аренду того или иного участка земли, а также разного рода статейки из жизни местного крестьянства. Из этого я сделал вывод, что крупные землевладельцы не склонны лично копаться в земле.
        - Абсолютная чушь! - Крайне возбудился мэтр Винник. - Только большое хозяйство с применением всех новейших достижений аграрной науки и техномагических средств обработки почвы, переработки урожая и продуктов животноводства способны обеспечить растущее население планеты качественным питанием в достаточных количествах…
        После этого аграрий-фанатик прочитал мне длинную поучительную лекцию об этих самых передовых методах веления сельского хозяйства. Сначала мне было довольно интересно. Но очень скоро стало скучно. Я едва сдерживал зевоту от обрушившейся на меня лавины специфических терминов: гумус, торфяная крошка, растения-азотфиксаторы, кисломолочное брожение, четырехпольный севооборот и прочее, прочее в том же духе. Признаться, я с честью вынес эту пытку и не уснул самым позорным образом, как это частенько случалось в армии во время проведения отцами-командирами теоретических учебных занятий после изнурительного марш-броска с полной выкладкой. И все-таки, несмотря на мое равнодушие к сельскохозяйственной тематике, нейросеть четко фиксировала всё сказанное мэтром, чтобы когда-нибудь в разговоре со знающими людьми я смог бы выдать что-нибудь эдакое из жизни местных пейзан и не ударить при этом в грязь лицом.
        В дальнейшем я старался избегать разговоров, касательно вопросов сельского хозяйства. Будем следовать мудрому замечанию дедушки Крылова: пусть пироги печет пирожник. Кажется, и сам Пестр осознал свою ошибку и более ни одного слова про феноменальную ценность куриного помета, как азотного удобрения я от него не услышал.
        На железнодорожный вокзал города Махекара, именуемый Южный, мы прибыли точно по расписанию.
        Перед расставанием отставной майор в настоятельной форме потребовал приезжать в гости «в любое удобное время и без предварительного уведомления». Я поблагодарил его и пообещал непременно воспользоваться приглашением. Две непочатые бутылки замечательного кнайфа и нехилый сверток домашней снеди были вручены мне едва ли не насильно.
        Пришлось и мне в свою очередь отдариваться кристаллом индаура. Вот только не подумайте, что я отдавал солнечный камень скрепя сердце и скрипя зубами от жадности. Я был весьма благодарен случайному попутчику за совместно проведенное время, поэтому подарок делал от чистого сердца. Мне даже пришлось приложить значительные усилия, чтобы заставить Пестра его принять. Мужчина долго отнекивался, дескать столь ценная вещь мне самому сгодится, но я оказался достаточно настойчивым, и золотистый искрящийся камушек перекочевал в карман моего нового знакомого.
        Маг также посоветовал мне одну приличную гостиницу «Егрань» и объяснил, как туда добраться пешком, если я не захочу воспользоваться услугами такси.
        - Там цены не задирают, в номерах чисто, обслуживание на высоте. А девочки!.. - тут он неожиданно осекся и с видом безнадежного подкаблучника завертел головой по сторонам, потом, как бы оправдываясь сказал, отчего-то едва ли не шепотом: - Ну вы понимаете, молодой человек, до знакомства со своей дражайшей супружницей я, как всякий здоровый мужчина проявлял интерес к женщинам, в том числе торгующим своим телом.
        - Не беспокойтесь, уважаемый мэтр, я все понимаю и смею вас заверить, что ваша супруга ни о чем таком не узнает, во всяком случае, от меня. А насчет гостиницы, спасибо за совет, непременно им воспользуюсь. Вы сами-то где рассчитываете устроиться?
        - Обо мне не беспокойтесь. У одного своего доброго приятеля бывшего однополчанина перекантуюсь. Давно приглашал. Если в столице возникнут какие трудности, обращайтесь, - с этими словами от протянул мне лист бумаги с адресом, чем смогу, помогу непременно.
        - Спасибо! - я сунул лист в карман.
        Засим мы расстались. Я направился быстрым шагом в сторону привокзальной площади. А Пестр Винник остался, чтобы договориться с носильщиками насчет транспортировки своего багажа до стоянки таксомоторов. От моего предложения помочь донести вещи он категорически отказался, на том основании, что здешнему пролетариату необходимо кормить свои семьи и не следует обижать людей, лишая их законного заработка. Прогрессист, однако, с ярко выраженным гуманистическим мировоззрением. Хе-хе.
        Гостиница «Егрань», куда меня доставил таксомотор, оказалась реально достойным заведением. Номер класса люкс с двухразовым питанием утром и вечером обошелся мне в какие-то десять серебряных корон. Местных денег у меня не было, но две золотые марки Нумирского торгового союза были без вопросов приняты в качестве оплаты двухнедельного проживания, мне еще горсть серебра в виде сдачи отсыпали.
        На следующее утро после завтрака первым делом отправился в Гильдию Магов. Мне казалось очень важным узнать о судьбе своего недруга Вереша Лонгини. Не хватало столкнуться с негодяем посреди оживленной столичной улицы. В том, что он меня узнает под любой личиной сомневаться не приходится - все-таки маг высокой квалификации. Мне не хотелось бы еще раз получить по мозгам ментальной практикой, затем оказаться на каторге Гора уже до скончания дней своих. В большей степени именно по этой причине, а не ради возвращения похищенного добра, мне необходимо сделать так, чтобы не меня, а я первым увидел врага и первым успел нанести смертоносный удар, но таким образом, чтобы не стать преступником и изгоем общества.
        По дороге ужасно переживал и выстраивал всякие хитромудрые планы получения интересующей меня информации. Однако все получилось достаточно просто. Здание Гильдии оказалось огромным строением, точнее комплексом соединенных между собой зданий, площадью в целый городской квартал. Меня свободно пропустили внутрь, предварительно прощупав на предмет наличия оружия и боевых магических артефактов. Дежурный маг на входе, узнав по какому делу я пожаловал, посоветовал обратиться в службу кадрового учета.
        Кадровик, совсем еще молодой магистр в форменной робе, спросил, для чего мне необходима информация об интересующем меня маге. Пришлось выложить заранее приготовленную историю о, якобы, долге чести за оказанную мэтром услугу. Я даже извлек на свет кристалл индаура, который «обязан передать» Лонгини. Короче, я был достаточно убедителен, а маг-кадровик достаточно наивен, чтобы мне поверить. Через полчаса, я узнал всю необходимую информацию и топал бодрым шагом на выход из здания Гильдии Магов.
        Как оказалось, Вереш Лонгини задержался в столице ненадолго. Гильдии понадобился маг его квалификации для закрытия заявки от «Министерства Заморских Владений» империи Бангара. Получив направление на остров Бахан в качестве руководителя тамошней климатической службы, означенный маг тут же отбыл из Махекара, испросив разрешение руководителя канцелярии Великого Архимага, заглянуть по пути в город Аренах с целью получения медицинских услуг.
        Совершенно бесплатно разговорчивый маг поделился со мной дополнительной информацией.
        Бахан - крупный остров в Южном океане, расположен в районе экватора в трех тысячах километров от ближайшего морского порта метрополии. Столица - небольшой городишко Террим, где собственно и находится островная служба управления погодой. Более трех сотен лет остров принадлежит империи Бангара. Местное население занимается в основном выращиванием и заготовкой тарха и пряностей, которые затем расходятся по всей Ойкумене и ценятся весьма и весьма высоко. Наличие магической службы необходимо для постоянного контроля за погодой, поскольку произрастающие там ценные культуры весьма капризны и плохо переносят резкие изменения погодных условий.
        Несказанно порадовало меня известие о том, что торчать в этой заднице мэтру Лонгини предстоит безвылазно целых пять лет. То есть, вариант нашей неожиданной встречи переходит в разряд событий с исчезающе малой вероятностью.
        Однако известие о том, что маг скорее всего уже потратил украденные у меня сокровища на омолаживающие процедуры, не сказать, что так уж сильно огорчило, но не порадовало уж точно. Я не жадный, и лучше бы золото и драгоценные камни обратились в дым и прах, чем помогли этому гаду восстановить молодость и поправить здоровье. Интересно, как он объяснил фискальным службам источник своего богатства? Неужто придумал сказку о том, как покорял в одиночку бескрайние просторы Великой Пустыни? Ха-ха и еще много раз саркастическое ха!
        И все-таки плюсы в сложившейся ситуации значительно перевешивают минусы. Пять лет интересующая меня персона будет находиться на далеком острове, и наши пути не пересекутся. А сокровища, да бог с ними, пусть подавится. Если потребуется, еще раз пройдусь по местам боевой славы и наберу этого добра сколько смогу утащить.
        Следующим объектом моего интереса была Академия. На территорию, огороженную высоченным металлическим забором с пиками, меня не допустили. Строгий мужик на КПП в робе мага, выслушав мою просьбу, без лишних расспросов и ненужной болтовни указал кивком головы в сторону доски объявлений и в лаконичной форме проинструктировал:
        - Топай туда, паря. Там всё написано.
        Как оказалось, там действительно было «все написано». Если резюмировать довольно длинный текст, получается, что следующий прием документов от абитуриентов начнется через два с половиной месяца. Также весьма подробно было изложены условия допуска к экзаменам. Информация, по большому счету, для меня не новая. Насчет предоставления справок о получении начального и среднего образования, а также необходимом минимуме уровня развития Дара я знал и раньше. А вот расценки на получение магического образования меня удивили. Курс годового обучения стоит двадцать тысяч имперских корон. То есть за три года я обязан выплатить шестьдесят тысяч полновесных золотых кругляшей. Нехило, однако!
        Прикинул свои финансовые возможности. При мне чуть более трех сотен кристаллов индаура. Если реализовывать хотя бы по триста монет, двухсот солнечных камней мне вполне хватит. Впрочем, немедленной оплаты всего срока обучения тут никто не требует. Вносить деньги за учебу можно перед каждым следующим семестром. Не все же такие богатые буратины, как я. Хе-хе-хе!
        Итак, все, что необходимо, я выяснил. Насчет своих магических способностей полностью уверен. Остается оплатить абонемент в какую-нибудь библиотеку и начинать грызть гранит здешней науки.
        Сказано - сделано. Уже через четыре часа я сидел в читальном зале Центральной Общественной Библиотеки города, обложившись стопками толстенных и не очень книг, выданных по стандартному списку учебной литературы начальной и средней школ. И это еще не все - большая часть учебников просто не поместилась на столешнице. Месячный абонемент на посещение этого дворца знаний обошелся мне аж в шесть серебряных монет. Все это время взятые мной книги будут лежать на этом столике, и никто кроме меня не сможет ими воспользоваться. Магия, понимаешь. Шесть серебрух, дешево это или дорого не имею представления, но судя по большому количеству занятых читателями столиков, означенная сумма вполне доступна для среднестатистического обывателя.
        Азартно потер ладошки. Еще раз окинул оценивающим взглядом объемы человеческих знаний, томящихся в картонных и кожаных переплетах и терпеливо ожидающих того, кто пожелает к ним прикоснуться, чтобы извлечь что-то важное и полезное для себя. Ну что же, приступим к процессу познания.
        Глава 6. ПЯТЬСОТ ЭСКИМО ОТ ВОЛШЕБНИКА В ГОЛУБОМ ВЕРТОЛЕТЕ
        - Лёд, поздравляю, ваш биологический возраст с момента рождения достиг тридцати лет по земному времяисчислению! Счастья, здоровья, материального достатка и долгих лет жизни!
        Из медитативного состояния легкой расслабленности во время пролистывания книг меня вывел грудной женский голос, присвоенный мною в незапамятные времена моему интеллектуальному помощнику для оповещения о всяких особых случаях. От неожиданности, аж вздрогнул. В последнее время мы общаемся посредством текстовых сообщений, выводимых на внутренний интерфейс. Мне так удобнее. А тут нате вам - меня поздравляют с Днем Рождения.
        Не успел толком осмыслить полученную информацию, в глазах все взорвалось в праздничном фейерверке. Заиграла бравурная музыка. Постепенно из мешанины разноцветных огней сформировалась переливчатая многоцветная цифра «30» и надпись: «ПОЗДРАВЛЯЮ!».
        Последний раз я имел счастье наблюдать что-то подобное год назад за неделю до демобилизации. Даже не верится, что не так давно я был военнослужащим ВКС Российской Федерации. Всего лишь триста шестьдесят пять дней, а по моим ощущениям, будто вечность пролетела. Перед глазами как слайд-шоу начали мелькать эпизоды прожитого за этот период. Парадный вход в «Голубую Устрицу», где я прищучил олигарха Романова виновного в смерти Деда. Спустя некоторое время мне доходчиво объяснили, что тот любитель упругих юношеских попок, хоть и был причастен к покушению на опекуна, не являлся ключевой фигурой во всем этом грязном деле. Меня подставили, с какой-то не очень понятной целью. Потом я оказался на инопланетном объекте, именуемом «База». Далее неудачный для большинства моих товарищей десант на планету Дальняя. Опасное путешествие по диким местам в компании виртуального Деда. Полгода каторги. И вот наконец я среди самых обычных людей, готовлюсь к поступлению в местную магическую академию.
        Видит Бог, я не ропщу, ибо, согласно мудрым заветам моего командира взвода в учебном центре под Владимиром: нас имеют - мы крепчаем. Помнится, звали того старшего лейтенанта: Мирзоев Василий Исаакович. Согласитесь, для казанского татарина, коим он сам себя позиционировал, не самые типичные имя и отчество. Эх, славные денечки были и старлей славный - любил нас молодых салаг самозабвенно и до изнеможения, каждый день заставлял крепчать в самой извращенной форме, так, что ни о каком реальном сексе даже мысли в голову не приходили даже во сне.
        Вот сегодня мне стукнул тридцатник. В общем-то ничего такого особенного. Тридцать лет, ну и что? Галактика Млечный Путь как вращалась, так и продолжает вращаться, делая один оборот вокруг собственного центра за двести миллионов лет. Земля как существовала четыре с половиной миллиарда лет, так и продолжает существовать, вот только теперь без меня. Грусть и печаль. Если бы какие-нибудь Высшие Силы предложили мне вернуться на родную планету взамен псионического Дара, ни мгновения не раздумывал бы. К великому сожалению, если таковые и есть во Вселенной, им плевать на судьбы мелких букашек, возомнивших себя вершиной эволюционного развития.
        Вообще-то, согласно местным документам, мне всего двадцать пять. Я сирота, бывший дровосек, бывший путешественник-авантюрист охотник за сокровищами Великой Пустыни. Имею сильный Дар псионика, или как здесь говорят - мага, но только после посещения Проклятого континента получил финансовую возможность реализации своих далеко идущих планов. Ведь это только в песне из древнего земного кинофильма поется, что без воды ни туды и ни сюды, на самом деле, основополагающим фактором развития личности во всех известных мне мирах является наличие или отсутствие денежных средств. В моем случае нужно очень много денег, и у меня они есть. Ух ты, оказывается я еще тот философ.
        Вот уже пару недель посещаю читальный зал Центральной Общественной Библиотеки города Махекара. Курс начального и среднего образования был мною успешно усвоен, а также около десятка базовых заклинаний из различных магических школ. Теперь я вооружен необходимыми для сдачи экзаменов знаниями и крайне опасен. Хе-хе-хе! Крайне опасен, если заметный лишь в темноте световой шарик или слабенькую огненную искорку, способную лишь прожечь дыру в листе бумаги, можно назвать грозным оружием.
        Вообще-то, появившееся в моем арсенале непонятным образом мощное воздушное заклинание способно нанести реальный урон весьма и весьма приличных масштабов. Одного гадкого здоровенного кошака мне удалось уничтожить с помощью этой стихийной псионической практики, а также запасти достаточное количество необходимого для дыхания воздуха, чтобы покинуть подземную каторгу. Пока что никто не знает об истинных масштабах моих возможностей, а сам я посвящать кого-либо постороннего в свои маленькие секреты не собираюсь вообще.
        Справедливости ради стоит отметить, что начальный и средний курсы местной школы и комплекс необходимых для поступления в Академию базовых магических практик я освоил в течение недели. Помимо обязательной литературы бессистемно усваиваю учебники высшей школы - задел на будущее, так сказать. Я беру в руки том и быстро пролистываю его. По завершении процесса, нейросеть строит базу данных на основании «прочитанного» материала и тут же внедряет мне в мозг, раскладывая все аккуратно по полочкам. Вскоре я получаю возможность не только зачитать наизусть любую страницу, но вполне грамотно оперировать книжными знаниями, будто они уже давно присутствовали в моей голове.
        В связи с неординарной методикой моего подхода к усвоению учебного материала в первые дни моих посиделок в читальном зале произошел курьезный случай. Находясь в библиотеке, я как-то не задумывался, что способен вызвать чей-то пристальный интерес. Ну пролистывает человек книгу, очень быстро. Кому какое дело? Нет же, нашелся один тип, которого сильно смутила и зацепила моя манера обучения.
        - Молодой человек, - отвлек меня от увлекательного процесса поглощения знаний хриплый старческий голос, - смею вас побеспокоить. - И дальше с нескрываемой ехидцей продолжил: - Позвольте узнать, что именно вы ищете среди страниц этих книг? Уверяю вас, кроме знаний там ничего нет. Напечатанных на бумаге знаний. Что же касаемо каких-либо закладок и прочих вложений, смею вас уверить, каждая книга проверяется после возвращения её в хранилище после прочтения. Так что банковских билетов или мудрых записей предыдущих читателей вы там не найдете.
        Я оторвал взгляд от учебника алгебры за восьмой класс средней школы и увидел перед собой пожилого мужчину в форменной робе сотрудника библиотеки и золотым значком на лацкане в виде раскрытой книги и цифрой «3», в обрамлении венка из листьев. Сам дедок ничем не примечателен: сед, невелик ростом, на хитроватой физиономии ехидная улыбочка, будто только что подловил внука, занимающимся в ванной комнате онанизмом, причем объектом плотских вожделений отрока стал портрет его любимой бабушки в юном возрасте.
        - Извините, вы что-то сказали? - тыльной частью ладоней я протер немного усталые глаза.
        - Разрешите представиться, магистр общей магии Толий Канитарий-Зероно, старший библиотекарь-хранитель, - несмотря на проявленную вежливость, категорически не понравившееся мне гаденькое выражение на физиономии старца никуда не исчезло. - Если вы что-то ищете между страниц, знайте, вы там ничего не найдете, поскольку все случайно оставленные читателями предметы изымаются из книг и передаются своим законным владельцам.
        - Ах, вы об этом, достопочтимый магистр, - улыбнулся я самой обезоруживающей улыбкой, - уверяю вас, что ничего кроме знаний я не пытаюсь извлечь из этих томов.
        - Но вы же их не читаете, уважаемый Влад Лёд, - ого, он даже в мою личную карту читателя успел сунуть нос, - вы явно что-то ищете.
        - Это вам так кажется. На самом деле я очень тщательно усваиваю прочитанный материал. Если не верите, здесь стопка уже изученной мною литературы, откройте любой том на любой странице, назовите номер параграфа или абзаца сверху, я попытаюсь на память процитировать содержание.
        Гм-м, - старик вытащил один фолиант из середины стопы «прочитанных» книг и озвучил его название: - «Сборник практических заданий по курсу «Магические трансформации неодушевленных предметов», страница 109 параграф 43. - Читал громко выразительно, как мне кажется, чтобы привлечь внимание находящихся в избе-читальне людей. После чего посмотрел на меня, как на ползающую по благоухающей навозной куче муху. Брезгливо так посмотрел.
        Ну что же, самонадеянный старикашка, сейчас твоя гадкая улыбочка сползет с физиономии и тебе станет очень грустно. Я зажмурил глаза, будто сосредотачиваюсь. На самом деле этого делать было необязательно, ибо нужный текст как бы сам по себе всплыл перед глазами.
        - Итак, «Сборник практических заданий по курсу «Магическая трансформация неодушевленных предметов» для слушателей высших учебных заведений первого года обучения. страница 109, параграф 43. Лабораторная работа: «Магическая трансмутация ртути в золото». Для превращения ртути в благородный металл необходимо взять двести граммов ртути или аналогичное по содержанию металла количество киновари или любого другого химического соединения означенного элемента (пересчет массы предлагается сделать самому студенту). Помещаем ртутьсодержащий компонент или чистый металл в стандартный керамический тигель с предварительно нанесенными на стенку сосуда магемами. - Поскольку произношение магических символов на глостинге мне пока что были неизвестно, я взял лист бумаги и быстро изобразил необходимый ряд из четырех основных знаков и семи синергических элементов, осуществляющих согласование базовых магем в единый заклинательный образ. Мельком взглянул в лицо старшего библиотекаря-хранителя. Ага, что-то вы, уважаемый Толий Канитарий-Зероно, уже не ухмыляетесь ехидно и интереса к моей персоне в вашем взгляде значительно
прибавилось. Ладно, «пляски на костях поверженного противника» будем устраивать позже, а пока вернемся к предмету разговора: - Полученную формулу заполняем двумястами тридцатью двумя единицами маны. Внимание, во избежание самопроизвольного разрушения тигля, скорость манопотока не должна превышать пятидесяти единиц в минуту! По окончании процесса внедрения полученного заклинания, тигель с исходным веществом поместить в лабораторную печь, оборудованную системой откачки вредных для здоровья человека газообразных веществ. В течение получаса довести температуру внутри печи до семисот пятидесяти градусов по стандартной шкале Дуорми. Еще через час процесс трансмутации ртути в золото будет завершен. Из двухсот граммов ртути получаем от пятидесяти до семидесяти пяти граммов золота. Остальная масса исходного металла исчезает бесследно в процессе магической трансформации. Обратить особое внимание, что конечный продукт обладает повышенной радиоактивностью и способен нанести ущерб здоровью человека или домашних животных. Полученное золото подлежит немедленной упаковке в специальный свинцовый контейнер и сдаче на
утилизацию. В процессе выполнения задания студенту предлагается ответить на ряд теоретических вопросов…
        - Достаточно! - воскликнул потрясенный архивариус, - прошу прощения… гм-м за некоторое недоверие с моей стороны.
        Ладно, я не зверь, чтобы издеваться над стариком. Прощаю на первый раз.
        - Полноте, ваше магичество, - улыбнулся я самой широкой из богатого набора своих улыбок, - я ничуть не в обиде.
        После ухода потерпевшего фиаско архивариуса я призадумался. Вообще-то у меня было чем еще удивить этого надутого от собственной значимости индюка. Описанный процесс получения золота из ртути не представляет коммерческого интереса из-за значительной «усушки» изначального сырья и опасной для всего живого радиоактивности конечного продукта. Достаточно всего-то пары дополнительных магем, вплетенных в заклинание, и выход золота составит процентов семьдесят от веса ртути, при этом радиоактивность его будет соответствовать природному фону
        Откуда это у меня? Сам удивляюсь. Кажется, знания поверженного демона начинают приживаться в подкорковом веществе моего мозга, «прорастать» и «давать плоды» без необходимых виртуальных тренингов. Однако блистать умищем перед здешними магами мне еще рановато. Удивляет тот факт, что в общем-то незамысловатый прием до сих пор не был задействован здешними чародеями.
        Во время своего пешего путешествия по местному Уральскому хребту мне часто попадались промышленные залежи киновари, иначе говоря, сернистой ртути. Если хотя бы тысячную часть того добра переработать в золото, можно здорово обогатиться. Впрочем, там вполне хватает и натурального золота, и более ценных минералов. Поэтому сомнительными трансмутациями для получения материальной выгоды я не собираюсь заниматься вообще. Ладно, пусть проблемами физических трансформаций элементов балуются местные ученые. Моя главная задача на данный момент как можно быстрее легализоваться как маг.
        После этого случая интереса к моей персоне служащие библиотеки не проявляли.
        Итак, мне тридцать. Дата не то чтобы какая-то особенная, но все-таки круглая и где-то даже немного сакральная. Пожалуй, это дело стоит отметить в каком-нибудь уютном заведении с хорошей едой, ненавязчивой музыкой, а если повезет, в приятном женском обществе.
        Стоит отметить, что я не испытываю недостатка в женской ласке. Вечером первых суток моего проживания в гостинице «Егрань» в мой номер постучалась симпатичная то ли горничная, то ли профессиональная жрица любви и откровенно без затей озвучила прейскурант на свои услуги. Цена меня устроила, девушка также. Вот только неугомонная нейросеть вновь произвела полное медицинское обследование моей сексуальной партнерши. И мне пришлось впрыснуть известным способом армию нанобиотов для устранения многочисленных неполадок в её организме.
        На следующий день своим вниманием меня удостоила другая «горничная», которая также, как и первая после расставания со мной почувствовала себя значительно лучше. Затем была еще одна дама нетяжелого поведения, здоровье которой после половых контактов с загадочным постояльцем из номера «люкс» взлетело на небывалую высоту. Вот на что способен член животворящий.
        Вроде бы ничего особенного не случилось. Но девушки из штатного контингента гостиничных жриц любви были не дурами, выводы делать умели. На четвертый день к целительной благодати решили приобщиться одновременно сразу две дамы. А что? Я был не против. Тем более, плату за свои услуги девчонки брать категорически отказались. Хе-хе! Это кто еще кому оказывал услугу.
        В течение недели через оздоровительные процедуры прошел весь штатный контингент гостиничных проституток. Дабы пресечь распространение информации о моих целительских способностях, пришлось собрать женский совет и предупредить в категорической форме о возможных последствиях. Девушки оказались отнюдь не дурами, язык за зубами держать умеют, как говорится: noblesse oblige, что в переводе на глосинг означает: положение обязывает.
        В течение недели хаотичные набеги женского контингента в мой номер прекратились. Моя сексуальная жизнь вошла в накатанную колею. Каждая из штатных жриц любви рада доставить мне удовольствие в любое время. Поначалу пытались даже от денег отказываться. Но я заставляю их брать положенную плату - работа есть работа, и она должна быть достойно оплачена, а с меня не убудет.
        Можно, конечно, вернуться в гостиницу, заказать обед в номер и пригласить одну или сразу несколько барышень. Однако подобная перспектива меня не особо привлекает. Хочется посидеть в одиночестве, что-то обмозговать. Ну а женщины, с этим уж как получится. Специально заниматься поисками контактов с особами противоположного пола не стану, но, если подфартит, своего не упущу. Как всякий здоровый самец, я сторонник безостановочного расширения круга общения с представительницами противоположного пола. Брюнетки, блондинки или шатенки - не важно, лишь бы они были внешне привлекательными и не совсем уж круглыми дурами. Социальный и расовый статус также не имеет значения. На эту тему один англичанин в свое время очень верно подметил:
        Казалось бы, действительно, чего копаться? Заведи одну и живи с ней спокойно. В моем случае - отправляйся в гостиницу, и все у тебя будет. Но, несмотря на все мудрые увещевания, каждый здоровый мужик мнит себя неукротимым Казановой и всегда готов встрять в очередное любовное приключение, даже в том случае, если оно чревато ущербом его репутации и прочими неприятностями.
        На днях в холле «Еграни» случайно подслушал разговор двух мужчин, снимавших номера в гостинице. Они бурно и в самых хвалебных эпитетах обсуждали недавние посиделки в ресторане, именуемом «Радужный дракон Лхосо». Кухня, вина и культурно-развлекательная программа там выше всяких похвал. Единственный неприятный момент - цена, неимоверно завышенная.
        Ну что же, послушаюсь невольного совета и отправлюсь в это заведение. Не в одной лишь библиотеке повышать свой культур-шмультур. Срочно романы Баха почитать, картинами Моц?рта порадовать глаз, фуги Шекспира послушать. Ах ошибся?! Всё перепутал?! Какая досада! Таки пардонте, я старый солдат и не знаю слов любви. Гы-гы-гы!
        К нужному заведению подкатил на такси.
        Стоит отметить, мои впечатления, касаемо местного автомобильного транспорта, вполне положительные, несмотря на архаичный дизайн кузова, напоминающего, угловатые образцы земного автопрома двадцатых годов позапрошлого века. Удобные передние кресла водителя и пассажира, мягкие задние диваны. Отменная звукоизоляция внутри - шума работающей турбины и выхлопов пара практически не слышно. Благодаря продуманной амортизационной системе, ход автомобиля мягкий даже на булыжной мостовой. Внутренняя отделка салона: дерево, кожа, дорогие ткани, хромированная сталь. Специальный артефакт осуществляет очистку поступающего с улицы воздуха, а также его нагрев или охлаждение. Каждый автомобиль в обязательном порядке оснащен системой аварийной безопасности. В случае столкновения двух авто, наезда на препятствие или какого другого несчастного случая водитель и пасажиры не пострадают. Заряда одного кристалла в качестве источника тепловой энергии для паровой турбины хватает примерно на две тысячи километров пробега при средней скорости пятьдесят километров в час и разумной эксплуатации транспортного средства. Вот такая
получается техномагия.
        И еще один момент. С самого начала своих посиделок в читальном зале я постарался провентилировать вопрос насчет телепортационной магии. Чем чёрт не шутит, а вдруг удастся с помощью какого-нибудь продвинутого порталиста убраться с Эды на родную планету или какую другую, из освоенных моими соплеменниками. Вот тут меня ожидал сокрушительный облом. Портальная магия относится к списку запрещенных искусств еще со времен дремучего средневековья. Причиной тому банальный страх. Вряд ли кто-то из владетелей крепостей и замков жаждал, чтобы в самый неожиданный момент на его подворье распахнулись врата, откуда повалит толпа сердитых вооруженных до зубов мужчин с вполне конкретными намерениями. Поэтому маги-порталисты становились главной мишенью засылаемых в стан врага диверсантов и наемных убийц. Что касаемо знаний в этой области, они уничтожены, либо утеряны. А если что и сохранилось, находится даже не за семью, а за семьюстами семью замками в глубоких подвалах многочисленных отделений Магической Гильдии или в родовой сокровищнице какого-нибудь знатного аристократа. Магические войны, унесшие миллионы жизней
ни в чем не повинных людей, наложили в этом мире кучу запретов на целые области колдовских практик.
        Однако я уже подошел к парадному входу ресторана «Радужный дракон Лхосо». У дверей пожилой швейцар, бородища лопатой, богатырского роста и телосложения, с отменной армейской выправкой. По всей видимости, из отставных гвардейцев. Одет в расшитую серебром и золотом, украшенную галунами, шнурами и еще какими-то загадочными элементами форму. Ну чисто генерал. При моем приближении мужчина заулыбался и распахнул тяжелую на вид дверную створку.
        - Добро пожаловать, ваш-ство! - поприветствовал гостя, за что был пожалован серебряной монетой достоинством в пять имперских корон. - Благодарствуем! - Судя по радостной улыбке, я не ошибся с размером выданной бравому вояке сумой.
        Далее проследовал за метрдотелем - мужчиной блеклой наружности, облаченным в более скромную униформу, чем «генерал» на входе. Банкетный зал был огромен и хорошо освещен, парящими под потолком магическими светильниками, источавшими приятный для глаза теплый солнечный свет. Примерно две трети столиков были заняты посетителями. Я устроился за столиком в уголке так, чтобы видеть место будущего театрального действа, а самому при этом не особо светиться.
        Пока ничего интересного на сцене не происходило. Струнный квартет наигрывал грустную задушевную мелодию. В зале стоял приглушенный гул голосов. Между столами лихо сновал обслуживающий персонал с подносами. Народ выпивал, закусывал в ожидании театрализованного представления.
        Для начала попросил подскочившего официанта принести бутылку легкого виноградного вина и всяких холодных закусок в ассортименте. Пока тот бегал, я успел ознакомиться с меню. Затем сделал основной заказ: уха из каких-то особенных рыб с добавлением каких-то весьма редких ингредиентов, жаркое из баранины, в качестве гарнира жареный картофель, ну еще салатиков разных, солений, мясных нарезок и прочего. В спиртных напитках острой нужды не испытываю, но, чтобы не выглядеть белой вороной, заказал по рекомендации официанта графинчик бренди местного производства граммов на триста. Впрочем, легкая степень опьянения мне не повредит, для этого отдал соответствующие распоряжения нейросети.
        Едва успел приступить к основной трапезе, на сцене произошли существенные перемены. Магические шары под потолком постепенно погасли и на какое-то время в зале воцарилась относительная темнота. Народ в зале приумолк. Грустная музыка также затихла. Вскоре сцена буквально взорвалась разноцветными всполохами. Грянула зажигательная музыка. Откуда-то из-за кулис выскочил кордебалет в количестве двух десятков фигуристых девчонок и начал изображать что-то наподобие канкана с задорными криками, притопами, прихлопами, активными рукомашеством и дрыгоножеством, а также задиранием юбок едва ли не на головы самим себе. Зал разразился бурными продолжительными овациями. Потрясающе! Не ожидал столь фееричного начала. Я также энергично поддержал хлопающую в ладоши публику.
        Закрыл глаза и неожиданно ощутил себя в знаменитой парижской «Красной Мельнице». Бывал там однажды и получил огромное удовольствие от театрализованного представления. Затем прислушался к собственным ощущениям. Нет, все-таки это все-таки не «MoulinRouge», и я не в славной столице какой-то там по счету Французской Республики. А жаль. Настроение как-то помимо воли пошло на убыль.
        После девчонок на сцену вышли молодые парни, одетые в морскую форму и сплясали аналог знаменитого «Яблочко» с присядками, прыжками, вращениями и элементами чечетки. Впечатлило мастерство танцоров, но совсем от грустных мыслей о навсегда потерянной родине не избавило.
        В какой-то момент подловил себя на мысли: «Как же тут все похоже на Землю». Нет не только в этом зале, но вообще, весь мир, нареченный первооткрывателями Эдем. Вроде бы, за прошедшие века люди здесь должны были поменяться самым кардинальным образом, как изменился практически до неузнаваемости русский язык, послуживший основой сотням региональных наречий, а также универсальному глосингу. По логике вещей, между нашими народами должна лежать пропасть неизмеримо более глубокая чем между русским и, например, японцем, малайцем или обитающим в джунглях Амазонки индейцем. Странно, но я не вижу той пропасти. Разумеется, я замечаю определенные отличия в менталитете и житейских мелочах, но настолько несущественные, что к ним быстро привыкаешь и перестаешь обращать на них внимание. В какой-то момент даже начинаешь представлять себя находящимся где-нибудь в российской глубинке. А когда морок развеивается, будто ножом по сердцу - нет, это не Земля, это иной мир. И такая тоска наваливается от осознания размеров потери. Хоть волком вой. Оно вроде бы на родной планете ничего такого особо важного не осталось, а все
равно, какая-то необъяснимая ностальгия нет-нет, да и прихватит сердечко своими ледяными ладошками и сожмет крепко-крепко.
        Ладно, прочь грусть-тоска! Сегодня я разменял четвертый десяток. Событие не столь уж выдающееся, но без праздников на этом свете жить невыносимо. Поэтому буду наслаждаться тем, что мне посылает великий Отец Создатель. Хе-хе-хе! Атеист я хреновый, коль столь часто местное божество упоминать начал.
        Часа через два представление подошло к концу. Разогретые алкоголем посетители массово рванули на танцпол и активно под музыку начали доказать самим себе и окружающим, что тоже способны отплясывать ничуть не хуже профессиональных танцоров. Можно было бы и мне присоединиться к этой массовой вакханалии, но желания как-то не появилось.
        Собрался уходить, но в этот момент произошло одно забавное событие, ввергнувшее меня в головокружительный круговорот других не менее забавных событий, позволивших отвлечься от пасмурных мыслей и не очень радостного настроения.
        Неожиданно к моему столику подошла, слегка неровной походкой какая-то девица. По местным меркам довольно рослая. Одета в короткое, чуть выше колен облегающее платье с блестками, подчеркивающее красоту и стройность её фигуры. Ножки точеные, грудь высокая держит форму без всякого бюстгальтера, талия тонкая, бедра в меру широкие. Короче, мечта любого бабника, ну и не бабника тоже. На мой искушенный взгляд было ей лет двадцать или около того. Не спросив моего согласия, она бесцеремонно плюхнулась в кресло напротив. И едва ли не в приказном тоне потребовала слегка хрипловатым голосом:
        - Мужчина, бокал вина, а лучше чего-нибудь покрепче!
        Удивительная наглость. На какое-то краткое мгновение я даже дар речи потерял и продолжал пялиться на эту то ли девушку, то ли виденье. Однако хороша! Длинные светлые волосы уложены в замысловатую, но не тяжеловесную прическу. Кожа чистая без намека на родинки или иные какие пигментированные образования. В первую очередь отметил огромные глазищи цвета весенней листвы пялятся на меня самым наглым образом, но где-то в самой их глубине, как мне показалось, затаенная боль. Небрежно прикрытый челкой высокий лоб, миниатюрные ушки, задорно вздернутый аккуратный носик, чувственный рот, четко очерченный овал лица - все это складывалось в абсолютно гармоничный образ. Красавица.
        Как дополнение, акцентирующее потрясающую внешность незнакомки, были со вкусом подобранные ювелирные украшения. В ушах искрящиеся и переливающиеся в свете магических шаров крупные бриллианты в оправе из металла серебристого цвета, скорее всего, платины. На шее колье из того же металла, что и серьги и с точно такими же камушками. На среднем пальце правой руки аккуратное серебристое колечко с крупным, но не громоздким искрящимся камнем. На проститутку ну никак не тянет, поскольку один лишь ювелирный гарнитур стоит несколько десятков тысяч золотых имперских корон и от него явно тянет магией, выходит камушки не абы какие. Платьице и туфельки на ней также не из дешевых. Откуда мне известны такие тонкости? Не волнуйтесь, не от верблюда - прогуливался тут намедни по разным магазинам и торговым лавкам, для расширения кругозора, поэтому имею кое-какое понятие о здешних ценах.
        Девица явно не из бедняцкой среды, скорее, из очень богатого семейства. Отменно ухожена, внешность с большой долей вероятности, скорректирована посредством дорогущих магических процедур, упакована достойно, даже слишком достойно. Так, какого хрена косит под уличную девку легкого поведения?
        Пригляделся к ней повнимательнее. Нет, она не играет. Не в том плане, что на самом деле проститутка, просто девушка изрядно набралась, отчего ведет себя так развязно, даже нагло.
        Итак, у меня два варианта: послать её по известному адресу или все-таки подыграть. Еще раз оценил весьма и весьма достойные стати незнакомки. Однако хороша, аж дрожь в коленках образовалась и тепло начало разливаться ниже пояса. Ведьма? Попыток ментального воздействия не зарегистрировано. Значит, не колдовство, а естество. Деваться некуда, придется подыгрывать, поскольку очень хочется узнать, чего же все-таки добивается от меня эта основательно поддатая расфуфыренная цаца. Вряд ли деву сразил мой брутальный внешний облик. Да за такой фифой должен мотаться длинный хвост ухажеров, мечтающих приобщиться к её выдающимся прелестям. Странно, но хвоста не наблюдаю. Хотя, чего это я себя недооцениваю? Может быть, она действительно на меня запала? Ну что-то типа любови с первого взгляда. Ха! Щас как заржу!
        Взял со стола графин с бренди и плеснул от всей души в незадействованный мной стакан для сока и подвинул поближе к незнакомке со словами:
        - Извольте, мадемуазель. Влад Лёд, с вашего позволения. Прошу прощения, другой чистой посуды у меня нет, а ждать, когда принесут бокал слишком долго.
        Девушка махнула ручкой, мол и так сойдет, взяла в руки стакан, при этом от меня не ускользнуло выражение легкого удивления на её лице. Похоже, ожидала каких-нибудь глупых вопросов: «Что, да почему, да по какому поводу?». Я смог удивить даму, а это первый шаг… ну сами понимаете куда. По жизни не люблю пьяных женщин, но к этой отчего-то у меня чувства отторжения не возникает, даже наоборот.
        Поднеся ко рту стакан, она медленно и не очень умело выцедила золотистую жидкость. Поставила обратно на стол опустевший сосуд, аккуратно пальчиками взяла из вазы дольку какого-то фрукта и отправила в рот.
        - Спасибо, Лёд! - после выпитого девушка немного пришла в себя, во всяком случае, выглядела значительно трезвее, - Какое странное у тебя имя. Меня зовут Майрана, для друзей я Май. Ты - друг.
        - Ничего такого странного в моем имени нет. Лёд - замерзшая вода по-русски, у нас его называют еще «мертвым языком» или «изначальным».
        - Ты такой умный, Лёд! - Что-то новенькое, неужели меня пытаются клеить. С чего бы?
        - Май, хочешь еще капельку бренди? - перейдя на «ты» я дал ей понять, что готов к дальнейшему сближению вплоть до известного финала.
        В ответ девушка загадочно улыбнулась, приоткрыла ротик и плотоядно провела розовым язычком по безукоризненно ровным жемчужным зубкам. Вот же стерва, знает, чем обаять самца. У меня аж дыханье сперло, а в паху с новой силой заполыхало. Пришлось дать соответствующую команду нейросети, чтобы наниты успокоили разбушевавшуюся эндокринную систему. Сразу же полегчало, а с глаз будто розовые очки слетели. Ну сидит за моим столиком вполне себе симпатичная девчонка и что с того?
        Знавал я женщин намного интереснее, да и умнее, пожалуй. Взять хотя бы майора Полякову Надежду Викторовну, между нами было все гармонично и безупречно и духовное, и телесное, и все прочее. Вот только непонятно за каким хреном ей понадобился какой-то рядовой боец? А ведь нравился я Наде, сердце не обманешь, что бы там ни наговаривал на нее виртуальный Дед, и плевать на все его якобы убедительные выкладки и доказательства конспирологического толка. У неё не было причин играть со мной в какую-то непонятную игру, да и не пыталась она этого делать.
        Мысли о майоре российских ВКС заставили слегка потускнеть образ сидящей передо мною девицы. Ну красивая, гладкая, сверкает дорогими украшениями, но как там у все того же Киплинга:
        - А давай еще выпьем, Лед.
        - Не много ли тебе, Май?
        - А, плевать, - девушка махнула ручкой, - день сегодня поганый, нажраться хочется так, чтобы завтра проснуться и ничего не помнить.
        - А чего так?
        В следующий момент случилось то, чего я никак не ожидал от развязной девицы. Красивое личико Майраны скуксилось, и она разрыдалась горько-горько без какой-либо показухи. Крупные капли покатились из огромных глаз по её щечкам, она прикрыла лицо ладошками и сквозь всхлипы запричитала:
        - Тварь этот Олли оказался! Обещал любить до гробовой доски. Сука!
        Последнее слово она выкрикнула едва ли не на весь зал. На нас стали обращать внимание находившиеся за соседними столиками посетители. Особо негодующие взгляды кидали на меня женщины - ну как же какой-то бугай хрупкую девушку обижает. Мужчины смотрели скорее сочувственно - надо же, нажралась до изумления, теперь устраивает скандал своему парню. Вот она хваленая солидарность по гендерному признаку во всех своих проявлениях. Однако никто к нашему столику не подошел и свое веское «фи» не высказал.
        Мне ничего не оставалось, как протянуть рыдающей девушке чистый носовой платок, извлеченный из нагрудного кармана. Дождавшись, когда Май придет хоть немного в себя, плеснул в оба бокала понемногу крепкого напитка.
        - Майрана, давай по глоточку для душевного успокоения, - предложил я, - а потом, если захочешь, ты поделишься со мной своей бедой. Иногда бывает полезно излить душу малознакомому человеку.
        Май молча кивнула, мы выпили. Потом она отошла в дамскую комнату, чтобы припудрить носик, пообещала вернуться. Я остался ждать без особой надежды на её возвращение. В глубине души я все-таки предполагал, что понравившаяся мне девушка вернется за мой столик. Но разум подсказывал, что этого не случится. Май более или менее пришла в чувства, сейчас приведет себя в порядок и отправится либо домой, либо в какое-нибудь другое увеселительное заведение заливать горе алкоголем. Здесь вряд ли останется после устроенного ею шума. И вообще, с чего бы ей изливать душу первому встречному мужчине?
        Однако для себя решил, что, если в течение получаса она не появится, я покидаю «Радужный дракон Лхосо». На всякий случай подозвал официанта и попросил навести порядок на моем столе, а также подать что-нибудь в качестве десерта. В течение минуты все лишнее было унесено, а еще через пять минут принесли свежезаваренный коф в кофейнике с магическим подогревом, блюдо с конфетами и засахаренными фруктами, еще одно с печеньем и пирожными, а также пару чистых бокалов для бренди - вдруг девушке захочется еще выпить.
        После того, как означенные приготовления были закончены, я расплатился с официантом, поскольку ничего более не собирался заказывать. Не забыл о чаевых. Золотая нумирская марка хоть и была чрезмерным вознаграждением, пусть человек порадуется - все-таки у меня сегодня юбилей, к тому же симпатичную девушку встретил. Жалко, если она не придет. Ошалевший от вида золотой монеты парень, долго благодарил меня и в следующий мой визит пообещал «обслужить по самому наивысшему разряду».
        Расшаркивания халдея были прерваны громким женским криком. Обернувшись, я увидел неблаговидную картину: трое парней нехилой комплекции тащили в направлении выхода отчаянно упирающуюся Майрану. Однако народ, включая охрану заведения, никак не реагировал на её вопли и призывы о помощи. Вне всякого сомнения, девчонка влипла во что-то крайне неприятное. А это означает, что на сцене пора появиться отважному рыцарю в сияющих доспехах. Ладно, пусть я не рыцарь, но прапорщик запаса ВКС РФ со специальной боевой подготовкой тоже чего-то стоит.
        Далее действовал на уровне рефлексов, вбитых в подкорку инструкторами реальными и виртуальными за почти одиннадцать лет безупречной службы. Огибая столики, рванул со всей возможной скоростью к троице обидчиков девушки.
        Подбежав, не стал никого ни о чем расспрашивать и выяснять суть конфликта. У меня еще в далеком детстве выработалась привычка выступать на стороне тех, кого я считаю своими. Если корешу расквасили нос, или поставили под глаз фингал, я никогда не интересовался, кто прав, кто виноват. Мой друг пострадал, значит дело чести отомстить за его страдания. И, еще раз повторяю, неважно, по какой причине возник конфликт, и кто изначально кого обидел.
        Первый получил незатейливо кулаком по темечку. Отчего тут же потерял сознание. Тот, что держал Майрану за руки, заработал жесткий хук в левую скулу, затем прямой в челюсть. Я едва успел схватить девушку, иначе она полетела бы вместе с пострадавшим насильником. Поскольку руки были заняты, третьему прилетело от моей ноги незамысловато по футбольному точно по яйцам - уж очень удобно он стоял. Больно. Знаю. Даже где-то ему сочувствую, поскольку неоднократно испытано мной самим во время тренировочных спаррингов. Но ничего страшного, когда спадет отек, он получит возможность общения с противоположным полом, а также иметь детей.
        При всей своей ярости, я не терял головы. Отправить на тот свет человека не просто, а очень просто. Мне проблемы с законом подобного рода ни к чему. Поэтому во время недолгой схватки мой мозг четко анализировал ситуацию и ювелирно дозировал силу ударов. Минут через пять парни очухаются, при желании продолжат гулять, я ведь им даже ничего не сломал. У одного скоро появится нехилый шишак в районе темени, другому бланш знатный во всю наглую морду обеспечен. Больше всего досталось тому, чьи яички немного помялись в результате контакта с моей ногой. Этот с недельку походит в раскоряку, если не обратится к целителю. А вот нечего было пытаться извлечь из кармана ствол. Ресторан не место для разборок с применением огнестрельного оружия. Однако реакция у него отменная - успел отреагировать на появление противника и почти наполовину вытащить револьвер.
        После того, как вся троица оказалась на полу, я осознал, что стою, прижав Май к своей груди. Девушка смотрела прямо мне в глаза своими широко распахнутыми от удивления (а может быть, восхищения) своими огромными зелеными глазищами. Слава богу, недавнего страха в них не наблюдалось. Отлично, стресса, вызванного действиями потенциальных насильников, не наблюдаем, значит, все в относительном порядке.
        Мои мысли были прерваны громким взволнованным шепотом подбежавшего официанта, обслуживавшего мой столик:
        - Господин, с улицы идут товарищи этих ребят! Не меньше десятка. Вооружены огнестрелом! С ними маг! Вам следует немедленно уходить!
        - Твои предложения? - мгновенно сориентировался я.
        - Следуйте за мной!
        Интересно, когда это и от кого именно он успел получить информацию и предупредил бы меня, не награди я его весьма щедро за труды? Впрочем, не важно, что именно сыграло роль в его стремлении помочь: кусочек презренного металла или врожденный альтруизм - главное сейчас ля меня и Майраны со всей возможной скоростью унести ноги из этого веселого заведения.
        Мы с девушкой рванули вслед за официантом. При этом её довольно крепкая ручка схватила мою. Вот так, взявшись за руки, мы проскочили мимо суетящихся у кухонных плит поваров, чистящих овощи поварят и еще каких-то тружеников общепита. На нас не обратили особого внимания, лишь скользнули незаинтересованными взглядами и вернулись к прерванному занятию. Ну конечно же, дело-то обычное, тут постоянно шастают туда-сюда спасающиеся от бандитов растрепанные клиенты. Ой, что-то не к добру смешинка мне в рот залетела.
        Вскоре я и Май оказались на заднем дворе в окружении баков с отходами. Амбре, скажу вам, тут стояло врагу не пожелаешь. Но самым неприятным моментом оказался хлещущий на наши головы будто из ведра ливень.
        Ждать окончания дождя мы не стали и прямо под хлесткими холодными струями рванули прочь от негостеприимного заведения, где допускают наглое похищение красивых дев прямо на глазах у достопочтенной публики. По пути Майрана неудачно зацепила ногой один из бачков. Тот перевернулся, из него выскочили две преогромные крысы. Как результат душераздирающий женский крик огласил округу. Мне кажется, когда её пытались куда-то увести трое бугаев, она орала значительно тише.
        Неожиданное появление парочки в общем-то безобидных грызунов заставило Май значительно интенсивнее двигать нижними конечностями. Мы мчались будто ветер. Я интуитивно выбирал направление, пытаясь избежать возможной погони. Кажется, оторвались. Чуйка молчит - верный признак, что нам уже ничего не угрожает.
        Тяжелое дыхание явно непривычной к подобным забегам девушки послужило знаком, что пора бы где-то остановиться. Мы забежали в какую-то темную подворотню, где на голову не текло и остановились.
        Далее случилось то, чего я совсем не ожидал от дамы, подвергшейся не так давно насильственным действиям со стороны аж троих здоровых мужиков. Майрана обняла меня за шею, впилась своими губами в мои и буквально повисла на мне, обхватив стройными ногами мою талию. В свою очередь, подчиняясь основному инстинкту, я задрал платье девушки. Интересно, на ней трусиков не оказалось, я и не подозревал.
        Наше соитие было страстным и бурным. Она громко кричала, извивалась и царапала острыми коготками мою спину, до которой добралась, вырвав с мясом пуговицы на пиджаке и в хлам порвав рубаху. Наш дружный финальный стон стал завершающим аккордом этой сакральной симфонии в отношениях мужчины и женщины.
        Марайна нежно поцеловала меня и отстранилась, при этом решительно пресекла попытку еще раз обнять себя.
        - Лед, позволь узнать, зачем ты покалечил ребят из службы безопасности моего папеньки?
        Ну нихрена ж себе! Выходит, я никакой не спаситель прекрасных дам от посягательств грязных насильников. Получается, я банально вмешался в семейные разборки. Заботливый отец посылает своих бойцов найти и доставить домой взбалмошную дочь, поссорившуюся до этого со своим парнем. Судя по моим впечатлениям у папашки были все основания беспокоиться за дочурку. Он же не знал, что рядом окажется благородный парень, который ни при каких обстоятельствах не станет силком принуждать девушку к чему-то нехорошему. М-да, ситуевина! Впрочем, оправдываться я не собирался, наоборот, напыжившись, выдал:
        - А нечего было к моей хорошей знакомой приставать. - И добавил, сбавив немного гонор: - Ну я ведь не знал, что это были люди твоего отца. Кажется, теперь они меня считают гнусным похитителем прекрасных дам.
        - Прекрасных дам, - мечтательно повторила за мной Майрана. После чего, одернула платьице, обняла меня за шею и нежно поцеловала в губы. - Спасибо тебе Лёд. И скажу, что ты вовсе не кусок замерзшей воды, ты горячий, как вулкан. Я пойду. Меня не нужно провожать, тут недалеко. К тому же, я в состоянии отбиться от любого насильника, даже от целой банды. Так что за меня не волнуйся. И еще раз спасибо, ты был великолепен!
        После чего поцокала каблучками по брусчатому настилу. Когда девушка оказалась под дождем, над ней неярко полыхнуло, и хлещущая с небес вода перестала причинять ей неудобства, наталкиваясь на невидимую защиту. Артефакт какой, или сама чародейка? Вопрос, ответ на который я вряд ли когда-либо получу. Что-то внутри меня подсказывало, что я и эта загадочная девушка обитаем в разных социальных плоскостях. Она - аристократка. Я пока - никто. Это вам не Земля, батенька, где социальные различия не играют особой роли, хоть и присутствуют. Тут вам не там.
        - И тебе спасибо, Май! - запоздало крикнул ей вслед. - Ты прекрасна!
        Она обернулась, задорно помахала мне ручкой и вскоре растворилась в ночной мгле за струями хлещущего ливня.
        - Нейросеть, доклад в голосовом режиме! - приказал я.
        Чувства-чувствами, но не следует забывать о том, что в данный момент я даже не свой среди чужих и не чужой среди своих, а незнамо кто, незнамо где. Поэтому все произошедшие со мной события нуждаются в самом тщательнейшем анализе.
        - Майрана - самка вида хомо сапиенс. Возраст ориентировочно двадцать стандартных земных лет. Имеет абсолютно здоровый организм, что не свойственно для большинства обитателей данной планеты. Сильный псионик. Запас энергии составляет примерно полторы тысячи условных псионических единиц. Эмоциональный фон неровный, возможно из-за перенесенной недавно стрессовой ситуации. Характер стресса связан с гормональным срывом неизвестной природы…
        - Какой, нафиг неизвестной природы?! Девку парень бросил, вот тебе и стрессовая ситуация. И вообще «самка вида хомо сапиенс» в отношении этой… этой… короче славной девушке абсолютно не корректен.
        - Если бы она была самкой гибона, я определил бы её как самку гибона, - тут же парировал мой внутренний оппонент.
        - Ага, выпендривайся железяка бесчувственная. Хочешь имя тебе дам «Железяка»?
        - Мне все равно, хоть чугуном назови, только в плавильную печь не кидай.
        Вот, выдала так выдала, оборжаться впору. Но я превозмог себя и воздержался от столь бурного выражения эмоций.
        - Ну и шуточки у тебя. Да, все забываю спросить, какой муд… мудрец разрабатывал для тебя эмоциональный эмулятор и подбирал запас смехуёчков? Ты у меня иногда такое выдаешь, хоть стой, хоть падай.
        - Сам господин Ли Фу Сяо, - с гордостью выдал имплантат.
        Блин, дожили, китайцы лезут к нам в головы, да еще национальные шутки юмора извращают. Ладно, с этим позже разберемся.
        - Слышь, Чугуняка, ты ничего странного не заметила в поведении Майраны?
        - Реакции объекта исследования по имени Майрана не противоречат поведенческим алгоритмам большей части самок вида человек разумный, находящихся в стрессовой ситуации. Ваша встреча носила, вне всякого сомнения, случайный характер. Со сто процентной вероятностью оператор Лёд был определен ею как достойный для продолжения рода самец. Поскольку в данный момент объект Майрана находится физиологически в стадии овуляции, я посчитала необходимым выполнить заложенную в её подсознании программу продолжения рода. Яйцеклетка означенной самки с вероятностью сто процентов будет оплодотворена сперматозоидом оператора. Сочетание хромосом позволяет установить пол будущего ребенка как мужской. Вероятность генетических отклонений и наследственных заболеваний равна нулю. Вероятность появления на свет сильного псионика равна ста процентам. Доклад закончен.
        Поначалу смысл сказанного как-то не усвоился в моей голове, но, когда я понял, гневу моему не было предела.
        - Ты что, охренела?! Какое право ты имеешь решать за людей кого и когда им рожать?!
        - Приказа на нейтрализацию семенной жидкости от оператора не поступало. Зачатие ребенка произошло бы в любом случае. Я лишь отсеяла неперспективные носители генетической информации оператора и создала условия для наиболее гармоничного слияния мужского и женского начала.
        М-да, как обухом по башке. Опять дети. Если с Ирайной все было ясно и понятно, будет ли Майрана рада моему «подарку»? Хотя мне вряд ли стоит волноваться. Девушка вне всякого сомнения, под приглядом опытного мага-целителя. В случае чего он поможет ей без вреда для здоровья избавиться от нежеланного плода.
        Отпраздновал день рождения, называется. Все как полагается: и морду набил аж троим, и побегали знатно, и с красивой девчонкой в подворотне потрахались, да так, что скоро у красавицы живот начнет расти. Кстати, я так и не узнал, кто такая мать моего будущего ребенка. Забавный случай, такого раньше со мной не случалось. Короче, сам не знаю, радоваться или плакать, но, однозначно, будет что вспомнить, когда-нибудь на закате дней и, может быть, поведать своим потомкам.
        Вскоре дождь закончился. Я вышел из темной подворотни под открытое небо и потопал в направлении шума оживленной улицы. Нужно срочно ловить такси, иначе в своем прикиде, пострадавшем благодаря чересчур активным действиям Май, я рискую стать объектом внимания первого встречного стража порядка.
        Глава 7. Сладкие плоды самообразования
        Через три недели после начала моих посиделок в читальном зале я был полностью готов к сдаче экзаменов экстерном за весь курс начальной и средней школы. Если быть точным, на саму подготовку мне понадобилось всего семь дней.
        Что касается изучения обычных предметов, тут все было довольно просто. Моя базовая подготовка в области естественных наук значительно превосходила местные требования. Оставалось лишь подогнать мои знания к здешним условиям, тем более решение дифференциальных уравнений, оперирование матричным исчислением, а также математического обоснования Единой Теории Поля от меня не требовалось.
        Постижение общественных наук также никаких проблем у меня не вызвало. С моей-то абсолютной памятью выучить названия многочисленных географических объектов, растений и животных, а также знаменательных исторических дат, имен правителей и всего прочего было очень просто. Более того при изучении того или иного предмета, я старался не ограничиваться школьным курсом, а как можно глубже вникать в любые мелочи. Особенно это касалось исторической науки.
        Как результат после усвоения нескольких сотен книг в моей голове сложилась стройная система возникновения современной планетарной государственности. Кому-то может показаться скучным, где и когда правил тот или иной монарх и по какой причине случился какой-нибудь местечковый конфликт. Но мне было интересно все, поскольку, как сказал один мудрый человек: «Без прошлого нет будущего»[1].
        К сожалению, информация о многих исторических событиях либо отсутствует, либо в различных источниках трактуется по-разному. Особенно меня заинтересовал начальный период освоения планеты с момента высадки первопоселенцев. Но многое найти мне не удалось. Выяснил лишь то, что до Катаклизма основная часть населения Эды проживала на обширном архипелаге, располагавшемся восточнее континента Широхо. О его точном местоположении ученые Эды до сих пор ведут бесконечные споры, ибо после орбитального удара все острова погрузились под воду. Остальная поверхность планеты пострадала значительно меньше, но огненный шторм прошелся основательно по всем человеческим поселениям. В результате выжили немногие и цивилизация на Эде погрузилась в первобытный мрак.
        Встает вопрос: «Почему за пять сотен лет люди не освоили весь этот мир, а ютились лишь на небольшом клочке планетарной суши?». После некоторых размышлений, основанных на обрывочных сведениях, почерпнутых из разных письменных источников, я сделал определенные умозаключения на этот счет. Широкого расселения людей не произошло по причине процесса терраморфинга, запущенного сразу после высадки.
        Несмотря на благозвучное название, данное планете людьми, Эдем оказался отнюдь не библейским Раем. Но примерно за четыреста пятьдесят лет человечество приспособило планету к боле или менее комфортному проживанию и приступило к неторопливой экспансии. По непонятной для меня причине бурного заселения остальной части суши не происходило.
        За половину тысячелетия население планеты достигло всего лишь пятидесяти миллионов человек. Согласитесь, это очень и очень мало. Даже на современной мне Земле оплодотворенную яйцеклетку человека можно вырастить внематочными методами в специальных анатомических боксах до стадии полноценного младенца. По идее, технологический уровень развития на тот момент цивилизации людей на Эде, должен был значительно опережать земной. То есть вырастить хотя бы миллиард человек проблемы не составило. Иными словами, создать полноценную планетарную цивилизацию, готовую к освоению иных звездных систем.
        Однако этого не случилось. Люди предпочитали жить на ограниченной территории и активной экспансии даже на поверхности собственной планеты не вели. Странно, очень странно, при том, что человечеству свойственно стремление к скорейшему захвату и освоению новых территорий. Люди Земли, насколько мне известно, при высадке на другие планеты не дожидаются окончания процесса терраморфинга, они начинают обустройство сразу на всей территории и никакие дикие звери и смертельно опасная растительность не способны им в этом помешать. Поэтому для меня совершенно необъяснима столь нарочитая неторопливость первопоселенцев. Но не сомневаюсь, что какие-то объективные причины, сдерживающие экспансионизм расы людей, все-таки присутствовали.
        О том, что послужило поводом к активации Небесного Стража, устроившего Армагеддон на планете две тысячи лет назад, достоверной информации ни в одной книге я не обнаружил. Лишь домыслы жреческого сословия, связанные с божественным вмешательством и наказанием непонятно за что тогдашних разумных обитателей этого мира. Помимо официальной церковной версии о гневе Отца Создателя и Семи Казнях Небесных (ничего не напоминает?), существует множество научных, околонаучных и вовсе фантастических гипотез от разного рода ученых мужей. По мере развития техномагического прогресса, материалистические версии произошедшего постепенно оттесняют божественную на задний план, что не мешает жреческой касте оставаться в этом мире весьма и весьма существенной силой.
        В принципе, немудрено, что информация о столь знаменательном событии напрочь отсутствует в памяти человечества Эды. Подобных примеров из истории земной цивилизации можно привести массу. Взять хотя бы Тунгусский инцидент, о котором известно лишь то, что вначале двадцатого века в районе сибирской реки Подкаменная Тунгуска на высоте примерно десяти километров произошел взрыв мощностью 40 -50 мегатонн в тротиловом эквиваленте. И всё. За две сотни лет множество научных экспедиций не смогли дать ответ на вопрос, что же там произошло на самом деле. Однако едва ли не сразу же включилась человеческая фантазия, и объяснения произошедшему посыпались как горох из прохудившегося мешка. Чего только не нагородили на этот счет товарищи ученые и разного рода «диванные мыслители». От столкновения Земли с кометным телом, до неудачной посадки инопланетного корабля, от экспериментов Николы Тесла, до происков нечистой силы.
        С изучением местной географии для меня было совсем просто. Имея в голове подробную карту поверхности планеты, мне было несложно привязывать к ней названия того или иного морфологического элемента: горного массива, реки, плоскогорья и всего прочего. То же самое касаемо и государственных границ.
        Также мне пришлось основательно ознакомиться со здешней культурой. Тут я ограничился лишь школьным курсом, не вникая глубоко в многообразие словесных, изобразительных, музыкальных и прочих шедевров, созданных местными глыбами и матерыми человечищами. Займусь этим как-нибудь позже. Хвала Отцу Создателю, разного рода малевичи, кандинские иже с ними прочие креативные творцы признания на Эде не получили. Во всяком случае, такие «шедевры», как «Битва негров в темной пещере[2]» если и существовали, предметом извращенного поклонения псевдоэстетов не стали.
        Прошу прощения, что-то меня не туда понесло. Короче, недели мне вполне хватило для усвоения курса начальной и средней школы, а также необходимого минимума магических знаний и заклинаний для поступления в Академию.
        О магии здесь написано много и противоречиво. Само наличие Дара у человека объясняется, по большей части, неким божественным промыслом. Мол понравился человек Высшим Силам в лице единственного легитимного божества Отца Создателя, и счастливчика осенила божественная благодать. По этой причине, каждый одаренный считает себя не просто смертным, а неким существом едва ли не от мира сего. Заблуждение не просто забавное, оно крайне опасно, как для обычных смертных, так и для самих «избранников бога». Впрочем, откуда местным знать, что первые носители Дара выползли из виртуальных капсул по моему времяисчислению чуть более восьмидесяти лет назад. Что же касаемо обитателей Эды, боюсь даже приблизительно назвать размеры той временной пропасти, между днем сегодняшним и моментом, когда на Земле получило реальное воплощение само понятие «магия».
        М-да, колоссальная временная пропасть. Тут как-то мне в голову пришла одна забавная мысль: а ведь кто-то из ныне живущих на этой планете с большой долей вероятности может оказаться моим прямым потомком.
        В настоящий момент моих детей на Земле или какой иной планете не существует. Во всяком случае, мне о них ничего не известно.
        Каждая земная женщина способна предохраниться от нежелательной беременности посредством нанобиотов, а если решила зачать ребеночка от понравившегося мужика - это её личное дело. Она вправе поставить об этом в известность биологического папашу, либо скрыть информацию. В любом случае, закон не признает финансовых, имущественных или каких иных претензий от матери, решившей зачать ребенка без согласия мужчины, к биологическому отцу своего ребенка. С другой стороны, закон даже не рассматривает претензий от отца на ребенка, зачатого вне официальных брачных отношений.
        Дело в том, что я, как всякий законопослушный гражданин России, по достижении двадцатипятилетнего возраста был обязан сдать сперму в ближайший Государственный Центр Репродукции. Именно это в назначенное время я и сделал. В свою очередь, каждая женщина должна пожертвовать на нужды любимой родины некоторое количество яйцеклеток. Полученный от доноров биоматериал замораживается, пронумеровывается и передается в специальное хранилище. Существует вероятность, что моя сперма была использована для оплодотворения яйцеклеток одной или нескольких женщин. От тех детей родились еще дети и так далее и к моменту попадания на Эду среди первопоселенцев вполне могли оказаться и мои потомки, и теперь какой-нибудь здешний обитатель носит в организме толику моих генов и имеет полное право назвать меня пра-пра и еще много-много раз пра дедушкой.
        Вот оно как получается, вполне забавный парадокс. К примеру, тот самый Толий Канитарий-Зероно ехидный архивариус, пытавшийся подловить меня чёрте знает на чем, вполне может оказаться моим прямым потомком. Не, нафиг, нафиг таких потомков! Мои правнуки не пытаются сунуть незнакомых людей физиономией в говнище, а потом плясать от радости. Они добрые славные самаритяне, ну примерно, как я. Гы-гы-гы! Шутка юмора в духе одного моего знакомого ротного старшины.
        На далекой прародине здешней цивилизации появление магии, или, как там говорят, псионических практик, связано с бурным развитием компьютерных технологий. Изобретение капсул виртуальной реальности и значительное время, проведенное геймерами в магических мирах, до сих пор стимулирует появление у некоторой их части особых способностей, противоречащих всем известным до этого законам мироздания. Каким-то непонятным образом, у этих людей получается манипулировать сакральными законами природы. Например, вопреки законам сохранения, создать материальный объект буквально из ничего, или, послав к черту все ограничения, связанные со скоростью света, в мгновение ока совершить сверхдальнее путешествие к звездам.
        Непонятным образом в организме инициированного псионика формируется некий нематериальный центр, генерирующий и накапливающий неизвестную ранее энергию (на Эде этот центр называют «источник»). При желании с помощью этой новой эманации, именуемой землянами энергией «пси» (здесь - маной), человек способен совершать манипуляции трансцендентного характера. Например, трансформировать энергию пси в свет, тепло, электричество или какие иные виды традиционной энергии, управлять пространственно-временными характеристиками, подчинять волю животных и людей, также совершать еще многое-многое другое.
        Несмотря на то, что ученым Земли удалось не так уж далеко уйти в области изучения данного феномена, пользу от его практического применения невозможно оценить никакими деньгами. Очень хорошо, что новоявленные чародеи практически не пытались конфликтовать с законом и сразу же стали весьма и весьма полезной частью общества. Поначалу все-таки появлялись отморозки, коих головокружение от причастности к безграничному могуществу понуждало совершать всякие необдуманные поступки, часто чреватые массовыми людскими потерями. Однако таких быстро угомонили, и полноводный поток бурной пси-энергии был направлен в конструктивное русло. Благодаря псионическим способностям некоторых своих представителей, человечество Земли достигло далеких звезд и осваивает десятки подходящих для колонизации планет. Но самое главное, благодаря псионикам, землянам удалось избежать угрозы самоуничтожения цивилизации. С появлением возможности освоения экзопланет, все территориальные споры на матушке Земле с целью дележа природных ресурсов как-то сами по себе поутихли.
        Каким-то образом ученым Земли удалось измерить псионический потенциал человека. До того, как я оказался на Эде, мои возможности в этом плане были весьма и весьма скромными. Однако по какой-то необъяснимой причине здесь мой Дар буквально расцвел. Узнал я об этом, после того, как пришел в себя на каторге. Хотя, до этого мне удалось с помощью псионической практики воздушный кулак избавиться от навязчивых приставаний одного здоровенного котяры. У меня нет объяснений по поводу произошедшего и плевать, пусть ученые копаются во всех этих чародейских тайнах и магических загадках. Главное для меня, освоить доступные чародейские практики, а также наследие, доставшееся мне от демонического князька, и получить законное право пользования магией.
        Как я уже упоминал, к сдаче экзаменов экстерном за курсы начальной и средней школы я подготовился достаточно быстро. Мое письменное прошение на проведение экстерната в Гильдии Магов было принято без проволочек, ибо полторы сотни полновесных имперских золотых корон на дороге не валяются. Однако, цены тут весьма и весьма кусачие! Начало срока сдачи экзаменов было определено только через две недели после подачи заявления.
        - Быстрее никак, - заверила меня пожилая дама из секретариата учебной части, - уважаемые члены комиссии не могут просто так бросить свои дела.
        Ага, знаем мы эти важные дела! Поскольку я вполне успеваю получить все необходимые бумаги к началу приема документов в Академию, озвученный срок меня вполне устроил.
        Сегодня, наконец, посыльный доставил на мой адрес в гостинице «Егрань» официальное приглашение для сдачи экзаменов экстерном за начальную и среднюю школы, а также для подтверждения наличия у экзаменуемого магического дара, достаточного для поступления в высшее учебное заведение.
        Сначала меня представили уважаемой комиссии, состоящей из дюжины облаченных в парадные балахоны пожилых и довольно молодых магов, из которых треть были женского пола. Председатель комиссии жизнерадостный дедок с седой бородкой клинышком, представившийся мэтром Вагантра Кеор, попросил вкратце поведать о себе.
        Не вдаваясь в подробности, я рассказал «историю своей жизни». Говорил со слезой в голосе, но старался при этом не переборщить. Кажется, мне это удалось, поскольку по мере моего повествования заскучавшие было члены экзаменационной комиссии, прибывшие для отбывания банальной рутины, начали бросать на меня заинтересованные взгляды.
        Я сирота, воспитывался в бездетной семье дальних родственников, которые несмотря на преклонный возраст и плохое здоровье, взвалили на себя заботы о ребенке. С малых лет я был вынужден выполнять различные работы, чтобы хоть как-то помогать приемным родителям, а в шестнадцать и вовсе подался в лесорубы. Из-за хронических финансовых трудностей я мог лишь мечтать о классическом школьном образовании. Однако приемные отец и мать были людьми грамотными и занимались моим обучением в свободное время. Таким образом мне все-таки удалось получить необходимый минимум знаний, который я в дальнейшем пополнил в процессе самостоятельных занятий, дабы претендовать на последующее поступление в магический ВУЗ. О том, что обладаю Даром узнал случайно от штатного целителя лесозаготовительной артели. Впоследствии именно он помог мне овладеть необходимым минимумом начальных магических знаний и комплексом элементарных заклинаний. После смерти приемных родителей и закрытия лесоразработок я отправился на Эйфер. За несколько рейдов в Великую Пустыню мне удалось сколотить достаточный для оплаты обучения в высшем учебном
заведении капитал. Теперь дело лишь за официальным подтверждением моих знаний в объеме начальной и средней школ.
        Здорово у меня получилось. Когда речь зашла о пожилых приемных родителях, одна совсем еще молоденькая магиня расчувствовалась зашмыгала носом и принялась утирать глазки платочком. Так или иначе, мой рассказ вполне удовлетворил членов экзаменационной комиссии и дополнительных уточняющих вопросов почти не было.
        Далее ассистент вкатил в аудиторию столик на колесах. На нем находилось нечто в форме шара размером с футбольный мяч. Артефакт сверкал, переливался и брызгал острыми искрами в лучах льющегося из широких окон света Соли. Нетрудно было догадаться, что это тот самый измеритель потенциальных способностей претендента в маги.
        Мне было предложено подойти к тележке и положить ладони обеих рук на прибор, зажмурить глаза и по возможности ни о чем не думать, а если не получается полностью абстрагироваться, мысленно представить что-то приятное. Сделал как было сказано. Отрешиться от реальности у меня получилось практически мгновенно, в этом мне нисколько не помешали слабые покалывания в ладонях, а легкое помутнение сознания даже помогло.
        Примерно через пять минут голос председателя комиссии вывел меня из состояния медитативного транса:
        - Молодой человек, можете открыть глаза и подойти к поближе. - Я открыл глаза, оторвал ладони от прохладной поверхности артефакта, и ментальное давление на мозг тут же прекратилось. Затем подошел к столу, за которым заседали уважаемые экзаменаторы. - Ну что же, Влад Лёд, - маг с нескрываемым интересом посмотрел на меня, - результат исследования вашего Дара боле чем достойный, запас хранилища немногим более пяти тысяч стандартных единиц маны, регенерация энергии двести пять единиц в минуту, проводимость шестьсот пятнадцать. У вас прекрасные перспективы на ниве постижения магических практик. Решением комиссии вы допущены к сдаче экзаменов. Прошу на время покинуть аудиторию. Экзаменационный график будет вам вручен через несколько минут.
        Выйдя в коридор, я уселся на стул у окошка. Откровенно говоря, я был попросту ошарашен. Мои псионические показатели значительно отличаются от тех, что были после того, как я очухался на каторге. Если учесть, что единица маны равна одной у.п. е или условной псионической единице, а секунда на Эде, хоть и отличается от земного значения, но не так уж и значительно. Выходит, мои магические возможности за столь небольшой срок заметно подросли даже без использования мною магии. Но как так может быть? В прочитанных учебниках сказано, что повышение объема Дара хотя бы на доли процента - требует гигантских усилий от одаренного.
        - Чу, - обратился к нейросети, после памятного Дня Рождения я официально присвоил ей это имя от сокращенного «чугуняка» - поделом, сама напросилась, - что ты можешь сказать по поводу только что озвученных данных?
        - Ошибки нет, результат испытаний псионическим артефактом вполне корректен.
        - Ты хочешь сказать, что мой потенциал псионика всего-то за месяц с небольшим так сильно вырос?
        - Совершенно верно.
        - Но как?
        - Вопрос некорректен, то есть находится вне сферы моей компетенции. Время от времени мною регистрируется спонтанный рост псионических возможностей оператора. Явление четко коррелируется с сильными психоэмоциональными пиками сознания. Суть процеса невозможно объяснить с точки зрения классической физики и описать имеющимся в моем распоряжении математическим аппаратом.
        - А почему не доложила раньше?
        - Запроса на доклад не поступало, поскольку процесс не несет прямого или косвенного вреда здоровью оператора я посчитала излишним беспокоить своего хозяина по пустякам.
        Мне показалось, в голосе нейросети присутствует некоторый налет язвительности. А не маленькая ли это месть с её стороны за Чугуняку? Нет, быть того не может. Нейросети, несмотря на наличие встроенного эмоционального эмулятора, лишены индивидуальности и обижаться на своего хозяина не могут ни при каких обстоятельствах. Хотя я сам когда-то настроил нейросеть на восприятие самой себя, как сущности женского пола. Ну как-то не хотелось мужика в башку заполучить в качестве советчика. Зря, наверное, женщины такие непредсказуемые, к тому же мстительные, даже механические. Ладно, что-либо менять поздно, личность Чу вполне себе сформировавшаяся, а полноценная перепрошивка нейросети в данных условиях невозможна. Да и попривык я к ней. Давно нужно было дать ей имя, а то все «нейросеть», да «нейросеть». Вообще-то, на мой взгляд Чу этой «китаянке» здорово подходит.
        Тут массивные двери аудитории распахнулись, и меня вновь пригласили предстать пред очи уважаемой экзаменационной комиссии. Надолго я там не задержался. Получил допуск к сдаче испытаний для подтверждения знаний, по программе начальной и средней школ. К допуску прилагался лист с расписанием экзаменов, являющийся одновременно своего рода зачеткой. Первый экзамен по всему курсу математики должен состояться уже завтра в девять утра.
        Я поблагодарил от всей души многоуважаемую комиссию и поспешил удалиться. Закрывая двери, случайно подслушал реплику седобородого профессора:
        - Весьма перспективный юноша, вы согласны, уважаемый Парс?
        Что именно ответил человек по имени Парс, я так и не услышал, поскольку двери в здании Гильдии Магов обладают отличными шумоизолирующими свойствами. Вне всякого сомнения, причиной тому магия, ибо от дверных створок чувствительно несло каким-то неизвестным мне заклинанием.
        Экзаменационная сессия продлилась двенадцать дней. Пройти испытания оказалось для меня довольно просто - это вам не по раскаленной пустыне голыми пятками топать и не карабкаться по отвесной скале, спасаясь от разъяренного монстра. Тебе задали вопрос по теме, твоя задача на него ответить. И что тут сложного? Некоторые особо придирчивые товарищи пытались подловить меня и понизить балл, но не получилось, мои ответы на основные вопросы и кучу дополнительных были безупречны. Вот какой я вундеркинд, аж захотелось самого себя погладить по голове и наградить пирожком с пресловутой полки.
        Однако не стану подробно излагать о том, как я успешно доказал теорему Пифагора, которая здесь называют теоремой Пайфиура (хорошо не Пофигиста). Как оказалось, этот древний грек был единственным ученым Земли, имя которого хоть в изрядно трансформированном виде сохранилось для потомков. Ньютона, Лавуазье, Эйнштейна, Резерфорда и прочих великих умов прошлого тут не знают вообще, поскольку после Великого Катаклизма естественные науки пришлось восстанавливать практически с нуля. Благо математический аппарат не понадобилось изобретать заново. Цифры, как я уже упоминал, здесь используются арабские, и большинство математических символов соответствуют земным.
        Так или иначе, элементарные законы мироздания описываются здесь внятным математическим языком. Но это только в тех случаях, когда дело не касается магии. Как только в тот или иной физический или химический процесс вмешивается магический фактор, наступает полная неопределенность. Например, как в описанном мною ранее лабораторном опыте получения золота из ртути. Куда исчезает большая часть исходного вещества, никому неведомо и описанию никакой математикой не подлежит. Это своего рода чистая эмпирика, иначе говоря, опыт, сын ошибок трудных.
        Так или иначе, чародеям Эды вместо ограниченного количества стройных математических формул и определений приходится держать в голове сотни и тысячи частных случаев проявления одного и того же явления в разных условиях. Несмотря на грандиозные потуги разного рода ученых магов, общего теоретического обоснования этого явления до сих пор не существует. По этой причине все манипуляции трансцендентного толка по сути остаются именно чародейством и волшебством в классическом понимании данного значения. То есть управление тем или иным заклинанием определяется индивидуальными способностями того или иного адепта. Взять хотя бы все тот же эксперимент с трансформацией ртути в золото. Вроде бы условия его проведения описаны четко, значит и результат должен быть одинаковым. Но даже при соблюдении всех прописанных условий у разных людей выход конечного продукта совершенно разный и может варьировать в довольно широких пределах. Дать четкое научное объяснение означенному феномену за прошедшие два тысячелетия не получилось даже у самых выдающихся магов.
        И все-таки магия на Эде считается вовсе не искусством, а вполне серьезной наукой с множеством самых разнообразных областей применения. Чтобы не было путаницы с классическими науками соответствующие разделы получили наименования: магофизика, магохимия иными словами - алхимия, парабиология, метапсихология и так далее.
        Впрочем, пока что я лишь немного прикоснулся к сакральным знаниям. Углубленное их изучение предстоит в стенах Академии.
        По окончании экзаменационной двенадцатидневки я получил аттестат зрелости с самыми высшими баллами по всем предметам. Председатель экзаменационной комиссии Вагантра Кеор поздравил меня с успешной сдачей и порадовал, что при столь впечатляющем потенциале мага на факультете метапсихологии Академии меня примут с распростертыми объятиями. А еще он прозрачно намекнул, что мое дальнейшее обучение может быть оплачено из фондов Гильдии или он сам подыщет для меня подходящего спонсора.
        Ага, спасибо преогромное, чтобы после окончания ВУЗа еще лет двадцать, а то и все тридцать пахать на доброго дяденьку и не быть хозяином самому себе. Взять, к примеру, того же Вереша Лонгини, наверняка получал образование на деньги Гильдии. Теперь даже при наличии в его распоряжении украденных у меня огромных богатств не имеет возможности откупиться и вынужден, как мальчик на побегушках метаться по планете по указке своих по сути хозяев. Не, добровольно вешать себе на шею хомут, от которого потом невозможно избавиться никакими способами, нафиг-нафиг. Так что пусть все эти спонсёры катятся колбаской по Малой Спасской.
        Однако свои настоящие мысли я не высказал. Пообещал подумать. И, поблагодарив пожилого профессора за понимание и объективную оценку моих знаний, поспешил удалиться, мурлыча под нос слова бессмертного шлягера, исполняемого на каждом выпускном балу всех российских школ вот уже второе столетие: «Когда уйдем со школьного двора, под звуки нестареющего вальса…».
        Сегодня в ресторане гостиницы меня ждет торжественный банкет и пара заводных девчонок в качестве десерта. Будем отмечать мое вступление во взрослую самостоятельную жизнь. Очешуеть, как ржачно.
        После памятных посиделок в «Радужном драконе Лхосо» меня более не тянуло на разного рода авантюры. Да ну нафиг, свяжешься еще с какой-нибудь отмороженной на всю голову мажоркой, поимеешь на пятую точку кучу неприятностей и придется в спешном порядке покидать славный город Махекара. А мне тут нравится, хоть знакомствами еще не успел особенно обзавестись, только гостиничный контингент, сомнительная и крайне стремная встреча с Майраной, наконец шапочное знакомство с экзаменаторами. Вот получу статус слушателя Академии, буду полностью защищен от преследования светских органов власти. А по окончании меня возведут в дворянское звание, пока не самое высокое и без права землевладения. Но потом…
        «Эй, Лёд, а не рано ли тебе мечтать о герцогских регалиях?» - Сам себя осадил с небес на землю. Действительно, только что получил аттестат и уже мню себя эдаким барином с кучей крепостных… Ах да! На Эде нет официального рабства, все люди тут свободны, хоть и не равны по социальному статусу. Ха-ха-ха! На Земле также рабов нет, но большинство народа повязано такими скрепами кредитов и других финансовых обязательств, куда там средневековым колодкам и кандалам. Недаром при малейшей возможности люди покидают родную планету и в поисках счастья перебираются на новое место жительства, и не подозревают, что там их уже поджидают с распростертыми объятиями точно такие же финансовые ловушки и обременения. Даже самый богатый человек во Вселенной не может считать себя абсолютно свободным, ибо власть денег вовсе не подразумевает его полную власть над деньгами, даже наоборот, именно он становится главным рабом своих капиталов.
        Перед тем, как отправиться в гостиницу решил прогуляться по городу. Небо затянуто слоистыми облаками, при этом дождя не ожидается. Температура немногим выше двадцати градусов по Цельсию. Легкий ветерок колышет полы пиджака, обдувает лицо и безуспешно пытается сорвать шляпу с моей головы. Я бы и не носил её, но правила этикета обязывают появляться в общественных местах в головном уборе, и шляпа, не самый худший вариант.
        По случаю наступившей прохлады на улицы столицы империи Бангара вышли все свободные от дел насущных жители и гости города. В Северном полушарии планеты, в этих широтах царит вечное лето. Парадоксально, но с наступлением летнего сезона, циркуляция воздушных масс здесь меняется так, что тут становится прохладнее, чем зимой. Выпадение основной массы осадков тут приходится именно на лето. Причиной тому вовсе не географические широта и долгота, а ряд иных факторов, связанных с рельефом местности, характером океанических течений и многими-многими другими обстоятельствами. Однако сейчас здесь жаркая зима и относительно прохладные дни крайне редкое явление.
        Что-то я слишком заумничал - кажется, учеба так подействовала на мои мозги. Раньше не замечал за собой склонности к научному обоснованию того или иного явления или процесса. Как бы не стать на этой почве скучным занудой. Окажешься в кровати в обществе красивой дамы и вместо того, чтобы заняться тем, чего от тебя ждут, начнешь объяснять ей устройство двухступенчатой паровой машины и её преимущество перед прочими силовыми агрегатами.
        Я степенно шагаю по брусчатой мостовой, кручу головой по сторонам. Оцениваю архитектуру того или иного здания. Заглядываю в широкие витрины магазинов. Разумеется, рассматриваю проходящих мимо людей. Мужчины меня не интересуют вообще, а вот дамы очень даже привлекают мое внимание.
        На Земле, как я уже упоминал, практически невозможно встретить калеку или урода от рождения. За здоровьем людей внимательно следят внедренные нанитовые комплексы под управлением нейросетей. Тем, кому по возрасту не положено иметь компьютер под черепной коробкой, сканирование здоровья и управление нанобиотами осуществляет дистанционно региональный медицинский Искин.
        Также существуют специализированные на пластике человеческого тела модельные агентства. Там по запросу клиента разработают любую сугубо индивидуальную внешность и внедрят соответствующее программное обеспечение, согласно которому нейросеть посредством нанитов откорректирует тело человека на генетическом уровне. В основном клиенты таких салонов и студий стремятся стать красивее и привлекательнее, но попадаются психи, которые в погоне за индивидуальностью выглядят ужаснее любого здешнего урода.
        На Эде женщин, лишенных физических недостатков, практически не встретить. У многих даже молодых особ зубы несовершенной формы или вовсе основательно повреждены кариесом. Часто попадаются либо болезненно худые, либо чрезмерно толстые. Свои ноги дамы предпочитают прятать под длинными юбками. Однако мне достаточно одного пристального взгляда, чтобы по характеру походки определить, что скрывает тот или иной лоскут материи. Ага, вон у той ноги кривые и чересчур толстые. А у этой - пара костей буквой «Х». Редко промелькнет в толпе приятная фигурка, но при ближайшем рассмотрении выясняются существенные недостатки физиономического плана.
        В принципе проблемы с внешностью здесь вполне решаемы. Маги жизни всегда готовы скорректировать лицо, фигуру человека, но денег это стоит немеряно. Вдохнуть в старый потрепанный организм жизненную силу здесь также могут, но подобные процедуры по карману лишь местным олигархам. Не даром Вереш Лонгини при виде содержимого моей торбы так обрадовался. Он хоть и маг, но не того профиля, чтобы самостоятельно вернуть себе молодость. А за спасибо ни один специалист не станет им заниматься, и никакая корпоративная солидарность не поможет сбавить цену на медицинские услуги хотя бы на медяк.
        Дамы, с которыми я завел бы близкое знакомство встречаются чрезвычайно редко. А если встречаются, либо в сопровождении серьезной охраны, либо при первом взгляде на нее становится понятно, что это весьма продвинутая колдунья. К таким девушкам так запросто не подойти и не познакомиться.
        Впрочем, есть места, где красавицы вполне доступны. Например, чтобы стать жрицей любви девушка должна быть изначально симпатичной без серьезных изъянов внешности. Однако, чтобы стать неотразимой ей придется пройти определенную коррекцию внешности. За эту весьма дорогую процедуру девушке предстоит отстегивать своему спонсору львиную долю заработка. Откажется платить, для начала припугнут, не подействует, задушат и отправят труп с камнем на шее на прокорм речным, озерным или морским гадам.
        Услуги жриц любви весьма востребованы и оплачиваются достаточно высоко. При этом их внешность должна быть безупречной. Оно ведь можно иметь супругу страшненькую до тошноты, на которой женился в расчете получить богатое приданное. Но, если мужчина готов заплатить серьезные деньги за услуги интимного свойства, тут уж изволь подать товар стоящий.
        Вообще-то, как я мог убедиться лично, местные жизнюки основное внимание уделяют именно коррекции внешности девушки, но не её физическому здоровью. Если бы девчонок избавляли от всех врожденных и приобретенных внутренних патологий, мне не пришлось бы поправлять здоровье штатному контингенту жриц любви гостиницы «Егрань». Интересно было бы взглянуть на физиономии однополчан, узнай они, что Лёд после дембеля станет лекарем-кудесником и будет лечить женщин весьма и весьма оригинальным способом. Ржака на всю казарму до икоты и катаний по полу обеспечена, тут и сомневаться не приходится.
        Мысли от женского пола как-то вдруг переместились в совершенно иную плоскость. Вспомнил парней из родного разведбата. Как там они, на какой планете защищают интересы родины, или по-прежнему черножопых Саньков[3] по африканским джунглям и саваннам гоняют? Вспомнил свою отвальную. Нажрались до изумления. Меня полуживого комендачи с матюгами запихнули в транспортный самолет, следующий по маршруту Мапуту - Москва. Мои товарищи-собутыльники отправились прямиком на гауптвахту. Но никто на меня в обиде не был. Не я же подбил народ немного погонять танкистов. Ну погоняли малость, жизни поучили. Потом спокойно вернулись в казарму и продолжили бухать. Зачем же было комендантский взвод поднимать в ружье? Впрочем, тем тоже прилетело нехило пока разведку успокаивали.
        Неожиданно мое внимание привлекло роскошное авто, движущееся по улице, будто каравелла в потоке кургузых китайских джонок. Однако не сам вид транспортного средства заставил меня отвлечься от приятных мыслей об армии. Мне показалось… нет не показалось за стеклом действительно мелькнуло одно знакомое лицо. Вне всякого сомнения, в кресле водителя находится одна моя… г-мм, довольно близкая знакомая по имени Майрана, для друзей Май.
        Интересно, считает ли девушка до сих пор меня своим другом? Вряд ли. Скорее всего, я в её жизни не более чем случайный эпизод, о котором, если и вспомнит, лишь с легкой усмешкой, мол приятно было, когда за тебя такую обаятельную и привлекательную мужики морды друг другу бьют, а потом победитель занимается с тобой сексом в антисанитарных условиях.
        Судя по выделяющемуся на фоне прочих транспортных средств автомобилю, она из очень богатого и влиятельного семейства. Наверняка, её родители уже присмотрели для любимой дочери подходящую пару для замужества.
        Интересно, как она отреагировала на случайный залет? То, что Майрана до сих пор не подозревает о своей беременности, я не верю. Наверняка семейный доктор обнаружил данный факт через неделю после нашего знакомства, или раньше. Скорее всего от нежеланного плода давно избавились и забыли, как о некоем курьезном случае.
        А ведь хороша чертовка! Зеленые глазищи в пол-лица, шея лебединая, прическа безукоризненная волосок к волоску, задорно вздернутый носик, красивый разлет бровей, алые губы. Все остальное скрыто от взглядов сторонних наблюдателей. Но я-то знаю, что и там все безупречно.
        Удивительно, но девушка будто почувствовала на себе мой пристальный взгляд и, отвлекшись от управления, начала вертеть головой по сторонам. Чтобы не попасться ей на глаза, мне пришлось шагнуть за ствол растущего у тротуара дерева. Вряд ли я сделал это умышленно, осознал данный факт лишь после того, как автомобиль скрылся из виду. Чего это со мной? Вроде бы опасаться особо нечего, и чуйка молчит, но попадаться на глаза случайной любовнице, как-то не очень хочется. Усмехнулся про себя и пошел своей дорогой.
        Завтра нужно будет посетить Академию. Точнее посмотреть, не появилось ли чего новенького на доске объявлений. Затем обменять необходимое количество индаура на золото, по возможности, с максимальной выгодой. Ну и о закромах публичной библиотеки забывать не следует. Для меня жизненно важно еще до поступления в ВУЗ понять, на какой факультет следует поступать. Хочется познать все, но даже при моих колоссальных возможностях обработки и усвоения информации, невозможно объять необъятное.
        Пока что меня более всего интересует артефакторика, поскольку из всех областей магии, именно эта имеет более или менее стройный научный фундамент. К тому же, я уже освоил базовый алфавит и комплекс связующих элементов. Ну не то чтобы я его вообще как-нибудь осваивал. Понимание магем как-то само возникло в моей голове в качестве безвозмездного дара от упокоившегося в песках Великой Пустыни демона. Вместе с этим пришло осознание, как именно строить на их основе нужные заклинания и боле сложные комплексные цепочки, а также внедрять их в структуру материального объекта. Пока эти знания мизерны, но уже помогли мне отразить налет на поезд вооруженной группы бандитов.
        Еще одна головная боль - три комплекта ампул герантодина, доставшиеся мне в качестве законного трофея. Ни в одном из справочников по фармакологии мне не встретилось упоминания об этом лекарстве. Да и лекарство ли это, вообще? Ладно, пусть пока что лежит в сейфе гостиничного номера. Для лучшего его сохранения приобрел бронированный кофр подходящего размера. Это не просто железный ящик с хитроумным маго-цифровым замком и системой защиты от чужака. Внутри специальный артефакт, поддерживающий подходящий температурный режим. Покупка обошлась мне в кругленькую сумму. Надеюсь, продажа герантодина окупит все мои затраты. Непросто же так с риском для жизни за этими ампулками охотились бандиты. Решение вопроса продажи оставил на будущее. В финансовом плане пока что напряга не испытываю, поэтому метаться в поисках покупателя нужды нет. Для начала нужно хотя бы узнать, что же такое этот самый герантодин, а потом решать, что с ним делать. Может, самому понадобится.
        Не заметил, как оказался у здания своей гостиницы. Ух ты! Разноцветные шарики, ленты, цветы из бумаги над входом. И огромная надпись: «Лёд, от всей души поздравляем с получением аттестата зрелости!». Ну нифига себе! Тронут, до глубины души тронут. Спасибо вам, девчонки! Огромное спасибо за то, что ни на мгновение не сомневались в моих способностях.
        [1] В оригинале фраза М.В. Ломоносова звучит так: «Народ, не знающий своего прошлого, не имеет будущего».
        [2] Шутливое авторское название «Черного квадрата» Альфонса Алле, тему впоследствии углубил и расширил Малевич.
        [3] Шуриками и Саньками во время службы в Африке мы называли всех негров мужского пола, вне зависимости от их возраста и социального статуса (примечание главного героя).
        Глава 8. Странные ночные видения и незадачливый абитуриент
        Богато обставленный просторный кабинет. По стенам шкафы, заставленные книгами и папками с документами. Посреди помещения заваленный бумагами массивный стол. За столом в кресле мужчина в строгом темном костюме. Волевое лицо, зачесанные назад длинные темные волосы открывают высокий лоб интеллектуала, нос с благородной горбинкой, щегольские усы и аккуратная бородка. Если не присматриваться, на вид ему можно дать лет тридцать - тридцать пять. Однако стоит лишь взглянуть в темные омуты его умных глаз, сразу становится понятно, что этот человек значительно старше, чем выглядит. В данный момент недовольный взгляд мужчины направлен на стоящую у окна стройную светловолосую девушку.
        Помещение ярко освещено магическими лампами. Из-за этого темный проем окна выглядит абсолютно черным. На его фоне девушка кажется абсолютно беззащитной. Однако это лишь первое весьма поверхностное впечатление. В её огромных зеленых глазах непоколебимая уверенность в собственной правоте.
        - Ты не передумала, дочь?! - в голосе хозяина кабинета чувствовалась привычка повелевать.
        Однако девушка ничуть не смутилась и не отвела своего взгляда от грозного взора отца.
        - Нет, папа, я не позволю доктору Гросту убить моего будущего ребенка.
        - Ну что ж, дочка, это твой выбор, - взгляд мужчины потеплел, в голосе убавилось командных ноток. - Никак не ожидал от своей любимой дочери столь сомнительного подарка. Ладно, рожай. Со своей стороны, я постараюсь предпринять все меры для сокрытия от общественности данного факта. Кроме мэтра Гроста о твоей злополучной беременности знаем только мы с тобой. Так что утечки не стоит опасаться. Через месяц-два отправишься в летний замок Толиди подальше от посторонних глаз, там родишь. Ребенка отдадим на воспитание в приличную семью. Уверяю, дочка, он ни в чем не будет знать отказа. Доктор утверждает, что это будет обладатель исключительно сильного Дара, так что за сына не волнуйся, под присмотром семьи он не пропадет.
        - Но, папа! Я хочу сама заниматься воспитанием своего сына.
        - Глупая девочка, - мужчина вышел из-за стола и, подойдя к дочери, нежно приобнял её за плечи, - ты не понимаешь, какая смута может подняться в обществе, когда высокие рода узнают о том, что моя дочь, мать будущего наследника герцогской короны Димитраэль понесла неведомо от кого, к тому же сама воспитывает ублюдка.
        - Папа, я попрошу более не говорить так о моем будущем ребенке и твоем внуке! Он не ублюдок. Я никому не позволю так его называть, даже тебе - своему любимому отцу. И вообще, - из зеленых глаз неожиданно покатились крупные слезы, - я уже так люблю его, что не могу представить, что мой сын будет называть мамой другую женщину, хотя бы тысячу раз достойную.
        - Май. Сейчас у тебя в душе творится сумбур, связанный с гормональной перестройкой организма. Надеюсь, к моменту разрешения от бремени всё уладится, и ты вновь станешь той веселой беззаботной девчонкой, что была до встречи со своим принцем. Ха, ха! Принцем без роду и племени. Принцем из ниоткуда.
        Слезы как-то резко перестали течь из глаз Майраны, она подняла на отца свои глазищи.
        - Тебе что-то удалось узнать о нём?
        На что герцог ответил с кривой ухмылкой на холеном лице:
        - Всё и… ничего.
        - Как это может быть, папа?
        - Вот так, дочь. По документам этот человек сирота, воспитывался в какой-то глухомани, работал на лесоповале. Носитель сильного Дара. Недавно вернулся с Проклятого континента, где заработал денег на обучение в Академии. Махекара…
        - Ну и что такого странного? - прервала дочь отца. - Мне он о себе рассказывал то же самое. История не совсем обычная, но и сам Лёд, - девушка мечтательно возвела очи к потолку, - мужчина необычный.
        - М-да, дочка, необычный. Только тот факт, что ему удалось преодолеть наложенную архимагом Гростом адептом магии жизни биоблокаду и забабахать тебе ребеночка позволяет отнести его в разряд крайне необычных личностей. Прошло вот уже два месяца, а мэтр до сих пор не может успокоиться - ищет дыры в своем хваленом заклинании, не предотвратившем нежелательную беременность моей дочери.
        - Папа! - в неподдельном гневе девушка аж ножкой притопнула. - Не называй мою беременность нежелательной! Желательная, очень желательная!
        - Ладно, пусть будет так, - отец безвольно махнул рукой, уступая напору дочери. - Что же касаемо этого парня, он сплошная загадка. Во-первых, никакого Влада по фамилии Лёд в поселке лесорубов никогда не существовало. Был один парень, сирота, воспитывался в семье дальних родственников, по описанию вроде бы, похож на нашего героя. Но… - граф сделал интригующую паузу, - тот парень погиб, будучи придавленным деревом. Далее начинается крайне интересная история, доча. Моим людям удалось выйти в Фергаде на чиновника по имени Антар Тихий. Так вот, именно этот человек состряпал документы для человека, ныне именуемого Влад Лёд. По словам Тихого, парень потерял или у него украли все бумаги. Поскольку проверка не выявила претензий к нему со стороны закона, юридическая практика торгового союза Нумир допускает выдачу всех необходимых документов за определенную плату. Торгаши, что с них взять. У нас что-то подобное так легко не прошло. Таким образом этот юноша официально считается гражданином торгового союза. А еще этот Антар оговорился, будто Лёд, будто бы проходил где-то воинскую службу. Вот только где и в
каких частях, он не запомнил. Далее, чтобы выяснить, кем же является этот человек на самом деле, моим парням пришлось отправиться на Эйфер.
        - Ох, ты! - всплеснула руками Май, - на Проклятый континент!
        - Не переживай за ребят, - улыбнулся граф, - они посетили только форт Ближний. Из опроса местных много вытянуть не удалось. Парень пришел из пустыни с плотно набитым рюкзаком. Что там было, какие трофеи, никто не знает. Однако денежки у него водились - это точно. В форте, точнее в поселке охотников при Ближнем он пробыл примерно неделю. Затем на пароходе «Шустрый» отправился в Фергад. Все это время, по информации, полученной от нескольких матросов, провел практически в своей каюте в обществе супруги одного высокопоставленного чиновника форта по фамилии Видло. Судя по крикам, доносившимся из каюты, молодые люди времени даром не теряли…
        - Вот же сволочь! - грозно сверкнула зелеными глазками Майрана и непроизвольно сжала нежные пальчики в кулачки. - Бабник!
        - Май, прекрати, - отец весело посмотрел на дочь, - вспомни собственные похождения. К тому же Лёд в то время не был с тобой знаком. Надеюсь, у моей дочери достаточно благоразумия, чтобы прервать связь с этим человеком? Решила рожать - рожай. Но потом я лично займусь твоим замужеством. Хватит по кабакам шастать, пить без меры, потом трахаться с кем ни попадя. Ты графиня, а не какая-нибудь шлюха подзаборная. Сделай милость, соответствуй своему высокому предназначению.
        - Папа, и вовсе я не пью. В тот день у меня случилась душевная драма. Этот Олли оказался расчетливым негодяем, променявшим меня на… впрочем, неважно. Плевать мне на этого слащавого высокородного альфонсо. Только, что есть у него лишь титул да смазливая мордашка, от одного вида которой меня теперь буквально тошнит. Ну все, папа, с этим ясно. Что у тебя еще на Влада?
        - По прибытии в Фергад, Лёд, как я уже упоминал, обзавелся документами. Затем отправился по железной дороге в Махекара. На территории королевства Дэнара поезд, в котором находился наш герой, подвергся нападению вооруженного отряда неясной принадлежности. С большой долей вероятности, это были наемники. Насколько мне известно, установить организатора до сих пор так и не удалось. Цель нападения на поезд также держится в тайне. Во время боя юноша проявил себя вполне достойно. Он лично уничтожил полтора десятка нападающих, пострадал от магического удара огненной стихией, за что был награжден высоким орденом, дающим право при определенных условиях на потомственное дворянство. С орденом и вовсе непонятно. С чего бы Их Королевскому Величеству разбрасываться столь высокими наградами? Впрочем, в той истории много чего неясного и загадочного.
        - А мне ведь ничего такого не рассказывал, - хлюпнула носом девушка, - бедняжка. Попасть под удар боевого мага…
        - Не переживай, ничего страшного с Владом не случилось. Ну отбросило ударной волной, ну приложила башкой о ствол дерева. Голова и прочие конечности оказались на месте, лоб прочный, ему даже к целителю обращаться не пришлось, все само зажило. Зато твой дружок крепкие алкогольные напитки хлестать здоров и особо не пьянеет - это парни из взвода охраны поведали, что с ним… хе, хе… скрепляли боевое братство и обмывали полученные награды и звания на протяжении последующих двух суток.
        - Серьезную работу проделали твои люди, - Майрана уважительно посмотрела на отца.
        - Далее ничего особо интересного не произошло. Лёд поселился в гостинице «Егрань», там… г-мм, наладил теплые дружеские отношения со всеми штатными проститутками. По словам девушек, его не просто уважают, его любят и даже где-то боготворят. Вот только за что, непонятно.
        - Кобель! - ударив кулачком в ладошку громко воскликнула девушка. - Вот отчего ж, скажи мне папа, все вы мужики такие сволочи?! Мало вам одной, вы же норовите задрать юбки всем встречным-поперечным! А те сучки и рады!..
        - Май, прекрати истерику! - Граф сердитым голосом прервал гневную сентенцию дочери. - Влад Лёд, не обремененный семейными узами молодой человек, и ни перед тобой, ни перед какой-либо другой женщиной отчитываться о своих действиях не обязан. Хоть всех столичных шлюх перетрахает, тебе до этого не должно быть никакого дела. А то, что он является отцом твоего ребенка, юноша даже не подозревает. И это хорошо, что он не в курсе - не хватает нам очередного скандала, связанного с твоим именем, дорогая. Представь, глупышка, что случится, если какая высокородная тварь пронюхает о твоей беременности и о том, кто истинный отец твоего будущего ребенка. А если новость дойдет до ушей Его Императорского Величества…
        - Плевать, папа! - Майрана снова топнула ножкой. - Все эти выхолощенные эстеты и кандидаты в женихи из так называемого высшего общества не стоят мизинца моего Влада. Да он бы всех их одним…
        - С этим согласен, дочь. Легкость, с которой юноша расправился с тремя парнями из моей охраны наводит на весьма грустные мысли. Раньше я считал подготовку своих бойцов безупречной. Теперь я в этом не совсем уверен. Точнее, совсем не уверен. Да, нападение оказалось неожиданным, но все мои люди вовсе не простые боевики. Каждый, помимо специальной подготовки, прошел магическую процедуру модификации организма. Так или иначе, они не должны были позволить кому-либо приблизиться к себе на расстояние вытянутой руки. Однако факт остается фактом: трех матерых волков как сосунков положил какой-то непонятный парень. По заключению моих аналитиков, он мог бы запросто лишить жизни всех троих, но сдерживал силу ударов и старался не бить по критическим точкам. Именно, старался, а не промахивался, поскольку из памяти пострадавших и свидетелей удалось извлечь визуализацию происшедшего. При замедленном рассмотрении там хорошо видно, как Лёд неоднократно и весьма виртуозно менял траекторию своих ударов, чтобы ненароком не нанести атакуемому избыточный урон. Тщательный анализ случившегося позволяет идентифицировать
Влада, как опытного боевика, обладающего неизвестными нашим специалистам приемами боя. Май, тебе не кажется, что он специально подослан нашими врагами, чтобы завязать с тобой знакомство и через тебя внедриться в мое ближайшее окружение?
        Сосредоточено надув губки и устремив глаза в ночную темноту, девушка абстрагировалась от реальности. Пауза надолго не затянулась. Через минуту-полторы она посмотрела на отца и отрицательно замотала головой.
        - Исключено, отец. Он не мог знать, что именно в этот вечер мы разбежимся с моим бывшим, и что в расстроенных чувствах я выпью лишнего. Никакого ментального воздействия на меня не оказывалось, также никакие иные приемы для привлечения моего внимания не использовались. Откровенно говоря, за его столиком я оказалась чисто случайно, поскольку в глазах рябило от обиды и… Ну, папа, не смотри на меня так, выпила твоя дочь с горя! С кем не бывает? Зато вот уже почти два месяца ни капли спиртного в рот не беру.
        - Это ты молодец, что заботишься о здоровье будущего ребенка. - граф Димитраэль нежно провел рукой по волосам дочери. - Ты у меня вылитая мама. Простить себе не могу, что в тот вечер меня не было с ней рядом, и я не смог уберечь её. По сути она ведь спасла твоего отца, поскольку весь предназначавшийся мне нейротоксин достался моей любимой Салеха…
        - Папа, прошло пятнадцать лет, а ты все продолжаешь теребить старую рану. Все виновные наказаны. Пора бы успокоиться. Женись, наконец. Вон кандидаток хоть отбавляй. Я и Дьор не будем против.
        - Хорошо, дочка, я уже об этом думал. Но вопрос серьезный и не одного-двух дней, да и с твоим братом нужно все обсудить, когда тот вернется домой. А пока наш дипломат торчит на другом конце Эды и разговаривать не о чем. Ну что, мне рассказывать дальше об этом парне или сказанного достаточно?
        - Всё, что касается отца моего будущего ребенка мне интересно.
        - Как ты думаешь, чем практически все время своего пребывания в Махекара занимался Лёд?
        - Чего тут думать, - саркастически хмыкнула девушка, - поди по кабакам шлялся, да девок ублажал. Чем еще заниматься вольному охотнику с карманами полными золота?
        - Плохо же ты о нем думаешь. - Укоризненно покачал головой граф. - Насчет кабаков и девок ты глубоко заблуждаешься, дочь. Этот юноша практически не вылезал из библиотеки. Судя по его абонентской книжке, за два с половиной месяца он прочитал более трех тысяч книг на самую разную тематику. От учебников по курсу начальной и средней школ, до мудреных философских трактатов, пособий по магии и разного рода справочников.
        - Папа, я как дипломированный менталист могу с кем угодно поспорить, что за столь короткий срок три тысячи книг едва-едва можно перелистать, а о том, чтобы изучить, речи быть не может.
        - Мне подумалось точно так же. Однако из разговора моих людей с одним из служащих библиотеки неким Толием Канитарий-Зероно выяснилось, что юноша обладает абсолютной зрительной памятью и способностью не просто запоминать страницы учебника, но практически мгновенно анализировать прочитанное и свободно манипулировать полученными знаниями. Некоторое время назад ему удалось пройти испытания на получение аттестата о среднем образовании. Так вот, по всем предметам у юноши высший балл. Со своим багажом знаний этот парень скоро станет слушателем Академии, поскольку все необходимые документы на поступление он туда уже подал.
        - Я же говорила, что он особенный! - прыгая от радости, Май захлопала в ладошки. - Вот, папа, а ты…
        - А что я? - граф прервал бурные эмоции дочери. - Я, быть может и не против столь умного зятя. Но… - мужчина поднял руку указательным пальцем вверх, - неужели ты считаешь случайную связь с практически незнакомым мужчиной поводом для замужества? Ты хочешь, чтобы мои люди арестовали юношу и заставили насильно жениться на тебе? Но самое главное, он - никто и даже с получением потомственного дворянства по окончании Академии не сможет возвыситься до нашего круга и стать для тебя достойным кандидатом в мужья…
        Что на это ответила Майрана, я не услышал, поскольку резко выпал из состояния сна.
        Вокруг ночная тьма. Тишина. Лишь посапывает, уткнувшись обнаженной грудью мне в плечо Кларис - одна из местных жриц любви. Свою красивую ножку девушка возложила на мой живот, а её ладошка по-хозяйски покоится на моих мужских причиндалах. Интересно, как у нее получается спать в столь невообразимой позе?
        Тут в памяти всплыл во всех подробностях виденный мгновение назад сон. А сновидение ли это было? Уж больно реалистично все выглядело.
        - Чу, - я мысленно обратился к нейросети, - что за ерунда мне только что приснилась?
        - Это не сон, Лёд. Узконаправленный информационный немодулированный пси-сигнал в онлайн режиме. Пеленг: семнадцать градусов тридцать четыре секунды относительно направления на Северный полюс планеты. Расстояние до источника двадцать четыре километра восемьсот тридцать метров плюс-минус три метра. Природа источника самого сигнала неизвестна. Поскольку событие не угрожало физическому или психическому здоровью оператора, я посчитала, что поднимать тревогу не имеет смысла.
        Хрень какая-то. Получается, мой сон есть отражение реальных событий, а не бред воспаленного из-за интенсивного обучения сознания. Выходит, кто-то или что-то перехватил недавний разговор отца с дочерью и в прямом эфире отправил мне.
        Занятная беседа у них получилась. Весьма познавательная. То, что Май беременна, для меня не секрет. А вот то, что её любящий папаша учинил целое расследование для установления личности отца своего будущего внука, факт весьма и весьма неприятный.
        Жаль, что передача прервалась на самом интересном месте. Я так и не узнал, что замышляет против меня глава высокородного семейства. Вряд ли он оставит без последствий избиение своих, ха-ха-ха, боевиков. Телохранители, мля! Да я после полугодового курса обучения в Ковровском учебном центре ВКС знал и умел значительно больше, чем эта его королевская рать. Ну не королевская, графская, суть не в терминологии.
        В настоящий момент для меня важнее всего, что там понапридумывает на мой счет граф Димитраэль и какие организационные выводы из этого сделает. Не пожелает ли он потихоньку устранить несостоявшегося зятя? «Нет человека - нет проблемы» - формула универсальная во все времена и для всех народов. Может быть, мне пора рвать когти из славного города Махекара?
        Пораскинув мозгами, решил пока не суетиться. Послезавтра начнутся испытания на поступление в Академию. Мое имя в списках абитуриентов. То, что я стану слушателем Академии ни на мгновение не сомневаюсь. А там плевать на всех графьев и прочих высокородных индюков. За стенами учебного заведения меня не достанут. А если попытаются, горько пожалеют. Магическое сообщество относится отрицательно к любым попыткам вмешательства представителей светских властей в свои сугубо внутренние дела, будь то хотя бы сам Государь Император.
        А все-таки какая же сволочь этот граф! Он, видите ли, ничего не имеет против меня как зятя, но парень рожей не вышел и кровей не голубых. А меня он спросил: хочу ли я иметь в женах его дочурку - блядь избалованную, готовую отдаться первому встречному в грязной подворотне? Суки высокородные, болонки вшивые! Не дорос, видите ли, Лёд до их круга! Не на хер-на хер такую жену! Пошли они со всем своим блаародным кругом в жопу! Пусть живут сами по себе, лишь бы меня не трогали. А тронут, ответку получат такую, что мало не покажется. В следующий раз удары сдерживать не стану и щадить никого не буду.
        Короче, пока никуда не дергаюсь, но ухо следует держать востро, а еще необходимо принять определенные меры для повышения степени защищенности своей любимой тушки. Маг я, в конце концов или где? Понимаю, колдовать и чародействовать мне пока противопоказано, но кто мешает посетить магическую лавку и приобрести пару защитных амулетов. Если чуйка не доглядит, магическая защита убережет от парочки неожиданных ударов, а там уж я и сам соображу, что делать.
        Тут нежная девичья ручка, что покоилась между моих ног, ненароком шевельнулась. Означенное действие вызвало определенный отклик моего организма. Неконтролируемое разумом набухание моего мужского естества заставило пробудиться ото сна подругу и было ею оценено самым подобающим образом. Наше страстное соитие, сопровождаемое стонами и громкими криками. Безудержный секс - самое то, чтобы отвлечься от дурных мыслей и вернуть хорошее настроение.
        Жизнь продолжается, и плевать на избалованных высокородных сучек, их чванливых отцов и гнилое болото, именуемое Высшим Светом. Тот факт, что одна из благородных дам носит под сердцем моего ребенка, ничуть меня не взволновал. Полностью её выбор. Она сама взвалила этот груз на свои плечи. То, что рождение сына заставит отказаться Майрану от её скверных привычек, не верю. Сбагрят дитё в семью какого-нибудь вассала графа, отсыплют золота приемным родителям за молчание и забудут о нем. Ну и ладно, это их дела, меня они не касаются.
        Через полтора часа утомленная, но весьма довольная Кларис упорхнула из моего номера, не забыв прихватить оставленный с вечера специально для нее золотой. Упорхнула, вообще-то, сказано с огромной натяжкой, скорее ухромала на раскоряченных ногах и охая. Ладно, не достойно мужчины издеваться над пострадавшей в любовных баталиях воительницей.
        Что-то я сегодня разошелся не на шутку? Неужели так зацепило брезгливо-чванливое отношение графа Димитраэль к отцу его будущего внука? Вроде бы, человек я не особо впечатлительный, к тому же вся эта здешняя сословная дифференциация мне по барабану. Ан нет. Кажется, все-таки зацепило. Было в словах графа что-то такое, обидное.
        Что же касаемо Майраны, тут всё легко объяснимо. Девушка под впечатлением от моей крутости и резкости. К тому же батя плеснул изрядную толику маслица в огнь её любопытства, рассказав кое-какие факты из моей биографии. Интересно, как бы он воспринял тот факт, что в моих жилах течет кровь значительно древнее всех здешних аристократов? Представьте, на Земле каким-то образом воскресили Тутанхамона. Получается, сам я на Эде нечто вроде эдакой ожившей мумии. Забавная и весьма неожиданная мысль.
        Что касаемо графа, я не ожидал столь делового подхода от кого бы то ни было в этом, казалось бы, примитивном мирке. Определенно удивил ваше сиятельство, или как у них тут принято обращаться к носителям графского титула. Тайная служба у него на зависть некоторым современным земным организациям подобной направленности. Весьма профессионально и оперативно прошлись по моему следу и сделали интересные выводы. В принципе, никакого компромата на меня не нарыли, во всяком случае, в шпионаже в пользу конкурирующего государства обвинить меня сложно. Допуска к государственным секретам и прочим тайнам не имею, значит, все, кто меня в чем-то подозревают, могут отправляться лесом.
        Остается фактор отношения ко мне лично самого графа. Меня он не то чтобы не любит, я не баба, чтобы меня любить. Скорее уважает как профессионала и, возможно, опасается, что, узнав о ребенке, я стану качать права и требовать финансовую компенсацию. Бред, в его распоряжении достаточно информации обо мне, чтобы составить точный психологический портрет, иначе грош цена его аналитическому отделу. Значит имущественных претензий с моей стороны он не ожидает. Скорее, его беспокоит уровень моей боевой подготовки.
        Тут сам по себе возникает ряд довольно резонных вопросов: «А не по его ли душу был послан некий Влад Лёд в славный город Махекара? А не является ли тщательно разыгранная комбинация с его дочерью поводом подобраться как можно ближе к бесценной тушке графа?». Я не очень ориентируюсь в нынешних великосветских реалиях, но то, что в этой среде постоянно возникают противоречия между различными кланами и группировками, не сомневаюсь.
        Насколько я понял, любимая супруга графа мать Майраны была когда-то отравлена его недругами. Получается, у этого человека есть враги, способные организовать пакость против него и его семейства. Вот же досада! Не хватает ненароком оказаться замешанным в эти кровавые междоусобные разборки.
        Убегать не стану, не дождутся, но, как я уже решил для себя, ушки придется держать на макушке и быть готовым к любой провокации.
        Теперь перейдем к вишенке на торте. Благодаря кому или чему я увидел тот крайне познавательный сон? Чу утверждает, что это был немодулированный пси-канал, транслирующий реальные события в онлайн режиме. Если источник сигнала человек, он должен во время разговора находиться в кабинете графа. Тут я более чем уверен, что никого из посторонних там не было. Если бы я наблюдал действие глазами отца или дочери, я бы не видел их обоих одновременно. Выходит, ни граф, ни Май также не могли стать источниками пси-сигнала. Может какой-нибудь находящийся в комнате магический артефакт, ну типа видеокамеры? Также исключено, поскольку ракурс «видеосъемки» во время трансляции много раз менялся. Если бы это был материальный объект, он непременно привлек к себе внимание. А если нематериальный?..
        Тут я задумался крепко. Насколько мне известно, Майрана маг, князь, вполне вероятно, также обладает Даром чародея. Впрочем, неважно чародеи они или обыкновенные люди, хозяин дома должен был серьезно озаботиться информационной безопасностью своих апартаментов. Это означает, что не только кабинет, но весь дом основательно защищены как от проникновения извне, так и от утечек изнутри. Получается, никакого пси информационного онлайн канала не могло существовать. Но он все-таки имел место быть, и это вполне себе объективная реальность, подтвержденная нейросетью. Вот же загадка, куда там тайнам Мадридского двора.
        Изрядно поломав мозг над непонятным явлением, решил, наконец оставить это неблагодарное занятие. Надеюсь, когда-нибудь всё само по себе прояснится.
        Времени семь утра. Пора вставать. Сегодня у меня куча дел. В первую очередь, нужно продать часть индаура, чтобы оплатить учебу за два семестра вперед. Поскольку проживание слушателей Академии проходит в общежитии, оставшийся солнечный камень необходимо определить в банковскую ячейку, дабы не вводить народ в искус и не плодить греха в этом без того грешном мире. Эко я философ, сам на себя такого умного не нарадуюсь! Вот только не слышу грома аплодисментов и летящих в воздух чепчиков не наблюдаю.
        Ну всё, как говорил мой первый взводный командир: «Отставить смехуечки-шуточки!», пора за дело браться.
        За суматошной беготней ночные волнения как-то сами собой отошли на задний план, а к вечеру и вовсе поблекли. В одном из многочисленных магических магазинов мне удалось реализовать сорок кристаллов индаура по цене пять с половиной сотен золотых корон на общую сумму двадцать две тысячи. Продавец расплатился чеками имперского банка.
        Не откладывая дела в долгий ящик, посетил одно из столичных отделений Центрального Банка империи Бангара. Там арендовал ячейку для хранения ценных вещей, куда поместил весь оставшийся индаур и кофр с герантодином. Прокинув надежные стены учреждения, с облегчением выдохнул. Теперь мое добро под надежной защитой.
        Затем снова посетил несколько магических лавок. Теперь уже не с целью сбыта нажито добра, а с для покупки нужных артефактов. Обойдя с десяток магазинчиков, сделал вывод, что ничего подходящего для себя тут не найду. Мало того, что защитные амулеты могли худо-бедно спасти лишь от ударов холодным оружием или пары-другой выстрелов из ручного огнестрела малого калибра. Для отражения магических атаках они были бесполезны. При этом за них просили просто неприлично огромные деньги. В армии используются нужные мне магические гаджеты, но, к моему глубокому сожалению, в свободную продажу они не поступают.
        Столь сокрушительный облом поначалу немного расстроил меня. Однако, после посиделок в местной кофарне за чашечкой крепкого кофа в мою голову пришла светлая мысль: «А чего это я маюсь дурью в поисках нужного артефакта, при том, что сам вполне способен его создать. Не даром штаны протирал в библиотеке. А что я пока что нелицензированный маг, таки плевать, главное нужное умение имеется».
        В находящейся поблизости магической лавке приобрел два десятка ограненных кристаллов кварца размером с горошину. Местные ювелиры используют их для изготовления относительно дешевых украшений, доступных широким слоям населения, а маги на их основе создавали недорогие бытовые артефакты. Также прикупил немного тонкой проволоки из платины. В хозяйственном отделе соседнего супермаркета обзавелся кое-каким инструментом.
        Вернувшись в свой номер, установил на столешнице небольшие тисочки на них с помощью пассатижей, молоточка, набора выколоток и высокотемпературной горелки создал из проволоки и кристаллов кварца некое подобие броши. В центр ювелирного украшения поместил солнечный камень. Взяв в руки готовое изделие, внимательно рассмотрел его со всех сторон. На глаз оценил правильность расположения камней друг относительно друга. Все верно, допуски соблюдены до сотых долей миллиметра, а больше не требуется. В завершение аккуратно обработал алмазным надфилем места сварки проволочного каркаса. Еще раз внимательно осмотрел изделие и убрал в небольшую коробочку из папье-маше, приобретенную вместе с инструментом.
        Взять напрокат автомобиль в Махекара очень просто. Для этого необходимо обратиться в ближайший пункт аренды авто, предъявить удостоверение личности, внести залоговую стоимость транспортного средства и оплатить собственно его аренду. Водительских прав, как таковых в этом мире пока что не придумали, однако перед вручением временному владельцу артефакта идентификатора сотрудник прокатной фирмы или агентства проводит довольно подробный обязательный инструктаж под роспись. Таким нехитрым приемом вся юридическая ответственность перекладывается на плечи водителя и, если ему «подфартит» переехать на пешеходном переходе подслеповатую старушку или учудить еще что-нибудь в этом духе, судить будут его, а фирма арендодатель останется не при делах.
        После означенных манипуляций я стал временным владельцем транспортного средства с достаточно мощной паросиловой установкой, способной разогнать его до умопомрачительной по местным меркам скорости аж до восьмидесяти километров в час. Однако инструктор настоятельно рекомендовал не лихачить на дороге во избежание неприятностей. Ха! Знал бы этот дока с какой скоростью мне доводилось гонять на армейских вездеходах с ручным управлением в самых разных дорожных условиях и по бездорожью, не задирал бы носа.
        Двигаясь в неторопливом транспортном потоке, я за полчаса добрался до северо-западной окраины Махекара. Дале по более или мене свободной трассе ехать было значительно проще. Мне удалось-таки выжать из автомобиля означенные восемьдесят километров в час, но только под уклон и на нейтралке. При включенном сцеплении даже на прямой передаче, сколько бы я ни топил педаль газа в пол, более семидесяти пяти кэмэ в час этот утюг на колесах выдавать категорически отказывался даже под горку.
        Устраивать гонки на трасе я не собирался. Худо-бедно приспособившись к крайне заторможенному устройству, продолжил движение к намеченной цели.
        В тридцати километрах от окружной столичной магистрали, свернул в лес и по поросшей травой и мелким кустарником дороге направился в лесную чащу. Через десять минут неспешной езды остановился неподалеку от песчаного карьера, откуда еще лет десять назад вывозили песок для нужд какой-то столичной строительной организации. После истощения запасов ценного ресурса карьер забросили и о нем забыли. Я узнал о его существовании, копаясь в библиотечных картографических архивах, никому не нужных, как и этот карьер. Вот и пригодилось.
        Вышел на свежий воздух. Осмотрелся. Листочки шуршат под легким ветерком, птички беззаботно чирикают, в кронах деревьев время от времени мелькают какие-то мелкие зверьки. Хорошее местечко. Тут безлюдно и не так уж и далеко от города. Подошел к краю карьера, глянул вниз. Глубина чуть более тридцати метров. Сама выработка представляет собой овраг шириной метров триста и общей протяженностью около четырех километров. На дне местами видны обширные лужи и след от протекающего в сезон дождей ручья. Бывшие хозяева озаботились проблемой водоотвода, иначе сейчас на этом месте находилось бы рукотворное озеро.
        От места, где я нахожусь, до самого дна спускается пологая трасса, по которой в свое время вывозился добытый песок. За прошедшие без должного ухода годы дорога изрядно осыпалась. На автомобиле не проехать, но ножками спуститься вниз не составит никакого труда.
        Для чего я проделал столь замысловатые манипуляции? Вовсе не из врожденной мании преследования или какой иной фобии, исключительно, чтобы избежать пристального внимания представителей ордена Зрящих.
        В свое время в Фергаде я совершил неоправданную глупость - занимался изготовлением артефактных боеприпасов для штурмовой винтовки «Удар-4М» в гостиничном номере. Тогда мне здорово повезло, мои псионические манипуляции не были замечены. Но в Махекара подобный финт вряд ли закончится для меня удачно. Попытайся я магичить в гостинице, тут же прискачет дежурная группа и начнет задавать вопросы, отвечать на которые у меня нет никакого желания. Хотя нет, сначала они убедились бы в отсутствии у меня лицензии, затем отправили бы в глубокое темное подземелье, помариновали там недельку-другую и только потом начали бы задавать всякие неудобные вопросы с применением ментальной магии. Вообще-то о существовании ордена Зрящих и широких правах его членов мне известно довольно давно из разговоров каторжан. Однако тогда в Фергаде как-то легкомысленно отнесся к полученной информации. Ознакомившись в читальном зале с некоторыми документами, резко поменял свое мнение на ещё более уважительное.
        Именно по этой причине я и выбрал довольно укромный уголок для активации и привязки собственноручно созданного защитного амулета. По моим расчетам, если проводить псионические манипуляции на дне выработки, подозрительные колебания Астрала будут погашены стенками карьера.
        Но пока это всего лишь мои теоретические выкладки. Получится ли всё так, как я задумал, скоро узнаю.
        Если что, автомобиль скидываю в карьер и уничтожаю артефактными пулями дабы полностью исключить его идентификацию. Затем окольными путями по лесу пешком возвращаюсь, как ни в чем не бывало в гостиницу. В прокатной фирме заявлю, что ненароком оставил ключ-активатор в замке, вот автомобиль-то и угнали. То есть сам кругом виноват. Страхового заклада будет вполне достаточно, чтобы оплатить материальный ущерб от моего «ротозейства». Они даже обращаться в полицию не станут. Приобретут новое авто, и делу конец. И все-таки будем надеяться, что до стрельбы и погони дело не дойдет.
        Все произошло просто и банально. Без особого напряга, посредством очень тонкой кисти и черной туши, мне удалось нанести нужные знаки на элементы сработанного собственными руками амулета. Насытил их четко дозированной порцией энергии. После того, как магические формы утонули в глубине сверкающих в солнечном свете кристаллов кварца, влил приличное количество пси-энергии в солнечный камень, выполняющий роль подпитывающей батарейки. В заключение оценил проделанную работу с помощью псионических синапсов нейросети. Результат меня порадовал. Мой защитный амулет как минимум на два порядка превосходит все, что я видел в магической лавке. К тому же, он не фонит из-за потерь пси-энергии, а это значит, что никакой маг не способен его засечь до момента активации. Немного полюбовался результатом, затем убрал в футляр. Коробку поместил в нагрудный карман куртки. Теперь я серьезно защищен от физического и магического урона. Вполне вероятно, я дую на холодную воду, но, если сам о себе не позаботишься, никто не позаботится. Как любил говаривать Дед: «Лучше перебдеть, чем недобдеть». И это правильно.
        В течение часа тревожная команда зрящих по мою душу не прибыла. Чуйка молчит. Чу существенных колебаний в пси-диапазоне не отмечает. Отлично, мои колдовские манипуляции не были замечены. Значит, пора возвращаться в гостиницу. Завтра мне предстоит пройти испытания для поступления в Академию. Забавно, на Земле вместо обучения в каком-нибудь ВУЗе (в том-то и дело, что «в каком-нибудь», поскольку по малолетству и недостатку жизненного опыта я так и не разобрался, чего собственно хочу от жизни) подался в армию, теперь наверстываю упущенное. Вот только таких предметов, как в местных высших учебных заведениях, на моей родной планете нет, и они еще долго не появятся, поскольку псионика как наука там находится в зачаточном состоянии. То есть на Земле царит чистой воды эмпириокритицизм, иначе говоря, интуитивное тыканье пальцами куда дурная голова укажет с абсолютно непредсказуемым результатом.
        На следующее утро облачился в пошитый в дорогущем ателье строгий костюм черного цвета, однотонную светлую рубаху, на шее ненавистный бант, на ногах лакированные черные туфли с заостренными носами по моде, на голове котелок с претензией на светскость. Осмотрел себя в зеркало. М-да, франт, однозначно франт из земных двадцатых позапрошлого столетия. Не хватает щегольских усиков щеткой а-ля киношный Чарли Чаплин, чтобы выглядеть каким-нибудь доном Базилио - боссом регионального отделения сицилийской мафии в славном городе Нью-Йорке.
        Арендованным автомобилем решил не пользоваться. Тут ходьбы пешком не более получаса. Настроение приподнятое, все встречные люди кажутся милыми и приятными. Я им улыбаюсь, однако ответные улыбки получаю исключительно от представительниц слабого пола. Мужикам либо пофиг, либо идиотское выражение на довольной физиономии расфуфыренного громилы их откровенно бесит. Однако никто из недовольных так и не решился послать меня словесно по известному адресу. Лишь опасливо отводили глаза и зло фыркали. А мне плевать на чьё-то недовольство.
        На КПП предъявил удостоверение личности и книжку абитуриента. Бдительный страж, сверившись со списками, вместо того, чтобы пропустить на территорию Академического городка, в вежливой форме попросил подождать в специальной комнате. Ожидание надолго не затянулось. Минут через десять на пропускной пункт пришла представительная дама средних лет с объемным конвертом из плотной коричневой бумаги в руках. Я её раньше видел в секретариате приемной комиссии, но как звать-величать не имею представления. Женщина посмотрела на меня, как мне показалось, с легким сожалением и сразу же взяла быка за рога:
        - Вы Влад Лёд?
        От недобрых предчувствий у меня засосало под ложечкой. Однако я постарался изобразить на физиономии самую благодушную улыбку.
        - Да, я именно тот, кто вас интересует.
        Дама протянула мне конверт.
        - Влад Лёд, от лица руководства Академии приношу вам наши глубочайшие извинения. По независящим от вас обстоятельствам мы вынуждены отказать в вашем желании пройти обучение в стенах данного учебного заведения. Здесь все ваши документы.
        Меня как обухом по голове огрели. Горло перехватило. С выпученными глазами я молча смотрел на женщину, не понимая, что происходит. Через какое-то время мне все-таки удалось прийти в себя. Мозги включились и начали анализировать ситуацию. Ага, кажется понимаю, чьих это рук дело. Заботливый папенька предпринимает необходимые меры, чтобы я не маячил перед глазами его обожаемой дочурки. Обида и горечь перехлестнули в моей душе через край. Я был зол, очень зол. Машинально принял пакет и уже собрался молча удалиться. Однако любопытство все-таки перебороло гордость. Для прояснения ситуации, я нашел в себе силы, чтобы задать вопрос представительнице приемной комиссии:
        - Уважаемая не соизволите ли объяснить причину отказа? - Сам себя не узнаю, вроде бы не обучен изъясняться в столь чопорной манере. Откуда что взялось?
        - Видите ли, юноша, в этом году очень много претендентов на обучение из дворянского сословия. По старинной договоренности Гильдии со светскими властями мы обязаны в первую очередь принимать именно одаренных высокородных. Представители прочих сословий зачисляются по остаточному принципу. Сожалею, но на данный момент все места уже распределены и для вас такового не нашлось.
        Выходит, зря я подумал на графа. Никаких происков он мне не устраивал, виноват случай и плодовитость дворян. От этой мысли почему-то аж на душе полегчало. Странно, вроде бы до графа и его распущенной дочки мне нет дела, но, как бы там ни было, настроение улучшилось.
        Улучшилось-то оно улучшилось, все равно ситуация не радует, хоть ничего непоправимого не случилось. Отправлюсь в какое-нибудь соседнее царство-государство, не обязательно в столицу. Там, конечно, качество обучения не то, что здесь. Плевать, главное получить возможность овладевать пси-практиками и получить заветную корочку на право применять их на законных основаниях.
        Сухо попрощался с дамой и отправился восвояси. Прежде всего, заскочу-ка я в Гильдию Магов, чтобы узнать, куда податься обиженному абитуриенту, чтобы гарантированно не получить очередной отказ.
        Глава 9. Махекара - Неморра и немного экстрима на пути в Пальму
        Мерное вращение двенадцати винтов, толкающих огромную тушу дирижабля - или как здесь говорят «баллона» - в виде ненавязчивых вибраций передается в пассажирский салон через жесткий скелет летательного аппарата. Мы летим на высоте шести тысяч метров. За бортом минус девятнадцать градусов в пересчете на привычную мне шкалу Цельсия, нехилый попутный ветерок помогает мощным паросиловым установкам толкать китообразную тушу в нужном направлении. Внутри герметичной гондолы нормальное атмосферное давление, тепло и не дует.
        В настоящий момент я в числе четырех сотен пассажиров направляюсь в Великое Герцогство Неморра. Оттуда мне предстоит продолжить путь в небольшой провинциальный городок Пальма, расположенный на берегу Южного Океана, в тамошнюю высшую магическую школу.
        Не повезло мне с Академией Махекара. В последний момент туда понаехало огромное количество отпрысков знатных родов со всего Широхо и даже с островных государств. Медом им там что ли намазано? Поэтому для меня, как безродного абитуриента, в стенах этого высшего учебного заведения места не нашлось. Со мной даже разговаривать не стали - документы в зубы и «до свидания».
        После того, как дама из учебной части, не пожелавшая озвучить свое имя, принесла нерадостную весть, я сразу же рванул в Гильдию Магов. По дороге вспомнил о некоем Вагантра Кеоре, том самом председателе экзаменационной комиссии, что рекомендовал мне поступать на факультет метапсихологии. Вообще-то я собирался получить специальность артефактора, но, хорошенько пораскинув мозгами, решил, что главное для меня наличие диплома о высшем образовании, а специализация не так уж и важна. Откровенно говоря, столица империи Бангара пришлась мне по душе и уезжать из Махекара никуда не хотелось. Я рассчитывал получить протекцию профессора, и всеми правдами, и неправдами пролезть в Академию. Кеор лишь развел руками, мол ничем помочь не может. На его памяти впервые такое засилье аристократии. Однако именно этот человек дал хороший совет, не стремиться получить образование в каком-либо столичном городе, провинция в этом плане для простолюдина наиболее предпочтительный вариант. Вопреки расхожему заблуждению, качество образования в любом из провинциальных ВУЗов ничуть не уступает тому, что дают в столичных        - Не смотрите, юноша, на эту расфуфыренную толпу потомственных дворянчиков, - увещевал меня Вагантра Кеор, - ?ольшая их часть прибыла сюда вовсе не ради постижения научных знаний. Их единственная цель - любыми путями закрепиться в этом городе, желательно поближе к императорскому двору. Вам это без надобности, да и не светит, откровенно говоря, даже после получения диплома, когда вам будет пожаловано потомственное дворянское звание. Формально вы станете высокородным, но без конкретной вассальной привязки и земельного владения вы будете всего лишь жалким космополитом без роду и племени. Впереди вас выстроится толпа «более достойных». Чтобы чего-то достичь в этой жизни, вам придется продать себя с потрохами кому-то из власть имущих. То есть пресмыкаться и участвовать в разного рода сомнительных делишках, не всегда полезных для здоровья. Возможно, спустя какое-то время, вам удастся обзавестись леном и основать собственный род. Но в этом случае вы погрязнете в дворянских разборках и не сможете заниматься наукой. Подумайте, юноша, оно вам надо? Лично я именно по этой причине остался при скромном титуле
безземельного дворянина. Я уважаемый представитель научного братства вполне независим в своих изысканиях. У меня крепкая дружная семья. Мы с супругой хоть и не купаемся в золоте, но наши дети получили хорошее образование, на данный момент они вполне состоявшиеся члены общества, все живут в крепком браке, внучат нам время от времени подбрасывают. Разве не в этом счастье?
        В чем-то я был согласен с мэтром, но пока что тихая семейная жизнь особо не привлекает. У меня накопилось слишком много вопросов, на которые хотелось бы получить ответы. К тому же, я не теряю надежды каким-либо образом вернуться на родную планету. Разумом понимаю, что это невозможно, но сердце рвется к Земле и ничего с этим поделать я не в силах.
        В конце нашей беседы этот добрый человек порекомендовал мне отправиться в одно спокойное местечко на берегу теплого океана с незамысловатым названием Пальма для поступления в тамошний институт Общей Магии. Ради малознакомого человека профессор даже не пожалел своего драгоценного времени и посредством магического девайса связался с кем-то из руководства учебного заведения.
        Как выяснилось из недолгого разговора профессора с неизвестным мне человеком, вступительные испытания там начнутся через десять дней. В данный момент идет прием документов от всех желающих одаренных, невзирая на социальный статус.
        Поблагодарив профессора за содействие и помощь, я покинул стены Гильдии Магов Махекара.
        По дороге в гостиницу заглянул в фирму, специализирующуюся на воздушных перевозках людей и грузов, приобрел билет на ближайший рейс грузопассажирского баллона в Неморру - столицу одноименного герцогства. Пришлось немного доплатить за место у окна. Не жалко тридцати серебряных марок за возможность наслаждаться видами поверхности планеты.
        Вообще-то давно хотел полетать на дирижабле, но все как-то не получалось прокатиться с ветерком. Воздушный корабль на сегодняшний день на Эде самое быстрое средство передвижения, доступное для широких слоев населения. Несмотря на кажущуюся неуклюжесть, местные цепеллины при мощных двигателях и попутном ветре способны разгоняться до скорости в двести километров в час и выше.
        Вылет воздушного судна состоится завтра в девять утра. Полет займет примерно двое суток. Далее из Неморры до Пальмы можно будет добраться либо на рейсовом автобусе, либо с помощью такси. Так что успеваю сдать документы в приемную комиссию с приличным запасом по времени. Готовиться к экзаменам нет необходимости, так что в моем распоряжении останется еще несколько дней, чтобы ознакомиться с местными достопримечательностями. Да и поплавать в теплой морской воде не будет лишним.
        Также не забыл забрать из имперского банка содержимое арендованной ячейки, поскольку в ближайшее время возвращаться в Махекара не планировал.
        По приходу в гостиницу афишировать свое фиаско с поступлением в Академию не стал. Решил исчезнуть по-английски без женских соплей и прочих нервических атрибутов. На дверь повесил табличку с просьбой не беспокоить.
        Сказать, что я был так уж сильно расстроен тем, что не поступил именно в Академию Махекара, было бы неправильно. Меня бесил сам факт вопиющего социального неравенства между простолюдином и высокородным. Представьте, каково современному землянину оказаться в положении человека второго сорта? Да, на моей родной планете также существует прослойка так называемых благородных, но ни один потомственный граф, герцог, да хотя бы великий князь не может лишь единым фактом своего существования осложнить жизнь обычному человеку. Нельзя отрицать, что на Земле дворяне устраивают разного рода тусовки, на которых кичатся друг перед другом своими знатными корнями. Но, как правило, все эти мероприятия так и остаются мелкими междусобойчиками эдакими сокрытыми от глаз посторонних ярмарками тщеславия. В моем родном мире решающее значение все-таки имеет размер банковского счета, а не родовитость того или иного члена общества.
        На следующее утро собрал вещички, сдал дежурному администратору ключ от номера и, не встретив никого из знакомых, покинул стены гостиницы с загадочным названием «Егрань». Арендованный автомобиль минут за сорок домчал меня до аэровокзала, расположенного в десяти километрах от объездной кольцевой трассы Махекара. Транспортное средство в целости и сохранности сдал в местное отделение прокатной фирмы. Мне без проволочек вернули его залоговую стоимость. Закончив дела, пешочком по специальной дорожке на взлетном поле добрался до означенной в билете посадочной площадки баллона с романтичным названием «Синяя Птица».
        У трапа предъявил проездной документ стюарду, юноше лет двадцати в синем фирменном костюме и фуражке такого же цвета. После чего поднялся внутрь пассажирской гондолы. Рюкзак и прочие вещички, включая огнестрельное оружие, удачно уместились в индивидуальной ячейке над креслом. Если у пассажира имелся более габаритный груз, его помещали в специальные контейнеры на грузовой палубе.
        Индивидуальных жилых помещений для лиц неблагородного происхождения не предусмотрено. Каждому пассажиру предоставлялось место в комфортабельном кресле, которое при желании можно разложить в удобное спальное место, а также получить у стюардессы теплый плед.
        Много времени погрузочные мероприятия не заняли. В назначенный час загудели паросиловые установки летательного аппарата, наземная швартовая команда отдала концы и, освободившись от планетарного притяжения, «Синя птица» резво устремилась в небеса.
        По информации, озвученной капитаном воздушного судна по внутренней системе громкого оповещения, наш полет будет проходить на высотах от трех до восьми километров. Столь приличный разброс объясняется ветрами, дующими на той или иной высоте. Известно, что на разных высотах направления движения воздушных потоков может существенно отличаться. Именно энергию ветра издавна используют штурманы баллонов для повышения скорости передвижения, экономии времени и сохранения ресурса паровых машин.
        Во время посещений читального зала Центральной Общественной Библиотеки города Махекара я довольно основательно проштудировал тему местного воздухоплавания и был весьма и весьма удивлен изощренной находчивостью здешних техномагов. Если кто-то считает, что для создания подъемной силы тут используется легкий газ или тепловое расширение воздуха, он глубоко заблуждается. Этот процесс можно назвать своего рода расширением, вот только создают необходимые условия вовсе не посредством нагрева атмосферного воздуха внутри объема оболочки, а совершенно иными методами.
        Дело в том, что внутренняя поверхность оболочки летательного аппарата покрыта специальным составом. При направленном воздействии магией на это вещество вокруг каждой отдельной молекулы воздушной смеси газов внутри несущей оболочки образуется силовой кокон. При расширении этого пузыря часть атмосферы покидает рабочий объем, создавая тем самым разрежение, достаточное для образования подъемной силы. Воздействуя магическим способом на внутреннее покрытие и добиваясь максимального радиуса силового кокона, внутри рабочего объема дирижабля можно получить едва ли не вакуум. Теоретически летательный аппарат можно поднять на любую высоту. На самом деле существует реальный потолок высоты полета для каждого подобного устройства, связанный с множеством разного рода ограничений. Например, наш дирижабль способен подниматься на двенадцать километров. Также существуют стратосферные летательные аппараты, но таковые применяются чаще всего военными, реже используются в научных целях.
        Внутренняя часть гондолы разделена на четыре палубы: нижнюю грузовую и три пассажирские. Первые две для разночинной публики с сидячими местами, самая верхняя предназначается для дворянства, там отдельные каюты с душевыми кабинками и персональным туалетом, чтобы благородные, упаси Отец Создатель, не присели на одно очко с грязным плебсом.
        Однако, понаблюдав за окружающей публикой, я сделал вывод, что дворяне не брезгуют путешествовать бок о бок с купцами, мастеровыми, мелкими чиновниками и прочим разночинным людом. И дело тут, скорее всего, в заоблачной цене на VIP апартаменты. Наличие грамоты о личном или потомственном дворянстве вовсе не гарантирует присутствие в кошельке её обладателя денежных средств, достаточных для путешествия на верхней палубе. Удобное раскладное кресло позволяет пассажирам отдыхать в достаточно комфортных условиях, а принять душ можно будет и по прибытии на место. В каютах первого класса путешествовали не просто родовитые, но очень богатые граждане. Этих я толком даже не рассмотрел, поскольку вход на верхнюю палубу для пассажиров второго класса был заказан, за этим внимательно следил дежуривший у соединяющего палубы трапа специальный мордоворот.
        Что касаемо остальной публики, на борту воздушного судна были представители достаточно зажиточных слоев населения, умеющее ценить свое время. До Неморры вполне можно добраться и по железной дороге. В этом случае путешествие заняло бы около недели. Баллон потратит на это лишь двое суток без утомительных стоянок на многочисленных станциях и полустанках. По внешнему виду людей трудно определить, кто именно перед тобой, поскольку большинство были одеты как среднестатистические горожане. Лишь немногие щеголяли чиновничьей формой, еще более редко мелькали робы магов. Детей моложе десяти лет я не заметил, да и тех было всего-то с полдюжины. Люди вели себя чинно, старались не шуметь.
        Большую часть пути я провел в своем кресле, разглядывая проплывающие внизу пейзажи. Лишь изредка отлучался для посещения туалета и с целью размять ноги. Кормили регулярно и вполне прилично. Керамические контейнеры с разогретой пищей развозили по салону на тележках симпатичные стюардессы. Они же снабжали всех желающих напитками (включая спиртные), конфетами, фруктами и прочим легким перекусом.
        Всю дорогу смежил веки всего лишь на несколько часов. Не спалось что-то. Всякие недобрые мысли навязчиво лезли в голову. Больнее всего переживал плевок в лицо, которым наградило меня здешнее дифференцированное по сословному признаку общество. Поначалу лелеял самые разные планы мести, вплоть до провозглашения себя любимого Государем Императором Всея Эды. Бурное воображение рисовало, с каким удовольствием я отменяю все эти сословные различия и ущемления в правах бесправных слоев населения. Всех дворян отправляю на сельскохозяйственные работы в созданные по моему велению колхозы, а коли не захотят, так головы с плеч без всякой пощады.
        Нагородив умозрительно сорок сороков бочек арестантов, от души посмеялся над собственными «коварными планами». Тоже мне Манилов с замашками махрового душегуба. Не мной всё тут придумано, не мне разруливать. Пусть живут, как привыкли. А мне нужно крепко подумать о будущем своем месте в здешней иерархической камарилье, если вернуться на Землю не получится. Разумеется, терпеть издевательства по причине якобы низкого происхождения я не намерен. Но чтобы избежать таковых, нужно самому получить статус высокородного. Блин, как же я презираю всю эту суматоху вокруг темы, выеденного яйца не стоящей. Тьфу! А ведь придется пробиваться наверх.
        Соседнее с моим кресло занимал, судя по специфическому одеянию, представитель магического сообщества. Ношение форменной робы вне службы для магов здесь необязательно, но некоторые чародеи предпочитают всячески афишировать свою принадлежность к касте избранных. Поначалу средних лет невысокий полный мужчина с гладко выбритой головой и совершенно невыразительным лицом показался мне совершенно неинтересным. К тому же, едва заняв место, он тут же приспособил кресло для сна, стребовал у стюардессы полагающийся плед и, завернувшись в него, заснул аж на десять часов. Какое-то время довольно громкие посвистывания и храп меня не на шутку раздражали. К сожалению, применить в данном случае действенную армейскую фишку - вонючий носок на нос у меня не было возможности. Пришлось терпеть. Постепенно абстрагировался от посторонних шумов и принялся с увлечением рассматривать проплывающие под брюхом дирижабля пейзажи.
        Когда разглядывания лесных массивов, извилистых рек и сельхозугодий надоедали, я закрывал глаза и читал какой-то боевик из своих земных запасов. Нахомячил лет десять назад книжек, музыки, фильмов и прочего подобного добра из земной Сети, теперь, время от времени ностальгирую. Когда надоедало чтение, вновь возвращался к созерцанию поверхности Эды.
        В какой-то момент мое внимание привлекли обширные дымы и вспышки пламени внизу. Приглядевшись, рассмотрел тонкую нитку окопов и мелкие фигурки солдат в них. В двух сотнях метров от этих позиций нестройные группы явно наступающих бойцов, прикрывающихся броней танков. В нескольких километрах от передовой с той и другой стороны артиллерийские батареи, беспощадно лупят по тылам противника и наступающим. Однако эффективность пушечного огня весьма сомнительна, поскольку снаряды будто натыкаются на невидимую преграду и взрываются, не долетев до цели. На учения происходящее явно не похоже. Выходит, реальные боевые действия.
        Похоже творившееся внизу безобразие привлекло не только мое внимание. Группа мужчин сгрудилась у окон и стала что-то бурно обсуждать.
        Прислушался к разговору. Оказывается, это парочка соседей землевладельцев не поделили какие-то земельные угодья. Тяжба тянется вот уже много лет. Судебные решения по этому делу выносились неоднократно, но каждый раз одна из сторон оставалась недовольной. Наконец страсти накалились до предела и. согласно какому-то там бородатому кодексу, лендлорды решили восстановить справедливость вооруженными методами, благо у каждого имелась небольшая армия с тяжелой техникой, артиллерией и магической поддержкой.
        Все это поведал какой-то солидной наружности важный чиновник в богато расшитой золотом форме с непонятными для меня знаками различия и многочисленными наградами на груди. Окружающие обращались к нему уважительно: «ваше высокородие». Всякий раз перед тем, как что-то сказать, он выпячивал необъятных размеров пузо и надувал украшенные пышными бакенбардами щеки. Х-мм, интересно, почему этот напыщенный индюк не в каюте первого класса? Раньше я его не замечал среди пассажиров. Наверное, все-таки оттуда. Снизошел от скуки до простого люда.
        Один испуганного вида мужчина поинтересовался у толстопуза насчет безопасности нашего летательного аппарата. На что тот с умным видом ответил, что нападение на гражданское воздушное судно исключено. Во-первых, стрельба по нонкомбатантам категорически запрещена и карается каким-то там международным трибуналом. Во-вторых, на борту имеется специальный артефакт, способный защитить баллон не только от попадания случайного снаряда, но преднамеренного обстрела и магической атаки.
        Данная информация меня обнадежила и успокоила. Очень не хотелось бы упасть с высоты нескольких километров. Оно хоть и предусмотрена система мягкой посадки гондолы, но не хотелось бы проверять на собственной шкуре, насколько она окажется мягкой. Да и падать вблизи линии фронта как-то не очень хочется. Не приведи господи всех нас попытаются взять в плен или укокошить под шумок, чтобы до международного трибунала дело не дошло.
        Неожиданно справа до моего слуха донесся слегка хрипловатый голос:
        - Неужели у князя Свифского и графа Тьюрринга до стрельбы дело дошло? Странно, вроде бы неделю назад обо всем договорились, мировую распили и вот нате вам.
        Как оказалось, голос принадлежит моему соседу, изволившему проснуться после весьма продолжительного сна.
        - А вы случайно не в курсе, чего они там не поделили? - поинтересовался я чисто из вежливости, больше для поддержания разговора, поскольку просто так сидеть и пялиться в окно мне изрядно наскучило.
        - Вроде бы род Свифских лет сто тому как отхватил у Тьюррингов какой-то городишко и землицы толику. С тех пор между ними тяжба. Теперь вон воюют. - Тут сосед вдруг встрепенулся и смущенно произнес: - Прошу прощения, не представился. Адепт Магии Смерти и Менталистики шестой ступени грандмастер Толкуно Караса. Возвращаюсь в Неморру из официальной командировки в Гильдию Махекара.
        - Влад Лёд, - в свою очередь представился я, - направляюсь в Пальму с целью получения высшего магического образования в тамошней высшей школе Общей Магии.
        - Похвально, похвально, - мэтр посмотрел на меня с нескрываемым интересом. - И очень интересно. Вам годков на первый взгляд не менее двадцати пяти.
        - Аккурат, так оно и есть, точно двадцать пять. - немного дурашливо подтвердил я.
        Маг оказался человеком бойким и находчивым и тут же вернул мне шпильку:
        - Не сочтите мой вопрос нескромным, что же раньше помешало вам получить высшее магическое образование?
        - Деньги, ваше магичество, точнее их отсутствие. - Поскольку скрывать мне было нечего, я поведал собеседнику «правдивую» историю нелегкой жизни рано осиротевшего мальчишки из глухого поселка лесорубов.
        - Занятно, крайне занятно, - пробормотал негромко себе под нос грандмастер. - А что же не согласились воспользоваться спонсорской поддержкой? К вам же наверняка обращались с заманчивыми предложениями.
        - Слишком я независим и свободолюбив, отказался. Тридцать лет после получения диплома работать на доброго дядю, нет уж увольте. Я лучше по Великой Пустыне погуляю и всякого добра поищу.
        - Интересный вы человек, Влад. М-да, очень интересный. Большинство одаренных при отсутствии денежных средств с радостью примут любую помощь, тем более, как вы говорите, «добрый дядя» не заставит их работать на себя денно и нощно и нуждаться в чем-либо им не придется.
        - Извините, грандмастер, но у каждого свои представления о том, что такое свобода. Для меня это возможность в любой момент сняться с насиженного места и отправиться туда, куда я сам пожелаю и делать то, что сам захочу.
        - Ну что же, уважаю вашу точку зрения, но принять не могу, поскольку сам когда-то воспользовался спонсорской поддержкой одного высокопоставленного вельможи империи Бангара. Долг свой я отработал, тем не менее продолжаю взаимовыгодное сотрудничество со своим благодетелем.
        Мы поболтали еще немного с попутчиком. Как оказалось, Толкуно Караса большой любитель старины глубокой и фанатичный собиратель наследия погибшей цивилизации. Неудивительно, что он прекрасно говорил по-русски. В свою очередь я продемонстрировал ученому мужу отменное знание своего родного языка. Вы не поверите, но маг сделал мне ряд замечаний по произношению. Мысленно я ржал, но виду не подал. Чтобы не раздражать ученого мужа, поправки принял к сведению и без малейшего стеба в голосе поблагодарил за науку.
        Мэтр Караса поведал множество разных историй из жизни первопоселенцев. Пусть эти рассказы более всего походили на волшебные сказки в духе арабской «Тысяча и одной ночи» или индийской «Махабхараты», слушать о летающих дворцах, небесной красоты девушках, могучих героях и коварных колдунах было интересно.
        Особенно меня заинтриговал рассказ о том, как люди, обнаружив в песках Великой Пустыни некий храм, подвергли его безжалостному разграблению. Самое страшное случилось после того, как какой-то наглец, забравшись на гигантскую золотую статую Отца Создателя, извлек из его лба дивной красоты драгоценный камень. Разгневанный бог пробудил Небесного Стража и приказал наказать неблагодарное племя людей, коим он позволил жить и плодиться в этом мире. Как следствие, с неба сошел огонь, все достижения цивилизации были уничтожены, а сами люди опустились едва ли не до первобытного состояния. Постепенно гнев Отца Создателя поостыл. Человеческие поселения перестали подвергаться уничтожению небесным огнем. Боле того, парящий в горних высях Страж начал охранять племя людей от незваных гостей, проникающих в этот мир через стихийные портальные переходы, возникающие исключительно на территории Проклятого континента. По всей видимости, их появление каким-то образом связано с осквернением древней святыни неведомого народа.
        Если отбросить всякую мистическую шелуху, в которую предки ныне живущих в этом мире людей основательно упрятали реальные факты, можно сделать определенные выводы. Два тысячелетия назад научно-исследовательской экспедиции на Эйфер или «черным копателям» удалось обнаружить некий механизм, оставшийся либо от предыдущей цивилизации, либо доставленный с иной планеты, а может и вовсе с какого-то неведомого плана бытия. Возможно, артефакт осуществлял пространственно-временную стабильность в этом секторе нашей Вселенной. Но как это часто бывает, незадачливым археологам удалось раскурочить хрупкое оборудование, что привело к катастрофическим последствиям. А что, вполне научно-обоснованная версия.
        Так за разговорами пролетело двое суток. Посадка в воздушном порту Неморры прошла как-то по-будничному. Никаких «занять свои места» и «пристегнуть ремни».
        Воздушное судно покинули вместе с магиком. Таможня не нашла в наших вещичках ничего запретного. Офицер пограничной стражи поинтересовался целью визита и поставил в наших паспортах отметки о прибытии с правом нахождения на территории герцогства неограниченный срок. Вспомнилось из одного древнего фильма: «Хоть всю жизнь живи, раз хороший человек». Улыбнуло. На прощание погранец выдал отпечатанную на плохой бумаге памятку, что можно делать в Великом Герцогстве Неморра, а что нельзя. Засим с нами распрощались.
        Я помог мэтру донести до стоянки такси чемодан, скорее сундук, оббитый кожей. По заверениям мэтра Караса, там находились книги. На мой взгляд, сундук был набит кирпичами. Вот только не подумайте, что мне было тяжело. Семьдесят кило это вовсе никакая не тяжесть для моего тренированного организма, просто опасался за целостность ручек.
        Ручки не подвели. На стоянке такси мы душевно распрощались с адептом Магии Смерти и Менталистики шестой ступени грандмастером Толкуно Караса. Я также взял мотор до автовокзала.
        Возникшую идею добраться до Пальмы с комфортом на такси, обломил водитель. Интересующее меня место находится в трех сотнях километров от Неморры. Дорога там проходит по местам малонаселенным. Упаси Отец Создатель сломаться в дороге, помощи ждать неоткуда. Также есть риск нарваться на крупного хищника, хуже того на бандитскую засаду.
        - Это в столице и крупных городах Великого Герцогства более или менее спокойно, а вот в окрестностях всякой швали полным-полно. - С грустью в голосе сообщил таксист. - Вроде как мирно пашут свои земельные наделы, но частенько озоруют на дорогах. Мало, что ограбят и отнимут автомобиль, еще поиздеваются основательно перед тем как прикончить.
        - А что же герцог? Почему допускает подобные безобразия на своей территории?
        На что водила нерадостно ответил:
        - Наше герцогство одно название что Великое. Населения по пальцам пересчитать. А что, собственно, людям делать в этом захолустье? Поговаривают, что в горах и золотишко водится и камушки драгоценные, и развалины где древних магических артефактов видимо-невидимо, и еще много чего. Однако, это лишь досужие разговоры. Уж больно условия в горах Ландака невыносимые: вонь, тучи мелкого гнуса, хищное зверье и ядовитые змеи, но хуже всего жара, влажность. Не обглодают до костей, так сам заживо сгниешь или от какой неизлечимой хвори загнешься. Поэтому народ туда особо и не стремится. Никакой деловой активности, сплошное сонное царство. Раз в седмицу пароход привезет заказанный торговцами товар и заберет груз бананов. Местные парни передерутся с матроснёй из-за девок - вот и вся веселуха. Великое Герцогство сплошь труднопроходимая мало изученная гористая местность, покрытая непролазными влажными джунглями. Более или мене крупные населенные пункты и плантации привязаны к побережью океана. Основная сельскохозяйственная культура бананы, их вывозят в соседние страны и на острова в огромных количествах. Но товар
дешевый и доход с него в казну небольшой. А поскольку необходимых денежных поступлений нет, значит и дорожную патрульную службу содержать не на что. Его Высочество Великий Герцог Адрогон Третий готов выделить достойный лен любому дворянину, решившему вести хозяйственную деятельность в горах, но вот только желающих пока что не наблюдается. Нет дураков вбухивать денежки в бесперспективное предприятие.
        Информация о том, что местный правитель готов раздавать землю под вассалитет меня заинтересовала. Ни в жизнь не поверю, что в древнем основательно разрушенном горном массиве Ландака отсутствуют полезные ископаемые. Скорее всего байки о найденном золоте и драгоценных камнях имеют под собой вполне реальное обоснование. А то, что их здесь никто не видел, неудивительно - промысловикам нет надобности светить добычу на территории небогатого герцогства, чтобы ими вплотную занялись фискальные органы. Проще вывезти нелегально, не делясь с законными хозяевами этой земли, и реализовать там, где за товар можно получить приемлемую цену.
        - А как же геологические изыскания? Неужели не проводятся?
        На что разговорчивый водитель ответил с нескрываемой саркастической ухмылкой:
        - Как же не проводятся? Разумеется, случаются время от времени. Приедут геологи все из себя надутые, пальцы веером, недельку в джунглях проторчат, потом спешно возвращаются обратно и бегом в аэропорт, мол, не подходит им наш климат, комары, мошки и хищные звери оченно не нравятся. Оно и действительно так. Люди обитают вдоль береговой линии, в джунгли лишь отмороженные лесорубы в погоне за ценными породами деревьев рискуют заглядывать, да и то шерстят только по окраинам. Как я уже упоминал, вроде бы кто-то потихоньку золотишко моет по ручьям, да по древним руинам шакалят. Сам бы я ни в жизнь туда не полез ни за какие коврижки, - усмехнувшись, водитель ударил ладонью по рулевой баранке, - меня моя «девочка» кормит, нам с супружницей и двумя пока что малыми детками хватает на жизнь.
        - Так вы говорите, что по здешним дорогам путешествовать опасно, но автобусы-то ходят.
        - Автобусы - другое дело. При каждом приписан штатный боевой маг, на крыше пара пулеметов. Так что желающим поживиться за чужой счет ничего не светит. Поначалу пытались, но крепко обломились, теперь на дорогах спокойно. Однако время от времени находятся придурки, пытающиеся путешествовать в одиночку на автомобиле. Иногда им везет, но чаще всего пропадают с концами.
        - Так что же они привозят машины с собой? - поинтересовался просто так без какой-либо задней мысли.
        - Почему же с собой? В Неморре есть несколько пунктов проката. Тут жителей всего-то около сотни тысяч, но живут в основном в частных домах с земельными участками. По площади наш город вполне сопоставим с любой крупной столицей. По этой причине многие приезжие предпочитают арендовать авто для личного пользования.
        А тут и автовокзал нарисовался. Водитель аккуратно вырулил на стоянку такси. Я расплатился и покинул транспортное средство.
        Автобус, на котором предполагалось добраться до города Пальма с первого взгляда мне категорически не понравился. Металлический сарай метров десяти в длину и трех в ширину. Стенки из десятимиллиметровой листовой стали. Вместо окон узкие бойницы. Внутри четыре ряда кресел с изрядно покоцанной обивкой. В задней части автобуса кто-то хрюкает, кудахчет, и даже мычит и бэ-э-кает. Помимо того, что внутри духотища невыносимая, еще и вонь стоит знатная. Нет, я, конечно, могу и потерпеть, чай не барин. Но чего ради нюхать дерьмо, если имеется отличная альтернатива?
        Вернувшись на стоянку такси, подошел к знакомому авто и, не спрашивая разрешения, уселся на прежнее место.
        - Уважаемый, отставить автовокзал, везите-ка меня в ближайший пункт проката.
        Водитель посмотрел на меня широко выпученными глазами.
        - Хотите добраться до Пальмы на автомобиле?!
        - Вы правы, не желаю париться в том свинарнике на колесах.
        - Но бандиты!
        - Плевать на бандитов, у меня самого ружжо имеется, так что как-нибудь отобьюсь. А может быть, и не нападут. Не всех же грабят.
        Таксист пожал плечами, аккуратно тронулся и повез меня в нужное место.
        А еще через полчаса я стал временным владельцем небольшого кабриолета с довольно мощным мотором, способным разогнать транспортное средство до сотни километров в час. По местным меркам фантастическая скорость.
        Двигаясь по городу в направлении междугородней трассы, я улыбался. Наконец-то меня оставило подспудное гнетущее чувство, портившее настроение последние дни. Неожиданно для меня самого, ощущение реальной возможности получить на свою пятую точку толику приключений вызывало повышение содержания адреналина, серотонина и прочих гормонов в крови, что, в свою очередь, бодрило не хуже крепкой выпивки или красивой женщины. Реальная опасность - вот чего мне сейчас более всего не хватает, чтобы окончательно прогнать тоску-печаль и вообще развеяться как следует.
        Все-таки прежде чем отправиться в путь, заглянул в мэрию Неморры, где осторожно прозондировал последствия вероятной стычки с грабителями. К моей радости, никакими гнилыми либерализмом и гуманизмом в отношении нарушителей закона тут пока что не пахнет. Всё элементарно: на тебя напали, можешь обороняться всеми доступными способами и средствами, хоть артиллерийское орудие с собой бери и мочи гадов в сортире или на свежем воздухе. Боле того, за каждого убитого бандита полагается денежная награда, на мой взгляд слишком скромная, чтобы бравые горожане массово рванули наводить порядок на дорогах Великого Герцогства. Вот если бы государь был не столь жадным…
        Впрочем, плевать, здешние порядки меня не волнуют. Главное, если вдруг подвергнусь неожиданному нападению каких-нибудь герильяс или барбудос, как всякий добропорядочный гражданин буду в своем праве поступить с ними как моей душе угодно.
        Выехав за пределы города, расчехлил Удар4-М, снарядил магазином с обычными разрывными пулями и положил на пассажирское сидение, прикрыв предусмотрительно курткой, чтобы не бросалось в глаза вероятным наводчикам. Не поленился проверить наличие патронов в обоих револьверах, вдруг понадобятся. Вместо куртки надел разгрузочный жилет с запасными магазинами и снаряженными барабанами для револьверов. Короче, вооружен и очень, очень опасен. Только внешне оно не сильно заметно.
        Мой путь пролегал в непосредственной близости от побережья Южного океана. Полуденный Соли основательно припекает затылок, горячий ветер обдувает лицо. Однако поднимать брезентовый полог, чтобы изолировать салон и воспользоваться системой кондиционирования, не стал. Не так уж все и плохо, а ограничивать обзор себе дороже. Мало ли какая военная хитрость придет в голову местному криминалитету.
        В первой попавшейся деревушке немного задержался у какой-то лавчонки, торгующей всякой всячиной от одежды, алкогольных и безалкогольных напитков до пирожков с разнообразной начинкой и экзотических фруктов. Выпил кружку холодного пива весьма приличного качества. Перекусил полудюжиной горячих пирогов с рыбой. Приобрел нечто вроде бейсбольной шапочки для защиты головы от палящих солнечных лучей. Шляпу то и дело норовит сорвать встречным потоком воздуха, а кепи, если повернуть козырьком назад, самое то.
        Пока трапезничал, набежали местные мальчишки и стали потихоньку подкрадываться к моему транспортному средству с вполне определенными намерениями. Беглого взгляда мне хватило, чтобы вычислить лидера этой воровской шайки. Пришлось ненадолго отвлечься, чтобы наградить пинками главного заводилу. После этого, ребята полностью потеряли интерес ко мне и моему автомобилю.
        Через тридцать километров обнаружил удобный съезд к берегу. Безлюдное место. Чуйка молчит. Ровный галечный пляж, значит, колеса не провалятся. Отчего бы не поплескаться у бережка? Решено, сворачиваю налево к кромке воды.
        В течение часа плавал, нырял, любовался красивыми подводными пейзажами и разнообразной живностью. Прихватил на память здоровенную витую раковину по форме немного напоминающую земную рогатую «Лямбис Хирагра». Чтобы моллюск не протух на жаре, плюнул внутрь раковины, запустив туда несколько сотен фабрик по производству нанобиотов. Пока еду, наниты расплодятся и полностью утилизируют органику, а заодно очистят внешнюю поверхность от налипших водорослей, песка и мелких ракушек. Мне останется лишь выплеснуть из очищенной раковины концентрированный солевой раствор. Не то чтобы я планировал создать коллекцию ракушек, но в качестве подарка вполне подойдет, а может быть еще для чего-нибудь. Трофей сунул в багажное отделение.
        Вскоре мой автомобиль продолжил движение по трассе. Купание в соленой воде взбодрило и основательно повысило настроение. Морская соль с поверхности кожи была быстро утилизирована всё теми же нанитами и неудобств не доставляла.
        Дорога то проходила вдоль побережья океана, то ныряла вглубь материка в сторону гор, то удаляющихся, то подступающих своими отрогами едва ли не к кромке воды. Часто автомобиль мчался в окружении банановых растений, достигающих высоты десятка метров. С виду напоминают пальму, но это не деревья а трава. Посадка довольно плотная. На всех растениях тяжелые гроздья зеленых плодов, либо молодые завязи. Людей не видно, однако пригляд за плантацией заметен невооруженным глазом - практически каждое растение подперто бамбуковыми жердями, иначе не выдержит тяжести урожая. Между стволами гуляют горластые твари, похожие на земных гусей. Птицы что-то подбирают с земли, как результат, беспрерывно гадят. Лишь пару раз я замечал среди густой зелени группы людей. Поскольку угрозы для меня они не представляли, ехал дальше без опаски.
        Изредка мимо проносились мелкие поселения. В некоторых развешенные на шестах сети и валявшиеся на берегу лодки однозначно указывали на то, что основным занятием аборигенов является добыча рыбы и иных морских гадов.
        Чаще сетей и лодок в поселке не наблюдалось, зато имелись в наличии многочисленная сельскохозяйственная техника и транспорт, горы бананов под навесами и множество контейнеров на пристани. Тут также все ясно и понятно, чем занимается народ. Интересно, плоды лежат огромными кучами и не портятся. Наверняка какие-нибудь магические штучки. Однажды заметил судно, стоящее у причала под погрузкой. Размерами скорее катер. По всей видимости, промежуточный транспорт. Контейнеры с бананами доставит в ближайший порт, откуда они попадут в трюм большегрузного судна, пока команда на берегу будет разбираться с местной братвой, кто более всего достоин внимания здешних дам. Прям как в одной из любимых Дедом песен про порт в Кейптауне, где все споры решает браунинг.
        До самой Пальмы стоянок не планировал. Однако человек предполагает, но некто, кто значительно выше нас по неофициальному статусу, располагает.
        Примерно на середине маршрута дорога резко вильнула вправо в сторону гор. На этом участке вместо ухоженных банановых плантаций дорогу обрамляли густые заросли дикорастущего кустарника. Судя по отсутствию крупных деревьев и наличию редких банановых растений, эта территория еще относительно недавно использовалась под выращивание главной местной сельскохозяйственной культуры. По какой-то причине, плантация была заброшена и постепенно зарастала сорняками.
        Авто с приличной скоростью приближалось к довольно массивному скальному образованию, миновав который, дорога должна резко вильнуть в сторону гор. Тут как-то вяло, лишь легким чувством тревоги дала знать о себе чуйка. В свою очередь нейросеть доложила о резком скачке пси-активности примерно в полукилометре от автомобиля. Вслед за этим до моего слуха донесся отдаленный гул взрыва, за ним сухие щелчки беспорядочной винтовочной пальбы. Чуйка наконец заверещала благим матом, предупреждая о какой-то пока еще неведомой опасности.
        Притормозил по возможности плавно. Наметанным глазом выбрал удобное место для съезда с дороги и, на довольно приличной скорости въехал в заросли придорожного кустарника. Хорошо, что прокладывавшие дорогу мастера не догадались выкопать глубокий кювет. Впрочем, не стану грешить почем зря на достойных людей. Окювечивание магистрали имело место быть, однако со временем водоотводные траншеи забило всяким мусором и землей, а подновить их никто не догадался. Огромное спасибо тем распи… пардон, добрым людям, что обеспечили моему автомобилю относительно плавный и вполне безопасный съезд с проезжей части.
        Схватил винтовку, на автомате еще раз проверил наличие заряженных магазинов в разгрузочном жилете. Не открывая двери, выскочил из машины. Рюкзачок на всякий случай закинул под ближайший куст - мало ли какая сволочь решит во время моего отсутствия оставить меня без средств к существованию, обидно будет.
        Вопреки здравому смыслу и чувству самосохранения, я все-таки решил посмотреть, кто там ведет боевые действия. Благо мое появление в непосредственной близости от поля битвы пока что осталось без внимания воюющих сторон.
        Со всеми полагающимися предосторожностями выбрался на дорогу. Машины вроде бы отсюда не видать, но свежий след примятой травы и кустов однозначно указывает, что где-то там она есть. Ладно, будем надеяться, что в ближайшее время никто тут не появится и не проявит интереса к съехавшему за каким-то лядом на обочину автомобилю.
        Чувство опасности притупилось. Это означает, непосредственной угрозы для меня не наблюдается. Однако полностью не улеглось, поскольку стрельба за поворотом дороги не думала утихать. Наоборот, мой чуткий слух уловил выстрел из орудия калибра миллиметров эдак пятидесяти, а через краткий миг я услышал и взрыв снаряда.
        - Осколочно-разрывной, - на автомате определил характер сработавшей боевой части.
        Вслед за взрывом застрекотал пулемет, гармонично вливаясь в общую какофонию звуков. Кто-то громко вскрикнул, кажется, пуля-дура неожиданно оказалась не такой уж и дурой и не пожелала пролетать мимо человека. А может это вовсе и не пуля. Еще один крик. Вновь выстрел из пушки и взрыв снаряда.
        Не теряя времени, я рванул к скале. На глаз прикинул высоту. Вертикальная стена метров пятидесяти, но поверхность основательно выщербленная, самое то, чтобы залезть на вершину без специального снаряжения. Пара минут и я практически наверху.
        Находясь еще на середине подъема, я понял, что не один такой самый умный. Нашлись ребята, которым также очень понравилась облюбованная мной возвышенность. Об этом свидетельствовали выстрелы, доносившиеся оттуда и потоки нецензурной брани, коими весьма богат здешний интернациональный диалект.
        Добравшись до верхотуры, осторожно выглянул из-за скалы. Мог бы не осторожничать. На выровненной площадке два мужика азартно палят из карабинов куда-то в противоположную сторону, при этом умудряются что-то объяснять друг другу посредством столь смачных оборотов - прям заслушаешься.
        Слушать, что конкретно им там не нравится не стал. Рывком поднялся на скалу, подбежал к стрелкам и легкими ударами в основание черепа лишил их сознания. Извлеченной из разгрузки веревкой быстро связал им руки за спиной. Пускай отдохнут. А я пока посмотрю, из-за чего тут весь сыр-бор разгорелся.
        Беглого взгляда мне оказалось достаточно, чтобы оценить окружающую обстановку. На дороге в сотне метров от поворота чадил черным дымом кургузого вида бронетранспортер. Рядом гражданский автомобиль на вид вполне целехонький. В непосредственной близости от уцелевшего авто суетится какой-то человек. Насчет экипажа и десантной группы БТРа сомнений не было - никто не уцелел, поскольку артиллерийский снаряд проделал в броне аккуратное отверстие и взорвался внутри боевой машины.
        Само орудие, уничтожившее БТР, располагалось на небольшой возвышенности в двухстах метрах от дороги. Его расчет в данный момент стрелял по автомобилю на дороге, но с этим как-то не очень задалось. Несмотря на близость цели и кажущуюся беззащитность, снаряды либо взрывались, не долетев до машины, либо рикошетили от невидимой преграды и улетали куда-то в сторону. Неподалеку от орудия десяток бойцов также пытались из карабинов пробить невидимую защиту. В отдалении на бугорке я заметил станковый пулемет с массивным кожухом водяного охлаждения на своле. Напоминает легендарное изделие Хайрема Стивнена Максима. Такой у Деда в сарае стоял, вполне работоспособная машинка была, хоть и жуткое ретро, мне даже было позволено пострелять из него пару раз. Пулемет нападающих по какой-то причине не стреляет. Судя по грустному виду стрелка и его помощника, имеет место серьезная неполадка механической части.
        Итак, что мы имеем? Налицо типичная засада. По дороге в сторону Неморры двигался гражданский автомобиль в сопровождении транспортной боевой машины. По непонятной причине магическое прикрытие на БТР отсутствовало, поэтому он был уничтожен первым же орудийным выстрелом из засады. А вот охраняемое авто оказалось надежно защищено. Настолько надежно, что снаряды и пули не способны проломить силовую защиту. Ага, пока не способны, но, судя по планомерному обстрелу, нападающие уверены в том, что силы мага, поддерживающего непробиваемый кокон, не безграничны, и в конечном итоге они добьются поставленной цели. Теперь мне понятно недовольство плененных парней и их резко-негативное отношение к обороняющему автомобиль чародею.
        Так, диспозиция обозначена. Мысли о том, чтобы смыться потихоньку у меня даже в голове не возникло. Добрые люди не устраивают засад на мирные БТРы, сопровождающие гражданские автомобили. Хе-хе-хе! Так или иначе, акт агрессии налицо. Картина боя вызывает в моей душе чувство справедливого негодования по отношению к нападавшим. К тому же, стрелять из полевого артиллерийского орудия по человеку - полный беспредел. Решено, помогаем слабому.
        Тут мое внимание привлек мужчина на дороге. Воспользовавшись временным затишьем, он послал в сторону орудия ветвистую молнию. К сожалению, метрах в десяти от цели молния будто наткнулась на невидимый барьер, и весь её заряд стек в землю.
        Ясненько, нападающая сторона также использует для защиты магию. Плевать, у меня есть артефактные пули… Хотя нет, не стану их применять. Места тут безлюдные, если немного побалуюсь псионическими практиками, вряд ли кого-то из ордена Зрящих это заинтересует.
        Сказано (точнее задумано) - сделано. Чтобы создать значительный капсулированный объем вакуума в непосредственной близости от группы атакующих мне потребовалось не более трех секунд. Один из парней, по всей видимости, маг нервно закрутил головой в поисках источника псионического воздействия, но, если что-то и понял, ничего для отражения моей атаки предпринять не успел. Мысленная команда-триггер и атмосферный воздух устремляется в безвоздушную зону, создавая обширную область декомпрессии. Как результат мощный удар грома и столб пыли, взмывающий в небеса. Не завидую парням, если не сдохли от кровоизлияния в мозг, ударной волной их потрепало изрядно, во всяком случае, за счет резкой декомпрессии барабанные перепонки у них в хлам, и глазные яблоки на лоб повылезали. Ну и ну, сам от себя не ожидал, что когда-нибудь создам и применю термобарическую гранату, точнее, просто барическую без какого-либо выделения тепла. Магический щит, успешно отразивший мощный заряд электричества, спасовал перед достаточно скромным по затратам пси-энергии чародейством.
        Мужчина на дороге впал в ступор от неожиданности. Разумеется, взрыв миниатюрной вакуумной бомбы он увидел, но пока что не осознал, всех последствий происходящего. Странный субъект, я на его месте непременно воспользовался бы ситуацией и уже сверкал пятками, стремясь оказаться как можно дальше отсюда. А может быть, он никакой не заторможенный? Скорее всего, в автомобиле находится нечто такое, чего он бросить не может. Ладно, его дела меня не касаются. Свою задачу я выполнил, теперь как бы познакомиться с ним поближе, но так, чтобы не огрести по самые не балуйся.
        Поднявшись в полный рост, помахал незнакомцу рукой.
        - Эй, уважаемый! Я не враг, а вовсе даже наоборот! Так что не надо в меня молниями пулять или еще какими неприятными штуками!
        Мужчина, похоже, успел сориентироваться и правильно оценить мою роль в сложившейся ситуации. В ответ он также помахал рукой и громко крикнул:
        - Коль не враг, спускайтесь, поговорим!
        С противоположной стороны от места моего подъема скала имела довольно пологий спуск. Повесив винтовку на плечо, я прихватил двух пленных субчиков и неспешно направился вниз.
        Пока суд да дело, пыль над местом засады развеялась, у меня появилась возможность оценить нанесенный противнику ущерб. Живых не осталось никого. Пару раз в своей боевой практике я имел сомнительное счастье наблюдать результат применения мощных термобарических зарядов по живой силе противника. Поэтому вид основательно забрызганных кровью тел и болтающихся на тонких ниточках лопнувших глазных яблок меня ничуть не смутил. Бывает и хуже. Впрочем, куда уж хуже?
        Не доходя до автомобиля десятка метров, бросил на землю бесчувственных пленных и наконец сумел во всех подробностях рассмотреть незнакомца. Таковым оказался мужчина довольно солидного возраста. Да что там солидного - седовласый старец, но отнюдь не согбенный, а очень даже бодрый. Особо бравый вид ему предавали лихо закрученные вверх щегольские усы и козлиная бородка клинышком. Сухощав, высок, взгляд карих глаз из-под кустистых бровей пронизывает аж до копчика. Одет в полевую армейскую форму Судя по жизнерадостному виду, бой с превосходящими силами противника дедуля перенес вполне нормально.
        - Влад Лед, следую на арендованном автомобиле в Пальму. По дороге стал свидетелем бандитского нападения на вашу колонну. Как всякий законопослушный гражданин решил оказать посильную помощь. Вот двоих взял в плен. Что случилось с остальными, не имею представления. - От своих магических чудачеств, по понятным причинам, буду открещиваться со всем пылом своей страстной натуры. Кто я? Всего лишь будущий студент, коему манипуляции подобными силами неподвластны по умолчанию.
        - Данил Алим-Тонский архимаг, специализация артефакторика, направляюсь в Неморру с грузом… кхм… некоторых археологических… кхм… находок, собранных в городище Древних неподалеку от Пальмы. Примите мою искреннюю благодарность за своевременно оказанную помощь.
        Сказать. Что я был очень обрадован встречей, погрешить против истины. По законам жанра сейчас передо мной должна стоять прекрасная дама голубых кровей, с которой у нас должен тут же начаться бурный роман. Шутка юмора, разумеется. Хватит с меня благородных дам, сплошной экстрим с ними и трах в условиях, далеких от моих гигиенических предпочтений. Мне бы и с этим дедом побыстрее разобраться, да продолжить прерванный путь.
        - Не стоит благодарности, уважаемый архимаг. Опасность миновала, и, если вы не возражаете, я отправлюсь далее по своим делам.
        - А вы весьма скромный молодой человек, - усмехнулся в бороду старик, - однако я вынужден просить вас задержаться до прибытия баллона Службы Безопасности Его Высочества Великого Герцога. Соответствующий запрос через переговорный артефакт мною послан.
        - Ну что же, коль так, отказать в вашей просьбе не могу. Вот только с вашего позволения отлучусь ненадолго за своим автомобилем.
        Глава 10. Предстоит учиться мне на чужой планете
        Поздравьте, наконец-то я стал студентом высшей школы Общей Магии города Пальма. Сложный этап вступительных экзаменов позади. Хе-хе-хе! По сути никаких вступительных экзаменов и не было, приняли автоматом. Ладно, обо всем по порядку.
        Итак, после разгрома засады, я сгонял по-быстрому за своим автомобилем, и мы с Данил Алим-Тонским провели несколько интересных часов в ожидании появления следственной группы СБ Великого Герцогства Неморра. Архимаг оказался интересным собеседником и изрядным болтуном из тех, что «находка для шпиона». Впрочем, поначалу он пытался не распространяться о характере перевозимого груза. После недолгой беседы проникся ко мне доверием и вывалил кучу, в общем-то, малополезной для меня информации, но это случилось немногим позже.
        Первым делом он наложил на пленных какое-то ментальное заклинание, прокомментировав свое действо:
        - Чтобы не очухались до прибытия следственной группы, мало ли какие у них в голове закладки. Вдруг придут в сознание, поймут, что в плену и сразу окочурятся. Тут без специалиста не разобраться, а я в этих вещах не очень соображаю. Лишь немного по верхам нахватался.
        Убедившись, что с бандитами все в порядке, мы прогулялись до места основной засады. Картина неприглядная, но вид крови, болтающихся на ниточках глазных яблок и вывалившихся изо рта разбухших языков ничуть не смутил ученого. А мне чисто по барабану, на виртуальных тренировках в учебке приходилось и не такое видеть, мало того, руками трогать, а иногда едва ли не купаться в разрозненных фрагментах человеческих тел и экскрементах. Б-р-р! Курс повышения морально-психологической устойчивости бойца - вот как называлось это издевательство. Примерно треть ребят из моей группы не выдержали подобных издевательств и за непригодностью были отчислены из рядов Российских ВКС. Мне же эти погружения в виртуал впоследствии помогли достойно перенести то, что я увидел в разгромленных так называемыми повстанцами африканских поселениях, а также шокирующий вид инопланетных тварей и их весьма экзотические пищевые пристрастия.
        Архимаг недоуменно пялился на мертвые тела, не выражая при этом малейшего оттенка брезгливости - только научный интерес и бормотал при этом себе под нос что-то маловразумительное:
        - Экзо-фактор, кажется присутствует, я его не очень ощущаю, странно. На первый взгляд, явный эндогенез… Не, тут все-таки имеет место внешнее воздействие? Необычно все - как-то. Стороннему влиянию, вроде бы неоткуда взяться. Ну не вы же, юноша всех тут угробили? Ха-ха-ха!..
        Единственное, что я вынес из его бубнежа было то, что новый знакомый полностью исключает мое участие в процессе создания объемного магического взрыва. С одной стороны, было не очень приятно осознавать, что тебя недооценивают как мага. С другой, явное пренебрежение к моим способностям здорово играет мне на руку, не хватает на мою бедную голову разборок со службой безопасности. Орден Зрящих также может заинтересоваться юным самородком. А оно мне надо?
        Чтобы еще дальше продвинуть своего нового знакомого в нужном направлении, я высказал весьма приличную на мой взгляд версию произошедшего:
        - Уважаемый, насколько мне помнится, перед тем, как тут шандарахнуло, вы активировали мощный электрический разряд. Не могло ли данное воздействие войти в резонанс с боевым заклинанием нападавших, которое они собирались применить против вас?
        - А что, довольно интересная мысль, - встрепенулся Данил Алим-Тонский, - то-то не дает мне покоя некий след незначительного внешнего воздействия. Жаль невозможно установить характер того заклинания, что вступило во взаимодействие с моей молнией. Это могло бы послужить началом нового направления магической науки. Впрочем, синергетические взаимодействия при столкновении конвергентных потоков, проявлявшихся в скачкообразном выделении физической энергии, отмечались и ранее…
        Дале что-либо понять из длинной речи ученого мужа я, при всей своей эрудиции, был не в состоянии. Причина тому - моё недостаточное понимание протекания большинства магических процессов и их взаимодействие с привычными мне физическими факторами. Ладно, пускай «Остапа несет», лишь бы моя истинная роль во всем этом безобразии осталась незамеченной.
        Неожиданно взгляд Алим-Тонского устремился на мою грудь.
        - А что это там у вас, Влад?
        - Где?
        - Ну под рубахой.
        Я сунул руку за ворот и извлек созданный собственными руками защитный девайс, про который, откровенно говоря, банально забыл. При этом автоматически активировавшийся при приближении реальной опасности амулет продолжал функционировать в данный момент в режиме полной боевой готовности. Я отдал мысленную команду на его деактивацию и, сняв с шеи вместе с цепочкой (в свое время я передумал использовать амулет в качестве броши, чтобы глаза не мозолил кому ни попадя), протянул архимагу.
        - Вы это имеете ввиду?
        При виде созданного мной магического прибора глаза архимага от артефакторики буквально зажглись алчным огнем истинного исследователя, обнаружившего нечто особенное неожиданное. Он буквально выхватил из моих рук сверкающий и переливающийся в лучах дневного светила амулет, поднес его к глазам и на продолжительное время выпал из реального времени. Через четверть часа мужчина вернулся в действительность и с выражением величайшего сожаления на лице передал прибор обратно мне в руки.
        - Интересный экземпляр. Если бы не явный новодел, я бы подумал, что это наследие Древних, или даже от мастеров Працивилизации. Влад, откуда это у вас?
        Древними на Эде называют первопоселенцев и их потомков, живших на планете до Армагеддона. Працивилизация - более древняя полумифическая агломерация разумных существ, существовавшая здесь сотни тысяч лет назад и, по всей видимости, создавшая загадочного Небесного Стража со всей остальной орбитальной инфраструктурой.
        Время от времени местные археологи находят на Эде немногочисленные артефакты той давней эпохи. Их изучение позволило сделать вывод, что это не было сообщество представителей какого-то единого биологического вида, скорее некая симбиотическая смесь рептилоидов, паукообразных и сухопутных моллюсков. Как это возможно? Вопрос не ко мне. Специально данной темой я не занимался, а в случайно подвернувшихся под руку бумажных источниках вопрос освещен весьма слабо, и всё там здорово запутано. Предполагаю, что ничего конкретного относительно Працивилизации вообще не существует, поскольку археологические находки крайне редки и чаще не проясняют тот или иной вопрос, а добавляют туману и подливают масла в огонь научных споров соответствующих специалистов. Также подозреваю, что обнаруженный мной в Великой Пустыне агрегат, был создан представителями той самой загадочной цивилизации. Когда-нибудь, вооружившись передовыми знаниями этого мира, непременно туда вернусь. Ух, аж ладошки зачесались от предвкушения.
        - Случайно нашел во время своих походов по Великой Пустыне, - не моргнув глазом, ответил я. Ну не говорить же неугомонному исследователю древних артефактов, что изготовил вещицу собственноручно несколько дней назад.
        - Вы побывали на Эйфере? - архимаг посмотрел на меня с еще большим интересом
        Пришлось поведать в очередной раз тщательно проработанную версию своих похождений на Проклятом континенте. Точнее, компиляцию из реальных и выдуманных событий.
        - Интересный вы юноша.
        Вот же удивил, мне об этом говорят каждый раз, когда я кому-то вешаю подобную «лапшу» на уши. А ведь не краснею, и от зубов отлетает будто выученный стих у отличника общеобразовательной школы. И на всякие каверзные вопросы отвечаю без запинки. А в тех местах, где рискую нарваться на явные противоречия, ссылаюсь на невнимательность и вполне закономерный страх, заставивший меня срочно бежать от той или иной опасной твари, благо, чтобы не попасть впросак, справочник «Бестиарий Великой Пустыни» стал одним из первых из длинного списка проштудированных мной книг.
        - Уважаемый, - обратился я к Алим-Тонскому, - а с чего вы сделали вывод, что это не артефакт работы древних разумных существ?
        - Хе-хе-хе, юноша, тут все просто. Посмотрите на камни. Современный стиль, самая простая обработка семнадцать граней. Такого добра в любой магической лавке карат за серебруху. Камушки в артефактах древних имеют боле сложную и разнообразную огранку, такого примитива мы не обнаружим даже на самых мелких самоцветах. К тому же способ крепления камней незамысловат. Такое впечатление, что некий весьма одаренный маг наспех слепил изделие из того, что подвернулось под руку. Скорее всего, тот человек пытался с помощью амулета защитить себя от монстров Великой Пустыни, что в корне неправильно, поскольку на Эйфере лучше магией не пользоваться вовсе. Как результат, он сгинул, а вам, Лёд, повезло наткнуться на эту бесспорно весьма талантливую поделку. Жаль, очень жаль, мне бы очень хотелось пообщаться с тем артефактором.
        Данил Алим-Тонский даже и подозревать не мог, что уже общается с создателем амулета. И никогда не узнает. Меня же от похвалы столь уважаемого ученого мужа буквально распирало от гордости. Могём, если захочем, так-то оно, едрить её за ногу!
        В свою очередь, маг довольно подробно поведал, что является руководителем археологической экспедиции в джунглях неподалеку от Пальмы, о её результатах, а также о некоторых специфических особенностях влажных тропических лесов. В частности, о неприятных моментах, которые ожидают путника, решившего прогуляться по дикой сельве и некоторых приемах эффективной защиты.
        За разговорами прибыл дирижабль СБ Великого Герцога Адрогона Третьего. Относительно небольшой по сравнению с грузопассажирскими монстрами летательный аппарат завис на небольшой высоте над дорогой в паре сотен метров от нас. Из гондолы на сброшенных тросах десантировалось две дюжины вооруженных мужчин в маскировочной форме и обшитых тканью касках. Оказавшись на земле, парни рассыпались и заняли круговую оборону на расстоянии нескольких десятков метров. Баллон, не остался ждать на месте и поспешил куда-то по своим делам. Лишь группа из трех человек - двое были в полевой форме, один в робе мага - подошли и представились архимагу:
        - Капитан Жимон командир оперативно-следственной группы Службы Безопасности Его Высочества Великого Герцога.
        - Лейтенант, Дорох.
        - Ника Берник грандмастер ментальной и мастер целительской магий, член следственной группы.
        Моё присутствие было полностью проигнорировано военными. Ну и ладно, мы не гордые. Мне бы поскорее слинять отсюда, во избежание, так сказать.
        Не теряя времени, старший по званию офицер начал задавать вопросы магику:
        - Позвольте узнать, господин архимаг, что тут у вас случилось?
        - А сами вы не видите, капитан? - с нескрываемой ехидцей в голосе ответил вопросом на вопрос чародей. У меня неожиданно возникло подозрение, о принадлежности предков этого человека к одному очень хитрому земному народу.
        - Прошу прощения, уважаемый Данил Алим-Тонский, хотелось бы поподробнее выслушать вашу версию произошедшего.
        - Хорошо, - снизошел до просителя чародей и во всех подробностях описал случившееся.
        Поскольку меня не попросили удалиться, рассказ оказался интересным также и для меня. Многое было мне уже известно от ученого мага, но что-то оказалось для меня полным откровением.
        Итак, несколько месяцев назад в джунглях неподалеку от Пальмы бригаде лесорубов повезло наткнуться на древние руины. Ушлые дровосеки сразу же попытались заняться мародерством, но наткнулись на магические ловушки. В результате потеряли двух наиболее ретивых «археологов». Один провалился в разверзшийся колодец и был насажен на заостренные каменные штыри. Второй сгорел заживо в магическом пламени.
        Таким образом, вместо ожидаемых драгоценных артефактов дровосеки получили на свои задницы кучу неприятностей. Поначалу парни договорились молчать о находке, чтобы выгрести все богатства, как следует подготовившись, а гибель товарищей свалить на хищных тварей. Однако шило в мешке не утаить, кто-то где-то по пьяни проболтался в компании, кто-то шепнул на ушко любимой супруге или девке в борделе. Так или иначе, новость о загадочных руинах в течение недели стала достоянием широкого круга общественности и. в конечном итоге, дошла до властных структур.
        Лесорубов задержали для выяснения обстоятельств, поскольку сокрытие подобных находок от законных властей является серьезным нарушением действующих законов. Мужики тут же осознали серьезность своего положения и дружно покаялись. На первый раз их лишь пожурили и отпустили по домам.
        Вскоре для изучения древних руин из Махекара прибыла археологическая экспедиция, под руководством Данила Алим-Тонского. О характере её деятельности и научных открытиях архимаг особо не распространялся, однако, по его словам, самых разных артефактов там набрался приличных размеров кофр. Все находки было решено переправить в Гильдию Махекара через столицу Великого Герцогства.
        Для сопровождения ценного груза в Неморру комендантом небольшого гарнизона Пальмы был выделен бронетранспортер и отделение пехоты Этим вопросом должен был заняться один из ассистентов его магичества. Однако в самый последний момент у архимага появились неотложные дела в столице империи Бангара, и он решил лично заняться сопровождением груза, что, собственно, и сорвало планы нападавших, которые не рассчитывали столкнуться со столь продвинутым магом.
        Как оказалось, некоему заинтересованному лицу стало известно о характере перевозимого груза и маршруте (похоже в ближайшем окружении Алим-Тонского здорово «протекает»). На дороге была организована засада. Первый выстрел из орудия был произведен по БТРу. Данная оплошность противника позволила архимагу принять необходимые меры для собственной защиты и отражения нападения. Чародей подробно изложил ход боя, решающую роль в котором сыграл (с моей подачи) его удар электричеством. Также он не забыл упомянуть и мою роль во всем этом деле:
        - Случайно проезжавший мимо юноша не побоялся прийти незнакомому человеку на помощь и обезвредил двух стрелков, контролировавших дорогу с вершины скалы.
        На меня посмотрели уважительно, но без особого восторга, мол не велика заслуга взять в плен двух раззяв. Со своей стороны, я лишь пожал плечами - сделал все, что было в моих скромных силах. А во всем остальном заслуга исключительно маэстро.
        Тут к разговору подключился Ника Берник грандмастер ментальной и мастер целительской магий. Обратившись к Даниле Алим-Тонскому, следователь испросил разрешения допросить пленных. На что тут же получил разрешающий кивок.
        Мною же занялся господин лейтенант. Он попросил для начала рассказать под протокол о моих действиях, а затем все показать с того места, куда я загнал автомобиль, услышав артиллерийскую канонаду. Пришлось мне, аки пауку, вновь карабкаться по вертикальной стене под уважительными взглядами лейтенанта и двух бойцов группы охранения. Признаться, во второй раз взбираться по уже пройденному маршруту было намного легче, чем в первый. Наконец меня попросили подписать опросный лист, и мне было позволено отправиться далее по своим делам.
        Пока давал устные показания и демонстрировал господам военным удаль молодецкую, прибыл дирижабль. Как оказалось, воздушный аппарат производил облет близлежащих окрестностей. Обследование прилегающей территории с воздуха позволило обнаружить в бухте неподалеку катер без экипажа. Вне всякого сомнения, злоумышленники прибыли на его борту, на нем же собирались вывезти захваченные трофеи.
        О чем поведали дознавателю СБ допрошенные пленные, меня не посвятили. Да и ни к чему мне ненужные подробности. Как гласит народная мудрость: «Меньше знаешь, крепче спишь».
        Напоследок мы тепло распрощались с архимагом. Я сел в автомобиль и ранул со всей доступной скоростью в направлении Пальмы. Удалившись на пару километров, облегченно вздохнул. Хорошо, что от меня отстали. Вовремя я подкинул Алим-Тонскому мудрую мысль об электрической молнии, тем самым остался в стороне от последующих разборок.
        Какое-то время мне не давал покоя один вопрос: «Почему опытный в магических делах чародей так и не смог установить истинной причины гибели бандитов?». Наконец на меня будто снизошло озарение, и я обратился к нейросети:
        - Чу, огласи-ка мой пси потенциал.
        Ответ меня слегка озадачил:
        - ЭВОЛЮЦИИ:
        - ОБЪЕМ РЕЗЕРВА ПСИОНИЧЕСКОЙ ЭНЕРГИИ 7 200 У.П.Е.,
        - ГЕНЕРАЦИЯ ЭНЕРГИИ ПСИ ОРГАНИЗМОМ ОПЕРАТОРА 158 У.П.Е. В МИНУТУ,
        - ПРОВОДИМОСТЬ ЕСТЕСТВЕННЫХ КАНАЛОВ ОРГАНИЗМА 500 У.П. Е В СЕКУНДУ.
        АУГМЕНТАЦИИ:
        - ПАРАЛЛЕЛЬНАЯ СИСТЕМА ЭНЕРГОКАНАЛОВ, ПРОВОДИМОСТЬ 100 000 У.П.Е. В НАНОСЕКУНДУ, АКТИВИРУЕТСЯ ПРИ ПЕРЕГРУЗКЕ ЕСТЕСТВЕННЫХ ЭНЕРГОВОДОВ.
        Итак, объем энергии пси значительно подрос. Скорость восстановления энергии также увеличилась. При этом никаких специальных манипуляций для этого я не совершал. Проводимость естественных каналов осталась неизменной. А вот непонятно откуда появившаяся аугментация меня здорово смущает. Это на Земле некоторые извращенцы заменяют конечности на механические манипуляторы и в собственные мозги внедряют кристаллические элементы. Я такой ерундой никогда не занимался. Все импланты в моем организме биологического происхождения. В таком случае, откуда взялась параллельная система энерговодов? И вообще, что это такое? Ответ нейросети меня еще больше обескуражил:
        - Информация о происхождении аугмента отсутствует. Сторонних вмешательств в функционал организма оператора отмечено не было. Предположительно аугментация произошла в результате внедрения в организм оператора некоторых элементов психосоматической матрицы существа, именуемого Тхраши Тухаш.
        Ага, что-то начало проясняться. С одной стороны, стрёмно заполучить непонятную хрень в качестве неотъемлемой части своего организма. С другой, все, что нас не убивает, делает сильнее. Получается, аугментация для меня крайне полезный и нужный фактор. Ну Дед, такую вундервафлю подарил внуку! Насколько я понимаю, скорость моих псионических манипуляций лежит вне восприятия здешних чародеев, при этом заметного следа, по которому можно выйти на самого их создателя, в Астрале не остается. Ну не успевает даже продвинутый мозг архимага зафиксировать срабатывание заклинания, длящегося наносекунду. Он видит только последствия, выраженные в чисто физической форме, а откуда что взялось, осознать не способен. То есть, я, получается, как бы совершенно не при делах, поскольку, мое участие в чародейских манипуляциях установить невозможно.
        Уф! Если эта гипотеза верна, в моих руках удивительный инструмент, именуемый АУГМЕНТАЦИЯ, позволяющий своему хозяину оставаться в тени в самых разных щекотливых ситуациях, типа той, что я недавно пережил. Алим-Тонский вроде бы зафиксировал некое внешнее воздействие, но понять его суть ему не дано. Именно по этой причине он ухватился за своевременно подброшенную мною версию случившегося, весьма разумную в общем-то. М-да, способность генерировать заклинания практически мгновенно - страшная сила. И плевать, откуда взялась эта самая параллельная система энергоканалов с проводимостью 100 000 условных псионических единиц в наносекунду. Главное, что она у меня есть.
        - Чу, а что представляет в физическом воплощении эта параллельная система?
        - Означенная аугментация в обычном состоянии никак себя не проявляет и материальным объектом не является.
        - А как же оно тогда работает?
        - Нет данных. Время существования параллельной структуры в активном состоянии не позволяет исследовать её в полной мере. Факт наличия аугментации отмечен лишь формально в финальном протоколе по окончании загрузки и частичной установки комплексного пакета «Магия» без каких-либо дополнительных объяснений. По всей видимости, ответ на этот вопрос может быть получен оператором в процессе развертывания входящих в пакет учебных баз. Также с большой долей вероятности прояснить ситуацию могла бы уничтоженная в результате стороннего псионического воздействия квазиразумная сущность «Дед».
        Ясен пень, пакет «Магия» установлен, с приличными бонусными прибамбасами, теперь мне предстоит самостоятельно пройти виртуальный курс обучения в том месте, где это не вызовет подозрений. В общем-то для того и еду поступать в высшую школу. Жаль, эта сволочь Лонгини угробил Деда. Старик наверняка смог бы дать объяснения большинству непоняток, связанных с развитием псионического Дара внука. Хотя в свете вновь открывшихся обстоятельств я уже могу колдовать со страшной силой, и мне за это ничего не будет.
        «Не задирай нос, Лёд! - одернул сам себя. - Ишь возомнил себя крутым псиоником. Не следует забывать, что ты совсем недавно оказался в этом мире и всех возможностей чародеев знать не можешь».
        Короче, осторожность, осторожность и еще раз осторожность. Внимательно смотреть по сторонам и никому ни слова о своих реальных и потенциальных возможностях мага.
        На этой позитивной ноте мой автомобиль въехал в приморский городишко Пальма. Первый встречный страж порядка объяснил дорогу к ближайшей приличной гостинице. Время к вечеру. Сегодня отдыхаю, все дела откладываю на завтра.
        Гостиница под вывеской «Розовая Медуза» обещала стандартный набор услуг, характерный для всех заведений подобного рода, виденных мной в этом мире: комната с удобствами на одного или несколько человек, бесплатная кормежка с обозначенными сроками посещения ресторана и, разумеется, интимные услуги жриц любви.
        Снял на неделю отдельный номер класса люкс. После плотного ужина в мои апартаменты постучалась симпатичная девчонка и озвучила прейскурант на свои услуги. Прям дежавю какое-то. Разумеется, позволил себя обслужить и не один раз, ибо изрядно истосковался по женскому обществу. Заодно известным способом подлечил прелестницу. Ну не могу не оказать бескорыстную помощь человеку, несмотря на то, что эта помощь может запросто обернуться для меня неприятными моментами. Ладно, будем надеяться, что пронесет и на этот раз. Вот такой я альтруист бесшабашный. Как показали последующие события, здешние девчонки быстро сообразили, какую реальную пользу можно извлечь от общения со мной. Однако по моей настоятельной просьбе секрет целительской силы моего…гм-м, впрочем, неважно, так и не вышел за рамки ограниченного круга персонала гостиницы.
        На следующий день прокатился на арендованном авто по Пальме. Припортовый городишко обилием этих деревьев самого разнообразного вида и размера вполне соответствует своему названию. Население двадцать пять тысяч человек. Несмотря на столь малое количество обитателей, город распростерся вдоль побережья залива Пальма аж на полтора десятка километров, поскольку народ здесь привык жить в собственных домах при солидных земельных угодьях под сады и огороды.
        Основная трудовая деятельность аборигенов тем или иным образом связана с обеспечением работы порта. Выгрузка судов, погрузка. Два десятка бригад заготавливают древесину ценных пород, которая отправляется отсюда в разные уголки планеты. Также люди здесь занимаются сбором и заготовкой лекарственных дикоросов, а также охотой на определенные виды диких животных. Добычу сдают местным магам, которые, в свою очередь, делают из них различные лекарственные зелья, пользующиеся огромным спросом как внутри, так и за пределами Великого Герцогства. Также в Пальму свозят со всего побережья контейнеры с бананами. Тут их перегружают на большие океанские суда. Рыболовство развито слабо, парочка траулеров обеспечивает потребность в рыбе и других морепродуктах лишь местное население и гостей города.
        Откуда я все это узнал? Все очень просто. У стойки администратора гостиницы меня еще перед вселением уведомили, что мне, как гражданину другого государства, необходимо в самое ближайшее время посетить городскую управу для получения вида на жительство. Очень странно, в других местах достаточно было лишь въездной визы, здесь же требуют пройти более сложную процедуру. Ну что же, коль положено, значит не буду откладывать это дело в долгий ящик.
        По прибытии в здание мэрии меня взял в оборот какой-то мелкий чиновник, совсем еще юный парнишка. Именно он загрузил мой мозг всякой полезной информацией, а также зачитал довольно длинный свод прав и обязанностей иностранцев, проживающих на территории данного государства. Как не гражданин Великого Герцогства я имею право неограниченного по срокам проживания в городе Пальма, а также в других населенных пунктах. Для длительного пребывания в столице герцогства требуется отдельное разрешение властей. Посещение окрестностей и морские прогулки, для меня не запрещены. Также могу обращаться за помощью и поддержкой во все государственные инстанции. Не имею права заниматься любым видом коммерческой деятельности на всей территории герцогства. Также я лишен избирательного права. Оно хоть и монархия, но с изрядно урезанными парламентом правами. Так что всякие выборы и плебисциты тут отнюдь не редкое явление. Ладно, это как-нибудь переживу. А еще служба в армии мне не светит. Щас, запл?чу: «Ой мамочки, меня в солдаты не берут!». Гы-гы-гы! Также юный эрудит ознакомил меня со всеми карами, грозящими нарушителю
местных законов. Примерно через час он выдохся, заставил расписался в соответствующей графе гроссбуха и поставил печать в моем паспорте. Всё, я свободен.
        Покинув управу, направился в институт Общей Магии. Он располагался не в черте города, а за его пределами. Чтобы добраться туда взятый в аренду автомобиль аккурат и пригодился. Так что возвращать его пока не буду. Надо узнать, где тут находится ближайший пункт проката и оплатить аренду еще на недельку.
        Институт располагался в десяти километрах от восточной окраины Пальмы. Чтобы до него добраться, пришлось преодолеть небольшой отрог горного массива Ландака, сползавший до самого океанского побережья. Забравшись по крутому серпантину на самую верхотуру горы смог во всех подробностях рассмотреть будущую Альма-матер.
        По форме территория, отведенная под учебное заведение, представляла практически правильную окружность диаметром два километра, четверть площади которой отсечено извилистой береговой линией. Сам институт Общей Магии представлен комплексом, состоящим из двух десятков зданий, в основном трехэтажных. Всё здесь утопает в сочной зелени деревьев, кустарников и травы. Многие растения в цвету, ветви иных густо покрыты вызревающими плодами. Помимо зданий наблюдается множество выгороженных аккуратно остриженными кустами площадок непонятного назначения. Есть стадион с трибунами.
        В ярком свете благодатного Соли бухта, кажется тщательно отшлифованным куском бирюзы в обрамлении многочисленных скал и мелких островков.
        Место мне понравилось. К тому же радует близость океана. С детства привык к виду обширной водной поверхности. Наверное, по этой причине каждый свой отпуск старался проводить где-нибудь у теплого моря или на берегу океана. Э-эх, накупаюсь!
        В здании, где размещалась приемная комиссия, я был с радостью встречен болтливой молоденькой девчушкой, из аспирантов лекарского факультета. Невысокая брюнетка по имени Тиана с огромными карими глазищами, идеальными чертами лица, пухлыми губками, волосами до плеч, осиной талией и приятными округлостями правильного размера там, где это требовалось. Короче, обалденная красавица. Девушка оказалась особой весьма живой и общительной.
        Уважаемая профессура во время больших каникул все свои обязанности обычно перекладывает на плечи молодого поколения и вслед за студентами разъезжается по своим делам. В институте остаются лишь горстка студентов-практикантов, пара аспирантов и бессменный заведующий хозяйством - строгий дядька из неодаренных по имени Накис Турбур.
        Всю эту информацию с завидной непосредственностью поведала мне девушка. Интересно, за несколько часов мне попадается второй болтливый экземпляр. Климат здесь что ли располагает к повышенной коммуникативной активности?
        Впрочем, непрерывный щебет не помешал Тиане внимательно просматривать мои документы.
        - О! По всем предметам высший балл! - восторженно воскликнула девушка после ознакомления с аттестатом.
        Однако ещё больший восторг вызвала у неё моя готовность оплатить реальными деньгами сразу два семестра обучения. Дело в том, что в провинциальные институты чаще всего поступают отпрыски не очень богатых родителей. Как правило, одаренный перед поступлением заключает договор с Гильдией, реже с каким-нибудь богатым спонсором, также через одно из региональных отделений Гильдии Магов. То есть непосредственно в бухгалтерию института денежки поступают в изрядно урезанном состоянии и со значительной задержкой. Другое дело, когда будущий студент изъявляет желание внести немалую сумму непосредственно в кассу учебного заведения. Таких тут любят и ценят.
        Тиана приняла под роспись все необходимые для поступления бумаги и попросила приехать через три дня. К тому времени вернется б?льшая часть преподавательского состава, и начнет полноценную работу приемная комиссия. Тогда же я смогу решить все финансовые вопросы с бухгалтерским отделом.
        В том, что с моим магическим Даром и оценками в аттестате я буду принят если не автоматом, во всяком случае, по результатам собеседования девушка ничуть не сомневалась. Засим мы расстались.
        Разговор с Тианой зарядил меня изрядной долей оптимизма. До этого, воспоминания о пережитом фиаско в Академии Махекара, немного омрачали настроение. Да что там «немного омрачали» - буквально выводили из себя.
        Остаток дня посвятил изучению городских достопримечательностей, а также осмотру магазинов и лавок. Первых было раз-два и обчелся. Ассортимент торговых заведений также меня не впечатлил - все дорого и не очень высокого качества по сравнению с Махекара.
        Впрочем, всяких экзотических плодов обнаружилось на базаре превеликое изобилие. Тот же шипастый дуриан на Земле попробовать не сподобился, а тут увидел и вкусил. Откровенно говоря, вкус не произвел на меня какого-нибудь особого впечатления, запах - тем более. А вот один из сортов банана размером меньше обычного и со шкуркой красного цвета произвел на меня неизгладимое впечатление своим нежнейшим ароматом и тонким вкусом. Также понравились здешние сладости под отличный тарх с местных плантаций. Как оказалось, не только бананами и дурианами славны эти места. В окрестностях Пальмы на южных склонах отрогов Ландака прекрасно чувствует себя этот, по сути, чай и дает урожай ценных листьев едва ли не круглый год.
        К вечеру оказалось, что славный городишко Пальма вовсе не является туристической Меккой и любоваться тут более не на что. Ну не торчать же все это время в театре магических визуализаций. Однажды просмотренная душещипательная «Любовь и бедность» в «СИНЕМАФОРЕ» Фергада напрочь отбила у меня охоту впредь посещать подобные мероприятия. Уж лучше пересмотрю в очередной раз древний боевичок «Белое солнце пустыни» из своей обширной фильмотеки или послушаю земную музыку, здешняя мне не очень нравится, что-то типа китайских или японских наигрышей. Шастать по припортовым кабакам в поисках сомнительных приключений душа также не лежит. Бесцельно бродить по улицам или торчать целыми днями на пляже - всё это не для моей кипучей натуры. Тем более, сидеть безвылазно в гостиничном номере, как говаривали мои приятели буряты с Ольхона: «хотца нет».
        Остается придумать себе занятие на эти трое суток. А чего тут думать? Информация, полученная в результате недавнего общения с одним архимагом еще по дороге в Пальму, натолкнула меня на мысль посетить близлежащие окрестности Пальмы. А вдруг мне тоже повезет обнаружить какие-нибудь древние руины, захоронения или, на худой конец, ценный артефакт.
        Здешние джунгли меня совершенно не пугают. Это аборигенам стоит бояться духоты, гнуса и ядовитых тварей. Для меня все эти страсти-мордасти не имеют никакого значения.
        В ожидании прилета дирижабля СБ мне удалось довольно подробно расспросить Данила Алим-Тонского об опасностях, поджидающих человека в местных тропических лесах. Как выяснилось, основная напасть - это гнус. Можно изготовить магический прибор или мазь, отпугивающую какой-то один или несколько видов насекомых, но из-за того, что этих видов десятки, если не сотни, создать универсальный отпугивающий девайс или алхимическое средство невозможно. Убивать вредоносных тварей крайне опасно, поскольку, наткнувшись на огненную стену, цепь молний или ауру смерти, летающие гады гибнут в массовых количествах, тем самым создают существенные возмущения Астрала. Эти флуктуации, в свою очередь, привлекают внимание других насекомых, и более крупных животных. В конечном итоге вся окрестная живность устремляется в место массовой гибели товарок и накрывает незадачливого путешественника толстым слоем мертвых тел. Более или менее надежным средством защиты является индивидуальный силовой купол. Но лишь до тех пор, пока человек неподвижен, лишь стоит ему сделать шаг и сдвинуть с места защиту, Астрал начинает волноваться,
привлекая внимание окрестных гадов. Единственный способ защитить путника по время движения - снабженная эластичными манжетами одежда и перчатки из плотной ткани, а также накомарник из мелкоячеистой сетки на лицо. Значительно проще было организовать магическую защиту самого места археологических раскопок. Оно у них накрыто огромным стационарным куполом, предохранявшим членов научной группы от посягательств гнуса. Однако добираться до древних руин даже уважаемому архимагу приходится, закутавшись с ног до головы в тряпки.
        Наличие нанобиотов в организме позволяет мне путешествовать по местным лесам в обычной одежде. Ведь что в первую очередь привлекает насекомых? Несложно догадаться, это запахи человеческого пота, крови и других выделений. А что мне стоит отдать нанобиотам команду на небольшую модификацию своего организма? Достаточно запечатать поры кожи и слегка подкорректировать обмен веществ, чтобы продукты метаболизма не попадали на поверхность кожи, а скапливались в прямой кишке и мочевом пузыре. Тогда мое тело перестанет быть объектом вожделения кровососущих тварей. А для более надежного результата заставить кожу источать запах какого-нибудь нелюбимого гнусом растения.
        Все эти изменения мне по силам. А если я в состоянии создать защиту от основного «поражающего фактора» здешней сельвы, от всего прочего и подавно уберегусь. Для этого существует огнестрельное оружие и мои кое-какие магические навыки. Что же касаемо жары и влажности, мне не привыкать, к тому же для все тех же нанитов будет несложно организовать сброс избытков тепловой энергии в окружающую среду.
        Короче, решено. Завтра отправляюсь в джунгли. Как говорил один знакомый капитан: «Чем бы дитя ни тешилось, лишь бы не вешалось».
        Утро в лесу. Прям картина Шишкина. Вот только поляны с медведями не наблюдается. Вот уже двое суток я брожу по непролазной сельве. Ладно, преувеличиваю, джунгли были непролазными лишь у самой опушки, а под мрачным пологом ничего так, вполне вольготно.
        Меры, предпринятые для защиты от крылатой кровососущей мелочи, оказались вполне действенными. Гнус меня не замечал. Что же касаемо более крупных животных, с этим также оказалось все просто. Семь пауков размером с домашнюю кошку, чьи сети я ненароком потревожил, попытались напасть на меня, но сами пали в неравном бою от разрывных пуль моих револьверов. Также на мою голову откуда-то из недр древесных крон регулярно сыпались всякие мерзкие мокрицы, слизни и пиявки. Спасала шляпа и моя реакция, не позволявшая этим тварям заползти мне за воротник. Пару раз видел крупных змей, и каких-то очень быстрых довольно больших четвероногих тварей. Этим хватило интеллекта не связываться с незнакомым существом, которое не проявляет агрессии.
        В первые часы пребывания в лесу было интересно. Но по мере продвижения вглубь чащи мой исследовательский запал как-то сам по себе начал затухать. Спать ночью я не собирался, способность видеть в темноте позволила мне топать без риска выколоть глаз двадцать четыре часа в сутки. Останавливался лишь на перекусы, да и то чаще ел на ходу.
        Надеялся обнаружить древние руины, но не повезло. За все время, проведенное в лесу, мне не удалось обнаружить абсолютно никаких следов деятельности разумных существ. Хотя бы кострище или обрывок тряпки. Накось выкуси. Только истеричные вопли над головой в густых кронах какой-то живности, да мягкий ковер из опавших листьев под ногами.
        Впрочем, совсем уж безрезультатным мои хождения назвать нельзя. Углубившись в горы, я набрел на небольшой, но весьма бурный водный поток, то ли ручей, то ли небольшая речка. Так вот его обрывистые склоны представляли естественный геологический разрез. Во время прогулки вдоль русла, мне повезло наткнуться на мощный пласт самородной меди с существенной примесью золота. Здесь только меди на многие миллионы местных тугриков. О золоте вообще молчу. Однако данная находка меня не вдохновила, поскольку видит око, да зуб неймёт. Как не гражданин Великого Герцогства, я не имею возможности заниматься любыми видами хозяйственной деятельности. Впрочем, данное ограничение не помешало мне походя набрать грамм пятьсот золотых самородков. Можно было бы и больше, но куда оно мне? Реализовать находку какому-нибудь торговцу даже пытаться не стану, а вот для изготовления магических штуковин золото обязательно пригодится. Все-таки в недалеком будущем собираюсь стать артефактором.
        Вдохновленный неожиданной находкой, я протопал вдоль ручья еще с десяток километров, но более ничего интересного не обнаружил. Зато, выше в горах нашел приличных размеров скалу из чистого магнетита, а неподалеку от неё пласт каменного угля.
        Удивительно, но подобное богатство просто так валяется под ногами никем не востребованное. Но тут мой взгляд упал на клубящиеся неподалеку тучи гнуса. М-дя, кое-кто мог бы стать очень богатым человеком, но первоначальные вложения по очистки этих мест от деревьев вряд ли кто-то потянет в общем-то не очень богатом государстве.
        Маги могут, но оно им абсолютно не нужно. Заниматься выплавкой меди или железа, даже добычей золота для члена магического сообщества как-то не комильфо. Вот копаться в окаменевшем дерьме канувших в Лету цивилизаций - самое то, а добычей полезных ископаемых пусть занимаются обычные люди.
        Короче, явное противоречие интересов наблюдается. Одни могут, но не хотят, другие - хотят, но не могут. Удивительно, как у них тут еще до революции дело не дошло? Хотя, доходило, много раз маги воевали как между собой, так и с простыми людьми. Слава Отцу Создателю, теперь эти тёрки в прошлом. Если воюют, то государства и армии, а магов используют исключительно в качестве вспомогательной силы. Например, как в документальном видеорепортаже с линии фронта, для создания артефактных боеприпасов, излечения раненых и много еще для чего. Но основная часть магического сообщества предпочитает кровавым схваткам тишину лабораторных кабинетов и академические площадки для научных и околонаучных дебатов.
        Что касаемо меня, я бы после получения диплома о высшем образовании, скорее всего подался в какую-нибудь армию, воюющую за справедливость. Ну идеалист я немного и воевать против беззащитных туземцев душа не лежит. А вот ежели кого пожелает поработить боле сильный и наглый сосед…
        «Так, стоп, Лёд! Хватит мечтать о том, что пока вне твоих возможностей, лучше по сторонам внимательно поглядывай!».
        Дальнейшее блуждание по дикой сельве более никакими полезными находками отмечено не было. Пришлось возвращаться обратно в город, поскольку через сутки мне предстояла встреча с уважаемыми профессорами. Не тащиться же на прием прям из леса, не поймут-с, несмотря на то, что я готов платить за обучение живыми деньгами. Ладно, я сюда еще вернусь и древние руины, а может быть и целые заброшенные города дождутся первооткрывателя в моем лице, как когда-то Троя дождалась своего Шлимана, хоть, в конечном итоге, его Троя оказалась вовсе не тем легендарным городом, в который хитроумный Одиссей вождь данайцев подбросил коня с диверсионной группой внутри.
        Вечером ко мне в номер заявилось аж три прелестницы. Похоже, благодаря прекрасному самочувствию двух своих подружек, имевших со мной близкие отношения, девушки кое-что сопоставили и сделали единственно правильные выводы. А мне-то что? Я не против провести бесплатный сеанс общей терапии. Ну как бесплатный, положенную за интимные услуги плату я все-таки заставил их взять, несмотря на возражения. У меня не убудет, а девушкам после столь необычного лечения нужно хорошо питаться.
        В назначенный срок я появился у входа на территорию высшей школы Общей Магии города Пальма. В строгом черном костюме, белой рубахе, шейным бантом под цвет пиджака, остроносых лакированных ботинках, широкополой шляпе, благоухающий вежеталем, коим меня перед выходом из гостиницы щедро обрызгали мои ночные пациентки.
        Сегодня в отличие от прошлого раза дорога из города к учебному заведению была значительно оживленнее. Если тогда мой автомобиль обогнал всего пару грузовиков, а навстречу попалось не более пяти авто, теперь машины сновали туда-сюда, а в направлении института двигалась целая колонна.
        Напевая под нос слышанные в незапамятные времена слова древней, но заводной песенки: - А я девушек люблю, я их вместе соберу. Вдоль по линии прибоя за собою уведу… - прошел от автомобильной стоянки мимо десятков самых разных машин через гостеприимно распахнутые створки ажурных врат.
        Окружающая обстановка на территории учебного комплекса сегодня была намного многолюднее. Юные абитуриенты, чаще всего в сопровождении взволнованных родственников, буквально запрудили пространство перед знакомым трехэтажным зданием. Все чего-то ждали и вели себя спокойно. Ни криков, ни шума, лишь легкий монотонный гул, присущий большому скоплению людей.
        Тут в поле моего зрения попало знакомое лицо. Тиана. Я радостно улыбнулся и подошел поприветствовать единственного более или мене знакомого мне человека.
        - А, Лед! - радостно воскликнула девушка. - Вас-то я и поджидаю. - Она крепко схватила меня за руку и потащила едва ли не бегом в обход основной толпы ко входу с противоположной стороны здания.
        Я здорово растерялся от такого напора, даже поздоровался с запозданием:
        - Доброе утро, Тиана! Рад вас видеть. Позвольте узнать, куда это вы меня ведете?
        - Ой! Влад, доброе утро! Прошу прощения, ждала, волновалась. Сейчас вы пройдете обязательное тестирование на предмет определения параметров Дара, а потом с вами побеседует мэтр Амбис Триори.
        Поскольку девушка не посчитала нужным объяснить, кто этот уважаемый человек, пришлось мне самому задать вопрос:
        - А кто этот Амбис Триори?
        - Ой, еще раз извините, волнуюсь. Амбис Триори ректор нашего ВУЗа, архимаг Магии Жизни и Магии Природы, почетный член множества разных академий…
        Всех регалий столь уважаемого человека девушка перечислить не успела. Мы вихрем ворвались в какой-то кабинет на втором этаже. В просторной комнате среди столов, уставленных ретортами колбами, металлическими штативами, спиртовыми горелками и более сложными приборами, назначение которых для меня тайна за семью печатями, устроился в мягком кресле какой-то мелкий дрищ в робе мага.
        - Леон, у тебя все готово? - мне показалось, Тиана осуждающе посмотрела на не подумавшего вскочить при нашем появлении парня.
        - Не боись, дева суетливая, - сочным басом, коего от человека субтильного телосложения я никак не ожидал, произнес юноша, - у Леона Вальдис все схвачено. - Поднявшись вальяжно с кресла, он протянул мне руку. - Леон, магистр Стихийной Магии заведую всем этим хозяйством, - он обвел рукой кабинет, - заодно готовлюсь к переходу на четвертую ступень мастерства. Если что-то понадобится детально протестировать, добро пожаловать в мою лабораторию.
        - Влад, - с доброжелательной улыбкой представился я. Несмотря на некоторую развязность, завлаб мне понравился.
        - Ну проходи, Влад, вон туда, - Леон указал рукой на один из столов, на котором горкой возвышалась загадочная конструкция из ограненных то ли стекляшек, то ли драгоценных камней, трубочек разного диаметра и еще каких-то непонятных прибамбасов, - и клади руку на полочку и не переживай, тестер данной конструкции абсолютно безопасен для испытуемого.
        - А что, бывают опасные? - схохмил я, при этом выполнил его требование.
        Парень на мгновение впал в ступор, затем громко расхохотался, аж посуда на столах зазвенела.
        - Молодец, за словом в карман не лезешь! Сработаемся.
        Какое-то время Леон щелкал тумблерами и подкручивал ручки настройки на приборе. Наконец конструкция загудела и замерцала призрачным потусторонним светом. Впрочем, я ничего не почувствовал, лишь бдительная Чу доложила о незначительном повышении пси-фона и легкого ментального воздействия, безопасного для оператора, то есть меня. Продолжалась процедура около минуты. Её результатом стал лист бумаги формата примерно А4, выскользнувший из печатного устройства.
        Заведующий лабораторией поднес лист к глазам, ознакомившись с его содержанием, закатил глаза к потолку и присвистнул. После чего передал распечатку Тиане, которая также бегло пробежалась глазками по документу и посмотрела на меня широко распахнутыми глазищами.
        - Что-то не так? - эти гляделки двух молодых магов, мне не очень понравились.
        - Нет, нет, все нормально, - поспешила заверить меня девушка.
        Тут же она вновь схватила меня за руку и потащила прочь из лабораторного кабинета. Толком с Лео не успел попрощаться. Даже неловко как-то. Ладно, потом заглажу вину пивком или чем покрепче.
        Мы пулей пронеслись по гулким коридорам, взлетели по лестнице на третий этаж. Наконец остановились у оббитой искусственной кожей двери с бронзовой табличкой «Учебная Часть ВШОМ». Тиана оставила меня ждать в коридоре, сама скрылась за дверью.
        Демократично тут у них - высшее лицо ВУЗа снизошло до общения с простым абитуриентом. Понятно, если бы я из высокородных был. Ну там принц, граф или барон, на худой конец. Неужели весь его интерес ко мне заключается лишь в том, что я готов оплатить обучение напрямую из собственных средств?
        Мое ожидание надолго не затянулось. Вскоре девушка появилась в коридоре и, схватив меня за руку (Ну что за привычка хватать малознакомых мужчин, я ведь не железный, могу не устоять, хе-хе-хе!).
        Мы проследовали через дверь в просторный кабинет с множеством столов, пустующих на данный момент. За одним из них сидел мужчина на вид лет едва за сорок, а там кто знает этих чародеев Жизни. В робе с золотым шитьем, ну чисто генерал от магии. Лицо умное, синие глаза смотрят на меня вполне доброжелательно и с нескрываемым интересом. Кого-то он мне напоминает. Ах, да! Старый голофильм «Семнадцать мгновений весны» Макс Отто фон Штирлиц. В свое время смотрел с удовольствием. Дед еще говорил, что изначально во времена его молодости кино было черно-белым и на плоском экране. Лишь потом фильм раскрасили и конвертировали в 3D формат. Артиста звали… дай бог памяти… Тихонов. Ну точно, Вячеслав Тихонов! Поразительное сходство! Даже прическа как у немецкого полковника. Ну прям Белокурая Бестия по Ницше, хоть вовсе и никакой не блондин.
        - Вот, ваше магичество, - ткнула мне в бок пальчиком Тиана, - Влад Лёд.
        - Ну здравствуйте, Влад Лёд! - Ух ты, и с голосом не промахнулся, практически один в один с артистом.
        - Здравствуйте… - я едва не брякнул: «господин штандартенфюрер», - господин ректор!
        - Рад вас видеть в стенах подведомственного мне учебного заведения, - архимаг одарил меня обаятельной улыбкой. - Не подумайте, что это с моей стороны простая формальность. Вас настоятельно рекомендовал для поступления один мой старый приятель… - он сделал театральную паузу, - да вы его знаете - Вагантра Кеор. Более того, о вас весьма положительно отзывался другой мой хороший знакомый Данил Алим-Тонский. Но… - снова многозначительная пауза, - я и так вас принял бы без вступительных испытаний. Так что вы теперь официально студент первого курса. Все необходимые бумаги готовы и подписаны мной. Вы их получите чуть позже в этой комнате у куратора вашего потока. Сейчас Тиана вас проводит в бухгалтерию.
        Мужчина посчитал беседу законченной и хотел, было, вернуться к просмотру лежащих на столе документов, но я, все-таки решил прояснить вопрос.
        - Прошу прощения, хотелось бы узнать, с чем связано столь лестное отношение уважаемого ученого к обычному абитуриенту, к тому же неблагородного происхождения.
        Архимаг вновь посмотрел на меня своими небесно-голубыми глазами и указал рукой на лист бумаги.
        - Поначалу хотел просто посмотреть, кого мне рекомендовали люди, которым я полностью доверяю. Но тут еще и результаты вашего тестирования Тиана принесла. Признаюсь, очень и очень неплохие результаты. Не знаю, чем думали деятели в Академии, но будь я тамошним ректором, непременно изыскал бы способ протащить вас в студенты всеми правдами и неправдами. Это вопиющая халатность разбрасываться таким материалом… Простите меня юноша за «материал», ничуть не хотел вас как-то принизить.
        - Ничего, ничего, господин архимаг, - слова ректора легли мне бальзамов на уши, наконец-то нашелся человек, который по-настоящему оценил мой потенциал мага, - я вовсе не в обиде.
        - Так вот, Влад Лёд, результат тестирования вашего магического Дара, просто шокирующий. Но главное, динамика поразительная. А теперь, прошу прощения, дела.
        Выйдя из кабинета, я не испытал чувства особой радости. Может быть, из-за того, что так легко поступил в ВУЗ. Заранее был готов отвечать на всякие каверзные вопросы преподавателей, вдруг узнаю, что никаких экзаменов не предполагается. Получается своего рода облом. Приятный облом, но все-таки как-то неожиданно. Да и Тиана со своей манерой таскать людей за руку изрядно нервирует. Нет, не стану к ней подкатывать, хоть и красивая, но уж слишком лидерского духа в ней многовато. А я люблю спокойных податливых дев, чтоб и в жизни, и в кровати быть там, где пожелаю именно я. Да простят меня особы противоположного пола за мой мужской эго-шовинизм, но так уж я устроен.
        Глава 11. Начало студенчества неожиданное и многогранное
        Следующим моим знакомым в школе магии после Тианы, ректора и завлаба Леона Вальдиса стал Накис Турбур местный завхоз. Наша первая встреча с этим человеком произошла весьма странным образом. После получения официальных документов о том, что являюсь студентом ВШОМ (высшей школы Общей Магии) Пальма и оплаты своего обучения, я направился в его хозяйство для получения положенного имущества и ордера на заселение в кампус. Непонятно по какой причине, но встречен я был неласково. Мало того, что мне было предложено койко-место в комнате на шесть человек, роба едва ли не на ребенка, что с учетом моих статей, было форменным издевательством, постельное белье сырое в желтых пятнах и подтеках, да и воняло плесенью.
        На мое недоуменное выражение лица, этот прохиндей, как ни в чем не бывало сказал:
        - Недоволен, шагай в лавку. Там все и приобретешь, коль казенное имущество не устраивает.
        Я, конечно, мог бы бросить кучу барахла ему в рожу и отправиться по предложенному адресу, но позволить нагнуть себя какому-то зажравшемуся каптенармусу… увольте, Лёд не из таких.
        Я окинул оценивающим взглядом Турбура. Лет под сорок. На полголовы ниже меня, но раза в полтора шире в плечах. В бедрах узок. Лысая, как бильярдный шар голова на короткой бычьей шее. На лице несколько шрамов. Уши и нос неоднократно переломаны, как у профессионального участника боев без правил. Прямой уверенный взгляд серых глаз. Кожаный жилет на голое тело не скрывает непропорционально длинные толстенные ручищи, бугрящиеся канатами мышц и покрытые густой сетью вен. Просторные шаровары и мягкие сапожки не стесняют движений. Ну что сказать? До Квазимодо Виктора Гюго малость не дотягивает, но где-то рядом. А еще с первого взгляда несложно определить, что боец опытный и достойный уважения. Судя по наглой роже, из тех, кто готов нарываться на драку на ровном месте.
        Вещички я, разумеется, смахнул со стола на пол и смачно плюнул на кучу, что для любого кладовщика было еще большим оскорблением, чем получить тряпьем по харе. И как можно более вежливым голосом обратился к нахалу:
        - А по роже не желаете, уважаемый господин? - Затем хорошо поставленным командирским голосом рявкнул: - Боец, напрягся и мухой менять барахло! А еще меня не устраивает выделенная комната. Предпочитаю одиночество и свежий воздух где-нибудь на третьем этаже.
        Накис Турбур не снизошел до взаимных пререканий, он сразу же приступил к активным действиям. Его пудовый кулак пролетел буквально в паре миллиметров от моей головы. Получи я по башке подобной балдой, нокаут был бы уж точно обеспечен. Теперь я понял отчего с таким уважением и даже долей страха в голосе отзывалась об этом человеке Тиана. Похоже, для него здесь не существует авторитетов, поскольку перед наглостью, подкрепленной здоровенными кулачищами, пасуют даже маги.
        Резкий, значит. Ну ладно, посмотрим, на что ты способен, Турбур. Пару минут, каптенармус молотил воздух своими кулачищами. В ограниченном пространстве кладовки было довольно сложно уклоняться от ударов, но мне удавалось. В процессе этих скачек выяснилось, что мой соперник мужчина опытный в драке, сильный и ловкий. Но недостаточно быстр, чтобы достать меня как следует, лишь пару раз его кулак вскользь прошелся по моим плечу и голове, не нанеся какого-либо ущерба.
        Ну что же, помахал ручонками и хватит. Накис как боец отличный по местным меркам, но для землянина, прошедшего специальную подготовку и несколько курсов модификации организма, он не соперник. Хук правой и тут же прямой левой по его бестолковой башке и мужик поплыл. Силен, бродяга, не рухнул. Пришлось добавить правой в ломанный-переломанный нос. Грохот тяжелого тела о дощатый пол стал финальным аккордом в этой веселой клоунаде, непонятно для чего спровоцированной завхозом. Ведь не рассчитывал же он, что я молча повернусь и уйду, проглотив явное оскорбление. Значит, специально нарывался на драку. А вот для чего, сейчас и узнаем.
        Приводить с чувства поверженного соперника я не стал. Присел на стул, где до момента моего прихода покоилась задница Накиса и стал терпеливо дожидаться, когда тот очнется. Интересно, по шнобелю прилетело ему знатно, но кровища из него не хлынула, а вот физиономия начала на глазах опухать, грозя в скором времени превратиться в сплошной синяк. М-да, три мощных удара по физии, это вам не пипидастром пыль смахнуть.
        Я тоже немного пострадал. Кожа на костяшках пальцев основательно содрана. Ничего, скоро нанобиоты всё подремонтируют, кровь уже не капает и боли не чувствую. Крепкая черепушка оказалась у моего неожиданного противника.
        Наконец тело на полу зашевелилось и издало тягостный вздох. Завхоз довольно легко сел на пятую точку и посмотрел на меня через щелки заплывающих глаз с непонятным выражением. Я уже было приготовился к отражению очередной атаки. Но Накис Турбур криво улыбнулся распухшими губами и вполне мирно выдал:
        - Силен, бродяга. Никак из рейнджеров Ульхасса? Или гемлин?
        Я не имел ни малейшего представления о том, кем являются эти самые рейнджеры Ульхасса и гемлины, но постарался как можно больше нагнать туману:
        - Не, уважаемый, ни к тем, ни к другим отношения не имею. Военную службу проходил, но где и в каком подразделении не скажу. Подписка о неразглашении, тебе известно, что это такое?
        - Ну да, понятно и знакомо. Сам давал клятву не болтать лишнего перед уходом из рядов доблестной гвардии Его Высочества Великого Герцога Адрогона Третьего шесть лет назад. - Произнес Турбур и, кряхтя, как старый дед, начал подниматься на ноги.
        - Вот и хорошо, что понимаешь. Может объяснишь наконец, за что на меня взъелся?
        На что завхоз невнятно ответил:
        - Рожа у тебя уж больно наглая.
        - На свою посмотри. Ладно, разобрались, у кого длиннее. Теперь порешать бы еще один вопрос: как там с моей… гм просьбой насчет нормального тряпья и приличного жилья, желательно отдельного? Надоело, понимаешь, жить в казарме, хочется покоя и уюта, ну чтобы от салаг подальше. Насчет благодарности, за мной не заржавеет.
        - Накис, - он протянул мне руку.
        - Влад Лёд, - в свою очередь представился я и пожал крепкую клешню своего нового приятеля.
        - Это хорошо, что ты парень с понятиями и службу сечёшь, - почесав лысую башку, ответствовал кладовщик. - Давай-ка лети в лавку Ивара, тут недалеко. возьмешь два пузыря «Горлодера» и закусь какую-нить. Поговорим. Да… погодь, студентам этот хмырь бухло не продает, скажешь, мол я послал. Дюжина серебрух у тебя, надеюсь, найдется.
        Через час под темный напиток крепостью не ниже шестидесяти градусов, все вопросы с жильем, тряпками и прочими бытовыми мелочами были решены к моему великому удовольствию. Вместо шестиместной комнаты, мне было дозволено поселиться в отдельных апартаментах на чердаке общежития. Пришлось доплатить десять золотых, за уборку помещения и обстановку, но мне не жалко. Накис тут же связался с кем-то из своих помощников через переговорный артефакт и отдал соответствующие указания, вполне твердым голосом, несмотря на то, что принял внутрь не меньше литра крепкого бухла. Я не отставал, но мне-то проще, внутренние нейтрализаторы надежно контролируют степень моего опьянения.
        После тех знаменательных событий я стал обладателем просторной комнаты под самой крышей с видом на море. Мебель завхоз подогнал вполне приличную. Шкафчики, рабочий столь с удобным креслом, полки для книг, даже какие-то растения в кадках и горшках. Все, что положено студенту из одежды и прочая мелочевка уже висело в шкафу и было разложено по полочкам. Но самое главное, кровать. Это была не узкая штатная студенческая койка, на которой и спать неудобно, и с девушкой не пообщаешься толком, а хороший такой траходром, где вольготно поместится человек пять. Молодец, Накис и преогромное ему спасибо за столь трогательную заботу.
        Пришлось мне еще раз посетить лавку, ушлого Ивара с целью приобретения алкоголя, дабы не выглядеть в глазах Накиса Турбура неблагодарной скотиной.
        Пока прочие студенты сдавали вступительные экзамены я успел завершить все необходимые дела в Пальме. Всё ценное, что было при мне, положил в арендованную ячейку местного банка. При себе оставил пару сотен золотых корон империи Бангара. На территории Великого Герцогства, как сателлита этого государства, официальной валютой считается именно имперская корона. Впрочем, имеющиеся при мне марки Торгового Союза также охотно принимаются к оплате по слегка заниженному курсу в любом магазине или лавке. Тепло распрощался с девушками из «Розовой Медузы». Сдал взятый на прокат автомобиль.
        По возвращении в студенческий городок посетил библиотеку, где познакомился с тамошним хранителем добрейшим мастером Стихийной Магии Кремелем Тооли. Сухонький седовласый мужчина весьма и весьма пожилого возраста в изрядно застиранной робе и в забавных нарукавниках выдал мне огромную стопу обязательной для изучения на первом семестре литературы и любезно предоставил катушку шпагата, для удобства транспортировки знаний на бумажных носителях. Перевязав учебный материал в две стопки, я поинтересовался у мастера насчет возможности посещения хранилища знаний для получения дополнительной информации.
        - Вам этого мало, юноша?! - он указал сухонькой ручкой на мои книги.
        - Я быстро читаю, мастер.
        - Читать - одно, понимать - другое, освоить прочитанное - третье, - укоризненно покачал седой головой старик. - Но, если вы такой неугомонный, приходите в любое время и читайте на здоровье все, что посчитаете необходимым. В соседнем помещении оборудован читальный зал. Книги сами возьмете с полок, если что-то нужное вам здесь не найдется, поищем в хранилище. Запретных знаний у нас нет. То, что на полках и в хранилище, одобрено орденом Зрящих, и разрешено к изучению всеми магами.
        Мне показалось, при упоминании здешней инквизиции маг неодобрительно поморщился. А не поимел ли он когда-то неприятностей от представителей этой организации? Впрочем, вполне вероятно, это всего лишь мои домыслы. Пока что самому мне с членами ордена Зрящих сталкиваться нос к носу не доводилось. Вполне вероятно, что нехорошие слухи, связанные с деятельностью этой организации, могут оказаться всего лишь досужими байками от «невинно пострадавших» жертв «кровавой гэбни». Но, как бы оно там ни было, добровольно вступать в контакт со Зрящими не собираюсь.
        Я не стал доказывать Кремелю Тооли, что взятых мной в библиотеке пяти десятков томов мне хватит максимум на неделю. Главное, разрешение на посиделки в библиотеке у меня имеется.
        Постепенно пространство учебного комплекса начало заполняться народом.
        Удачно прошедшие приемные испытания абитуриенты получили статус студентов первого курса и, расставшись со своими родителями, под руководством доброго и чуткого Накиса Турбура были распределены по жилым помещениям, а также обеспечены всем полагающимся студенту инвентарем и одеждой. Специфический подход бывшего гвардейца к юным дарованиям многим не понравился. Недовольные попытались жаловаться в учебную часть, однако все их требования были проигнорированы, мол вы теперь взрослые люди, учитесь самостоятельно решать возникающие проблемы, а уважаемый завхоз - само воплощение доброты и заботы о благе людей. Ага, ну просто душка, судя по фингалам под глазами некоторых особо настырных студиозов. Похоже, Накис Турбур имеет за спиной столь волосатую лапу, что руководство школы и преподаватели связываться с ним, мягко говоря, опасаются. В принципе, мне плевать на этих обиженных пацанов, вовремя уронить человека мордой в говно часто бывает полезно для самого пострадавшего.
        Также начали возвращаться с практик студенты старших курсов. Веселые загорелые шумные они явно контрастировали внешним видом с измотанными экзаменами и общением с добрым завхозом бывшими абитуриентами.
        Как я узнал от Леона Вальдиса, в процессе совместного распития привезенного мной из Пальмы бочонка светлого пива, заниматься магией на территории учебного заведения студентам разрешается только на специально отведенных площадках, защищенных силовыми куполами. Однако сначала каждый начинающий адепт обязан пройти подробный инструктаж по технике безопасности и лишь после сдачи зачета получает допуск для занятий на полигоне. Первый семестр студенты не имеют права самостоятельного посещения полигонов - исключительно под руководством преподавателей. А вот самостоятельные занятия медитативными практиками, также под защитой магических куполов на специальных площадках не возбраняется даже начинающему магу. Почему под защитой? А потому, что довольно часто студиозы чересчур увлекаются и, потеряв контроль над внутренним источником, выплескивают избыток сырой энергии. Магический купол поглощает эту стихийную энергию и направляет её в специальные накопители, откуда она потом поступает для разных хозяйственных нужд.
        Медитативный транс в данный момент именно то, что мне нужно для изучения демонического наследия. Жаль, посещение и этих площадок без инструктажа и сдачи зачета невозможно.
        Пока народ подтягивался, я занимался всякой ерундой. В основном торчал на пляже. Много и с удовольствием плавал, валялся на теплом песке в тени пальм.
        Столовая работала с утра до позднего вечера, так что поесть можно было в любое время дня. Кормили вкусно и разнообразно, размер порции не ограничивали - сколько сам себе положишь, столько и съешь.
        На меня поглядывали с явным интересом, но подойти не решались. Наверняка из-за возраста приняли за нового преподавателя.
        Тиану видел пару раз издалека в компании девушек и юношей, по всей видимости, аспирантов. Меня она также заметила, приветливо помахала ручкой, но не подошла. Ну и ладно, я не из обидчивых, к тому же углублять и расширять отношения с этой девушкой не собираюсь категорически. Без неё тут поле немеряное и непаханое. Мой наметанный глаз довольно быстро вычленил среди многочисленных представительниц прекрасного пола несколько… гм, реально доступных целей для совместного приятного времяпрепровождения. Но пока не буду ничего предпринимать в этом плане. Сначала обживусь, осмотрюсь who тут is кто. Мне довольно мимолетного секса с вздорной дочкой графа Димитраэль. Теперь не знаешь, чего ждать от этой случайной авантюры. Пока меня оставили в покое, но что взбредет завтра в голову своенравному дворянину, ведомо лишь Отцу Создателю, хоть я как убежденный атеист не верю ни в каких богов.
        Наконец всех находящихся на территории школы оповестили о завтрашнем общем построении. Представьте удивление моих сокурсников, когда ранее принятая ими за преподавателя двухметровая дылда в моем лице заняла место правофлангового в стройных рядах первокурсников. Ну как стройных. Вовсе и не стройных, а очень даже неровных. Не приучены будущие маги к порядку и строевой подготовкой раньше явно не занимались. Впрочем, два десятка старшекурсников довольно грамотно расставили нас по ранжиру и как-то выровняли первую шеренгу. Четыре задние ряда представляли собой сплошной разброд и шатание. Всего, на мой наметанный взгляд, студентов первого курса было около трех сотен, второкурсников две с половиной, а третьекурсников не более двухсот человек. Интересная пропорция. Неужели столь приличный отсев? Может быть, не все еще вернулись с длинных каникул и практик?
        Пока на плацу происходила означенная толчея, небеса заволокли плотные темные тучи. Грянул гром, сверкнула молния, затем ещё и ещё. Вскоре хлынуло как из ведра. Ветви деревьев буквально пригибало к земле от потоков воды и трепало порывами ветра. Однако на плац не упало ни одной капли. Интересно было наблюдать, как падающая с небес влага встречается с развернутым над нами защитным куполом и отлетает от него в разные стороны фонтанами брызг.
        Наконец строй студентов приобрел приятную глазу правильность. Ректор взошел на трибуну и зачитал короткую, но содержательную речугу, мол, учитесь и будьте достойны этих славных стен, а также уважайте и цените труд педагогов и обслуживающего персонала. Короче все в рамках обычного бла-бла от руководителя всякого большого коллектива, что на Эде, что на Земле, будь то школа, армия или какое-нибудь производственное предприятие. После поздравления с началом нового учебного года, Амбис Триори сообщил, что первый курс разбивается на шесть потоков, со списками студентов и именами кураторов можно ознакомиться на доске объявлений.
        По окончании пламенной речи господина ректора присутствующие стали свидетелями весьма эффектного зрелища. Купол, защищавший нас от потоков дождя начал увеличиваться в размерах, оттесняя небесную влагу в стороны. В какой-то момент он прорвал завесу облаков и лучи Соли осветили территорию школы. Разбивающаяся о купол в мелкую пыль влага расцветилась множеством радуг и всполохами электрических разрядов. Присутствующие на плацу студенты, включая старшекурсников, пораскрывали рты от изумления и восторга, многие даже захлопали в ладоши. Похоже, не каждый год происходит подобное шоу. Тем временем магический купол продолжал неуклонно расширяться и в конечном итоге разогнал облака за горизонт. Всё, концерт окончен.
        Не теряя времени, я рванул в указанное место и оказался одним из первых у доски объявлений. Итак, Влад Лёд группа № 2, руководитель архимагистр Стихийной Магии и грандмастер Артефакторики Ариан Черимал, корпус № 9, аудитория № 6. Метаться в поисках нужного здания мне не пришлось, поскольку заранее изучил план местности. Поэтому оказался в означенном месте первым.
        Вообще-то я был несказанно удивлен, архимагистр Стихийной Магии и грандмастер Артефакторики Ариан Черимал оказалась очаровательной дамой. Подсознательно ожидал увидеть мужчину. Куратор хоть и была женщиной в возрасте, но еще вполне очень даже ничего. Одета не в робу мага, как все прочие её коллеги из профессуры, а в стильный костюм темно-синего цвета. Юбка до колена и приталенный пиджак вкупе с черными туфлями на высоченном каблуке подчеркивают стройность её фигуры. Длинные темные волосы уложены в причудливую, конструкцию, на мой взгляд выглядит очень даже стильно.
        Она посмотрела на меня пронизывающим взглядом карих глаз, присущим скорее какой-нибудь прожженной интриганке, нежели преподавателю магической школы.
        - Вы, наверное, Влад Лёд, - скорее не вопросительно, а утвердительно произнесла дама и наградила меня обворожительной улыбкой.
        - Так точно, - отрапортовал я и едва подавил желание вытянуться по стойке смирно и щелкнуть каблуками, как заправский гусар.
        - Коль вы первый, присаживайтесь там, где вам понравится. Надеюсь, остальные студенты не заставят себя долго ждать.
        Ждать долго не заставили. Через четверть часа вся группа была в сборе. Около полусотни парней и девчонок, примерно в равной пропорции.
        Ариан Черимал представилась и зачитала список студентов по алфавиту. Услышав свое имя каждый поднимался со своего места и кратко рассказывал о себе и своих пристрастиях. Примерно треть личного состава были из дворян. Прочие из разночинцев, купечества, крестьян и других слоев населения.
        Куратор предупредила всех присутствующих, что в стенах школы сословные различия не принимаются во внимание. Все равны и спрос со всех одинаков. Кто этого не понимает, добро пожаловать на выход. Закончила свой не длинный спич госпожа Черимал следующими словами:
        - Вы, наверное, заметили, что студентов второго курса меньше, чем первого, а третьекурсников всего пара сотен. Так вот, вначале их было столько же, сколько и вас. Однако не все поняли и приняли философию мирного взаимного существования в стенах нашего учебного заведения. Здесь нет дворян, крестьян, ремесленников и купцов. Вы все студенты и обладаете равными правами. А по окончании каждый, кто такового не имеет, получит статус дворянина. Так что, господа высокородные, извольте не задирать носа перед сокурсниками, а купечеству совет не кичиться богатствами своих родителей перед менее обеспеченными товарищами. Всем всё понятно? - Ответом ей стала гробовая тишина. - В таком случае, сейчас я раздам вам методические пособия и на сегодня можете быть свободны. В двадцать ноль-ноль в актовом зале состоится праздничный ужин. Просьба не опаздывать. Ответственным за порядок в группе назначаю… - куратор обвела аудиторию внимательным взглядом и, вполне ожидаемо, остановилось на мне, - Влад Лед, будет вашим старостой.
        Вот же незадача. Ну не лежит сердце командовать этими недорослями. Впрочем, я человек военный, а значит, приказали - выполняй.
        После ухода Ариан Черимал, народ сорвался со своих мест и уже собирался разбежаться по своим делам. Однако желающие побыстрее покинуть аудиторию были остановлены моим внушающим уважение рыком:
        - Всем вернуться на свои места! Команды «разойтись» не было!
        Какой-то прыщавый вьюнош попытался ослушаться моей команды, но был своевременно пойман за воротник и отправлен обратно легким пинком ноги по ягодичным мышцам.
        Дождавшись пока мои новые подопечные немного отойдут от столь явного произвола и утихнут, я занял покинутое куратором место за кафедрой, обвел взглядом пять десятков присутствующих в аудитории юношей и девушек и обратился к ним с речью:
        - Уважаемые коллеги студенты, видит Отец Создатель, я не желал столь сомнительного счастья стать вашим старостой, но коль уж так получилось, настоятельно рекомендую беспрекословно подчиняться моим при… указаниям. Я не собираюсь вмешиваться в вашу личную жизнь и ваши дела вне учебного процесса, но во время занятий явное или скрытое неподчинение будет расцениваться мной как неуважение к вышестоящему лицу со всеми вытекающими последствиями.
        - А что ты нам сделаешь?! - никак не унимался получивший от меня пенделя парень. Оваль Куруц-Гморин - тут же подсказала моя абсолютная память - виконт и что-то там еще.
        Этот, как самый высокородный из нас, станет, скорее всего, ядром будущей оппозиции, в которую прежде всего войдут отпрыски дворянских родов. Этого нельзя допустить ни в коем случае, ради блага самих же ребят.
        «Вот так, Лёд, не успел начать учиться, как одна хитроумная баба втянула тебя во внутриполитические разборки. Ну что бы ей не назначить старостой того же Куруц-Гморина?».
        - Да, что ты нам сделаешь?! Бить будешь?! - тут же нашелся подпевала, коренастый парнишка с огненно-рыжей шевелюрой и лицом, густо усыпанным веснушками.
        Горуно Шилопп - тут же всплыло в голове, все-таки здорово иметь абсолютную память - это из богатого купечества, похоже, юноша готов лизать задницу любому потенциальному покровителю, с чьей помощью в будущем может приподняться над серой людской массой.
        Вот и первые возмутители спокойствия. Впрочем, я не собираюсь терпеть оппозицию в подведомственном мне подразделении, во всяком случае, явную. Пусть собираются в каком-нибудь безлюдном месте и от души поливают меня грязью, но прямого неподчинения не потерплю.
        - Бить вас?! Хе-хе-хе! Руки пачкать. Впрочем, если кто-то пожелает провести честный спарринг, я не против. Нет, дорогие мои сокурсники, я не собираюсь заниматься рукоприкладством. По прибытии сюда я прежде всего изучил правила внутреннего распорядка, а также права и обязанности студента, чего и вам советую. Так вот, довожу до сведения присутствующих: староста группы, помимо обязанностей вести журнал посещаемости и персональной ответственности перед преподавателем за порядок во время занятий, имеет право делать устные и письменные предупреждения любому члену учебной группы. Три предупреждения могут стать поводом для отчисления студента. Так что настоятельно рекомендую не пытаться трепать мои нервы. Они хоть и крепкие, но у всего есть предел. Впрочем, каждый, получивший от меня официальное замечание, имеет возможность аннулировать его. Для этого достаточно вызвать меня на дуэль и, нанести мне какое-нибудь ущерб или, хотя бы обозначить таковой. Дуэльный кодекс также рекомендую к изучению всем присутствующим.
        - И девочкам? - подала голос с места белокурая синеглазка Ольва Пасманис, девушка из благородного семейства, при кукольном личике глазенки блудливые-блудливые. Если не подводит мое мужское чутье, к окончанию обучения эта девица переспит со всеми мужиками, магической школы. В принципе, мне по барабану, пусть кувыркается с кем пожелает, лишь бы не создавала ненужных трений в коллективе.
        По словам Накиса Турбура половая жизнь в стенах учебного заведения бьет ключом. Юноши и девушки постоянно сходятся и разбегаются, что часто создает головную боль лицам, ответственным за внутренний порядок. С однополыми связями тут строго - уличенные в содомии тут же подлежат отчислению без права на восстановление статуса студента.
        - Ольва, не стой из себя дуру, - я одарил девушку самой обаятельной улыбкой. - тебя, в отличие от многих здесь присутствующих, наверняка подробнейшим образом проинструктировали перед отправкой в стены нашей славной магической школы.
        В ответ она активно заработал своими длиннющими ресничками - вот-вот воспарит в небеса. Фея, мля.
        - Неужели рука поднимется, строчить кляузы на однокашников? - не унимался Горуно Шилопп.
        - Не кляузы, а объективный доклад в вышестоящие инстанции о моральном климате внутри группы, для недопущения кардинальных брожений в умах неоперившихся юнцов и предотвращения с их стороны необдуманных поступков. Кстати, завтра начинается учебный процесс. Подъем в семь, начало занятий в девять. У нас в запасе целых два часа, море времени, часть которого предлагаю посвятить вашему физическому развитию. Как говорили древние: «Mens sana in corpore sano», что на глоссинге означает: «В здоровом теле здоровый дух». Моя задача, как непосредственного руководителя, сделать ваши тела крепкими и тренированными, чтобы дух в них был как можно здоровее, а знания не просто втекали в ваши светлые головенки, но задерживались там навсегда. К тому же совместные занятия спортом помогают скорейшему сплочению коллектива. Настоятельно рекомендую группе собраться завтра через десять минут после подъема на пляже у спасательной вышки. Возражения не принимаются.
        - А если мы все проигнорируем эти твои утренние занятия? - вот же сучонок этот купчишка, никак не угомонится.
        Однако я не подал виду, что хоть как-то раздражен.
        - В таком случае, каждый, не явившийся на утреннюю разминку получит замечание в журнал. Если кто-то не выполнит мое требование без уважительной причины три раза, у него появится реальная возможность навсегда покинуть наш дружный коллектив, а заодно и стены учебного заведения. - После этих слов я с ухмылкой на лице посмотрел на неожиданно погрустневшую парочку потенциальных бузотеров.
        А что, я злой, да? Нет, уважаемые, добрый, очень добрый. А пресекать бунт на корабле нужно резко и беспощадно в самой начальной стадии его зарождения. Разбивать группу на враждующие фракции никому не позволю. Пусть дружно ненавидят меня, шушукаются по углам, какой у них плохой староста, козни строят и строчат доносы в учебную часть. Так что дисциплина, дисциплина и еще раз дисциплина, как завещал в свое время нам молодым бойцам командир моего учебного взвода Мирзоев Василий Исаакович старший лейтенант, широчайшей души человек и большой выдумщик на всякие мероприятия развлекательного свойства для своих подчиненных. Ну просто массовик-затейник. Его любимой присказкой была: «Если вас стукнут в глаз, вы сначала вскрикните, стукнут раз стукнут два, вы потом привыкните».
        Новость о том, что их обязывают заниматься по утрам «всякой ерундой», возмутила большинство членов нашей группы. Народ, за исключением ограниченного количества готовых принять мои правила, зашумел, заулюлюкал, затопал ногами.
        - Мы не согласны!..
        - Не желаем подчиняться глупым приказам!..
        - Махровый солдафон!..
        - Мы маги, а не какие-нибудь воины!..
        - Тише, господа студенты! - рявкнул я, перекрикивая весь этот гвалт. - Кто не доволен, может жаловаться в любые инстанции, но пока я староста группы, прошу выполнять все мои указания беспрекословно. Итак, объявляю заседание закрытым. Завтра, невзирая на погоду, жду всех на пляже, ровно в семь десять утра. Форма одежды произвольно спортивная. Предлагаю на сегодняшнем торжественном мероприятии проявить сдержанность в употреблении спиртных напитков, а также жирной и острой пищи.
        После этих слов я удалился, не забыв прихватить со стола оставленный куратором журнал.
        Шел по посыпанной мелким гравием дорожке в направлении своего общежития и не переставал удивляться мудрости и оборотистости Ариан Черимал. Тертая бабенция, лихо б?льшую часть своих обязанностей перекинула на мои плечи. М-да, жаль, что из всех достойных выбрала меня.
        Вот только не подумайте, что я кривляюсь и набиваю себе цену. По натуре я на самом деле неисправимый индивидуалист и не стремлюсь к руководству людьми, как не переношу избыточного количества начальства над собой.
        В армии подчинялся непосредственно комбату, а на всех прочих товарищей командиров, пытавшихся меня нагнуть, клал прибор большой и толстый. Помнится, одного генерала на хер послал за то, что тот хотел отправить меня на бесславную погибель. Однако после моих доходчивых пояснений, тот осознал собственную неправоту и даже извинился. Неплохим человеком оказался, предъявил бы прокурорским запись со своей нейросети, какими яркими и замысловатыми эпитетами я его обкладываю, и куковать Льду лет пять где-нибудь в местах неуютных и крайне удаленных от родной планеты. Впрочем, от судьбы не убежишь - занесло меня все-таки в места удаленные, но, по крайней мере, вполне уютные. Ладно, плевать, если не можешь ничего поменять, расслабься и постарайся получить удовольствие. Ага, уже практически расслабился. А удовольствий всяких на Эде ничуть не меньше, чем на Земле.
        Неподалеку от общаги мой взгляд зацепился за вывеску над неприметным павильоном, практически спрятавшемся за высокими шпалерами аккуратно стриженного кустарника. Стилизованное изображение змеи, обвивающей чашу на тонкой высокой ножке.
        Хм, неужто аптека?! Хотел пройти мимо, но тут в голове сработала ассоциативная цепочка: бал, наверняка кроме еды будет выпивка, это означает, что кто-то из моих подопечных нажрется до изумления. Выходит, завтра кому-то будет очень плохо. Таким образом существует реальная угроза срыва утренней разминки. Непорядок. Я как староста должен заранее озаботиться здоровьем членов вверенного мне коллектива.
        Мое появление внутри аптекарской лавки ознаменовалось мелодичным звоном колокольчика. При этих звуках мужчина за стойкой оторвал взгляд от какого-то толстенного фолианта и посмотрел на посетителя без особого энтузиазма. Похоже не увидел в молодом, на вид здоровом парне достойного покупателя. Был хозяин мужчиной пожилого возраста, невысокого роста и совершенно невзрачной наружности. Пройдешь мимо пять раз, и все пять раз взгляд соскользнет с его фигуры, не оставив в памяти никаких зацепок. Люди с такой внешностью не становятся звездами шоу-бизнеса, зато востребованы в определенных государственных структурах. К тому же старик был одет в костюм гражданского покроя невыразительного серого цвета.
        - Мастер Магии Жизни и Алхимии Людих Бронзэ. Чем могу быть полезен, молодой человек? Заранее предупреждаю: приворотными зельями, галлюциногенными препаратами, стимуляторами половой активности и прочей подобной ерундой не торгуем.
        - Влад Лед студент первокурсник, - в свою очередь представился я. - Не беспокойтесь, уважаемый мэтр, в стимуляторах половой активности и приворотных зельях пока не нуждаюсь. Видите ли, в чем дело, меня только что назначили старостой одной из учебных групп. Сегодня вечером состоится торжественное мероприятие, на котором, по моим данным, будут спиртные напитки. Учитывая юный возраст студентов, некоторые из них могут выпить лишнего. А завтра утром у нас первая совместная физическая зарядка. Мне бы не хотелось, чтобы столь интересное мероприятие сорвалось из-за банального похмельного синдрома. Хотелось бы приобрести действенное средство для приведения своих коллег в нормальное состояние.
        Какое-то время аптекарь тупо хлопал глазами, глядя на меня. А когда врубился, громко заливисто расхохотался. Отсмеявшись изрядно, он извлек из нагрудного кармана своего пиджака платок и промокнул выступившие из глаз слезы.
        - Вы меня изрядно удивили, юноша, и позабавили. Первый раз вижу человека, готового потратить деньги и немалые на восстановление здоровья своих сокурсников. Вы часом не из семейства Бередичи, а может быть вы внебрачный сын самого Михи Деко-Деколо? Ха, ха, ха!
        Несложно догадаться, кем являются эти Деко-Деколо и Бередичи, наверняка, местный аналог земных Морганов, Ротшильдов и Цукербергов.
        - Так что вы скажете по поводу моей просьбы? - никак не отреагировав на эмоциональный всплеск Людиха Бронзэ, спросил я.
        - Хорошо, сколько вам нужно восстанавливающих пилюль, Влад Лед? Вот только учтите, с вас золотая корона за порцию опохмелина. И это с учетом того, что я готов продать средство по закупочной цене, исключительно из уважения к столь неординарному юноше.
        Блин, дороговато обойдется мне забота о людях. Ладно, как-нибудь переживу финансовую потерю. Не обедняю. А пока взялся за гуж, не говори, что не дюж. Мысленно прикинул количество будущих страдальцев, извлек из кармана мешочек с золотыми монетами и отсыпал на прилавок шесть штук достоинством по пять имперских корон. Надеюсь, трех десятков пилюль будет достаточно.
        Аптекарь тщательно осмотрел каждый золотой кругляш с увенчанным короной ликом правящего монарха. Наконец, удовлетворившись осмотром, сгреб деньги и громко прокричал куда-то вглубь лавки:
        - Сиро, хватит бездельничать! Бегом за прилавок!
        На его зов вскоре явился бойкий парнишка на вид лет пятнадцати.
        - И вовсе не бездельничал, ваше магичество, мандрагору промывал и золотой корень чистил. Я вам вчерась докладывал, что сублимационная камера барахлит, так этот артефактор Лоло на вызов до сих пор не явился. А спрос будет с меня, коль сырье сгниет или заплесневеет.
        На что Людих Бронзэ примирительно проворчал:
        - Ладно, юноша. Порешаю с тем дармоедом. Вот с клиентом разберусь и сразу порешаю. Ты покамест побудь за прилавком, а мне нужно в кладовку ненадолго отлучиться.
        Аптекарь удалился, а его помощник (не исключено, что родственник) облокотился локтями о прилавок и принялся рассматривать пейзаж за окном.
        Тут мой взгляд упал на толстенную книгу, которую перед моим приходом ичитал хозяин лавки. «Обновленный иллюстрированный каталог лекарственных препаратов с подробными рецептами. Издательство «Медицина», Махекара, 2032 год н. э.».
        Интересно, на дворе, аккурат 2032 год новой эры. Получается, справочник наисвежайший.
        - Эй, пацан, - обратился я к бдительному стражу хозяйского добра, указав рукой на лежащий на стойке талмуд, - можно взглянуть?
        - Смотрите, сударь, за погляд деньги берут только в театрах магических вуализаций.
        Я развернул к себе толстенный том, раскрыл и быстро перелистал до буквы «Г». Ага, вот оно. На цветной картинке знакомый контейнер и три ампулы:
        «Геронтодин, препарат создан группой ученых под руководством архимага Лестуса Килена, придворного лекаря Его Величества короля Райвола. Исследования субсидировались напрямую из государственной казны. Изначально предполагалось получить средство для кардинального омоложения человеческого организма. После получения Г. по причине дороговизны производства по сравнению с аналогами был не рекомендован медицинским сообществом к применению, несмотря на то, что в результате клинических испытаний показал прекрасные результаты. Однако, как это иногда бывает, счастливый случай вывел Г. в число самых дорогих и востребованных медицинских препаратов. Помощник Лестуса Килена случайно или умышленно выпил яд, что привело к мгновенным фатальным последствиям. Архимаг обнаружил мертвое тело юноши в начальной стадии трупного окоченения. Факт окончательной смерти был установлен уважаемой медицинской комиссией. Неизвестно по какой причине Лестус Килен приказал одному из своих ассистентов ввести стандартную дозу Г. в ягодичную мышцу умершего. В течение нескольких минут трупное разложение тканей прекратилось, более того
произошла активация регенеративной функции в организме мертвого человека. Через два часа медики констатировали коматозное состояние у ранее умершего юноши. Более того, активировались неведомые биологические процессы, результатом которых стало окукливание тела слоем полупрозрачного вещества. Означенная субстанция выделялась порами кожи, равномерно растекалась по всей поверхности тела, после чего происходила её спонтанная полимеризация. Первые десять суток организм пострадавшего находился в состоянии глубокой комы. По истечении означенного срока, наблюдавший за процессом дежурный маг получил ментальный посыл с требованием ввести очередную дозу препарата в объеме 5 мл. 10 % спиртового раствора действующего вещества. Об этом было немедленно доложено руководителю научной группы. После введения Г. в мягкие мышечные ткани, защитная пленка сначала растрескалась, затем осыпалась мелкой пылью. Однако пациент все еще продолжал находиться в коматозном состоянии. Еще через десять суток от пострадавшего поступил очередной ментальный посыл с требованием вести очередную дозу. Через сутки после введения третьей ампулы
лекарства пациент пришел в сознание и чувствовал себя превосходно. В результате дальнейших исследований препарат Г. способен вернуть к жизни любого умершего в течение трех часов человека, если его мозг не поврежден фатально, а тело не было подвергнуто значительной фрагментации. На живой организм Г. действует как обычное средство омоложения (см. раздел «Геронтология»)».
        Далее шли занудные описания различных клинических случаев успешного применения геронтодина. Вот только формулы и описания процесса производства лекарства в книге не приводилось.
        Теперь мне стало понятно, что за сокровище покоится в арендованной на мое имя ячейке одного частного банка города Пальма. Девять ампул. Три спасенные жизни людей, считавшихся умершими по всем медицинским канонам данного мира. Это на Земле, наниты не позволят человеку сдохнуть несколько часов, если повреждения организма не будут избыточными. На Эде нет медицинских капсул и о существовании нанобиотов здесь давно забыли по причине технологической деградации общества.
        До современного земного уровня здешней науке ползти еще очень и очень долго. Именно ползти, поскольку научно-технический прогресс здесь развивается совсем не бурными темпами, а очень и очень медленно. К примеру дирижабли бороздят просторы планетарного воздушного океана лет эдак триста. Самобеглые коляски на паровой тяге изобретены четыре века назад. Маго-технологическое оружие типа моего Удар-4М существует лет как уже пятьсот и появилось оно намного раньше стреляющего порохом. И таких примеров можно привести десятки, если не сотни. Наличие магии и её относительная доступность для широких слоев населения заметно тормозит технический прогресс на Эде. Впрочем, не об этом сейчас речь.
        Интересно, сколько отвалит какой-нибудь очень богатый буратин за возможность вернуть к жизни любимого человека? Тут все зависит от толщины кошелька и степени его привязанности к усопшему. При положительном стечении обстоятельств, много, очень много. Я бы отдал все, что у меня есть, лишь бы вернуть к жизни родителей и Деда.
        Теперь мне ясна причина нападения вооруженной банды на перевозивший препарат поезд, а еще та невероятная скорость, с которой меня и прочих защитников представили к высоким государственным наградам, а кое-кого повысили в чинах. По сути, мы спасли баснословное богатство, принадлежащее королевскому дому Дэнар. Для членов правящего семейства это даже не горы золота, а шанс вернуться к жизни после отравления «грибочками» или коварного удара клинком в сердце. Вряд ли геронтодин поможет при выплескивании мозгового вещества из черепной коробки. Однако, как показывает моя многолетняя практика, череп человека достаточно надежная штука.
        Чтобы не привлечь внимание стерегущего аптеку юноши к заинтересовавшей меня статье, я еще немного полистал справочник. Едва заслышав шаги хозяина, захлопнул и вернул фолиант на место.
        - Вот ваши тридцать пилюль, молодой человек, - Людих Бронзэ положил на стойку небольшой бумажный пакет с таблетками, - при значительной алкогольной интоксикации организма, а также признаках похмельного синдрома принять внутрь перорально, то есть через рот. Тщательно разжевать и проглотить, не запивая водой или какой иной жидкостью. Облегчение наступает в течение одной-двух минут.
        - Спасибо, мэтр!
        - Вам спасибо, Влад. Надеюсь, это наша с вами не последняя встреча. До свидания, и успехов вам на вашем нелегком поприще!
        - До свидания.
        Выйдя из аптеки, я непроизвольно заулыбался. Действительно не знаешь, где найдешь, где потеряешь. Казалось бы, выкинул на ветер три десятка золотых корон. Грусть-печаль, хоть я и человек не жадный. Однако помимо оплаченного лекарства приобрел совершенно бесплатно и без риска привлечь внимание к собственной персоне ценнейшую информацию. Теперь мне хотя бы известно, что такое этот геронтодин. А уж как им правильно распорядиться, придумаю после. Деньги у меня есть, точнее, очень ценные кристаллы индаура. Их смогу в любой момент конвертировать в денежные знаки любого государства. Так что пусть ампулы пока полежат в надежном месте.
        В двадцать ноль-ноль по местному времени я стоял у входа в здание, именуемое Хрустальным дворцом. Единственное помпезное сооружение на территории учебного комплекса. До этого я не понимал, почему строение из белого камня, украшенное колоннами, барельефами и статуями всяких чудищ реальных и фантастических, называют «хрустальным». Однако, сегодня, после того, как увидел его в мерцающем искусственном свете, до меня наконец дошло. Действительно, подсвеченный снаружи и как бы изнутри дворец выглядел будто вырезан из единого куска горного хрусталя. При этом казалось, что скульптурные изображения львов, горгулий, драконов и прочих тварей во-вот сойдут со своих постаментов и начнут жить собственной жизнью. Не иначе, как без магии тут не обошлось. Впрочем, о чем это я? В магическом мире, да без магии. Ха-ха-ха!
        Одет был, согласно правилам местного этикета, в парадную форму мага первокурсника. Синяя с зеленоватым отливом мантия, белая рубашка с пышным пуфом на груди, подпоясанные широким кожаным ремнем с причудливой застежкой в виде оскаленной морды волка шаровары из той же материи, что и мантия, на ногах мягкие полусапожки. Одеяния студентов более старших курсов, в общем-то, ничем не отличались от одежды первокурсников, лишь на груди у каждого красивая вышивка с соответствующей цифрой курса и обозначением профессиональной специализации. На мантиях первокурсников значилась лишь цифра «1» без каких-либо завитушек и дорогого шитья.
        Распределение по факультетам произойдет по результатам сдачи зачетов и экзаменов за первый семестр. Дальнейшее специализация студентов по кафедрам уже внутри факультетов будет после успешного окончания первого курса. То есть у всех учащихся в распоряжении год, чтобы окончательно определиться со своими наклонностями, пристрастиями и, разумеется, талантами.
        Я же для себя уже вполне определился - буду артефактором. Большинство студиозов к этой области магии относится с пренебрежением. Ну да, куда лучше управлять стихиями, на худой конец, заниматься лекарскими практиками или посвятить себя менталистике, чтобы потом стать воином, врачом, дипломатом или сотрудником сыскного агентства, нежели заниматься изготовлением всякой бытовой мелочевки. Оно, конечно, если стать архимагом, можно создавать магические артефакты легендарного уровня, стоимость которых исчисляется суммами с шестью и семью нолями золотом. Но это когда случится и случится ли вообще? Нет, уж лучше крушить врага. Оно хоть для жизни опасно, зато платят хорошо - быстрее с долгами за обучение рассчитаешься.
        Специализация, конечно хорошо. Однако я не планирую ограничиться лишь только артефакторикой. Мне ничего не мешает освоить также иные магические практики. Ладно, об этом позже. Сегодня у нас праздник.
        Праздничный ужин, посвященный началу нового учебного года, проходил в двух огромных залах. В одном столы без посадочных мест с едой и выпивкой на манер шведского, в другом сводный оркестр, приглушенный свет и танцы до упаду.
        Сначала уважаемый Амбис Триори сказал со сцены пару напутственных слов и дал добро «веселиться до упаду». Сначала народ рванул к столам, чтобы праздновать не на сухую. Старшекурсники группами первыми оккупировали лучшие, по их мнению, места. Первый курс разбрелся по столам кто по группам, кто в одиночку.
        Я по привычке пристроился в уголке, так, чтобы окружающее пространство хорошо просматривалось. Еда на столах была обильной, разнообразной и весьма изысканной. Вино разных марок, однако напитки крепостью выше двадцати градусов отсутствовали. Мне как-то все равно, употребляю спиртное лишь для поддержания компании. Могу выпить очень много самого дерьмового пойла без последствий для своего организма.
        За одним столом со мной группа третьекурсников парней и девушек с факультета Стихийной Магии обсуждают какие-то мало интересные мне вещи. На меня внимания не обращают, лишь девчонки искоса поглядывают. Я же сделал морду кирпичом, будто вовсе не замечаю их внимания. Не хватало мне вступать в конфликт с их ухажерами. Планирую сегодня хорошенько покушать, послушать музыку, ну и потанцевать с какой-нибудь симпатичной девчонкой без мужской опеки.
        Нескольких коллег по группе видел издалека, но никто из них ко мне так и не подошел. Ага, кажется один благородный говнюк со своим конопатым Санчо Панса уже начали инсинуировать против старосты. И это, по большому счету, неплохо - не хватало оказаться в плотном окружении недорослей. А так я одинокий свободный для близкого общения мужчина.
        Плотно подкрепился, запив деликатесы бокалом какого-то вкусного вина. Посетил туалетную комнату, чтобы привести себя в порядок перед танцами. Там происходила какая-то непонятная движуха. Народ что-то друг другу передавал, кто-то что-то жевал и нюхал. Ага, кажется, людям мало спиртного, и некоторые решили стимулировать себя более радикальными средствами. Моих подопечных, вроде бы тут не наблюдается, а на всех прочих мне плевать, пусть с ними их старосты разбираются. Я в штатные жандармы не нанимался.
        Поскольку с танцами в этом мире я столкнулся впервые (за исключением памятных посиделок в «Радужном драконе Лхосо», но там я сам не танцевал) пришлось какое-то время понаблюдать за танцующими из темного угла. Ага, медляк что-то типа вальса и танго. Быстрые танцы смесь чарльстона, твиста и буги-вуги. Вальсировать мне было не интересно, а вот сплясать так, чтобы все ахнули было бы очень неплохо. В течение пары минут мы с Чу разработали комплекс необходимых движений. Нейросеть внедрила мне их в подкорку и проработала мышечную моторику. Теперь осталось выбрать достойную партнершу.
        Придирчивый осмотр танцующих выявил одну весьма и весьма пластичную особу. Ею оказалась среднего роста девушка с точеной фигуркой, роскошными темно-русыми волосами ниже плеч, огромными серыми глазищами и безукоризненно правильными чертами лица. Она явно знала толк в искусстве танца. Скорее всего, получила специальное образование.
        Перед тем, как начать действовать, хламиду помесил на одну из вешалок у стены. Тут все так делают.
        Дождавшись, когда музыканты на сцене выдадут первые аккорды танца в темпе вуги-вуги, я подошел к даме, с поклоном пригласил её, получив разрешение, уверенно взял за ручку и повел в самый центр танцевальной площадки.
        И мы зажгли так, что голова кругом. Хватило нескольких движений чтобы приспособиться друг к другу и начать выдавать экспромтом такие акробатические элементы, что соседние пары были вынуждены сначала потесниться, затем и вовсе прекратить танцевать, сгрудившись вокруг танцпола. Кто-то сначала нерешительно захлопал в такт музыке и нашим движениям. Вскоре рукоплескал весь зал. А нам были по барабану выражения восторга, мы с девушкой были увлечены танцем и друг другом. Не удивлюсь, если незнакомка окажется обладательницей ментальных способностей - уж больно легко она вписывалась в разработанный мной танцевальный рисунок. Боле того умудрялась вставлять в танец собственные придумки, которые, в свою очередь, я с удовольствием брал на вооружение.
        Когда музыка закончилась на нас обрушился вал оглушительных оваций. Пришлось кланяться на все четыре стороны. Моя партнерша при этом одаривала зрителей воздушными поцелуями.
        На бис мы сплясали еще раз. Получилось еще лучше, чем в первый. Теперь мы были как бы единым целым и с абсолютной точностью знали, какое следующее движение выдаст партнер.
        Нас снова наградили бурными и продолжительными аплодисментами. Мы вновь кланялись публике, также поклоном поблагодарили музыкантов. Затем мы крепко взяли друг друга за руки и, не сговариваясь, рванули на выход из Хрустального дворца.
        Наш недолгий забег завершился на пляже у кромки воды. Подчиняясь какому-то невероятному и непреодолимому порыву, мы сорвали с себя одежды и дружно бросились в воду, вовсе не для того, чтобы заняться плаванием. Отойдя недалеко от берега, мы обнялись. Девушка подставила губы для поцелуя.
        После бурного соития с криками и стонами мы какое-то время стояли по грудь в воде, прижавшись друг к другу. В призрачном свете восходящей Киланы её лицо казалось мне безумно красивым.
        - Тебя как зовут? - первой нарушила затянувшееся молчание девушка.
        - Лёд. А тебя?
        - Палома-Дива. Можешь просто Палома.
        - На одном из мертвых языков твое имя означает «голубка».
        - Ух ты! А я не знала. Ты, наверное, большой знаток мертвых языков?
        - Ошибаешься, Голубка, по верхам немного нахватался. Я ведь всего лишь студент первого курса.
        - Ты, первокурсник?! - Палома удивленно посмотрела на меня своими чудесными глазищами.
        - Это что-то меняет?
        - Ну что ты, Лёд, ни в коем случае. Ты мне нравишься.
        Девушка подхватила указательным пальчиком белесую капельку, всплывшую на поверхность, размазала по губам и с явным удовольствием слизнула язычком. После чего мы дружно рванули из воды.
        Откровенно говоря, по ряду причин я не испытываю особого пиетета перед, столь вожделенным для большинства мужиков, оральным половым актом. Мне не особо нравится, когда из-за дыхания партнерши член то холодит, то обдает жаром, к тому же частенько подруга в экстазе прикусывает головку и зубками повреждает уздечку. Лично я до сегодняшнего дня рассматривал минет, как чисто вспомогательный процесс для начальной стимуляции эрекции. Сам же половой акт предпочитал завершать традиционным способом. Нет, я ничуть не ханжа, если девушка желает довести процесс до финала орально, я не против. Мало ли кому что нравится, а в сексуальных отношениях между мужчиной и женщиной нет абсолютно никаких запретов. Однако на этот раз с Паломой мне было очень и очень приятно, словами не описать.
        - Ты только не думай, что я такая развратная, - лежа в обнимку со мной на теплом песке, прошептала девушка. - Вдруг захотелось сделать для тебя немного больше, чем обычно, не знаю, что это на меня нашло. Мне раньше подобное предлагали, но было противно. А сейчас, я готова взлететь в небеса от счастья.
        - Не волнуйся, все нормально. Просто нам обоим очень хорошо.
        Неожиданно я почувствовал приближение человека. Чуйка молчала, значит незнакомец не замышляет против нас ничего плохого. Палома также встрепенулась, несмотря на то, что незваный гость был еще довольно далеко.
        Вскоре из-за тени раздевалки показалась явно мужская фигура. Света местной луны мне вполне хватило, чтобы его хорошо рассмотреть. Не юноша, где-то лет за тридцать. Высок, очертания фигуры скрыты под одеждой, но по моторике конечностей и манере ходьбы несложно определить неплохую физическую подготовку. Мантия стандартная, как у любого мага, но не студент, на левой стороне груди вышит знак адепта магии шестой ступени. Интересно, с чего бы к нашей парочке проявил интерес грандмастер, вроде бы ничем зазорным мы тут не занимаемся? А вмешиваться в чужие любовные дела как-то не комильфо. За это можно огрести по полной, невзирая на то, что ты продвинутый маг.
        - Баронесса, что я вижу! - в притворном изумлении громко воскликнул мужчина. - Высокородная дама в объятиях какого-то грубого мужика!
        - А твое какое дело?! - тут же отреагировал я и резко вскочил на ноги.
        - Жарох, какого хрена ты сюда приперся? - вне всякого сомнения Палома и этот хлыщ неплохо знали друг друга.
        На мою реплику он не обратил внимания, будто и не было меня рядом.
        - Пал, а тебе не кажется, что невесте неприлично трахаться незнамо с кем едва ли не в присутствии будущего супруга.
        - Князь, что там запланировали мои родители насчет моего будущего замужества, меня не касается. Я тебе никаких клятв не давала. А с этим, как ты выражаешься «незнамо кем» мне было хорошо. - Поднявшись на ноги она раздвинула руки, демонстрируя чудесную грудь. - Помнишь, как ты пытался запихнуть мне в рот своего мерзкого вонючего червяка? Меня тогда стошнило. А сегодня я отсосала у этого парня, и мне было очень приятно. Так приятно, что голова кругом.
        Блин, девчонка явно провоцирует сильного мага. Понять бы, для чего это ей нужно. Неужели назначила меня будущим своим мужем и теперь пытается разобраться, достоин ли я такой чести. Нафиг-нафиг, мне еще три года учиться, и женитьба, даже на столь очаровательной особе, в мои ближайшие планы не входит. К тому же, она из высокородных. Нехилая получается ситуация. Он князь, она баронесса, я безродный нежданно-негаданно оказался меж двух огней.
        Чтобы как-то сгладить щекотливый момент, я обратился к Жароху:
        - Милостивый государь, прошу простить недостойного, но вам не кажется, что ваше поведение недостойно звания дворянина?
        - Заткнись, щенок, вали отсюда пока я добрый, - равнодушно через губу бросил князь.
        За свою недолгую, но насыщенную событиями жизнь мне несколько раз доводилось оказываться в пикантных ситуациях, подобной этой. Оскорбленные мужья и отставные любовники в порыве ярости брызгались слюнями, пытались дать мне по физиономии, даже натравить на меня полицию. Но чтобы так вот безэмоционально, будто с пустым местом, со мной обращаются впервые. Создавалось впечатление будто князя больше задевает не сам факт измены будущей супруги, а её негативное отношение к нему как к любовнику. Впрочем, это сейчас она в запале несет невесть чего. Вряд ли у девушки хватит духа пойти против воли родителей. Поженятся, притрутся друг к другу, слюбятся и заживут душа в душу.
        Однако возмущенная фурия и не думала успокаиваться, наоборот подлила изрядную толику масла в огонь:
        - Вонючая отрыжка, сгинь отсюда! Мы еще не закончили. - И, посмотрев на меня такими чистыми глазами, спросила: - Ведь ты не против продолжить, милый? Ты еще не все мои щелочки и дырочки исследовал своей чудесной колотушкой.
        На этот раз удар коварной обольстительницы достиг цели. В тусклом свете Киланы было особо заметно как побледнело от гнева лицо незваного гостя. В этот момент моя чуйка буквально взвыла, стараясь предупредить о грядущей смертельной опасности.
        Я не успел ничего предпринять, лишь мощным рывком отправил кривляющуюся девчонку к себе за спину. В следующий момент окружающее пространство буквально затрещало от выплескиваемой магической энергии, преобразованной волей сильного мага в сотни мощных электрических разрядов.
        По большому счету, нас с девушкой должно было испепелить на месте. Но этого не произошло. Амулет на моей груди буквально раскалился, сжигая кожу и мясо до костей, встроенные алмазы начали один за другим взрываться, нанося мне дополнительный урон острейшими алмазными осколками. Как результат вокруг нашей парочки возник силовой кокон, защитивший меня и Палому от боевого заклинания.
        Невзирая на жуткую боль, я шагнул к проклятому чародею и со всей силы врезал кулаком ему в челюсть. Легкий хруст ломаемой кости, и электрическая катавасия прекратилась. Кажется, перелом нижней челюсти в трех местах, несколько выбитых зубов и растяжение челюстных связок имеет место. Тело князя поломанной куклой распласталось на песке.
        В этот момент со стороны Хрустального дворца раздались громкие взволнованные возгласы. Недавнее чародейство не осталось без внимания магического сообщества школы. Вне всякого сомнения, сюда вот-вот прибудет следственная комиссия, а мы с девушкой в костюмах Адама и Евы.
        Я подхватил валявшиеся на песке вещички и галантно протянул хозяйке. Однако вместо того, чтобы начать в срочном порядке одеваться, девушка шагнула ко мне, впилась в мои губы горячим поцелуем и лишь после этого приступила к одеванию. Я также не стал терять время зря и в срочном порядке натянул на себя штаны, сапожки и рубаху. Пока суд да дело наниты ликвидировали боль, локализовали ожог и приступили к лечению.
        Снял с шеи цепочку с успевшим остыть амулетом. М-да, девайс не функционален, придется делать новый. Плевать, не жалко. Если бы не эта самоделка, мы с Паломой лежали бы на песочке двумя обгоревшими тушками.
        - Что тут случилось? - грозный голос Амбиса Триори ректора магической школы невозможно было не узнать. А вот и он сам в сопровождении толпы преподавателей, а чуть позади студенты маячат. - Палома-Дива, Влад Лёд?! А это кто?
        - Князь Жарох Карита, - ответила Палома и тут же скуксившись заголосила со слезой в голосе и весьма эмоционально: - Представляешь, дядюшка, мы тут сидим с этим юношей любуемся звездным небом, а этот как прибежит, как начнет орать на нас, будто кто-то что-то ему должен! А потом ка-а-ак запульнет боевым заклинанием. Спасибо Льду, спас нас обоих. - После этих слов она подошла ко мне и схватила под руку как бы в поисках защиты, будто вот-вот из темноты выскочит еще один грандмастер и начнет пулять в нас молниями.
        Дядюшка? Так она племянница Амбиса Триори. Вот чудеса! Ну Лёд, ну сукин сын, везет же тебе на приключения! Не хватает вдобавок ко всем грядущим неприятностям навлечь на себя гнев руководителя школы.
        - А вы что скажете, студент Лёд? - в глазах архимага я не увидел осуждения, гнева или какого иного негатива в отношении меня и Паломы. Он не дурак и ясно отдает себе отчет, какие такие ночные светила мы сней рассматривали. Мне на мгновение показалось, что он одобрительно ухмыльнулся. Впрочем, в этом я не уверен.
        - Господин архимаг, все произошло именно так, как поведала Палома. Сидели на песке, любовались Киланой и звездами. Тут прибегает этот. - Я указал пальцем на распластанное на песке бесчувственное тело. - Мужчина начал оскорблять нас последними словами, а потом активировал боевое заклинание. Хорошо, что при мне оказался защитный амулет, а еще я успел вовремя нейтрализовать этого человека. Мне кажется, он либо перепил вина, либо сошел с ума.
        - Хорошо, Лёд, вы свободны. Можете продолжать веселье. Завтра отчитаетесь перед комиссией и озвучите сумму нанесенного вам ущерба. А тебя племянница, попрошу остаться! Хватит, повеселилась!
        Продолжать веселье как-то не очень хотелось. Зашел в танцевальный зал лишь затем, чтобы забрать оставленную там мантию. Затем неторопливой походной направился в сторону общежития.
        М-да, жизнь кипит и бьет ключом. Отчего-то исключительно по моей несуразной башке. Не хватало мне высокородной Майраны, теперь Палома. На танцульки потянуло, всех хотел удивить и поразить своей удалью. Ну вот и поразил, завтра вся школа будет в спину пальцами тыкать.
        А ведь она наверняка знала о свойствах моего амулета, иначе не стала бы провоцировать очень сильного мага на атаку. Ведь не самоубийца же она. Может быть, у самой в запасе было что-то защитное? Не, не похоже. Сто процентов надеялась на меня. Однако взбалмошная девка и заводная. Короче, огонь и чудо как хороша. Но, как говорится: «Хороша Маша, да не наша». Откровенно говоря, я и сам бы не пожелал себе такой благоверной супруги. Пусть выходит замуж за своего князя или еще кого из великосветского гадючника. А я себе уж кого попроще подыщу. С этими графинями да баронессами сплошные неприятности.
        Глава 12. Наследие древней расы
        Утро следующего дня началось для меня неожиданно приятно. Спал крепко без сновидений. Проснулся бодрым. Туалет и прочие гигиенические процедуры много времени не заняли. Натянул на себя шорты, спортивные туфли наподобие кроссовок, майку и вышел из комнаты.
        За пять минут до назначенного времени я стоял на пляже у спасательной вышки. Парочка дежурных спасателей смотрели на меня как на отмороженного мазохиста. Представьте, как округлились их глаза, когда на пляж начали постепенно подтягиваться прочие студенты моей группы. Радовало, что девчонки пришли в полном составе. Не явилось пятеро и не из числа тех, кого я ожидал. Вчерашние возмутители спокойствия Оваль Куруц-Гморин и Горуно Шилопп как раз-таки присутствовали.
        Высокородный и еще несколько парней попытались вякнуть что-то насчет попирания мною их гражданских прав, мол утренние часы являются личным временем студента. На что я тут же зачитал на память нужный параграф из внутреннего устава ВШОМ, где черным по белому было написано, что староста имеет право привлекать студентов группы к любым общественно-полезным и спортивным мероприятиям за счет личного времени учащихся ежедневно в течение одного часа, исключая воскресенье или иные официальные выходные. Крыть оппозиционерам было нечем. Пришлось смириться.
        После вчерашнего бала на многих коллег было жалко смотреть. Мальчики и девочки неплохо порезвились, легли спать под утро, а кое-кто и вовсе не ложился. Для восстановления здоровья болезных истратил двадцать одну пилюлю опохмелина. Предупредил, что атракцион невиданной щедрости с моей стороны происходит в первый и последний раз, в будущем тот, кто явится на тренировку в нетрезвом состоянии или с глубокого бодуна будет к ней не допущен с соответствующими последствиями. Кажется, проняло. Нескольких девчонок, явившихся в туфлях на высоких каблуках или в одежде малопригодной для занятий спортом отправил переодеваться. На этом потеряли четверть часа.
        Худо-бедно построил группу в две шеренги по росту. Пока проводил основательный инструктаж, чем мы будем заниматься, ловил на себе любопытные, а временами испуганные взгляды. По всей видимости, мои вчерашние приключения не остались тайной для широкой общественности, и сам факт, что какому-то студенту-первокурснику удалось крепко навалять грандмастеру вызывал, по крайней мере, любопытство и определенный интерес, а у особо впечатлительных натур даже неприкрытый ужас. Скорее всего, именно эта моя сомнительная репутация заставила большинство ребят преодолеть лень и мчатся со всех ног к «чокнутому» старосте. Глупых вопросов насчет нашей размолвки с магом, впрочем, никто не задавал.
        Для начала толкнул речь, что на ближайшие полгода, хотят того студенты или не хотят, я для них являюсь отцом-командиром, назначенным руководством школы. Любые распоряжения в пределах моей компетенции как руководителя низшего звена будут выполняться каждым из них беспрекословно. О последствиях неповиновения я все изложил вчера и повторяться не собираюсь.
        - А сейчас, друзья, мы бежим утренний кросс. Сегодня всего пару километров. Для этого строимся в колонну по трое. Двигаемся без спешки, чтобы не было отстающих, сильный помогает слабому. Я в авангарде, помогаю совсем уж ослабшим. - При этом постарался придать физиономии зверское выражение, чтобы кое у кого не появилось радужных иллюзий насчет характера моей помощи. - После кросса комплекс упражнений на дыхание и гибкость. Сегодня постараюсь договориться с руководством, чтобы нам разрешили проводить утренние занятия на стадионе.
        - Влад, а девочки тоже бегут два километра? - Угадайте, кто спросил? Правильно, синеглазая Ольва Пасманис.
        - Ольва, мы здесь все равны, - я улыбнулся ей самой очаровательной улыбкой, - поэтому никакой дискриминации по гендерному признаку не допущу.
        - Ну и ладно, - дерзко зыркнула синими искрами девушка, - мы еще покажем парням, кто тут сильный пол. Правда девочки? - Ух ты, у нас, кажется, появился неформальный лидер среди женской половины группы. И хорошо, что это в общем-то вполне адекватная Ольва, хоть она из благородного семейства. Как оказалось, не все дворяне заносчивые снобы, как Куруц-Гморин.
        Парни и девчонки оказались достаточно развитыми. Все-таки их родители уделяли должное внимание закалке детей, а также не жалели денег для устранения разного рода физических недостатков внешних и внутренних. Кривоногих, кривозубых, косоглазых, страдающих пороками сердца и прочими недугами среди студентов не наблюдалось Два километра по влажному песку прибрежной полосы мы пробежали дружно без отстающих. Затем выполнили комплекс физических упражнений № 1 по нормативам ВКС РФ. На всё ушло времени сорок минут. К концу занятий народ заметно повеселел. Выходит, не зря старался, приводя товарищей в работоспособное состояние.
        Перед тем, как распустить группу сделал объявление:
        - Если с моей стороны не поступит дополнительной информации насчет места проведения утренней разминки, встречаемся завтра в то же время у спасательной вышки.
        Большинство студентов разбежалось по своим делам. Я еще минут десять поплавал в теплой соленой водичке. Хорошо! Уф-ф!
        Первый день занятий ничем примечательным не был отзнаменован. Представители разных магических профессий поочередно рассказывали, чем собственно занимается тот или иной факультет, та или иная кафедра и почему именно туда стоит направить все свои устремления лучшей части студенчества. Короче, шла банальная агитация и запудривание неокрепших мозгов.
        Однако, судя по пассивной реакции большинства студентов, старания рекрутеров по большей части пропали даром. Те, кому повезло самостоятельно оплатить обучение уже давно определились с выбором будущей магической специальности. Те, за кого деньги заплатили спонсоры или Гильдия, их будущий выбор сделали меценаты. Однако порядок есть порядок, поэтому информация о внутренней структуре ВУЗа и особенностях обучения на том или ином отделении должна быть доведена до сведений каждого первокурсника.
        Так или иначе, все, о чем говорилось в первый день с кафедр мне было известно. Однако я все равно мотал на ус, информация лишней не бывает.
        По окончании занятий я попросил группу ненадолго задержаться. Каждого неявившегося на утреннюю разминку опросил насчет уважительных причин. Объяснения были совершенно неубедительные: проспал, болела голова, живот прихватило и так далее. На первый раз бумагу пачкать не стал, вынес всем устное замечание. Предупредил, чтобы в дальнейшем подобного не повторялось.
        Хотел покинуть учебный корпус, но в коридоре был перехвачен каким-то старшекурсником:
        - Студент Лёд, срочно к ректору!
        Ожидаемо, но не думал, что это случится сегодня. Ну что же, к ректору, так к ректору. Мне бояться нечего. А что покалечил наглеца, так за дело. Пусть скажет спасибо, что не убил - уж больно зол я был на него, и было мне тогда ну очень больно. Оттянул ворот рубахи и посмотрел на сизое пятно от ожога и практически зажившие порезы от разлетавшихся осколков кристаллов. Нормально наниты поработали за ночь: «пули» извлечены, раны во всю заживают, скоро вообще следа не останется. Как бы ненужных вопросов насчет столь быстрой регенерации не возникло. Хотя плевать, и вообще кому какое дело.
        В приемной кабинета руководителя школы я не задержался. При моем появлении молодая симпатичная секретарша лишь с нескрываемым интересом посмотрела на меня и с улыбкой кивнула на дверь:
        - Проходи, Лёд.
        - Добрый день, господин ректор! - едва появившись в кабинете, громко по-солдафонски рявкнул я. - Студент Лёд по вашему приказанию прибыл!
        - Проходите, Влад, присаживайтесь напротив, - махнул рукой, не поднимаясь с кресла архимаг, - и не надо изображать тупоголового служаку. Племянница о вас лучшего мнения. Кстати, спасибо, что спасли девочку.
        Уселся в указанное кресло, и тут же попытался включить простака:
        - Да я как-то случайно…
        - Не скромничайте, молодой человек, Палома-Дива поведала мне о событиях прошлого вечера во всех подробностях.
        Ага, во всех подробностях. Может быть она также рассказала любимому дядюшке, о том, как у нее получается изумительно делать минет под лучами ночного светила?
        - А она вам случайно не сказала, для чего сознательно провоцировала сильного мага?
        - Вот только не стоит кипятиться, Влад. Да, племянница специально провоцировала своего отставного жениха, чтобы окончательно дискредитировать его перед своими родителями… Впрочем, от её имени и всего нашего рода приношу свои искренние извинения. В подробности вникать не буду, это внутреннее дело семьи. Девочка сильный менталист, она грамотно просчитала ваш боевой потенциал, приняла в расчет защитный амулет, что имелся при вас. Поверьте, вам ничего не угрожало. А насчет разрушенного артефакта вам сегодня же выдадут компенсацию в размере пятисот золотых имперских корон. Вас это устроит?
        Я прикинул, сколько заплатил за горсть некрупных кристаллов кварца и кусок платиновой проволоки. А ведь неплохой гешефт получается. Дешевые камушки и проволока обошлись всего-то в несколько золотых. Все остальное не стоило ни гроша.
        - Вообще-то согласен, но отчего такая щедрость? Мне казалось, что тот амулет не может быть столь дорогим.
        - Ха! Вам кажется! А то, что эта примитивная с виду поделка выдержала боевое заклинание высшего уровня вам ни о чем не говорит? Кстати, откуда у вас амулет?
        Пришлось снова врать и не краснеть. Рассказал то же самое, что до этого Данилу Алим-Тонскому, мол, Великая Пустыня - это не просто бескрайние пески и редкие оазисы, там время от времени попадаются вот такие полезные штучки.
        - М-да, повезло вам, юноша. Короче, зайдете в бухгалтерию, получите означенную сумму. Прошу на этом считать инцидент исчерпанным. Надеюсь вы удовлетворены полностью?
        - Вполне, - кивнул я.
        - В таком случае не смею вас более задерживать, - архимаг приподнялся с кресла и протянул руку для рукопожатия, - Палома-Дива вряд ли появится в стенах этого учебного заведения, во всяком случае во время вашего обучения. И еще, Влад, надеюсь на вашу порядочность. Прошу не распространяться о том, что произошло на пляже между вами и моей племянницей, ну и вообще, обо всем, что там было.
        - Так ведь тогда свидетелей, толпа была не меньше сотни человек. Эти насочиняют такого, чего в природе не бывает.
        - Плевать на досужие сплетни. Поболтают и успокоятся, главное, чтобы информация не исходила непосредственно от вас.
        - Хорошо, буду нем как рыба. - Я пожал протянутую руку и покинул кабинет ректора.
        В кассе бухгалтерии мне без звука выдали пятьдесят монет, каждая достоинством в десять золотых корон. Расписался в ведомости и направился в родную общагу. Однако по пути вновь был перехвачен. На этот раз моим похитителем оказался Накис Турбур. Завхоз уверено схватил меня под локоток и потащил в свою кандейку, где уже стояла на столе бутылка «Горлодера» и незамысловатая закусь.
        Опрокинули по рюмашке, и любопытный Тубур приступил к допросу:
        - Лёд, давай, колись, что там вчера произошло? Тут такого наслушался о твоих подвигах…
        - Накис, во всех подробностях не могу рассказать, попросил один крайне заинтересованный человек, я пообещал. Вкратце: прогуливался по пляжу с симпатичной девчонкой, звездами любовались, болтали. Тут пришел какой-то хрен и начал нас оскорблять. Пришлось вломить ему промеж рогов. Вот и вся история.
        - А рога, как я понимаю, ты ему наставил! - громко заржал каптенармус.
        - Ну думай как хочешь, тут я тебе не указ, но большего ты от меня не услышишь, - пожал плечами я и отправил в рот кусочек копченой колбасы.
        - Да ладно, чтоб такой крутой парень да не вдул симпатичной девчонке, не поверю. Гы-гы-гы! Говорят, вы там такого плясуна выдали на пару, весь зал на уши подняли.
        - Ну да, зажгли, Накис. У Паломы прирожденный дар танцовщицы.
        - Эт точно, чего умеет, того не отнять. Вообще огонь девка. Я её еще вот такой помню, - Турбур почти коснулся рукой столешницы, - от горшка два вершка, а норов, как не у всякого взрослого. Если чего замыслила, добьется непременно. Она в нашу школу частенько к дядюшке, то есть к господину ректору приезжала.
        - А что у нее с этим Жарохом Каритой? - тут уж я постарался воспользоваться болтливостью приятеля.
        - Ну как тебе сказать. По родительскому сговору они, вроде как, должны были пожениться. И Палома-Дива изначально была не против. Последние три года она приезжала сюда в сопровождении князя. Откровенно говоря, этот Карита мне сразу не понравился. Высокомерен, людей ниже себя по социальному статусу в упор не замечает, а если снисходит до общения, слова цедит через губу и морщится как будто с кучей дерьма разговаривает. А по сути, обыкновенный нищеброд. Их фамильное состояние еще евоный папашка в карты продул. Сынок решил поправить финансовые дела за счет женитьбы на племяннице ректора. Папенька Паломы знаешь какой богач?! Мильёнщик, не смотри что барон, деньгами ворочает лучше любого купчины, фабриканта или заводчика. Талан! Короче, все у молодых шло к свадебке да с пирком. А потом, не знаю, что уж там у них получилось, девочка дала от ворот поворот свовому суженому-ряженому. А тому не с руки от богатого наследства отказываться, вот и таскается за ей как хвост. Теперь, наверное, отвяжется наконец. Лихо ты его оприходовал. Я разговаривал со станиной Винкелем - лекарем нашим штатным. Так грит в трех
местах ты ему челюсть сломал и зубов немеряно вынес. Месяца три будет бульон через трубочку сосать, да манную кашку, тоже через трубочку. И поделом, таких тварей нужно учить, много и разнообразно.
        - Ракообразно, - незамысловато пошутил я.
        - Гы-гы-гы! - заржал как конь бывший вояка. - Эт ты верно заметил, Лёд. Правильный фельдфебель занимался твоим воспитанием в армии.
        - Было дело, гоняли по плацу и полигонам всяким, - я кивнул в знак согласия, - и в нарядах уму-разуму учили, от избытка гражданской наглости и бурости лечили.
        Мы с кладовщиком оприходовали бутылку, еще немного поболтали и распрощались довольные друг другом. Интересные вещи я сегодня узнал. Получается Палома-Дива тот ещё манипулятор. Ловко она использовала меня в своих разборках с отставным женихом. То, что девушку убрали с территории школы меня слегка расстраивает. Я бы не отказался еще раз полюбоваться в её обществе восходом Киланы. А какая в тот вечер была лунная дорожка! Хе-хе-хе. Ладно, уехала и уехала, как в той песне из виниловой коллекции Деда: «Нет и не надо, другую найдем».
        Вот же черт, насчет стадиона забыл поговорить с куратором. Придется переться обратно в учебный корпус.
        Ариан Черимал обнаружилась в своем кабинете. Дама встретила меня весьма благожелательно. Напоила душистым кофом, накормила пирожками собственной выпечки. По её словам, для внуков старалась. На Земле бабушка на вид моложе внучки - дело вполне обычное. На Эде, насмотрелся на стариков и как-то успел поотвыкнуть, что человек на протяжении долгого времени и здесь может сохранять молодой цветущий облик. В школе профессура за редким исключением старается выглядеть солидно, как будто авторитет можно подкрепить сединами.
        Куратор похвалила меня за начинания в деле сплочения коллектива. Откуда её известно? Так вот стопка на столе из десятка листочков с жалобами на произвол старосты. Ознакомиться с их содержанием или хотя бы узнать имена моих «доброжелателей» женщина не позволила. Впрочем, я не особо расстроился по этому поводу. Знал, что начнут активно строчить. Как-нибудь переживу. Старостой мне быть всего лишь полгода до окончания экзаменационной сессии за первый семестр. А там пертурбации по факультетам, и разбежимся мы как в море корабли.
        Воспользовавшись моментом, изложил просьбу о допуске нашей группы на стадион с семи до восьми утра. Ариан Черимал тут же с кем-то переговорила через амулет связи, и я получил добро. Засим и расстались.
        По пути в общагу отловил двух студентов своей группы и дал команду оповестить остальных студентов о переносе занятий на стадион. Один умчался выполнять задание без разговоров, другой попытался качать права, дескать, не нанимался работать посыльным у всяких лиц неблагородного происхождения. Пришлось взять его за шкирку, завести за угол ближайшего здания и в приватной обстановке объяснить, всю глубину его заблуждений. Не переживайте, обошлось без мордобоя, чисто методами психологического давления. После задушевной беседы юноша осознал, пообещал исправиться и в последующем относиться к любым «просьбам» старосты с уважением и пониманием.
        Он ушел, а я с грустью подумал, что еще один листок скоро ляжет на стол куратора, поскольку, несмотря на явный испуг, огонек дворянского гонора в глазах недавнего воспитуемого так окончательно не погас. Ничего, за полгода нашего общения постараюсь запихнуть эту неоднородную массу в единое демократическое прокрустово ложе, и, если для этого понадобится укоротить чьи-то непомерно раздутые амбиции, я сделаю это.
        В общагу возвращаться передумал. Отправился в библиотеку. Все книги за первый семестр я уже просмотрел и рассортировал по полочкам в своей голове. Пока к практическим занятиям студентов не привлекают, эти знания лежат мертвым грузом. Так почему бы не добавить к этому полезному в будущем информационному массиву еще несколько терабайт?
        А вечером ко мне на огонек заглянула одна очаровательная особа. Стук в дверь и на мое «Не заперто!» в комнату вошла Ольва Пасманис под предлогом более тесного знакомства с условиями жизни сокурсников. Посидели, поболтали. Я угостил девушку свежезаваренным тархом со сладостями, купленными на базаре Пальмы. Прозрачный намек на возможность перехода наших отношений в более тесные, переходящие в горизонтальную плоскость, я, как неотесанный мужлан, «не понял» и не оценил по достоинству. В результате обиженная девушка удалилась, громко хлопнув дверью.
        Конечно, можно было бы завязать с Ольвой ни к чему не обязывающие отношения. Но, еще покойный Дед мне завещал: «Избегай половых связей с подчиненными». Я хоть и не являюсь работодателем этой девушки, но попробуй углубить и расширить рамки наших отношений, это мгновенно окажет отрицательное воздействие на моральное состояние в коллективе. Она тут же возомнит себя равной мне и начнет понукать людьми, сначала от моего имени, потом от своего. А мне оно надо?
        Не, девчонок для ублажения взаимной похоти следует подыскивать на стороне. За ужином, приметил парочку достойных объектов со второго курса, нужно будет повнимательнее присмотреться.
        Постепенно жизнь в школе магии вошла в рутинную колею. По утрам наша группа занималась на стадионе. Народу понравилось и пропуски были редкими, исключительно по уважительной причине. Лекционный материал по-прежнему носил весьма общий характер. Нам давали начальные знания во всех областях магических наук без углубления. Практических и лабораторных работ пока не было. Подобная неспешность в конечном итоге начала мне приедаться.
        Ознакомившись с учебным планом на первый семестр, понял, что подобная бодяга будет продолжаться еще целый месяц. Нам будут разжевывать общие постулаты, которые мы и без того прекрасно знаем. Оно, конечно, повторение - мать учения, но не до такой же степени. Получить допуск для занятий на полигоне я не рассчитывал. Однако в моей попытке выхлопотать разрешение заниматься медитативными практиками на специализированных площадках также было отказано по причине неимоверной загруженности преподавательского состава. Как бы там ни было, но первое занятие должно пройти под присмотром компетентного специалиста. Действительно, все это время занятые налаживанием учебного процесса препы мечутся как угорелые, им плевать на нужды какого-то студента.
        Сообразив, что добиться поставленной задачи в лоб у меня не получится, придумал, как решить возникшую проблему. Сначала попытался подкатить к Тиане. Однако по какой-то ведомой ей одной причине, помогать в моем стремлении к самоусовершенствованию девушка категорически отказалась, мол всяк сверчок знай свой шесток. Странно, вроде бы не ругались с ней и делить нам нечего, а вот нате вам, с началом занятий девчонку будто подменили. Меня старается не замечать, а если столкнемся нос к носу, сухо кивнет головой и ускоряет шаг, чтобы побыстрее скрыться из поля моего зрения. В принципе мне плевать на женские заморочки, но все-таки немного неприятно.
        Получив отлуп от Тианы, вспомнил об одном знакомом завлабе. Леон Вальдис как обычно пребывал в своем любимом кресле с умной книжкой в руках. Увидев меня с пятилитровым бочонком под мышкой, он отложил талмуд в сторону и с неподдельной радостью в голосе поприветствовал:
        - А, Лёд, добро пожаловать! Давненько не заглядывал! Проходи. - Затем, кивнув на бочонок, поинтересовался: - Светлое легкое?
        - Обижаешь, Лео, бренди Шаготара в классической таре, а не в какой-нибудь стеклянной посудине. Мой подарок для тебя.
        - Ух ты! - Вскочил с места будто подпружиненный завлаб. - Щас, кран вкручу, попробуем.
        - Не суетись, после попробуешь с друзьями или с дамой. Я к тебе по делу.
        - Ну так и знал, - разочарованно развел руками Леон, однако как-то не очень правдоподобно, видно мысль распить бочонок в более интимной компании пришлась ему по душе. Он тут же взял быка за рога: - Ладно, чего хотел?
        - Видишь ли, тут такое дело. Лекции какие-то малосодержательные, на полигон нам пока вход заказан, хотелось бы на площадке для медитаций посидеть в свободное от занятий время, энергию погонять по каналам, над объемом источника поработать, ну и вообще… Чего время терять? Так вот, хотелось бы припахать тебя в качестве наставника. Я бы и самостоятельно сумел бы, но правила никто не отменял.
        - Зачет по ТБ, надеюсь у тебя имеется?
        Без лишних комментариев я протянул ему раскрытую на нужной странице зачетную книжку.
        - Вот отметка о сдаче теоретического зачета по технике безопасности при работе на полигонах и площадках для медитаций.
        - В таком случае, нет проблем.
        Шустрый маг быстро распахнул толстенную дверцу сейфа и водрузил бочонок среди стеклянных емкостей, на большинстве которых было написано крупными буквами «ЯД». На мой недоуменный взгляд «а нахрена заведующему лаборатории тестирования и контроля опасные для здоровья человека вещества?» он хитренько так усмехнулся.
        - Не парься, спирт это. Для протирки артефактов предназначен. Приходят всякие шустрики на лабы и норовят спереть бутылку-другую для употребления во внутрь. Алкашня долбанная! Лучше бы к лабораторным готовились нормально! - После этих слов он запер дверцу на ключ и, сделав пригласительный жест рукой, направился на выход из кабинета.
        Мы вышли из здания и направились в сторону одной из огороженных стриженными шпалерами кустарника площадке. Здесь на травке под пологом персонального защитного купола сидело несколько студентов второго и третьего курса. А посреди маячил постамент мне чуть ниже пояса, на котором я приметил совершенно гладкую металлическую пластину желтоватого цвета.
        - Клади руку рядом с моей, - Леон положил руку на край пластины так, чтобы рядом поместилась моя. Я выполнил его требование, но поначалу ничего не почувствовал. Мой сопровождающий закрыл глаза и простоял неподвижно какое-то время. Вскоре я ощутил неприятное покалывание в кончиках пальцев, будто от слабых зарядов электричества. Процесс продолжался примерно полминуты. - Ну все, паря, привязка завершена, - Леон радостно улыбнулся, - отныне ты сможешь медитировать на любой из площадок школы. Для этого подходишь к постаменту, кладешь руку на пластину-идентификатор, пока проходит процедура опознавания, ты чувствуешь легкое покалывание подушечек пальцев. Как только оно завершится, на сетчатке твоих глаз появится виртуальная метка-указатель конкретного места проведения медитативного транса.
        - Ага, вижу метку, - подтвердил я.
        - Теперь иди туда, садись на травку и занимай любую удобную позу. Хе-хе! Лежать не рекомендую.
        - Я вроде не собираюсь здесь валяться, и все-таки, почему не рекомендуешь медитировать лежа?
        На что маг вполне серьезным тоном сказал:
        - Когда лежишь циркуляция крови в организме не соответствует движению внутренних токов энергии. В результате гарантированный дисбаланс между духовным и физическим процессами. Последствия могут быть самыми печальными. Рекомендую позу лотоса, также можешь просто поджать ноги под задницу или еще как-нить раскорячиться, но только не ложись, можешь вообще не выйти из транса.
        - Понял, спасибо.
        - Ну если понял, топай к своей метке. Как только войдешь в транс вокруг тебя появится защитный кокон, выйдешь из транса, защита спадет. Первый раз больше часа медитировать не советую. Пока ты будешь витать в Горних Высях, я посижу здесь и понаблюдаю за процессом. Если что пойдет не так, вытащу тебя.
        Усевшись в позу лотоса на мягкий ковер из густой короткостриженой травы, закрыл глаза. Для начала попробовал отрешиться от всего материального. Нужное состояние наступило очень быстро, наверное, благодаря моему тщательно структурированному сознанию. Затем я заметил где-то вдалеке яркую точку и представил, будто лечу к ней. Получилось неожиданно просто. Светящаяся точка рванула мне навстречу и в какой-то момент я оказался внутри ослепительного кокона. Еще мгновение и я стою в неярко освещенном зеленоватым светом помещении в окружении порхающих в воздухе светящихся шаров, искр, звездочек и острых лучиков будто в лазерном шоу. Первые ощущения: покой и умиротворение. Неожиданно позади раздался гулкий голос:
        - Ну здравствуй лысый бесхвостый потомок приматов, называющий себя вершиной эволюционного развития белковой жизни! Гы-гы-гы!
        Чуйка не подает сигналов тревоги, значит мне ничего не угрожает. Все равно резко обернулся. И увидел в нескольких метрах от себя призрачную фигуру странного существа. Ростом метра три, стоит вертикально на двух ногах, вдобавок опирается на мощный хвост. Руки длинные едва ли не до колен четырехпалые, ожидаемые острые когти на пальцах отсутствуют. На широких плечах толстая короткая шея, на которой, в свою очередь, покоится массивная голова с аномально удлиненной затылочной частью, подразумевающей наличие внутри очень большого мозга. Лицо существа, скорее уродливая личина монстра, способная вызвать нервный шок у любого неподготовленного человека. Лишенный губ преогромный рот, точнее пасть, усеянная острейшими зубами, мощная нижняя челюсть навевают на мысль, что передо мной отнюдь не вегетарианец. Также присутствует пара дырок на месте лишь слегка обозначенного носа. Ледяной взгляд змеиных глаз с вертикальным зрачком поневоле вызывает табун мурашек по коже. Лоб покатый плавно переходит в бугристую черепную коробку. Ни единого волоска на теле. Существо облачено в некое подобие костяных доспехов, с
замысловатыми выступами в виде многочисленных шипов и спинного гребня.
        - Приветствую потомка, если не ошибаюсь, хвостатых ящериц, тупиковой с точки развития разума ветви биологической жизни на моей планете. - Уступать в чем-то этому наглому типу я не намерен.
        - Гы-гы-гы! А в моем мире было все наоборот. Твои предки так и остались мелкими грызунами, портящими жизнь славным ящерам.
        - В моем у твоих родственников было две сотни миллионов лет, чтобы поумнеть. Не получилось, уж очень легко им доставалась еда. Потом прилетел астероид и устроил им большой кирдык.
        - М-да, действительно что-то задержались ящеры на Земле в своем развитии. Впрочем, дело не в форме, а во внутреннем содержании. Для меня неважно, что ты за организм с точки зрения эволюционного развития, главное - ты являешься носителем вполне развитого разума и, насколько я понимаю, готов принять часть знаний расы дерциан. Всё объять невозможно, только те аспекты знаний, что подойдут для твоего биологического вида.
        - Погоди, не спеши! Во-первых, объясни, куда это я попал? Во-вторых, кто ты и как мне к тебе обращаться? В-третьих, почему для меня доступна только часть знаний твоей расы?
        - Отвечаю по порядку. В данный момент твой разум контактирует со мной в сформированном твоим подсознанием виртуальном пространстве. Я - посредническая подпрограмма, назначение которой ввести потребителя информационно-программного продукта в курс дел. Можешь называть меня Вергилием. Гы-гы-гы! - Что-то больно веселый зубастик мне попался, жизнерадостный такой, ржет как лошадь по поводу и без оного. Ладно, пусть будет «Вергилий», надеюсь, в Ад не потащит. - А часть знаний тебе доступна исключительно из ущербности твоей биологической формы. Ведь ты не станешь отрицать, что комплекс псионических манипуляций посредством хвоста для тебя недоступен. Вот предыдущий реципиент освоил данную технику в совершенстве. Впрочем, ему это не помогло, наверное, его конкурент умел шевелить данной конечностью более виртуозно. Гы-гы-гы! Ладно, шутки прочь. Итак, для окончательного развертывания базы данных тебе необходимо находиться в состоянии медитативного транса непрерывно в течение семи оборотов данной планеты вокруг собственной оси…
        - Сто семьдесят пять часов! - громко воскликнул я. - Ты шутишь?
        - Никаких шуток. - Мне показалось, во взгляде ящера появилось раздражение.
        - Но я не могу непрерывно торчать здесь столько времени. Мой организм худо-бедно справится с подобной нагрузкой. Однако столь долгое нахождение в трансе непременно вызовет обеспокоенность преподавательского состава школы. Меня попытаются в принудительном порядке вывести из-под защитного купола и привести в чувства. Можно, конечно, вернуться в реал и попытаться получить разрешение в учебной части, но с вероятностью сто процентов мне его никто не даст. К тому же, начнут задавать всякие вопросы, коих мне, по понятным причинам, хотелось бы избежать.
        - По-ня-атно, - медленно процедил мой визави и своей четырехпалой рукой почесал свой бугристый череп. - Проблема, однако.
        - Вергилий, а нельзя ли как-нибудь фрагментарно активировать базу знаний? Ну там по часу-два в день. А когда и больше, например, в выходные и по ночам? Мне хватило бы примерно месяца.
        Ящер замер и пару минут находился в статичном состоянии. Отмерев, он оскалил пасть, что, как я уже успел убедиться, означало состояние бурной радости. На этот раз обошлось без традиционного «лошадиного» ржания.
        - Есть одна идея, Лёд. У тебя в голове имеется крайне примитивный биоимплант. Предлагаю подвергнуть его основательной модификации, после чего использовать в качестве демпфирующего устройства, позволяющего своему носителю изучать отдельные курсы в режиме подкачки, впадая в медитативный транс на очень короткий срок.
        - А это не повредит моей Чу?
        - Нисколько. Наоборот максимально увеличит функционал нейросети. Подобные устройства использовались дерцианами на каком-то этапе развития цивилизации. Затем отказались в пользу гармоничного развития самого индивида.
        Это свою несуразную черепушку он называет гармоничной? Теперь моя очередь ржать, как конь педальный.
        - Хорошо, допустим я согласен на модификацию биоимпланта. Поясни как именно работает режим подкачки.
        - Ты получаешь не весь массив необходимых навыков сразу, а, как ты и хотел, частями по мере надобности. Например, тебе нужно выкопать большую яму в кратчайшие сроки. Осуществить это с помощью лопаты даже мечтать не приходится. Вот тут к твоим услугам нейросеть. Ты ставишь задачу уже ей, она подыскивает необходимый функционал, хранящийся в твоем подкорковом веществе, но пока что не усвоенный твоим мозгом. Изучение тематических подразделов займет от секунд, до минут, очень редко - часов. Таким образом будет происходить комфортное усвоение базы данных.
        Откровенно говоря, я лишь частично улавливаю мысль стоящей передо мной загадочной сущности. Ясно лишь то, что намечавшееся недельное информационное половодье отменяется. У меня остался всего один вопрос к Вергилию, точнее их было бесчисленное множество, но из-за недостатка времени устроить вечер загадок и ответов вряд ли получится.
        - Сколько времени займет модификация нейросети?
        - Недолго, Лёд. В реальном времени не более двадцати минут.
        Почувствовав подвох в ответе, я спросил:
        - А в виртуальном.
        - Тут сложнее, все зависит от индивидуальных особенностей сзнания разумного существа.
        - В таком случае запускай процесс.
        В следующий момент моя многострадальная тушка почувствовала такую адскую боль, что я еще никогда не испытывал в своей жизни. С меня живьем сдирали кожу, одновременно прижигая обнажившееся мясо пламенем плазменной горелки, при этом умудрялись запихивать все тело в сосуды с жидким гелием и плавиковой кислотой. Боль была ужасная. Она все глубже и глубже проникала от периферии внутрь. Вскоре горела, замораживалась, растворялась в кислоте каждая клетка моего многострадального организма. Я орал до хрипоты, при этом не слышал звуков своего голоса.
        Мне казалось пытка продолжалась вечность. В какой-то момент все неожиданно закончилось. Боль откатилась будто её не было. Невозможно передать словами охватившее меня блаженство.
        - Это что такое сейчас было, модифицировали Чугуняку, а отчего-то страдал я? Ну крокодил прямоходящий, ну ты и гад ползучий! - Блин, что-то заговариваться начал, ползучий не может быть прямоходящим. Наверное, от пережитого.
        На мой вопрос ответа не последовало. Странное мрачноватое помещение с летающими огоньками и звездочками куда-то пропало. И я вновь очутился на поляне для медитаций в окружении аккуратно подстриженных шпалер кустарника.
        - Влад, очухался! А я было хотел начинать тормошить тебя! Полтора часа сидишь будто статуя. - Раздался рядом голос товарища.
        - Что правда полтора часа?
        - Абсолютно точно, даже не сомневайся. А ты молодец, сразу улетел в глубочайший транс. Мне для этого неделя понадобилась, а кому-то и месяца мало. А у тебя… эвон как! Давай книжку, поставлю зачет.
        Я сидел и никак не мог поверить, что недолгий разговор с непонятно кем занял столько времени. Оно, вроде бы, время в состоянии медитативного транса течет значительно медленнее, чем в реальной жизни.
        На автомате извлек из кармана зачетку и протянул Леону.
        «Чу, - мысленно обратился к нейросети, - ты как?»
        «Усваиваю обновленный функционал, прохожу трансформацию. Просьба не отвлекать в течение ближайших суток».
        Фу ты, ну ты! Какие мы стали гордые: «не отвлекайте нас». А кто ради твоего обновленного функционала все круги Ада только что прошел? Вергилий гад, не просто так придумал себе соответствующее погоняло. Ладно, пусть изучает свой функционал.
        - На держи, - вернул зачетку с соответствующей отметкой завлаб. - Пойдем по стопочке твоего чудного напитка примем.
        - Не, Леон, я, наверное, в общагу двину. Что-то муторно немного.
        - Первый раз вижу, чтобы кому-то после медитативного транса было муторно. Но поговаривают бывает и хуже. - Насколько хуже он не уточнил, лишь пожал плечами и потопал в направлении учебного корпуса.
        Я еще немного посидел на травке. Несколько раз безуспешно пытался докричаться до нейросети. Наконец мне это надоело, и я направился в сторону жилого корпуса.

* * *
        Просторный кабинет, в стиле тяжеловесного фундаментализма сталинской эпохи. Через окно, занимающее практически целую стену, в помещение проникает яркий свет дневного светила. Пара массивных диванов вдоль стен, обтянуты натуральной кожей. Огромный стол ля совещаний буквой «Т» и ряды стульев вокруг него, занимают большую часть пространства кабинета. Стены украшены панелями из шпона благородных пород древесины. Дровяной камин, встроенный в одну из стен, чернеет мрачным прямоугольником топки. По стенам выстроены шкафы с книгами, папками, даже вышедшими из употребления электронными носителями. Потолок высокий, не менее пяти метров. Две массивные бронзовые люстры сверкают в свете дня хрустальными подвесками.
        За столом незнакомый мужчина в форме адмирала флота ВКС России. Крепкого телосложения, правильными чертами лица, лишь чересчур массивная нижняя челюсть слегка нарушает гармонию. Коротко по-военному стрижен. Сидит неподвижно, откинувшись на спинку удобного кожаного кресла, глаза закрыты. Движение глазных яблок под веками и частое подергивание ресниц свидетельствуют о том, что человек не спит, а весьма активно работает с внутренним интерфейсом своей нейросети.
        - Разрешите войти, товарищ адмирал? - На пороге появилась одна очень знакомая мне дама, а именно, майор Полякова Надежда Викторовна. Как обычно в безукоризненной военной форме, обалденно красивое лицо без малейших следов косметики, светлые волосы уложены в неброскую аккуратную прическу.
        - Проходи, Надя, присаживайся, - открыв глаза радостно заулыбался мужчина. - Чего мнешься у двери, будто не родная?
        Полякова нерешительно вошла в начальственный кабинет, скромненько так уселась на уголок стула немного поодаль от начальства.
        - Я к вам с не очень хорошими вестями, Олег Борисович.
        И тут до меня дошло. Олег Борисович Савин, командующий Первой Ударной Группировкой ВКС России. Фигура весьма закрытая и абсолютно непубличная. Министр обороны чаще мелькает перед народом, чем этот человек. Впрочем, министрам положено мельтешить в медиа пространстве, а таким крутым парням, как адмирал, следует находиться в тени и решать реальные задачи по защите и обороне во истину необъятных рубежей нашего государства, многократно увеличившегося за счет экспансии в другие миры.
        - Успокойся, девочка, и докладывай, что у тебя за проблема нарисовалась.
        - Провал операции «Жук в муравейнике». Сутки назад произошла полная утрата моей привязки к объекту Лёд. Пифии не фиксируют вероятностных линий восстановления утерянных связей в обозримом будущем. Короче, полная жо… беда, товарищ адмирал.
        Какое-то время мужчина молча оценивал сказанное дамой. Скорее всего пытался понять, о чем идет речь. Наконец до него что-то начала доходить суть грядущих неприятностей. Его лицо покрылось алыми пятнами, а пальцы непроизвольно сжались в кулаки.
        - Ты хочешь сказать, что миллиард без малого соларов вот так просто пропал, и мы потеряли возможность масштабной экспансии на Дальнюю? Уверена?!
        На что майор потупила глазки и еле слышно одними губами пролепетала:
        - Так точно, Олег Борисович.
        Адмирал, не стесняясь присутствия дамы, крепко нецензурно выругался. Затем обхватил руками голову и грустно сказал:
        - Плохо, Надя, очень плохо. Теперь кое-кто предъявит нам… мне очень длинный счет за всю противозаконную суету, что мы затеяли вокруг того несчастного парня, на которого указали твои Пифии, как единственного кандидата на главную роль во всем этом марлезонском балете, именуемом «Жук в муравейнике». Кстати, я все забываю спросить, откуда это дурацкое название.
        - Так называется написанная во второй половине двадцатого века писателями-фантастами Братьями Стругацкими повесть. Если хотите…
        - Не нужно, в тюрьме у меня будет много времени для прочтения книг. Надеюсь, за былые заслуги перед родиной меня не пошлют на виртуальный лесоповал, а предоставят отдельную уютную камеру с приличной кормежкой и доступом в Сеть.
        - Зря вы так переживаете. Пифии подтвердят, что происшедшее вполне вписывается в рамки форс-мажорных обстоятельств и обвинять вас в чем-то просто глупо. Скорее пострадаю я и несколько моих подчиненных.
        - Ты?! - громко воскликнул хозяин кабинета. - Причем тут ты со своими пророчицами?! Как только журналюги пронюхают о причастности моих архаровцев к смерти Ивана Ильича Ледогорова, и еще сотен других ни в чем неповинных людей, отправленных на заведомый убой, я труп. Меня тихонько уберут те, чьих надежд я не смог оправдать и спишут на банальное самоубийство или несчастный случай. Тебя и твоих Пифий, скорее всего, тоже не помилуют - уж слишком вы много знаете.
        - Так что же нам делать? - Огромные голубые глазищи Надежды увеличились от испуга еще раза в два.
        - Бежать. Ты иди пока, Надюша, а я подумаю, как это дело лучше всего обставить.

* * *
        Проснулся я в холодном поту и мгновенно оценил только что виденный сон. Проклятая нейросеть все еще находилась в состоянии полного игнора своего владельца. Впрочем, и без её мудрых пояснений было понятно, что недавнее сновидение вовсе не продукт моего воспаленного сознания, а вполне конкретная информация, пришедшая извне, точнее либо с далекой родины, либо с одной из колонизованных моей родиной планет. Скорее всего, это все-таки Земля.
        Тщательно проанализировав виденное, я заскрипел зубами. Кусочки пазла в голове сами собой сложились в стройную картину. Твари бессердечные. Ради того, чтобы получить доступ к людским и природным ресурсам этой планеты убивать людей: Деда, экипаж Пепелаца и еще многих и многих других моих соотечественников. Скорее всего адмирал и Полякова со своими Пифиями лишь мелкие фигуры, которыми можно пожертвовать в случае неудачи. За ними наверняка стоят солидные дяди с карманами туго набитыми деньгами - основные выгодоприобретатели во всем этом грязном деле.
        С раннего детства меня отучали от привычки плакать. «Слезы, совершенно ненужный фактор для мужчины, не способный повлиять на ситуацию никоим образом, только застилающий взор и мешающий правильной оценке ситуации», - так любил говаривать Дед. Однако сейчас мне более всего хотелось уткнуться в подушку и горько разрыдаться. Попытался и ничего из этой затеи не получилось. Злость и ненависть, чувство бессилия от невозможности дотянуться руками до тех тварей, что остались на Земле, тех, кто по сути лишил меня родины и привычного уклада жизни, не смогли выжать из моих глаз хотя бы каплю соленой влаги.
        Оказавшись в чужом мире, я все-таки подспудно надеялся, что вот-вот придут земляки и вытащат обратно на Землю. Теперь понял, что не придут и не вытащат. Да и сам бы я не очень хотел видеть этих подонков на Эде. Известие о том, что перестал быть для них эдаким якорем, позволяющим проникнуть на ту планету, меня даже обрадовало. С души будто тяжеленный камень свалился.
        Теперь остается жить, просто жить и стать для этого мира своим.
        Вскочив с кровати, быстро натянул плавки. Океан, вот, что мне сейчас нужнее всего. Коль не сумел выдавить из себя ни капли соленой жидкости, окунусь в неё с головой, чтобы наконец избавиться от всего наносного, что притащил с собой с родной планеты и стать, по-настоящему своим для этого еще по сути совершенно неизведанного мира.
        КОНЕЦ ВТОРОЙ КНИГИ

* * *
        Опубликовано: Цокольный этаж, на котором есть книги??:
        Ищущий да обрящет!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к