Сохранить .
История Джейха Самат Айдосович Сейтимбетов
        Магия с нами #1
        Хотите стать могущественным магом? Спасти и завоевать целый мир? Познакомиться с принцессой Света? Тогда добро пожаловать в мир Юканы! Только не жалуйтесь потом, что ваши мечты сбылись не так, как вы себе представляли.
        Посвящается всем пошаговым стратегиям, в которые играл. Завершено.
        ОТ АВТОРА:
        Первая книга цикла.
        Она издавалась под названием «Мечты сбываются», и так как издательство нарушило условия договора, я его разорвал.
        Здесь выкладывается в изначальной версии, что была на СИ.
        Samus
        История Джейха
        Пролог
        Душный и липкий воздух, горячий асфальт, толпы машин, шум и гам большого города. Сквозь мешанину тел, запахов и ощущений вечерней Алматы, я брел, проклиная июльскую жару и работу. Сейчас бы холодного пивка, но нет, нельзя! До дома еще час дороги, и по 40-градусной жаре развезет в момент. И завтра начальство будет скрипеть и ездить по мозгам, как будто сами никогда молодыми не были.
        Свернул в сквер, но легче не стало. Солнце уже село, но земля и воздух продолжали дышать жарой, и это продлится еще пару часов. Опять приеду домой, весь потный до самых трусов, и только прохладный душ вернет ощущение реальности. Размышляя так, на ходу достал сигареты и остановился прикурить.
        - Молодой человек! - раздался за спиной женский голос. - А вы знаете, что у вас очень интересная аура?
        - Конечно знаю, - обернувшись, вижу именно то, что ожидал.
        Две женщины, точнее девушка и женщина. Молодой адепт проходит стажировку под руководством опытного, а заодно и парни лучше клюют. Благо погода располагает, и одежды на девушке почитай, что и нет. Свет от фонарей и вечерние тени придают ей еще более интимный вид. Самое то, заманивать молодых пареньков вроде меня.
        - Тогда вы, наверное, знаете, что соседний мир нуждается в вашей твердой руке? Только вы можете спасти его! - к моему удивлению, говорит именно женщина.
        - Да, конечно знаю, - пожимаю плечами. - Тоже люблю фэнтэзи почитать под настроение.
        С чего я вообще продолжал говорить с этими сектантами имени выноса мозга, сам не помню. То ли потому, что тот бред, который они несли, отлично соответствовал состоянию моих мозгов, то ли просто решил, что сейчас закурю и пойду. Но женщина не унималась.
        - Значит, вы согласны? Отправиться в другой мир, стать магом и всех спасти?
        - Конечно, - улыбаюсь молчащей девушке, - я такой, хлебом не корми - дай всех поспасать!
        Женщина, мило улыбнувшись в ответ, провела рукой в воздухе дугу. Вспыхнул портал, синий овал как в популярной компьютерной игрушке - Дьябле, заставив меня отшатнуться. Чьи то крепкие руки обхватили мое туловище и буквально вбросили в портал, сопроводив торжествующим ревом.
        - Заказ выполнен!
        (Примечание от автора: имена, системы мер, архитектурные стили, школы магии и прочее даются в земной, привычной читателям редакции, дабы не ломать голову, сколько в храксе килограмм и почему эвор не лошадь, хотя и выглядят одинаково).
        Часть 1
        Некроманты
        Глава 1
        Проход сквозь портал не сопровождался какими-либо эффектами, просто вспышка, раз, и я уже в каком-то огромном зале. Меня тут же повалили на мозаичный холодный пол, связали руки и ноги, после чего вздернули и залепили кляпом рот. В зале было довольно прохладно, и после июльской жары Алматы это было приятно. Дышать, правда, приходилось через нос и помню, с каким-то мрачным озлоблением подумал, что схвачу насморк и задохнусь. Скамейка, на которую меня водрузили, была слишком узкой и пришлось прислониться спиной к холодной стене.
        Быстрые взгляды по сторонам - нас таких связанных тут много.
        Не менее десятка свирепых, украшенных шрамами мужиков, с разнообразным холодным оружием в руках, стояли перед скамейкой. За их спинами виднелось остальное пространство зала - заполненное какими-то качающимися фигурами, которые катили бочки, тащили сундуки и ящики, и водружали их на постамент в центре. Связанные собратья по несчастью сидели, скорбно потупив головы. Меня тоже не учили драться, когда связаны руки и ноги, и поэтому оставалось только сидеть и гадать, что же происходит.
        И самое обидное - сигареты было не достать.
        Отсидев какое-то время - на часы тоже было не глянуть - и довольно-таки изрядно устав от монотонных фигур с ящиками, за спинами охраны, мы были вознаграждены появлением нового лица. Бледная, как будто никогда не видела солнца, высокая девушка с длинными черными волосами. Какая-то броня на теле, но руки до плеч и ноги до колен оголены. В руке хлыст, весьма устрашающего вида. Лицо слегка вытянутое, а уж высокомерия на том лице и в голосе!
        - Так, слушать сюда! - щелкнула она хлыстом. - Добро пожаловать в мир Юканы, я - ваша новая начальница. Ко мне обращаться исключительно «Госпожа», смотреть в пол, резких движений не делать! Кто думает сбежать, можете сразу забыть - Череп Праха не знает промаха!
        В бледной руке появился череп, как будто составленный из пыли, и крайне неаппетитно клацнул челюстью. Я был изрядно шокирован… как и многие из связанных. Вот охрана - те даже глазом не моргнули. Итак, передо мной некромантка, и значит слова о другом мире - правда. Магия, ага, она родимая. Ну или высокий хайтек, но зачем тогда хлыст? В подтверждение можно добавить еще факт того, что говорила она совсем не по-русски. Тем не менее, я ее прекрасно понимал и даже нашел бы, что ответить, если бы не кляп.
        - Сейчас вас поднимут, свяжут одной цепью и поведут. Любой, кто ослушается, получит плетей! За попытку сбежать - сразу смерть! Развяжут вас в трюме корабля.
        Корабль? А как же телепорты и прочая магия порталов?
        - И поверьте, лучше вам там сидеть тихо и не отсвечивать, - улыбнулась Госпожа напоследок.
        Вот есть же люди, то есть маги, которые умеют внушать желание обделаться одним своим видом. Эта девица как раз из таких. То ли глаза чересчур холодные, то ли умеет давить, то ли магию дополнительно использует. Желание куда-то бежать отбила начисто, а чуть позже стало понятно, что и так шансов не дадут. На нас набросили металлическую цепь с ошейниками, тут же заклепали, подняли, и подгоняя тычками мечей и пинками, повели через город. Девица-Госпожа куда-то исчезла, но и десяток охранников не давал заскучать.
        Оставалось только пытаться держаться ритм и не вспоминать картинку далекого детства, где с такими же цепями и веревками, были изображены сцены ловли рабов в Африке. Сколько их там умирало по дороге в Америку? Половина? Три четверти? Антисанитария, скученность, хреновая еда, болезни и надсмотрщики, неужели это все ждет и нас? Хотя, смысл тащить рабов из другого мира, чтобы тут же приморить? Или это местный спорт такой?
        Оставалось только глазеть на город вокруг, и пытаться не думать о случившемся.
        Город вокруг не слишком впечатлял. Для жителя Земли начала 21-го века, с ее мегаполисами, бурной городской суетой, интернетом, телевидением, рекламой, машинами и прочими символами техноцивилизации, данный город на первый взгляд вообще смотрелся крайне захолустно. Двух и трехэтажные дома, мощеная мостовая, отсутствие рекламы на каждом шагу и неторопливость жителей.
        Жители - люди как люди, без синих хвостов и острых ушей - на нас смотрели равнодушно. Это реально расстраивало, так как давало понять, что рабство и колонны рабов тут в порядке вещей, и никто за нас не вступится. Ну да, было бы глупо считать, что едва нас выведут в город, как толпы горожан, пылая праведным возмущением, кинутся нас освобождать. Но все же иррационально именно такую картинку и рисовало подсознание.
        Равнодушие горожан придавало происходящему реализма и добавляло уныния.
        Как там тетка говорила? У меня интересная аура? Ага, ага, щас как замагичу что-нибудь! Ну или хотя бы веревки порву… усилием хилых мыщц горожанина. Мозг насмехался над телом, которое хотело курить, пить, есть, в туалет и на свободу одновременно. Нас молча подпинывали дальше, и постепенно дома менялись. Уже не каменные опрятные особняки и хоромы, а куст слепленных вместе или россыпь одноэтажных, пусть и покрытых черепицей, но все же халуп. Мостовая становилась грязнее, потом под ногами начали попадаться помои и дерьмо, выплеснутые прямо на улицу.
        - Вот лентяи в этой Середке! - хохотнул кто-то из охраны. - Ждут, пока дожди за них все смоют!
        Дорога и впрямь шла под уклон, и не надо было быть гением, чтобы связать этот факт и слова о корабле. Стало быть ведут нас в гавань или порт, где погрузят на корабль и что? Куда-то повезут, а зачем? Будут делать рабов-магов? На кой хрен им мое тощее тельце, вообще непонятно. Горожан попадалось все меньше, и, как и дома, одежда на них становилась все беднее, а лица все злобнее. Охранники уже не перешучивались, а молча внимательно поглядывали по сторонам. Но горожане или трущобники - хрен их знает - не рискнули нападать и в конце концов мы добрались до порта.
        Ну что сказать? В целом, ожидал увидеть огромную бухту, изогнутую полукругом, да внутри куча кораблей, все с парусами, мачтами и прочими причиндалами средневековья. Облом-с. Бухта представляла собой правильный треугольник, на одной из вершин которой был выход из гавани. Там же стояли сторожевые башни, прямо цельные бастионы из камня, и, насколько смог разглядеть, с метательными катапультами на них. Основание треугольника, противоположное выходу из гавани, было оборудовано причалами, пристанями и прочей морско-портовой ерундой, в которой я разбирался на уровне читанных приключенческих романов а-ля «Капитан Блад».
        Нас погнали к одному из средних причалов, где мирно качалась на волнах какая-то баржа или грузовоз. В общем огромное такое плоское корыто, которое медленно, но верно плывет, неся на себе кучу груза прямо на палубе. Не удосуживаясь объяснениями, нас пинками загнали в огромный трюм, полутемный, затхлый и мерно поскрипывающий в такт волнам. После чего охрана покинула трюм, а с нас исчезли - мгновенно - и цепи, и веревки, и кляп.
        Вспыхнул гул голосов, заметались по трюму люди, и самые предприимчивые уже начали долбить стенки и днище трюма, когда люк над головой откинулся. Спустившаяся по веревочной лестнице все та же девица-Госпожа, меткими ударами хлыста отбросила двоих самых дерзких.
        - Так, - улыбнулась она, - вижу нам подогнали не самый плохой товар. Что ж, надеюсь, вы того стоите!
        Она выхватила из-за пазухи светло-красный камень и метнула его на середину трюма. Стоявшие рядом люди моментально попадали, через секунд десять волна парализующей силы дошла и до меня. Сопротивляться было совершенно невозможно, и тело само уткнулось носом в доски трюма. Видимость упала в ноль, и только голоса хоть как-то проясняли обстановку.
        - Разложить товар по ячейкам и закрепить, - командовала девица.
        - Да, Госпожа! - отзывалась то ли охрана, то ли команда, но мужских голосов было несколько.
        - Обшарить, все вещи изъять, - продолжала распоряжаться бледная.
        - Да, Госпожа!
        - Раненых подлечить, головой за каждого отвечаете!
        - Да, Госпожа!
        Потом дошла очередь и до меня. Перевернули, положили в какую-то нишу, и перед взглядом остался потолок трюма. Я не мог пошевелить ни единым мускулом, и непонятно как дышал, а может и не дышал вовсе. Желания, терзавшие меня, отступили, и даже заснуть не получалось. Может быть потому, что не привык я спать с открытыми глазами.
        - Больно хилый и мелкий, - раздался голос девицы. - Так-так, что там про него пишут: «представитель техномира», ха, пообещали поди магии, и помчался. Вечно эти технари так, умеют такое, что нам и не снилось, а только скажи - магия, сразу уши развешивают.
        - Да, Госпожа.
        - Ты мне нравишься, - появилась в поле зрения девица и ущипнула за щеку. - Мы еще с тобой развлечемся, красавчик!
        После чего они покинули трюм, оставим меня пялиться в потолок и недоуменно размышлять. Красавчик? Со своим ростом ниже среднего, веснушками, белобрысой внешностью и телом средней хилости? Можно, конечно, списать на то, что бледная не в себе, но все равно как-то не по себе. Роли секс-раба только не хватало, хлыст и прочие атрибуты почему-то упорно сворачивали картинку на садо-мазо извращения.
        Вскоре картинки ушли, потянулись скучные и монотонные дни путешествия. Я лежал, пялился в потолок, тело в ячейке давно бы заработало морскую болезнь, если бы не паралич. А так, даже в туалет не хотелось, да и не кормили нас, и оставалось только размышлять, чтобы не сойти с ума. Лежал, вспоминал Землю, перебирал обстоятельства переноса. Ведь знал же, знал, что не надо разговаривать с сектантами, но усталость, проклятая усталость от работы и жара!
        Три года назад, выпускаясь из КИМЭПа, прямо видел, как целеустремленно и радостно двигаюсь по финансовой стезе. Трудиться, самообразовываться и расти над собой умел и любил, и казалось подработаю практикантом тут, там, наберусь опыта и начну расти дальше. Хрена с два! Финансистов оказалось на рынке труда «полна коробочка», и чтобы куда-то пробиться требовался опыт и стаж. Найти компанию, готовую взять и растить практиканта, оказалось сложной задачей. Пришлось хвататься за все подряд. Писать проекты студентам, подрабатывать грузчиком, айтишником, продавцом (да, да, тоже финансы, эх!), вкалывать как последний наркоман и везде хватать вначале опыт, а уже потом деньги. В результате на нынешнем месте работы тоже вкалывал как «мальчик за все», а не по финансовой специальности.
        В общем, руководство грустить не будет, а на следующий день найдет другого «мальчика». Мне же деньги вряд ли теперь скоро потребуются. Хорошо хоть никто на Земле особо вспоминать не будет: с очередной случайной подружкой расстался неделю назад, старенькая мама еще год назад умерла, так и не дождавшись внуков, а отца никогда не видел. Дальние родственники хорошо если открытку электронную раз в год присылали. Вот и выходило, что никто убиваться по мне не будет, хоть какая-то польза от одинокой жизни.
        Ну и что, что в 25 одинок? По нынешним временам это уже никого не удивляет.
        Хотя какой тут у них год, в мире… как она там сказала, Юканы? Что за Юкана, хрен его знает, но пока ничего хорошего тут не видел. Побои, рабство, унижения, и кто знает, что еще ждет впереди? Раз нас везут некроманты, то можно предположить самое худшее. Нас убьют, а потом поднимут в виде какой-нибудь элитной нежити. Типа «Рыцарь Смерти из другого мира». Или «Зомби - босс с Земли». И буду бегать по воле некроманта, рычать «Мооозги!» и штурмовать чужие города. Хотя Лорды-Вампиры из 3-х Героев и рулят, но все же как-то не хотелось. Одно дело играть на компе, а другое столкнуться с таким в реальной жизни.
        Через какое-то время мысли зашли на второй круг. Потом на третий. Потом на десятый. Потом сбился со счета. Также как и с временем. Сколько дней путешествия прошло, было вообще непонятно. Вещи все отобрали, да и толку мне с них в парализованном состоянии? В трюм никто не спускался, и смену дня и ночи можно было угадать только по легкому изменению освещения возле люка. Иногда сверху доносились торжествующие вопли, иногда корабль резко кренился и тогда корпус стонал сильнее обычного.
        В остальном ничто не нарушало монотонность и даже мысли стали вялыми и ленивыми. Отупелость, прострация овладели мозгом, и казалось еще чуть-чуть и все-таки сознание выключится. Но путешествие длилось и длилось, и мерный скрип стал привычным фоном, и даже потолок трюма адаптировавшееся к темноте зрение позволило рассмотреть и изучить до последней трещинки и норки древесных жучков. Казалось, что так будет всегда, и что наверное я умер и попал не в рай и не в ад, а в какое-то чистилище, где и буду отбывать срок энное количество тысячелетий.
        А затем в один прекрасный день скрип закончился.
        Воцарившаяся тишина своей ненормальностью взрывала мозг и, если бы не паралич, кто знает, что началось бы в трюме? Хотя, если бы не паралич, сколько бы из нас доплыло до конца? Риторический вопрос, проверять который на практике совершенно не хотелось. Сознание, пометавшись, внезапно вспыхнуло: приплыли! Суша! Жизнь! Возможность поесть и сбежать! Хотя насчет последнего я хватанул лишку, с такими мерами предосторожности, как при отплытии, буду я ждать возможности побега до ишачьей Пасхи.
        Крышка люка откинулась и все та же бледная, в сопровождении пятерых мордоворотов, спустилась в трюм.
        - Вставай, похоронная команда! - заявила девица, кидая в центр трюма зеленый камень.
        Мордовороты услужливо заржали. Ох, что-то не нравится мне все это!
        Глава 2
        Уже неделя, как нас привезли на какой-то остров. Небольшой прибрежный поселок, полторы сотни легких домиков из тростника, был целиком посвящен нам. Каждому выделили домик, в сущности тюрьму. Стены не ломались, потолок не разбирался, а выйти в окно или дверь не получалось. Как будто невидимая стена, упругая и очень сильная, отбрасывала внутрь помещения. Строителям домиков хватило мозгов сделать внутри туалетный отсек, и там даже не слишком воняло, в отличие от нас самих.
        Несмотря на ласково плещущееся в ста метрах от домика море, туда не пускали. Душ не предусмотрели, а дождей не было. В результате я ощутимо смердел и чесался, и это ужасно раздражало. Хорошо еще, что охранный круг или периметр, хрен этих магов разберет, не пускал насекомых, а то были бы все шансы окончательно превратиться в помоечного бомжа. Туфли, брюки, рубашка - дресс-код даже летом, эх! - превратились в лохмотья еще на корабле, и мне выдали… ну, наверное, все-таки одежду. Правда эти рубашка и брюки в прошлой жизни были похоже мешком для картошки, пока его не раскроили в одежду. Грубая и неприятная одежда колола кожу, вызывая постоянную чесотку. Дырок в бывшем мешке хватало, и хотя бы вентиляцией оказался обеспечен.
        Еду приносили дважды в день, не слишком привычную на вкус, но утолявшую голод и придававшую сил. По виду содержимое тарелок чаще всего напоминало перетертые каши, с добавками каких-то комков и кусочков. А-ля рисовая каша с картофелем. Охранник, если и был, то я его не видел. И в окна, помимо моря и домиков с лицами собратьев по несчастью в окнах можно было наблюдать еще и лес. Джунгли, точнее говоря. Примерно в двухстах метрах от домика начинались кусты, цветы с мясистыми листьями, как у лопуха, а также россыпь мелких деревьев. Затем деревья резко становились крупными и очень высокими, с листвой, мхом, лианами и целой кучей мелкой живности и птиц, деловито снующих туда-сюда день деньской.
        Также, помимо наблюдений за пейзажами, еды, почесываний и попыток избавиться от смрада (не пожалел даже питьевой воды, но помогло слабо!), приходилось участвовать и в различных допросах от некромантов. Вначале сцедили пол-литра крови, в другой раз пришлось цедить слюну и писать в баночку. Кололи какими-то странными длинными иголками. Надевали на голову тугой обруч с изображением песочных часов. Один раз пришла молчаливая девушка, невозмутимо стрельнула парализующим заклинанием, сцедила несколько порций спермы, одну внутрь себя, и удалилась, не произнеся ни слова. Реально почувствовал себя униженным и изнасилованным. Несколько часов пришлось пролежать внутри каменного саркофага, и это был единственный раз, когда меня выпустили из домика. Показывали странные картинки, с гипнотическим эффектом.
        Произвели полное анкетирование. Я, недоумевая, на кой хрен это все в другом мире, рассказал о себе. Чудин Игорь Алексеевич, 1983 года рождения и 25 лет возраста, холост, детей и родственников нет, образование высшее экономическое. Долго расспрашивали про КИМЭП, и про жизнь в республике Казахстан, зачем-то требовали объяснить концепцию интернета. Расспрашивали, как выглядят жители Земли, все ли такие, низкорослые и белобрысые, как я? Долго пытали на предмет вооружения и войск, но быстро отстали, когда уточнил, что все оружие у нас без магии. И так далее, вопросы, вопросы, вопросы без конца. В общем, прелести жизни подопытной мыши прочувствовал на все 200 процентов.
        А затем, через неделю, все закончилось.
        Нас парализованных вытащили из домиков и усадили на песке в ряд, лицом к морю.
        - Пришел вас звездный час! - опять появилась Бледная. - Все вы признаны годными к наивысшей цели!
        - Какой? - заорал кто-то слева от меня.
        - О, какой шустрый, - улыбнулась девица, - уже сбросил Оковы? Хороший, перспективный экземпляр. Вырубите его, пока дел не натворил!
        Отдав приказание, остановилась напротив меня и присела на корточки.
        - Красавчик, ты великолепен! Тебе достанется лучший из наших камней.
        Камней? Каких еще камней? Ох, похоже сейчас нас тут массово отритуалят и отнекромантят! Блин, если бы не эта долбанная парализация, уже бы бился в припадке. Организм массово паниковал и кричал, что все, туши свет и сливай воду, а жить то как хочется! Тем временем молчаливые фигуры, такие же, как в том зале, куда меня вынес портал в этот мир, начали расходиться по песку, выныривая из-за наших спин. Положив на песок камни, размером пожалуй с два моих кулака, и разных цветовых оттенков черного и синего, фигуры развернулись, чтобы убрести обратно.
        Вот тут мне реально поплохело. Зомби. Такие же, как в книгах и фильмах, только воплей про мозги не издают. И знаете что? В реале это все выглядело намного страшнее, чем на экране, настолько страшнее, что только паралич сфинктера спас меня от позора. Бледная тем временем стояла рядом и нетерпеливо похлопывала хлыстом по песку. Убедившись, что все камни на местах и образуют линию, строго параллельную нашему ряду, девица крикнула:
        - Начинайте!
        - Да, госпожа!
        Пять голосов начали мычать, одновременно и вместе с тем раздельно. Не знаю, как объяснить, я четко различал мычание каждого и в то же время все сливалось в единую мелодию. Затем туда начали вплетаться шипящие, резкие звуки, и с каждым из них, камни перед нами мерцали все сильнее. Хлопок! Еще один!
        - Шихасса! - прокричала девица, выбрасывая правую руку. - Шахс шихасса хвагден!
        Хлопки пошли один за другим, сливаясь практически в один, растянутый во времени. Камень передо мной, иссиня-черный, мерцал все сильнее и даже немного покачивался на песке. И хлопок, влившийся в общую струю! Камень раскрылся, и оттуда вылетел сгусток тьмы и света, одновременно прекрасный и невозможный. Завис на секунду и устремился прямо ко мне, под радостный оскал Бледной.
        - Примите его, Владыка!! - заорала девица. - Это наш скромный дар вашему величию!!
        А затем в моей голове лопнула бомба, и я потерял сознание.
        Сознание вернулось, и я увидел, как мое тело спокойно встает с песка. Отряхивается и спрашивает у согнувшейся в глубоком поклоне Бледной.
        - Какой цикл?
        - Год перемирия перед 13-м, Владыка.
        - Вы продержались даже дольше, чем мы думали, - говорит мое тело и тут же ругается. - Шшихс! Голосовые связки этому телу придется переработать. И тело подогнать.
        - Конечно, Владыка, у нас все готово. Перемирие продлится еще полгода.
        А я? Мечусь в клетке внутри собственной головы, бессильный что-либо сделать. Кто-то заселился в меня, посадил разум в клетку и теперь управляет телом, как хочет. Я же могу только следить со стороны, бессильный и беспомощный. Даже удивительно, что при такой мощи меня, мое сознание, не стерли окончательно. Вижу и чувствую все, что происходит с телом, но теперь в режиме «только для чтения». Сигналы ко мне поступают, но моя ответная реакция не проходит. Доступа к мыслям нового хозяина тела тоже нет. Остается только биться головой о невидимую стену и пытаться прорваться, взять обратно контроль над телом. Сразу замечу, что все мои попытки прорыва оказались бесполезны и беспомощны. При этом, как стало ясно позже, новый хозяин вполне мог листать мою память, как книгу, тоже в режиме «только для чтения», но разве от этого легче? Тому, кто не испытывал ощущения, каково это - когда тебя читают, не объяснить, насколько это мерзко. Насколько ничтожным себя чувствуешь, и насколько яростно хочется отомстить за такое унижение.
        - Владыка, - еще раз сгибается Бледная. - Предлагаю вам проследовать в ваше жилище, куда уже несут еду и напитки.
        - Потом! - моя рука берет Бледную за подбородок. - Какой ранг?
        - Шестой, Владыка!
        - Молодец, - чувствую, что он доволен, но чем? Какой-то ранг и к чему он? - Хорошая девочка. Можешь называть меня Тиберием.
        - Да, Владыка Тиберий, - опять наклоняет голову девица.
        Тиберий хохочет, и я чувствую, что он доволен всем. Новым телом, ощущениями, воздухом, песком, морем, девицей, даже тем, что я наблюдаю изнутри. Реально какой-то больной, раз он знает, что я наблюдаю, и ему это нравится. Мечусь внутри, пытаюсь звать Тиберия по имени, но реакции ноль. Он говорит Бледной.
        - Встань и назови себя!
        - Посвященная шестого ранга, Юлия Бава, Владыка. Назначена главной над процессом переселения, и теперь с радостью отдаю бразды правления вам.
        - Не торопись, - отмахнулся Тиберий. - Над этим телом еще работать и работать, хотя мозги неплохо раскачаны, сразу ранг на 7-ой, навскидку.
        - Желаете посмотреть результаты тестов и исследований?
        - Обязательно. Но вначале искупаюсь и пусть принесут нормальную одежду, а не эту дерюгу, сотканную криворукими уродами на заре времен.
        На море я бывал всего пару раз, и теперь можно сказать получал новые ощущения. Если бы этот Тиберий еще догадался трусы надеть, было бы вообще замечательно. Но нет, он просто скинул все с себя и помчался навстречу волнам. Рядом врезались в волны такие же голые мужики. Так понимаю, все пленные, приплывшие на корабле вместе со мной, получили новых хозяев. Подумать только, и я еще когда-то любил играть за некромантов в «Героях Меча и Магии 3»!! Урррроды, уж лучше бы убили сразу, чем вот так мучить.
        Единственное, что сглаживало выплеск ярости, так это ощущение свежести и уходящего смрада. Солоноватый привкус на губах, и глубокие нырки с размашистыми заплывами, показывали, что Тиберий не дурак поплескаться. Наихтиандрившись, Тиберий, отфыркиваясь, вышел на берег, где его уже ждали три зомбака с ведрами, полотенцем и одеждой. Ополаскивание, вытирание и одевание, в нормальные, мягкие штаны, трусы типа семейных, легкую вариацию майки с футболкой и платок на голову, а-ля пиратская бандана. Ткани не кололи тело, не раздражали, а светлые, однотонные цвета радовали глаз. В общем, теперь я - мое тело - все в белом, и хочет как следует поесть.
        Вместо надоевших каш подтащили нормального жареного мяса, местного хлеба, каких-то клубней и мелко нарезанных салатов, чаши с ярко-желтым напитком, как выяснилось позже, соком местных фруктов. Барьеры на вход и выход сняли, в общем, Тиберия всячески обихаживали. Похоже достался мне в голову высокоранговый маг, и хотел бы я знать, как они этот трюк проделали? Запечатали в камни, а потом перетащили в новые тела - да за такое на Земле миллиардеры в очередь бы выстраивались!
        Дождавшись, пока Тиберий поест и попьет, опять подвалила эта Бледная… Юлия. С огромным рулоном под мышкой, уже без кольчуги, в светлой блузке, прозрачной насквозь. Грудь мелкая, злорадно подумал я, ибо больше все равно ничего не мог. Приступ злости уже прошел, и оставалось только сидеть и смотреть, что происходит.
        Смахнув посуду, она расстелила рулон на столе. Огромная карта, нарисованная от руки.
        Тиберий сразу же присвистнул, то ли от восхищения, то ли просто так. Изображенное на карте больше всего напоминало каракули первоклашки, которому нечем было заняться. Четыре огромных прямоугольника образовывали квадрат, промежутки между сторонами оставались - ровно по углам. Прямоугольники было незамысловато подписаны: Северный, Восточный, Южный и Западный, и ориентировка по сторонам света была такой же, как у нас. То есть север находился сверху. Внутри квадрата рисовальщик щедрой рукой намалевал кучу кружков, пятен и клякс, снабдив огромной надписью: «Внутреннее Море».
        По центру моря был изображен круг, с точкой в середине и подписью: «Серёдка».
        - Это что такое? - немедленно уточнил Тиберий, ткнув в круг пальцем.
        - Там собираются все, чьи источники разрушены… ну и кого не успели найти и перековать вовремя. В союзе с Водными успешно держат оборону, торгуют, наемничают, предоставляют услуги. Карта составлялась, к сожалению, 7 циклов назад и возможно немного устарела.
        - Почему?
        - Пять циклов назад из игры вышли Воздушные, которых задавили четверным союзом. Щитовики, Хаоситы, Ясновидцы и мы.
        - После этого наступил упадок? - жестким, напряженным голосом уточнил Тиберий.
        - Да, Владыка. Воздушные сопротивлялись яростно, а в разгар сражений Хаоситам в спину ударили Кровники. В результате Хаоситы выбыли в прошлом цикле, мы на грани, Щитовики сидят в своих горах на Восточном и не высовываются.
        - Ясновидцы, надо понимать, все заранее предвидели. И как только уцелели за эти циклы?
        - Они всегда шли на союзы и пакты, охотно предоставляли услуги, вертелись среди сильных и не забывали разорять слабых. Вот на Южном сейчас остались Артефакторники и Тьма, и с обоими у ясновидцев пакт о ненападении. И военный союз с Водными.
        - Жаль, - побарабанил пальцами Тиберий. - Можно было бы натравить на них толпу и слегка отдышаться. Докладывай, Юлия, насколько все плохо вокруг и можешь не смягчать. План «Переселение» был заложен на самый крайний случай, и мне до сих пор не верится, что камни смогли пролежать пять тысяч лет.
        - Да, Владыка, - поклонилась Бледная. - Их держали возле ИИ, в самых лучших условиях. Нам, Некромантам, тоже приходилось вертеться все эти циклы, но теперь все подошло к концу. Союзов у нас нет. Никаких. Вообще. Контролируемая территория - 23 вторичных источника, и только 1 первичный. Количество контролируемых кладбищ едва позволяет запитывать стационарную защиту, а на поиски новых тел ушла половина резерва, собранного на черные года.
        - Так, а чем Круг не устроили местные? - нахмурился Тиберий.
        - На наших территориях просто нет такого количества потенциальных носителей, Владыка. Воровать у соседей мы не можем - год перемирия. Затем нас быстро съедят, и оставшиеся года цикла будут копить силы, так говорят аналитики Круга.
        - Да, надо полагать, - кивнул Тиберий, - там тоже не дураки сидят. И вы, значит, решили ударить со всей мощью и активировать все камни Душ?
        - Да, Владыка. В год перемирия на Юкане появляются путешественники из других миров, и среди них те, кто предоставляет услуги по доставке… разного из других миров. Мы заказали сотню носителей, потенциально способных к магии, и щедро оплатили услуги. Как видите, Владыка, нам доставили качественный товар.
        - Ну, это еще лич надвое сказал, - потыкал себя в живот Тиберий. - Физическое тело раскачивать и раскачивать, хвала всем богам, что я не забыл как!
        - Владыка, боги покинули наш мир, - голос Бледной наполнился отчаянием. - Еще 70 циклов назад. Осталась только Юкана и только через ее храм в центре Серёдки можно проникнуть в наш мир. Все остальные межмировые порталы и храмы закрылись и больше не открывались.
        - А вот это [цензура] как плохо!
        Глава 3
        Бледная согнулась до пола, непонятно зачем, но Тиберий даже не смотрел на нее. Остановился, завис над картой, вцепившись в нее взглядом. Ну и я, по ходу пьесы, тоже смотрел и пытался запомнить. Карта Мира, пусть даже в такой грубом виде, с устаревшими данными, может стать подспорьем в дальнейшем. Надежды проломить невидимую стену и сбежать, о, как я был наивен тогда! Конечно, мне простительно непонимание и незнание магии Юканы, ведь тогда я ориентировался на Землю и придуманное там.
        Но карту и ориентиры старательно запоминал. Прочесть закорючки не получалось, в отличие от языка, который каким-то образом появился при переходе через портал. Кстати, Тиберий и Юлия разговаривали на другом языке - видимо некромантском - но все равно слова понимал. Правда, вот что стоит за словами, не всегда оставалось понятным, но, как говорится, спасибо и на том, что есть. И без того, рассказать кому, на смех поднимут: в плену в собственном теле!
        - Да, Владыка, - глухо, в пол сказала Юлия. - Если на заре времен, боги просто уходили, то теперь разрушение ИИ это общая смерть. Мгновенная, неотвратимая, непреодолимая.
        - Пробовали держать перемирие и не трогать истинные источники?
        - Да, Владыка. Хроники гласят, что в 70-х циклах пробовали, и ничего не получилось. Самый слабый умирал и уходил из мира по завершении цикла. Затем была установлена закономерность.
        - Территория и сила магов, - прервал ее Тиберий, - это знали еще в наши времена! От них, правда, считалась сила бога, но раз они ушли… видимо, систему подсчета и разрушения забыли отключить! Юкане молились?
        - И молятся по сей день, - поднялась Бледная. - Правда Храм у нее один, вокруг него и возникла Серёдка.
        - Ладно, с этими неприкаянными разберемся, - хмыкнул Тиберий, - тут бы самим выжить. Союзов нет, торговли нет - это я понял, а что насчет соседей?
        Бледная вернулась к карте и начала лекцию, я же слушал и напряженно старался запомнить, сетуя на отсутствие возможности все записать. Хотя бы руками, про диктофон уж молчу! Вообще, терзают меня смутные сомнения, насчет местной техники, и эти смешки в сторону… как там она выразилась «техномиров»? Ох, не к добру это все!
        Итак, мы находимся на островке неподалеку от Северного материка, то есть вот этой гусеницы-прямоугольника сверху карты. Где-то там, на Северном, находятся владения некромантов, жалкие и куцые, сравнительно с былым величием. Еще на материке есть Светлые - использующие магию Света, и Шаманы. Это из магов. Также присутствует куча вольных городов, два королевства, какие-то независимые баронства и прочая феодальная хрень, густо замешанная на магии. Непонятно, почему некры и светлые с шаманами не нагнули всех, но видимо люди собрались душевные и не боятся магов в пузо вилами тыкать. У Светлых и Шаманов ненападение, и для некров это практически крест в надгробие могилы. Светлые сожрут некров, даже не прибегая к помощи соседей, то бишь Водных, контролирующих четверть островов Внутренного моря и половину морского рынка, и Метаморфов, сидящих через пролив на Западном.
        Оборотни, как еще называли Метаморфов, считались непревзойденными шпионами, благодаря возможности принимать любую личину, копировать кого угодно и прикидываться чем угодно. Тиберий только усмехнулся на этом месте рассказа Бледной, но вслух ничего говорить не стал. За пределами материков на карте расстилались бескрайние океаны. Или моря. В общем, схематично изображенная вода.
        - Что, вся суша опустилась? - ткнул пальцем Тиберий.
        - Не вся, Владыка. После исхода богов и гибели источников часть суши начала опускаться, но только часть. Наверняка, там остались и острова, и земли, но точно без магии и точно без источников. Есть подозрение, что пираты держат там тайные базы, и возможно Воздушные, составлявшие карты, тоже исказили в угоду себе. Но проверить мы никак не можем. Водные регулярно ходят туда рейдами, но результаты засекречены настолько, что никто их не знает.
        - Поэтому вокруг этих дел вьется масса слухов, и наверняка половина запущена самими Водными, - задумчиво пробормотал Тиберий. - Не удивлюсь, если в следующем цикле примутся за них, уж больно много силы набирают.
        - Наши аналитики дают такую же раскладку. В этом цикле быстро съедят нас, потом начнется накопление сил и установка одноразовых союзов. С началом следующего цикла со всех четырех материков будут нанесены удары вглубь Внутреннего Моря. Силы Водных сольют, раздергают и задавят числом.
        - Интересно, что по этому поводу думают сами Водные, - легкая улыбка тронула губы Тиберия. - Кто еще из ближних соседей?
        - Дальше на Западном сидят Земные и очень крепко сидят. Налепили из своей земли, камней и прочего оборонительных линий, крепко задружились с соседями - Целителями, и особо никуда не лезут.
        - То есть из раскладов они выпадают, понятно. Южные и Восточные далековато, их пока вынесем за скобки.
        Тиберий склонил мое тело над картой, и потребовал карандаш с линейкой. Получив, начал увлеченно черкать прямо на карте новые каракули, прервавшись только на уточнение масштаба карты. Бледная развела руками, и Тиберий погрузился в работу. Глядя на карту и каракули, я, в свою очередь, пытался придумать, как бы сделать ноги и куда бежать. Хотя чего это я, куда бежать понятно - на ту самую загадочную Серёдку. Пусть там равнодушные горожане, но там же портал домой. Вернуться, к привычным занятиям и делам, и самое главное - полностью управлять своим телом! В [цензура] такие приключения, про такое лучше дома в кресле читать, особенно если знаешь, что с тобой такого никогда не случится.
        Ну вот со мной случилось, и что, легче стало? Да ха три раза! Я ж не какой-нибудь маньяк, мне все эти расклады с пленом и двойным пленом в своем теле, нафиг не нужны. На Земле особой религиозностью не отличался, ну верят люди и верят, их право, мне как-то все недосуг. Здесь же - раз местные верят, значит она существует! - взмолился, в самодельной форме: «Юкана! Верни мне мое тело, и, клянусь всем, что мне дорого, у тебя не будет более верного поклонника!» Разумеется, мне никто не ответил и небеса не разверзлись, но как-то немного легче все же стало. Дальнейшие два часа обсуждений и споров, и черчения каракуль перенес спокойно.
        В целом, Тиберий предлагал быстро захватить цепь островов на море, и поставить там сторожевые заставы. Вроде как наблюдение и охрана с моря, попутно еще вторичные цели, вроде рыболовства и добычи всякого полезного по мелочи. Поднять Призрачный Корабль в патруль. За пролив не лезть, к Метаморфам заслать посольство. И всячески готовиться к войне со Светлыми, наращивая в подземельях число нежити. Готовить нежить из жителей окрестных вольных городов и королевств, внаглую похищая, зомбируя и вырезая. Попутно создать «пояс отчуждения», чтобы никто не жил, не селился, и вообще все разбежались. По замыслу Тиберия дальше можно было омертвить землю, в реальный оборонительный пояс, особенно если Земные подмогнут разово.
        На эти дела - подкуп, взятки и прочее - он отводил оставшуюся половину Резерва, резко заявив, что раз настал такой край, то в ход надо пускать все. В могилу сокровища не унесут даже некроманты, ибо будь ты хоть двести раз бессмертный лич-архимаг-полубог, при разрушении ИИ (истинного источника), все некроманты моментально превратятся в прах и пыль.
        Проведя на острове еще три дня, пока бывшие пленные мылись, отъедались и лечились, мы отбыли дальше. Теперь уже не в трюме и не на такой дохлой барже, как та, которая везла нас сюда. Домики напоследок сожгли, оставленные следы выборочно уничтожили, камни заботливо упаковали в герметичные сундучки и унесли под охраной. Тиберий равнодушно взирал моими карими глазами на вереницу зомби, а мне они до сих пор внушали ужас и желание обделаться. Бледная, которую никак язык не поворачивался назвать Юлией, и уж тем более какой-то там Бавой, так и крутилась вокруг Тиберия, показывая, поясняя и попутно занимаясь организацией отъезда.
        Не знаю, хотела она залезть к Тиберию в постель или нет, но тот ни разу не смотрел на нее, как на женщину. Общее возбуждение и приподнятость организма - моего организма, гад он этакий! - присутствовали, но не сексуальное. Теперь то я понимаю, что программа селекции существовала уже во времена Тиберия, но об этом позже. Сейчас же он стоял на корме корабля, двухмачтового парусника, и молча смотрел, как наш корабль и еще два таких же, отплывают. Наш, так понимаю, выступал в роли флагмана, ибо сюда и сундучки занесли, и Тиберия, которого все почтительно именовали «Владыка», поселили. Команда, веселые матросы и их капитан, увешанные оружием и драгоценностями, больше напоминали пускающих в пыль глаза пиратов, нежели команду корабля некромантов. Позже я узнал, что это и вправду были пираты, решившие для каких-то своих целей принять найм от некров по транспортировке.
        Через час после прибытия, Тиберий собрал всех, в кого вселились души из камней, и толкнул речь.
        - Братья! Все мы, когда боги создали Юкану и определили ее жребий на весах судьбы, содрогнулись от ужаса, представив, что будет в будущем. Сама мысль о том, что Круг и некроманты исчезнут из этого мира, казалась нам нестерпимой и мы пошли на добровольное заточение в камнях Душ! Да, целых 87 циклов, более пяти тысяч лет нам пришлось ждать!
        В этот момент я тихо офигел. Ребята пять тысячелетий добровольно томились в камнях? При всем ужасе тогдашней ситуации, такая упертость во имя высших интересов, все равно вызвала уважение пополам с восхищением. Позже, правда, я узнал, что для душ прошло субъективно не более 30 лет, но даже так. Попробуйте 30 лет повисеть без тела и не сойти с ума! Эти древние парни были упертыми фанатиками, и мне еще предстояло в этом убедиться.
        - И это наполняет гордостью мое сердце! - продолжал Тиберий. - Наши потомки сумели показать Силу Некроса, и пронести ее сквозь века!
        - Ураа!! - завопили остальные. - Власть Некросу!!
        - И теперь пришло наше время! Время выполнить наш долг, то, ради чего мы пошли на добровольное заточение! Победа близка, и наша сотня станет тем камнем, что перевесит Весы Победы! Мы сокрушим ближних соседей Светлых, и приберем к рукам бесхозные города, отринувшие магию! Мы готовились к этому, и теперь, после получения новых тел, наши мечты сбылись! Новые тела, новая жизнь, новые враги, чью жизнь мы возьмем себе!
        Тиберий вытянул правую руку, показывая, как он будет выдавливать жизнь из врагов. Увы, в исполнении моей руки, жест смотрелся слабо, но остальным хватило. Приветственные кличи и крики разносились над побережьем Северного материка, пугая окрестных птиц. Тиберий, дождавшись спада радости, продолжил.
        - И поэтому каждый из нас должен как можно быстрее заставить тело обрести магию и раскачать ее! Каждый маг будет на вес золота, и тем более такие старые и опытные, как мы! Каждому придется действовать за сотню, и поднимать нежить за тысячу, но оно того стоит, ибо Сила Некроса вечна и мы завоюем весь этот мир!
        - Да!!!
        - Сейчас мы разобьемся на десятки, каждый из которых получит сопровождающего и отправится на тренировочную базу. Тайную базу! Враги пока не знают, что произошло, и первым же ударом мы должны привести их в замешательство, сокрушить мощь и, не дав опомниться, загнать в самые дальние уголки материка, где им самое место!
        - Да!!!
        Мне же стало немного жутко. Сколько крови прольют эти переселенцы из прошлого? Они уже считай убили сотню человек, с Земли и других миров, просто вселившись в них. Тут надо заметить, что в строю присутствовали только и исключительно гуманоиды. Ну, у кого лишний палец на руках, у кого клыки выпирают, кто-то с синими волосами, но «два рука, два нога, один голова и один тело» присутствовали у всех. Речь Тиберия поддерживали радостными воплями и прыжками, то есть в телах уже освоились.
        Да, если подумать, вот так вот душой из тела в тело прыгая, ведь можно жить бесконечно?
        Но стоявших перед Тиберием интересовала только победа своих - некромантов, в очередном загадочном цикле. Нет, кусочки мозаики постепенно складывались в моей многострадальной голове, но ведь этот гад Тиберий все и так знал, мог бы озвучить или хотя бы пару объясняющих мыслей мне заслать, но нет, кого волнует прежний хозяин? Тем более беспомощный хозяин, запертый в невидимую клетку? На этот счет вообще у меня родилась идея, может меня специально не стали убивать, взамен получив освоение тела в рекордно короткие сроки? То есть, уничтожив меня, Тиберию пришлось бы заново осваивать все, включая умение ходить, а так, он просто подключился к действующей системе. Меня лишил прав и задвинул в угол, а сам сел администратором и управленцем тела? «Но как Холмс, как?» кричал в свое время доктор Ватсон и мне оставалось только повторить за ним. Разумеется объяснение вида «это магия!» имелось, но оно ни хрена не объясняло.
        - Вперед, братья! - заорал напоследок Тиберий. - Победа будет наша!
        Это заявление вызвало новый приступ радостных криков, и сотня начала активно разбиваться на десятки. То ли по ранговому признаку - насколько понял, это показатель всего: силы, умений, количества заклинаний мага - то ли по принципу знакомств в прошлой жизни. И судя по обрывочным намекам, все эти вселенцы добровольно отправились в камни на закате жизней, то есть за каждым стоит огромный опыт во всем. Количество будущей пролитой крови можно смело умножать в десять, а то и более раз.
        Эти хладнокровные старички - фанатики, пожалуй, и вправду смогут. И пойдут на все, во исполнении своей мечты о всеобщей победе некромантов. Даже не знаю, радоваться или печалиться. Конечно, шансы на победу - это шансы на выживание моего тела, но сколько других погибнет, чтобы я жил? И даже не я, а какой то пятитысячелетний некр, в моей черепушке. Интересно, что сказал бы дедушка Фрейд по поводу такой ситуации? Какие комплексы нашел бы у древнего некроманта? И самое главное, что за тренировочные базы и как они собираются «раскачивать тело под магию», у нас тут вроде реальный мир, а не компьютерная игрушка?
        Глава 4
        Наш десяток, в сопровождении все той же Бледной, отправился вдоль побережья на запад. Зомби-носильщики тащили тяжеленные тюки с поклажей, не жалуясь и даже практически не воняя. Тренировочная база, как ее высокопарно поименовал Тиберий, находилась в половине дня пути от точки высадки и представляла собой типичную для этого побережья картину. Небольшой пляж, далее каменистый берег, упирающийся в огромный обрыв, метров 20 - 25 высотой. Скалы, и потом, редкий лес и кустарники. Вот в таком вот леске, в километре от берега, и располагалась база. Четыре рубленных избы, кажется это называется «в лапу», но точно не скажу. В общем, бревна держали друг друга. Наш десяток, Бледная, два зомби-носильщика, таскальщика, копальщика и вообще на все грубые и тяжелые работы посылали зомби.
        Также присутствовала пожилая повариха и мужик средних лет, оказавшийся инструктором и тренером по холодному оружию. Рукопашный бой, тут, насколько я понял, был не сильно распространен, но мне от этого не легче. Все равно приемов никаких не знаю.
        - Зачем нам мечник? - спросил Тиберий у Бледной, после знакомства с инструктором.
        - Времена изменились, Владыка. После исхода богов, в наш мир пришли юканцы.
        - Это еще что за?
        - Никто не знает, откуда они взялись. Их не берет магия. Они мастера в обращении с оружием. Они убийцы магов. Никто не знает, где их укрытие и откуда берутся новые юканцы. Никто никогда не видел женщину-юканку. Поклоняются Юкане, истово поклоняются, отсюда и название. Однажды их попробовали подловить на паломничестве в Храм Юканы… и тот цикл был самым коротким из всех.
        - Если обрушить землю под их ногами, они упадут в яму?
        - Да, Владыка, но их реакция и скорость превосходят человеческую. Уже давно все смирились и стараются не трогать юканцев, но холодное оружие и драку голыми руками изучают. Никогда не знаешь, где тебе попадется юканец, и никогда не знаешь, что он сочтет нарушением.
        - Нарушением? Чего? - нахмурился Тиберий.
        - Какого-то их внутреннего Кодекса, который тоже никто никогда не видел и не читал. Но магов-нарушителей, и не только магов, убивают сразу, едва узнают или увидят, как они говорят «непотребство».
        - Да, это все меняет, - подумав, ответил Тиберий. - Придется пересмотреть график тренировок.
        Мне же внезапно захотелось, чтобы толпа юканцев оказалась рядом и вырезала всех некров. И вернула мне свободу, я уж не говорю о сигаретах. Интересно, Тиберию тоже хочется курить или это чисто моя зависимость? Опять же, реальность мои желания проигнорировала, никто рядом не появился, и на помощь не пришел. Сам некромант, пощупав мои вялые бицепсы, остался недоволен.
        - Придется удлинить срок, - сообщил он Бледной. - И это очень плохо. Стандартная методика позволяет раскачать тело за год, и дальнейший опыт мы легко набрали бы на акциях поднятия нежити. Теперь срок придется удвоить, и это очень нехорошо.
        - Круг предлагает отправлять с каждым магом двух бойцов-диверсантов, обученных биться парой. Это проверенный способ сдерживания юканцев.
        - Не пойдет, - качает головой Тиберий. - Удары по площадям от одиночки - вот наша тактика! Только массовые диверсии, только кучи трупов! Если же там будут бойцы, то их придется прикрывать, и мощь ударов сразу упадет на порядок. С таким подходом мы сразу проиграем. Проще тогда половину Резерва направить на закуп наемников, ведь сейчас есть наемники?
        - Полно, - кивает Бледная. - Правда против магов слабоваты и не тянут.
        - Сколько еще продлится перемирие?
        - Полгода, Владыка.
        - Тогда сделаем по-другому. Половина - четные десятки пусть качают магию, и с ходу идут в бой. Половина - нечетные десятки, пусть качает магию и холодное оружие. Тогда первые 50 вступят в бой через полгода после начала цикла, как раз число трупов возрастет и будет на ком тренироваться. Вторые 50, и я в том числе, через год после этого сменят их, и подхватят знамя. Придерживаясь тактики - завалить трупами, мы дадим друг другу поднять мастерство и сдержим врагов на какое-то время. Посольство к оборотням не засылать, Земных не трогать, на эти деньги - на все деньги, срочно нанять наемников. Это моя рекомендация Кругу, так и передайте, без войска - пусть толпы, но войска - нам не выиграть время.
        - Какого профиля должны быть наемники? - деловито уточнила Бледная.
        Тиберий обвел взглядом редкие деревца. Подумал. Походил туда-сюда, пиная облезлую траву и вялые цветочки. Еще подумал, но вот о чем, хотел бы я знать! Пусть даже в режиме «только для чтения» подцепиться к его мыслям, вот это был бы источник знаний и отсутствия скуки! Наверняка они там зажигали пять тысяч лет назад, старички-некромантики. Тогда я еще не знал, чего хочу, и потом, когда узнал, долго жалел. Впрочем, не будем о еще не свершившемся.
        - Нам нужны инженеры, способны массово и быстро делать ловушки, - изрек Тиберий, к вящему удивлению остальных и Бледной. - И к ним отряды летучей конницы. Ударил, отскочил, набежал на склад - сжег, село порубил, в общем такие, чтобы смогли обгадить противнику логистику и снабжение.
        - Тогда они усилят конвои.
        - И потеряют время, что нам и нужно. Все! Заселяйтесь, обживайтесь, через час начнем первую тренировку! Каждая минута, похоже, на вес золота, так не будем же красть у своих!
        О, как же я ошибался, думая, что некры будут сидеть и медитировать, пытаться поглощать ману и совершать тренировочные упражнения: подними перышко взглядом. Вместо этого Тиберий и его десяток бегали многокилометровые кроссы, спускались и забирались на обрывы, били деревья руками, делали гимнастические упражнения и вообще развивали «физуху». При чем тут магия - решительно непонятно, но уже через месяц мое тело подтянулось и перестало задыхаться на 3-ем километре кросса. Ну да, времени заниматься спортом у меня никогда не было, а раз в полгода в горы выбраться - это не спорт, тем более, что обычно там на природе больше пили и ели, нежели лазили по склонам.
        Через три месяца после начала тренировок, упражнения резко изменились.
        Теперь десяток не менее двух часов в день отрабатывал базовые стойки и приемы работы с мечом и топором. Солидные, выструганные из дерева макеты холодного оружия, попутно качали мыщцы. Теперь уже на силу, а не на выносливость. Стряпуха еле-еле, но справлялась с готовкой на 11 голодных мужиков, постоянно занимающихся тяжелым физическим трудом. Благо в лагерь регулярно привозили продукты и новости, в виде нескольких листков записей, засунутых зомбяку - носильщику за пояс.
        Затем наступал черед кровеизлиятельных упражнений, когда всей толпой свисали с обрыва вверх ногами, вниз головой, и прочего издевательства над организмом в одном и том же стиле: кровь должна была приливать к голове. После обеда десяток переключался на книжки, попутно давая мне возможность подтянуть письменный некромантический. Увы, дела шли настолько плохо, что вообще никак. Тиберий читал книжки не быстро, но молча. И толку с такого вот просмотра листа закорючек не было никакого. Хоть бы азбуку почитал, что ли? Никакой заботы о владельце тела. Интересно, что будет, если я сойду с ума или сознание умрет? Покончить жизнь самоубийственным суицидом не получится, а вот потихоньку сойти с ума - вполне.
        Хотя, кого я обманываю? Итак понятно, что к тому моменту Тиберий уже приспособится к телу, и никаких проблем из-за моего «отключения» не возникнет. Мысль эта злила, раздражала, но и не давала уснуть или впасть в безумство. Как говорится, назло мамке уши отморожу! А я вот назло некру не сойду с ума, и найду способ выкинуть его из головы, и потом спляшу на виртуальной могиле!
        Возвращаясь к книгам. Иногда Тиберий читал вслух для десятка, и это, пожалуй, была единственная возможность освоить письменный. Он бы еще останавливался, проговаривал каждое слово, как на диктанте в школе, и пальцем тыкал в соответствие письменного и устного, может я бы и научился, лет за пять. Тарзан вон в книжке выучился же, а я сейчас можно сказать в положении необразованной и никому не нужной обезьяны. После книжек наступал черед решения задач, математических, астрономических, а также рисовальных. Я так понял, что у местных некров вовсю цветет ритуалистика, и десяток чертил прямо на земле сложные фигуры, и решал задачи на плоскости.
        Затем, после ужина, наступал вольный час, и тут уже каждый тренировался вольным стилем.
        Тиберий чаще всего играл в юканские шахматы с напарником. На вид - типичный негр: кожа черная, кудрявые волосы, крупные губы. Только кольца в носу и приспущенных штанов рэпера не хватает. Еще б понять, действительно негр с Земли (реально земляк, да, вот уж жизнь выкрутасы делает) или из какого-то соседнего мира приехал, где все черные? Анатомически вроде человек, так тут все человеки. Вообще, странно, другой мир, ведь должны быть всякие там гномы, лешие, драконы и прочая подзаборная нечисть. Ан нет, одни люди кругом. Конечно, из мира видел лишь маленький кусочек, может и водятся где «сказочные существа», которые для местных вовсе не сказочные, а очень даже вредители посевов, например. Еще было бы неплохо понять, что за общество вокруг, но этот вопрос Тиберий с остальными не обсуждал. Разве что давнишние упоминания о вольных городах и всяких там баронах давали некоторые основания предположить, что вокруг Средневековье по меркам Земли.
        Но может ли Средневековье - фактически аналог феодализма - считаться таковым, если в мире присутствует магия? В подавляющем большинстве фэнтэзи книг, обязательно были гномы, которые держали банк. Или люди, но все равно держали банк и защищали его хитроумной магией. А здесь как? Денег пока в глаза не видел. Нам читали «Историю Средних Веков» с точки зрения зарождения и развития финансовых систем, но назвать себя даже любителем историком не могу. Борьба за вольности, цеха, горожане против баронов, ссуды и банки, ростовщичество - грех, и прочие обрывки знаний, густой не перевариваемой кашей всплывали и уплывали обратно. Практической пользы в том не было ни на грош.
        Но, возвращаясь к вечерним занятиям. Юканские шахматы.
        О, это оказалось крайне познавательно и сказало о мире очень много. Стоклеточная доска, по числу источников магии. Сто фигур - по числу этих самых магий. В начале партии, при помощи кубиков разыгрывается, и случайным образом выигранные фигуры ставятся на доску. По двадцать у каждого игрока, но в отличие от земных шахмат, тут каждая фигура - реально фигура. И каждая имеет свои, уникальные свойства, по той магии, которую отображает эта самая фигура. В игре ходят по очереди, и цель - не дать мат вражескому королю - а полностью уничтожить фигуры противника. Или хотя бы ослабить их настолько, чтобы противник сам признал свое поражение. Разумеется, в зависимости от магии, фигуры могут ходить по разному, например маг-телепортер мог вообще скакать на любую клетку, а воздушные - перелетать врагов. Метаморфы могли прикидываться другими фигурами, ну и так далее. Хотя, справедливости ради, замечу, что большинство фигурок могло просто ходить вперед и на боковые клетки, и по достижении конца игровой доски, такую медленноходящую фигуру можно было заменить на другую из «резерва» (оставшиеся 60 фигурок) или просто
переставить на любую клетку доски.
        Шахматы, насколько я понял, отражали состояние дел на Юкане в «начале времен». Затем маги принялись друг с другом биться, то ли под влиянием богов, то ли просто из разряда «так стало». И схватки - циклы, судя по обмолвкам Тиберия, длились ровно столько лет, сколько в них участвовало источников магий. По окончании и по итогам цикла самый слабый источник разрушался. Вначале, надо понимать, боги забирали своих и удалялись, а потом забили. Ушли из мира, а механизм оставили включенным. И при разрушении источника все маги этого направления умирали. И часть земли опускалась под воду. В общем, сплошной и непередаваемый маго-армагеддец.
        После второго или третьего цикла некроманты зарядили камни Душ и отложили, вроде как козырь на будущее отложили. С каждым циклом, с каждым уничтоженным источником, на Юкане становилось все меньше земли, ну и время на то, чтобы кого-то одолеть или самому не стать слабейшим, все уменьшалось и уменьшалось. Кипели битвы, гибли люди и маги, стонала планета, и циклов через двадцать после начала стала видна любопытная тенденция. Самых опасных выбили первыми. Никакие умения магов-боевиков не помогли им, когда в гости подъехала сборная от десяти других магий. Так в дальнейшем и пошло, союзы, альянсы, пакты и обманы, и нападение толпой на сильнейшего, дабы не угрожал.
        Разумеется, люди и среди них маги, продолжали рождаться на землях Юканы, и так получилось, что маги тех направлений, чьи источники уже оказались уничтожены, сбились в толпу и заняли центральный, самый крупный остров, названный Серёдкой. Так и повелось в дальнейшем, что маги без источника перли в Серёдку, но, опять же судя по оговоркам Тиберия, путь их не был осыпан розами. Тысячелетние войны почти без передышек - ну что такое год мирной жизни между циклами? - достали жителей настолько, что магам без силы за спиной просто совали вилы в бок или резали горло. Те, кто еще сохранял источники, тоже ловили таких магов и производили «перевербовку». То есть совали в источник, и получали нового мага на выходе. Чистого, как лист формата А4, и которого приходилось всему учить заново. Но в тяжелых условиях непрекращающихся войн любая возможность увеличить мощь шла в дело.
        Маг без источника вполне мог просто утонуть по дороге, Внутреннее Море - при всем обилии островов и закрытости - славилось штормами и шквальными дождями с ураганами. И даже добравшись до Середки, никто не гарантировал спокойной и легкой жизни. Докажи еще, что ты маг, что ты можешь приносить пользу, ну и так далее. Большей часть Серединники наемничали, продавая услуги недостающих магий всем окружающим. Собственно, к Середке особых претензий не было - источники потеряны, из игры выбыли - но вот торговля, конкуренция и наемные боевые отряды магов оттуда, вызывали у Держав (так, как я понял, называли государства магов с источником) нездоровую зависть и озлобление.
        Вот такая вот история мира, выстроенная за три месяца выслушивания реплик Тиберия и построения собственных догадок. Гадючник, натуральный магический гадючник! И меня занесло в самый центр этой котовасии, и, хотя лично от меня теперь ничего не зависит, грядущие события энтузиазма не вызывают. Без того на душе хреново, так еще и осознание будущих перспектив вызывает уныние и тоску.
        В таком вот настроении я встретил день окончания перемирия.
        Глава 5
        Как будто в небе натянули и отпустили огромную невидимую струну. Дззззонг! Тиберий вскочил на ноги.
        - Перемирие закончилось! - заорал он. - Удвоим усилия, братья!
        - Удвоим! - заорали эти фанаты нежити.
        Я же грустно подумал, что уже полгода сижу в этом мире, и такими темпами просижу еще лет сто. Фанаты тренировок, повылезали из могилок, понимаешь. Вселялись бы в какую-нибудь искусственную нежить, так ведь нет, подавай им живых иномирцев! Негодяи, как есть негодяи.
        Тиберий, не обращая внимания на мою грусть-печаль и злость, продолжил тренировки.
        Прошло еще полгода.
        Они были скучными, занудными, заполненными тренировками и редкими новостями из внешнего мира, вот и все, что я могу сказать об этом периоде. Ну еще немножко расширил представление о мире, вот и все. Некроманты, успевшие нанять каких-то там Бешеных Псов и Бесстрашных Акул, держали оборону. Потеряв две крепости и 5 вторичных источников, некроманты уперлись и встали намертво. Насколько я понял, нападавшие работали по принципу «ударил - отскочил», дабы измотать некросов и выманить, что называется, «в чистое поле». Но выманиваться никто не хотел, засели в обороне и тянули время.
        Для меня время тоже тянулось и тянулось. Уже год сижу пленником в собственной голове и помираю от тоски. Все попытки куда-то там вырваться, перехватить управление, что-то сделать или докричаться до некроманта, провалились. Не слышит, не видит, не реагирует. Вполне возможно, вообще забыл про меня, или ждет, пока я усну. Бред? Конечно, а что мне еще остается делать, как не бредить, перебирать воспоминания, и смотреть не принадлежащими мне глазами и пытаться осмыслить мир вокруг.
        И вот, спустя год после моего перехода через портал и полгода после начала цикла и боевых действий, Тиберий таки добился результатов от моего многострадального тела. Как сейчас помню, все небо было в тучах и дул очень сильный ветер, гнувший деревья почти до самой земли. Тиберий, отрабатывавший искусство наскального рисунка, внезапно отложил в сторону зубило и молоток, и расхохотался, поднимая руки к небу. Затем сорвал травинку и, зажав между пальцев, что-то пробормотал сквозь зубы, шипящее и нецензурное. Травинка моментально превратилась в труху, которую разметал ветер.
        - Свершилось!! Свершилось!!
        Внезапно в голове всплыли новые знания. За успешное применение некромантии, а точнее говоря, заклинания «Умертви живое», Тиберий получил 10-ый ранг. Я бы не отказался и на само заклинание посмотреть, но, увы, это знание прошло мимо. Еще стало понятно, что теперь у моего тела есть некий запас маны, а также несколько заклинаний некромантии. Думаю, Тиберий и так их знал, как-то же он применил «Умертви живое» на травинку?
        За следующую неделю весь десяток совершил по колдовству, и все получили 10-ый ранг.
        После этого база была свернута, и мы все отправились куда-то вглубь материка. Тиберий и остальные непрерывно, на ходу, тренировали заклинания. То есть попросту говоря, магичили, пока оставалась мана, а потом брались за оружие или пробежки. Мана, спустя какое-то время восстанавливалась сама по себе и они, отложив оружие, снова принимались превращать листья и траву в труху, вызывать горстки праха и пытаться работать с зомби-носильщиками.
        К моменту приезда на новую базу - а дорога заняла неделю - Тиберий получил 9-ый ранг. Вообще новый владелец моего тела выделялся даже на фоне своих пятитысячелетних братьев, крайним фанатизмом, упертостью и желанием как можно быстрее влиться в ряды воюющих. Титул Владыки он, видимо, притащил из прошлой жизни, и собирался заново завоевать в этой. По дороге, как уже говорил, все они тренировались до потери пульса, а я наслаждался новыми видами и пейзажами. Целый год видеть одни и те же лица, один и тот же пейзаж, одни и те же дома! Ладно бы мне интернет в голову провели, я бы еще смирился.
        В общем, ворчал я в те дни почти непрерывно, и возможно это и спасло меня от безумия.
        Так вот, возвращаясь к дороге и видам. Местность вокруг была равнинная, местами с легкими холмами и лесными рощицами. Этакий среднерусский пейзаж, если верить читанной на Земле литературе. В первые два дня дорога представляла из себя тропинку, набитую, видимо, неутомимыми зомби-носильщиками. Потом пошла набитая грунтовка, с попадающимися там и сям хуторами, деревеньками и все теми же зомби. Данные товарищи, молча, неутомимо работали, заменяя крестьянам трактора, мотосеялки и прочую сельхозтехнику. Туповаты, конечно, на третий день путешествия наблюдал дивную картину. Три зомби, впряженные в огромное срубленное дерево, тащили его куда-то. По прямой. Прямо через поля с созревающими… ну овощами, наверное. Не силен в огородничестве, так что опознать фиолетово-красные листья, торчащие из земли, не сумел. Рядом росли еще какие-то штуки, типа наших подсолнухов, и зомби, ничтоже сумняшеся, поперли по прямой, ровно, как по линеечке.
        Прибежавшие через несколько минут 2 мужика, вначале схватились за головы.
        Потом начали орать и бегать. Зомби молча перли вперед, не обращая внимания и продолжая ровнять деревом дорогу за собой.
        - Витторио, займись, - скомандовал Тиберий.
        - Да, Владыка, - ответил напарник-негр и что-то там кастанул.
        Зомби, как будто им отключили электропитание, сразу остановились. Мужики, заметив наш отряд, подошли ближе и начали благодарить и кланяться, попутно рассказывая историю о непутевом соседе Леонардо, который скотина этакая, купил себе зомби с именной привязкой, сам за ними не следит, магов в округе нет, и в результате страдают посевы и огороды. Поблагодарив еще раз, мужики отправились куда-то по следам дерева и зомби, видимо бить морду этому самому Леонардо или просто, чтобы он приказал своим неживым слугам тащить дерево другим путем.
        Я же, помнится, задумался над двумя темами. Почему тут у всех имена-фамилии а-ля Италия, и что крестьяне у некросов кучеряво живут - имеют слуг-зомби, и вообще, насколько выгодна нежить в качестве рабочей силы? Уже позже я узнал, что поставки зомби крестьянам и не только им, а вообще на все черные работы - производится централизованно. Расписано, сколько кому положено зомби в год, указано, за какие суммы можно приобрести дополнительных. Цена на «гарантированных государством зомби» была номинальной, на покупаемых отдельно - резко шла вверх. Была создана и функционировала Служба так называемого зомби-ремонта. В зоне власти некромантов и их источников, зомби подзаряжались сами и не разлагались, но все равно регулярно случались неполадки: то ногу потеряют, то хозяина перестанут узнавать, то еще какая-нибудь ерунда приключится, от общей тупости зомби и неумения крестьян отдавать однозначные приказы. На каждый округ государства полагался один некромант-ремонтник, который ездил по вызовам, чинил зомбей и заодно приглядывал дополнительно, что в селах и весях делается.
        В основном, конечно, на такие работы ставили некромантов низших рангов, в порядке полевой практики, но еще попадались и маги-инвалиды, уже непригодные для войн, но не желающие покидать строй. Помнится, шел пятый день поездки, и потихоньку вокруг уже начиналась более-менее окультуренная местность. Грунтовка стала лучше, начали попадаться мосты через овражки и ручьи, пару раз проехали патрульные отряды. Несмотря на то, что всех преступников у некромантов, как правило просто и незамысловато переводили в зомби, сами преступники никак не переводились. То ли от общей неустроенности жизни на Юкане, то ли у некров в государстве было что-то не так.
        Выехал нам навстречу, на пятый день путешествия, однорукий некр. Я вначале было подумал, что просто инвалид на лошадке скачет, и подивился, как он туда залезть смог, с одной рукой. Ан нет, и лошадка нежить, и наездник некромант. Остановились, поздоровались, расспросили друг друга, кто куда и почему, а затем Тиберий спросил, кивая на руку.
        - Неужели вылечить не могут?
        - Целители с нами давно не дружат, - скривился однорукий, - а големщики закрыли торговлю два цикла назад. Слушок ходит, что копят своих големчиков для полного захвата Юканы одним ударом.
        - Ха-ха-ха, - от души расхохотался Тиберий. - Хоть что-то в этом мире осталось неизменным! А сам себе руку что не приделаешь? Убил-приживил, и управляй, как обычной нежитью.
        - Так для этого третий ранг нужен, а мой потолок - пятый, - вздохнул однорукий. - А запрос посылать - посылал, так война вокруг, пока еще очередь дойдет! На лошадку и зомбиков хватает, и то ладно.
        - Да, - поморщился Тиберий, - я и забыл. Извини, сам пока еще не вырос, но потом - обязательно.
        - В следующем году очередь дойдет, вряд ли ты за год на 6 рангов скакнешь, а? - прищурился однорукий. - Или слово секретное знаешь?
        Тиберий помахал руками, мол, есть в запасе пара козырей, и на том расстались. Вообще, насколько я успел уловить, Тиберий считал всех магов-некромантов братьями, которые бьются за одно дело, и каждый напрягает все силы, внося вклад в общее дело. Не сиди эта тысячелетняя скотина в моем теле, можно было бы только аплодировать такой вере в собратьев-магов и их дела.
        Мы продолжили путь, и на седьмой день достигли новой базы.
        Здесь было шумно, людно и нежитно, если можно так выразиться. Военный лагерь, разбитый недалеко от столицы некромантов, и попутно место тренировок магов. Встречала нас Бледная, за это время успевшая обзавестись двумя шрамами на правой руке, безволосым пятном на голове и новым хлыстом. К ее ноге жалась собачка, составленная из костей, но Тиберий животинку проигнорировал.
        - Докладывай, Юлия, - приказал он девице, пока остальные пошли размещаться.
        - Четные десятки успешно получили 10-ые ранги месяц назад, и прошли курс полевой тренировки. Получив 9-ые ранги, они разошлись, результаты ожидаются в ближайшем времени. Для вас, Владыка, поздравляю с 9-ым рангом, подготовлено отдельное жилье и отдельный полигон. Наемники и маги прочно удерживают 1-ую линию обороны, и Круг рассчитывает еще на полгода относительного затишья.
        - А затем Светлые двинут войска, наплевав на людишек и расстояния?
        - Именно так.
        - А я бы поставил на то, что Водные высадят десант в тылу и обгадят эти самые тылы, - ответил Тиберий. - Впрочем, не имея всей информации, могу ошибаться. Но Круг, я так понимаю, предлагает усилить тренировки и выйти в рабочий режим за полгода?
        - Нет, Владыка. Круг считает, что раз ваш десяток смог овладеть магией, совмещая это с тренировками по владению оружием, вам следует передать свой опыт остальным десяткам. И после этого приступить к диверсиям, даже одиночным. Риск юканцев и людей признан меньшим, нежели риск промедлить и упустить момент.
        - Ну да, ну да, разумно, - почесал подбородок некромант. - Перенести действия на территорию Светлых, не дать им опомниться и замять отправку войск. Сколько Круг выделяет на передачу опыта?
        - Два месяца, Владыка. Также сюда входят тренировки и программа селекции, по результатам первичных тестов. Все подготовлено, в лагере, кроме вас, находятся пять сотен пехотинцев, проходящих обучение. Остальные десятки прибудут со дня на день.
        - То есть они пока не пробились к магии?
        - Нет, Владыка. Только те, кто полностью сосредоточился на тренировках по магии, отбросив все лишнее, и то, им потребовался год, - Бледная немного взволнована, облизывает губы и немного частит.
        Тиберий покривился, но не стал ничего говорить. Жестом показал, мол, веди, и пошел вслед за девицей в «отдельное жилье». Знаете, как говорят в Одессе «шоб я так жил!» После изб тренировочного лагеря, этот двухэтажный домик кажется пятизвездочным отелем, разряда «все включено» или как там оно у туристов называется? Широкая кровать, отдельная кухня, прислуга, душ и прочие житейские радости… к которым Тиберий отнесся равнодушно.
        Взял какую-то книгу и уселся читать, отпустив Бледную жестом.
        На следующий день началась сборная солянка. Тиберий учил остальных, показывал упражнения и растолковывал режим дня. Потом тренировался сам и в составе десятка. Затем с пехотой, отрабатывая взаимодействие магов и солдат в бою. Затем читал, читал и читал. По вечерам к нему приводили девушек, каждый раз разных. Тиберий их меланхолично сношал (вот уж не думал, что секс можно превратить в настолько унылую работу), каждый раз в одной и той же позе. Чаще всего он даже не отрывался от чтения при этом, иногда даже клал книгу на спину девушке. Девушки молча все терпели, потом молча вставали и уходили, под бдительным присмотром Бледной, которая, собственно их приводила/уводила. Надо понимать, это была обещанная программа селекции. Пытаются увеличить число магов? Хрен его знает.
        Попутно душ/еда/заметки/разговоры, и на сон оставалось не более 4-х часов. Мне, всегда любившему поспать, это было как серпом по яйцам, но некромант что-то там похимичил с телом и оно перестало возмущаться. Эх, мне бы такую способность в студенческие годы!! Результаты не замедлили, и к концу двухмесячной «солянки», Тиберий заполучил 8-ой ранг. Количество маны и заклинаний в теле росло с каждым рангом, жаль только, что мне они оставались доступны в виде ощущений, а не знания. Всю информацию получал Тиберий, и был ей очень доволен.
        Последний день тренировок, он посвятил изучению обстановки вокруг государства некромантов, пригласив Бледную с охапкой карт и сводок. И даже позволил себе понежиться в кресле!
        - Ну что, Юлия, - развалившись, вальяжно, - рассказывай.
        - Ближайшие к нам вольные города-близнецы, Дорос и Горос, в некоторой панике, - Юлия выглядела довольной, как кошка, сожравшая миску мяса. - Если до этого нас там не принимали всерьез, то теперь Совет города паникует и шлет гонцов к соседям, пытается нанять еще войск, и даже готовит посольство к Светлым.
        - О? - приподнял бровь Тиберий. - Посольство - это хорошо, займусь лично.
        - Вольные хуторяне, которые вроде и не под нами, и вообще не хотят ничьей власти, и поэтому бежавшие от людей, но не добежавшие к нам, в целом нейтральны. В спину не пырнут, торгуют немного, и, как мне кажется, просто ждут, чья сила будет верх брать. От этого будет зависеть, в какую сторону им бежать.
        - Наивные, - усмехнулся Тиберий. - Ну да, Некрос с ними, все равно, так понимаю, их немного?
        - Да. Вольные Баронства с севера не прочь задружиться с нами, но хотят денег. Много денег. Взамен обещают никого не пропускать и даже ударить Светлым в бок, если те поведут войска.
        - Ловушка?
        - Аналитики считают варианты, разведка роет землю носом и лопатами.
        - Что с войсками?
        - Мы можем сокрушить любого из соседей одним ударом, но и все. Линия обороны держится потому, что за нее не брались всерьез, и наших сил хватает отбивать диверсионные отряды.
        Поговорив вот так еще с полчаса, и в общих чертах уяснив обстановку (херовая, надо сказать, была обстановка, и на что надеялись некроманты до сих пор не понимаю. Может просто не хотели верить в то, что все настолько плохо?), Тиберий попрощался с Бледной, но та не спешила уходить.
        - Владыка! Завтра вы уйдете, - кусая губы, выдала Юлия. - Разрешите согреть вашу постель!
        - Деточка, - ласково и терпеливо выдал Тиберий, - я не сплю с соратниками. Иди.
        - Но…
        - Иди!!
        Голос Тиберия, резко изменившись, как будто применил к Бледной ее излюбленный хлыст. Девушку вынесло из дома, а некромант, пожав плечами, отправился спать.
        Глава 6
        Тем не менее, на следующий день никто в походы не пошел. Вместо этого мое тело вызвали в столицу, пред ясны некромантовы очи Круга. Это оказался десяток некров, в изрядном возрасте, с высокими рангами и холодными глазами. Помню, еще подумал, что они уже сами как нежить, бесстрастны, холодны и предельно рациональны. Полукруглый амфитеатр в одном из зданий в центре столицы, десятка Круга и Тиберий. Он поклонился собравшимся, и понеслось.
        - Собрат Тиберий! - провозгласил один из Круга. - Один из наших лучших шпионов сообщил, что Светлые отправляют посольство в вольные города. Будут договариваться о проходе и снабжении, чтобы потом их армия одним прыжком оказалась у наших границ. С посольством отправляется одна из принцесс, дабы без волокиты сразу подписывать и скреплять договора. Твоя задача - уничтожить посольство и принцессу, и сделать так, чтобы в этом обвинили вольных.
        - Прошу прощения, но с моим 8-ым рангом, - развел руками Тиберий, - пусть даже я смогу на пределе прыгнуть на 7-ой, все равно этого недостаточно!
        - Тебе будет даровано Посвящение Источника, и придан десяток опытных бойцов, и два некроманта 4-го ранга. Все они будут под твоим командованием, ибо у них нет такого опыта диверсий, подстав и засад! Сорвав переговоры и стравив Светлых с вольными городами, мы выиграем минимум год, а то и больше, если сумеем войти в союз с горожанами и использовать их как базу для атак на Светлых! Если тебе нужно больше сил, ты можешь их затребовать, лишь бы не было раскрыто, кто сорвал переговоры!
        - Мне необходимо время, чтобы подумать, - ответил Тиберий. - Час, как минимум.
        - Встретимся здесь же, через 2 часа, - повел рукой представитель Круга. - Тебе нужно что-то еще?
        - Нет, только тихое помещение, где можно без помех обдумать все.
        - Тогда можешь оставаться прямо здесь, - десятка Круга встала. - Здесь тихо и никто тебя не потревожит.
        Они ушли, а Тиберий остался сверлить взглядом стену. Это были очень скучные 2 часа, скажу я вам. Некромант сидел неподвижной статуей, только смаргивал иногда, ну да впрочем, после 14 месяцев плена мне эти 2 часа уже так. Поскучал да, но и только. Под конец, правда, сообразил, что Тиберий выйдет в моем теле в поле, и кто знает, не наделают ли там новых дырок в теле? Ему-то мое тело не жалко, а мне вот очень даже. Да и вообще, вырезать целое посольство, да вину на других свалить - это надо сильно постараться. Или у некров там агентурой города напичканы? В общем, немного взволновался, вспомнил даже под такое дело пару эпизодов из фильмов о шпионах. Эх, если бы Тиберий мог получать от меня сигналы… я бы ему устроил волнительные минуты. Бегал бы и пальцы грыз, да, но старый некромант даже не шелохнулся на все мои метания.
        Спустя 2 часа вернулся представитель Круга, который общался в первый раз. Пожилой дядька, слегка в теле, и если бы не холодное застывшее лицо и не знание о том, что он - могущественный некромант, вполне можно было бы принять за обывателя горожанина. Сидит по вечерам во дворе, домино, разговоры о политике и бабах, пиво, жена, дети и спокойная работа.
        - Как один из хранителей Источника, я уполномочен помочь вам пройти Посвящение. Луиджи Ботта, 2-ой ранг, и вхожу в Круг, как вы знаете. Знаете, Тиберий, читая о вашем подвиге в хрониках, и затем, увидев камни, я был взволнован до глубины души! Только не думал, что лично признаюсь вам в восхищении вашим героизмом!
        - Да ладно, - отмахнулся Тиберий. - Все во имя Некроса!
        - И во славу его!
        - Скажите лучше, Луиджи, есть ли у Светлых нулевики?
        - Ни у кого на Юкане нет, - немедленно ответил Луиджи. - И все подозрительно следят друг за другом, убивая или пытаясь убить тех, кто подошел к этой черте.
        - Надо полагать, - и улыбается, некроскотинка. - В общем, мне еще нужна будет кость из позвонка Костяного Дракона. Нет, не так. Мне нужен позвонок, а то, что мне нужно, я выточу сам.
        - Это, - Луиджи понизил голос, - даст возможность стать нулевиком?
        - В перспективе - да, но в очень далекой перспективе. Сейчас важнее сделать собственный посох, и за его счет усилиться. Пятый ранг, конечно, мало, чтобы нападать на посольство, да еще и везущее принцессу, но тут думаю, нам поможет наглость и помощь резидентуры в городах.
        - Да, конечно. Все контакты будут вам переданы, приказ на приоритетную помощь уже отдан.
        - Деталей плана раскрывать не буду, - продолжил Тиберий. Луиджи кивнул. - И последний вопрос: я стану Хранителем?
        - Да. Десятый погиб вчера, оступился и сорвался с башни. Нелепая смерть, очень нелепая.
        - Дар легкой смерти?
        - По-прежнему с хранителями.
        - Тогда все. Список снаряжения передам вечером, и завтра можно будет выступать.
        - Конечно! Чем раньше, тем лучше! Теперь идем на Посвящение!
        После чего два брата - некроманта отправились к этому загадочному Источнику. Его регулярно поминали в разговорах, но без подробностей. Также существовало несколько разновидностей источников, и чем они отличаются, тоже никто не спешил пояснять. Поэтому оставалось только слушать и смотреть, может теперь что мелькнет? Чудилось мне тогда, что узнав «Тайну Источника» (именно так, с большой буквы), я чего-то смогу. Чего именно, не задумывался, просто чудилось. Совершенно зря, конечно, но сделайте скидку на то, что в то время был немного нездоров на всю голову.
        Некроманты, как потом выяснилось, не были слишком оригинальны, и столицу построили рядом с истинным источником. Альфа и омега всей магии, Истинные источники, в целях защиты от уничтожения еще на заре времен были сделаны не обнаруживаемыми. Только 10 магов - Хранители - знали координаты и могли, придя в нужную точку, найти Источник. Разгласить эти координаты Хранители вообще не могли, но могли привести туда кого пожелают. Именно так проходила «перевербовка»: один из Хранителей вел потенциального мага к Источнику - шару трехметрового диаметра - окунал туда и выводил обратно.
        Водили туда и магов-неофитов, приобщиться, так сказать и слиться с истоком магии. Вышедшие из подземной пещеры напрочь забывали координаты, хоть и сохраняли в себе чувство приобщения к великому. Ну а для того, чтобы Хранители под пытками не водили к Источнику врагов, им было даровано право легкой смерти. Умереть одним желанием, без боли, без мучений, и в любых условиях, даже когда магия блокирована. Стать новым Хранителем можно было по воле одного из старых, когда кто-то из десятки умирал. На этом сгорело немало шпионов, ибо желая узнать координаты, они во время первых циклов втиралась в доверие и их вели к источнику. Во время процедуры Источник уничтожал тех, кто не относился к его магии и тех, кто относился, но пришел с намерением предать. Так называемое Слияние с источником - ровно такое же, как при «перевербовке».
        С учетом того, что в Хранители, как правило, назначали самых упертых и фанатиков, а шпионы, желающие стать Хранителями, закончились еще во время первых десяти циклов, получить координаты ИИ считалось поистине непосильной задачей. Даже поговорка была, разряда «да легче к чужому Источнику прийти!» или что-то в этом духе. Все это я узнал много позже, а в тот день, прислушиваясь к разговору Луиджи и Тиберия, понял только про легкую смерть. Попал Хранитель в лапы врагов, и бац тут же умер, особенно это актуально становилось, когда враги точно знали, что схватили Хранителя.
        Вот такая вот странная и вычурная система, заставляющая задуматься на вечную тему: куда я попал?
        На всякий случай местность, приметные места и куда сколько шагов, чтобы попасть к входу в пещеру, запомнил. Короткий подземный ход, довольно сухой и даже освещенный какими-то светящимися грибами, привел в Пещера. Не Мамонтова, разумеется, маленькая такая пещерка, шар Источника занимал в ней четверть или пятую часть. Не силен в измерениях на глаз, особенно когда эти глаза мне не подчиняются.
        Взмахи, заклы, и Тиберий входит в шар. Сияние вокруг и ничего не видно. Выходит. Теперь он Хранитель и четко знает, как прийти к Источнику. Видит, чувствует его и направление на него каким-то шестым или седьмым чувством внутри груди. Также чувствует первичные источники и вторичные, хоть и слабее. И вместе с ним эту сеть источников почему-то чувствую и вижу я. Странно, правда? Но тогда мне это казалось подарком небес - такое развлечение! Но церемония еще не закончилась, и Луиджи, снимает с пояса какую-то узорную хрень. Цепляет на рубаху Тиберия и делает щедрый взмах рукой.
        - Стоило ли? - спрашивает Тиберий.
        - Пустое, я давно перерос такие вещи, - отмахивается Луиджи.
        Теперь Тиберий шепчет заклинание и подает силу в узорную хрень. Та оживает и вцепляется ему в сердце, а Тиберий давит и мнет ее голыми руками. Кровь, укусы и порезы, и сильная боль, но некромант упрямо давит, а я негодую. Эта скотина моими руками кого-то убивает! Своими бы убивал, а мое не трогай! Тиберий не слышит и додавливает оживший амулет. Теперь он 7-го ранга. Тут же разворот и поклон Источнику. Полчаса боевых гимнов, и верчения руками, и еще каких-то дурацких ритуалов. Источник вспыхивает!
        - Всё! - торжественно заявляет Луиджи.
        Тиберий кланяется. Шторм магии бушует в нем, ибо он только что поднялся на 2 ранга, и теперь стал 5-ым. Очень редкий способ подъема силы, в силу особенностей Хранителя. Ими становятся, как правило сильные маги, с 1-го по 4-ый ранги, а Источник дает 2 ранга при Посвящении только тем, у кого ранги с 10-го по 7-ой. Понятно, что таких слабаков Хранителями не ставят, ибо это реальное магическое «мясо». Да и среднее звено: 6 - 4 ранги, тоже «мясо», если подумать. Только элита первых трех рангов имеет какие-то неиллюзорные шансы, но их мало. Тяжело раскачиваться, тяжело подниматься, и Тиберию скакнувшему сразу на 5-й, этот ранг выдан можно сказать авансом. За былые заслуги. Не будь у него за спиной прошлой жизни, наполненной битвами, сражениями, созиданием и разрушением во славу Некроса, хрена лысого кто ему дал бы отдельную базу, отдельные возможности качаться, да и Хранители не пригласили бы до следующего цикла.
        Это на Юкане поговорка такая, вроде нашего «обещанного три года ждут». А у них «до следующего цикла».
        И затем все завертелось. Раздав указания и ценные указания, Тиберий переоделся в вольного хуторянина и отправился в путь. Всего-то километров 100, мелочь и ерунда по меркам закаленного некроманта. Один из магов с охраной, под видом купца и в сопровождении настоящего купца и телег с товаром, должен был отъехать послезавтра. Война войной, а торговля помаленьку все-равно шла. Второй маг и трое бойцов должны были отправиться вообще вначале в Вольные баронства, пощупать почву, посмотреть, что за настроения там витают, и уже потом сворачивать к конечной цели.
        Не бог весть какие меры предосторожности, но Тиберий решил, что этого будет достаточно.
        Быстро, дерзко и нагло сделать дело, а потом пусть вольные доказывают, оправдываются и ищут ветра в поле. Поэтому Тиберий, насвистывая, шагал сейчас в довольно-таки потертой одежде хуторянина по пустынной дороге. Котомка, с запасной рубахой, кругом плохо пропеченного хлеба и позвонком костяного дракона, притворяющимся шкатулкой. В часы привалов Тиберий подавал в костяшку ману, и потом голыми руками лепил из нее что-то наподобие заостренной скалки. Оружие? Секретный мега-артефакт? Хрен его знает. Тиберий во время лепки напевал одну и ту же песенку, со словами: «и тогда я вылез из могилы, раздобыв рецепт вселенской силы».
        Лето еще не кончилось, и спал Тиберий прямо на земле, набросав веток а-ля матрас, и предварительно отойдя от дороги. Пустынная грунтовка вилась себе среди холмов, полей и пару раз даже пересекала небольшие речки. Ни жителей, ни проезжих, вообще никого не видно было. Один раз, в середине второго дня путешествия, Тиберий заметил мелькнувшую в подлеске тень, но не стал гоняться и требовать общения. Видимо это и был один из тех вольных хуторян, которым сейчас притворялся некромант.
        Вообще своим возникновением и существованием вольные были обязаны некромантам. Организованные людские сообщества опасались близко придвигаться к государству некромантов, видимо считая, что их всех тут же зомбируют. Образовался пояс ничейной земли, так как у некромантов сейчас не было сил удерживать больше территории, чем есть. На этом поясе и селились вольные хуторяне, пахали землю, слегка торговали со всеми, ни к кому не лезли, а больше сидели нелюдимо по своим чащобам. Трудно им было уживаться в обществе, неважно, людском или магическом, вот и бежали туда, где никого нет.
        Соответственно, Тиберию предстояло сыграть такого нелюдимого лесовика, бежавшего от общества и зачем-то решившего вернуться. Вариантов тут могла быть масса, от простейшего - захотелось выпить настоящего городского алкоголя, а не самодельной бражки, и вплоть до «агент Сидоров с задания по внедрению и добыче информации вернулся»! Но можно было не сомневаться, Тиберий справится. Даже один в лесу или на дороге, он вел себя, как заправский нелюдим, не отягощенный воспитанием и образованием. Хотя, не мне - потомственному горожанину и обитателю офиса - экспертно судить о таких вещах.
        Магию Тиберий тренировал по ночам, предварительно начертив сложную помесь круга с восьмиугольником и закорючками на нем. В этой фигуре он бросался заклинаниями, махал мечом, пытаясь одновременно колдовать, и устраивал тренировки по скоростной медитации. Как выяснилось, теперь, когда он покинул территорию некромантов, ему все-таки надо медитировать и восстанавливать ману. Тиберия это не слишком огорчало, и он скорее делал замеры по скорости восстановления маны, нежели всерьез тренировался. Вообще, насколько я понял, Тиберий в прошлой жизни был круче вареных яиц, и теперь просто заново поднимался по той лестнице, которую когда-то уже прошел.
        К концу четвертого дня пути на горизонте показался город.
        Тиберий не стал ускоряться, а, наоборот, резко свернул в ближайший лесок и устроился на ночлег. Прихорашиваться или переодеваться он не стал, разумеется, а посвятил весь остаток вечера обустройству тайника. Вылепленная из позвонка УБК (ударная боевая кость) смотрелась крайне воинственно, и никак не могла принадлежать нищему хуторянину. Поэтому Тиберий костью вырыл яму, потом руками закидал землю обратно, придвинул камень и читанул заклинание. Легкая вспышка и земля приняла вид, как будто тут никогда ничего не закапывали. Оглянувшись, Тиберий подошел к отдельно стоящему дереву типа березы, и сделал пометку на стволе, прямо рукой. Просто провел, оставив за собой черный след.
        Хорошо выспавшись, на следующее утро Тиберий отправился в город.
        Охрана на воротах не проявила к нему никакого интереса, взяла пошлину в 1 маленькую монетку и пропустила, вернувшись к игре в кости. Тиберий, пряча улыбку, вошел в вольный город Дорос.
        Глава 7
        По меркам Земли Дорос и Горос, вместе взятые, с окрестными селами, шахтами и прочими территориями, тянули максимум на город-стотысячник. В общем, по меркам Земли, этакие провинциальные городки. По меркам Юканы перенаселенные города, где жизнь бьет ключом. Улицы - широкие, для тех, кто никогда не видел шестиполосных дорог, дома местами встречались в целых три этажа и все из камня. В общем, я тихо развлекался, сравнивая город и горожан с Землей, а Тиберий целенаправленно двигался куда-то. Огромный рынок, шумный, с толпами людей и товаров, его не заинтересовал. Здания администрации и казармы обошел стороной. При виде скоплений горожан Тиберий натягивал на лицо презрительную маску, и делал вид, что рука его тянется за топором.
        Горожане скалились и тыкали в него пальцем, мол, гляньте на эту мелкую деревенщину! В сущности, не знай я, что попал в другой мир, не отличил бы местных жителей от землян. Рост, цвет волос, глаз, строение тела, ну люди и люди, собрались толпой в городе и все разные, это нормально. Гуманоидус вульгарис, как выражался один мой знакомый в состоянии крепкого подпития. Разве что негры среди горожан отсутствовали, больше все белокожие и светловолосые, так что мое тело вполне вписывалось в окружающую картину мира.
        Тиберий, не прекращая играть в дикого и немытого вольнопоселенца, выбравшегося в большой город, пересек почти весь город, прежде чем нашел искомое. Рассматривая и оглядываясь, он вертел головой во все стороны, делая вид, что впервые в таком большом городе и все его удивляет, а горожан он презирает. Это позволило избежать излишнего внимания со стороны патрулей - подумаешь, всего один раз остановили! - и как следует «принюхаться» к атмосфере города. Войной и паникой, в сущности особо и не пахло, ажиотажа военщины не наблюдалось. Больше разговоры и пересуды, да вялые прикидки, как было бы неплохо взять в плен всех некромантов и заставить выращивать зомби для города, а то столько дел, столько дел, и рук не хватает. В буквальном же смысле, запахов было очень много. Ядреный запах свежего хлеба перебивался не менее ядреной волной от навозных лепешек на мостовой, и тут же вплетались запахи немытых тел, чьих-то духов и благовоний, какой-то удушливой химии и затхлый запах скисшей капусты. Налетавший ветер доносил сладкую карамельную струю, и следом шашлычный дым, и все это смешивалось в дичайший клубок, в
котором потерялась бы самая лучшая ищейка.
        Тиберия эти запахи, местами выворачивающие меня наизнанку, не слишком беспокоили.
        То ли привычно ему все было, то ли нюхивал старый некромант в своей жизни вещи похлеще. Наша прогулка закончилась, как уже говорил, почти на другом конце города, в кабаке с незатейливым названием «Кружка Пива». Сама кружка присутствовала на качающейся под порывами ветра вывеске, и выглядела весьма убедительно. Даже шапку пены из дерева изобразили, сразу захотелось глотнуть пивка, холодного и чтоб горчило слегка! И закусить косицей чечила, умиротворенно выдыхая через нос. Тиберий к моим хотелкам остался равнодушен, ибо внутрь кабака-то он зашел, но пива заказывать не стал! С каждым таким поступком моя ненависть к некромантам росла и росла. Я уже даже поклялся, что если вернусь на Землю, то никогда, ни в одной игре не буду играть за некров, а если встречу таковых - буду гнобить, не жалея сил и средств.
        Тиберий сразу прошел к стойке кабатчика, который лениво протирал огромную бочку, даже не пытаясь делать вид, что его интересует работа и покупатели-потребители пенного напитка. Кабатчика, толстого, шарообразного, с такими же округлыми руками-ногами и почти идеально круглым лицом, можно было понять. Сидело в кабаке всего двое, и те, такого трезво-бомжеватого вида, что сразу становилось понятно: будут они эту несчастную кружку еще несколько часов пить. В целом, кабак как кабак: столы, скамейки, пыльные окна, мухи и запах пива. По меркам Земли - дойная корова для СЭС и прочих Госпожнадзоров, но для местных - с навозом на улице - вполне себе стерильно и чисто.
        - Бтылку «Темнаго Южнаго», 57-го цыкла, да к няму фарель в смытане! - потребовал Тиберий.
        Кабатчик всколыхнулся так, что чуть пузом бочку не пробил. Живо обернулся, являя нам не только круглое лицо, но и круглые глаза и нос круглой кнопкой на нем. Выждав несколько секунд, презрительно процедил сквозь зубы.
        - У тебя денег-то хватит, дярёвня? Такое вино только королям пить впору!
        - Не баись, денга есть! - хлопнул Тиберий себя по бедру. - Тщи скарей!
        Один из трезвых бомжей встал и, резко метнувшись к двери, закрыл. Второй придвинулся к стойке.
        - Итак? - уже нормально спросил Тиберий.
        - Пароль и отзыв, и словесное описание совпадают, - почмокал губами кабатчик. - Но вот одна беда…
        К спине приставили какую-то острую железку. Тиберий не шелохнулся.
        - Развелось в наше время оборотней, - невозмутимо продолжал кабатчик. - Шагу ступить некуда, метаморфы вокруг шастают, как у себя дома.
        - Понял, не дурак, - процедил Тиберий и щелкнул пальцами.
        Немедленно из воздуха соткалась призрачная фигура. Некроманты использовали таких самодельных призраков, как разведчиков. Пускай призрак долго не живет и заметен всем желающим, но зато умеет ходить сквозь не слишком толстые преграды, включая стены, и при развеивании показывает хозяину, что видел. В общем, заклинание среднего уровня полезности, вот если бы ему увеличить время жизни, снизить заметность и расширить радиус действия хотя бы на порядок, включая проходимость стен, разведка некромантов украла бы у соседей все секреты, какие только можно.
        Но так как здесь цель была другая, Тиберий сразу развеял призрака.
        - Владыка, - попытался склонить голову кабатчик, но короткая и толстая шея не дала. - Марк, Симеон, приглядывайте за окрестностями, если что - начинайте буянить!
        Трезвые бомжи молча кивнули и переместились к окнам. Надо понимать, это агенты, внедренные в среду нищих, а заодно и подручные кабатчика. Работа под прикрытием, или как там это называется? Держит кабак, рубит деньгу, попутно собирает данные от агентов, которые под видом «промочить горло», регулярно заходят. По приезду купцов-разведчиков-некромантов, инфа передается им, опять же под видом посещения кабака. Ну или что-то в таком духе, под прикрытием кабака многое удобно проворачивать.
        Сам кабатчик развернулся и пошел в дверь за стойкой, жестом пригласив Тиберия следовать за ним.
        - Располагайтесь, - обвел кабатчик рукой комнату. - Зовут меня Николло, и мне было приказано всемерно помогать вам. Агентурная сеть в Доросе, склады, схроны - все к вашим услугам.
        - Так. Остальные? - Тиберий уселся за небрежно сколоченный стол.
        - Еще не приехали, - качнул головой кабатчик.
        - Настроения в городе?
        - Двоякие. Одни опасаются, что мы нападем и всех зомбируем, другие уверены, что будем сидеть в обороне, а они потом поделят наши земли, шахты и богатства.
        - Какие оптимисты, - усмехнулся Тиберий.
        Комната, надо сказать, была под стать хозяину. Толстая, круглая и весьма уютная, несмотря на захламленность. Николло присел на какой-то сундук сбоку, и они с Тиберием еще полчаса обсуждали, что происходит в городе, и прорабатывали детали операции. Мои волосы временами вставали дыбом, ибо это было и вправду нагло, дерзко и очень кроваво. Вкратце говоря, Тиберий собирался, дождавшись, пока прибудут остальные, разделить команду на 2 отряда. Первый, продолжая изображать купца и охрану, отправится по дороге вслед посольству городов, которое должно было выехать со дня на день. Второй, под руководством Тиберия, должен был пройти к дальней соляной шахте, вырезать там всех, набирая материал для нежити, и потом завалить шахту, имитируя обвал. Затем, обработав трупы, устремиться вслед первому отряду, который должен был догнать посольство и вырезать его.
        После объединения, оба отряда, вместе с нежитью, продолжая притворяться посольством городов, должны были напасть на Светлых, которые уже двигались в направлении городов. Имитация посольства требовалась для того, чтобы подобраться поближе, на дистанцию уверенного удара. Затем, после уничтожения Светлых, требовалось представить дело так, как будто Светлые напали и вырезали посольство городов, зверски надругались над трупами, да еще и послали оскорбительный ультиматум Доросу и Горосу. Эту часть Тиберий брал на себя, не раскрывая деталей кабатчику.
        Весь план строился на том, что такое никому в голову не придет, и на профессионализме исполнителей. Ибо неизвестно было, какого ранга принцесса Светлых, но вот то, что в ее охране два мага 3-го ранга и один 2-го, удалось установить точно.
        - В этом нам поможет нежить, ее не жалко, - подытожил Тиберий.
        На следующий день прибыл «купец», а еще через 2 дня и второй некромант с тремя оставшимися бойцами «охраны». Тиберий теперь работал по легенде вольного хуторянина, пропившего все деньги и попавшего в долговое рабство к кабатчику. Вообще, у меня создалось ощущение, что после миссии с посольством, он собирался вернуться и продолжить подрывную работу в Доросе, но тут немного не сложилось.
        Вначале все шло по планам Тиберия. Проинструктировав команду, он спокойно выехал из города, изображая лесоруба, отправленного отрабатывать долги валкой деревьев на дальней заимке. Второй отряд, продолжавший изображать путешествующего мага с охраной, догнал его на следующий день. Путешествие к шахте - все, как положено, в обход и не попадаясь никому на глаза - заняло еще два дня. Скучающему охраннику вскрыли горло, тут же подняли и натравили на поселок шахтеров.
        Отдыхавшая смена шахтеров ничего не успела понять, как поселок окружили и началась методичная резня. Даже с учетом отсутствия в поселке женщин и детей, зрелище… в общем, долго оно мне потом снилось, а в те минуты я жалел, что не могу закрыть глаза и уши, и потерять сознание. Приходилось смотреть и местами даже участвовать. Тиберий активно кидался теми самыми «черепами праха», которые нам демонстрировала Бледная в первый день пребывания в этом мире. Солдаты, опытные, с оружием, легко брали верх над мирными шахтерами, которые, даже похватав свои кирки, ничего не стоили в бою. Шахтеров резали, как баранов на бойне, вспарывали животы, пробивали сердца, сносили головы, и все это совершлось молча, спокойно и методично. Привычно.
        Никто не ушел живым, и всех, кто остался в более-менее целом виде, Тиберий и его напарник-некромант тут же подняли в виде зомби. Солдаты ушли к шахте караулить, а нежить, под руководством некров, принялась заметать следы. Трупы убрали в сторону, кровь растерли и засыпали землей, пару хижин подломили, непонятно зачем, и шахтерский инструмент тоже собрали и свалили в кучу. Затем зомби потащили тела и инструмент к шахте, расположенной в полукилометре от поселка.
        После первых скинутых в шахту тел, оттуда попытались выбраться работающие шахтеры. Их тоже методично перерезали, дав вначале подняться, и затем тоже подняли в виде зомби. Этот взвод нежити разобрал кирки и, немного спустившись, начал долбить стены. Трактора, ей-богу трактора, ибо за час они подломили стены настолько, что потом один удар Тиберия «Костяным забором» обрушил верх шахты, подняв в воздух столб соляной пыли. Зомби то равнодушно перенесли, а живые долго еще чихали, кашляли и терли глаза.
        Сводный маго-людской-нежитский отряд отправился в путь еще через полчаса.
        Спустя неделю мы догнали первый отряд. Можно было и быстрее, но приходилось прятать нежить и не слишком попадаться на глаза. Первый отряд тоже успешно выполнил свою миссию, догнал посольство городов, успешно взял «на ножи» и вырезал всех, потеряв всего одного бойца. Теперь у нас было примерно штук 30 зомби, и, из остатков посольства, три некроманта начали лепить Костяных гончих, по штуке на брата. Засев в глубине леса, некры и солдаты продолжали соблюдать полную конспирацию, а зомби, дабы не разносили запахи, сидели в зарослях какого-то местного едкопахнущего и колючего кустарника. На Земле такое обычно в пустынях и полупустынях произрастает, а - ля кактусы и верблюжьи колючки, а тут прямо в лесу.
        Здесь, вне территорий некромантов, Тиберию и остальным приходилось не только вливать в зомби ману, дабы те продолжали существовать, но и самим регулярно заниматься медитациями и впитыванием энергии. Это тормозило процесс лепки Гончих, и раздражало Тиберия, но Светлые, по каким-то своим причинам задерживались. В результате досиделись до того, что уже еда закончилась, и собирались, наплевав на конспирацию, заняться охотой при помощи зомби, когда наблюдатель передал, что видит посольство Светлых.
        Все было давно заготовлено, и посольство городов - имитация, в виде карет, одежд и флагов - расположилась между дорогой и лесом, имитируя неполадки и остановку на отдых. В разбитом шатре сидели Тиберий и два некроманта, придерживая Гончих. Зомби создавали массовку, солдаты изображали солдат охраны.
        Светлые купились и съехали с дороги.
        - Двадцать бойцов охраны, из них пятеро лучников, - сообщил Тиберий, всматриваясь в щелочку в шатре. - Карета, надо понимать с прынцессой и еще каким-нибудь охранником или дуэньей внутри. Ага, магов четверо, значит пятый сидит внутри кареты.
        - Двухранговый?
        - Снаружи, но рядом с каретой. Не отходит. Опытный, с-с-светлый. Еще один проехал по дороге вперед, двое с половиной охраны двигаются к нам.
        - Планы?
        - Без изменений, - отрезал Тиберий. - Мы тоже не пальцем деланы, вначале уравняем численность магов, потом на охрану пустим массовку зомби, наши бойцы пойдут в лобовую на карету. Щиты праха и удары снизу костями, потом Гончие. После удара Светом - выходим сами. И три…. два… один… давай!
        Заранее зарытые в землю зомби схватили лошадей, на которых сидели маги Светлых, за копыта. Животные немедленно забились в ужасе, и маги кубарем полетели на земли. Два некроманта, заранее начавшие шептать заклинание, ударили разом, превращая зомби в так называемую «Косу праха». Секундой позже в развоплотившихся зомби ударил столб света от 2-хрангового мага, но поздно! Коса моментально снесла головы двум магам Светлых, которые, вследствие падения, не успели подготовить защиту.
        Волна зомби - в количестве двух десятков побежала на солдат Светлых, бойцы некромантов же устремились к карете, выкрикивая что-то воинственное. Хотел бы я отвести от всего этого глаза, но Тиберий продолжал следить и командовать. Расклад сил, по большому счету, был совсем не в пользу некромантов. Против двадцати туповатых зомби - десять опытных солдат, и еще десять, из них 5 лучников, против наших девяти, бегущих к карете. Двухранговый маг, и явно с богатым опытом, и в пару 3-хранговый против Тиберия с его 5-ым и двух четверок. И еще непонятно, что с принцессой и кто там еще сидит в карете.
        Но Тиберия это явно не смущало, и он азартно скомандовал:
        - Щиты!
        Двойка Светлых же воздел посох, до этого висевший на боку лошади, и навершие его начало разгораться настолько ослепительным светом, что мне невольно вспомнились флэш-гранаты из «Каунтер-страйка».
        - Да будет Свет!! - прогремело над полем.
        Глава 8
        Тиберий моментально выскочил из шатра и понесся вперед, аки гоночная машина. Ослепительный, яркий свет пробивался через плотно закрытые веки. Да, Тиберий несся вслепую, а мне оставалось только молиться, чтобы эта некроскотинка не покалечила мое тело. Уже потом, возвращаясь к этому бою, мне стало понятно, что Тиберий сотоварищи подловили Светлых на стандартности действий. Нежить - значит бьем светом и выжигаем! Двадцатка зомби была превращена в щиты и копья праха, которые успели ударить в лучников Светлых. Магия Света изрядно ослабила удар, но солдатам хватило, и они попадали, то ли убитые, то ли раненые, но в любом случае выведенные из игры.
        Тиберий же воспользовался Светом как прикрытием, чтобы незамеченным добежать до кареты.
        И у него получилось. К моменту, когда Свет рассеялся, и полуослепшие солдаты начали тереть глаза, маг-двоечка довольный убирал посох обратно. До него оставалось не более 20 шагов, и Тиберий продемонстрировал очередной талант из прошлой жизни. Нет, он метал ножи на тренировках, но здесь он достал и метнул кость. Да, да, ту самую, вылепленную из позвонка Костяного Дракона, и позже принесенную в город кем-то из подручных Николло-кабатчика. Светлый даже успел отпустить посох и начать поднимать руку, но поздно. Кость ударила его в грудь, сбрасывая с лошади.
        Пригнувшись, Тиберий не глядя пропустил что-то убойное от мага-троечки слева, и, на ходу выхватив нож из-за пояса, вбил его в глотку упавшему магу.
        - Совсем расслабились, - сообщил Тиберий, выдергивая нож и взрезая горло магу-двоечке.
        Быстро, раз-два, маг убит, а Тиберий кувырком ушел за карету, спасаясь от следующего закла. Ослепленные солдаты, как Светлых, так и некромантов, пока что вышли из боя, промаргиваясь и натирая глаза. Подручные же Тиберия, как и было оговорено, выпустили из шатра Гончих. Буквально за полминуты некроманты оказались в выигрышном положении, всего-то воспользовавшись заклинанием противника и проявив должное мастерство в нужный миг времени. Тиберий подобрал кость, и ударил в мага-тройку Светлых, спешащего к карете, просто сгустком некроэнергии. Выглядело это как бледно-фиолетовый шар, этакий файрболл а-ля некр.
        Тот отбил его голой рукой, даже не замедлившись и заорал, срываясь на визг.
        - Ты поплатишься!!
        - Ага, - согласился Тиберий, отпрыгивая за карету.
        Гончие спешили к магу, и, следуя приказу, не обращали внимания на солдат. Магу Светлых пришлось остановиться и начать бить по Гончим, но те ловко увертывались, отпрыгивали и вертелись, не подставляясь под лучи и вспышки света. Собратья Тиберия тоже выскочили из шатра и разом ударили по тому десятку солдат Светлых, что готовился к схватке с зомби. Просто в воздухе соткался полог и моментально придавил всех десятерых, разлагая плоть быстрее самых мощных кислот. И тут Тиберий откровенно зевнул момент, когда дверь кареты распахнулась и оттуда вылетели 2 бумеранга, сотканных из света. Вжжжух! Подельники Тиберия постояли, раскачиваясь и упали, лишившись голов.
        - Некрос!! - взвыл Тиберий, в прыжке заскакивая в карету.
        Сидевший там пожилой маг даже не успел среагировать, как получил костью в сердце и ножом в живот, и потом еще некрошаром в голову. Тиберий, утративший осторожность, тут же поплатился за это. В бок ему вонзилось что-то острое, а левая рука повисла безжизненной плетью от заклинания Света.
        - Добрый день, ваше высочество, - прохрипел Тиберий, нанося боковой справа в голову девушке.
        Мелкая, на целую голову ниже мелкого меня, девушка моментально потеряла сознание. Бил Тиберий от души, и я еще, помню, мимолетно подивился, как он челюсть принцессе не сломал. Вид крови, трупов и жестокости к тому моменту превысил какую-то критическую величину, и я тупо наблюдал за происходящим. Тиберий же, не теряя ни секунды, развернулся, выскакивая из кареты. Девять некровских солдат успешно теснили пятерых оставшихся светлых, зато маг-троечка, что называется, добивал последнюю Гончую. Та еще пыталась кидаться и скалить зубы, но и только.
        - Трупная гниль! - вскричал Тиберий, указывая на мертвого мага в карете.
        Запас маны резко скакнул вниз, но облачко зеленого тумана, появившееся на месте пожилого мага Светлых, в момент настигло и сожрало мага-троечку. Тот как раз неосторожно отвлекся на последний удар по Гончей, и получил в спину, этой самой гнилью. Можно сказать, что некроманты победили, но оставшиеся солдаты Светлых, увидев все случившееся, пошли в безудержную, последнюю атаку. Полминуты, пока Тиберий приходил в себя, и вот уже на ногах остались только двое солдат некромантов.
        - [Цензура], погуляли, - сплюнул Тиберий, обводя взглядом поле. - И мана почти в ноль. Так, вы двое, взяли принцессу из кареты и тащите в укрытие в лесу. Чтобы волосок с ее головы не упал! Своими головами ответите, если что!
        - Сделаем, - кивнули солдаты и довольно шустро потащили принцессу в лес.
        Оставшись один, Тиберий позволил себе выругаться и весьма бурно. Победили, но все пошло не так, как планировал, если перевести на цензурный. После этого он достал кость и начал слизывать с нее кровь. К чему все это, стало понятно, когда запас маны немного подрос, но все равно острейшее желание проблеваться испытал. Вообще, эта регулярно повторяющаяся ситуация: «хочу что-то сделать, но не могу», изрядно добавляла ненависти к некромантам вообще и Тиберию в частности.
        Пополнив ману, Тиберий поднял пару зомби и приказал им стаскивать все ближе к опушке. Сам он прошелся, развеял пару трупов, вылечив руку, и немного позатирал следы. Потом, на остатках маны, накинул на кучу тел, прикрытую шатром, и карету, полог отвода глаз. Вроде как вместо кучи тел должна была появиться картинка деревьев, но так как полог получился слабый, то Тиберий пробормотал.
        - Ладно, на пару часов сойдет, а там исправлю.
        После чего, в сопровождении зомби, отправился к стоянке в лесу. Принцесса, связанная, лежала на подстилке из веток, по-прежнему без сознания. Солдаты привели себя в порядок и теперь обменивались замечаниями о погибших и предавались мечтам о еде и награде. Тиберий же, не теряя ни минуты, приказал зомби копать землю. Туда вкопали и укрепили камнями бревно, которое теперь торчало на метр от земли. В расщеп на верхнем торце бревна Тиберий вплавил кость и приказал солдатам.
        - Давайте сюда принцессу и насаживайте ее на кость.
        - Как?
        - Как обычно на кол сажают? Вот так и сажайте, да держите как следует, - спокойно ответил Тиберий.
        Последовала отвратительнейшая сцена казни. Где уж бедной девушке было вырваться из рук двух мордоворотов, которым еще и помогал восстанавливающий ману Тиберий. К счастью, как ни кощунственно это звучит, принцесса потеряла сознание быстро, но тело подергивалось на кости еще пару часов. Тиберий продолжал медитацию, солдаты отошли в сторону, пытаясь найти то ли ягоды, то ли орехи, в общем хоть что-то съедобное.
        - Владыка, а зачем? - один из солдат кивнул на принцессу.
        - Кость впитает ее силу и магию, - ответил Тиберий, открывая глаза. - Так мы подделаем магию Светлых, и развяжем войну между вольными городами и Светлыми. Еще немного, и жизнь покинет ее, и тогда начнется основная работа.
        - Разве Светлые поверят, что горожане могли одолеть столько магов?
        - Когда мы подбросим им зверски изнасилованный труп, поверят во что угодно.
        - Это нам ее еще и насиловать придется? - неосторожно выразил недовольство солдат.
        - Прикажу, и ты ее живьем сожрешь, для пользы дела, - нахмурился Тиберий.
        Побледневший солдат попятился, но привести угрозу в исполнение Тиберий не успел. Раздались хлопки, и укрытие наполнили солдаты и маги Светлых. Тиберий не успел шевельнуть и пальцем, как его обездвижили и связали, равно как и солдат. Принцессу бережно сняли и унесли (Тиберий бесстрастно смотрел на это, ну и я вместе с ним, периодически безуспешно пытаясь потерять сознание или сблевануть), а кость выбили из бревна.
        Экспресс-допрос солдат занял не более 10 минут, и они все рассказали, нарезаемые по частям, захлебываясь кровью и соплями. Тиберий продолжал бесстрастно взирать на происходящее, а Светлые негодовали. От немедленной казни Тиберия спасало только желание Светлых отомстить. Они собирались пытать его годами, в отместку, ну и вопрос - будут ли Светлые атаковать некросов всеми силами - теперь можно было считать излишним. Молча Тиберия, ну и меня заодно, тюкнули в затылок, заставив потерять сознание. Если бы был в состоянии, то благодарил бы Светлых не менее часа, так как они дали возможность наконец-то отключиться от этого кошмара.
        Хлопков обратных порталов, разумеется, уже не услышал.
        В себя пришел уже в тюремной камере. Не слишком большое каменное помещение, без окон, с единственной дверью, было залито светом. Казалось, что светилось все, даже дырка в полу для отправления естественных нужд. И свет этот то ли блокировал магию Тиберия, то ли высасывал из него силы, но разнести дверь у некроманта не получилось. Хотя он вроде и пальцы в правильную фигуру сложил, и шипел там что-то неприличное, но нет. Не намагичилось ничего.
        Тогда Тиберий уселся на доски в углу, имитирующие кровать, закрыл глаза и стал ждать.
        Свет вокруг ощущался прямо всем телом, и отголоски раздражения Тиберия долетали до меня, но внешне некромант оставался спокоен и беспристрастен. Сколько мы так просидели - не знаю, но в один прекрасный момент дверь открылась и нас посетила делегация магов Света. Все они, разумеется, в камере не поместились бы, поэтому зашли самые важные, но можно было не сомневаться, что коридор за их спинами забит магами и солдатами с оружием наизготовку. Учитывая, что в камеру зашел маг 1-го ранга, в сопровождении двух двоек, шансов у Тиберия и так не было, но это не помешало некроманту издевательски протянуть.
        - Ну надо же, смотрю Светлые стали богаты на сильных магов!
        - Что мешает нам поступить с тобой и всеми остальными вашими некромантами также, как ты поступил с принцессой? - резко бросил маг-единичка.
        Мне почему-то всегда казалось, что маги верхних ступеней силы должны быть в возрасте, этакие бодрые дедушки типа Гэндальфа, но здесь было иначе. Вполне себе взрослый мужчина, лет так 30 на вид, крепкий, уверенный в себе, с мечом на боку, и какой-то магической приблудой в руке. Не посохом, нет, что-то типа ограненного кристалла.
        - Наверное то, что я один из Хранителей, - гадко улыбнулся Тиберий.
        - Ты, пятый - Хранитель? - скривился маг Света. - Совсем некросы избезумели.
        - Повелитель, позвольте, - осторожно начал один из магов, сопровождавших перворангового.
        - Нет! - и тут же бросил Тиберию. - Координаты Источника ты нам не скажешь?
        - Конечно нет, - развел руками некромант.
        - Тогда завтра тебя подвергнут пыткам и потом публично посадят на кол. Как раз отлично пойдет после официального объявления войны, - Светлый вернул Тиберию гадостную улыбку.
        Не знаю уж, что там творилось в душе у некроманта, но я бы бегал по стенам и потолку и орал бы. Провалить план и подставить всех своих под удар, под, фактически, гарантированное уничтожение - причем как следствие попыток, наоборот, всех спасти - есть от чего пасть духом и опустить руки. Не говоря уже о пытках и прочих посадках на кол.
        Но Тиберий, не моргнув и глазом, ответил.
        - Отлично, это как раз то, что нужно.
        Маг-единичка смерил некроманта взглядом, но ввязываться в бесплодную дискуссию не стал. Не знаю уж, хотели ли Светлые попробовать новые методички по пыткам Хранителей, или просто давали Тиберию шанс одуматься, но время некроманту предоставили. Делегация покинула камеру, потом принесли воды, в общем, как сказали бы у меня дома «а жизнь-то налаживается!»
        Но Тиберий опять уселся на доски и, прикрыв глаза, начал что-то гудеть сквозь плотно сжатые губы. И да, слегка покачивался при этом, ну чисто шаман в трансе, только бубна не хватает. Свет в камере уже его не раздражал, либо он переключился на другую задачу. Мне же оставалось только сидеть в темноте и размышлять над ситуацией, и слова о легкой смерти Хранителей совсем меня не веселили. Получается, что Тиберий раз и все, отъехал на поля вечных скелетов, и что дальше? Либо он меня за собой утянет, либо убьет тело, и я тоже умру, либо уйдет только он, и вот тогда меня завтра запытают и посадят на кол за вещи, которых я не делал.
        [Цензура] перспектива!
        Что тут можно предпринять в такой ситуации? Думал, думал, так и не придумал. Не готовила меня как-то жизнь к таким событиям и впечатлениям. Решил не сдаваться без боя, да только толку с такого моего решения, если тело не подчиняется? Ну сбежит Тиберий, можно попробовать сдаться Светлым и все им рассказать, да только кто поверит? И будут ли слушать, после того, что случилось с принцессой и делегацией?
        - Некрос, во славу твою, прими меня! - прошептал Тиберий.
        Нет, не было никакой упорной борьбы, никто не пытался вытащить мою душу из тела, а я не визжал, сопротивляясь из последних сил. Не было вообще ничего, просто тело взяло и брякнулось об доски. От боли в голове я взвыл, и тут же удвоил силу визга, осознав, что боль в голове - моя, и визжу я сам, и тело снова мне подчиняется! Хотя насчет подчиняется, это я загнул, тело вело себя, как будто сильно напился. Слушалось, но еле-еле, что в принципе неудивительно, если учесть, сколько сидел пленником. А сколько кстати? Год? Не, полтора, а то и два. Блин, совсем запутался, да и ладно, будет еще время об этом подумать.
        Или не будет, если учесть обещанную мне участь.
        - Ой-йо, шире вселенной горе мое! - с чувством заявил стенам. - Ну надо же что-то делать! Меня просто прет!
        Встал и побрел к двери, держась за стенку. Натолкнулся на воду. С чувством долго пил, наслаждаясь каждым глотком. Так себе была вода, конечно, но тогда, на волне эйфории от того, что снова могу ходить, говорить, пить, приседать, что-то делать, снова ощущать вкусы и запахи, и трогать руками, в общем мне нравилось решительно все. Уйди Тиберий прямо перед пытками, возможно таковые в первую минуту мне даже понравились бы.
        - Тук-тук, открывай, сова, медведь пришел! - постучал в дверь.
        Ну как постучал, пошлепал скорее, а дверь толстая, и вполне естественно, что меня никто не услышал. Попробовал постучать сильнее, но как-то все равно получалось вяло и неуверенно. Правда, с каждой минутой, с каждым движением, тело слушалось меня все увереннее, и можно было ожидать, что через час-другой верну себе, так сказать, все права на тело. Тут, конечно, вставал еще вопрос: что дальше? Долбиться в дверь и кричать, что я не я, и магия не моя? Кстати о магии, а я что-нибудь сам умею? Сложил пальцы, как делал Тиберий, но никакого отклика не получил. С другой стороны, а что я знаю о местной магии? Какие там должны быть отклики? И должны ли они быть?
        И тут осознал, что помню координаты Источника некромантов. Но и только, отклика магии уже не получаю. Но все равно, свезло, козырно свезло. Теперь эти координаты можно выгодно продать Светлым.
        Или они запытают меня и все равно все им расскажу.
        Осознав это, начал снова барабанить в дверь, с удовлетворением ощущая, что тело слушается все лучше и лучше.
        Глава 9
        Пробарабанив полчаса, выдохся. Надо сказать, что Тиберий хоть что-то хорошее сделал - оставил мне крепкое тренированное тело. Сам-то я всегда был ленив спортом регулярно заниматься, так, от случая к случаю, пробежки да поездки на велосипедах. А тут такое счастье - целый некромант в голове, и куча свободного времени на тренировки. Так что, если завтра не запытают, надо будет продолжить, хотя, знаю же себя, все равно лень заест. Хммм, а ведь интернета и прочих финансовых радостей в этом мире нет, так что время будет.
        Или не будет.
        В общем, посидев в светлице, хе-хе, ну не тянет эта камера на тюремную, когда тут все светится без всяких лампочек, пришел к выводу, что рано сдался. Поговорить надо до завтра, а то когда поведут на пытки, будет уже поздно изображать жертву «злобного некроманта». Раз стучать не помогло, может в замочную скважину им поорать? Окна в двери нет, так хоть какое-то отверстие.
        Наклонившись, долго рассматривал замочную скважину. Можно сказать, что она в чем-то напоминала замочные скважины моего мира, но тут, такое ощущение, что вставляли не ключ, а какой-то хитрый предмет, типа шестиугольника или крестового ключа, так вот навскидкуи не поймешь, не силен в замках. Нет, в общих чертах понимаю, что ключ цепляет там внутри шестеренки и железки, крутит пружины и собачка замка отщелкивается, но вот как любят показывать в фильмах, сунул заколку для волос, поковырял и открыл - такое для меня за гранью возможного.
        Тем не менее, за отсутствием заколки, попробовал засунуть в замок палец, благо, как уже говорил, входное отверствие и форма такового были больше и вполне позволяли туда засунуть что-нибудь. В общем, не зря совал, ибо сей интимный акт с замком принес результаты.
        «Вы обратились к своей магии, поздравляем, теперь вы техномаг!», сообщил голос в голове. «Источник не найден, изучение стандартной базы заклинаний невозможно», продолжал голос. То есть такое ощущение, как будто кто-то другой думал у меня в голове, а я «слышал» его мысли. «Вам присвоен ранг 10, попытка познания механизма провалилась», порадовал голос напоследок и затих.
        Еще несколько минут стоял с пальцем в замке, вдруг голос еще чего сообщит? Но так и не дождался, вытащил палец и снова уселся на доски обдумать создавшееся положение. Тут было над чем подумать. Получалось, что тело мое теперь способно к магии - это, видимо, следствие «раскачки», которую устроил Тиберий. И сущность магии определялась душой, доминирующей в теле. Иначе объяснить некромантию не получалось.
        Думал я тоже как пьяный, мысль скакала туда и сюда, выписывала петли и зигзаги, сбивалась и улетала вдаль, так что это просто изложено красиво, а на самом деле весь мозг намозолил, пока сформулировал. Раз мне недоступен Источник, и стандартные заклинания, надо действовать методом научного тыка. Засунуть еще раз палец в замочную скважину, попробовать потужиться, подать силу, ощутить ману, что там еще в умных книжках советуют? В общем, вернуться к начальному плану, только теперь еще попробовать подействовать на замок своей «техномагией». Что за зверь и с чем едят, совершенно непонятно, но будем считать, что на замки действует, ибо техника, пусть и не слишком высокая.
        Осталось только соорудить заклинание или просто уговорить замок открыться.
        Что там будет дальше - вообще не представлял. Куда идти, что делать, где скрываться? Мысль о том, что надо поговорить с местными доминировала, и почему-то казалось, что за координаты Источника смогу выторговать себе чего-нибудь. От мысли о том, что координаты могут выбить силой - отмахивался, организм цеплялся за соломинку надежды, образно выражаясь и не хотел размышлять, что будет, если? Как уже говорил, мыслил как пьяный.
        - Ну, чего ж тебе хреновина, надобно, - уговаривал я замок, засунув палец в скважину, - чистый ведь палец, чистая техномагия, работай давай!
        Но, увы, работать магия отказывалась. Оставалось только невольно завидовать Тиберию, который явно знал, как тут все устроено, как работает магия, с чем едят заклинания, и действовал сообразно знанию. Мне же оставалось только тыркаться в разные стороны, как слепому котенку, в надежде, что тупо повезет.
        Ну что тут можно сказать. Мне повезло, но не в плане магии.
        Скрипнуло, хрюкнуло, едва успел палец вытащить, как дверь приоткрылась. Я так и впился глазами в «ключ», которй представлял из себя кристалл сложной формы, тоже светящийся. Так, похоже этот кристал приставляют к скважине, а потом каким-то образом светом двигают внутри пружинки и шестеренки. Магия, чтоб ее! Механизм механизмом, но похоже я в пролете. Может поэтому попытка «познать механизм» и провалилась? И поэтому палец не срабатывал?
        И только потом перевел взгляд на пришедшего, то есть пришедшую.
        Женщина, средних лет, не слишком выразительное лицо, не слишком стройное тело, но все равно, внезапно нахлынуло возбуждение, до головокружения и потери сознания. Воистину отток крови, как в анекдоте, был эпичен. Сердце заколотилось, как бешеное, и я сделал неуверенный шаг вперед, но тут же едва не получил очередной остро заточенной железкой в глаз. Резко, быстро и привычно женщина откуда-то вытащила оружие и наставила на меня. Однако, как в другом анекдоте, «трахаться хотелось так, что сводило зубы», и нужно было бы вроде бы что-то сказать, но что?
        Женщина кольнула меня острием, заставляя отодвинуться, и градус возбуждения резко упал. Что-то не вязалось в этой чудной картине. Одна, с оружием, то есть скорее всего не маг, но зашла спокойно. Прошлая делегация как-то нервно себя вела, а тут одиночка и спокойна. Еще раз окинул женщину взглядом, но ничего не обнаружил, все-таки хреновый из меня шпион, разведчик и Джеймс Бонд.
        Сама женщина подпихнула ногой дверь, чтобы быстрее закрывалась, и спросила.
        - Ну что, некрос, жить хочешь?
        Тут опять же было от чего задуматься. Догадка, что женщина - не маг, почти подтвердилась, ведь и маги Света, и некры, как-то видели других магов и опознавали ранги, а эта называет меня некросом. То есть не видит, что сущность магии сменилась. Вражеский шпион? В смысле, не Свет, не некры, а еще кто-то третий? Тихая неприметная тетка-складовщица, которая давно тут работает, а тут поступил приказ выдоить из меня инфу? Хммм, это означало бы наличие мгновенной связи, ведь привезли меня только сегодня. Отпадает. Значит если тетка вражеский шпион, то высокого уровня, с правом самостоятельных действий. И нужен ей от меня явно не секс, а жаль, я бы сейчас сбросил гормональное напряжение, раза три.
        - Возможно, - ответил я, когда дальше держать паузу было невозможно. - И что с того?
        Тетка быстро отступила на шаг, достала из глубин платье-халата какую-то фиговину, типа лупы без ручки, и быстро посмотрела на меня. Ахнула, еще отступила, и достала еще один кинжал.
        - Ты не Тиберий! - обвинила она меня. - Ты - техномаг! И голос у тебя другой!
        Хммм, а где бы эта тетка могла слышать мой голос? Что-то тут не вяжется.
        - Да, я не Тиберий, - скрестил руки на груди. - Это очень длинная история.
        - Координаты Источника?! - выкриком перебила меня тетка. - У тебя остались координаты?!
        - Да, но…
        Тетка резко скакнула, впечатывая меня грудью в стену. Хмм, любим жесткий секс, да? Но нет, к моему очередному разочарованию, сексом тут и не пахло. Вжав меня в стену, она что-то там нажала под платьем и нас телепортировало. Хлопок начинающегося взрыва и тут же смена декораций - мы на стене, а в сотне метров от нас взлетает на воздух какое-то здание. Еще хлопок, и мы в каком-то редколесье, и тетка тут же заезжает мне коленом между ног. Нежно так, вполсилы, но мне хватило. Возбуждение сразу угасло, а она мне так спокойненько.
        - Слюни подбери, сиделец, потом возбуждаться будешь. Как ты уже, наверное, догадался, к Светлым я не отношусь.
        Ну что я мог сказать? Ничего, поэтому просто кивнул.
        - Немного времени мы отыграли, но теперь нас будут искать, - тут она усмехнулась, - и днем, и ночью. Так что если хочешь жить - держись меня.
        - Да и так держусь, - осторожно так сказал.
        - Вот и молодец! Выберемся, доберемся до наших, будешь сыт, пьян и бабу тебе дадим.
        - А кто у нас наши? - еще осторожнее поинтересовался, даже отодвинулся на шаг.
        Тетка улыбнулась и резко изменилась. Ослепительно сочная красавица с минимумом одежды, длинными ногами и высокой грудью, и это существо еще говорило мне возбуждаться потом? Тетка окинула себя взглядом, поморщилась, бормотнув что-то про привычки и форму, и опять изменилась. Теперь вот она точно не возбуждала. Резкое, мыщцатое тело, жесткий взгляд, агрессия, оружие в руках - боевая форма, надо полагать.
        Ну и понятно теперь, кто такие наши. Метаморфы, соседи некросов с запада, тут и гадать нечего. Особенно понятен интерес к Источнику некросов и почему пошла такая пьянка. Рискнула, значит, ради эфемерного шанса получить координаты Источника, и не прогадала. Уж будьте уверены, расскажу все, что видел и знаю, только бы смыться с этого материка. Тут меня, ну или Тиберия, какая в сущности разница - тело то одно и то же? - слишком не любят, и никаких пожить долго и счастливо не получится.
        А ведь я только - только в тело вернулся, вот магией вроде обзавелся, перспективы в жизни, так сказать, появились. Так что надо держаться за эту метаморфку руками и ногами и бегом-бегом-бегом удирать как можно дальше, от Светлых и от Некров, вообще от всех.
        - Ага, понятно, - на всякий случай улыбаюсь этой изменчивой. - Ниче так, красиво смотритесь.
        - Пойдем, по дороге расскажешь, что там случилось, - без тени улыбки ответила тетка.
        В общем, эта Луиза, шпион метаморфов и сама метаморф, повела меня на юг. То ли петлю делать, огибая владения Светлых, то ли к внутреннему морю-озеру, где нас заберут. Сколько ни спрашивал, так и не ответила. Зато мою историю, изрядно укороченную и урезанную, выслушала с большим интересом. Нет, в друзья я ее не записывал, и вообще старательно помнил, что шпионы - они такие, двуличные создания, но е-мое, я просто соскучился по разговорам, и теперь наслаждался общением. Бдительность бдительностью, а попробуйте помолчать два года! Да и женское тело рядом, пусть и не слишком привлекательное в этой биоформе.
        Природа опять же вокруг было чудо как хороша, все эти деревья и травинки, и камни под ногами, и небо над головой, как тут не возрадоваться? К вечеру, правда, мои восторги приувяли. Во-первых, бежали мы так резко, что никакой еды с собой не взяли, а ножичками дичи особо не наловишь. Опять же жрать сырое - да ну его в пень, еще не хватало мне всех этих веганских штучек в другом мире. Можно было бы выйти к ближайшему населенному пункту, да только Луиза считала, что там везде уже нас ждут.
        Вот и получалось, что одежда - не слишком приспособена для леса, пусть и редкого, еды нет, спальников с палаткой нет, да и костер развести нечем. Есть отчего приуныть, да и организм от всех этих треволнений хотел жрать вдвойне. И недвусмысленно намекал, что есть он хотел еще в обед, а теперь хочет жрать и еще раз жрать! Так и хотелось бы добавить еще про секс, но увы, тут мне ничего не светило. Собственно, Луиза практически сразу об этом заявила, мол, фигу тебе, а если невтерпеж, вон сходи в кусты самоудовлетворись.
        Что я, собственно, и сделал, но все равно не то, не то!
        - А ведь у нас, наверное, и денег нет? - уныло спросил у Луизы.
        - Где нет, где есть, - рассеянно ответила она. Посмотрела невыразительно серыми глазами, как будто мимо меня. - Не дрейфь, Игор, я уже отправила сигнал, скоро придет помощь.
        - Скоро - это сколько?
        - Ну дня два-три, - зевнула девица, - не больше.
        - Да я ж с голоду помру!!
        - Не помрешь, - отмахнулась метаморфка, - найдем место для ночлега, сбегаю на охоту.
        - Я сырое есть не буду!
        - Тогда ходи голодным, - пожала она плечами. - Ну или попробуй каких ягод или орехов найти, не сезон, конечно, но вдруг беличью кладовую найдешь, или там еще какую захоронку? Люди без еды месяц жить могут, а ты и двух дней не готов потерпеть?
        - Во имя чего?
        - Что?
        - Во имя чего мне терпеть эти два дня? - проворчал я.
        - Во имя жизни, - пожала плечами Луиза.
        Уже подкрадывались сумерки, когда она указала, мол, остановимся здесь. Чем это место под двумя раскидистыми березами отличались от остальных, так и не понял, но из меня следопыт никакой, так что просто подчинился. Посоветовав мне натаскать веток и листвы, чтобы изобразить подобие ложа, Луиза отошла в сторону. Скинула одежду, нисколько меня не стесняясь, потом аккуратно сложила ее и ткнула пальцем.
        - Следи!
        После чего перекинулась в огромную кошку, то ли рысь, то ли росомаху, в крупных кошачьих я тоже не силен, леопёрда вот знаю, у него шкура в пятнах. Сиськи ее при этом призывно колыхались, и я отвернулся. Что-то странное с этой Луизой, как будто нарочно дразнит, или настолько меня ни в грош не ставит? Но в любом случае, если ее подловить, да жахнуть веткой по голове, а потом связать и отодрать… так, стоп. Усилием воли отогнал порнушные картинки, но все равно сосредоточиться на текущем моменте было трудно.
        Побродив кругами, нашел подобие родника, и долго умывался и терся холодной водой. Немного помогло, но теперь я мерз, и хотелось выпить чего-нибудь горячего, не говоря уже о костре и прочих радостях походной жизни. Еще хотелось повыть на луну, мерзейшее состояние человека, вырванного из привычной цивилизации и брошенного на лоне природы. Раньше Тиберий обо все этом думал, так он хотя бы знал, что делает, а я? Натаскав веток и листьев, сел на неудобную кучу и пригорюнился. Толку от меня в этом походе будет немного, и хорошо бы еще дожить до конца этого похода.
        Рысь появилась спустя час или два, в общем было уже темно и я даже начал подремывать, невзирая на обстановку. Перекинулась, переоделась, похвалила за ветки и тут же пустила их в костер, разделала зайцев, нарубила лапника, и разожгла костер какой-то магической фиговиной с магией Света. Мясо, пусть даже несоленое и не слишком хорошо, но прожаренное, показалось мне райским деликатесом. Луиза, как будто нарочно, облизывавшая окровавленное лицо, только усмехалась, глядя на сцену пожирания. По мере насыщения мне становилось хорошо и тепло, и организм уже откровенно намекал, мол, давай спать, и пофигу, что прямо на земле, в смысле на свежепорубленных ветках.
        Еще бы в костер пару толстых бревен для тепла, было бы вообще замечательно, но метаморфка, зажарив зайцев, потушила костер и тщательно все потушила, следя, чтобы ни уголька, ни дымочка не осталось. В слабом свете Луны было видно, что она улеглась на свою порцию лапника и уснула.
        - А жизнь-то налаживается! - прошептал я себе под нос, чтобы не услышала Луиза.
        После чего тоже завалился спать.
        Глава 10
        Следующие несколько дней мы шли и шли, мужественно преодолевая трудности, которые сами себе и создали. Шли и шли по лесу, потом по каким-то оврагам, лугам и полям, где явно никогда не ступала нога человека. Соответственно, ни тропинок, ни дорог, ни лавок с продуктами, ни даже нормальной ванны. Луиза неутомимо тащила и тащила меня за собой, сам бы я давно уже махнул рукой и зашел в ближайшее село. Но эта отчаянная метаморфка явно не постеснялась бы применить силу, а то и перекинуться в звероформу, поэтому свои стенания о цивилизации держал при себе.
        Одежда, равно как и настроение, портились с каждым днем. Обувка, сапоги наподобие мокасин, еще держалась, но если постоянно жрать недожаренное мясо без соли, можно и отравиться. В общем, безрадостные перспективы, да и курить внезапно захотелось, чего уж там. В общем хотелось предаться всем порокам общества, включая жирную пищу, нихренанеделанье и сидение в интернете.
        - Скоро уже придем, - подбодрила меня Луиза.
        - Куда? - безразлично спросил в ответ, просто потому что она ждала этого вопроса.
        - На место встречи. Будет там тебе и еда, и одеяло, и потом уже комфортно поедем, на лошадях и по дорогам.
        - Хорошо, - согласился в ответ. - Нас перестали искать?
        - Скорее всего нет, но это уже не наша забота, - махнула рукой метаморфка. - Главное, свою часть не забудь выполнить, а то сам понимаешь, придется тебя немного запытать.
        - Боюсь, боюсь, - вздохнул я в ответ.
        Но Луиза не соврала. На шестой день мы добрались до места встречи, хотя, подозреваю, путешествуй мы нормальным транспортом, доехали бы за день. Место представляло собой очередную поляну, ничем не отличающуюся от полусотни таких же, виденных ранее. Но Луиза по каким-то невидимым приметам уверенно опознала место, и кивнула на огромное дерево с краю, добавив.
        - Располагайся, пришли.
        Пожав плечами, расположился, стараясь не думать о своей будущей судьбе. Как-то в последние дни эйфория от возврата тела ослабла и все чаще накатывали мутные, дурные мысли. Что получив информацию, спишут меня в утиль, да и собственно, положа руку на сердце, кому я тут нужен? Единственный плюс - магия, но и той непонятно как овладевать, да и 10-ый ранг среди местных котируется ниже плинтуса. Его, так понимаю, вручают всем, кто хотя бы раз обратился к своей силе, и наверняка местные детишки получают 10-ку еще в колыбели.
        Вот и получается, что пользы от меня местным никакой, кроме координат Источника. Выдам их, и что дальше?
        - Что пригорюнился, Игор? - присела рядом Луиза. - Думаешь, что тебя убьют после выдачи координат?
        - Да, - поднял глаза и, сказав с мужеством отчаяния, - именно так и думаю.
        - Зря, - похлопала меня по колену Луиза. - Конечно, прибыль с тебя небогатая, но есть. Потренируешься с нашими, ведь техномаг всегда пригодится. Механизмы чинить и создавать, да и твои знания иномирянина могут пойти в дело.
        - Так это, я ж все равно не знаю, как эту магию учить.
        - Пфе, - фыркнула Луиза, - думаешь, ты тут первый без Источника и стандартных заклинаний? Сплаваешь к Середке, поучишься, заодно немного разведки наведешь, а то нашим туда соваться в начале цикла не с руки. Может потом, когда Водные подвыдохнутся… о, а вот и наши!
        Наши оказались крепким мужиком, с проседью в густой бороде, и мелким пареньком, лет четырнадцати. За ними следовало две заморенных лошади, с какими-то мешками на спине. Я, собственно, сильно подозревал, что одним языком в этом мире дело не ограничивается, и поэтому только кивнул сам себе, когда Луиза с мужиком быстро затараторили на каком-то тарабарском, с обилием гласных. Паренек, устало глядя перед собой, даже не пытался осматриваться, примечать детали или проявлять какую-то активность. Стоял и стоял, с выражением вселенского терпения и усталости на молодом лице, правда уже попятнанном мелкими шрамиками, и следами какой-то болезни.
        Это натолкнуло меня на мысль, что надо бы тщательнее следить за гигиеной и санитарными условиями, не говоря уже о еде. Тут аптек с антибиотиками не будет, да и с умелыми врачами непонятно что. Скорее всего отсутствуют как класс, либо берут за свои услуги соответственно. Но потом нос учуял вкусные запахи из мешков, и мысли вылетели из головы. Еда!!! Правильно приготовленная еда!!! Желудок громко заурчал, подтверждая, что готов к пиршеству.
        Луиза оглянулась, усмехнулась и махнула рукой.
        - Залезай, Игор, нам еще долго ехать!
        - Куда залезать?
        - На лошадь, конечно же! Не на меня же! - скабрезно усмехнулась Луиза.
        Ну вот, опять она за свое. Дня прожить не может, чтобы не подразниться на тему секса. Пунктик у девушки на этой почве и весьма неслабый, дедушка Фрейд был бы доволен.
        - Я не умею ездить на лошади, - Тиберий тот умел, а я нет.
        - Вот и замечательно, по дороге научишься, - отрезала Луиза. - Торопиться нам некуда.
        - Как…
        - Все, хватит разговоров! - прикрикнула девушка. - Микель, помоги ему!
        Пацанчик встрепенулся и пошел помогать. Кое-как, но вдвоем мы осилили эту задачу, и то исключительно потому, что я помнил, как Тиберий сидел в седле. Луиза уже давно сидела на своей лошадке серого цвета и нетерпеливо покрикивала. Мужик с бородой уже куда-то делся, так что на поляне мы были втроем.
        - Ткнул ногами в бока лошади, она пойдет вперед, потянул за уздечку - повернет, натянул - остановится. Понятно? - объясняла Луиза.
        Покивал в ответ. Газ - тормоз - поворот, это понятно.
        - Тогда вперед, - выбросила она руку, указывая в том направлении откуда пришли бородач с Микелем.
        Осторожно, едва-едва, ткнул ногами в бока лошади. Та, повернув голову, покосилась, но все-таки пошла. Слава богу, именно так, как и собирался - еле-еле. А то картина как я со всей силы бью ногами по лошади, а та срывается с места на полной скорости, представлялась слишком живо и красочно. Равно как и финал такого действа: вылет из седла и обязательно головой в дерево.
        - Ну вот, а говорил, что не умеешь, - фыркнула Луиза сзади. - Давай вперед, пока что шагом. Корабль будет только через две недели, поэтому торопиться нам некуда.
        - Нас еще ищут?
        - Еще! Ха, да нас и не прекращали искать! - расхохоталась метаморфка. - Сейчас, отъедем немного и будем наводить маскировку. Ты будешь девушкой, а я парнем, так по-моему будет правильнее.
        Остается только вздыхать, опять же подначивает. Или нет?
        - Хотя нет, на девушку ты не тянешь. Пластика похожа, но не то, - покачала головой Луиза. - Будем двумя парнями!
        И вот это уже была не шутка. В одном из мешков обнаружилась мужская одежда, и Луиза, сменив форму, превратилась в парня, довольно уродливого, надо заметить. Это что, компенсация за чересчур сладкие женские образы? Ох плачет по местным метаморфам дедушка Фрейд, плачет горючими слезами!
        Зато теперь можно было смело и безбоязненно выезжать на дорогу, и мы так и сделали. Предварительно, правда, Луиза что-то там поколдовала с моим образом, слегка выпятив нос и перекрасив волосы. Теперь мы путешествовали как два друга, мающиеся бездельем, и желающие посмотреть мир, благо богатые родители дали нам-дуракам немало денег.
        Вокруг простирались владения Светлых, но если не знать этого, то хрена с два я бы заметил, что вокруг магический мир. Скорее решил бы, что попал куда-то в 16-й век, или когда там начало Нового времени считают? Люди, грунтовые дороги, огороды и поля, домашний скот, навоз и соответствующие запахи, придорожные кабаки, конные патрули, с пиками, мечами и надменностью во взорах. Средневековое ГАИ, чего уж там.
        Нас пару раз тоже останавливали, но Луиза совала им какую-то бумагу, рассказывала нашу легенду, я кивал с одурелым видом, в общем, вживался в образ. На четвертый вечер, когда боль в ногах и спине от непрерывной тряски на лошадках приутихла, я начал проявлять интерес к окружающему миру. Как сейчас помню, под вечер мы зарулили в огромный трактир на окраине села с каким-то сложным названием. Там же сдавались комнаты на втором этаже, и смысла ехать в ночь не было никакого. Так что Луиза махнула рукой, мол, ужинаем и ночуем, и вообще расслабляемся. Поедая довольно вкусную кашу, наподобие гречневой, с большими кусками мяса, я рассматривал окружающих.
        Люди как люди, никаких особых отличий не заметно.
        Одежда, понятное дело, грубее, столы да лавки деревянные, а так - никаких отличий. Даже сидевшего в углу мага Света показала мне Луиза, сам я его так бы не заметил. Кстати о магах, подозреваю, что нас проверяли при въездах, но Луиза ловко маскировалась, а мое техномажество служило наилучшим прикрытием. Искали то некроманта с сообщником. Так что с этой стороны ничего не грозило.
        Луиза прямо на столешнице пальцем изобразила обводы материка, на котором мы находились. Получилось нечто вроде прямоугольника, в центре которого мы и находились. Вокруг простирались владения Светлых, которые занимали центр этого материка, обрамлявшего Внутреннее Море с севера. К западу от нас находились владения некромантов, к северо-западу - просто владения людей, давно уже изгнавших магов или сумевших отбиться от их власти. К востоку находились владения Шаманов, но там метамфорка ориентировалась хуже. Знала только то, что у Света с Шаманами сейчас вооруженный нейтралитет. Светлые собирались брать за глотку Некров, а Шаманы сцепились с Големостроителями, которые занимали север Восточного материка.
        - Вы, стало быть, решили половить рыбку в мутной воде? - усмехнувшись, спросил у Луизы.
        - У нас под боком Геоманты, - вздохнула та, - нам с ними не тягаться. К счастью, эти повелители земли не слишком воинственны, но в обороне - одни из лучших. Тем более, тут есть еще один момент.
        - Какой?
        - Узнаешь, потом. Когда вокруг будет другая обстановка, - туманно ответила та.
        - И когда она будет?
        - Когда доберемся до побережья. Зачем мы по-твоему едем на юг?
        - Развеяться и полежать на пляжах?
        - Дурак, - вздохнула метаморфка и понизила голос. - Там нас заберет корабль, наш корабль, если ты понимаешь, о чем я.
        - Понимаю. Но ты же говорила, что Водные контролируют Внутреннее море?
        - Пупок развяжется, - усмехнулась Луиза. - Они, конечно, контролируют основные дороги и острова, но одинокий корабль всегда проберется… если надо. Как видишь, нас ищут, и надо быстрее покинуть сушу.
        - Так может надо было податься на северо-запад, к людям?
        - Во-первых, там нас и искали в первую очередь, а во-вторых, запомни накрепко, заруби на носу, выгравируй на поверхности мозга и никогда не забывай, Игорь. В нашем мире, мире Юканы, обычные люди очень не любят магов. Если ты во владениях своих, имеющих Источник, то все в порядке, но вот за пределами. Не дай Юкана тебя поймают, будут долго пытать, не давая сколдовать даже наималейший огонек. А ты думал, почему маги без источника так стремятся попасть на Середку? Там они контролируют людей, а в других местах вполне могут и в могилу улечься.
        - Почему же маги…
        - Не истребят людей или не подчинят их? Для этого пришлось бы объединяться, а кто из владеющих Источниками такое допустит? Мы вечные соперники, и объединяемся только для того, чтобы сожрать соседей, но никак не приструнить людей. А маги без Источника слабоваты, хотя и были попытки.
        - И как?
        - Собравшись толпой, люди просто шли и убивали магов, - сухо ответила Луиза.
        Подумала, отхлебнула еще вина, и добавила неохотно.
        - Им есть за что нас ненавидеть, но давай закроем эту тему?
        - Хорошо, - я объелся и был согласен на все. - Тогда о чем поговорим?
        - О твоих похотливых взглядах. Ха, не надо так вскидываться! Эй, красавица! - подозвала она девушку, бегавшую с тарелками. - Мой друг прямо не может налюбоваться тобой.
        - Извините, мне надо бежать, - пискнула служанка. - Дела.
        - Конечно, - кивнула Луиза, и ловко крутанула монету по столу к служанке. - Приходи взбить постель моему другу, а то он крайне избалован и не может сам этого сделать.
        - Конечно, - зарделась девушка, ловко пряча монету.
        После чего умчалась дальше.
        - И в чем тут смысл?
        - Ну, она придет взбить постель, а ты взобьешь, - скабрезно ухмыльнулась Луиза, - ее. Не надо так сверкать глазами, здесь это в порядке вещей. Дашь ей потом денег, или подаришь что-нибудь, помимо своего пылкого внимания, и будет все в порядке.
        - Как-то странно все это. Откуда такая бездна заботы?
        - Может я забочусь о твоем здоровье? Или о своем? А то вон как ты грозно раздевал меня взглядом в лесу, того и гляди бы изнасиловал.
        - Да я бы лучше к медведю в берлогу залез, - совершенно искренне выдохнул я.
        - Неужели я тебе не нравлюсь? - удивилась Луиза.
        - Так, хватит! - я решительно отодвинул от себя тарелку и встал. - Сыт по горло этими дурацкими намеками, пойду наверх.
        - Сходи, сходи, я еще посижу, - ухмыльнулась метаморфка. - Кровать не сломай!
        Пока поднимался по скрипучей и рассохшейся лестнице на второй этаж, злость на Луизу как-то угасла. И без того ситуация совершенно непонятная, еще реагировать на подколки этой дурной девицы? Да хрен с ней, пусть развлекается, в меру своего ума. В конце концов, ведет куда-то, не зарезала под ближайшим деревом, так что может и есть перспектива в сотрудничестве с метаморфами. Источник Некров? Да хрен ли мне с тех некров, если они меня сюда и затащили? Так бы дома сидел, с холодильником, интернетом, и в гордом одиночестве, без всяких приключений походной жизни, принцесс, убийств, пыток и прочих радостей.
        Потом правда, представил, как снова каждый день ходить на работу и радость немного приугасла. Но все равно, даже нуднота работы давала деньги, а здесь что? Полностью завишу от взбалмошной метаморфки, которая вообще может и мужик, слишком легко прикидывается. Или они там двуполые, в своей метаморфляндии? Хрен их знает, на что там у них магия способна? В общем тащит меня вперед волей чужих магических игр, и остается только смириться. Также понятно, что когда доберемся до Середки, где был портал, надо валить отсюда и как можно быстрее. В привычном мире все привычно, уж простите за тавтологию, а здесь неясные перспективы и во враги двум магическим государствам точно попал.
        Не о таких приключениях мечталось в детстве и при чтении фэнтэзи.
        Зайдя в комнату, повалился на кровать, и долго смотрел в потолок. Бездумно, не пытаясь строить планы или прикидывать, что меня ждет. По-хорошему, стоило бы вспомнить, как тренировался Тиберий, или пытаться постичь хотя бы основы своей магии, но мной овладело тупое безразличие. Устал, проще говоря. В какой-то момент осознал, что в комнате есть еще кто-то. Давешняя служанка, хихикая, зажгла свечку и сказала.
        - Вставайте, господин, буду вам постель готовить!
        Какого черта, родилась мысль. Пошло оно все!
        - Давай! - поднялся я, ощущая, как низ живота наливается приятной тяжестью.
        Глава 11
        Корабль выглядел весьма затрапезно, и представлял собой скорее увеличенную лодку, чем корабль. Мне, приготовившемуся увидеть нечто вроде трехмачтового фрегата или испанского галеона, было крайне неприятно наблюдать эту увеличенную шлюпку. Шлюп, так сказать. Потом я, правда, сообразил, что от мага Воды не сбежишь под любыми парусами, а мелкому кораблю легче прятаться, но разочарование осталось.
        После того трактира, где Луиза сосватала мне служанку, мы путешествовали еще неделю, не слишком быстро, но неуклонно продвигаясь на юг. Нужные бумаги, изменение внешности и полового состава принесли свои плоды, мы скользили мимо патрулей, охраны, проверяющих, наблюдающих и вынюхивающих. Проезжая один из мелких городков слышали, как громогласно выкрикивается объявление о войне на уничтожение с некромантами, и горожане одобрительно кричат в ответ. В ответ на мой немного растерянный взгляд, Луиза пожала плечами, мол, этого следовало ожидать. Я же задумался о сотоварищах Тиберия, тоже пришедших из прошлых времен.
        Их была сотня, и можно сказать, что они немногим уступали своему предводителю. Смелые, решительные маги, не побоявшиеся обречь себя на добровольное заточение, дабы и в будущем служить своей стране. Если эти ребята выйдут на охоту за моей головой, все может окончиться печально. Уж я-то видел, как Тиберий сотоварищи при полном неравенстве сил добывали победу. Что им какая-то метаморфка, кстати, какой у нее ранг? Окружающие как-то ухитрялись их видеть, а у меня не получалось. Магия тоже отказывалась слушаться, хотя всю неделю при первой же возможности щупал все механизмы в пределах досягаемости.
        И все-таки мы добрались до корабля, и теперь готовились к посадке.
        Этот тихий, забытый всеми кусок побережья, был выбран, насколько понимаю, именно исходя из его безжизненности и заброшенности. Шлюп не мог подойти прямо к берегу, и на воду спустили двухвесельную лодку, которую мы сейчас и ожидали. Луиза едва ли не приплясывала от нетерпения, я же с некоей унылой тоской думал, что в море от тела избавляться гораздо легче. Да и вообще, кто мешает метаморфам, сцедив координаты, выдать мою бренную тушку тем же Светлым, убив одним ударом двух зайцев?
        Полная выгода, как ни крути.
        - Не ссы, Игорь, - усмехнулась спутница. - Теперь островками проскользнуть мимо Водных, и все будет!
        Если и была польза от совместного путешествия, так это та, что Луиза теперь правильно выговаривала мое имя.
        - А что, Водные воюют с метаморфами?
        - Водные считают Внутреннее море своей лужей, и так как у нас нет союза, они имеют полное право утопить корабль, и всех магов. Вот во время года перемирия им приходится, стиснув зубы, пускать корабли, а в остальное время по Внутреннему морю лучше не шататься.
        - Так тогда Водных должны все ненавидеть?
        - Да все маги ненавидят друг друга, - пожала плечами Луиза, - ну не любят Водных чуть больше, чем остальных, что это меняет? Их стихия - вокруг них, а Середка - источник безисточниковых магов, придает им дополнительные силы. Не говоря уже о том, что у Водных опорные базы и порты на всех ключевых островах, и тут не получится просто пройти мимо, чтобы атаковать столицу. Обязательно ударят в спину, и значит, надо захватить все море, все острова, со всех сторон сжать Водных, и вот тогда они проиграют. Сам понимаешь, чтобы такое произошло, нужно, чтобы договорились не менее половины из оставшихся, так что в этом цикле Водные могут спать спокойно. Все будут копить силы и осторожничать в преддверии падения некромантов.
        - Так если некросы все равно падут, зачем вам координаты Источника?
        - Не скажи, Игорь, не скажи. Если разрушить Источник, то можно получить очень, очень большие бонусы, гораздо большие, чем от победы в боях. Такое уже было циклов пятьдесят назад, хотя и осталось непонятным, как тогда добрались до Источника, но вот записи о бонусах и преференциях остались. Вроде как тогда у победителей даже маг-нулевик появился, за что их и уничтожили в последующей паре циклов. Слишком уж они приподнялись, и все соседи объединились против них, но все равно они держались два цикла.
        - А кто это был? Какие из магов?
        - Маги левитации и телепорта, кажется, - отозвалась Луиза, - а что?
        - Да так, - пожал плечами, - просто любопытствую, кто сумел. Не боитесь повторить их судьбу?
        - Свет нам не слишком страшен, а геомантов прижмем к ногтю. Дальше Жизнюки сидят, те в бой не полезут. Останутся Водные, так их и самих собираются прижать на следующий цикл. Так что шансы добыть окончательную победу у нас неиллюзорные, главное - Источник некров завалить!
        Луиза моментально вдохновилась, раскраснелась, даже начала руками махать, явно представляя будущую полную победу над всеми. Насколько понял, это будет означать, что метаморфизм - самая крутая магия из всех, за что им будут полные корзины плюшек от богов. Вообще, как неожиданно выяснилось, вдохновение ее красит. Из не слишком красивой тетки, Луиза превратилась во вполне симпатичную девушку. Правда, стоило ей остановиться, как организм принял привычную форму. Насколько понял из ее оговорок, она там у Светлых была кем-то вроде ключницы и сестры-хозяйки, в общем значимая фигура, для тех, кто понимает. Абы кого туда не поставят, хотя… что я знаю о разведках и контрразведках этого мира? Я в родном то мире не слишком в них ориентировался, чего уж говорить о Юкане? Но все равно, житейская логика и требования безопасности требуют проверки и перепроверки всех, кто стоит на таких ключевых должностях. Включая наблюдение вне работы, и прочие не слишком приятные штучки. Безопасность - она всегда такая, чем выше, тем неудобнее работать, не говоря уже о том, что сами безопасники получают вывих мозга, и общаться с
ними становится крайне тяжело.
        - Давай, - подтолкнула меня Луиза в лодку, - не спи.
        Пришлось лезть и мочить ноги, ибо лодка по каким-то причинам не дошла до берега пары метров. Боялись днище попортить что ли? Не силен в морских делах, хорошо хоть грести не заставили. Нет, в теории я знал, как это делается, но на практике как-то не доводилось. Впрочем, Луиза тоже не стала марать ручек, хотя с ее мускулатурой в боевой форме, можно любую лодку в катер превращать.
        И тут, как в кино, когда лодка была на полпути к шлюпу, на берег выехал десяток всадников. Заблудились или по наши души? Я даже привстал немного, хотя что можно сделать в такой ситуации? Только ждать, и всадники не замедлили с прояснением обстановки. Двое направили лошадей прямо в воду, вскинули руки и к лодке протянулись лучи света. Пардон, лучи лазеров, ибо свет оказался крайне концентрированный, и хорошо, что эти двое не смогли взять верный прицел. Лучи заплясали левее, превращая воду в пар, который немного прикрыл нас.
        Луиза вскочила, видно было, что горло ее модифицируется, и громовой рык прокатился над водой.
        - Мы вас всех посадим на кол, как вашу принцессу! Некрос поднесет нам чашу в своих чертогах!
        - [Цензура] в [цензура] вашего [цензура] Некроса! - донеслось с берега.
        - Залп!! - донеслось со стороны шлюпа.
        Повернув голову, увидел, что от борта летят на берег несколько огромных стрел, с легким фиолетовым свечением. Подделка под некров или просто притырили пару снарядиков, чтобы в нужный момент создать имитацию? Луиза тем временем уже отпихнула матроса, сама садясь за весла. Как и говорил, в боевой форме она ускорила движение лодки раза в два. Не сломались бы весла, ибо временами казалось, что мы отрываемся от воды и скачем по ней, как будто камень запущенный умелой рукой.
        На берегу тем временем умельцы что-то там проорав, сплели стену света. Вот ей-ей, не знаю, как им это удалось, но выглядело оно как стена и светилось! Немного резало глаз, но умеренно. Дальний свет от фар и то сильнее ослеплял во времена оны. В эту стену влетели копья с шлюпа и бесследно растворились. Впрочем, свою цель - выиграть время - они выполнили, и когда стена света исчезла, мы уже почти протаранили шлюп. В нас еще раз попытались запустить лазерными лучами, но у шлюпа оказалась какая-то своя защита. Мигнула мачта, озаряясь багровым, и лазерные лучи оказались отражены. Потрясающее зрелище, если смотреть со стороны. В роли непосредственного участника было жутковато такое наблюдать.
        - Бегом, бегом, дети черепахи и краба! - уже орал то ли боцман, то ли старпом.
        Команда бегала по палубе шлюпа, одновременно помогая нам подняться и обеспечивая отправку корабля.
        - Движители! - отрывисто бросила Луиза, едва взобравшись на палубу. - Не время экономить!
        - Как скажете, - бесстрастно отозвался мужик рядом с рулевым, не вынимая трубки изо рта.
        Трубка! Я прямо весь обратился в нюх. Пахло какой-то травой, но не табаком. И все равно - трубка! Рулевой, тем временем, нажал кнопку прямо на колесе, и что-то взревело сзади корабля. Меня сбило с ног и опрокинуло на палубу, но команда воздержалась от жалостливых взоров и возгласов про сухопутную крысу. Поднявшись, обнаружил, что мы набираем скорость, и к гадалке не ходи, пристроены сзади к кораблю водометные движители. Или нечто аналогичное на магии, но сам принцип реактивного движения сохранен. Берег быстро удалялся, и было видно, что патруль уже развернулся и скачет обратно.
        - Плохо, - бесстрастно сообщила Луиза. - Теперь будет погоня.
        - Уйдем южнее, - сообщил мужик с трубкой, наверное, капитан. - Вариант «Петля».
        - Ладно, вам виднее, - отмахнулась метаморфка. - Я здорово измучилась и хотела бы поспать, если мое присутствие больше не требуется.
        - Моя каюта в вашем распоряжении, магесса, если вас не смущает запах табака.
        Луиза только махнула рукой, мол, какие мелочи и быстро удалилась. Хммм, по ней и не скажешь, что так сильно измоталась, сопровождая мое неподготовленное величество.
        - Капитан Бернар, - представился он, еще раз смерив меня взглядом.
        - Техномаг Игорь, - с некоторым вызовом отозвался я.
        - Ну, мои матросики и без вас управятся, - хладнокровно отозвался Бернар. - Как переносите качку?
        - Не знаю, на таких кораблях еще ни разу не плавал, - честно отозвался, хотя на чем-то же нас перевозили во владения некромантов?
        - Тогда постойте на палубе, если затошнит - сразу начинайте кормить рыб, только встаньте в стороне, чтобы моим парням не мешать.
        После чего лицо капитана и без того дубленое и непроницаемое, как-то неуловимо изменилось и стало понятно, что разговор закончен. Что ж, как говорится, наше дело телячье, обоссался и стой, жди, пока подмоют. Поэтому отошел к одному из бортов, встал, чтобы предположительно не мешать никому и принялся любоваться красотами моря. Шлюп, распустив паруса, ходко шел куда-то, и я в своем невежестве предполагал, что на юг. Справа мелькнул и исчез остров, команда корабля уже не носились, как угорелые, и можно было сделать логичный вывод, что мы, так сказать, встали на курс. Но не успел я обрадоваться, как события снова завертелись.
        Откуда-то вынырнули два корабля, каждый размером с три наших, и капитан тут же заорал.
        - Право руля! Включить движители! Защитная команда - на мачты, бегом, якорь вам в задницу!
        Корабль накренился, разворачиваясь, а капитан продолжал орать.
        - Полный набор на мачту! Бегом, бегом!
        С двух огромных кораблей в нашу сторону понеслись сгустки света. Капитан сочно выругался и скомандовал смену курса. А Светлые времени зря не теряли, оперативно выпустили корабли. Или они были на маршруте, так сказать, а мы просто сами прибежали в гости? На палубу выскочила полураздетая Луиза, явно готовившаяся отойти ко сну, и поэтому вдвойне злая.
        - Корабли Светлых, магесса! - сразу заорал Бернар. - Берите ваших и готовьтесь!
        Не успел я спросить, к чему готовиться, как Луиза заорала на меня.
        - Бегом в каюту, что встал?! Срежут твою глупую голову, и нафига тогда все это было?!
        Опять же, не успел я возразить, что с таким же успехом могут и в каюте зарезать, как Луиза схватила меня за шиворот и потащила с палубы. Но мне совершенно не улыбалось сидеть в каюте и не видеть, что происходит. Пускай толку в битве от меня ноль, но и сидеть в безвестности и гадать, что же там творится, не хотел. Поэтому вывернулся и заорал.
        - Иди ты! Здесь останусь!
        Луиза отвесила мне хорошую оплеуху, но я успел пригнуться и бодануть ее в живот.
        - Хрен с тобой, - выдохнула метаморфка. - Сиди, только в драку не лезь!
        От удара о ее живот у меня разболелась голова, а ей хоть бы хны. Вот жеж, магия, чтоб ее! Подукрывшись за бухтой какой-то толстой веревки, присел и начал наблюдать. На палубу выбежало трое метаморфов, на ходу срывая одежду. Оголившись, они быстро попрыгали в воду, на ходу перекидываясь в каких-то морских страшилищ. Шлюп маневрировал, уклоняясь от вспышек, которыми нас закидывали корабли Светлых. Те, в свою очередь, перли напрямую и стреляли, и постепенно сокращали дистанцию. Луиза, поколебавшись, присоединилась ко мне.
        - Разве ты не будешь помогать, - кивнул я в сторону быстро удаляющихся метаморфов.
        - У меня нет морской формы, - зло ответила Луиза. Подумала и добавила, - и даже если бы была, твоя охрана важнее.
        - Толку с охраны, если эти два кораблика нас в труху превратят?
        - Не превратят, вначале попробуют на абордаж взять, тут-то и будет самая потеха!
        - Тогда почему мы удираем?
        - Потому что иначе они заподозрят! - совершенно естественным тоном, как будто такое происходит каждый день, ответила Луиза.
        Ох, темнят что-то мои владельцы и попутчики, но ладно, не время истерить из-за этого. Не сходятся концы с концами в этой истории, явно где-то прошла утечка информации, непонятно только, намеренно или случайно? Теперь толпа людей будет биться за мою голову, точнее за координаты этого драного Источника, чтоб его! Интересно, здесь есть маги, чтобы затирали воспоминания? Стереть координаты и от меня резко все отстанут… ну, может быть кроме Светлых, которым за принцессу обидно.
        - Круче к ветру! - заорал Бернар. - Движители на обратный ход! Всем держаться!
        - Что происходит?
        - Держись, дурак! - рявкнула Луиза в ответ. - Сейчас Светлых на таран будем брать!
        - [Цензура]!! - выдал я, ощущая, как шлюп набирает ход.
        Мы мчались прямо на корабль Светлых, и тот явно не ожидал от нас такой подлянки. Корабль и не думал отворачивать, продолжал переть прямо, обстреливая нас вспышками. Но на такой скорости, вспышки плюмкали об воду у нас за спиной, а шлюп все ускорялся и ускорялся. Создавалось полное ощущение того, что мы хотим пробить корабль Светлых насквозь. Луиза рядом лихорадочно раздевалась, даже не пытаясь поддразнивать меня. Так, похоже сейчас будет бой, а мне что делать? Ни оружия, ни навыков, и прятаться не хочется. Неизвестность хуже смерти, чего уж там.
        На корабле Светлых сообразили, забегали, начали разворачиваться, но получилось еще хуже.
        Теперь они стояли к нам бортом, и шлюп со всего размаху врезался в этот борт, подпрыгнув перед ударом. Движители перевернули в вертикальное положение, и шлюп как будто взлетел, проламывая верхнюю палубу корабля Светлых, и швыряя нас вперед, в полном соответствии с законами физики. Удержаться за бухту веревки не получилось, и я полетел вперед, прямо к Светлым, испуганно взревев.
        - В атакууу!!
        Глава 12
        - На абордаж!! - раздался рев за моей спиной.
        Луиза и еще два метаморфа в звериных формах метнулись на палубу корабля Светлых. Конструкция из корабля и врезавшегося в него шлюпа опасно кренилась, но держалась. Тем не менее палуба стояла под углом, но сцепившихся в драке это ничуть не волновало. Матросы шлюпа во главе с Бернаром толпой бежали на Светлых, размахивая остро наточенными железками. Светлые, в свою очередь, готовились к обороне. Пусть их было в несколько раз больше, но атака метаморфов застала их врасплох. Видимо, ждали некромантских штучек, да и предугадать таран шлюпом вряд ли кто смог бы.
        - Водные!! - неожиданно донесся тоскливый вопль сверху.
        Быстро оглянувшись, увидел, как на второй корабль Светлых наседают еще три, размерами с наш шлюп, но гораздо маневреннее. Этакие моторные катера моего мира. Сейчас они ловко и резво носились вокруг огромного корабля Светлых, кусая и нанося удары, и Светлые не поспевали отмахиваться. Что ж, теперь оставалось только победить здесь, а потом убежать от Водных и все будет хорошо.
        - Не стой столбом! - появилась рядом голая Луиза.
        - А что мне делать?
        - Держись за нашими спинами! - после чего, грозно взмахнув сиськами, она перекинулась обратно в звероформу.
        Собственно, два метамфора и Луиза взяли на себя основную мощь атаки, и сдерживали Светлых. Не знаю уж, чем там занимались те трое, что прыгнули в воду еще до атаки, но здесь и сейчас, на палубе корабля, метаморфы постепенно одолевали. Пытаясь держаться за спинами зверолюдей, постоянно оглядывался на второй корабль. Стоило бы, конечно, вести себя осторожнее, но мне повезло. В этот раз у Светлых не было с собой лучников, обученных стрельбе на палубе корабля, а обездвиживающие заклинания практически не использовалась магами. Конечно, меня могли тюкнуть по голове, но именно поэтому и держался за спинами звероформ. Вроде как прикрывался ими, и даже имел возможность вертеть головой и смотреть, что происходит.
        Пожалуй, стоит еще добавить, что уроки Тиберия как-то да остались в мышечной памяти, и некоторые выпады узнавал, какие-то так и стремился отбить, в общем, имеет смысл взять пару уроков махания железками, только в более спокойной обстановке. Сейчас же толку с меня ноль, как уже говорил, но хорошо, что и метаморфы это понимают.
        Так вот, второй корабль остановился, покрутился, покрутился на месте, но три моторки Водных не давали себя поймать. Так и вертелись вокруг, уворачиваясь от вспышек и нанося удары водой. И огромный корабль Светлых был бессилен перед этими мелкими укусами, и в один прекрасный момент количество перешло в качество. Вздрогнув, и как-то смачно захрустев, да так, что даже до нас долетело, корабль начал погружаться в воду.
        На моторках что-то торжествующе взревели, со стороны Светлых раздавались вопли, и тут корабль, еще раз всхлипнув, восхитительно громко взорвался. Во все стороны брызнул свет, кораблики Водных расшвыряло, пошла волна, да такая, что нас качнуло и никто не смог устоять на ногах. Всех побросало, и вместо схватки теперь была толпа, повалившаяся друг на друга и даже в таком положении пытающаяся пырнуть соседа железкой или полоснуть когтями.
        То есть драка не прекратилась, а скорее даже усилилась, и думаю никто кроме меня не обратил внимания на то, что шустрые кораблики Водных оказались атакованы. В те несколько секунд растерянности, что последовали за взрывом, из-под воды вынырнули водные метаморфы, и резко устремились вперед. Тоже неплохо, а то эти шустрики кораблики явно взялись бы за нас, и хрен бы мы им что сделали.
        Но не успел я обрадоваться избавлению от корабликов Водных и наметившемуся перелому в драке на палубе, как Светлые нанесли ответный удар. По палубе прокатился тоскливый вопль на неизвестном мне языке, и бойцы Светлых начали прыгать в воду, прямо в одежде, кольчугах, на ходу выбрасывая оружие.
        - В воду, дурак! - возникла рядом Луиза.
        - Что…
        - Сейчас будет…
        Договорить Луиза не успела, ибо наш корабль тоже взорвался. Палуба вспучилась, как будто распираемая изнутри светом, и, мощно лягнув по ногам, высоко-высоко подбросила в небо. «Ну [цензура]» успел подумать я, зависая в верхней точке, и за доли секунды успевая обозреть всю картину боя. Второй корабль Светлых плавал кучей обломков, один из корабликов Водных тоже пускал пузыри, на двух других кипела схватка. Прямо подо мной раскинулось другое поле обломков, рядом летали доски, паруса, тела, а чуть поодаль две половинки шлюпа, смачно кувыркаясь, ныряли в воду. Прыгнувшие заранее в воду Светлые попали под удар и теперь тонули или плавали уже в виде трупов. Те, кто успел скинуть тяжесть, остальных просто утащило вниз.
        В общем, хорошо погуляли, а сейчас будет похмелье!
        Секунда подвиса закончилась, и меня потянуло вниз. Я хрен его знает сколько это метров, но твердо помнил читанное когда-то, что при падении с тридцати метров вода по прочности не уступает бетону. Разумеется, если неправильно туда войти, и я попытался изобразить фигуру «солдатик», чтобы войти в воду ровно ногами вперед. И все равно ударило так, что, казалось, я опять вернулся в третий класс и на спор прыгаю со второго этажа прямо на тротуар.
        Вода, крайне холодная, да еще на такой скорости, это ужасно. Я погружался и страстно желал выплыть, и холод вкупе с ударом пока не давали паниковать - адреналин в организме зашкаливал. В какой-то момент падение остановилось и я начал подъем, так как помнил, что в воде очень легко потерять ориентацию, и старался удерживать взглядом направление на поверхность. Крутились еще мысли про какую-то кессонную болезнь, но это вроде для тех, кто пользует акваланги.
        И все равно, на поверхность выплыл, уже почти задохнувшись.
        - Фу, [цензура], надо больше тренироваться, - сообщил плавающему рядом трупу.
        Тот скромно промолчал, и я совершенно нелогично добавил.
        - Надо было покурить с капитаном, да кто ж знал!
        Кусок борта корабля обнаружился в нескольких метрах, хорошо, что в него не приводнился, а то бы точно сломал ноги. И без того их не чувствую, благо руки еще работают и можно догрести. Вцепившись в деревяшку, как клещ, и убедившись, что держит, понял, что получил передышку. Вроде где-то там на горизонте видел остров, но вот в какую сторону? Покрутив головой, нашел облако в форме елки, и начал подгребать в ту сторону. Потихоньку, помаленьку, авось к вечеру и догребу, хотя бы до земли в пределах видимости. Сколько там человек в таких условиях может продержаться? Пару суток? В общем, надо торопиться, хотя бы по метру в секунду, уже за час три с половиной километра!
        - Йо-хо-хо, и бутылка рому, - попытался подбодрить сам себя, но прозвучало жалко.
        Да, от бутылки рома сейчас бы не отказался. Крепкое спиртное, в умеренной дозе, отлично бы помогло. Хорошо хоть солнце не жарит, а то был бы вообще аллес. Снизу холодно, сверху жарко, и я посредине засаливаюсь. Или просаливаюсь? Ну, короче, пропитываюсь морской водой. Не считая, разумеется, еще целой толпы трупов… хммм, неужели я один выжил? Не верю, как говорил Станиславский! Продолжая подгребать потихоньку вперед, начал вертеть головой, попутно сообразив, что можно заметить еду или воду, ведь не Светом же там они питались на своем корабле?
        Но нет, все было безжизненно вокруг, и никто не шевелился.
        - Вот свезло так свезло, - сообщил я деревяшке и продолжил загребушки.
        И я совершенно не шутил. Такое неожиданное одиночество имело огромные плюсы. Если сейчас все подумают, что я сгинул вместе с остальными, то можно будет выпасть из поля внимания сразу двух, нет трех, магических государств с источниками. Не говоря уже о том, что это Внутреннее Море и можно попробовать добраться до Середки. Портал в свой мир и все такое, хрен его знает, как там все повернется, но все равно.
        Даже такие неопределенности и расклады лучше, чем та нездоровая суматоха вокруг, как сейчас.
        Поэтому я греб и греб, и бревно вместе со мной потихоньку двигалось. Куча всего вокруг колыхалась вокруг, и потихоньку, аки ледокол, рассекал эту кучу, но ни еды, ни выпивки так и не приметил. Наверное кухня полностью взлетела на воздух, или ее выбросило в другую сторону. Не с моим везением рассчитывать на такую удачу, жив остался, ноги не сломаны, и хорош. И без того всю удачу на год вперед израсходовал, так что не надо искушать судьбу стенаниями.
        Сколько я так плыл, не знаю, но уже и обломки, и трупы, и обломки с трупами со второго корабля остались позади, а земля впереди все не показывалась. Постепенно начинало темнеть, ноги уже почти полностью потеряли чувствительность, кружилась голова, да и руки одеревенели. В общем, начал я думать, что ошибся с направлением, да и проплыл мимо острова. Потом подумал, что просто не доплыл, ну не похож я с бревном на быстроходный катер. Потом начал думать о том, как ночевать и окончательно пал духом. Выходило, что не спать мне всю ночь, иначе соскользну с бревна, хотя если подумать, можно руку вокруг бревна завязать при помощи одежды, главное узел затянуть нормально, да так, чтобы с утра развязать смог. Та еще задачка, честно говоря.
        В очередной раз ощутил свою неприспособленность.
        С другой стороны я что, рвался в местные Конюховы и Хейердалы? Да хрена там, просто шел домой! Вот если бы сознательно хотел приключений и попал сюда неподготовленным, было бы за что себя казнить, а так. Невиноватый я, это все злобные некросы! Слабое утешение, конечно, но все же лучше, чем болтаться куском этого самого на бревне непонятно где. И тут я увидел слабый-слабый отсвет впереди.
        Это был скорее даже намек на отсвет, но надежда немедленно заявила, что это огромный костер и надо плыть к нему. За каким бы хреном кто-то разводил костер, да еще и огромный, надежда молчала. Но даже такой шанс лучше, чем ничего, решил я и начал загребать в ту сторону. Приблизившись, стало понятно, что костер и вправду огромный, но развели его не затем, чтобы привлекать корабли. Остров, точнее часть острова полыхала. Безумный лесной пожар бушевал и взлетал вверх, невольно сыграв для меня роль маяка. Думаю, без этого пожара так и утонул бы ночью.
        И то, надо сказать, что пока доплыл до острова, вымотался в ноль. Сил не было даже держаться за бревно, и я в который уже раз мысленно пообещал подавить лень, заняться тренировками, и вообще стать крепким, сильным, смелым. Но все же близость земли придавала сил, и я кое-как дотянул до берега, от радости сразу наевшись песка. В смысле сполз с бревна и рухнул на границе волн, не в силах пошевелиться. Эта часть острова уже прогорела, но все равно еще потягивало жаром с разных сторон, и, полежав немного, я ощутил, что неплохо было бы обсохнуть и согреться.
        Соответственно, отправился на поиски чего-нибудь горящего.
        Потом еще подумал, что наверное тут была какая-то живность, и было бы неплохо найти парочку сгоревших тушек, так сказать, сразу приготовленных, но в этом вопросе пришлось обломиться. Вообще шарахаться по неизвестной земле ночью оказалось не самой лучшей идеей, и единственным плюсом было то, что все-таки согрелся. Правда, прожег одежду и сделал пару дырок в обуви, и окончательно заблудился, а так можно сказать, все прошло отлично. Жив остался и уже хорошо.
        Утро встретило меня сильной головной болью, обезвоженным организмом и диким голодом. Весь перепачканный, грязный и голодный, но живой, я начал осматриваться. Остров представлял собой нечто вроде неправильного пятиугольника, не слишком большого, так, на километр. Во всяком случае с небольшого холма я отлично просматривал весь остров, теперь безжизненный и сгоревший. Не было тут ни высоких скал, ни особых бухт, просто кусок земли посреди моря, и никаких признаков цивилизации.
        Тем не менее, я смог отыскать родник, и вволю напился и умылся, и даже прополоскал одежду, изрядно задубевшую от вчерашнего купания. Даже голова стала меньше болеть, и вообще жизнь начала налаживаться, оставалось только решить вопрос с едой и подумать, как унести ноги с острова. Хотя бы на соседний остров, где есть живность, деревья, чтобы сделать лодку, и вообще. Правда, хрен его знает, как эту лодку делать, даже с набором инструментов не справился бы, но все же лучше иметь возможность сделать лодку, чем не иметь, не так ли?
        Подбадривая себя такими рассуждениями, я начал обходить пепелище, рассудив, что не могло все сразу сгореть, и там где горело позже, должен еще чувствоваться жар. А если и были зверушки на острове, то, скорее всего, бегали от пожара до последнего, и значит там, где горело последним и нужно искать потенциальное пропитание. Вспомнился «Таинственный остров», и как они там каких-то моллюсков со стен пещер собирали, и устриц жрали, но здесь ничего подобного не было. Было бы неплохо соорудить самодельную удочку, да вот только жрать рыбу сырой? И чем ее разделывать? Опять же у Жюля Верна герои бережно сохраняли добытый огонь, а мне бы этот самый огонь откуда взять?
        Сделать самодельную линзу и поджечь щепочку? Попытаться добыть огонь трением?
        В очередной раз осознав, что нихрена в этом не понимаю, продолжил поиски. Я становился все грязнее, а добыча так и не находилась. Мысль о том, что на острове могло и не быть крупных зверей уже неоднократно предательски вкрадывалась в голову. Птицы улетели, мелочь попряталась, крупных зверей не было - вывод очень простой - жрать нечего. Хотя, птичьи яйца, но где те гнезда и птицы? Грибы и ягоды сгорели нахрен, что еще можно придумать? В голову упорно лезли бананы и загадочное хлебное дерево, да только я не ботаник.
        Устав, присел на камень перевести дух, и только тут осознал, что вдоль острова не спеша так, с ленцой, продвигается лодка. Сидевший в лодке греб редко, но сильно, держась в отдалении от берега. Честно говоря, вначале решил, что у меня рассудок помутился. Ну сами посудите, кто ж по морю в лодке путешествует? Плот с парусом там, понимаю, да и то, максимум до первого шторма, а тут лодка с веслами. И видно, что человек знает, куда путь держит. На сгоревший остров лодочник даже не смотрел, как будто плавал тут мимо каждый день, и пейзаж ему успел осточертеть. Даже сгоревший.
        Так что, колебался я недолго. Даже если это плод моего расстроенного воображения, то хуже не будет. Ну подплывет поближе, залезу в воображаемую лодку, промокну, вылезу на берег, и пойму, что схожу с ума. Зато если лодочник настоящий, то может подбросит до соседнего острова? Заради такого дела готов погрести, хотя и будут потом руки в кровавых мозолях.
        Поэтому, издавая невнятные, но громкие вопли, помчался к берегу и начал скакать, крича, маша руками и вообще всячески пытаясь привлечь внимание. Наверное не врали, когда писали, что над водой звуки хорошо разносятся. Лодочник почти сразу повернул голову, полминуты всматривался в меня, а потом ловко сделал гребок одним веслом, разворачиваясь к острову.
        - Оптопка, бараколка, прямо по Ташкентской, есть свободные места!!! - не удержался я от возгласа
        Глава 13
        Лодка добралась до берега довольно быстро, но лодочника, разумеется, успел рассмотреть раньше. Он все-таки бросал взгляды через плечо, корректируя курс и примеряясь к берегу. Мужчина, этакий уверенный в себе крепыш, ростом выше меня на полголовы, и с короткой стрижкой. Двигался он спокойно, неторопливо, но чувствовалось, что при необходимости может быстро и ловко укоротить меня на голову.
        Возможно, именно так выглядел Тиберий в моем теле. Уверенность силы, спокойствие от осознания собственного могущества, и, соответственно, отсутствие необходимости задираться по мелочам. Оглядев испачканного меня, он спокойно спросил.
        - Что, сжег остров и решил уплыть? - обозначив легкую усмешку уголком рта.
        - Вроде того. Приплыл отдохнуть от магов, а тут сплошное пепелище, - пошутил в ответ.
        - Да ты и сам маг, - ну блин, как, как они все всё это видят?
        - Начинающий.
        - Да мне без разницы, я - юканец, - отмахнулся мужик. - Чезаре.
        - Игорь.
        - Так что?
        - Плыли себе, налетели Водные, поломали корабль, - выдал часть правды я, - вот и пришлось спасаться. Плыл, плыл, наткнулся на этот остров, а тут пожар. Потом смотрю, ты плывешь, ну и давай махать руками.
        - Ты не врешь, - задумчиво протянул Чезаре, - хотя чувствую что не договариваешь. Ладно, залезай в лодку, поплывем дальше, заодно расскажешь свою историю.
        Эвона как. Ложь распознает? И что тут травить про себя? Рассказать историю как есть?
        - Не хочешь - не плыви, - уловил мои сомнения Чезаре. - Подожди следующего корабля.
        - Уболтал, чертяка языкастый, - пробурчал я, залезая в лодку. - Мне сесть на весла?
        - Обойдешься, - ответил Чезаре, отталкивая лодку и ловко запрыгивая в нее. - Успеешь еще помахать веслами, пока будем плыть до Середки.
        - До Середки?
        - Конечно. Я же юканец.
        При этом он так испытующе посмотрел на меня, что сразу стало понятно: он совершает что-то такое, что знает каждый из живущих в этом мире. Хммм, Юкана, он - юканец, и что? Чезаре произносил это не так, как мы говорим «землянин», а как будто название собственного, отдельного народа. Похоже, проще капитулировать и сразу затравить историю перемещения, по крайней мере подозрений не будет. А то хрен знает, еще срубит голову посреди моря, я и пикнуть не успею. Вообще, чем больше я глядел на Чезаре, тем лучше понимал, что тут и Тиберий оказался бы бессилен. Ну разве что жахнул бы магией, хотя тогда я не знал, что это бесполезно.
        - Ладно, я не из этого мира, так что ничего не знаю, что такое происходит. Но доплыть до Середки не отказался бы, - как можно спокойнее сказал, но все равно нервно получилось.
        - Так я думал, - удовлетворенно кивнул Чезаре. - Теперь все сходится.
        Не стал уже спрашивать у этого местного Холмса, что там у него сошлось, просто поинтересовался.
        - Так что с доплыванием до Середки?
        - Видишь ли, - не спеша начал рассказывать Чезаре.
        Я слушал и тихо охреневал.
        Когда на заре времен боги создали мир, чтобы выяснить, какая из магий круче всех, новорожденный мир никто не именовал Юканой. Создав мир, населив его магами и полюбовавшись творением рук своих, боги ушли, пообещав вернуться к концу эксперимента. Только Юкана, движимая состраданием и любовью к обитателям, осталась и стала верховной богиней мира. Так мир получил ее имя.
        Маги сражались и сражались, убивали и уничтожали, и сердце Юканы разрывалось от жалости к гибнущим. Она была не в силах отменить сотворенное другими богами, но взамен создала свое. Своих детей, гвардию и ужас магов. Тех, кого назвали юканцами. То есть жители этого мира никогда не говорили про себя, что они юканцы - это имя носили те, кого создала богиня. Создала она их крепкими, выносливыми, умелыми и неуязвимыми для магии. Убить юканца можно было только оружием, ну или подручными средствами, что в реалиях магического мира означало очень многое. Разумеется, и юканцы гибли, но численность их всегда оставалась неизменной. После гибели очередного юканца, из храма Юканы выходил новый. Уже взрослый, зрелый и знающий.
        И поэтому каждый из юканцев считал своим долгом совершить хотя бы раз в жизни паломничество к храму.
        Раньше, когда суша была другой, до храма Юканы - на территории пресловутой Середки - добирались пешком, теперь на лодках. Традиции традициями, но заплыв до храма был признан чрезмерным, и правила паломничества предписывали добираться на лодке. От острова к острову, не спеша, но и не медля. При этом, насколько я понял несколько оговорок Чезаре, Юкана и так знала, что происходит с каждым из ее «детей», а те, в свою очередь, всегда могли воззвать напрямую к богине, если считали, что видят перед собой вопиющую несправедливость.
        То есть такую, которую не могут исправить самостоятельно.
        В общем, меня опять посетило ощущение бредовости мира, но вслух спросил другое.
        - Так зачем тогда паломничество, если вы всегда на связи?
        - Это нужно нам самим, - незамедлительно отозвался Чезаре, налегая на весла. - Чтобы ощутить связь всего живого в этом мире, и понять, куда идет этот мир.
        Ответ показался мне странным и туманным, но я был не в том положении, чтобы требовать правды. Скорее наоборот, мне пришлось самому рассказывать правдивую историю о том, как все со мной приключилось. Чезаре изредка задавал уточняющие вопросы, не забывая грести, и не слишком удивлялся, слыша про шпионские игрища магов, взаимное уничтожение и так далее. Ну да, сразу не сообразил, что у них тут вся жизнь завязана на истреблении друг друга. Это мне удивительно, как пришельцу, а местным привычно и обыденно. То-то они магам вилы в бок всаживают при первом же удобном случае.
        Нехитрые подсчеты показывали, что местные маги режутся уже пять тысяч лет, и успели истребить бОльшую часть суши и людей мира. Неудивительно, что Юкана сподобилась созданием сдерживающей гвардии, раз уж у нее так душа болела за мир в целом.
        - Слушай, Чезаре, а что ж вы всех магов не истребите? Не можете?
        - Вообще то можем, если Юкана сподобит, - пожал плечами тот, - и даст сил. Вот только мир создавал не только она одна, и взаимное уничтожение заложено тут в самую суть. Не знаю подробностей, но вот так.
        И мне опять показалось, что мой собеседник темнит, и я опять промолчал. Трудно как-то требовать правдивого ответа от детины, который больше тебя, двигается быстрее тебя, умеет сражаться лучше тебя, и вы находитесь в лодке посреди моря.
        Потом мы поменялись, и скорость упала, но все равно было здорово размяться и погрести. Надолго меня, конечно, не хватит, но все же лучше, чем сидеть балластом и получать дурацкие ответы на дурацкие вопросы. Чезаре, расположившись на моем месте, достал из мешка вяленое мясо, сухари и смачно захрустел. Так как его милостью я уже изрядно приложился к запасам, зрелище еды уже не так возбуждало. Хотя желудок и начал подквакивать, мол, хозяин, а давай еще перекусим? Не зная, что подумает об этом Чезаре, решил сдерживаться, благо всегда есть отмазка: неудобно есть и грести одновременно.
        - Ты не думай, Игорь, - миролюбиво заметил Чезаре, - что я специально от тебя что-то скрываю. Мне и самому не все известно, и то, что нас создала Юкана еще не означает, что нам известны ответы на все вопросы.
        Мне стало стыдно. В первую очередь за то, что меня так легко читают.
        - И мы не ставим целью убить всех магов, - продолжал юканец, слегка неразборчиво, так как жевал. - Нет, мы всего лишь ограничиваем их жажду разрушения. Иначе они давно разрушили бы весь мир целиком, невзирая ни на что.
        - Разве маги на такое способны? - невольно спросил я и тут же сбил дыхание.
        - О, - ухмыльнулся Чезаре. - Очень даже способны. Единицы из них способны достичь нулевого ранга, и единицы из этих единиц его достигали, но уж тогда Юкану трясло и качало, как будто дерево в бурю.
        - Ого, - выдохнул я.
        - Да, способности растут от ранга к рангу, и хорошо, что те, кто остался без Источника, вынуждены учить все с нуля. Впрочем, думаю, у тебя еще будут шансы узнать всю эту кухню изнутри. На территории Середки наверняка найдется пара техномагов, и они с радостью возьмут тебя в обучение.
        - Дааа?
        - Конечно. Отработаешь потом на город сколько там положено, и все, ты вольный обученный маг. Можешь продавать свои услуги всем желающим, и даже странствовать по миру, если конечно мастерства хватит. Не на путешествия, тут все просто, а мастерства на то, чтобы выжить.
        - Дааа?
        - Маги с Источником окунают туда безисточниковых, производя перековку и получая себе новых магов. Там какие-то заморочки есть, но метод практикуется. Обычные люди всегда готовы всадить кинжал в спину вольному магу, не говоря уже о том, что вокруг полыхает война и можно запросто погибнуть оказавшись не в том месте не в то время. Вот как у тебя с кораблями Светлых, Водных и Метаморфов.
        - Но я же не погиб, - в три выдоха произнес я.
        - Зато все остальные - очень даже, - пожал плечами Чезаре. - Тебе повезло, возблагодари Юкану за это. Жизнь вокруг тяжела для всех, и она была бы совершенно невыносима, если бы мы, юканцы, не ограничивали магов.
        Честно, в других условиях, подумал бы, что меня вербуют. Вступай к нам, мы такие молодцы, несем добро и справедливость и так далее. Но раз их создала богиня, надо полагать, мне просто туда путь заказан. Хотя, неуязвимость к магии дорогого стоит, не отказался бы от такого подарка судьбы. Чезаре даже подремал немного, пока я греб и греб, тяжелым трудом и потом выбивая из себя дурные мысли. В сущности, что такого страшного со мной случилось, чего бы уже не происходило. Все пребывание в этом мире меня швыряет и мотает, кидает от одних к других, и не перестаю быть разменной пешкой в чужих игрищах. Только с Тиберием немного поднялся, до коня или ладьи, но и то, некромант был конем, а я внутри пешкой.
        Так что можно смело пожать плечами и позволить кривой судьбы кривиться и дальше.
        От меня все равно ничего не зависело, не зависит и похоже не будет зависеть и дальше. Слабое утешение, но опять же, повторюсь, жив, сыт, попутчик настроен доброжелательно, глядишь и доберемся до этой Середки, откуда начался путь. А там будем посмотреть, кто кого и что куда.
        Окончательно выдохнувшись, прекратил грести, и Чезаре моментально проснулся. День уже давно перевалил на вторую половину, и вокруг по - прежнему расстилалась гладь спокойного, слава богу, моря. Страшно представить, что с этой лодчонкой сделает наималейший шторм. Чезаре хорошо, этот если и не выплывет, то на дно пойдет со спокойной душой, что до последнего служил своей богине, а мне каково будет? Утонуть в другом мире, смех сквозь слезы и позорище!
        - Молодец! - похвалил меня юканец. - Еще пару часов и доберемся до следующего острова.
        - А там что?
        - Там рыбацкий поселок, ну заодно и пункт контрабандистов, - пояснил Чезаре, налегая на весла. - Обогреемся, выпьем вина, осмотрим лодку и пополним припасы, и потом поплывем дальше.
        Отличная перспектива, ну кроме шуток. У меня то ни денег, ничего нет, а тут тебе и еда, и выпивка, и все остальное. Ведь явно же юканец понимает мое положение, и значит готов за все заплатить. Буду должен, ага, уже сквозь пелену подумал я и провалился в сон. Ни неудобные доски, ни качающаяся лодка не могли помешать мне крепко и сладко уснуть, как будто снова оказался дома. Не в той съемной квартире, как перед попаданием в этот мир, а в доме детства, скажем так. Ни забот, ни тревог, побегал, поиграл, поел и поспал, вот и все. Ах да, еще мультиков посмотрел, куда ж без них!
        Разбудил меня Чезаре, довольно сильно тряся за плечо.
        - Вставай, Игорь!
        - А? - лодка стояла на месте, но все равно спросонья трудно сориентироваться. - Что?
        - Приплыли, говорю! - расхохотался юканец. - Вот теперь верю, что ты из другого мира, местные так не смогли бы, два часа спать прямо в лодке, да еще и не проснуться, когда до берега доплыли!
        Встав и сделав несколько качающихся, неуверенных шагов, я оказался на очередном острове. Поселок выглядел крайне непрезентабельно, несколько покосившихся, вросших в землю хижин, практически незаметных. Это уже потом я сообразил, что так местные жители маскировались от патрулей Водных… ну помимо тех, кто получал на лапу от контрабандистов, во имя провоза товаров.
        Никто никуда не ходил, не бегал, и вообще все выглядело так, как будто поселок вымер давным-давно. Но, видимо, за нами наблюдали, и опознали Чезаре, потому что дверь ближайшей хижины приоткрылась и оттуда высунулась рука, сделавшая жест, мол, заходите!
        - Пойдем, - хлопнул меня по плечу юканец. - Видишь, нас приглашают в гости.
        - Пойдем, - согласился я, а что мне еще оставалось?
        Как выяснилось, основная жизнь поселка сосредотачивалась под землей. Склады для контрабандных товаров, ледники для рыбы, жилища для людей, и подземные ходы, чтобы убегать или нападать. Чезаре коротко пояснил, мол, несколько лет назад спас он местных от тройки одуревших магов Воды, и теперь всегда тут желанный гость.
        - Как спас? - зачем-то уточнил я.
        - Зарезал, - бросил Чезаре.
        Блин, лучше бы не уточнял!
        - Ха-ха, Бьорн, ты по прежнему могуч! - взревел юканец.
        - Да и ты, Чезаре, не постарел! - взревело в ответ.
        Присмотревшись, точнее приспособившись к скудному свету подземелий, обнаружил, что Чезаре и какой-то огромный мужик хлопают друг друга по плечам. Но если я не ослышался, то он сказал «Бьорн»? Неитальянское имя, если вы понимаете о чем я. А если не понимаете, то до сих пор мне встречались только итальянские имена, и я уже было решил, что это какой-то местный глюк. Ну, в смысле, раз каким-то чудом понимаю местных, то в этом языковом чуде произошел глюк, и все имена транслируются как итальянские. И тут сбой. Надо будет разобраться.
        - Кто это с тобой? Друг?
        - Приятель, - махнул Чезаре.
        Бьорну и этого оказалось достаточно, облапил меня, думал раздавит, ан нет, поприветствовал, значит.
        - Друзья Чезаре и мои друзья! - провозгласил он.
        - Как Марика, здорова? - спросил Чезаре.
        - Еще как, отправил к дальним родственникам, на один дальний островок, - расхохотался Бьорн, потом пояснил мне. - Это моя дочь, а Чезаре спас ее от этих охамевших магов!
        То, что я тоже маг, не стал уточнять, а то мало ли что, и поэтому просто начал кивать, мол, вот ужас то!
        - Эх, Чезаре, ты не поверишь, какие перспективы перед нами открылись с началом войны! - продолжал воодушевленно вещать Бьорн. Потом спохватился. - Чего мы стоим? Пойдем вглубь, мы тут вырыли еще парочку отличных жилых пещер, а недавно нам доставили транспорт с винишком. Отметим, выпьем, и ты расскажешь, какая нужда привела тебя на мой остров, а я тебе помогу!
        После чего Бьорн еще раз жизнерадостно расхохотался. Видно было, что он искренне рад видеть Чезаре и даже меня, потому что я друг Чезаре, и надо сказать, мне даже стало немного завидно. В своем мире таких друзей я как-то и не завел.
        - Идите за мной! - скомандовал Бьорн, и мы пошли.
        Глава 14
        В поселке мы провели пять дней. Вначале Чезаре с Бьорном хорошо погудели, ну и я постарался не отстать, хотя до этих мастодонтов мне оказалось далеко. Потом испортилась погода, потом пришел корабль с контрабандными товарами, и мы принимали участие в разгрузке. В общем, нормальная такая, спокойная жизнь, размеренный труд, неспешные разговоры, сытная и простая пища, пожалуй все то, чего мне не хватало в этом мире.
        Разумеется, у Тиберия все это было, да только я тогда телом не управлял и не чувствовал.
        Чезаре продолжал расспрашивать о моем мире, удивленно хмыкая на те чудеса цивилизации, которые мелькали в тексте. Но больше всего его поражало, что у нас нет магов. Войны, оружие, уничтожение - это было ему привычно, а вот то, что это все творилось без магии - ужасно изумляло юканца. В конце концов, на третий или четвертый день, он заявил.
        - Наверное, все ваши маги перебили друг друга, а знаний не оставили. Вот цепь магов и прервалась.
        - Может у нас просто мир без магии?
        - Не бывает таких! - твердо заявил Чезаре.
        Ну я не стал спрашивать, в скольких мирах побывал юканец, чтобы заявлять такое. Лицо его прямо светилось вдохновением, и не стоит дразнить будущего попутчика и мастера боя. В конце концов, мы не в интернете, чтобы на каждое слово пытаться подколоть, так что я промолчал.
        - Ничего, - подбодрил меня юканец, - вернешься к себе, станешь важным человеком!
        - Ага, или проведу всю жизнь за решеткой, - вздохнул я.
        - Почему?
        Долго и путано рассказывал я о спецслужбах, и о том, какой интерес вызовет настоящий маг. Ведь наверняка, если не посадят в комнату с мягкими стенами, так определят на службу и будут ставить бесконечные опыты, чтобы понять, откуда там магия рождается в организме. Чезаре слушал, слушал мои объяснения, а потом отрезал.
        - Так ты тихо действуй!
        Не поспоришь. Тихо, ага. В общем, похоже отрывок о чудесах интернета, и о том, что видеокамеры на каждом шагу, он не воспринял. Понятно, что на Юкане такого не встретишь, но все же.
        - Парни с корабля говорят, что Водные встревожены, и у них постоянно идут стычки, там, дальше к северу, - махнул рукой Чезаре. - Нездоровое оживление, обычно такое ближе к концу цикла бывает.
        Подумав, осторожно уточнил.
        - Думаешь, это из-за меня?
        - Если ты и вправду, - юканец понизил голос, - знаешь координаты Источника, то да. Очень лакомый кусочек, если ты понимаешь о чем я.
        - Да уж понимаю, что не в смысле каннибализма, - вздохнул я в ответ. - Мы еще долго тут будем?
        - Пару дней. Погода установится, припасы погрузим и поплывем. Да не боись, - рассмеялся он, - никто тебя тут искать не будет. Контрабандисты тебя не знают, а Бьорн в жизни не выдаст моих друзей!
        - А в смерти? - уточнил я, имея в виду некромантов.
        Надо сказать, к чести юканца, он сразу понял, о чем я, и задумался. Потом махнул рукой.
        - Да ладно, у некросов никогда сильного флота не было, а тут еще и Водные крутятся. Никто сюда не доберется, а сами Водные вряд ли в курсе. Скорее за свои шлюпы отомстить хотят, да пытаются разобраться, кто им так подгадил, прямо под носом.
        - Ну может быть, - вздохнул я, но нехорошее предчувствие осталось.
        В море мы вышли на шестой день. Погода установилась, на небе ни облачка, тишь и гладь, в общем самое время погрести. Бьорн и другие обитатели поселка помахали нам вслед руками, и разошлись по своим рыбно-контрабандным делам. Насколько я понял, таких перевалочных пунктов сотни по всему Внутреннему морю, и товары, невзирая на всю злобу и мощь Водных, пересекают море только так. Обратись к нужным людям, закажи и привезут с любого материка, вопрос лишь цены. Интересно, нас - попавших сюда - также заказывали, или некросы сами отправились за добычей?
        Праздный вопрос, ответ на который я вряд ли узнаю, и не слишком этим огорчен.
        Карты Внутреннего моря мне никто не показал, но Чезаре коротко пояснил, что к концу дня будет круглый и безжизненный островок, на котором можно остановиться. Потом еще переход в пол-дня, до следующего поселка, уже легального и находящегося под крылышком Водных. Там нужно отметиться и показать товар лицом, то есть уведомить всех, включая официального наблюдателя Водных, о совершаемом паломничестве. Сказать, что я офигел, значит ничего не сказать. Медленно и осторожно уточнил у Чезаре.
        - Вы же вроде враждуете с магами?
        - Враждуем, - согласился тот, мерно и мощно загребая.
        - И маги вас не любят?
        - Точно так.
        - Так зачем тогда уведомлять о, - я покрутил рукой в воздухе, пытаясь подобрать слово. - О плавании?
        - Видишь ли, - неспешно пояснил Чезаре, - это контрабандисты на своих быстрых клиперах могут проскальзывать. Мы на лодке никогда не пройдем незамеченными, потому что дальше плотность поселений и островов, контролируемых Водными, будет нарастать. Поэтому проще предупредить их, и они закроют глаза.
        - Но…
        - Да, это негласный договор, - согласился Чезаре. - Необъявленный и неофициальный. Но он есть. Юканцев, совершающих паломничество, Водные не трогают. А когда трогают, наши отдельно мстят, хотя и не говорят, что это месть. Но сам понимаешь, поводов для совершения справедливости вокруг хоть отбавляй, было бы желание. Так что негласное перемирие действует. Что касается тебя, то проплывешь вместе со мной, вряд ли Водные знают, какой секрет ты носишь в голове. И все, проплывем мимо, им с нас ни добычи, ни престижа, одни неприятности в случае нападения.
        Ну что тут можно было сказать. Только вздохнуть и подивиться очередному выверту судьбы. Что-то мне подсказывало, что гладко там не обойдется. Или патруль прицепится, или просто навалятся толпой, не с моим везением путешествовать. Но и выбора особого нет, поэтому я постарался меньше думать о том, что еще не случилось и сосредоточиться на том, что происходит здесь и сейчас.
        Поселок, контролируемый Водными, легально и просторно раскинулся на пологом берегу. Вот сразу было видно, что людям не надо прятаться. Стояла наблюдательная вышка, был сооружен грубый пирс или мол, в общем, такая, выдающаяся в море ерунда, к которой пристают корабли. Один такой, размером с полтора шлюпа метаморфов, спокойно качался на волнах, возле пирса. На вышке скучали двое, возле берега вытаскивали лодку, сушились сети, ходили какие-то люди, дымки над домами. В общем, в Багдаде все спокойно, и наша лодка ажиотажа не вызвала. Спокойно ткнулись в берег, подвытащили лодку, чтобы волной не утащило, поздоровались с ближайшим рыбаком и Чезаре поинтересовался, где комендант.
        - А вон там, видите дом с флюгером? - махнул тот рукой.
        И снова уткнулся в сеть. Не слишком приветливый тут народ, или просто рыбак такой попался. Чезаре уже топал к дому коменданта, ну и я за ним. Видимо, тут было не принято воровать, или что, но припасы, да и сама лодка так и остались на берегу. Юканца, казалось, это ничуть не беспокоило. Что-то за всем этим стояло, за небрежностью стражи, неприветливостью рыбака, нарочитой, напоказ бесстрастностью Чезаре, но что именно - не сумел уловить. Не настолько я разбирался в местных оттенках, чтобы с ходу читать такое.
        Возле дома коменданта скучал часовой, не соизволивший даже спросить пароль или там изобразить «Стой, кто идет», при нашем появлении. Как сидел, развалившись, так и продолжил сидеть, даже подобраться или привстать не соизволил. Жилище коменданта, крепкий одноэтажный каменный дом, было опрятно и ухожено, и настолько контрастировало с раздолбайским и расхлюстанным видом часового, что мне опять почудился смутный подвох. Но Чезаре даже бровью не повел, и просто вошел в дом.
        Комендант, уже седой и не слишком хорошо видящий, что-то обсуждал с крепким мужиком, откровенно пиратского вида. Медленно комендант водил пальцем по карте, что-то отмечая, а пират отхлебывал из кружки и тыкал пальцем куда-то вниз карты. Чезаре нарочито громко скрипнул дверью, и оба собеседника встрепенулись. Комендант немного подслеповато уставился в нашу сторону, а пират тут же метнулся к окну. Попутно он, можно сказать, подготовил себе путь к отступлению, да и рука его недвусмысленно его легла на рукоять меча.
        - Добрый день, - спокойно сказал Чезаре. - Я и мой друг направляемся в паломничество к храму Юканы, и хотели бы получить соответствующую бумагу, как оно и заведено.
        - О, так вы юканец? - прищурился комендант.
        Пират приоткрыл ставню и свистом подозвал к себе часового. Что-то зашептал ему, не побоявшись повернуться к нам спиной. Зачем и к чему все это? Что-то тут идет вторым дном, но никак не могу понять что. Комендант тем временем достал очки, нацепил и начал всматриваться в нас. При виде меня глаза его широко раскрылись, и стало понятно, что просто так тут не обойдемся.
        - Подумайте, прежде чем нарушать договор, - напряженно сказал Чезаре. - Это дорого вам встанет.
        - Не грози, сынок, - хрипло ответил комендант. - И не таких видал! Сейчас дам тебе бумагу, и плыви в храм, никто тебя не тронет. А вот твоему спутнику придется задержаться.
        - Зачем?
        - Дать показания, пояснить пару вещей, - спокойно вступил в разговор пират. - И если все в порядке, то ваш друг догонит вас по дороге. Он ведь не совершает паломничество, не так ли?
        - Все так, - невыносимо спокойно отозвался Чезаре, - но он мой друг и мы поплывем вместе.
        Не успел я обрадоваться, как комендант тяжело вздохнул и ударил в гонг, висевший слева от него, на стене.
        - Извини, сынок, но приказы не обсуждаются, - вздохнул старик. - Берт, они твои.
        Пират радостно осклабился и вытащил меч из ножен. Чезаре удивленно приподнял бровь.
        - Давно хотел сразиться с юканцем, поглядеть, настолько ли вы хоро…
        Договорить он не успел. Неуловимым движением Чезаре сместился вперед, и меч его срубил Берту голову. Комендант уже откинулся вместе со стулом, получив метательным ножом в глаз.
        - Бегом на улицу!! - прорычал Чезаре. - И сразу беги в лес!!
        Выскочив из дома, я обнаружил, что со всех концов поселка уже бегут солдаты, с корабля высаживается команда, а поблизости от меня размахивает водным бичом маг. Ну [цензура]!!! Вот как тут прикажете бежать в лес? Да и леса того, да и сколько я смогу там бегать?
        - Беги, дурак! - раздался крик Чезаре.
        Маг взмахнул водным бичом, но тот бессильно рассыпался, столкнувшись с юканцем. В следующую секунду маг лишился головы, а я получил поощряющего пинка. Забыв обо всем, я бросился к лесу, благо дорога оказалась открыта. На ходу оглядываясь, я видел, как Чезаре рубится с солдатами, в одной руке меч, в другой кинжал, которым он ловко бил противников в бок, прямо в печень или почки, забыл, что с какой стороны.
        За мной тоже бежали двое, но проигрывали в скорости, да и оружие им явно мешало. Опять же совершенно незачем грозно орать и ругаться, так только дыхание сбивается. Молча я несся вперед, и стена деревьев становилась все ближе и ближе. Крики и грохот оружия за спиной постепенно стихали, и совершенно не хотелось думать, что Чезаре убили, но и оглядываться было незачем. На исход стычки это никак не повлияло бы, а скорость упала.
        Поэтому, напрягая все силы, я влетел в лес, и какое-то время несся вперед.
        Потом, едва не подвернув ногу и не разбившись о дерево, все-таки снизил скорость и даже попытался понять, что же мне делать? Надо бы запутать следы, да попытаться украсть лодку и уплыть. Хотя бы обратно к Бьорну. Вот чувствовал же подвох! Но Чезаре был так спокоен и уверен в своих силах, что и я промолчал, хотя стоило бы вопить во весь голос! Так, запутать следы, но как? Вроде надо делать какие-то ложные петли и сдваивать следы, но как? Может по верхам деревьев промчаться? Оглядевшись, вычеркнул последний пункт: лиан нигде не наблюдалось, да и я не Тарзан, чтобы так скакать.
        Почесав в затылке, понял, что ничего не выйдет, и просто пошел вперед.
        Слава богу, лес, пусть и не из слишком знакомых деревьев, но хотя бы достаточно редкий, чтобы можно было легкой рысцой бежать вперед. Был я как-то раз в непролазном лесу, ну его нахрен такие приключения. Мне бы это спрятаться не помогло, а вот ноги почти гарантированно переломал бы. Из живности присутствовали какие-то птицы, истошно орущие в стороне, и сразу мелькнула мысль, что вот так меня и найдут. Потом сообразил, что меня и так найдут по следу, местные Чингачгуки наверняка способны и неделю спустя идти по следу, а если привлечь магию, так и через месяц.
        Поэтому я, как уже было сказано, рысил вперед, пока к своей радости не добрался до ручья.
        Сбить со следа, пройдя по ручью - такое из книг знал даже я, так что радостно устремился вперед. Решил не разуваться, чтобы ноги не окоченели окончательно, пусть даже и пришлось бы потом сушить обувь на себе. Лучше так, чем голыми пятками по камушкам скакать, и хорошо, что эти камушки тут были! Будь дно из глины, наверняка оставил бы кучу отпечатков, а так раз-два и вот уже рысю вверх по течению. Настроение, правда, так и осталось ниже плинтуса, но уже хотя бы что-то.
        Пробежав какое-то расстояние, ловко выпрыгнул из ручья прямо на камни, чтобы оставлять меньше следов, и порысил дальше. Местность поднималась, пошли холмы, и вскоре я нашел нечто вроде пещеры-промоины. Видимо во время весенних дождей тут хлестала вода и подмыла склон. Немного опасно, но зато укрывает от взглядом. Присев и косясь на торчащие сверху корешки, снял обувь. Отжал одежду, и обнаружил, что в очередной раз оказался хрен знает где, хрен знает в чем, ни еды, ни припасов, ни оружия.
        - Если это сон, то пускай он уже закончится, - пожаловался сохнущим сапогам.
        Если удалось сбить погоню со следа, то можно отсидеться денек, а потом попробовать выкрасть лодку. Или двинуться дальше, остров, похоже, большой, может удастся какую-нибудь рыбацкую заимку найти. То да се, глядишь, и нарисуются шансы, успокаивал я себя.
        Но судьба в очередной раз крутанула задом.
        Не прошло и часа моего сидения, как раздался шум и гам. Осторожно выглянув, обнаружил, что в мою сторону движется цепь солдат. [Цензура], вот тебе и рыбацкий поселок, такое ощущение, что тут целая дивизия расквартирована! Но как они меня нашли? Как будто подслушав мои мысли, сзади раздался спокойный голос.
        - Браво, это была неплохая попытка!
        Обернувшись, увидел перед собой мага воды, в возрасте, утирающего пот. И при нем два крепких солдата.
        - Но вы совершенно зря отправились по ручью. Вода не хранит секретов от тех, кто ей повелевает.
        Вот тут я понял, какого дал маху. Бегать от магов Воды по воде, да, это я эпично промахнулся. Меня может оправдать только отсутствие привычки к магии, хотя для тех, кто меня поймал это не оправдание.
        - Связать его, аккуратно и нежно! - приказал маг. - Нам предстоит долгий разговор!
        Вот [цензура]!
        Глава 15
        Ну что, связали меня аккуратно и нежно, потом вернули в этот поселок, глаза бы мои его не видели! Лодка наша так и торчала на берегу, трупы уже убрали, но следы побоища и крови были видны. Валялась поломанная вышка, и меня даже обуяло некоторое злорадство, мол, вот вам, негодяи, будете знать, как нападать на мирных путешественников! Чезаре или его тела нигде не было видно, и это позволяло сохранять надежду, что юканец отбился, покрошил местных в салат и ушел. Может и придет вызволить? А если и нет, то пускай все это закончится быстрее!
        Но мои молитвы, как всегда, были проигнорированы, и началось очередное тягомотное приключение.
        Обычно ж как в книжках, герой что-то там делает, носится, сражается, получает раны, любит, убивает, жизнь кипит и так далее, понятно, что в целях драйва в книгах концентрат событий идет. Мне же, почему-то, достались сплошные вырезанные другими авторами куски. Медленное и неспешное существование, тренировки, путешествия, которые обычно в книгах сводятся к одной строчке.
        Не, я тоже могу заявить, что меня погрузили на корабль, и мы куда-то плыли две недели.
        Но как описать это мерзейшее состояние, когда ты сидишь в трюме и от тебя ничего не зависит и тянутся дни, подобно липкой тянучке, и только тревожные предчувствия мучают сильнее день ото дня? Вроде ты и не нужен никому, раз в день тебе выдают воды и еды, и все, никто не торопится тебя допрашивать или грозить, и ты ощущаешь себя больше грузом, нежели пассажиром?
        В общем, можно сказать, что я самый независимый маг в этом мире. Как ни хрена не зависело от меня в самом начале, так всю историю и продолжается. Честно сказать, уже прямо вот хочется встать, стукнуть кулаком по столу и заявить, что все могут идти нахер и отстать от меня. Не, был бы я могучий маг, то так бы и сделал, но в том то и парадокс, что будь я могучим магом, в жизни не попал бы в ту ситуацию, в которой оказался.
        Так что только и оставалось, что горестно размышлять о собственной незавидной судьбе под мерное покачивание корабля. Периодически посудина ускорялась, явно магическим путем, но что там и как наверху творилось никто мне не расказывал. Вообще за две недели, подозреваю, тут все Внутреннее Море можно обплыть три раза, и в какой-то момент родилась нехорошая мысль, что про меня просто забыли. И буду ездить в трюме, пока не перестанут выдавать еду и воду, и тогда просто загнусь от голода и обезвоживания. И потом, лет через двадцать, мой скелет будет продолжать плавать, и никто не вспомнит, откуда он взялся в трюме.
        Тем не менее, в один прекрасный момент путешествие закончилось, и меня вытащили из трюма, отряхнули, придержали, спуская на берег, и повели. Шатало и вело вначале очень хорошо, все казалось, что земля качается, и надо успевать реагировать. Возможно кому-то знающему местность вокруг рассказала бы многое, я же отупело рассматривал скалы и маленькую бухту в кольце скал, и длинную лестницу наверх, где примостились какие-то строения. Больше всего обстановка напоминала тайное убежище в жерле потухшего вулкана, но зачем бы Водным прятаться на морях и островах? Впереди шло двое солдат, сзади трое, и еще маг, не убирающий руки с фляги с водой, и сверху целились какие-то нехорошие товарищи. В общем, я бы понял, если бы такие меры принимали к Чезаре, но меня то за что?
        Я же даже не дрался там ни с кем, никого не убил и не покалечил, но ведут, как будто супермена поймали.
        Естественно, что мнение мое никто в расчет не брал, и конвой сопроводил до самой крепостицы наверху. Подозреваю, что это была, образно говоря, лишь верхушка айсберга, а основное тело крепости пряталось в скале, но меня туда никто не повел. Завели в камеру, закрыли дверь и посоветовали сидеть тихо. Можно подумать, что в путешествии я буянил, пытался проломить днище корабля, кидался на люк, орал и пел матерные частушки. Но раз сказали сидеть тихо, будем сидеть тихо и пока что осмотримся.
        Окно, забранное двойной решеткой, прутья в пару сантиметров толщиной, а стекла нет. Задувал свежий морской ветерок, и несмотря на всю радость от такого вкусного воздуха, после затхлости трюма, первой мыслью было, что я тут нахрен замерзну ночью, с такой вентилляцией. Ну да, смотрю, как попал в этот мир, так каждый встречный и поперечный так и норовит оздоровить мое тело, заняться закалкой, нарастить мышцу, бросить курить и все такое. Мне же хотелось пороков и разврата цивилизации, не знаю уж в какой раз. В общем, каждый день мне этого хотелось, сотню раз за день, так что итоговую цифру можете посчитать сами.
        В рамках оздоровительной программы в камере присутствовали каменные стены и потолок, и лежак из досок, в общем, не сильно-то посибаритствуешь. Через решетки был виден только кусочек моря и неба. Повздыхав, уселся на лежак, так, чтобы были видно небо, и начал в очередной раз перебирать воспоминания времен Тиберия. Казалось, что есть там зацепка, как бы овладеть магией, какой-то ключ или последовательность действий. В двери в камере замочной скважины не было, только засов снаружи, так что пальцы совать мне никуда не пришлось.
        Но заскучать мне не дали, только настроился на умиротворенный лад и долгое сидение в камере, как пришли два молчаливых бугая, подняли, ухватили за плечи и скорее потащили, нежели повели, в кабинет на другом конце крепостицы. В кабинете присутствовали двое, вальяжный маг, в какой-то вычурной, изукрашенной за пределами здравого смысла одежде, и неприметный небольшой такой мужичок, с усталыми глазами. Как выяснилось позже, это был кто-то вроде местного контрразведчика, вот только вначале маг сходу засадил в меня каким-то заклинанием.
        У вас когда-нибудь болела вода внутри тела? Возможно, что заклинание действовало на кровь, не знаю, но в сущности кровь ведь та же вода. Или маг воздействовал на воду внутри клеток, и теперь все мое тело болело и горело. Меня гнуло в корчах, и от этого становилось еще больнее, равно как и от криков. Они одновременно приносили облегчение и в то же время от каждого крика опять же становилось еще больнее. Не знаю, сколько это длилось, возможно всего несколько секунд, но когда неприметный человечек сделал жест магу, и тот отменил заклинание, мне показалось, что прошло несколько часов.
        Изнеможденный, я рухнул на пол, ощущая непередаваемую эйфорию от того, что у меня ничего не болит. Человечек подошел вплотную, вынул затычки из ушей и ласково так спросил.
        - Ну что, расскажешь нам все, или повторим заклинание?
        - Расскажу, - прохрипел я, выдавливая слова усилием воли. Попадать под заклинание второй раз не хотелось. - И так бы рассказал, без всяких пыток.
        - Эгеге, - хохотнул человечек, - это еще неизвестно. Ну что, давай, спой мне песню про битву неподалеку от острова Кампасо.
        - Не знаю такого, - ответил я, и быстро-быстро, опережая возможный жест магу, добавил. - Правда, не знаю названий островов. Там были два корабля Светлых, три Водных и тот, на котором я плыл.
        - Таааак, - удовлетворенно протянул человечек. - Продолжай.
        И я продолжил. Мне не поверили. Пытка повторилась.
        В таком вот режиме прошло несколько дней. Свою историю я рассказал наверное раз десять, прежде чем эти два нехороших человека от меня отстали. Все тело болело и подергивалось, от непрекращающихся пыток водой. Не знаю уж, с чего они так решили, но почему-то вся моя готовность сотрудничать и рассказывать воспринималась как злонамеренная попытка обмануть государство Водных магов.
        Самое противное, что внешне тело оставалось целым, ни капли крови не пролилось. Может мне тогда легче было бы переносить все это, не знаю. Но состояние, когда болит все внутри, а снаружи все целое, вызывало только тошноту и слабость. Ну и конечно же яростную ненависть к мучителям, проявить которую я не мог, ибо стоило начать концентрироваться на чувствах, как сразу боль усиливалась. Более того, эти двое еще и периодически меня подлечивали, а то бы наверное там и помер.
        Отрицать не буду, в те дни я жаждал смерти, но мне ее так и не досталось.
        Страдания, боль, пытки, и все во имя чего? Существование и судьба представлялись мне в те дни настолько бесцельными, что будь у меня силы умереть - умер бы. Язык бы себе откусил или вены перегрыз, или голову об камень стен разбил, это все равно было бы легче перенести, чем боль воды внутри. Каждая клетка, мускул, нерв болели и жгли меня изнутри, и я кричал и кричал, и рассказывал, а они записывали, а потом пытка возобновлялась. Во имя чего все это было, так и осталось загадкой. Возможно им просто нравилось меня пытать, а может они так мстили за убитых, ведь Чезаре, сумевший сбежать, произвел настоящий погром, убив пару дюжин человек.
        В любом случае, в конце концов они от меня отстали.
        Напоследок маг воды еще раз залудил заклинанием, оставив меня корчиться на полу от боли. Поэтому шум снаружи, раздавшийся немного позже, не произвел никакого впечатления на мой измученный организм. Легкое раздражение, не более. Шум и крики то усиливались, то стихали, а я все лежал и лежал на полу, не в силах встать и перебраться на доски. Больно было даже думать, и я лежал бездумно, не ощущая холода пола, продуваемого сквозняком из окна.
        - Вот он!
        - Ах, негодяи!
        - Поднимай его!
        - Кастуй лечение!
        - Тащи лекарства!
        - Убить [цензура]!!
        Меня подняли, встряхнули, влили какой-то коричневой гадости, запулили заклинанием, от которого голова начала гореть и чесаться, и тормошили, теребили, пытались докричаться и что-то донести. Потом влили в глотку чего-то крепко-алкогольного, еще лекарств, еще магии, и постепенно в голове начало проясняться. Вместо тумана проступили лица, вместо бездумного страдания взрыв мыслей и ненависти.
        Окружали меня знакомые все лица.
        Иномиряне, с которыми я начал путь в этом мире.
        Соратники Тиберия, очень злые некроманты из прошлого.
        И судя по возгласам, они принимали меня за него.
        В другой раз я бы, скажем так, испытал непреодолимое желание посетить туалет и немедленно осуществил бы это желание. Сами представьте, вас окружает толпа злобных боевых некромантов, только что взявшая штурмом укрепление магов Воды в самом центре территории, контролируемой этими самыми магами Воды. Все разгорячены, возбуждены, и готовы убивать. При этом они принимают вас за своего предводителя, умелого, опытного мага, стратега и тактика, лидера, и ждут приказаний. То есть дай им хоть намек на подозрение - а при таких вводных это неизбежно - и тебя порвут на запчасти, потом воскресят и будешь доживать век в виде зомби. И перед этим еще наверняка допросят, с пытками.
        В общем, было от чего растеряться и испугаться, но я видать был еще под воздействием лекарств, или просто мне было хорошо от отсутствия боли после пыток, и я смело и бесстрашно откашлялся, прочищая горло. Но заговорить мне так и не дали. В камеру, где и так было тесно от собравшихся, втиснулся еще один некромант и сообщил.
        - Корабли на горизонте! Пора уносить ноги!
        - Берите Тиберия, - начал командовать кто-то из некромантов.
        Не сомневаюсь, будь здесь сам Тиберий, он бы опознал говоривших по голосу, но опять же очередной парадокс заключался в том, что Тиберий здесь оказаться не мог по определению. Да, голос был знаком по совместным занятиям в прошлом, но кто это и как его зовут, не вспомнил бы даже под новыми пытками.
        - Аккуратно несите его вниз! Имитация готова?
        - Второй десяток работает, - раздался голос.
        - Отлично. Грузимся и уходим. Улики?
        - Подброшены. Теперь уйти незаметно, и дело в могиле!
        После чего вся эта гоп-некрокомпания дружно заржала, схватила меня и потащила, на ходу обмениваясь радостными замечаниями, смысл которых сводился к тому, что маги в этом времени совсем заплыли жиром и резать их проще, чем отбирать конфеты у детей. Мне же оставалось только содрогаться, что к счастью принимали за судороги после пыток. Если у кого и были подозрения, то их не озвучивали, и следовательно судьба подарила мне еще несколько часов жизни. Глядя на проплывающий мимо потолок и подбадривающие ухмылки соратников Тиберия, я мог только гадать, куда же кривая вывезет меня на этот раз?
        - Паааажигай! - раздался издалека чей-то крик.
        Потом потянуло гарью, палеными волосами и мясом, и тут меня замутило. Сил блевать не было, но организм все же сделал попытку, едва не удушив сам себя. К счастью, окружающие не дремали, и в меня вовремя замагичили еще какую-то гадость. Теперь чесалось и горело все тело, и это странным образом придавало сил. Вокруг ковыляли зомби, стаскивая какие-то вещи и другие трупы, корабли на горизонте, судя по возгласам, приближались, и мысли о том, что сейчас будет еще одна бойня, а я опять не в состоянии сражаться, занимали слишком много места в голове.
        Корабль некромантов, при виде которого мне почему-то вспомнилось слово «шхуна», хотя вот убейте, в упор не вспомнил бы, чем она отличается от фрегата или эсминца, мирно покачивался на волнах в бухте. Меня тащили прямо туда, и по дороге, видимо, чтобы жизнь медом не казалась, вспомнил, что маги тут всегда определяли друг друга. Почему соратники Тиберия не видят, что я не некромант? И сколько времени пройдет до того момента, как они это определят? И что тогда со мной будет? Сказать прямо сейчас? Начнут разбираться и патруль Водных успеет подойти к острову, и вряд ли тогда кто-то из нас уйдет. Поэтому я промолчал.
        Погрузка бегом-бегом, и кораблик сразу рванул с места. Не знаю, кто тут делает водометные движители, но похоже пользуются ими все, кому не лень. Трое некромантов на носу судна что-то колдовали, и нас окутала легкая дымка. Будь Водные ближе, их бы не обманула такая маскировка, но так как возвращавшийся патруль ничего не подозревал, то пронесло. Бочком и бегом, и кораблик с некромантами и мной вырвался на просторы, и куда-то понесся. Так как мне никто так и не соизволил показать карту островов и Моря, оставалось только гадать, в каком уголке Юканы я окажусь на этот раз. Если вообще окажусь, так как от Водных вроде ушли, и раскрытие мое - вопрос неизбежный.
        Поэтому я встал и громко заявил.
        - Между прочим, я не Тиберий! - устал мучиться, пусть уж лучше сразу прибьют.
        Ответ последовал весьма неожиданный.
        - А мы знаем, - хладнокровно ответил один из некромантов.
        - Так почему тогда…
        - Так смешнее, - усмехнулся он. - Да и Тиберия мы чересчур уважали. Но, дело не только в этом. Координаты Источника слишком серьезная вещь, чтобы оставлять тебя врагу. Поэтому пришлось немного побегать и подраться. Так что придется тебе вернуться к нам.
        - Не проще было бы меня убить? - спросил я, ни хрена не понимая.
        - Простые пути не самые верные, - раздалось в ответ. - Поспи немного! Шшиххсоос!
        И меня моментально вырубило, как будто щелкнули выключателем. Уррррроды!
        Глава 16
        В себя я пришел дня через четыре, когда кораблик некромантов зашел в какой-то порт. То есть тогда я не знал, что это порт, но очнулся от гула и шума за бортом. Сидевший на страже некромант сразу встрепенулся и сердито засверлил меня взглядом. Не знаю, кастанул бы он еще раз вырубающее или нет, но тут снаружи раздался подозрительно знакомый голос.
        - Эй, на «Ласточке»! Приятеля моего не видели?!
        - Какого еще приятеля?
        - Да мелкий, белобрысый, - уверенно говорил Чезаре, - не из этого мира, был некромантом, а потом перестал!
        - Нет, не видели.
        - А что-то мне подсказывает, - насмешливо протянул юканец, - что видели!
        - Вали отсюда, пока не обидели! Пусть ты юканец, да мы тоже кое-что можем! - в голосе собеседника Чезаре прямо звенело напряжение.
        Я же ощущал огромное облегчение. В сущности, какое дело юканцу до меня? Ну встретил по дороге, подумаешь из другого мира, но чтобы вот так бегать и спасать? Видимо что-то такое отразилось на моем лице, а может просто инструкции у стража были, или он получил сигнал, или просто некроманты уже успели узнать, кто такие юканцы. В сущности какая разница? Итог все равно был один и тот же: в меня засадили какой-то убийственной гадостью, выглядевшей как выброс пепла из угольной печки.
        В груди загорелся огонь, как будто я, подобно Муцию Сцеволе, наелся пылающих углей. Руки и ноги ослабели, а попытка закричать привела лишь к бледному хрипу. Не крик, а шепот, который никто не услышит. Помимо разочарования, злости, удивления, я испытал и огромное облегчение. Наконец-то эта дурацкая история закончится! Устал уже! Огонь разгорался, и уже силуэт стража поплыл, так как глаза слезились отчаянно.
        Разумеется, увидеть, что случилось наверху, не мог, но было там примерно вот что.
        - Можете, да? - усмехнулся Чезаре. - Ладно, раз так, я тоже кое-что смогу! Дави их, парни!
        Из-за угла выбежали еще четверо юканцев, и бросились к «Ласточке». Дежуривший десяток некромантов побледнел, но отступать было некуда. Не стоило, конечно, заходить в этот порт, но запасы надо было пополнить, слишком уж резво и быстро пришлось срываться с места и мчаться проводить операцию «спасения» Тиберия. Проще всего было бы, конечно, убить исходник тела Тиберия на месте, но пошли шпионские игры, запутывание, кидание ложных следов, и вот результат. Знай некроманты, что именно Чезаре подкинул им инфу из-за которой они сорвались с места, возможно все и повернулось бы по-другому. Но юканец был не слишком настроен на разговоры, и поэтому быстро перешел в атаку.
        Побоище получилось грандиозное.
        Некроманты, к которым на выручку быстро прибежал второй десяток, швырялись заклинаниями только так, и совсем не в юканцев, а в то, что их окружало. Помимо этого соратники Тиберия не забывали махать железками. Также им помогала команда «Ласточки», и куча зомби и скелетов, часть из которых сидела в трюме, а часть некроманты слепили прямо на месте. Причалы, попавшие под удар, быстро опустели, но все же энным количеством нежити некроманты успели обзавестить, и активно натравливали их на юканцев.
        Летали заклинания, гремело оружие, повторно умирали мертвые, и, как уже говорилось, причалы быстро опустели. Новость о побоище быстро облетела весь порт, но никто не рискнул лезть в эту заварушку. Портовая стража копила силы, чтобы одним ударом пресечь безобразие, но пока что силы не накапливались. Стандартные тройки, пятерки и десятки стражников тут явно не годились. Поддержка магов была, но в драке участвовали юканцы, и поэтому вмешательство затягивалось. Чего уж там, все тихо ожидали, что сейчас кто-нибудь победит, и вот его уже можно будет брать в оборот.
        В какой-то момент побоище затихло, и глазам самых любопытных предстал развороченный причал и пробитые стены складов вокруг. Также пострадали два соседних корабля, рыбацкие барки, конечно, не фрегаты, но все же. Набережная была усеяна дважды трупами, тех, кто подвернулся под горячую руку вначале некромантам, а затем и юканцам. На самой «Ласточке» юканцы деловито спихивали в воду трупы некромантов, благо дырок в бортах хватало. На первый взгляд никто из них не пострадал, но это было обманчивое впечатление. Одного юканца все-таки убили, и остальные были ранены, но издалека любопытствующие увидеть этого не могли, а близко подходить никто не рискнул.
        Портовая стража, поколебавшись, начала приближаться к месту бойни.
        - Ах ты [цензура]! - раздался громовой вопль над головой.
        Я уже практически ничего не видел и не ощущал, но все еще мог слышать, по какому-то капризу судьбы. «Кто там опять не дает мне спокойно умереть», подумал и даже попытался сказать вслух, но не смог. Меня трясли и пытались привести в чувство, но не помогало. Тогда меня отпустили, потом раздался хруст, еще хруст, и потом что-то коснулось груди.
        - К тебе взываю, Юкана! - раздался голос Чезаре. - Яви свою справедливость!
        Резкая боль и сразу вслед за ней резкое облегчение, как будто угли залило водой.
        Проморгавшись, обнаружил, что сравнение было недалеко от правды. Разрез на груди, и туда капала кровь из руки Чезаре. Юканец сжимал и разжимал кулак, стараясь выдавить еще крови, и мне даже как-то стало не по себе.
        - Спасибо, я уже в норме, - пискнул юканцу.
        - Ааа, молодец! - громыхнул тот. - Сейчас, еще немного надо, чтобы наверняка!
        Покапав еще крови, он залепил разрез какой-то жвачкой из смолы, совершенно не заботясь о всяких там гигиенах и стерильности. Потащил меня наружу, придерживая сбоку. Комитет по встрече, в лице сотни стражи, куче зевак и любопытствующих, мусорщиков, убирающих трупы, и команды магов, весьма напряженных, уже толпился и бурлил на причале.
        Трое юканцев насмешливо смотрели на толпу и демонстративно делали вид, что ничего не происходит. В воздухе витало напряжение, но лично я в те минуты действительность осознавал слабо. И надо сказать, что превалировали два чувства: радость, что остался жив и разочарование, что все-таки не умер.
        - Ну что собрались? - громко спросил Чезаре. - Была совершена несправедливость, мы ее исправили! Вопрос закрыт, можете расходиться!
        - Кто оплатит убытки? - раздался выкрик из-за спины стражей.
        Отталкивая стражу, вперед протолкался грузный, толстый мужчина, совершенно небоевого вида.
        - Кто оплатит все то, что вы натворили? - продолжал вопрошать мужчина. - Справедливость, говорите? Так по справедливости надо оживить всех напрасно убитых, восстановить все здания, починить корабли!
        - Мы не занимаемся финансовой справедливостью, - отрезал Чезаре, - только тем, что натворили маги! В качестве компенсации можете забрать этот корабль!
        Он притопнул по палубе «Ласточки», но видимо этого было недостаточно.
        - Вы что, не могли тихо-мирно подраться в отдаленном уголке?! Зачем было устраивать побоище прямо в центре порта! - продолжал стенать мужчина.
        Похоже главный казначей и местный финансист, и я даже ощутил жалость к собрату по профессии. Но это я, а вот Чезаре немедленно повысил голос.
        - Затем, что некроманты причалили именно здесь! Справедливость мы творим там, где видим, а не там, где кому-то удобно! Хватит испытывать мое терпение! Все вы знаете, кто мы, и знаете, что мы были в своем праве! Можете предъявить претензии некромантам, пока они еще ходят по земле Юканы!
        Троица его приятелей уже стояла рядом, обнажив оружие, и толпа заколебалась. Самые осторожные, зачуяв запах нового побоища, сразу начали разбегаться. За ними потянулись сбежавшиеся было зеваки. Юканцы выжидали, стража стояла на месте, маги слегка отодвинулись, и это как будто послужило сигналом. Не прошло и десяти минут, как пространство вокруг корабля опустело, и остались только стражники, маги, местный финансист, и мы впятером на палубе. Мне к тому времени стало настолько лучше, что уже смог сам стоять. Если у юканцев такая целебная кровь, то их, по идее, должны были бы непрерывно ловить, но в тот момент расспрашивать было как-то не с руки, и я молча ждал вместе со всеми.
        Кривая судьбы в этот раз оказалась в руках юканцев, и поэтому не смогла как следует выгнуться.
        Сдавшись, финансист начал оценивать «Ласточку», потом еще пришел комендант порта и наорал на всех, мол, какого хрена бросили все и сбежались толпой? В первый раз, мол, что ли такое видите? Быстро ноги в руки и разбежались обратно, пока он, комендант, лично всех не поубивал, предварительно оштрафовав. Как мне показалось, крики его были изрядно окрашены страхом перед тем, что юканцы сейчас решат сотворить еще справедливости и снова начнут махать мечами и кинжалами.
        Надо заметить, что справедливость юканцев никогда, с самого момента их появления, не носила характера личной наживы или мести. Они именно что творили справедливость, как ее понимали, во имя своей богини, и исправляя совершенное магами. И все это знали, и знали, что если уж юканцы начали говорить о справедливости, то бесполезно что-либо доказывать. Просто в этот раз слишком уж кроваво и резко все получилось, вот и началась суматоха, а потом и паника, а потом и беготня, и тут еще и казначей разнылся, поэтому и вышла такая сцена. Если бы юканцы просто забрались на корабль и прирезали некромантов, никто бы им и слова не сказал, но слишком уж боевитые оказались соратники у Тиберия.
        В результате, как всегда, пострадали непричастные, но лично мне в тот момент, сами понимаете, было как-то наплевать. В конце концов, эти люди были мне никто, как и я для них, в отличие от юканцев. Чезаре и команда, убедившись, что недоразумение исчерпано, покинули порт, естественно, вместе со мной. Вопиющей несправедливостью в данном случае оказалось то, что паломничество не только было прервано, но и сопутствующие этому факторы. Нападение, пленение меня, и плевать, что Водные не знали о моем иномирском происхождении. Честно признаться, не совсем въехал, при чем тут мое происхождение, но понял, что в глазах юканцев это было отягчающим обстоятельством. Отягчающим для Водных, разумеется, в результате чего завертелось колесо.
        Отбив нападение, и перебив часть гарнизона Водных, Чезаре убежал, но в отличие от меня, сделал это грамотно. Погоня его не нашла, а сам он отправился творить справедливость. В результате некроманты получили информацию, приведшую к падению опорного пункта Водных. Были там еще какие-то закрутки, которые Чезаре не стал раскрывать, решив, что хватит с меня и такой информации. Закрутились, завертелись шпионские замыслы и интриги, и в результате Чезаре с командой подловили некромантов на обратном пути, освободив мою подыхающую тушку.
        - Надо сказать, что ты одной ногой уже опустился в могилу, - заметил Чезаре, - но так как это было бы несправедливо, я воззвал к Юкане и поделился своей кровью.
        - Ммм, - промычал я.
        - Мы неподвластны магии, и моя кровь убила заклинание, пожирающее тебя изнутри, - пояснил Чезаре, понявший, что я ничего не понял из случившегося. - Так что не думай, что у нас лечебная кровь, я просто убрал убивающую тебя магию.
        - Ааа, - промычал я в другой тональности.
        Собственно, вопрос стоял так: о какой справедливости шла речь, чтобы ради нее убить столько народу? Но вслух спросил совершенно другое, хотя и не менее актуальное.
        - Так что теперь со мной будет?
        - Нет, в юканца ты не превратишься и не надейся! - расхохотался Чезаре. - Хотя и можно сказать, что мы теперь побратимы. Но не думай, никаких прав это тебе не дает, одни обязанности творить справедливость!
        - Хммм, а это обязательно? Я все-таки как-то далек… от возможностей юканца, - подобрал дипломатическую формулировку.
        - Нет, не обязательно! Впрочем, если однажды… а нет, это пустое. В общем, думаю, надо продолжить паломничество к храму, ты как, поедешь со мной?
        - Ээээ, - опять промычал я. - Как-то неожиданно. Прямо вот не готов сразу ответить.
        - Понимаю! - опять расхохотался юканец. - Сейчас поедим, отдохнем и тогда будем думать!
        Поедая сочное, отменно прожаренное мясо, какую-то зелень, хлеб и запивая слабым вином, продолжал дивиться зигзагам, которые рисует судьба. Впрочем, надо полагать, это не прекратится, пока не уничтожат некромантов, и координаты их Источника не потеряют ценность. Или пока мне не сотрут память, доведя до сведения всех сторон, что бесполезно меня хватать и волочь. Тут ведь всплыла еще одна особенность защиты Источников, сколько я ни твердил координаты тем же Водным, не помогало. Как хранитель, я должен был и мог провести толпу к Источнику, но передать координаты не получалось. В связи с чем моя тушка приобретала двойную ценность или угрозу, смотря откуда подходить к вопросу.
        В результате случилось то, что случилось, и оставалось только сожалеть, что меня не освободили раньше.
        - Так всегда бывает, - пожал плечами Чезаре, - где-то не успели, где-то не доплыли, и в результате страдают не те, кто должен отвечать за свои злодеяния. Ты, люди на причале сегодня, солдаты Водных, рыбаки.
        - Но это вас не останавливает?
        Чезаре потер подбородок и начал пояснять, вроде бы очевидные вещи, но как-то ускользнувшие от меня.
        - Это в твоем мире, Игорь, начали ценить жизнь, и то сколько лет войн прошло и все это без магии, что конечно, удивительно, но сейчас не об этом. В нашем же мире жизнь не стоит практически ничего, не говоря уже о том, что это все мелочи в сравнении с установлением справедливости.
        - Почему же вы тогда озаботились спасением моей жизни, раз жизни тут не стоят ничего?
        - Потому что справедливость! - многозначительно ответил Чезаре.
        Я все равно ничего не понял, но сделал вид, что понял. Похоже это надо быть юканцем, чтобы въезжать в такую логику, и осознавать, что все верно. Местные вон жители поняли же и разошлись? Или они просто забоялись с юканцами связываться, которые видимо не постеснялись бы во имя справедливости накидать еще штабель трупов? И чего стоит их справедливость без милосердия? Отличные вопросы, главное вслух не задавать, а то все это может плохо закончиться для меня. Решат, что во имя справедливости теперь надо укоротить мою дурную голову, дабы не задавала глупых вопросов. И укоротят, будьте спокойны, похоже у этих парней слова с делом не расходятся.
        Так что вслух я сказал совершенно иное.
        - Ну тогда надо отправляться быстрее и вознести хвалу Юкане в ее храме, возблагодарив за спасение!
        Надо заметить, что чувствовал я себя в тот момент хорошо, несмотря на все пережитое. Так сказать, взбодрился после энергетика из крови. Поэтому произнося предложение отправиться быстрее, был вполне искренен и серьезен, и сам верил в то, что говорил. Опять же, добравшись до храма Юканы, можно рассчитывать на какой никакой, но нейтралитет Середки, где полно магов без Источника. Так сказать, корпоративная солидарность, хотя тут еще бабушка надвое сказала, будет ли за меня кто вступаться, ну кроме этих сумасшедших юканцев.
        - Юкана всегда в наших сердцах и мы можем взывать к ней где угодно! - воскликнул Чезаре с пылом.
        Потом посмотрел на меня и добавил.
        - Но тебе лучше посетить храм Ее. Готовься, через полчаса отплывем.
        Глава 17
        Отплытие прошло буднично, мы сели в лодку и поплыли. Приятели Чезаре, или братья, или родственники по маме, в общем остальные юканцы пошли куда-то в сторону города. Ни долгих прощаний, ничего, просто хлопнули Чезаре и меня по плечу и пошли. Лодка, другая и в то же время однотипно - одинаковая с прошлой, ходко шла вперед, и я задал вопрос, который давно меня волновал.
        - А если будет шторм?
        - Тогда лодка перевернется, - пожал плечами Чезаре. - Это же очевидно.
        - А нам что делать?
        - Держаться за лодку и пытаться не утонуть, это опять же очевидно. Да не волнуйся, в ближайшие дни штормов не будет, а там уже и до Середки будет рукой подать, - успокоил меня юканец.
        - Ну тогда конечно, - я было расслабился, но тут же вспомнил еще одну вещь.
        - Маги Воды меня тоже ищут! И тебя, наверняка!
        Чезаре расхохотался, сбившись с ритма.
        - Никто тебя не ищет, потому что знают, что ты мертв.
        - Как мертв?
        - Как обычно выглядят мертвые? Вот и ты, точнее обманка с твоим лицом, и выглядела.
        - Как? Кто? Аааа, некроманты?
        - Ага, - кивнул юканец. - Устроили шпионские игрища, и если не ошибаюсь, решили Воду со Светом стравить, через тебя. Накидали ложных улик.
        Точно, они же о чем-то таком друг с другом говорили!
        - Замаскировали свою магию, - продолжал рассуждать Чезаре, - ну и что-нибудь еще сделали. Бравые ребята, даже немного устали с ними махаться. Опять же, даже одного из нас убить, это надо сильно постараться, либо иметь десятикратный перевес в сильцах. В древности, похоже, некроманты побоевитее были.
        - Это точно, - прошептал я, вспоминая эпизоды с Тиберием. - Один из вас погиб, а вы как-то…
        - Даже не устроили пышные похороны? - понимающе уточнил Чезаре. - Это ни к чему. Любой из нас, умерев, отправляется сразу к Юкане, с осознанием выполненного долга и правильной жизни. Так что пышные проводы и сожаления не имеют смысла, мы все знаем, что он прожил правильную жизнь и правильно умер!
        - Ээээ, откуда такая уверенность?
        - Потому что юканцы живут либо правильно, либо не живут вовсе! - отрезал Чезаре, закрывая разговор.
        Сменяя друг друга на веслах мы плыли четыре дня. Приставали переночевать к мелким островкам, коих тут было богато, огибали большие острова, с поселками и даже городами, не приближались к крупным кораблям, и в общем то можно сказать, нормально путешествовали. Никого мы особо не интересовали, как ни странно, учитывая события последних недель, и Чезаре объяснял это тем, что мы уже почти доплыли до Середки. Мол, тут и движение сильнее, и магов больше, и как бы уже и не совсем сфера влияния Водных, хотя они и опекают Середку.
        - Конечно, дай Водным волю и силу, они бы вообще все Внутреннее Море захапали, - пояснял Чезаре. - Но все же их амбиции многим поперек горла, да и теперь, когда магических государств стало меньше, Водные слишком уж выделяться стали.
        - Эээ, - припомнил я, - говорили некроманты, что в следующем цикле магов Воды будут зажимать.
        - Вполне возможно, - согласился юканец.
        Мы сидели на берегу очередного мелкого островка, жгли костер из набранного хвороста и пары бревен, валявшихся на берегу, ели мясо с сухарями, и чувствовали себя прекрасно. Особенно я, можно сказать просто наслаждался этой спокойной походной жизнью и спокойными разговорами о том, о сем, попутно познавая мир.
        - Смешно, конечно, - продолжал Чезаре, - боги создавали этот мир, чтобы выяснить, какая магия сильнее, но получилось ровно наоборот. Самых сильных уничтожили первыми, и теперь любого, кто возвысится над другими, сразу бьют. Слабые собираются толпой и уничтожают сильного, так что победителя, в смысле магов, которые победят, следует называть не самыми могучими, а самыми изворотливыми, хитрыми и выживаемыми.
        - Может боги этого и добивались?
        - Не знаю, может и так. Думаю, скоро узнаем, сколько там осталось до финала - лет сто, или около того. Хотя, думаю, никто сюда не вернется, и будут оставшиеся в живых влачить бесцельное существование.
        - Вроде как ребенок поигрался, выбросил игрушку и забыл про нее? - подумав, подобрал сравнение.
        - Именно, - кивнул Чезаре. - Наш мир создали как игрушку и потом забыли про нее.
        Обдумав то, что было мне известно, сделал предположение.
        - Думаю, будет все не так!
        - А как?
        - Победители - единственное магическое государство, которое останется. Люди объединятся и уничтожат их. Или вам Юкана даст распоряжение, и вы убьете оставшихся магов.
        - Почему?
        - Потому что это будет справедливо, - привел я козырный аргумент. - Убрать всех магов, чтобы люди могли жить спокойно!
        Чезаре глубоко задумался.
        На пятый день мы добрались до острова - крепости - опорного пограничного пункта Середки. Как пояснил юканец, по соглашению с Водными, Середка контролирует острова и воды вокруг себя на день плавания. В условиях плотной заселенности и островитости в центре Внутренного моря, это очень и очень немало. Эти погранцы на нас расслабленно не смотрели и расхлябанностью не страдали.
        - Сканируют, - хмыкнул Чезаре.
        До острова еще было плыть и плыть, и потом, ведь он же юканец? Спросил.
        - То, что на нас не действует магия, еще не значит, что мы не можем ее ощущать, - ответил Чезаре. - Да и ощущения от сканирования самые премерзостные, как будто кто-то пытается залезть тебе под кожу.
        Оставалось только радоваться, что я такого не ощущаю.
        - Вот теперь они знают, что нас двое или что ты один, все зависит от опыта местных магов.
        - Не понял.
        - Мы неуязвимы для магии, что есть, то есть, - пояснял Чезаре, пока я греб. - Но те, кто занимается сканированием и определением, сумели обойти этот факт. Там, где мы, юканцы, их сканирующие заклятия показывают слишком пустое место. Не спрашивай, что это значит, передаю так, как мне самому это объясняли. И вот по этому слишком пустому месту и определяют, что здесь юканец. Но это зависит от опыта, неопытный сканер не заметит разницы.
        - Надо полагать, на границе служат опытные, - заметил я.
        - Не факт, - Чезаре махнул рукой. - Все-таки с магами Воды дружба, а кто другой тут сильного флота не выставит. Так что могли и расслабиться, поставить неопытного, чтобы тренировался. В любом случае, они знают, что к ним плывет лодка, и скорее всего в нашу сторону выйдет патрульный кораблик. Или подлетит птица, маг посмотрит ее глазами, или еще что-нибудь произойдет. Посмотрят кто мы, определят курс, если надо выйдут на перехват. Если увидят, что плывем прямо к ним, то подготовятся к встрече.
        - А зачем мы, кстати, плывем к ним?
        - Затем же, зачем заплывали к Водным, - покривился юканец, - отметиться, получить разрешение на проезд, чтобы потом, уже на самой Середке не доставали патрули.
        - Хе, а у вас, смотрю, бюрократия тоже очень развита!
        - Пришлось, слишком уж много людей начало бегать туда-сюда, ища спокойный уголок. Да и сколько той бюрократии, отметку поставят и езжай себе дальше.
        - Таможенные сборы? Въездная пошлина?
        - Мы же не везем ничего ценного, - удивился Чезаре, - за что с нас деньги брать? Наоборот, мы же будем есть-пить, покупать вещи, в общем, оставим местных много денег, так что им смысла нет брать с нас деньги еще и за въезд.
        - Разумно, - согласился я, вспомнив туризм своего мира.
        Воображение немедленно дорисовало, как я открываю туристическую контору, с лозунгами. «Горящие туры! Экскурсия по местам боев! Настоящий корабль магов Воды, и возможность сразиться с врагами!», ну и так далее. Бред? Несомненно, местным такая туристическая экзотика нафиг не нужна. Это в нашем спокойном, сытом мире, можно развлекаться, катаясь по миру, а здесь каждый день выживание, не до искуственных приключений.
        - Сам понимаешь, помогать тебе дальше не смогу, - сказал Чезаре, - меня зовут дела, а ты вроде как раз к Середке и рвался?
        - Есть такое, рвался.
        - Ну, думаю, не пропадешь, пойдешь в ученики к местным, - начал рассуждать юканец, - потом отслужишь острову какое-то время, там тебе и казенную квартиру дадут, и денег немного подкинут. Отслужишь, станешь уважаемым магом, и там уже станет понятно, что тебе делать дальше.
        - Угу, - кивнул я, не распространяясь о планах унести ноги из этого мира, как можно быстрее.
        Еще разозлится, или решит, что это несправедливо, что он меня спасал, а я убегаю. Хряк, и отрежет голову, ага, во имя справедливости. Так что ну его, вначале доплывем, сходим в Храм, расстанемся друзьями, а уж потом возьмусь за планы бегства. И мне спокойнее будет, и Чезаре не расстроится.
        - Не сказать, что техномаги в большой цене, - говорил Чезаре, - но и не бедствуют. Спрос всегда есть, новые механизмы делать, старые чинить, да мало ли! Главное - наставника найти, а то сам ты, смотрю, так и не подрос в силе.
        - Это да, - вздохнул я, - так и не понял, как магии учиться и как с ней работать.
        - Меня тоже не спрашивай, не по моей части, - махнул рукой юканец, - но здесь должны быть специалисты. Маги без источника, кто успевает убежать, рано или поздно оказываются здесь, на территории Середки. И это всем выгодно.
        - Чем?
        - Нужен тебе специалист по непрофильной магии - обращайся сюда, не промахнешься. Надо найти кого-то из магов, бежавших от правосудия или от погони, или еще от чего, опять же сюда.
        - Эээ, погоди, погоди, - заволновался я, - так это и меня искать здесь будут?
        - Может быть, - спокойно ответил он, - а может быть и нет. Маги Воды думают, что тебя убили в том нападении на их опорную крепость. Маги Света думают, что ты сгинул вместе с их кораблями. Некроманты скорее всего решат, что экспедиция за тобой провалилась, а когда начнут собирать слухи и сведения, все упрется в нападение юканцев, и расскажут им, что все умерли, во имя справедливости.
        - Есть еще метаморфы.
        - Думаю, что тебе, Игорь, все равно будет спокойнее находиться здесь, чем сидеть в пыточной у Водных или Светлых, - усмехнулся Чезаре. - А метаморфы… ты же сам говорил, что отнеслись к тебе хорошо? Так что не все так страшно, и даже если они думают, что ты жив, а не сгинул с их кораблем, то никто тебя сходу пытать не будет. Ну съездишь с ними к Источнику, ты же все равно собирался это сделать?
        - Не я собирался, а за меня решили, - слабо возразил в ответ, лишь бы возразить.
        Ибо то, что говорил юканец, являлось чистой и незамутненной правдой. Просто я себе не отдавал в этом отчета. Да и кто бы в таком признавался сам себе? Это ж надо принять, что ты дурак, и все тобой вертят как хотят, а ты ничего сделать не можешь. Очень знаете ли обидно для самолюбия такое произносить, даже мысленно.
        - Ну неважно, ты или тебя, главное, что убивать сразу не полезут, может даже обучение у них предложат.
        - Ммм, да, было такое, Луиза предлагала, - припомнил я.
        - Ну вот видишь! Если предложат еще раз - соглашайся! Маги с Источником - это серьезно.
        - Так это, я же не по их профилю, - немного беспомощно ответил, но ведь правда же?
        - Выпишут тебе учителей или свозят под охраной, ты главное понимай - мощь у них отменная! Маги без источника все-таки проигрывают в силе, ну и государство, сам понимаешь - не баран чихнул. Середка - это, конечно, что-то, но все же магические государства мощнее многократно. Если бы Водные не прикрывали, еще неизвестно, сколько бы остров просуществовал.
        - А Водным с того какая выгода?
        - Так маги всех профилей под рукой, Водным, как союзникам, всегда скидка, да и проигрыш в силе - это когда один на один, а когда толпа там еще неизвестно. Магическим государствам тяжело такую толпу профильных магов собрать, а Середке - запросто, сами сбегаются, и все военнообязанные.
        - Как это? - я насторожился, вот еще не хватало тут в казарме жить и плац подметать.
        - Да вот так, каждый маг в обязательном порядке проходит курсы, как держать оружие, куда бежать, если напали, как обороняться и нападать - ведь в любой магии на этот счет хоть парочка заклинаний да найдется, - со вкусом пояснял Чезаре.
        Вот сразу видно, сражения - это для юканцев. Военнообязанность магов крайне восхищала Чезаре, не тем, конечно, что там были маги, а именно фактом военнообязанности.
        - И если война - так сразу всех собирают, и оп-ля, маги уже немного да обучены.
        - Так война тут непрерывно!
        - Это между магическими государствами непрерывно, а здесь речь идет, если прямо на Середку или ее владения напали. Редко, но бывает, а редко - потому что Водные рядом, и потому что из Середки сразу толпа магов приносится, и начинает бить, ломать и крушить направо и налево. У нападавших, допустим, щиты от воды, а как защититься, когда на тебя представители нескольких десятков магий наваливаются?
        - Ммм, универсальный щит применить?
        - Нет такого, - отрезал Чезаре. - В каждой школе защищаются по-своему. Нет единого щита, который подходил бы всем и использовался всеми.
        - Жаль, - вздохнул я.
        - Да нормально. Ну в общем, считаю, что вопрос обороны Середка решила правильно, хотя против магического государства и не устоит. Из первой пятерки, от тех, кто в конце, может и отобьется. От тех же некросов, взбреди им в голову такая идея, Середка точно отмашется.
        - Тем более, что мы, ну в смысле вы, подорвали их мощь, - подхватил я.
        А ведь и в самом деле. Количество подселенных некромантов величина конечная, и юканцы сократили ее на одну пятую. Очень значительная цифра, если вспомнить, что некры пошли на распечатку древних прародителей от полного отчаяния. Не то, чтобы теперь можно смотреть в будущее без опаски, но ведь и вправду, основные охотники за координатами Источника выносятся за скобки. Кто считает, что я мертв, кто будет не в силах меня достать, уже можно сказать прогресс в приключениях.
        - Ну вот и доплыли, - удовлетворенно сообщил мне Чезаре. - За хорошим разговором и дорога короче!
        - Эт точно, - и кинул взгляд через плечо.
        До острова с крепостью оставалось не более двухсот метров, и нас уже готовились встречать.
        Будем надеяться, что здесь не лезут сразу в драку и не разыскивают такого знающего меня.
        Глава 18
        На пограничной заставе все было тихо, спокойно и в меру. Вокруг нас не бегали толпы, бряцая оружием, никто не торопился предъявлять обвинения или хватать и тащить в кутузку. Несколько солдат, один маг с ними, один в отдалении, посмотрели, спросили о цели визита, услышали «паломничество», и сразу потеряли интерес вообще. В две минуты Чезаре выдали бумагу, в которой я был указан как «друг юканца», вот уж сподобился на достижение!
        Потом набрали воды в местном колодце, и отчалили дальше.
        Вот всегда бы так! Просто, спокойно, деловито, не вызывая интереса. Пограничники смотрели на нас пустыми глазами, ни капельки интереса, ни проблеска узнавания, ничего. Возможно, дело было и в том, что с юканца на паломничестве не возьмешь ничего, кроме лодки и еды, да и одежда на нас была далеко не парадная. А может быть просто мне никак не удавалось поверить, что моя тушка никому не интересна. Согласитесь, вполне резонное неверие… учитывая, все случившееся.
        - Счастливого пути! - махнул нам рукой один из пограничников и отвернулся.
        Как мне рассказал Чезаре, те корабли, что мы видели на пограничном острове, составляли основу военного флота Середки. Все те же быстроходные клиперы, с движителями на водометной тяге, которые, как выяснилось, Середка и производила. При необходимости они налетали тучей мошкары на врага, жалили, били и разбегались. Для борьбы с большими кораблями, предполагалось заманивание противника ближе к суше, и удары оттуда отрядами магов.
        - Тут ведь как, - говорил Чезаре, - большие корабли требуют больших верфей, больше обслуживания, большие команды, ну и так далее, сам понимаешь.
        - Вроде того, - примерно и вправду понимал.
        - А Водным зачем такие конкуренты под боком? Это остальные государства с Источником они приструнить не могут, а Середку так очень даже. Вот и получается, что куча маленьких корабликов всех устраивает, включая Водных, которые покупают их со скидкой.
        - Понятно.
        Чего уж там, еще такая форма продажи кораблей является завуалированной взяткой от Середки магам Воды, плавали, как говорится, знаем. Платят Водным за «крышу», только называют и обставляют все это цивилизованно. Видимо, чтобы не будоражить «широкие слои общественности», которая может все не так понять. Хотя, опять я по меркам Земли сужу, а как оно тут на Юкане обстоит? Ну деньги в цене, ладно, это я понял, а остальное?
        - Раньше, несколько десятков циклов назад, когда и суши было больше, - продолжал Чезаре, - и магов с Источниками соответственно тоже, Середка не была Середкой, а просто вольным городом, с каким-то там названием. Его периодически брали штурмом, уничтожали тех, кто там жил, перевербовывали магов, макая головой в Источник, в общем, развлекались от души. Но маги без Источника продолжали сбиваться в толпу, город кочевал, потом стало много воды, переехали на один из остров, потом на другой, и в конце концов закрепились. Поладили с магами Воды, подсобили им в критическую минуту, потом тем оказали услуги, этим, и пошло-поехало. Торговля развернулась, добираться до Середки с целью взять штурмом оказалось уже сложно, а ненависти особой никогда и не было.
        - Ну да, ведь они уже не конкуренты в борьбе, - понимающе поддакнул я, дивясь вывертам местной истории.
        - Вот-вот, а раз просто так магов из Середки не натаскаешь, начали сотрудничать и дружить. Хотя все равно, полно примеров, когда под видом контракта просто перевербовывали магов, или местные убивали кого-то из государств с Источниками, грабили или ставили опыты, да и самой Середке регулярно бывает грызня за власть, в общем, никак нельзя сказать, что все стало спокойно и тихо. Скорее просто Середка перестала ездить с места на место, и маги без Источника обрели, скажем, так, постоянное место жительства.
        - И давно?
        - Циклов десять, а может и больше, - задумался Чезаре. - Мне рассказывали, да я позабыл детали, никогда особо не любил историю, даже в увлекательных пересказах!
        Быстро прикинув в уме, получил, что нынешнее состояние дел сохраняется уже лет двести, а то и больше. Очень даже неплохая стабильность для такого мира, как Юкана. Надо сказать, что чем больше деталей истории мира вскрывалось передо мной, тем все больше мне хотелось обратно на Землю. Ну его нахрен такие расклады, скажем прямо!
        - А сколько вообще тут люди живут? Как тут с медициной?
        - Нууууу, - протянул Чезаре, - если у тебя есть деньги, или личное могущество, или связи, то можно жить очень долго. Еще крайне желательно состоять в отличных отношениях с магами Жизни, ну и там еще с десяток условий, и в общем несколько сот лет прожить можно, хотя пока вроде никто не сподобился. Не скажу за самих магов Жизни, они все-таки всегда наособицу сидели, кстати, соседи твоих приятелей - метаморфов, на Западном материке. Только метаморфы на севере материка, а Жизнюки на юге.
        - При таких раскладах они, наверное и победят.
        - Ох, сомневаюсь, - протянул Чезаре. - войдут в пятерку может быть, а вот победить - вряд ли. При всех своих способностях к лечению и продлению жизни, они абсолютно не боевые маги. До сих пор живы только потому, что остальным нужны их услуги, а ближе к концу их уберут.
        Мне же почему-то вспомнилась народная поговорка про доктора, который лечит от жизни. Ох, чую, вылезут Жизнюка под конец и каааак дадут всем просраться! Причем, вполне может быть, что и буквально дадут. Раз они так отлично лечат, то могут и убивать не хуже, просто процесс со знаком «минус», так сказать. Этические нормы? Да хрен его знает, какие у них там этические нормы, земные мерки тут опять неприменимы. Вполне, вполне может оказаться, что маги Жизни лишь притворяются мирными и беспомощными, а сами куют оружие и тренируются, дабы в решающий час выйти и победить.
        Также думаю, что умные головы в государствах магов учитывают этот момент и без моих подсказок.
        Опять же, если верить Чезаре, до выхода жизнюков в свет еще лет семьдесят, так что я просто не доживу. Ведь у меня не будет возможности воспользоваться услугами все тех же магов Жизни, чтобы своими глазами посмотреть: ринутся они в атаку или нет. Отстраненно рассуждая, если принять, что жизнюки специально маскируются, у них будут отличные шансы на победу. Циклы будут короткие, и им надо будет всего лишь ослаблять противников, да сдерживать натиск. Конечно, объединенный натиск даже трех государств с Источниками - это страшно, но… фактор времени и фактор сдерживания, думаю, перевесят. А потом, оставшись один на один с финальным противником, маги Жизни жахнут во всю мощь, кстати, могут ли они ее накапливать?
        Чезаре тут ничего подсказать не мог, потому что методики набора силы и прокачки рангов держались в секрете.
        Ну подсмотрел я немного за Тиберием, так ведь все равно мало что понял в его действиях. И не сказать, чтобы некромант много магичил, практиковался, это да, вспоминал заклинания, но чтобы вот исступленно так, с пеной изо рта магичить - нет, такого не было. Хотя, он был на низших ступенях, может там и такого достаточно? А вот, скажем, чтобы первый ранг получить уже надо прямо сутки напролет колдовать? Интересно, тут есть что - нибудь наподобие «Магия для чайников» и «Краткое пособие по рангам для начинающих»? Было бы неплохо понимать хотя бы основы теории, а то как слепой щенок всю дорогу. Привезли непонятно куда, подселили в голову непонятно кого, поехали туда, поехали сюда, карту не показали… хотя ладно, Тиберий постоянно карты смотрел, зато потом карты никто не показывал. Переезды, погони, пытки, допросы, поездки, поездки, и все как в тумане, куда едем, что вокруг - совершенно не представляю.
        Можно, конечно, заявлять, что я стану сильнее, изучу магию и карты, и вообще надо тренироваться, но знаю, что лень заест. Угроза жизни? Ну да, если непосредственно над душой кто-то будет стоять и понукать, и прямо пытками и пинками заставлять, то конечно, буду тренироваться. Но сам по себе… нет, не дождетесь. Изучать что-то новое и интересное, это завсегда готов, а вот вкалывать и проливать литры пота, однообразно, день за днем, чтобы возможно, гипотетически, где-то там в будущем избежать каких-то проблем. Нет, для этого, как уже говорил и еще много раз скажу, слишком ленив. Ни в коем случае это не хвастовство, скорее грустная констатация грустного факта.
        Впрочем, людям свойственно не только ошибаться, но и меняться.
        Может быть, отдохнув душой и телом, я переосмыслю случившееся со мной, и внезапно зажгусь вдохновением и помчусь навстречу приключениям. Опять же, можно рассматривать все это как разновидность кача, как будто в «Дьяблу» режусь, или там в «Героев», где каждая единичка в плюс к Атаке или Силе, вполне могла принести победу в будущем.
        Так что я смело и решительно вернулся к прежнему решению: вначале добраться до Середки. Там осмотреться и быстро-быстро, или не очень быстро, смотря как сложатся обстоятельства, но сделать ноги обратно на Землю. И уже там, сидя перед компом с бутылочкой пивка, переосмыслить полученный опыт и подумать, что мне делать с обретенной магией. Это будет правильно, спокойно и кошерно.
        Не надо думать, что стоило нам вплыть в пограничные воды, как вокруг засновали лодки и корабли, жизнь закипела и забурлила. Рыбаков стало больше, это да, но в остальном морской пейзаж не слишком изменился.
        - Основная жизнь в городе на центральном острове, - пояснил Чезаре. - Магам не слишком интересны эти острова, хотя вкусно покушать они и любят. Так что тут в основном рыбу добывают, да кое-где скот разводят и разные злаки выращивают.
        - Продовольственный пояс, ага, - понимающе кивнул я. - Знакомое дело. А маги значит не хотят пачкать руки?
        - Насколько знаю, вроде есть какая-то программа по увеличению урожайности, - пожал плечами Чезаре, - но что там и как не интересовался.
        - Ладно, доберемся, сам гляну, - согласился, и тут же пришел следующий вопрос. - Деньги.
        - Что деньги?
        - Что здесь выступает в роли денег?
        Чезаре изумленно посмотрел на меня, потом, видимо, припомнил историю и сообразил, что никто меня не просвещал насчет денег. Ну Тиберий их использовал, так мне это ни о чем особо не говорило, да и вряд ли тут единая валюта на всю планету. Потом же меня тащили туда, везли сюда, в общем, никто мне денег не показывал и не предлагал.
        - Середка использует в основном деньги Водных, - пояснил юканец, - это удобно и облегчает им взаиморасчеты. Но какие-то свои монеты у них есть.
        - Из золота?
        - Не, какой-то алхимический сплав, но сам я те монеты не видел. Слухи, слухи, сам понимаешь.
        - Ага. Так что, получается, у каждого государства свои деньги?
        - Конечно, разве может быть иначе? - удивился Чезаре.
        Потом, видимо, вспомнил еще из моих рассказов и рассмеялся.
        - Нет, деньги из бумаги - это хорошо, но расточительно! И чтобы везде были одни и те же деньги, это нужно, чтобы какое-то одно государство властвовало над остальными, явно или тайно. Кто у нас такое допустит?
        - Хмм, понимаю. А как же тогда идет разница курсов, содержания драгметаллов в монетах и прочее? - спросил я скорее сам себя.
        Чезаре лишь пожал плечами, я же попытался вспомнить, что там в земной истории на этот счет было? Менялы, наживавшиеся на разных курсах. Изменение содержания золота и серебра в монетах, без изменения номинала. Инфляция, в чистом виде, с одобрения государства. Истирание монет и вывод их из обращения, чеканка частными лицами и монополизация государством этой роли. Бумажные деньги, и обеспечение золотом. Много чего мне припомнилось, но это не давало ответа на вопросы.
        Зато внезапно пришло понимание, что мне не хочется об этом думать.
        Да пошло оно в [цензура] это все финансовое [цензура]!! Мало мне было на Земле, тут еще лезет и лезет! Нахрен, есть деньги - хорошо, нет денег - плохо, и хватит с меня этого! Придя к такому решению и внезапно успокоившись, даже ощутил предвкушение перед посещением Середки. В конце концов, тогда я рассчитывал, что раз и прыгну обратно. Ну может задержусь немного, все-таки прыжок сколько-то да стоит, накоплю денег на билет, так сказать, а потом раз и дома!
        Так что все это в тот момент представлялось мне финалом тягомотных приключений, финалом, от которого уже можно будет даже получить немного удовольствия. В порядке компенсации, так сказать, за перенесенное. Возможная задержка перед отправкой не пугала, работать я все-таки умел, хоть и не слишком любил, равно как и тренировки. В общем, сумбурно объясняю, но будущее тогда внезапно представилось мне в новом свете, и какая-то такая эйфория легкая нахлынула.
        - Сейчас вот доплывем до Квадрата, там заночуем, а завтра с утра отправимся уже к Середке, - сказал Чезаре.
        - Куда доплывем?
        - Квадрат - это остров такой. Форма у него квадратная, - пояснил юканец.
        - Маги так сделали?
        - Слухи ходят, что да. Скальный островок, но все равно море его подтачивает, и уже не столько квадрат, сколько квадрат с погрызенными углами, - хохотнул он, - но все равно все по привычке называют остров Квадратом.
        - А что там?
        - Да поселение, руду какую-то добывают, стекло плавят, рыбу ловят, можно вот на ночлег остановиться, ничего выдающегося. Просто они аккурат в паре часов гребли от Середки, так что отоспимся, отъедимся, а завтра с утра не спеша и доплывем. Как раз, пока догребем, пока в город зайдем, до храма дойдем, да потом на ночлег определимся, день и закончится. Можно будет не спеша все дела переделать, - пояснил Чезаре. - Не люблю, когда под конец дела приходится бегать и суетиться.
        Тут я мог только понимающе вздохнуть, сам такое не слишком любил, хотя и приходилось регулярно заниматься. Финансовые дела, они такие, тут недосмотрели, там не та цифра, и давай все по новой переделывать, хотя вот - вот уже и контракт должны были подписать, и так далее, и так далее. Понятно, что на Юкане такой мощной бюрократии не будет, но в моих глазах это было только в плюс. Все понимаю: порядок должен быть, законы должны регулировать, финансы должны учитываться, и так далее, но это обилие бюрократии временами сильно утомляло. Просто до бешенства и кровавых пятен в глазах!
        - Эх, когда-нибудь, - внезапно произнес Чезаре, - все это закончится, и можно будет съездить в другие миры, посмотреть своими глазами, как это живут люди без магии, и, судя по твоим рассказам, неплохо живут!
        - Съездил бы прямо сейчас, - посоветовал я, немного удивившись такой радикальной постановке вопроса.
        - Нельзя, - вздохнул Чезаре. - Мир все еще полон несправедливости, и это печально.
        Глава 19
        Гостиница на острове Квадрат не дотягивала даже до одной звезды. Вместо красивых служанок присутствовал хмурый дядька, из еды - каменный хлеб, засохшая каша и недожаренное мясо, пиво напоминало мочу молодого поросенка, а чай и кофе отсутствовали как класс. Сама гостиница представляла собой старое, рассохшееся здание, со скрипучими ступеньками, скрипучими полами и скрипучими окнами. Даже хмурый дядька временами скрипел и, казалось, что сейчас он рассыплется на запчасти.
        - Скажи, - спросил я Чезаре, оставив попытки откусить кусок хлеба, - зачем мы остановились здесь?
        - Затем, что здесь никого нет. «Дохлый пони» самая непритязательная гостиница на территории всего Внутреннего моря. Низкие цены, несъедобная еда, плохие комнаты, молчаливый персонал без девушек, это как раз то что нам нужно!
        - Почему?
        - Так говорю же, - в отличие от меня, юканец спокойно ел эту окаменевшую еду, и поэтому говорил с паузами на раскусывание. - Здесь никого нет. Никто тебя не увидит и не опознает. Постояльцы не набегут толпой, чтобы похитить тебя и увезти на другой материк.
        - Все так серьезно? - испугался я, ибо Чезаре совсем не шутил.
        - Мммм, - юканец задумался. - Не то, чтобы серьезно, но не хотелось бы снова носиться, разыскивая тебя.
        Ох, темнит что-то товарищ. И все эти рассказы о несправедливости. Ведь они, не моргнув и глазом, истребили два десятка таких же иномирян, вроде меня. Что-то никто не нудел о несправедливости в их адрес, не бегал и не страдал. Или это потому, что я избавился от подселенного некроса, а они нет? Типа пока души некросов превалируют, все в порядке и справедливость не нужна? Но даже еслит так, то все равно бред и ересь!
        Понять бы, что двигает Чезаре, но допросить этого громилу точно не получится.
        Вежливо запутать в словесных ловушках и заставить проговориться? Поймать на несоответствиях, заметить нестыковки, отследить контакты? Можно было бы, вот только шпион из меня хуже, чем следопыт, а следопыт, как уже говорил, из меня вообще никакой.
        В общем, можно сказать, что я насторожился. Или сделал себе отметку, что юканец чего-то темнит. Нет, я не вскочил и не начал бегать по гостинице, обвиняя Чезаре во всем подряд. В конце концов, пытки у Водных были, и спас меня юканец, или ловко вписался в операцию Некросов и спас, какая в сущности разница? Заклинание то было, и смерть уже подбиралась, так что не стоит заниматься конспирологией и разводить теории заговора. Следует завершить путешествие, вежливо расстаться друзьями, и потом, при случае, попытаться разобраться. А не будет случая, так и не пытаться, хрен с ним, может у них такая справедливость и логика, недоступные мне?
        - Думаешь, меня могут выкрасть? - уточнил на всякий случай.
        - Ты, Игорь, не совсем понимаешь, что поставлено на кон, - заметил Чезаре. - Наималейший намек на то, что ты жив и поиски возобновятся. Намек на то, что ты где-то там промелькнул, и поиски возобновятся.
        - Тогда, наверное, стоило замаскироваться?
        - Наверное, - пожал плечами Чезаре, - умеешь? Сумеешь сыграть кого-то другого?
        Пришлось мне в ответ пожать плечами. Да, такого точно не смогу.
        - Вот видишь. В таком неумело замаскированном виде ты бы точно привлек внимание. Сейчас же, ты просто мой спутник, подумаешь плывет юканец в паломничество, кого это волнует? Картина насколько обыденная, что на тебя даже особо внимания не обращают.
        - Ладно, - опять я чего-то не понимаю. - Ну вот начну я жить на территории Середки, допустим, и что? Рано или поздно узнают, что я жив, и придут в гости, если все настолько серьезно и важно.
        - Очень важно и серьезно, - кивнул Чезаре, - собственно из-за этого и… ладно, не будем об этом. В общем, найдется кому тебя замаскировать и прикрыть на год, а потом и некромантов прижмут. Самое главное потом будет не высовываться, и спокойно поживешь, до следующего года перемирия.
        - А там что изменится? Некроманты уйдут в историю и от меня окончательно отстанут?
        - Порталы откроются, - хмыкнул Чезаре. - Ах ну да, ты же не в курсе! Порталы из других миров открываются сюда, на Юкану, только в год перемирия. Извини, но при всем твоем желании вернуться домой, придется тебе еще пожить здесь лет десять, до окончания цикла!
        Да, это был удар. Не скажу, что в глазах потемнело, но крушение надежд состоялось капитальное. Застрял! Заперт! Не уйти, не убежать! Десять лет без интернета! Нет медицины! Нет перспектив! Куда идти? Что делать? Мозг метался и придумывал вопросы, какие-то идиотские попытки «исправить положение», в общем, шторм разразился неслабый. Чезаре наблюдал с легко заметным сочувствием, что, кстати, сильно раздражало.
        Вот теперь было самое время хлопнуть дверью, и я так и сделал. Покинул зал, где сидели только мы и трактирщик, и вышел подышать свежим воздухом. Уже окончательно стемнело, но ни звезд, ни Луны на небе не было, все застилали тучи. Тем не менее, поддувал легкий ветерок, нанося запахи моря: гниющие водоросли, какая-то рыба и прочая тошнотворная мерзость. Видимо, надо сидеть высоко-высоко в тюрьме, чтобы ветер с моря доносил свежесть и прочие радости.
        Как-то все неожиданно перестало быть радостным. Организм вспомнил старые привычки и заявил, что пора выпить, покурить и вообще впасть в состояние легкого кретинизма. Тогда мол, на следующий день, все будет уже легче, и вообще, привыкай уже к мысли, что застрял тут. Нет, ну как, как я мог усомниться, что судьба не сделает очередной крутой зигзюг и не испортит все?
        Отдышавшись и мысленно побуянив, я все же был вынужден признать горькую правду.
        Скорую отправку домой я нафантазировал себе сам, хотя давно мог бы спросить того же Чезаре, как тут обстоят дела. Да и никто не обещал мне той отправки, речь шла исключительно о том, что нужно посетить храм Юканы. Но [цензура как обидно то! И собственные ошибки признавать обидно, и то, что мечта вернуться обратно к прежней жизни не сбудется! Это совершенно неправильно, мечты должны сбываться! Десять лет подождать, ха! Чтобы ждать здесь десять лет, надо обзаводиться работой, качать магию, хотя стоп-стоп-стоп… ведь Чезаре сразу мне об этом толковал! Ах ты ж! Неужели он сразу меня прочитал, и мое решение вернуться? Хех, я же маскировался типа от него, делал вид, а толку, прочитали меня как книжку 20 кегля, издалека и не напрягаясь!
        И знаете, от этого стало вдвойне обиднее.
        В гостиницу, она же трактир, вернулся не скоро. Дышал, думал, вспоминал и пытался перебороть в себе обидки. Борьба шла с переменным успехом, пока ветер не разогнал тучи и внезапно на небе не обнаружилось две Луны. Первая навроде нашей, земной, а вторая вполовину меньше, но все равно! Две Луны! Это очевидное доказательство моей тупости: сколько уже в этом мире и не замечал, что тут две Луны, как-то внезапно примирило с действительностью.
        Опять же, такое очевидное напоминание, что ты в другом мире.
        Так что вернулся уже не то чтобы умиротворенный, но скорее примирившийся. Придется здесь жить, работать и прятаться, и надо теперь двигаться в этом направлении. Как там Чезаре советовал? Пойти на службу, обучиться за казенный счет, потом отработать по специальности на государство, а там глядишь и цикл закончится. Что приятно в работе на государство, так это то, что госмашине ты безразличен. Положена тебе ставка техномага 5-го класса, условно говоря, ее, эту ставку ты и получишь. И не будешь годами ждать прибавки к зарплате, потому что самому высокому начальству не понравился цвет твоего галстука.
        Минусы, конечно, тоже есть и весьма серьезные, но мне ли привередничать?
        - Спасибо, Чезаре! - сказал я храпящему юканцу и тоже завалился спать.
        Надо заметить, что кровать под юканцем скрипела, сам он храпел, подо мной кровать тоже скрипела, бегали мыши и клопы, но все равно, это не помешало мне крепко уснуть и как следует похрапеть в ответ. Утром, зевая, подумал, что наверное поэтому владелец «Дохлого пони» такой мрачный, раз тут постоянно все шумит, храпит, скрипит и пытается если не погрызть, так насосаться крови. Вообще дела со всякими вшами, клопами, мухами и прочей насекомой нечистью в мире Юканы обстояли лучше, чем я предполагал. То есть они были, они раздражали, с ними нужно было бороться, но до умопомрачения и тотальной завшивленности населения как-то не доходило. Или я просто не в тех краях бывал, но даже если и так, то слава богу! Вообще, надо будет разузнать, насчет стационарных заклятий против всех этих насекомых, или хотя бы о службе местной дератизации.
        В общем, организм примирился, и уже строил прикидки, как бы обустроить быт в местном антураже.
        Напомнив себе, что вначале надо все же добраться до Середки и поступить на службу, пошел совершать утренние дела. Вернувшись, обнаружил, что Чезаре уже рассчитался с хозяином, и готовится к выходу. Ну да, с учетом качества местной кухни, можно обойтись и без завтрака. Даже нужно обойтись без завтрака, вот так будет точнее.
        - Ну что, вперед, нас ждут великие дела! - Чезаре от души хлопнул меня по плечу.
        - Ага, величее некуда! - воскликнул в ответ, в той же тональности.
        Кажется, юканец не понял моей попытки пошутить, и принял все за чистую монету. Мы уселись в набившую оскомину лодку и поплыли, поплыли, поплыли. Хорошо еще, что большую часть пути греб Чезаре, с его мышцой все нипочем, да и скорость выше. Я же довольно быстро начинал задыхаться, хотя, не будь тренировок, которыми нагружал тело Тиберий, вообще наверное не смог бы махать веслами дольше десяти минут. Хотя нет, наверное, потом приспобился бы, ежедневные тренировки и все такое, но тут Тиберий, чтобы ему икалось на том свете, все же сделал что-то полезное. А и ладно, все равно уже скоро приплывем, да и Чезаре никогда не возмущался, что я мало гребу. Он вроде в одиночку собирался проделать весь путь, так что и так неплохо получилось, для всех.
        Спустя два часа, как и предсказывал юканец, мы доплыли до центрального острова. Большого, и вмещающего ту самую Середку. Следует заметить, что сам остров официально проходил под названием Центральный, но все же в разговорах Середкой могли именовать как остров, так и город на нем, смешивая понятия. Как-то вот так закрепилось со временем, и хоть и неправильно, но использовалось повсеместно.
        В порт мы заплывать не стали, и незачем, и кораблей с лодками многовато, еще задавят.
        Пристали чуть в сторонке, предъявили появившемуся патрулю бумаги, потом сходили еще отметились отдельно, и таким образом, официально стали гостями Острова. Что-то вроде гостевой визы, в магическом исполнении. К сожалению, Чезаре не знал подробностей, а так бы я с удовольствием послушал, как эта система работает. Отметившись, направились сразу к храму Юканы, расположенному на окраине города, но на окраине, которая находилась в глубине острова. Взгляд ловил знакомые здания и улицы, и я мог только подивиться, насколько крепко события того дня врезались в память, что даже сейчас ап, и всплыли. Попутно Чезаре рассказывал еще про кусочек истории, а именно - о храме.
        - Тут ведь как получилось, - рассказывал юканец на ходу, - маги, конечно, зло, но в то же время истребление тех, кто без Источника - вроде как и несправедливо получается, ведь они уже выбыли из общей схватки.
        - То есть зло, но маленькое, - подхватил я.
        - Не маленькое, просто меньше, - поправил Чезаре. - И толика несправедливости. Тогда Юкана возвела этот храм, и сейчас он выглядит точно так же, как тысячу лет назад.
        Тысячу? Ладно, не будем заострять внимание на нестыковках времени, но отметим для себя.
        - И Храм дополнительно защищает Середку, как фактом своего присутствия, так и тем, что он единственный во всем мире. Попутно мы совершаем сюда паломничество, - Чезаре улыбнулся, - и число юканцев в этом городе выше, чем где-либо еще в мире. Это очень отлично остужает местных буйных магов, и они ведут себя спокойно. Или спокойнее, чем их собратья из стран с Источниками.
        - А почему Юкана не закрыла все проходы в этот мир?
        - Потому что это невозможно, точнее говоря, не в ее власти. Поэтому она сделала что смогла, и поставила эти входы и выходы под контроль.
        - Что, однако, не помешало некромантам привести сюда сотню людей из других миров, включая меня.
        - Увы, - Чезаре вздохнул, - формально вы все дали согласие.
        И тут я припомнил детали «отправки». А ведь и вправду - дал! Эх, дурак! Но кто бы мог подумать в тот момент? Кто вообще мог бы вообразить, возвращаясь вечером домой с работы, что тебя раз и запихнут в портал, и так далее, и так далее, по списку? Это, конечно, не отменяет того факта, что товарищ юканец тоже недоговаривает, но ладно, с этим фактом уже смирился. Тут у них похоже национальная забава такая, все кому не лень, пытаются меня втемную станцевать, или как там оно правильно называется?
        В общем, вскоре Чезаре поедет дальше вершить справедливость по-юкански, и это правильно. Чем дальше от меня, тем лучше, спокойнее и надежнее мне. В конце концов, если меня перестанут непрерывно возить, хватать в плен и пытать, думаю сумею вжиться в этот мир, или хотя бы попробовать вжиться. Без всех этих драк, трупов, взываний к богам и прочем мути.
        Окончательно решив для себя вопрос, дальше шел совершенно спокойно. Чезаре тоже замолчал, так что мы просто пересекли город, не вызвав никакого ажиотажа. Горожане не сказать, чтобы наводняли улицы, но и пусто не было. Бегали дети, периодически мелькали патрули, и тут я осознал еще одну проблему. Вывески. Ни одной прочитать не смог. Глюк мироздания, даровавший знание языка, забыл снабдить знанием письменности. Что-то знакомое конечно проглядывало в закорючках, но это был больше самообман. Проникнуть силой мысли в письменность мне не удалось, пришлось потом долго и занудно учиться, за отдельные деньги.
        В общем, город как город, не мегаполис, конечно, и автомобилей нет, но в остальном… привычная среда. Улицы, дома, люди, магазины и прочая городская инфраструктура, радующая глаз и греющая душу. Да, пускай у меня нет денег, перспектив и работы, но это пока, подбадривал я сам себя. Главное дайте пожить спокойно, без приключений, и все у меня будет!
        Правда, при этом, в глубине души сидела тоскливая заноза - мысль, что не дадут.
        Не дадут пожить спокойно, и судьба опять будет крутить кривые, чтобы подгадить. Как будто карма внезапно стала отрицательной и переход в другой мир чакры погнул, сменив полярность удачи. Ну или что-то такое.
        - Ну вот почти и пришли! - удовлетворенно воскликнул Чезаре, указывая на громадину Храма.
        Глава 20
        Да, когда нас выводили отсюда, мы не видели Храма, он оставался за спиной. Величественное здание, пирамидальной структуры, в высоту, ну метров пятьдесят. Высокое, в общем, а глаз у меня нифига не дальномер, чтобы точно сказать. Так что цифра примерная и очень субъективная. Площадь, занимаемая храмом, тоже была немаленькой, так как помимо самого основного здания, были еще несколько пирамидок помельче, и явно построенных уже людьми. И что-то вроде ажурного забора, красивого и огораживающего одновременно. Тоже творение рук людей, сразу заметно. Местами обшарпан, где-то дырка, какие-то пятна, в общем нормальный забор в процессе эксплуатации.
        Храм же выглядел как будто его построили вчера. Полностью вычистили, помыли и оставили сиять. Глядя на такое и вправду поверишь в божественное происхождение строения, так как никакая армия жрецов не справится с уборкой такой пирамиды. Остается только признать, что храм сам себя поддерживает в таком состоянии, и если верить Чезаре, с самого момента создания.
        - Ну все! - остановился Чезаре перед огромными воротами. - Дальше тебе хода нет!
        Я не стал задавать вопросов, но юканец и сам догадался дать пояснения.
        - Эта часть храма только для паломников. Тебе воон туда, видишь там желтые ворота? Там сидят жрецы, у них сразу на службу и запишешься.
        - Разве они не…
        - Служат только Юкане? Нет, они просто присматривают за Храмом и организуют тут все. Они только по названию жрецы, а правильнее было бы назвать их жителями этого места. Юкане не нужны отдельные люди, чтобы доносить ее слова. Она всегда может обратиться к любому, если пожелает.
        - То есть местные жрецы служат Середке? - «гениально» догадался я.
        - Именно так. Они же понастроили тут мелких зданий, присматривают за порталами, в общем хозяйничают с попустительства Юканы. Так что смело иди к ним, излагай кто ты и что из себя представляешь. Понятно, что не стоит прямо во всем им доверять, ну представь, что ты в своем мире пошел новую работу искать, и действуй примерно так же. Понятно?
        - Ага. Примерно. Спасибо тебе, Чезаре.
        - Да и тебе, - он хлопнул меня по плечу. - Весело было! Надеюсь, еще встретимся, как - нибудь!
        После чего просто взял и зашел в храм. Я посмотрел ему вслед, хотел сплюнуть, но воздержался.
        - Надеюсь, что нет, - сообщил воротам и пошел к жрецам.
        Желтые ворота, втрое больше, чем те, в которые зашел Чезаре, были видны издалека. В другой ситуации, я бы остановился в стороне, выкурить сигарету, надышаться, так сказать, напоследок. Но здесь не было ни сигарет, ни урн, ни даже луж, которые можно было бы долго и печально огибать. Просто площадка, мощеная камнем и ворота желтого цвета. Хотелось грустно пошутить про дорогу из желтого кирпича и Страшилу без мозгов, но не стал.
        Просто пошел к воротам, заприметив там калиточку.
        Ну понятно, каждый раз ворота туда-сюда тягать, никаких сил и терпения не хватит, так что калитка реально удобнее. И ворота закрыты, и пройти можно, да и запереть калиточку дело секунды, надо полагать. В общем, нормально сделали, что уже внушало некоторый оптимизм.
        Радостно проскочив в калитку, я заявил первому же попавшемуся человеку, что хочу найти работу. Человек почесал голову и сообщил, что проводит меня. Ну да, толпы молящихся, бегающих с просьба найти им работу, и вообще толпы тут не наблюдается. Тихо, спокойно, даже возле калитки вахтер с мечом не притаился. Так что и в очереди ждать не пришлось, проводил меня человек к местному распорядителю по работам, и ушел.
        Жрец-распорядитель, в совершенно затрапезной одежде, посмотрел на меня и представился, коротко и внятно.
        - Орсо, жрец Юканы.
        - Игорь, техномаг, - в тон ему отозвался я.
        Надо заметить, что соображал товарищ быстро.
        - Желаете послужить нашему славному городу?
        - Желаю, - не стал отказываться.
        - Секунду, - он достал бумагу и карандаш. - Ранг, возраст, где родились и как к нам попали?
        - Вот, - я протянул бумагу, выданную погранцами, - вчера приехал вместе с юканцем, совершавшим паломничество. Ранг - 10-ый, возраст… 28 лет. Родился далеко отсюда.
        - Ага, место рождения - острова, - сообщил под нос маг, заполняя бумагу. - Желаете остаться и жить здесь?
        - Ну… да.
        - Ага, контракт с полным гражданством, - продолжал бубнить под нос маг. - Условия известны?
        - Нет, хотелось бы послушать.
        - Ладно, - Орсо отложил карандаш. - Садитесь, слушайте, расскажу полностью, видно же, что вы полностью не в курсе.
        Как выяснилось потом, точно такое же мог бы рассказать и один из чиновников Середки, отвечающий за прием и трудоустройство магов, желающих послужить городу. Ситуации были типизированы, описаны в умных книгах и давно известны всем, кого это хоть чуть-чуть, да заинтересовало. Таким образом, власти Середки пытались добиться беспристрастности при приемах на службу, ну и показать всем магам, мол у нас равные стартовые условия, трудись и будет тебе счастье!
        Но, по порядку. Итак, служба городу и государству была обязательной и весьма почетной. Можно было откупиться от службы, внеся изрядную сумму, но все равно потом не преминули бы показывать в спину, и репутация упала бы. Так как откупиться могли себе позволить только маги из верхушки города, то они предпочитали служить, а не отлынивать. Сама служба выражалась в том, что маги трудились на благо города, куда пошлют, получали за это на порядок меньше денег, чем если бы сами заключали контракты, а взамен город предоставлял жилье, еду, и, после определенного срока службы, гражданство Середки.
        Такие гости, как я, приехавшие только вчера, не имели права работать в городе, занимать какие-либо посты, покупать жилье и так далее. Все, что было у нас из прав, это право вести жизнь туриста. То есть пока я трачу деньги, никто меня не трогает. Как только пытаюсь влезть в местную систему, не имея прав, меня берут и сажают в тюрьму. А потом отправляют на отработки или кормить рыб под воду, по - разному, в зависимости от причиненного ущерба. Способов получить гражданство было несколько, но для таких, как я, без гроша в кармане, но со способностями к магии, оставался практически единственный путь. Идти на службу, тянуть полный срок, и получать полное гражданство.
        В любой момент можно было разорвать контракт, заплатив неустойку, и снова оказавшись в начале пути. То есть без гражданства и с правом вести жизнь туриста, тратя деньги. Горожанам - магам, которые шли на службу, такое не грозило, но за провинности вполен могли этого гражданства и лишить. Срок службы у горожан был фиксированный, а вот у приезжих отличался, в зависимости от того, насколько много прав они хотели получить. В каком ранге находились, сколько денег при себе, и так далее. Фактически я находился на самой низовой ступеньке, и мне светил полный срок контракта на 20 лет, так как меня требовалось еще обучать (это тоже удлиняло срок службы и срезало зарплату), предоставить жилье, и так далее. Чем больше благ предоставлял тебе город, тем дольше надо было отработать, простая такая система, доступная и понятная всем.
        В общем то все варьировалось, как уже говорил, от стартовых условий, но именно мои условия были наихудшими. У меня не было ничего вообще, кроме одного обращения к магии. Поэтому Орсо попытался мне намекнуть, что, мол, можно брать контракт и не на такой срок. Ну не будет полного гражданства, не смогу там посты в верхушке занимать, так разве оно мне надо? Мне оно было, конечно, не надо, но здесь превалировали другие причины, озвучивать которые жрецу не хотел. С одной стороны он, конечно, был прав, но с другой стороны точил меня червячок сомнения. Ну как судьба опять начнет вилять задницей? Лучше уж пусть мой тыл государство прикрывает, поит, кормит, снабжает и защищает, при таких вот раскладах.
        И был еще один момент, весьма важный. Полный курс обучения давали только тем, кто шел на полное гражданство. При всех проблемах, нажитых в этом мире, мне все же хотелось обучиться магии, да и кому бы не хотелось на моем месте? Так что плюсы полного контракта перевешивали минусы, а через десять лет, когда кончится цикл и откроются порталы, будет уже ясно, что почем. Либо сбегу туда, либо выкуплюсь и сбегу, либо еще что-то, за десять лет всяко сумею разобраться, что вокруг происходит и как следует себя вести.
        Поэтому, дослушав Орсо, я все же настоял на том, чтобы оформляли полный контракт.
        Жрец вздохнул и пошел строчить по бумаге, как я во времена оны по клавиатуре. Еще бы прочитать, что он там калякает, эх. Конечно, здравый смысл и житейская логика подсказывают, что пишет он про меня и мое желание завербоваться, но все равно… кажется, во мне постепенно взрастает мощный боевой червяк паранойи, подозрительности и недоверия. Главное сдерживаться, а то вырастет такой червячок, а закончится тем, что очередному писарю голову проломлю. Просто так, без оснований, лишь потому что подозрительно и буковок не знаю. Так что не надо таких раскладов, будем верить в обезличенность бюрократической машины.
        Дописав, Орсо позвал молодого парня, выдал ему заданий на покупки в городе и добавил.
        - Проводишь его, - показал в мою сторону, - к зданию магистрата.
        - Магистрата? - не удержал я удивленного возгласа.
        - Да, магистрата. От слова МАГ, - пояснил Орсо. - Там покажете бумагу, и вами займутся.
        - Понятно, - немного озадаченно ответил я. - Спасибо.
        - Это наша обязанность, - ответил Орсо и проводил нас из храма.
        Молодой парнишка, в сущности еще вчерашний подросток, жадно расспрашивал меня как там жизнь за пределами острова, так что я даже терялся, что такого отвечать? Поэтому мычал неопределенно, что мол люди везде люди, живут и живут, как везде. Паренек мне явственно не верил, а я не рвался его разубеждать. Пусть верит, что там далеко сказочные чудовища, могутные маги, принцессы стадами бродят. Плавали - знаем, встречал я тут одну принцессу Света, так все очень плохо закончилось. Кстати, к вопросу о принцессах. Ладно, некромантов выпилят, а Светлые то останутся, и уж за принцессу точно без срока давности будут желать посадить меня на кол. Или еще чего похуже.
        Остается делать вид, что я давно погиб.
        И нахрена я назывался жрецу своим именем? У местных другие имена, ну вот, можно сказать, спалился. Блин, ну почему я не супершпион? Да, точно, в литературе обычно так и описывалось: прокалываются на мелочах. Ладно, тем больше поводов заключить полный контракт, чтобы вернее тылы прикрыть. Чем больше я работаю на город, тем больше город защищает меня или что-то в таком вот духе. Возможно, преувеличиваю мощь и силу разведки, но все равно, надо бы поскорее вжиться и не выделяться.
        Паренек продолжал спрашивать, я мычал в ответ, продолжая думать о своем, и так мы и шли обратно через город. Не через весь, конечно, всякие там административные здания оказались ближе к центру, на чем паренек со мной и попрощался. Сам он, надо полагать, пошел в порт, на рынок, или где тут можно дешево купить. Супермаркетов не наблюдается, и вообще насколько помню, в средние века рынок играл огромную роль.
        Здание МАГистрата, солидное такое, каменное, в три этажа, со всякими украшениями и статуями, в общем мини-крепость художественная, а не здание, охраняли два солдата. Со скучающим видом они стояли, подпирая стену, никого не останавливали, глазели вслед девицам, в общем, откровенно манкировали обязанностями. Уже потом мне пришла в голову мысль, что это такая хитрая ловушка, а настоящая стража бдительно сидит в засаде вокруг. Или в противоположных зданиях лучники/маги, сидят и ждут сигнала.
        Впрочем, в чем тут фикус, я узнал сразу, едва зашел.
        Моментально появились два товарища, и ласково поинтересовались, какого хрена я тут забыл. Магическая сторожевая система, с постепенным увеличением доступа, вот так вот. Вход в наружную дверь вызывал сигнал тревоги, только если прошел не гражданин Середки. То есть вражеским шпионам, желающим беспрепятственно и бесшумно попасть в здание, пришлось бы вначале получить гражданство и натурализоваться. Я прямо восхитился таким решением, хотя в тот момент было не до восхищений, уж больно знакомо смотрели на меня два товарища. После таких взглядов следовали пытки, допросы и поездки в трюмах.
        Поэтому я быстро предъявил бумагу из Храма, и взгляды немного изменились. Немного, но все же.
        - Полный контракт? - хмыкнул один из них. - Иди в ту дверь!
        Он показал в дверь, расположенную слева от наружного входа. Толково придумали. Заходит негражданин, его сразу берут в оборот, тут же в ближайшую дверь, там, наверняка, уже в повышенной готовности ждут. Если шпион, то расколят, если пришел вербоваться - тут же и контракт подпишет, да наверняка с магическими клятвами и средствами контроля.
        Правда, потом я узнал, что все так сурово только для полноконтрактников. Дополнительный контроль и давление, чтобы отказались. Не хухры - мухры, вербуются надолго, мало ли кто потом захочет пойти на попятный, проще сразу слабых духом отсеять. Но это я узнал потом, а сейчас, попав в комнату и выдержав бюрократический и психологический прессинг, наконец хоть чего-то добился в этом мире.
        В смысле завербовался на службу, еще не гражданин, но и не бесправный, никому не нужный иномирянин.
        Правда, в конце возникла заминка, ибо прочесть контракт и подписать я никак не мог, но заминка оказалась очень короткой. Не я первый, не я последний такой. Мне зачитали вслух контракт, простой и без соплей, без всех этих вычурностей про форс-мажоры и прочую ерунду. Потом поставил три крестика и вслух дал клятву выполнять обязательства контракта, поклявшись своей жизнью и магией.
        - И чтобы ты знал, - сообщил чиновник, - клятву нарушить нельзя, лишишься и жизни, и магии. Были уже умники, думали, что сумеют обойти.
        - Я не думаю о таком, - глядя в потолок, сообщил чиновнику.
        - Сейчас не думаешь, так лет через пять начнешь, - отрезал тот. - Все, иди в ту правую дверь, тебе укажут где жить, дадут провожатого, чтобы все показал, и отведут к наставнику. Теперь ты на службе, так что можешь расслабиться и дышать ровно. Середка своих не бросает, пока ты честно служишь. Ясно?
        - Ясно, - кивнул я и пошел к двери.
        Ну что же, здравствуй, новая жизнь и служба! Я уже почти дошел до вас!
        Часть 2
        Техномаг на службе
        Глава 1

28 июля 13 года 13 цикла
        Корабль «Каракатица» специального отряда «Желтый», в 103 км от Середки.
        Два жирных столба дыма было видно издалека. Вверху они сливались и расходились, создавая устойчивую иллюзию ядерного «гриба». Затем впередсмотрящий заорал.
        - Сигнал - красный!
        И вправду, белые столбы постепенно окрашивались в красный, снизу вверх, и это означало, что пограничной заставе скоро придет конец. Одна надежда как всегда на нас, и капитан немедленно скомандовал во всю мочь.
        - Полный вперед! Запустить движители! Убрать паруса! Шевелитесь, немочь!
        Команда забегала, подгоняемая пинками и душевным матом от старпома. Если до этого мы шли, что называется, «под всеми парусами», то теперь нам предстояло жестокое испытание вестибулярного аппарата. Водометный движитель имени меня и Пьеро, творение на стыке двух магий, получился слишком мощный. В процессе его использования корабль трясло, качало, мы почти что прыгали с волны на волну, и помнится, в первые разы, любое использование заканчивалось всеобщей тошниловкой.
        Сейчас-то ничего, приобвыклись вроде, и все равно желудок то и дело подкатывает к горлу. Пришлось еще дополнительно усиливать корпус судна, чтобы не разламывало в процессе. Но зато начальство довольно, случись чего, корабли теперь могут ускоряться, а экипаж потерпит, чай, не маленькие. Регулятор мощности пока что в процессе создания, задач много, а я один, не разорваться.
        Паруса убрали, команда заняла места по расписанию, и корабль запрыгал по волнам.
        Вцепившись в веревки, я думал, что ремень безопасности подозрительно трещит, и что случись чего, полечу за борт и разобьюсь. На такой скорости это просто как сплюнуть на борт, вон в последний раз два матроса так и вывалились, один насмерть, второй так и остался инвалидом.
        Но зато островок с пограничной заставой стремительно приближался, и было видно, что бой еще идет.
        - Два корабля справа! - раздался окрик Вито, командира нашего отряда. - Филис, не спи!
        Ударная сила отряда, маг Огня 2-го ранга тут же крутанул руками, сворачивая классический файербол, он же шар огня. Полуметровый такой шарик, на реактивной тяге, любимый трюк Филиса, благо его собственный огонь не берет. Так бы он давно на одежде разорился, жар пер такой, что даже паруса начали подгорать.
        - Отключить движитель! - раздался выкрик капитана. - Поднять щиты! Боевое расписание!
        Движок отключили, и команда забегала, цепляя броню и вооружаясь штатными саблями и арбалетами. Два корабля справа уже метнули в нас огромные стрелы, но промахнулись, сделав неправильную поправку на скорость. Еще три корабля колыхались на волнах в бухте, каждый вдвое больше нашего небольшого барка. На берегу и по склону валялись тела, рубля шла уже у самых стен заставы.
        - [Цензура], с ними големы! - взревел Вито. - Джейх, не спи!
        Джейх - это я, с тех самых «веселых» времен десять лет назад, когда мне оказалась доверена самая большая тайна некромантов. Уже и некромантов практически нет, а псевдоним остался. Светлые до сих пор точат зуб за принцессу, надо же было Тиберию тогда так оплошать! План был хорош, слов нет, но малейшая ошибка и вот, я пожизненно во врагах у магов Света. Хорошо еще, что местные спецслужбы не зря хлеб едят, и под это дело каких-то бонусов там себе нагребли и вражеских шпионов проредили.
        Не сказать, что Середка кишит шпионами, но их тут изрядно. В каждом из магов, местных магов, живет неосознанная тоска по Источнику, и на этом их и ловят. Пройти добровольную перековку, изменив магию, но сохранив воспоминания или перейти под крылышко сильных магов - на эту сладкую конфетку поймали многих и еще поймают.
        Поэтому я стал Джейхом, техномагом и одним из «цепных псов Середки».
        Так нас называют за глаза, потому что мы беспощадны к врагам Середки и рвем всех, на кого указывает власть, в лице своего представителя и куратора спецотрядов, боевого мага первого ранга Этторе. В нашем отряде, с кодовым названием «Желтый», все на полном контракте, и все готовы биться до последнего, за полное гражданство Середки. Вито, командир отряда, телекинетик и левитатор, и при этом второго ранга. Силен, высок, могуч и быстро соображает, с ним мы как за каменной стеной. Его правая рука, Филис, маг-огневик тоже второго ранга, рыжий, взбалмошный, в общем, сам как огонь.
        Мой напарник и тоже трехранговый маг, главный молчун отряда, Риккардо, мечник, умеющий ускоряться. Он наша основная ударная сила в ближнем бою, и не раз спасал весь отряд, когда нам, буквально говоря, уже тыкали копьями в живот. Сейчас он, как всегда, молча наблюдает за сражением, положив руку на рукоять меча. Еще с нами был Паоло, зверомаг, повелитель зверей и птиц, но в прошлой стычке с контрабандистами его убили, а замену пока не прислали.
        Точнее, пришлют после окончания текущей миссии, от которой мы все уже устали и озверели. Второй месяц нарезаем круги вслед за маньяками, подрезающими пограничные заставы. И вот, вроде поймали, но при этом оторвались от основных сил, и теперь придется биться почти в одиночку.
        Из трюмов выскочили три модели «паук», получившие приказ на активацию. Не самое лучшее мое творение, но самое массовое. Компактная шарообразная форма в походном состоянии, встроенные в конечности лезвия, на которые наносится яд перед выдвижением из пазов, и труднодостижимый для врага центр управления в бронированном брюхе.
        - Бросок - атака! Враг все, кто на острове! - выбросил я руку, указывая трансформерам цель.
        По этой команде они снова свернулись в шары, и Вито сцепил руки перед собой. Пусть у нас нет катапульты, зато есть телекинетик, способный метнуть роботов во врага.
        - Риккардо, работаешь по земле, охраняешь Джейха! - приказал Вито, швырнув «пауков».
        Мечник кивнул, отлепляясь от мачты. Корабль по инерции продолжал лететь к острову, и вскоре должен был врезаться прямо во вражеские суда.
        - Капитан, маневр «дуга»! - крикнул Вито.
        Теперь он не просто сцепил руки, наш командир еще и раздулся при этом, как жаба. «Пауки» уже падали прямо на прибрежную полосу, но надолго они врага не задержат. Вон на вражеских кораблях уже беготня и крики, да сзади двое заходят, благо ветер к острову. Как уравнять неравенство сил? Только вспомогательными механизмами, вроде движителя и моих трансформеров, и ловкими отработанными маневрами.
        Учитывая, сколько мы гонялись за этими уродами, упускать их было никак нельзя, несмотря на неравенство сил.
        Поэтому маневр «дуга», при котором корабль буквально прокручивается на месте, пока Вито его держит. Из трюма выбегают и выбегают еще «паучки» и прыгают в воду, идя ко дну. Там они развернутся, зацепятся и выползут на помощь, как раз я и Риккардо зачистим берег.
        - Огонь! - скомандовал сам себе Филис, пока командир удерживал корабль.
        Наша «Каракатица» скрипела и стонала от такого издевательства над законами физики и инерции. Собственно, пока корпус не усилили, корабль просто разламывался от такого маневра, с остановкой и прокруткой. Огневику не требовалось даже двигаться, он просто сложил руки лодочкой, формируя струю огня. «Каракатица» вращалась, струя била по вражеским кораблям, до которых мы не доплыли буквально два десятка метров.
        Кто-то из матросов ловко всадил арбалетный болт прямо в голову вражеского мага, неосторожно высунувшегося из-за борта. Рядом махнул меч Риккардо, отбивая стрелу. Враги тоже стреляли, пока мы совсем рядом. Филис жег напалмом, прямо по бортам кораблей. Есть! На одной из бригантин лопнул щит, и пламя немедленно охватило корабль. Команда с воплями, сбивая пламя, прыгала в воду, а к двум столбам дыма от заставы прибавился третий от корабля.
        Вот так вот, знай наших! Огонь Филиса это вам не просто так, хотя обычно он вообще всех сжигал.
        Меня подняло в воздух, равно как и Риккардо. «Каракатица» стрелой вылетала из бухты, получив добротного пинка от Вито. Вторая часть маневра, теперь командир нас пролевитирует на берег, где мы ударим в тыл этой толпе, атакующей заставу, а сам он займется двумя оставшимися шхунами. Полетает над ними, аки дух возмездия, испортит все, что увидит, и, злобно хохоча, потопит. Филис на «Каракатице» задержит тех, кто в море, а может тоже потопит, если повезет.
        Все при деле, и пусть нас мало, но видали мы лилипутов и крупнее!
        - Шевелись, парни, там наших бьют! - слышно сверху.
        С кораблей уже лупят в Вито, да и в нас, но командир телекинезом отводит и заворачивает стрелы и болты. И все равно, лучше дистанцию разорвать, поэтому я и Риккардо бежим по дороге, прочь от берега. Впереди, гремя и звякая, неуклюже прыгают приземлившиеся «паучки», а вот тех, кто выбежал из трюма придется еще подождать. Жаль, что за время миссии все плавающие трансформеры оказались выведены из строя, сейчас бы удар снизу вверх по шхунам, в помощь Вито, был бы очень кстати.
        Риккардо пихает меня в бок и тычет пальцем в ближайший труп.
        Оппа, вот это номер! С паренька сцедили всю кровь, и это многое объясняет. Делаю жест, и Риккардо останавливается. Планировка острова классическая, как и почти на всех остальных островах - заставах Середки. Бухта, на энное количество кораблей, маяк и наблюдательный пункт на одном из выдающихся в море мысов. На одном из холмов, господствующих над бухтой и островом застава, со всем необходимым для жизни, атаки и защиты. Флот, как правило, ограничен парой мелких, быстроходных яликов на пару-тройку человек экипажа и рыболовными лодками.
        Это потому, что основная задача застав наблюдение и сообщения, а не перехват крупных сил.
        Перехватом занимается один из трех флотов Середки, кто ближе к месту. За нами где-то там плывут еще корабли в помощь, просто «Каракатица» быстрее и мощнее всех, из-за того, что является основным средством передвижения нашего отряда «Желтый». Так вот, сейчас я и Риккардо пробежали примерно четверть дороги от бухты к заставе. За нашими спинами слышался грохот сражения, враги пытались достать Вито.
        Враги же, судя по трупу, крику командира и защите кораблей, это три государства магов с восточного материка. Меня с Тиберием носило по Северному материку, так что о Восточном узнал уже после того, как стал Джейхом. Маги - големостроители, маги-щитовики и маги крови, эти три государства владели Восточным материком. Конечно, не всем, примерно половиной, но и это много, очень много. Мало того, что зашевелились под конец цикла - тут остался то всего год, до перемирия! Так они еще и объединились, вот «счастье-то», а!
        Решили, наверное, что объединившись, задавят всех конкурентов, а потом разберутся между собой? Ну - ну, в истории хватало таких умников, на них обычно ополчались соседи нестройной толпой, и начинались, помимо битв, шпионские хитрости и интриги. Бывшие союзники ссорились и рвали друг другу глотки под одобрительные выкрики соседей, торопившихся восстановить мощь. Но это потом, а здесь и сейчас тройственный союз означал очень большие неприятности, особенно для нашего отряда.
        Зато теперь становилось понятно, как этим нецензурным личностям удалось столько бегать от нас. Маги-щитовики, их работа, нужно будет намекнуть Вито, чтобы пятым прислали сенсора в отряд. Птички Паоло справлялись, да только разлетелись, едва он погиб. Теперь понятно, как погиб, маги крови поработали вкупе опять же с щитовиками. Блин, враги умело использовали преимущества нескольких магий, и об этом надо доложить Этторе. Похоже, кто-то оценил систему спецотрядов Середки, где маги выгодно дополняют друг друга.
        При этом наши противники - маги с Источниками, значит каждый на ранг сильнее, а если они еще и умелы, так сразу накидывай два ранга разницы, при одинаковых цифрах. Тиберий, конечно, умел на эту тему и его уроки мне изрядно пригодились, но все же практики мне, именно мне, не хватало, по сравнению с древним некром. Но все же, прикинем на пальцах. У врага големы, маги крови и щитовики, значит, мои трансформеры сразу теряют преимущество. Хорошо, если трех паучков на одного голема сменяю!
        Маги под защитой пехоты и големов, значит что?
        Правильно, Риккардо жмет пехоту, я големов своими трансформерами, а Вито давит вражеских магов сверху. Застава еще вроде сопротивляется, стационарные чары, накладываемые при возведении зданий, спасают. Наверное, не скажу точно, ибо это тайна из самых охраняемых. Точно! Вот зачем они тут толпой долбятся! Меня настолько резко и внезапно осенило, что просто не мог не расхохотаться.
        Риккардо вопросительно посмотрел, и я счел нужным пафосно объяснить.
        - Они пытаются раскрыть секреты защиты Серёдки!
        С учетом упорно ходивших слухов, что Водные растят нулевого мага, это имело смысл. Нулевик точно утопит все четыре материка или, как минимум, прокатит пару волн туда-сюда. После такого афронта Водным никто ничего не сможет противопоставить, и неудивительно, что даже сидевшие в обороне зашевелились и полезли в море. Середка вторая на море сила, после Водных, вот к нам и пытаются подобрать ключи, в преддверии нового цикла.
        Из воды, наконец, полезла основная волна «паучков» и теперь можно было идти в атаку.
        Непонятно, сколько и чего нарыли враги, и какой объем они успели передать на родину, но по факту никого из них нельзя было отпускать. И тех, кто в море, надо догнать и утопить, по-хорошему. Торжествующие крики донеслись от заставы, и флаг Середки, вместе с флагштоком, накренился и рухнул.
        Риккардо вытащил меч и покачал головой вправо - влево.
        Командир еще возился с кораблями, видимо там засело немало магов. С обычными матросами Вито разобрался бы в пять секунд, просто проломив днище… ах, точно, раз здесь щитовики, то врагов так просто не взять. Точно, блин, вот затупил, не будь у них щитов, Филис бы сжег все три корабля, пока «Каракатица» вертелась на месте! Блин, непрерывные погони и драки отупляют, вот уж верно подмечено.
        Это означает, что и Филис в море не добьется результата, ладно, сдержит и то хлеб.
        Также это означает, что мне и Риккардо предстоит остановить всю вот эту волну, набегающую от заставы, и не дать им прорваться к кораблям. Но зато теперь можно не сдерживаться, ибо заставу только что уничтожили. Эх, блин, опять мы опоздали, пусть совсем чуть-чуть, но опоздали! Знать бы заранее, конечно, с корабля бы не сошли и ударили всей мощью сначала по кораблям в бухте, а потом по тем, что в море. Затем вернулись бы и сожгли этих уродов на острове, но, вот не срослось.
        Спешили на помощь нашим пограничникам и не успели. Обидно, до зубовного скрежета!
        Десяток големов, две дюжины крепких парней с холодным оружием и шестерка магов. Блин, а выглядело так, как будто две сотни заставу осаждают! И вправду, пора взять перерыв, совсем уже, на ровном месте ошибаюсь. Так, первыми бегут големы, выбивая ямы в дорожном грунте каменными ногами. В отличие от моих трансформеров, эти глыбы камня способны выходить за рамки приказов, и если создававший их постарался, то вполне могут работать командой. Вначале я думал просто натравить по паре паучков на каждого голема, уронить и раздробить им головы, но теперь было видно, что фокус не пройдет.
        Големы бежали пятерками, ага, значит, их контролируют два мага. Парни с саблями, конечно же, будут атаковать из-за спин големов, но это ерунда. Риккардо всех подрежет, и прорвется к магам. Проблема только щитовик, который наверняка прикрывает остальных магов. Но все равно план остается прежним, я вяжу паучками големов, Риккардо режет пехоту и прорывается к магам.
        Не прирежет, так отвлечет, а защита у меня есть. Главное, внести немножко хаоса, а там и паучки подоспеют и всех отравят, кроме големов, конечно. Каменные, крепкие, но не слишком поворотливые. Надо бы кувалду с собой возить, для таких случаев.
        - Атака, приоритет - големы! - командую паучкам. - Пленных не брать!
        Глава 2
        Тяжело дыша, я присел на неподвижного голема. Дорога и склон вокруг были перепаханы рытвинами и усеяны телами. Последний паучок еще подергивал лапами, но тоже можно сказать не жилец. Остаточная магия и все такое. Команда утилизации его подберет, отправит обратно, в сборочный цех на перековку. Потом он снова попадет ко мне на установку управляющего контура, и опять будет бесстрашно драться.
        Подошел Риккардо и молчаливо вздохнул.
        В кафтане его зияла дыра, откуда выглядывала лечебная пена - творение алхимиков Середки. Если бы не скорость, остался бы без напарника сегодня, маги крови его зацепили, и Риккардо спасла только скорость. Сверху спустился Вито, не раненый, но уставший до посинения.
        Мы закурили по одной и долго молчали.
        Говорить просто не хотелось, сегодня наш отряд едва не исчез. Слаженная работа магов трех направлений с Источниками - это оказалось страшно. Щитовики держали оборону, маги крови пытались зацепить Риккардо (меня поспевали прикрывать паучки), а големщик лепил все новых и новых големов из земли, пока его напарник воевал.
        Выяснилось, что мои паучки не так уж и хороши, как это казалось при столкновениях с пиратами, контрабандистами, отморозками и магами без источника. Тридцатки роботов еле-еле хватило на десятерых каменных големов, Риккардо уже подранили к тому времени, а у меня подходил к концу запас боевой алхимии. Хорошо, что обычных бойцов к тому времени уже порезали, отравили и прибили, а то бы они меня точно достали. От земляных големов еще кое-как удавалось бегать - уворачиваться, пытаясь на ходу из нескольких разбитых трансформеров склеить одного. Но это уже был жест отчаяния, понятно было, что еще чуть-чуть и меня достанут, а Риккардо подрежут второй раз, ослабив и сбив возможности ускорения.
        И тут подобно ангелу прилетел Вито, и сразу расклады переменились.
        Командир продавил защиту магов, к ним сразу же подскочил Риккардо, ради такого дела ускорившийся на пределе раненых сил, и собственно все. Без магов големы резко утратили сообразительность и скорость, а потом вообще попадали. Стало понятно, что големщик, ради скорости, гнал энергию через себя, и теперь это сработало в нашу пользу. Удар магов крови Вито отразил на них самих, Риккардо едва успел отскочить.
        В общем, все умерли.
        - Это была моя ошибка, - наконец сказал Вито. - Не ожидал объединенной команды магов.
        - Их никто не ожидал, - заметил я, а Риккардо просто кивнул.
        Потом я изложил свои соображения насчет того, зачем они резали наши заставы, и Вито устало кивнул.
        - Мне тоже такое пришло в голову, - сообщил он после паузы, - когда увидел, что у них там объединенная команда магов вас гоняет.
        - Ничего, теперь будем знать.
        - Да, и надо доложить об открытии Этторе.
        - Тех, кто в море, не будем догонять?
        - Нет, - отрезал Вито. - Нам, положа руку на сердце, вообще не стоило и на эту заставу так шустро прилетать! Едва здесь не остались, скажем уж прямо! Слава Юкане, что противник попался не слишком опытный, защиту держали неравномерно, удалось продавить.
        Помолчав, командир продолжил перечислять.
        - Твои железные штучки, Джейх, закончились вообще все.
        - И надо делать новую модель под нового врага, - вставил свои пять копеек.
        - Именно! - кивнул Вито. - Риккардо ранен, Паоло уже не с нами, неизвестно, что там, на «Каракатице», а я просто устал. Еще бы чуть-чуть и предел бы перешел, упал бы с небес на землю, как бы вы тут без меня крутились?
        Это точно. Без командира просто никуда, ни вправо не прокрутиться, ни влево. Не сказать, что остальные в отряде, включая меня, рядовые пешки, ничего не знающие и скачущие, куда пошлют, но пока Вито разгребает командирские дела, нам всем спокойнее. Опыт капает, ранги растут, враги уничтожаются, все нормально.
        Было нормально, до сегодняшнего дня.
        Что Этторе решит по итогам нашего открытия, хрен его знает, но вполне может заслать прямо на Восточный материк, вредить врагам и вести партизанскую войну. На Восточном и Южном я еще не был, зато Северный и Западный неплохо изучил, равно как и острова Внутреннего моря.
        - Поэтому возвращаемся, - подытожил Вито, утирая пот с лица. - Пусть тут утилизаторы и чистильщики поработают, может чего и найдут, а мы возвращаемся. Нужно пополнить все, включая запас сна на чистой кровати и пива в желудке.
        Это да, пока мы на миссии - сухой закон без исключений. Полтора месяца морских скачек за этими гадами, ни поесть толком, ни помыться, носились как в зад укушенные между островами. Риккардо тоже кивает, изображая лицом, что соскучился по Середке. Хороший он парень, крепкий и надежный, но чересчур молчаливый. Неделями может молчать и ничего. Правда, в команде у него есть противовес. Филис готов болтать целыми сутками, были бы слушатели.
        Мы дождались возвращения «Каракатицы» и медленно поплыли к Середке. Хоронить трупы, потрошить врагов и восстанавливать заставу будут без нас и это правильно. Не царское это дело, как говорится. Конечно, нам бы не помешал хороший маг Земли в команде, но эти гады засели на Западном материке и в ус не дуют. Чуть кто сунется, сразу локальными землетрясениями бьют в ответ.
        Кораблик плыл медленно, половина парусов отсутствовала, да и в мачте оказалась добротная трещина. Не был бы корпус усиленным, так и осталась бы «Каракатица» на дне морском. Вначале все в море шло неплохо, но затем враги, сообразив, решили пожертвовать одним кораблем. «Каракатицу» протаранили и едва не взяли на абордаж, собственно Филис и сжег половину парусов, пока отбивался. Второй корабль, обстреляв издалека, быстро удалился за горизонт.
        - Собственно, это подтверждает твою версию, Джейх, - заметил Вито, выслушав рассказ огневика.
        Сам Филис, в бессознательном состоянии, лежал в каюте. Надорвался, выжигая врагов, да и по голове ему прилетело куском такелажа. Хорошо еще, что под конец драки, дальше команда и сама справилась. Двух последних големов сбросили за борт, вражеских матросов расстреляли и забили, тоже потом побросав за борт. Допрашивать внезапно оказалось некого, разве что трупы, но тут нужен толковый некромант, а их у нас нет. Некры все еще держат оборону, огрызаются, но конец цикла через год, а у повелителей мертвых три крепости и один район остался.
        Мое знание координат их Источника так и не пригодилось, у Середки не было сил, а продавать такую тайну другим магам с Источником никто не рискнул. Мало ли, вдруг усилятся безмерно и первым делом Середку опустят на дно морское? Так что покрутили там, конечно, шпионские игры, посливали дезу, повылавливали агентуру вражескую, да на том дело и закончилось. Оно и к лучшему, чувствую, вернись я туда, Источник первым делом исправил бы ошибку «неправильного носителя координат», а оно мне надо?
        И без того постоянно под смертью хожу.
        В общем, мы не столько плыли, сколько ковыляли и до Середки добрались только через три дня. Было откровенно скучно и сонно, то, что нужно. Когда приплывем - будет не до спокойствия, а так отдохнул от техники. Моих трансформеров всех перебили, а больше сложной машинерии на корабле не было, за исключением движителя, но его не включали, по понятным причинам.
        Собственно, мое быстрое возвышение - уже третий ранг и в перспективе второй - связано как раз с изобилием задач по технике и редкостью техномагов в обществе Середки. На практике это означало, что я пахал, как папа Карло, и вкалывал, как последний наркоман, и конца края этому не было видно. Свою личную слабость в бою компенсировал тренировками с Риккардо и роботами - трансформерами, а также личным роботом и телохранителем, которого прозвал Халком. Он, правда, еще не доведен до ума, но когда будет - все враги разбегутся в ужасе. И власти тоже, а то, собственно говоря, персонально меня сдернули прямо с моей гражданской жены, и главное было бы ради чего!
        Все равно мы потом полтора месяца ловили ветра в море, а враги успели разгромить шесть застав.
        Издержки службы, что и говорить. Вот получу полное гражданство, сразу войду в Совет Магов, объединяющий сильнейших представителей различных школ. Да, на сегодняшний день я самый крутой техномаг из имеющихся у Середки, а двое моих ближайших подручных один в пятом ранге, другой в шестом. Так вот, войду в Совет Магов, и хрен тогда кто меня сдернет посреди бурного секса!
        Собственно, Совет - совещательный и информационный орган, чтобы каждое направление магии представлял сильнейший или один из сильнейших магов, знающий своих собратьев. Высказать мнение, донести информацию до своих, обсудить кооперацию и взаимодействие, Совет Магов занимался в основном такими вещами. Но мне и не хотелось большой власти, спасибо, насмотрелся какая это головная боль. Нет уж, мне немного положения в обществе, чтобы с жены не дергали, и будет все нормально. Денег у меня и так много, дом есть, машину сделаю своими руками, а детей заводить я не собираюсь.
        Но все это пока что мечты, пока не получу гражданство.
        До окончания контракта еще десять лет, но чувствую, что они пролетят очень быстро.
        В порту нас уже встречал один из помощников Этторе. Они у него все как на подбор: высокие, могучие, бритые наголо и, как правило, боевые маги. Так что эта гора мышц нас еще и охраняет, а то бывали, знаете ли, прецеденты. Убивали даже в собственных особняках или вместе с особняком, если кого-то из магов Середки считали слишком опасным или мешающим. Ключевое слово - слишком, ибо тогда на ликвидацию одного из наших бросались огромные силы, а маг с Источником - это маг с Источником.
        Если сравнивать только по рангам, то Источник сразу дает преимущество в ранг, за счет одной только энергетики. Стандартная база заклинаний и умений, подгружаемая с каждым повышением силы, дает магу с Источником преимущество еще в ранг. Компенсировать это можно только оттачивая умения и изобретая, но если маг с Источником не ленится, то он всегда будет превосходить. Формально, вы, допустим, равны по рангам, но при этом он разделает вас под орех, за счет Источника. Так было сделано еще на заре времен, как один из факторов того, чтобы проигравшие не собрались толпой и не задавили магов с Источниками.
        Ну и конечно нельзя сравнивать полурыхлый конгломерат множества магов различных направлений с госмашиной магического государства. Конечно, местные службисты зря хлеб не едят, но государство есть государство. Светлые меня не достали только потому, что им подсунули качественную фальшивку насчет моего бегства и смерти. Попутно Светлые смогли сфокусироваться на некромантах, и, как уже говорил, почти их додавили.
        Оно и к лучшему, честно говоря, вот уж кого не жалко, так этих некров.
        Самое смешное, что в чем-то я был им благодарен. Жизнь на Юкане была осмыслена, я занимался важными и нужными вещами, завел настоящих друзей и жену, и обрел уверенность в себе. О финансах вспоминал только, когда за очередную миссию давали премию или не давали, тут уж как повезет. С этой вот миссии мы вряд ли что получим, корабли утопили, пленных не взяли, големы - сплошной камень. Продавать нечего - прибыли нет - премии нет. Просто, тупо и понятно.
        Воспоминания о Земле и жизни там, постепенно породили во мне двойственность. С одной стороны, мне хотелось обратно к плодам прогресса и цивилизации, особенно теперь, когда техномагия подкачалась. С другой стороны проблем жизни мегаполиса мне не хотелось. В общем, хотелось всего вкусного из земной жизни, но чтобы без недостатков. Я даже план целый придумал, по воплощению на Юкане различных задумок, но все никак не было времени воплотить его. Оставалось только терпеливо ждать года перемирия, да и то, не уверен, что нас не будут гонять в разведывательные и посольские миссии.
        Еще было бы неплохо сделать переход, и прыгать туда-сюда, но чтобы одному.
        Мечты, мечты, они самые. Даже если часть твоих мечтаний сбылась, то все равно еще что-то новое в голову лезет, и наверное поэтому человек всегда чем-то недоволен. Все равно переход мне не сделать, здесь на этой теме плотно сидят жрецы Юканы, и только в год перемирия. Некроманты, в сущности, попробовали надуть систему, но получилось плохо. Выгори их план, конечно, Светлые бы сцепились с людьми и Северный материк, скорее всего, залило бы кровью, из которого восстали бы зомби и прочие умертвия. Хрен знает, какие еще козыри в рукаве держали Тиберий и его шайка, но по факту получилось, что они только ускорили агонию родного государства.
        Единственный, кто выиграл - это товарищи Шаманы, третье магическое государство с Северного материка.
        Ну и я, можно сказать, немножко выиграл, от всего произошедшего. Многое проиграл, но многое и выиграл. Воспоминания о вояже с Чезаре придавали сил и решимости в первые годы службы, и можно сказать, помогли мне переломить себя и стать другим человеком. В прежней, земной жизни, такого бы точно не случилось. Вот что я называю выигрышем, теперь уже никто не сможет меня бить, топтать и унижать. Пусть моя сила не в боевых заклинаниях, но все равно могу просто в глаз дать - мало никому не покажется!
        Да, по меркам земной жизни, у меня руки по локоть крови, но особых душевных треволнений по этому поводу давно не испытывал. Организму, собиравшемуся порефлексировать и закатить истерику, предъявлялись воспоминания о событиях после самоубийства Тиберия, и все сразу вставало на свои места. Повторения подобного организм не желал и сразу затыкался, и начинал мотивированно работать.
        Также, от некров, остался подарочек в виде итальянских имен. Их исполнители, собиравшие «мясо» по окрестным мира, что-то накосячили и перемудрили, и общий язык вложился с таким вот багом. Местные менталисты долго чесали в затылках и разводили руками, но править никто не взялся, больно материя тонкая. Чуть не туда, и ходить безмозглым овощем до конца дней. Нафига мне такое надо?
        Да и Франческа вполне соответствовала образу горячей итальянской женщины.
        Идя по мощеным булыжником улицам Середки вслед за посланником Этторе, внезапно понял, что зверски хочется домой, довершить начатое полтора месяца назад. Вот что значит - попал домой! Город вокруг, первое впечатление от мира Юканы, город, по которому нас прогнали в роли рабов, стал близким и родным. Месяцы отсутствия на миссиях компенсировал месяцами работы над новыми роботами и механизмами, благо местные мозголомы помогли хотя бы в этом. Пусть и не исправили языковой баг, но помогли оживить воспоминания. На Земле техникой не слишком интересовался, но все равно где-то что-то видел и слышал, и фильм «Трансформеры» опять же смотрел, в общем, образцов для вдохновения оказалось предостаточно.
        Ну, собственно, на этих роботах и поднялся до третьего ранга, как уже говорил.
        Естественно, никто мне не рисовал шкалу опыта, более того, местные вообще не вникали в эту тему и не строили графиков зависимостей. Только и смог понять на личном примере, что шкала переходом не линейна, скорее ближе к экспоненциальной. Для местных же - это решение богов, и Юканы, и нечего в него вникать, мол, когда время придет, боги дадут тебе новую силу, то есть ранг.
        Этторе, например, боевой маг - единичка, и сейчас опять будет ругаться, за отсутствие пленных.
        Глава 3
        - Вы - молодцы, парни! - заявил Этторе, потирая руки.
        С учетом, что я старший в отряде и мне всего тридцать пять, а Этторе за шестьдесят, называть нас парнями он имел полное право. Но обычно к «парням» при личной встрече добавлялись не слишком лестные эпитеты и ругательства. Если же операция проходила успешно, то нас к Этторе и не вызывали, вот такая вот правда жизни. То есть к начальству вызывают, чтобы отмерить на полведра скипидара, иногда с добавлением иголок.
        И тут такой поворот!
        - Так что всем неделю отпуска, а потом ждет вас дорога дальняя, - продолжал Этторе. - Дорога трудная и, как всегда, опасная.
        - Детали? - бесстрастно уточнил Вито.
        - Узнаете перед отъездом, - тут же парировал Этторе.
        - Тогда какое нам готовить снаряжение? - задал вполне резонный вопрос командир.
        Этторе пожевал губами, как будто готовясь выплюнуть стандартную фразу про тайны и секреты, которые нам знать не следует. Встал, прошелся неслышно по ковру, проверил защиту от подслушивания. Защита, как ни странно, была включена, потому что у руководства такого ранга она всегда включена. Затем отошел к окну и посмотрел в него, повернувшись к нам спиной.
        Ой-ой, плохие признаки.
        - В общем, так, парни, я вам не говорил, вы меня не слышали, - как будто решившись, произнес Этторе.
        Он вернулся в свое огромное кресло, насколько я знал, с бронированной спинкой и зачарованное на сигнализацию то ли против ядов, то ли против дурных мыслей. Побарабанил пальцами по столу и решительно продолжил.
        - Вам дадут еще одного специалиста, хорошего специалиста. Воздушника.
        - Адамо? - тут же подался вперед Вито.
        - Нет, вы его не знаете. Но специалист хороший, поверьте мне на слово. Не только сам умеет летать, но и других сможет за собой тащить. Вам слегка поправят внешность, и вы отправитесь на Южный материк.
        - К кому именно? - напрягся командир.
        Вопрос не праздный, на Южном тоже сидят три развеселых магических государства, и ни в одно из них не хотелось бы соваться. Маги тьмы, ясновидцы и телепаты, и артефакторщики. Каждый из них силен по-своему, и судя по заминке Этторе, нам придется не просто съездить к ним, но залезть куда-то глубоко. До самого Источника, как говорят местные. Плюс этот пятый, он, конечно, может быть охрененно хорошим спецом, но как команда мы с ним не сработались. Паоло может и не мог никого возить, зато его зверушки вполне. Если бы в этом мире существовали грузоподъемные мифические птицы, то летали бы на них, так как Паоло повелел любыми крупноразмерными видами фауны.
        Если вдруг кто не догадался, то на Юкане все плохо с авиацией.
        Тех магов, кто мог подниматься в небо, давили с особой страстью, чтобы, значит, не гадили сверху. Зато теперь воздушники и левитационщики типа нашего командира просто нарасхват. Вот такой вот парадокс из жизни.
        - К артефакторщикам, - ответил Этторе. - В преддверии конца цикла они прекратили поставки, ссылаясь на то, что год перемирия уже скоро. Но! В свете полученной информации есть подозрение, что на Южном тоже зреет или уже созрел союз, который захочет пощупать Водных в следующем цикле. И нас прибрать к рукам. Аналитики давали прогноз, что на Середку всерьез нападут в десятом цикле, но в свете тройного союза… боюсь, что нападение произойдет гораздо раньше. Так что вы должны пробраться в производственные области артефакторщиков и оценить обстановку. Сколько и чего они производят, и так далее. Амулеты сокрытия и прочие вещички производства самих артефакторщиков, вам в помощь. Самое главное - нужно понять, идут ли поставки соседям, или они просто копят силы перед следующим циклом? Ответ на этот вопрос может много решить, но, думаю, вы понимаете, насколько все это опасно?
        Вито кивнул, а вслед за ним и все мы. Задание, конечно, убийственное, но Этторе явно не закончил.
        - По возвращении каждый из вас получит на руки закрытый контракт, и все остальное, что полагается, включая вхождение в Совет Магов и высшие круги власти, потому что за время службы, честной и беспорочной, вы весьма выросли в силе.
        Этторе говорил медленно, как будто взвешивал каждое слово. Показуха, конечно же, такого рода решения не принимаются в одиночку. Спецотряд на полном контракте и у всех еще половина срока… в общем, десять к одному, что мы не вернемся. Одна ошибка и отправимся на поля Вечной Охоты. Но и награда велика, чего уж скрывать. Понятно, почему посылают всего один отряд, впятером мы пройдем незамеченными там, где толпа попадется в цепкие лапы охраны. Проникнуть в закрытые производственные области, да еще и артефакторщиков - это вам не баран чихнул. С другой стороны, к кому еще проникать? Не к магам же тьмы или ясновидцам!
        И самый главный аспект - артефакторщики активно торгуют с остальными государствами. В принципе, все друг с другом торгуют, кто явно, кто тайно, кто стыдливо через посредников - пиратов закупается. Середка, например, активно торгует магами, так как Источник источником, а узкая специализация все равно остается. Вслух, конечно, все это не озвучивается, но торговля работает. Потому что война на Юкане прерывается всего лишь на год между циклами, а жить и кушать хочется всегда.
        Формально, конечно, Середка продает услуги магов обычным государствам, но, как говорится, кому надо - знают правду. При этом можно не сомневаться, что все эти торговые союзы не замедлят магические государства ни на секунду, когда те придут Середку хватать за горло. Поэтому со всеми магами, и гражданами, и контрактниками, проводят курсы улучшения памяти и умения видеть, слышать и запоминать. Поэтому после каждой миссии и задания нас сажают строчить отчеты, по которым уже потом работают аналитики.
        - Можете думать над снаряжением, и помните - я вам ничего не говорил! Сболтнете лишнего, и вы знаете, что будет.
        О да, нам показывали. Для предотвращения утечки сведений здесь вовсю используют магические клятвы, а те, в первую очередь поражают органы передачи информации, скажем так. Видение человека-овоща с вытекшим мозгом и сгнившими руками преследовало меня потом несколько месяцев.
        - Отчеты можете сдать завтра, - милостиво разрешил Этторе, - хорошо поработали, сегодня можете отдохнуть!
        Ага, только все равно нужно или не пить, или вначале написать отчет, а потом уже забухать. Напиться хочется до чертиков, внезапно аж ком к горлу подкатил, и ноздри учуяли фантомный запах вина. Впрочем, кто не умеет себя держать в руках, не пишет вовремя отчеты и не сдержан в расслаблениях, тот долго в отряде не задерживается. Подход разумный, мы постоянно действуем в отрыве от основных сил, и если там самому себя не сдерживать, то весь отряд может погибнуть.
        Мы вяло поблагодарили Этторе и покинули здание, под присмотром очередного помощника.
        - Джейх, айда в «Дырявую бочку»! - предложил Филис, когда мы покинули здание.
        Риккардо молча направился вправо. Ну да, мы неподалеку от храма Юканы, и Риккардо всегда после миссий туда ходит. То ли молится, то ли свечки ставит, хрен знает, после заключения контракта больше там ни разу не был. Чезаре чересчур понятно объяснил тогда, про юканцев и их богиню, чтобы молиться ей. Волноваться, конечно же, не о чем, Юкане поклонение не нужно, тут каждый по велению сердца действует.
        - Пойдем, накатим по стакану, - добавил Вито, - никуда твоя Франческа не денется! А после вина Пабло у тебя точно всю ночь стоять будет, как каменный!
        - Это потому, что он туда добавляет сушеные рога таких оленей, как вы, которые вместо жен по кабакам шатаются, - проворчал в ответ, но все же пошел вслед за командиром.
        Вито и Филис не женаты, так что мои «обвинения» - чистое бурчание, да и они тоже приукрашивают. Вино у трактирщика Пабло, конечно, вкусное, но чтобы всю ночь стоял - это перебор. Есть, конечно, тут местные алхимические аналоги Виагры, но тьфу-тьфу пока собственными силами обхожусь.
        От здания, в котором обосновался Этторе со своим ведомством, до «Дырявой Бочки» было примерно с полкилометра. Мы срезали через проулок, на удивление сухой и проходимый, не иначе недавно генеральная уборка города была. С механическими средствами передвижения здесь все плохо, магов нанимать многих жаба давит, вот и валят друг другу говно и мусор под заборы, а потом делают вид, что не при делах. В сезон ливней все проулки превращаются в смертельные ловушки, засасывающая грязь на метр и хлещущие потоки. Разговоры, что надо мостить и проулки идут давно, но дело пока не движется. На центральных улицах то все в порядке, ливневка и камни, а отцы города по проулкам не ходят, вот и буксует вопрос.
        Улица имени Жанкарло, куда мы вышли из проулка, не слишком велика, не сравнить с центральным проспектом Основателей. Вот тот ого-го, целый римский легион черепахой пройдет и копьями не зацепится. А здесь так, двум повозкам разъехаться, слегка задев пешехода. В отсутствие автомобилей деление на дорогу и тротуар так и не прижилось, но мы все равно пошли вдоль забора. Бывают и тут гонщики, в несколько лошадиных сил, или в одну, если верхом. Проскачет заполошно, а ты его на рефлексах магией приложишь и здравствуй, тюрьма, штрафы, а то и виселица.
        Середка в этом плане удивительный город, вызывающий на материках приступы верчения пальцем у виска. В магических государствах маги выше, в людских - ну там по-разному бывает, вплоть до того, что тебе немедленно вилы в спину воткнут, едва узнают, что ты маг. В Середке же царит равноправие, где и маги, и люди равны перед законом. Но это не потому, что Середка такая прогрессивная и здесь наступает заря демократии и гуманизма. Нет, все немного проще. Храм Юканы, единственный на весь мир, дает Середке дополнительную защиту самим фактом своего наличия. Но он же притягивает сюда юканцев, а у тех болезненный бзик на справедливости, как я понял из рассказов Чезаре. Поэтому в Середке равноправие, ибо начни зажимать обычных горожан, со всех сторон набегут юканцы и просто вырежут магов. Магия их не берет, а с холодным оружием… ну, Риккардо, наверное, сможет с ними потягаться. Только таких, как Риккардо, едва ли с пяток на всю Середку наберется, а юканцев много.
        Поэтому стража в городе не стесняется бить магов, благо сама наполовину состоит из них. Но и горожане в ответ не борзеют, ибо это уже будет обратно несправедливо, и тогда власти с удовольствием включают ответные репрессии. Так вот и балансируем, вроде как даже со временем система стала устойчивой, привычной и понятной всем. Кроме приезжих, конечно, но это общая проблема везде, не только в Середке.
        Так что кому надо - нехай скачет по своим делам, а мы спокойно с краю пройдем. Есть у равноправия и другая сторона, более приятная. Горожане раскланиваются друг с другом, никто не делит соседей по сортам, или там маг ты или не маг. Воровство, убийства, грабежи, пожары и прочее насилие присутствуют, куда же без этого, но на стабильно низком уровне. Стража не стесняется использовать магию, горожане не стесняются звать на помощь и расследования стражу.
        В трактире, как всегда, было шумно и бестолково. Повара Пабло умеют готовить, а кто не умеет - получает пинка под зад. Пусть цены немного выше средних, зато не увидишь совсем уже пропойц. Как сказали бы на Земле: приличное заведение для среднего класса. С учетом близости к административному району Середки, можно было бы сказать, что здесь собирается офисный люд. Пусть Середка не захлебывается в бюрократии, но все равно различные клерки и писцы присутствуют в количестве.
        Мы заняли столик у стены, каменной и надежно прикрывающей спину. Климат здесь смягчается морем, пусть нет запредельной жары по моим меркам, но и суровых холодов тоже нет. Местные, понятно, расценивают по-другому, но мне даже сейчас, спустя десять лет, нет-нет, да вспоминается гнилая погода Алматы. Когда летом жара за сорок и асфальт плавится, а зимой холод за минус двадцать градусов, что вполне равносильно сибирским сорокаградусным морозам, ибо климат влажный. Или с утра дождь, потом солнце, вечером снег.
        Ну и с отоплением, конечно, такой мороки здесь нет.
        Какая-то новая подавальщица, суровая тетка, в закрытом платье и с платком на голове, принесла нам бутыль вина, три кружки и сухариков. Чуть позже подадут горячее, мясо с зеленью, ибо Пабло наши вкусы знает, всегда к нему заходим. Но вот эта новая подавальщица выбила меня из колеи. Где смешливая Лаура, с упругой попкой? Где красивая Фелиция, один вид которой вызывал желание заказать лишнее блюдо, лишь бы еще раз посмотреть, как она идет? Неужели клерки и канцелярские крысы начали ратовать за нравственность?
        Командир, тем временем, открыл бутылку и разлил по кружкам.
        - Ну, за Паоло, да пребудет он в мире!
        Мы выпили, не чокаясь. Да, совершенно по-дурацки погиб наш зверомаг, повелитель бегающей, прыгающей и летающей фауны, но все равно он был надежным товарищем. Делал свое дело, не жалуясь, и пару раз спасал наши задницы, когда Вито заносило. Мы с ним крепко сработались, а его зверушки отлично дополняли моих роботов. Еще один покинул наш отряд, уже шестой на моей памяти. Да и я, собственно, во времена оны пришел на место погибшего и тоже притирался с остальной командой. Вито тогда был в роли правой руки, а потом Коломбо получил кинжал в спину, когда мы гонялись за метаморфами, и Вито стал командиром.
        Как давно и одновременно недавно все это было!
        Какое-то время мы молча жевали, потом еще накатили, и еще помолчали душевно, под общий шум, гам и гомон. Будущую миссию обсуждать было нельзя, прошлые дела тоже, и мы начали спор о будущем напарнике. Мне почему-то упорно казалось, что нам подсунут девушку, из-за которой мы поссоримся. Вито был уверен, что напарник нас всех уронит, пока будет таскать по воздуху, а Филис отчего-то был уверен, что Воздух сможет отлично дополнить его Огонь. Тут принесли еще вина, я долго объяснял про кислород и поддувку, а Филис настаивал, что магия может все, и так слово за слово, мы чуть не подрались. Вито, посмеиваясь, осадил нас и перевел спор на вечную тему женского пола. Заявив, что меня ждет Франческа, начал собираться, и тут выяснилось, что уже вечер.
        С одной стороны, хорошо посидели, душевно расслабились, с другой - собирался же сразу рвануть к жене! Опять эти два холостяка меня надули, и теперь хохочут. Хорошо еще, что местное лошадиное такси присутствует, все-таки слегка перебрали, а идти мне на другой конец города. По дороге Вито и Филис распевали песни, но вполголоса, ибо уже стемнело, а за необоснованные крики ночью - штраф, и весьма солидный. Поэтому жертвы не стесняются кричать, а стража прибегать - материальное стимулирование работает на все сто.
        По дороге высадили Филиса и командира, которые жили в центре, и меня потрясли к дому. Тряска на булыжниках это неизменный атрибут, и в обычном состоянии просто пошел бы пешком. Думал, накатим по стакану за Паоло, да пойду, но нет, надо же было зацепиться языками с Филисом! Ладно, вот и дом, главное, чтобы система охраны, за время моего отсутствия не вышла из строя.
        Глава 4
        Я зевнул с подвыванием. Затем не удержался Вито. Затем Филис. Затем Риккардо.
        Как-то так получилось, что все мы вчетвером сползлись в одно и то же время, во второй половине дня, к ведомству Этторе сдавать отчеты. Поспать толком не удалось, вначале обнимался с Франческой, потом размножался, потом проснулся от общего неустроенности организма и сел писать отчет прямо на кухне. Затем проснулась Франческа, и зашла на кухню прямо в пижаме. Домашняя, сонная и помятая, в распахнутом халатике, в общем, мы долго и вдумчиво дружили прямо на столе, а потом снова в кровати. Затем все равно пришлось вставать и усилием воли дописывать отчет. Хорошо еще, что с нас не требуют канцеляризмов и бюрократизмов в описаниях, пишем вольным акынским стилем под названием: «что увидел, то и спел».
        В целом, жизнь удалась, теперь еще поспать, пожарить рыбу и Франческу, и вдумчиво повторить несколько раз. Так я думал, сдавая отчет, но попросили задержаться. Не только меня, но и всю команду, и теперь мы вчетвером зеваем на первом этаже, заражая дежурного охранника. Ему вроде как не положено, но мы так смачно и с подвыванием мерялись, у кого шире пасть, что охранник тоже не устоял.
        Возможно, все это закончилось бы коллективным вывихом челюстей, но тут нас повели знакомиться с новым напарником. Не слишком люблю все эти церемонии, потому что смотришь и думаешь: «А что он за человек? Сможем ли работать в команде? Какой он в жизни? Вдруг будет раздражать?» Не смертельно, понятное дело, но раздражает эта мысленная чесотка. И избавиться от нее не могу, каждый раз одно и то же. Потом, когда новичок входит в отряд и становится понятно, что ему можно доверить прикрывать спину в бою, все эти мелочи уже не задевают. Но при знакомстве прямо изводит, хочется вскочить, засунуть ершик в ухо и начать чесать мозги.
        Еще изводил зуд, а ну как девушка окажется? Вчера-то я больше командира подкалывал, но тут фантазия просто понеслась галопом. Она, значит, будет красивой, и мы из-за нее подеремся обязательно, а потом провалим задание, и спасемся только мы двое. После бурной дружбы (список позиций на двух листах прилагается) мы вернемся и выполним задание, и улетим в закат.
        Спускаясь по лестнице на минус второй этаж, я сообразил, что просто воспроизвел клише из земных книг, и подивился, насколько прочно все в голове засело. Возможно, будь на Юкане развит жанр фантастики и фэнтэзи, оно бы перебило, но, увы, война и суровая жизнь задают жанры. Книги о мирной жизни, труде и любви в топах, а все эти «провалы заданий из-за баб» вызывают громкий хохот и обвинения писателя в незнании жизни. Изобретать и придумывать магию местным писателям тоже не нужно, поэтому они обычно ударяются в крайность, мол, как бы выглядела жизнь без магии. Одно время, еще до встречи с Франческой, я регулярно покупал такие опусы и ухохатывался в одиночку.
        В общем, все мои страхи оказались мимо кассы.
        Наш новый напарник вполне вписывался в контуры типового мага отряда «Желтый». То есть мужчина, тридцати лет, плюс минус три-четыре года, маг одного из первых пяти рангов, на контракте с Середкой и готов работать на результат, не ставя свои амбиции выше командных. Вот только одна проблемка, маленькая такая проблемка. Был наш пятый ростом не выше метра, при этом язвителен и не сдержан на язык. Звали его Лусио, и родился он в одном из портовых городов Южного материка. Название ни о чем мне не говорило, и я решил, что городок маленький и захолустный, крупные то все знаю, хотя бы немного. Хотя бы по надписям на картах.
        Товарища Лусио с самого карликового детства готовили к карьере шута, циркача и увеселителя. Предполагалось, что он будет приносить в дом большие деньги, но внезапно очередная волна войны прокатилась по городам и прибрежной зоне. Лусио не убили, но взяли в плен, чтобы он развлекал своими выходками победителей. Остальной город сожгли дотла, и тогда Лусио и стал воздушным магом. Просто взял и улетел, а потом вернулся ночью и отравил продукты. Понимая, что все это добром не закончится, он, тем не менее, летал и травил врагов, а потом чудом ухитрился сбежать из очередного плена.
        Через пару лет беготни он, наконец, добрался до Середки и быстро подписал контракт.
        Его поднатаскали, проверили и определили к нам в отряд. Рассказав краткую биографию, Лусио закурил с вызывающим видом, тут же демонстративно организовав ветерок до вентиляционного отверстия. Молодой, дерзкий, ощетинившийся, охохо, будут, будут проблемы на задании, вот к гадалке не ходи. Третий ранг Воздуха - это хорошо, но недостаточно.
        - Вы, господа, неверно оцениваете обстановку, - внезапно заявил Лусио с улыбкой.
        Весь облик его разительно переменился, теперь это был добродушный маленький человечек. Ай-ай, незачет мне, ведь если его с детства готовили в циркачи, то умением перевоплощаться он точно худо-бедно, да владеет. Нам тоже давали курсы, но мы все же боевики в первую очередь, без необходимости жить под чужой личиной. Тут же, значит, воздушник с Южного, умеющий вживаться в роль. И самое главное, как он, раз-два и все объяснил, без лишних слов, парой поз и сменой облика. Похоже, не мы его учить будем, а он нас.
        - Согласен, - медленно произнес Вито.
        Чувствовалось, что командир озадачен. Он всегда засовывает большой палец левой руки за пояс, когда встает перед сложной задачей. Погибший лет семь назад Фредо, помнится, шутил по пьяному делу, что у командира там активатор заклинания, запускающего мозг в работу.
        - Тогда предлагаю покинуть это душное место, - заявил Лусио, - и пообщаться у меня дома в более непринужденной обстановке.
        Ну вот, сейчас окажется, что он полный гражданин Середки, доверенное лицо властей с особняком в «золотом кольце» и вообще взялся за все это потому, что ему скучно! Но обошлось, просто у него, видит ли, дом на отшибе и там ему легче общаться! Тут его жестко обломили, что нечего сорить секретными данными, где попало, и Лусио сразу поскучнел. В порядке компромисса командир предложил о делах не говорить, просто отправиться на полигон и там потренироваться.
        Если смотреть на Середку - остров в виде карты, то город с одноименным названием будет в северо-западной зоне, там самая большая и удобная бухта. Изгибами остров напоминает амебу, выпятившую пять ложноножек. На одной из них, направленной на юго-восток, находятся закрытые полигоны Магистрата, как обычно называют все ведомства магов по совокупности.
        Помимо удаления от города и отсутствия посторонних, полигоны частично решают задачу охраны острова. Здесь всегда кто-то да тренируется, и заметить внезапный десант есть кому. Не говорю про крадущиеся корабли, ибо много кто плавает, и прикинуться «своим» чужой корабль всегда сможет. Зато высадка в районе полигонов запрещена под страхом смерти, и случись чего, можно сразу бить на поражение. Сами полигоны прикрыты щитами иллюзий, и разобрать, сколько там магов и что за территория с моря невозможно. Разве что человеку с иммунитетом к магии иллюзий, но таких пока еще не рождалось. Территория прикрыта и сверху, так что просто пролететь и пощелкать глазом со встроенным фотоаппаратом не получится.
        Иллюзии при этом односторонние, то есть с полигонов отлично видно море.
        Территория нарезана на неравномерные куски, каждый воспроизводит тот или иной тип ландшафта Юканы. Также присутствуют искусственные сочетания, не встречающиеся в природе. Просто стрельбища - отработка магией по мишеням. Полосы препятствий, где надо не просто бегать, прыгать и скакать, но еще и защищаться магией.
        Мне без техники нечего показывать, собственно, это еще одна причина, почему техномагия здесь в загоне. Банальная психология, каждому личную силу подавай, а то, что техника воюет за тебя и вместо тебя, в их головы не укладывается. Зато мне раздолье, только успевай создавать роботов да прикольные идеи генерировать. Увы, световой меч и лазерный пистолет получились эффектными, но не эффективными. Реактивный ранец едва меня не угробил, пока не стало понятно, что в нем не хватает магии воздуха. После добавления магии воздуха вылезли еще эффекты, серьезно добавившие мне шишек. Зато после этого «открытия», на волне потрясения и сделал движитель для кораблей, соединив техномагию и магию Воды.
        Поэтому процесс их производства состоит из двух частей, одну обеспечиваю я с помощниками, вторую маги воды уже у себя на заводе. Ну и плюс специальные добавки от артефакторщиков, к которым нам предстоит вскоре отправиться. Враги от злости грызут ногти на ногах, но поделать ничего не могут. Но в целом прогресс вперед не слишком двинул, так, слегка. Самому мне хватает защиты верных роботов-трансформеров и некоторых мелких технических штучек, увы, трудновоспроизводимых в полевых условиях. Дома - запросто, на миссии беру запас, но там постепенно расходятся и заканчиваются, например, датчики сигнализации или роботы-наблюдатели, вроде шпионских камер. Вместо вайфая и кабелей связи здесь техномагия, связь создателя со своим детищем.
        Тоже, в сущности, неплохо работает, канал передачи большой, главное крышей не поехать, если получаешь сигнал от сотни роботов - ищеек. Поэтому обычно использую типовой комплекс команд, распознаваемых роботами. «Стой», «Иди», «Атака», разновидности этих самых атак и так далее. Просто и очень облегчает жизнь. В случае острой необходимости можно брать управление на себя, и управлять роботами, как кукольник марионетками. Типовые модели моего производства перекрывают все потребности, одна проблема - чтобы возить их с собой, и еще иметь запас - нужен был лайнер или грузовоз. На местных корытах столько не увезешь, хотя я и переделал некоторые модели под трансформацию в шар для путешествия вместе с балластом.
        Взаимозаменяемость и саморемонтируемость тоже предусматривались, в теории. На практике возникали проблемы, одна за другой, и, возвращаясь с очередной миссии, брался за доделку и все никак не мог достичь идеала. Возможно неправильная заколдовка управляющего центра, но и здесь мне пришлось брести методом проб, ошибок и научного тыка. Местные техномаги вяло клепали какие-то нежизнеспособные механизмы, типа костюма-робота, как в фильме «Железный Человек». Они слабо представляли, какое количество магии и управления надо вбухать в такое, и поэтому топтались на месте. Нельзя сказать, что я воткнул пылающий факел знаний в их немытые задницы невежества, но концепция «один робот - одна функция», явно оказалась революционной.
        Еще активно работал над миниатюризацией и умением клепать из камней и палок роботов, но получалось плохо.
        Много сил съедали работы над готовыми моделями и теми же движителями. Из меня и так-то хреновенький Творец получился, не уделял на Земле много времени точным наукам и технике, а когда с тебя трясут результаты конвейерного производства, да постоянно засылают на миссии, бить врагов и обкатывать новые модели… то с творчеством все получалось плохо. Медленно, шаг за шажком преодолевал эту пропасть, но будь на моем месте нормальный рукастый технарь, наверняка Середка уже бы нагибала бы окрестные материки, используя ОБЧМР - огромных боевых человекоподобных магических роботов.
        Зато есть маленький бонус, от меня бесполезно запираться на обычные замки.
        Там же тоже техника, хотя местным замкам до земных далеко. Но в том-то весь и юмор, что накидные крючки и щеколды мне неподвластны, зато вершина мысли - замки со сложными «собачками» и ключами - вполне! Используются таковые, как правило, в самых важных местах, и поэтому я местами подвизаюсь как опытный и умелый взломщик. Речь, разумеется, идет о людских государствах, тех, где магов не слишком привечают. Эх, помнится, однажды вломился за секретными картами, да двери перепутал, кто ж знал, что для этого чебурека с Западного материка гарем и карты равнозначны по ценности?
        Еле ушел оттуда, в приливе яростного вдохновения забабахав заводную крысу, реально едва ли не из говна и палок.
        Очень уж не хотелось быть затраханным до смерти, говорю же, больной какой-то владелец гарема попался. Карты так и не добыл, да и в тот город больше не возвращался, но все равно, как вспомню, так вздрагиваю.
        Типовой порядок работы в отряде был такой. Птицы Паоло - разведка, мои роботы - прощупывание и защита. Риккардо на охране отряда либо врезается в ряды врага и режет командиров, а мы добиваем. Филис жжет, не стесняясь и задавливая противника огнем. Попутно перекрывает противнику обзор, и Вито сверху легко душит телекинезом опять же командиров.
        Ну и сотни вариаций на эту тему, суть которых, в сущности, одна. В ближнем бою работают зверушки и роботы, ну и Риккардо, ему с ускорением можно. Мы же под защитой атакуем с дистанции, и выбиваем противников, начиная с самых сильных. В какой-то момент оборона врага начинает сыпаться, и мы побеждаем. Бывает, что приходится разделяться, как в последней миссии, и тогда все становится опаснее, в конце концов, никто из нас не универсал. Даже Вито, с его способностями отражать заклинания и летать, может пропустить удар в спину.
        Проверка Лусио началась с любимого заклинания Филиса «огнемет». С двух рук этот неугомонный выбрасывал струи огня, да и еще и попутно управлял ими. Невозможно было отсидеться за стенкой или камнем, струя огня, подобно плети, щелкала и уничтожала спрятавшегося. Но Лусио и не стал прятаться, легко и непринужденно он отклонил поток огня, перелетел мешающий камень, опять отклонил огонь, и так, прыжок за прыжком подобрался вплотную к Филису, где устроился в воздухе за его спиной, изобразив удушение. Нет, не руками, конечно, просто создал вокруг головы Филиса сферу, и убрал из нее воздух.
        Старый трюк, требующий немалого мастерства и хладнокровия.
        И, конечно, обстановки боя один на один. В реальной схватке любой из нас пришел бы на помощь Филису и сбил наглого летуна или отогнал, сбивая контроль над сферой. Потом Лусио продемонстрировал борьбу с огнем - не с магией, а именно с огнем - убирал воздух и пламя гасло. Вроде пустяк, но тоже требует навыков и умений. Против Риккардо воздушник не плясал, но только на земле. Взлетев, Лусио поставил еще одну сферу, точнее купол, накрывший Риккардо с головой. Наш мечник вырвался, быстро подкопавшись под купол, ах да, мы же шли сдавать отчеты, свои рабочие мечи Риккардо просто дома оставил. Они усилены и укреплены, ими Риккардо режет большинство стандартных щитов других магических школ, ну кроме вот щитовиков, те все-таки профильные специалисты.
        Попросту говоря, Риккардо передавливает вражескую магию своей.
        Потом они с Вито полетали, продемонстрировав фигуры высшего пилотажа и фокусов - трюков, со всякими там пикированиями в землю, мгновенными разворотами и прочими чудесами. Также Лусио продемонстрировал свое умение таскать остальных по воздуху, ну что, молодец. Этот огромный валун явно весил не меньше всей нашей команды, вместе взятой, так что можно было не сомневаться - случись чего, утащит.
        Запыхается, но утащит, аки Черномор из поэмы Александр Сергеевича.
        Мне, по понятным причинам, демонстрировать было нечего, но я пообещал Лусио, что специально для него приведу парочку своих лучших роботов. Штучной разработки, заодно и апробацию проведу, не все же на врагах упражняться, с риском, что заест и заклинит в решающий момент. Лусио заявил, что будет с нетерпением ждать этого момента, и на этом демонстрация закончилась.
        Начали думать над тактикой, и какую роль выдать Лусио в команде.
        Придумывать способы взаимодействия и тут же их отрабатывать. За неимением роботов выступал в роли судьи и стороннего наблюдателя - фиксировал ошибки и указывал на них. Плодотворно потрудились, не зря потратили остаток дня, но все равно, я-то рассчитывал на сон, почесывание пуза, обильную еду и здоровый секс!
        Размышляя над мелочностью своих мечтаний, побрел домой навстречу закатному солнцу.
        Глава 5
        Итак, вот что нам предстояло сделать. Высадиться на Южном материке и отправиться вглубь, к славному городу Анохоно, где нас будет ожидать человечек. Мы наймемся к нему в охрану и отправимся к артефакторщикам, с которыми этот самый человечек давно и успешно торгует. Потом мы от него якобы сбежим или что-то в этом духе, и отправимся дальше, лесами, полями и огородами, к производственным районам. В общем, потребуются хорошие диверсионные и разведывательные навыки, чем наш отряд никогда особо не блистал.
        Тем не менее, недосказанность в словах Этторе намекала, что не все так просто. Седалищный нерв тоже нашептывал, что не в артефактах дело, ведь необязательно лезть вглубь страны, чтобы оценить торговлю. Несколько неприметных людей в пограничных с артефакторщиками городах, и наблюдения плюс сбор статистики, да учет цен. Экстраполяция и вывод общего, без необходимости совать руку в осиное гнездо.
        Так что операция явно имеет не только второе, но и третье дно, раз в ней участвуют еще и маги Воды. Да, да, нас довезут со всем комфортом, да и человечек из агентуры Водных. Официально Середка и Водные держат нейтралитет и торговый союз, но не более. Если нас запалят на операции, то к желанию прибить магов Воды добавится очень жирный аргумент. И сразу поползут союзы и договоренности, и тогда в следующем цикле нам точно кирдык.
        Тут ведь оно как получается, формально каждый сам за себя. Де-факто ситуационные союзы то и дело возникают и распадаются, и снова возникают. Только в прошлом цикле, образно говоря, мы дружили с Огнем против Тьмы, а в этом с Шаманами против Светлых, а в следующем будем поддерживать Тьму против зеркальщиков. Это в порядке вещей, и на такое закрывают глаза, но! Когда возникает прочный союз двух государств, или в нашем случае Воды с Середкой, то соседи немедленно начнут дружить против нас, и запинают толпой. До сих пор мы спасались подчеркнутым дистанцированием от Водных и продажей услуг магов всем, кто захочет, но, видимо, начальство решило сходить ва-банк.
        Я так подозреваю, что все, кому надо, знают о союзе Воды с нами, но политика есть политика, закрывают глаза или используют в своих шпионских игрищах, хрен знает. В эту тайную, подковерную борьбу, лучше не лезть, сожрут и не заметят или перевербуют, чихнуть не успею. Нет уж, благодарю покорно, как говорится, побуду пока простым магом-боевиком, за которого начальство думает.
        Также передо мной встал непростой вопрос: что брать с собой? Раз уж у нас миссия на проникновение, то полный корабль трансформеров за собой не утащишь. Жаль, конечно, что нельзя развернуть сотню танков и прокатиться вглубь материка, но почему бы просто не прокатиться? Увы, на публику, чтобы компенсировать личную слабость, мне надо или технизировать собственное тело, или использовать вспомогательные механизмы, вроде роботов. От встраивания бластеров в задницу отказался, ибо не знал, как пойдет приживление. Тут помогли бы маги Жизни, но эти хитрые товарищи засели у себя на Западном материке и в ус не дули, оказывая услуги только избранным.
        Точнее говоря, вопрос стоял так: что брать с собой внутри Халка?
        Сам зеленый робот пойдет не только как носильщик, но и как транспортный механизм, особенно если дополнить маскировку. К нему мешок запчастей, а остальную армию, если потребуется, придется делать на месте, из подручных материалов. Обвешаться гаджетами собственной сборки, да стандартный военный набор прихватить, и кое-что смогу. Точнее говоря, смогу очень, очень много, но только в крайнем случае. Раскрывать истинный военный потенциал не собирался, ибо местным только дай волю, как они сами себя за один цикл уничтожат.
        Завоевывать кого-то и покорять мне тоже не хотелось, и поэтому многие разработки так и не ушли дальше мастерской. Да и там маскировались в неудачных образцах, вроде того же реактивного ранца. Неудачных напоказ, скажем так. Равно как и моя старательно поддерживаемая слабость в ближнем бою. Да, можно было бы демонстрировать свою крутизну и избегать личных проблем, но тогда настала бы общественная проблема: всеобщее уничтожение и что мне делать на выжженной Юкане? В одиночку пить чай и стараться выжить?
        Но все это не мешало мне вести разработки на крайний случай, и вот он настал.
        Если выживем на миссии, то будет и все остальное, и сейчас нет смысла жалеть и скрывать изобретенное. Поэтому обвешиваться гаджетами и молиться, чтобы они не пригодились. И в Халка запихать всего, да побольше, побольше. И магических штучек-дрючек, из других школ, прихватить. Немного пафосно, но когда все поставлено на одну миссию и решающий, последний бой, проигрывать никак нельзя. Меня ждут великие дела и долгая жизнь, только так и никак иначе!
        К причалу, где нас поджидала «Каракатица», пришел последним. Сзади топал Халк, старательно выдавливая вмятины в дереве и камне дороги. Еще одна причина, почему по улицам Середки не бегают массово роботы, а на Юкане не наступил век механизации. Слишком дорого и трудозатратно получается. Мне пришлось как следует простимулировать целую толпу народу, начиная с металлургов-кузнецов, и заканчивая штатными складовщиками отряда, чтобы увешать Халка защитными амулетами вдоль и поперек. Плюс дополнительная внеурочная работа над расширением зашитых в робота приказов, плюс усиление возможностей и достраивание, то есть модульная структура, с однообразными модулями.
        При этом я все равно остался недоволен многими моментами, а стоила эта зеленая двух с половиной метровая хрень как целая дивизия «паучков». Конечно, при конвейерном подходе, положение бы изменилось, но это здесь пока что никому не надо. Не понимают всей важности прогресса, дикие люди, что тут скажешь. Все на войну и выживание повернуто, так что поточно гонят «паучков» и еще одну модель «землеройку», для строительных работ. Дорогие и штучные роботы, даже с усиленными возможностями, не возбуждают интереса властей. Их, конечно, понять можно: деньги не резиновые, а роботы вполне запинываются заклинаниями, так что нет смысла клепать дорогие штучные игрушки. Лучше массовую дешевую убойную модель, заготовку для которой любой криворукий подмастерье склепает на коленке.
        Собственно, это первый выход Халка в свет, поэтому отряд посматривал на него с этакой опаской. Одно дело видеть человекообразную дуру зеленого цвета, спокойно стоящую в углу мастерской, а совершенно другое - когда она же сотрясает причал, да еще и грозно сверкает различными приспособлениями. Там даже откидное кресло на спине есть, можно пристегнуться к Халку, и отстреливаться от врагов, пока робот бежит. Или спать, пристегнувшись и включив мягкий ход. Кристалл - накопитель внутри Халка размером на порядок больше такого в паучках, и умеет еще больше. Одна беда, искусственный интеллект так и не смог создать, пришлось действовать типовым способом.
        Набор программ и команд на все случаи жизни, плюс возможность управлять роботом напрямую.
        - Его я переносить по воздуху не буду! - тут же заявил Лусио, обходя Халка.
        - Он умеет летать и сам, - коротко пояснил в ответ и сразу добавил. - Демонстрации не будет!
        Вито махнул рукой, мол, мы тебе доверяем, Джейх, и скомандовал.
        - Забираемся, пока нас капитан не прибил.
        - Разве «Каракатицу» уже починили?
        - Не до конца, - ответил Джейх, подталкивая меня в спину, - поэтом капитан так торопится быстрее выйти к пункту назначения.
        - Ммм?
        - Мы идем к Водным, там пересядем на их кораблик, - понизил голос Вито. - А «Каракатицу» поставят на переделку, все равно без нас она никуда не поплывет.
        Понятно, за наши головы дополнительным бонусом пошло улучшение корабля. Толково. Надеюсь, у нас наконец будет нормальный движитель с регулятором или даже два движителя. Хотя чего это я, вернемся с задания, времени будет вдоволь - доделаю движок в плане регуляции мощности. Да, много чего надо будет доделать, уже заранее руки чешутся.
        После выхода в море, когда Середка скрылась за горизонтом, меня позвал Вито.
        - Джейх, пойдем в каюту - поговорим.
        - Хорошо, командир.
        Каюта, конечно, одно название, не блещет «Каракатица» размерами. На каком-нибудь транспортнике и то комфортней, но что поделать, в угоду скорости терпим неудобства. Собственно, каюта - капитана, и вдвоем там уже немного тесно, но тут опять в дело вступают незадокументированные возможности. Каюта отдельно дополнительно защищена, и теперь Вито активирует эту самую защиту, так что нас никто не сможет подслушать.
        Неужели, сейчас выяснится, что задание с артефакторщиками - липа, и суть была в другом?
        - Джейх, тебе одному из отряда я могу довериться, - без обиняков перешел к делу Вито, - в силу твоего прошлого, о котором мне приватно сообщил Этторе.
        О как. Намек более чем прозрачен, но почему из моего иномирского происхождения должно следовать доверие? Типа не замазан в местных играх, тянущихся столетиями? Да три ха-ха, ведь меня могли внедрить с легендой о преследовании, заранее вербанув, не так ли?
        - Тебя проверяли вдоль и поперек, и держали под наблюдением, попутно решая свои задачи, - пояснил Вито. - Не надо делать удивленного лица, можно подумать, ты не догадывался!
        - Ладно, признаю, - усмешка в ответ, - попытка была неудачной. Да, я знал, но что с того?
        - Ты чист и не имеешь связей с другими магическими государствами… а вот кто-то из нашего отряда или ближнего окружения очень даже имеет.
        Из отряда? Лусио - новичок, следовательно, остаются Филис и Риккардо. Да бред же, мы столько раз друг другу спины прикрывали, и что один из них предатель? Не верю, потому что это горячечный бред и никак иначе! Нас всех, кто в спецотрядах, держат под наблюдением и на коротком поводке контракта, и чтобы тут завелся предатель? Да что за бред?
        Вито, насладившись моими гримасами, пояснил.
        - Из отряда - это включая «Каракатицу». Я и сам не подозреваю ни Филиса, ни Риккардо, а Лусио пришел по рекомендации от нашего боевого начальника. Но! Факт есть факт, где-то окопался шпион и пересылает информацию. Вскрылось все это случайно, пока мы метались от одной разрушенной заставы к другой.
        - Так мы поэтому не успевали? - озарило меня. - Про наши перемещения…
        - Заранее сообщали врагу, - кивнул Вито. - Это обошлось нам в три разгромленных острова и две сотни трупов. Как по мне, так всех нас стоило бы прижать к ногтю и расколоть, добравшись до шпиона, но начальство решило иначе.
        - Мало того, что миссия опасная, так нас еще и предварительно, до нее, могут сдать?
        - Не совсем так, но было бы неплохо, - усмехнулся Вито. - Сам понимаешь.
        Мммм, вот оно что. Не просто выловить «крота» в нашем окружении, а еще и вытянуть всю цепочку, использовав нас как наживку? Информация о задании может быть разной… для разных подозреваемых, а потом надо просто смотреть, на чем мы проколемся и брать шпиона за мягкое место. Так - так, хорошо, конечно, что меня не подозревают, но все равно, как-то блин обидно. Нет, не за себя, а в целом: казалось, что вокруг боевые товарищи, соратники, а теперь к каждому будешь поневоле приглядываться и искать признаки измены.
        Подтверждая мои мысли, Вито добавил.
        - Так что поглядывай за парнями, случись чего, на твою железку одна надежда.
        Это да, если тот же Риккардо решит устроить мясорубку, мы и хрюкнуть не успеем.
        - Ведь я же правильно понимаю, что твой зеленый монстр классом повыше «паучков» будет?
        - Точно так, командир!
        - Не надо официоза, - поморщился Вито. - Не спрашиваю о подробностях, главное, чтобы в решающий момент ты не постеснялся применить все его возможности. Договорились, Джейх?
        - Договорились, Вито.
        Типа неформально и по-дружески, но, как говорится, смотрите в подтекст и читайте примечания мелким шрифтом. При всем при том, задания насчет проникновения никто не отменял… ладно, если среди нашей пятерки предателей нет, то еще побарахтаемся. Команда «Каракатицы» и прочие Водные все равно останутся в море, а на суше мы уж как-нибудь между собой разберемся!
        До острова Водных плыли неделю, так сказать, продлили отпуск. Позагорали, искупались, немного поработали над взаимодействием в бою. В этом плане Лусио оказался нормальным магом, пальцы не гнул, работал в команде и показывал, что на обязательные курсы Середки ходил не зря. Попутно я приглядывался к окружающим, стараясь не выдавать своего интереса.
        Вполне ожидаемо, вычислить «злобного шпиона» не получилось, но я не сдавался, рассматривая наблюдение как тренировку. Хуже точно не будет, установку на обязательный результат сам себе не давал, так что не поймаю - так не поймаю, ничего страшного. Если же поймаю, то будет вообще замечательно и хорошо.
        Остров Водных, к которому мы плыли, находился в юго-восточном квадрате Внутреннего моря.
        Собственно, таких островов у Водных много, и будь самих магов Воды больше, примерно так на порядок, они бы точно контролировали все море и все перевозки. Это не гарантия победы, понятное дело, но возможность блокировать остальных на их материках и не пускать никуда, дорогого стоит.
        Сейчас я сидел на носу «Каракатицы», обложившись приборами и датчиками, под видом профилактики Халка. Мне было интересно проверить еще раз разработки, прежде чем высадимся на Южном. Психологически спокойнее, что ли, когда проверил и перепроверил, и точно убедился, что все работает. Так-то систему обороны островов - верфей Водных уже видел и рассматривал, еще несколько лет назад, во время первых испытаний.
        Во-первых, естественные течения огибают остров, так что просто приплыть на обломке корабля туда невозможно. Во-вторых, в случае необходимости, те же приспособления, что отклоняют течения, включаются в агрессивный режим и просто отбрасывают все корабли от острова. Причем не просто отбрасывают, а на заранее подвезенные подводные скалы, тщательно расставленные и карта с местоположением которых относится к категории государственной тайны. При помощи магии Воды скалы эти транспортируют издалека и расставляют по ночам, чтобы никто не видел.
        Сверху, понятное дело, можно рассмотреть, да и случись маговойна, противник не будет сидеть, сложа руки. Те же геоманты, просто заровняют все скалы вокруг острова, им с магией земли это запросто. Но вот для пиратов и контрабандистов такой оборонный пояс практически непроходим… разве что наймут магов Середки, но и там есть нюансы. Никто из наших, магов Середки, в здравом уме на остров Водных не полезет. К сожалению, маги без источника не замыкаются на Середку, так что всегда можно напороться, и Водные хранят бдительность.
        В дополнение к оборонному поясу, система опознания кораблей, а также искусственные водовороты возле берегов. Водные пушки убийственной мощности, благо вот оно море. Собственно, именно глядя на их водяную пушку, я и вспомнил о водометных движителях и занялся ими. До этого как-то не всплывало в памяти, а в подсознании упорно засело, что двигатель - это бензин/дизель и прочее внутреннее сгорание с механикой. Нефти и ее производных тут нет или просто не нашли, но работал именно в таком направлении, пытаясь техномагией воспроизвести ДВС, с вполне понятным результатом.
        Еще под островом наверняка подводная или просто скрытая гавань, из которой маги воды при необходимости смогут бежать, буде враг окажется слишком силен и захватит остров. Да, у Водных преимущество в своей стихии, но это не означает, что они могучи и неуязвимы.
        Убедившись, что приборы работают, и система обороны острова функционирует, отправился в трюм.
        Сейчас пришвартуемся и сразу пересядем на другой корабль, что, фактически, будет означать начало миссии.
        Глава 6
        Не надо думать, что мои приборы улавливали излучения магии и строили трехмерную картинку. Мне, конечно, хотелось бы, чтобы все было, как в красивых фильмах, но вот как-то не получилось. В сущности, приборы просто реагировали на любую магию, что выше естественного фона. Насколько понял, местный фольклор, когда боги создавали мир Юканы, они наполнили его универсальной энергией, подходящей всем. Магией Воды или Огня энергия становилась, только пройдя через организм мага соответствующей школы.
        Плюс Источники, не будем о них забывать.
        К моему удивлению оказалось, что это не только источник силы, но и средство связи между магами одного направления, и концентрированное выражение их магии плюс база данных по стандартным заклинаниям школы. Тавтологически, будь только Источник источником, маги, например, Воды, слабели бы, удаляясь от него. Но такого не происходит, маги везде сильны, независимо от удаленности от Источника.
        Понятно, что напрямую мне такого никто не рассказывал, работал с косвенными данными, но все равно, где-то что-то рядом. Скорее можно было бы предположить, что боги, создавая магов, которые будут выяснять, чья школа сильнее, оставили лазейку - уязвимость в виде Источника. Очень даже неуязвимую уязвимость, но все же. Еще можно логично предположить, что в местах сражений толп магов все-таки наступает обезманивание, но на практике с таким не встречался, и слава богу. Большие сражения - это не мое, спасибо.
        Еще про Источники подробнее можно было бы расспросить жрецов, но, увы, из доступных мне только жрецы Юканы, а она не отвечает здесь ни за какую магию. Скорее просто присматривает за миром, из чувства справедливости, чтобы, значит, маги не сломали весь мир, во всяком случае, до окончания циклической истории.
        Мне же нужны жрецы нормального бога, вроде Некроса, которого поминал Тиберий. Чтобы, значит, растолковали волю своего небесного владыки, как чего себя вести и в чем сила, и долг на земле. Затем сравнить откровения от жрецов нескольких школ и вычленить общий знаменатель. По слухам, в магических государствах такие жрецы есть, но что-то сомневаюсь. У некров точно таких не видел, а ведь Тиберий там был не последней фигурой.
        Так что, истины об Источниках, надо полагать, не узнаю, разве что Юкана сама сойдет с небес и объяснит.
        Сами понимаете, легче поверить, что я возьму власть в Середке и покорю все четыре континента и прекращу войну, чем в то, что кто-то спустится сверху ради меня. Так что остается только лениво строить теории, сводя измышления с практикой. На работу магометров это, к счастью, не влияет, они просто меряют фон и выдают результат, если что-то отличается. Понятно, что с техникой это имеет мало общего, но здесь речь идет именно о техномагии, два датчика замеряют и ловят отклонения, а батарейку и плату внутри заменяет магия. Магия измеряет магию, если говорить упрощенно.
        Аналогично, и в других моих творениях, техномагия выступает в роли связующего и заменяющего звена, там, где я не могу применить технику, за неимением таковой или потому что недостаточно глубоко представляю принципы действия. Наверное, будь я технарем - точно бы сошел с ума, ибо, как это все действует - сам до конца не понимаю. Да и местные не слишком понимают. Работает и ладно, больше ничего не надо. Чем выше ранг, тем лучше работает, тем более сложные вещи или заклинания можно создавать, контролировать больше созданий и так далее.
        Конечно, представлять принципы все равно нужно, и чем лучше знаешь работу того или иного механизма, тем проще его можно воссоздать или улучшить с помощью техномагии. Поэтому я не завел здесь телевидения, интернета и рекламы, но зато воплотил в жизнь принцип беспроводной сети. Любой мой робот «излучает» в пространство, и подает сигнал, и чем ближе к роботу, тем сигнал сильнее, управляемость лучше и так далее. Все это исключительно для меня, как создателя, этакая подстраховка от собственных творений и прикрытие на крайний случай, в пределах Середки. Там трансформеры используются повсюду, и всегда рядом есть пара - тройка, которых можно припрячь на защиту.
        Друг с другом роботы тоже могут «общаться», координируя действия после кодового приказа, но это, разумеется, далеко не искусственный интеллект. О, если бы я мог сотворить подчиненный мне ИИ, мир Юканы точно пал бы на колени за один цикл. Но выше головы не прыгнешь, и того, что сделано, и так уже много. Не чрезмерно, но все же. Стимуляция была хорошая, и от некросов, и потом от всех остальных, включая водных. Да, я не забыл, но пока что упрятал все глубоко внутрь.
        Вдруг стану Темным Властелином, вот тогда точно развернусь и пойду мстить.
        Кораблик Водных, внезапно оказался нормальной комфортабельной шхуной, почти что круизным лайнером, по местным меркам. Во всяком случае, нам выделили каждому по каюте, и в них даже можно было нормально спать, не опасаясь во сне локтем удариться о переборку корабля.
        Капитан, суровый морской волк, иссеченный шрамами, все как положено по законам жанра, с нами особо не общался. Остальная команда в десять человек, все, в той или иной степени, маги Воды, тоже дальше приветствий не заходили. Принцип «меньше знаешь - больше шансов выжить» во всей его красе.
        Да и сколько было того путешествия, двое неполных суток.
        Без всяких парусов и мачт, ребята просто включили три движителя и помчались, но не как «Каракатица», прыгая с волны на волну. Нет, это был именно что заплыв на реактивной тяге, без какой-либо болтанки и тряски. Не знаю, как они этого добивались, может воду вокруг замагичили или сам корабль заколдовали, но мы неслись с бешеной скоростью без каких-либо неприятных ощущений. Как будто в скоростном комфортабельном поезде, когда он идет за двести километров в час, а ты сидишь и спокойно читаешь книжку.
        Разве что ветер доставлял неудобства, но это мелочь по сравнению с отсутствием болтанки, прыжков и скачков.
        Высадка прошла буднично, без ажиотажа и толп зевак. Пустой берег, с торчащими прямо из воды скалами. Огромные волны хлестали по камню, поднимая тучи брызг, и распугивая местных поморников или чаек. В общем, тех, кто гнездится в скалах, а еще противно орет на высокой ноте. Были бы здесь люди, давно бы перестреляли всех летающих крикунов, но вокруг не было ни души. Ближайший даже не городок, простой рыбацкий поселок - в паре десятков километров. Береговая охрана базировалась где-то дальше к востоку, так что стремительный подплыв гарантировал, что никто не успеет вскочить по тревоге.
        Затем Лусио и Вито перетащили нас прямо на скалы, а Халк добрался своим ходом по морскому дну. Чуть дальше скалы понижались, и даже был какой-то выход на берег. На корабле не причалить, а вот одинокому роботу выбраться самое то. Конечно, Халк мог бы и перелететь, но я решил не раскрывать пока всех козырей. Доберется и по воде, ничего страшного, а с возможной ржавчиной термоэлемент справится, просушка включается автоматически.
        Не знаю, почему так решил, интуиция шептала, а за прошедшие годы привык к ней прислушиваться.
        Убравшись со скалы вглубь берега и проверив комплектность снаряжения, мы еще раз прослушали боевую задачу. Вито достал карту Южного материка, той части, в которой мы оказались, а Лусио дополнял. Конечно, нам все это объясняли и показывали, но Вито считал, что перед заданием всегда нужно повторить еще раз, так сказать, в преддверии боевой обстановки.
        - Итак, мы вот здесь, - Вито указал точку на побережье. - Обычно все въезжают через порт Ардон, который находится вот здесь.
        Командир указал на значок города, расположенного восточнее.
        - Наша цель - город Зардаярск, расположенный вот здесь, в глубине Ангвалии.
        - Это государство местное так называется, - добавил Лусио. - Нет, я родился западнее, в другом государстве.
        - Между Ардоном и Зардаярском нормальная дорога и транспортное сообщение, - продолжал Вито. - По сути это город - торговый и перевалочный пункт, через который идет поток магических грузов от артефакторщиков. Поэтому мы пройдем вот так.
        Палец Вито прочертил кратчайшую линию от нас до дороги между Ардоном и Зардаярском.
        - И выйдя на дорогу, присоединимся к каравану или сядем в ближайшую транспортную телегу, неважно, нам любой транспорт пойдет. Джейх может нам сэкономить немного денег.
        - Нет уж, кататься на Халке целый день невозможно, - покачал я головой.
        - Жаль, в образ протратившихся магов-наемников отлично бы вписалась такая экономия, - вздохнул Вито. - Впрочем, нам необязательно изображать полностью нищих. Обедневших - это да, готовых взяться за любой найм. Благо, документы местные не требуют, считая, что надзора за портами достаточно. В Зардаярске про нас сделают запрос, но пока он уйдет в порт, пока обратно, мы успеем уехать. Дальнейшие инструкции мы получим, выйдя на связь с резидентом Водных в Зардаярске. Ведите себя соответственно роли и не поднимайте шума, и все будет в порядке. Когда доберемся до артефакторщиков, еще раз уточним задачу. Понятно?
        - Да, командир, - нестройно отозвались мы.
        После чего вшестером, включая Халка, потопали в юго-восточном направлении, так сказать, опуская перпендикуляр из точки высадки на дорогу из порта Ардон. Помимо Ардона в Ангвалии было еще четыре порта, через которые шла торговля. Соответственно, торговые тракты к портам прорезали государство от моря с севера до границы с артефакторщиками на юге. К этим основным дорогам, как к рекам, пристраивались дороги поменьше размерами, к тем еще меньше и так пока не доходило до совсем уж тропинок.
        Собственно, задача проста, как молоток. Придерживаясь примерно нужного направления, топать по тропинкам, потом до дорожкам, и затем по дорогам, пока не достигнем тракта. Выдерживать легенду, с местными конфликтовать не больше нормы, чтобы не оставить слишком уж заметного следа. Так-то понятно, что нас заметят и запомнят, и долго судачить будут, особенно про Халка, но тут вся суть в скорости передачи информации. Пока оно дойдет до тех, кому надо, и воспоследует реакция, мы уже покинем Ангвалию.
        И даже если назад бежать придется через это же государство, то нам все равно не будет нужды как-то сдерживаться, и мы просто пробежим насквозь, не сдерживаясь, и уйдем на корабле Водных. Это сейчас мы прикидываемся пятеркой обедневших магов в поисках найма (глупая легенда, как по мне, но видимо решили не громоздить сложности), и вынуждены соответственно сдерживаться и вести себя.
        На третий день мы едва не вляпались, когда остановились в придорожном трактире перекусить. Вначале все шло стандартно, мы зашли в едальню, оставив Халка снаружи, бдить и охранять. Местные не задирались, то ли мечи Риккардо подействовали, то ли маловато пива выпили, в конце концов, день был в самом разгаре. Развлечений вокруг мало, народ в глубинке простой, и к нам в таких случаях обычно подкатывал местный задирщик, на предмет подраться на кулачках. Везде, где бы ни побывали, все проходило по одному и тому же сценарию: драка как развлечение.
        Местные, одетые в шаровары и просторные рубахи, поглядывали, но пока не набегали.
        Обычно в таких случаях придирались к одежде, в стиле, мол, чего это мы одеты так непотребно? Здесь и сейчас наша одежда тоже отличалась, в конце концов, по легенде мы приплыли с севера Внутреннего Моря, искать найма из-за нежелания отчехлять деньги Середке. Но задиры как-то не лезли вперед, и причина этого стала ясна, едва мы выпили по кружке местного морса и собирались приступить к супу из потрохов.
        - Ай, убил! Убил! Совсем убил! - заголосили со двора.
        - Эй, приезжие, это ваша зеленая тварь там во дворе? - заорали с порога через какое-то время. - Она человека убила!
        Вито вопросительно взглянул на меня.
        - Странно, Халк в режиме охраны, - пожал плечами в ответ.
        - Сходи, разберись. Риккардо, Лусио - прикройте Джейха.
        Во дворе мы застали интересную картину. Толпа местных, во все тех же просторных рубахах с вентиляцией и шароварах, но босиком, угрожающе шумела и потрясала кулаками. Халк стоял и охранял, не реагируя на толпу, а те от этого все больше распалялись. Совсем дикие блин, робота ни разу не видели, ага. Уже мелькали дубинки, и еще немного и в Халка полетят камни. Жалко, краску поцарапают, где я еще зеленой достану?
        - Что случилось? - спрашиваю громко.
        Толпа отхлынула, показывая лежащего на земле мужичка. Крови нет, так что мои наихудшие предположения не оправдались. Почему-то решил, что кто-то полез потными лапками к блоку управления Халка, и тот врубил полную ответку. Подхожу, наклоняюсь и переворачиваю тело. Ага, по виду - типичный трактирный задирщик, с поправкой на специфику Южного. Люди тут посмуглее будут, ибо разница между Северным и Южным материками по расстоянию, как между полярной частью Норвегии и Сицилией с кусочком Туниса. Соответственно, солнца больше, одежда свободнее, да и климат соответствующий. Конечно, Южный материк - не Африка, негров здесь нет, да и пустыня Сахара отсутствует, но все же. Местные, например, кудрявы, как негры, в общем параллели и ассоциации так и лезут.
        Значит, решили к нам не лезть, а задраться к Халку, дебилы, блин.
        - Вот, зеленый ваш убил товарища нашего! - выкрикнули из толпы. - Непорядок!
        - В тюрьму его! - раздались крики.
        - Убить на месте! - заорал еще кто-то.
        - Что случилось-то? - спрашиваю у Халка.
        - ХАЛК ОХРАНЯТЬ, - прогрохотал робот.
        Ну да, а вы попробуйте сварганить нормальный динамик на коленке! Этот хотя бы работает! Ну, раз охранять, то значит, он парализовал задирщика, а не убил. Хотя да, о чем это я, тут люди роботов ни разу не видели, а я хочу, чтобы они разницу между параличом и смертью делали. Тьфу, еще бы потребовал позвонить ноль три! Совсем зарапортовался!
        В общем, разобрались, паренька привел в чувство, тот удирал на четвереньках. Местные еще побузили, но после моего выкрика, что сейчас будет представление вида ХАЛК КРУШИТЬ, сразу угомонились. Еще Лусио их песочком обдал, а Риккардо особо буйным штаны подрезал. Так что мы даже денег на этом не потеряли, разве что без обеда остались, да приобрели немного дурной славы.
        После этого инцидента Вито приказал увеличить дневные переходы, а еще лучше обзавестись транспортом. Решили сделать телегу, и запрячь в нее Халка. В конце концов, нас было пятеро магов, и мы всего лишь за три часа справились с этой задачей. Основная проблема заключалась в том, что я ни разу не прилаживал колеса к телеге, а остальные смотрели на меня, в полной уверенности, что техномаг должен разбираться в транспорте.
        Но мы справились, и Халк бодро зарысил вперед.
        Накидали одеял из мешков, потом еще притырили сена по дороге, в общем, более-менее расположились. Тряска и отбитые части тела, конечно, немного утомляли, но были терпимы. Зато мы теперь двигались вдвое быстрее, чем пешком, лишь бы телега не развалилась. Ну, или хотя бы продержалась до тракта, вряд ли мы прямо на телеге поедем в Зардаярск. Халку то все равно, но привлечем слишком много внимания.
        Также Вито приказал больше не останавливаться в местных едальнях, дабы не провоцировать. Можно было бы перевести Халка в другой режим, но тогда он охранял бы только сам себя, а не наши мешки, и командира это не устраивало. Он решил, что проще закупать продуктов, проходя через местные деревеньки, а потом просто ночевать на природе. Заодно там можно было с чистой совестью включать Халка на полный охранный режим, мол, если кто полезет воровать - так сам виноват.
        Количество инцидентов пошло на убыль, а слухи мы таки опережали, с помощью неутомимого Халка.
        Поэтому через еще четыре дня после инцидента мы добрались все-таки до торгового тракта, ведущего в Зардаярск. Телега под конец все-таки треснула и дала дуба, но новую мастерить уже не стали. Почесывая отбитую за эти дни задницу, смотрел на тракт и думал, что теперь осталось только добраться до точки встречи с человечком Водных.
        Глава 7
        На торговом тракте было оживленно, по местным меркам. Наш отряд бодро топал вглубь материка, попутно изображая готовность к найму. Получалось плохо, по ряду причин. Как охрана мы никого не интересовало, в Ангвалии более-менее тихо и спокойно, разбойники сидят не под каждым кустом, а где сидят, там их ловят и вешают на ближайшем дереве. Из портов торговые караваны шли груженные под завязку всяким нужным в хозяйстве артефакторщиков товаром. Соответственно, нам там уже места не было, ну хотя бы не подозревали в желании ограбить караван, и то хлеб.
        Именно из-за этих караванов тут налажена охрана от государства, и за грабеж сразу вешают, но в то же время желающие нет-нет да находятся. Добыча хороша в любом случае, неважно, везет ли караван заряженные магией болванки в порт или товары народного потребления артефакторщикам из порта. Опять же, бывало, что и под видом охраны нанимались, а потом грабили. Поэтому Вито никогда не настаивал, предлагал услуги и после отказа, сразу уходил.
        Ну и конечно, самый большой и зеленый отпугивающий фактор - Халк, добавлял колорита.
        Я, честно говоря, думал, что мы наймемся, погрузим Халка в какую-нибудь телегу, и все будет нормально, но как-то не срослось. И мы продолжали топать на своих двоих, в тени Халка, хоть так приносящего пользу. Еще он тащил наши вещи и охранял, в общем, делал свою роботскую работу и привлекал внимание. Понятно, что командир предпочел бы менее заметного трансформера, но, увы. Заменить Халка можно было, но только притащив с собой дюжину роботов, еще больше привлекших бы внимание.
        Но что хорошо, местные задиры уже не пытались подраться с нами.
        Хоть какая-то польза от людной дороги.
        Вечером третьего дня после выхода на тракт, мы сидели в общем зале очередного придорожного трактира, он же гостиница для проезжающих, он же место ремонта и складирования, он же место, где можно за недорого вдуть симпатичной служаночке. В общем, центр удовлетворения нужд проезжающих мимо, под вывеской «Усталый торговец». Огромная такая вывеска изображала этого самого усталого торговца, вольготно развалившегося и обнимающего бочонок и девушку.
        Здесь, в Ангвалии, любят пышные вывески и огромные надписи с яркими цветами. Утешает только то, что в цветах, и одежды, и зданий, и всего остального предпочитают однотонность, а не попугаистость, режущую глаз. Блюда здесь простые, но сытные, сразу видно, что заведения общепита заточены на обслуживание проезжающей публики. Которой поесть, да спать завалиться, без лишних разговоров и наморщивания носа. Это в столицах каких-нибудь обычно зарождается «тонкое искусство» жрать всякую гадость типа улиток, три дня маринованных в соке редкого фрукта, растущего за тридевять земель.
        Понятно, что на торговых трактах такое не подадут, а если и подадут, то услышат в ответ исключительно ругательства. Нам, по изображаемому статусу, сам бог велел питаться чем попроще, без изысков, чем мы, собственно и занимались. Мясо, хлеб и дешевое пиво, с вялыми разговорами о погоде и дороге.
        И тут к нам подошел колоритный дядька из местных. Поздоровался, сказал, что его зовут Ачиль и спросил разрешения присоединиться к нашей компании. После чего заказал еще пива и перешел к делу.
        - Так это ваша зеленая страхолюдина снаружи стоит, а?
        И чего они сразу страхолюдиной обзывают? Да, покрашен он в зеленый цвет, да, морда квадратная, согласен, но чего сразу обзываться? Конечно, в мире Юканы только люди, как правило, стандартных размеров, нет здесь ни эльфов, ни гномов, ни леших, ни великанов, но все же. Магия есть, големщики есть, да и в других школах - направлениях магии всякое разное присутствует. Те же некроманты или демонологи, да ладно, вот, на этом самом Южном материке сидят маги Тьмы и в ус не дуют, а ведь у них хватает мерзостных тварей с другой стороны бытия, скажем так.
        Но про них почему-то молчок, а обычный зеленый робот двух с половиной метров - страхолюдина и ужас!
        Поэтому мой ответ оказался резче, чем должен был бы быть.
        - Это мой боевой товарищ и напарник, который всегда прикроет спину! Сам ты страхолюдина!
        Ну да, двухметровый дядька, кулаком стену прошибить можно, меч размером с рельсу на поясе, за столом не помещается. Чем не «страхолюд абнакнавенный»?
        - Оу, оу, - поднял Ачиль ручищу, - спокойствие, я никого не хотел обидеть! Просто он же… неживой, да? Человек из металла, да еще и зеленый и такой высокий… да еще лицо такое, боевое.
        В смысле страшное? Собственно, даже не пытался сделать Халку какую-то мимику, просто коробка головы, изображающая схожесть с человеком. По уму, она и не нужна, центр управления в груди, оптические датчики можно выводить куда угодно, но опять смотри про культурный шок и отсутствие фэнтэзийных рас на Юкане. Почему же тогда Халк два с половиной метра ростом, а не два? Так в двухметрового не лезло все нужное в жизни, я еще не достиг таких высот, может лет через пять - семь. Зеленый же - потому что Халк. Халку положено быть зеленым, и плевать, что эту шутку здесь никто не поймет.
        - Поэтому первая мысль - страхолюдина, которую я и озвучил, не подумавши, - развел руками Ачиль, едва не перевернув стол. - Есть у меня такое, брякаю, не подумавши, а потом начинаются проблемы. Так я, собственно, чего пришел-то. Мне шепнули, что вы найма ищете?
        - Ищем, есть такое, - кивнул Вито. - Деньги почти закончились, а еды и пива хочется каждый день, да чтобы в кармане было не пусто. Приплыли сюда, думали, тут работа найдется, да что-то пока никак.
        - Так это можно быстро исправить, - небрежно бросил Ачиль. - Вступайте в нашу гильдию, и будет вам работа. Ваш зеленый так точно вам парочку контрактов принесет.
        - Гильдию? - удивился Вито. - Гильдию кого?
        - Наемников, конечно же, - хмыкнул Ачиль и допил пиво. - Мы здесь, на Южном, держимся друг за друга.
        Ну да, вот только никто не говорил, что без гильдии не наняться. В этом отношении на Юкане нет каких-либо жестких правил, во всяком случае, в отношении магов. В крупных городах и то не во всех еще действует нечто вроде биржи труда, где можно продать или купить магические услуги централизованно, вот и все зачатки организованности. И тут нате, гильдия, вступайте к нам, контракты своим, это что еще за? Нам на инструктаже о таком не говорили, да и Лусио не упоминал, хотя его трудно назвать знатоком в этом вопросе.
        Но все же местный, что-то видел и слышал, и так далее.
        - И давно вы тут держитесь друг за друга? - спросил Лусио.
        - Да уже лет семь как, - пожал плечами Ачиль. - Тьфу ты, вы же не местные!
        Он шлепнул себя по лбу, еще раз осмотрел наш отряд и уточнил.
        - Вы как с Середкой?
        - Поссорились слегка, - озвучил легенду Вито, - из-за того, что им часть денег отдавать надо. Решили, что и сами прокормимся, и отправились искать найма.
        - И правильно сделали! - воодушевленно взревел Ачиль. - У нас лучшие условия, а в море скоро станет жарко!
        - Так ведь цикл заканчивается.
        - Да сколько там осталось, а уж в следующем цикле точно будет жарко! И Середку уничтожат, как пособников Водных. Что, не слыхали? Водные нулевого мага готовят, так что это реальная угроза, перед лицом которой мы, наемники, решили объединиться.
        Я внимательно посмотрел на воодушевленного здоровяка. Нет, похоже, он искренне верил в то, что говорил. Кто это на Южном пропагандой балуется, а? Хотел бы я посмотреть как эти наемники, мастера меча и кинжала будут противостоять нулевому магу. Да ладно нулевому, хотя бы первому, которые реально существуют! Видал я, на что способны единички, тот же Этторе показывал на полигоне. После демонстрации невольно еще больше зауважал Тиберия, который завалил как раз мага первого ранга Светлых, да еще сам будучи при этом пятеркой.
        Вспоминая старого некроманта, невольно восхищаюсь. Если бы его не прервали в самом начале, некросы бы точно в этом цикле отбились. Они и без того до сих пор держатся, вопреки всем прогнозам, и понятно почему. Сотня Тиберия, пусть они и пожиже предводителя талантами были, но все равно - мастера. Их бы энергию да в мирное русло, как говорится! В общем, то, что Тиберий побил единичку, это все равно как если бы я там, на Земле, без всякой подготовки приехал бы в гости к какому-нибудь Валуеву и избил бы его.
        Поэтому слова Ачиля вызвали закономерный и дружный смех нашей пятерки.
        - Что вы смеетесь? - удивился он. - Я же не говорю, что мы гильдией пойдем его воевать! Просто маги, настоящие маги, зашевелились от таких новостей, и значит, сражения будут ожесточенными. Тут маленьким отрядом не выстоять, нужно сообщество, гильдия. Тем более, что с нами охотно артефакторщики сотрудничают, нанимают для охраны, вместе, да под прикрытием магов с Источником, шансы пережить следующий цикл точно повышаются.
        - Ну а потом что? - невольно вырвалось у меня.
        - Потом разбежимся в разные стороны, - простодушно ответил Ачиль, - или останемся вместе, время покажет.
        Большой, сильный и добродушный, от избытка этой самой силы. Не знаю, послали его в вербовщики, или он искренне за гильдию радеет, но выбор хороший. Самим своим видом Ачиль являл мощь, соответственно ассоциирующуюся с гильдией. Добродушие в ту же кассу. Ну а если кому не по нраву придется вербовка, так настучит в бубен и дальше пойдет. Раз их гильдия на плотном подряде с артефакторщиками, то и снаряга, надо полагать, непростая, так что настучать в бубен может, даже магу.
        Но каков фон-то, а? Слухи про нулевика реально всех будоражат, и хотел бы я знать, кто про него проболтался? И существует ли он вообще, или это кто-то умело Водных подставляет? Спросить бы у Этторе, подвязанного со спецслужбами Водных, так не ответит же. Допуск не дорос и все такое.
        Интересно, что командир ответит Ачилю?
        Вито и Филис как раз переглядывались и обменивались знаками.
        - А что у вас за условия? - поинтересовался Вито.
        Ачиль начал разливаться про то, какие в гильдии молочные реки и мясные берега. Нет, кроме шуток, условия более чем приемлемые, можно сказать мега-роскошные по нынешним временам. И денег тебе больше оставляют, и контракты подгоняют, и по миру бегать - прыгать не надо, с задания на задание. Разумеется, сравниваю с Середкой, не с земными же условиями проводить параллели. И Гильдия тебя прикрывает, в общем, полное благолепие, вот только одно настораживает: почему раньше на Юкане такого не было, неужели никто не додумался? Не верю!
        Понятно, что массовостью можно уронить цены и вытеснить других наемников с рынка, но как-то до этого момента такое в мире не практиковалось. Каждый нанимается сам за себя или отрядом, но ни гильдий, ни профсоюзов не было. Разве что Середку можно рассматривать как огромную гильдию, но это все равно натяжка совы на глобус. И тут вылезают на Южном умники и внедряют новую форму общественных отношений?
        Нет, это жжжж неспроста, точнее, с огромным подвохом. Не иначе кто-то за спиной гильдии денег в нее вливает, но для чего? Собрать толпу мяса на будущий цикл? Или инструмент воздействия на соседей? Местные то привыкли, а нам глаз режет. Командир, надо полагать, тоже уловил эти нюансы, вон как поддакивает и кивает Ачилю, а сам внимательно наблюдает. Судя по речам Ачиля, этот двухметровый мечник считает, что «оно само» и от этого его речи становятся только убедительнее. Кто же это такой толковый завелся на Южном, пропаганда, манипуляции и не он ли стоит за слухами про нулевика?
        Неужели мы вышли на след чего-то существенного?
        Или это меня просто земное прошлое с интернетом, рекламой и прочими манипуляциями никак не отпустит, и я вижу белую кошку, там, где ее нет? Может все гораздо проще, кто-то сбил наемников в гильдию, а потом наймет разом или бросит на защиту города или государства, сыграв на чувствах? Нет, на чувствах - это я загнул, скорее просто объединить наемников, чтобы потом оперировать гильдией, как боевой единицей.
        Но мою версию про заговор и манипуляции это не отменяет, о да.
        Ачиль закончил разглагольствования и выпил еще пива, удовлетворенно крякнув. Понятно, что нам с этой гильдией не по пути, резидент Водных ждет и сроки операции горят. Для маскировки, конечно, было бы полезно вступить, тут задание, там задание, глядишь и легально к артефакторщикам бы заехали, чтобы потом приступить к операции. Попутно эту самую гильдию бы подставили, нехай артефакторщики с ними бодаются, устраняют конкурента магов Середки. Побочный эффект, но полезный, пусть пользуются услугами наших магов, меньше желания будет выпилить Середку.
        Вито, подумав, сказал.
        - Что будет, если мы откажемся?
        - У вас не будет работы, - хмыкнул Ачиль. - Все местные торговцы и прочие привыкли иметь дело с нашей гильдией, и просто откажут вам в найме.
        - Даже если мы запросим по деньгам меньше, чем ваша гильдия?
        Ха-ха, молодец командир, в точку вопрос задал. Вилка, говоря шахматным языком. Либо Ачиль признает, что они монополизировали рынок и, возможно, частично придавили местных, чтобы нанимали только гильдейских. Либо разведет руками, мол, ваше право, просите за услуги, сколько хотите, и тогда мы безболезненно соскочим с темы вступления в гильдию. Мы, понятное дело, здесь проездом, но все равно в открытую конфликтовать и посылать всех на, не стоит.
        - Можете, конечно, ваше право, - подумав, признал Ачиль, - но тогда у вас в карманах бренчать ничего не будет!
        - Почему? - сделал наивное лицо командир. - Украдут?
        - Нет, на проживание и пропитание, и прочее снаряжение все уйдет, останетесь без прибыли, вот как.
        - Может, мы наймемся со всеми условиями, содержанием и снаряжением? - продолжал гнуть свою линию Вито.
        Ачиль задумался, но потом решительно замотал головой. С его огромной фигурой это выглядело смешно и угрожающе одновременно.
        - Вас же здесь никто не знает, следовательно, никто не доверится вам настолько.
        - Ну а если мы продемонстрируем высокие боевые навыки?
        - Тогда вам тем более надо вступить в нашу гильдию! - радостно взревел Ачиль, стукая по столу. - Ой, что-то я увлекся, да. Но для специалистов у нас самые лучшие условия!
        - И все же, пока что откажемся, - кротко улыбнулся Вито. - Но если не найдем работу в Зардаярске, то можно будет обратиться в вашу гильдию?
        - Конечно! - воспрял духом Ачиль. - Там есть отделение, скажете, что от меня, все нормально будет! Вот увидите, у нас своих не обижают!
        На этой радостной ноте он нас все-таки покинул.
        - Это дело надо раскрутить, - задумчиво сообщил Вито после паузы. - Пошлем весточку, пусть Этторе сюда внедренцев пришлет, пощупать гильдию изнутри.
        - Может, стоило и нам согласиться? - заметил Лусио.
        - Может, но как верно заметил вербовщик - у нас своих не обижают, а если мы не выполним, что должны, то это как раз и будет обида. Так что ешьте, нам еще в Зардаярск дальше топать.
        Глава 8
        До Зардаярска мы добирались еще неделю, и везде дела обстояли так, как нам описывал Ачиль. Нормальной приемлемой цены не давали, на полный пансион не брали, ссылаясь, что мы не местные, и так далее. Будь мы действительно обедневшими наемниками, так и помчались бы в гильдию или проели бы все накопления, продали Халка (возможно, даже за полцены, на радость местным), а потом помчались бы в гильдию или уехали бы обратно. Как ни крути, местным сплошная выгода, либо усиливаются, либо конкуренты убегают.
        Но так как у нас было второе дно в Халке с изрядным запасом денег, то мы просто нанимались за гроши и еду, и шли дальше, не сильно унывая. Климат здесь теплый, можно было ночевать даже вне помещений, в любой из рощиц неподалеку от дороги. «Халк охранять» и можно спать безмятежно, муха не пролетит. Опять же экономия денег и соответствие образу, если вдруг кто за нами следит.
        В остальном же без приключений, каковые подсознательно ожидались. Слишком много дров наломали, тут спалились, там примелькались, да и Халк, мягко говоря, нас демаскировал. Но мне разрешили еще до задания тащить его с собой, наверное, и тут был какой-то смысл в шпионских играх? Потому что лично я уже не видел никакого смысла маскироваться и почти созрел для того, чтобы открыто предложить плюнуть на конспирацию и рвануть в Зардаярск. Время и скорость, а то мы пешком ничего не успеем, как мне подсказывала интуиция.
        У командира на этот счет было свое мнение, и мы бодро топали по обочине, и наконец, притопали.
        Зардаярск по территории примерно соответствовал небольшому земному городку, уступая в численности. Примерно половину площади города занимали склады, магазины, гостиницы, всевозможные конторы вида «везем и охраняем», и конечно же рынок, привольно раскинувшийся в южной части. Не то, чтобы я прослезился от ностальгии, никогда не любил барахолку в Алматы, но все же повеяло чем-то родным. Запахи, понятное дело, были соответствующими, так как всякими четвероногими барашками тут тоже торговали. В Середке как-то далеко жил от всех этих скотно-мясных дел, да и в море особо кишками не воняло, разве что человечьими, когда очередному пирату объясняли, на кого можно задирать мачту, а на кого нет.
        Можно было бы сказать, что отвык, но в том-то и дело, что даже не особо привыкал. Поэтому охотно принял предложение Лусио и отправился вместе с ним на местную биржу труда. Хорошо, что тут не надо вставать на учет и нести тонны справок из кожвендиспансера и психушки, что ты можешь получить права, то есть быть магом. Пришел, занес денег, порекламировал свои услуги и наслаждайся потоком желающих взять тебя на работу. Понятно, что агрессивная реклама и прошлые заслуги рулят, если бы мы, в качестве отряда, поработали бы на Южном пару лет, то нам даже из гостиницы не пришлось бы выходить. Работодатели и так сбегались бы толпами.
        Но так как нас здесь никто не знал, то мы скромно встали в сторонке.
        Попутно Лусио проводил ликбез и пояснял, что к чему или просто тыкал пальцем, так как ему было скучно стоять. Вначале это не понравилось суровым горцы с хребта, обрамляющего материк с юга, которых невесть как занесло сюда. Потом уже Лусио просветил, что в Ангвалии, помимо прочих достоинств, еще и разводят особую породу собак, так называемых ангвальских ищеек, которые способны держать след даже на голых камнях, за что их очень уважают горцы. Но в тот момент я этого не знал, а про горцев на инструктажах нам ничего не говорили, поэтому просто достал дубинку-шокер и приказал:
        - Халк - охрана.
        - ХАЛК ОХРАНЯТЬ, - прогрохотал робот, привлекая внимание.
        Горцы остановились. Два с половиной метра зеленой стали - это вам не маленький метровый Лусио, тут поневоле задумаешься, хотя бы на секунду, а стоит ли с таким драться?
        - Господа, мой друг не хотел вас обидеть, - заявил я самым нейтральным тоном.
        Это к тому, что Лусио тычет пальцем, и тут же горцы идут к нам, вытаскивая свои палаши. Явно неправильно поняли жест, или истолковали не так. Логично же?
        - Он просто не сдержал своего удивления, прошу его простить, - и развел руками.
        Горцы еще поворчали, но ушли, спрятав оружие. Лусио выглянул из-за Халка и сказал.
        - Вот же [цензура], никак не ожидал, что здесь будут горцы! Извини, Джейх, что - то я расслабился, - и он тоже виновато развел руками, что при его росте выглядело немного комично.
        - Чего они? - спросил я несколько сумбурно, но Лусио понял.
        - А, есть у них пунктик - если тычешь пальцем, значит, на поединок вызвал, до первой крови. Если бы кулаком тыкал - то там насмерть, - хохотнул воздушник. - Ну а если штаны снял, так вообще, считай, весь клан оскорбил до десятого колена. Они с гор нечасто спускаются, поэтому за пределами Южного мало кто знает про такие заморочки.
        - Раз ты знал, то надо полагать не в них тыкал пальцем?
        - Конечно не в них! - воскликнул Лусио. - Я что, похож на самоубийцу?
        Пришлось признать, что ни капли не похож. В целом, сама биография его намекала, что Лусио очень даже любит жизнь, иначе давно бы уже сдался и погиб, или прозябал бы в какой-нибудь дыре.
        - Вон, видишь, - ткнул он пальцем, - группа в широкополых шляпах? Вон, возле крайнего лотка остановились?
        Присмотревшись, я заметил указываемую группу. Человек семь, что-то покупали и показывали в сторону центральной площади. Да, одинаковые широкополые шляпы, тут такие часто носят, чтобы голову не спалило.
        - Вижу, и что? Люди как люди.
        - А, ты не заметил, - протянул Лусио, - у них знаки на одежде вышиты были. В соседнем государстве, Брегкхте, отсюда к западу, эти товарищи находятся на легальном положении, чтобы ты знал. Орден Божьего гнева, слыхал о таком?
        - Слыхал, - медленно ответил, невольно вновь обращая взгляд в сторону группы в шляпах.
        На таком расстоянии не было видно, но раз Лусио увидел, то значит, знаки там есть. Налитый кровью глаз и расколотое небо над ним - типа Божий гнев, который обрушится на магов и убьет их. До юканцев этим товарищам было далеко, но все равно оружием они владели знатно, и не стеснялись убивать магов там, где встретят. Неудивительно, что Орден был запрещен на половине Юканы, и его адептов маги охотно убивали в ответ или заранее.
        - На легальном положении? - дошел до меня смысл слов Лусио. - Но как?
        - Не знаю, - развел тот руками. - Сам узнал из сплетен по дороге. Многое изменилось на Южном за последние несколько лет, уже и убийцы магов ходят - бродят свободно.
        - И в чем фокус?
        - Что? А, так по законам Ангвалии самозащита - не преступление, вот они и провоцируют своей одеждой и поведением, а потом просто защищаются. Иногда заранее, но все равно защищаются.
        - Что же магические государства?
        - Не знаю, - пожал плечами Лусио, - по идее должны вмешаться, но по факту - Орден процветает.
        Очень интересно. Я бы сказал, до того интересно, что просто дрожь по телу пробегает. Дальше к западу сидят ясновидцы и телепаты, и это наводит на грустные мысли. Неужели они все-таки провели еще одну местную страшилку, и заглянули в будущее дальше, чем на неделю? Тогда гильдия и Орден - их работа, тем более что телепату, сильному телепату, не составит труда «нашептать» в мозг мысли, которые человек примет за свои.
        Но если подумать, это настолько очевидно, что как-то слишком просто для большой игры. Или это приманка, вторым слоем логики, а на самом деле есть еще и третий, то есть ясновидцы прозрели, а телепаты нашептали, и специально нарочито небрежно, чтобы подозрения не падали на них, в силу очевидности? Хммм, недоказуемо, и, кажется, это все называется «горе от ума». Слишком сложные умопостроения, слишком большая игра… ради чего? Гильдии наемников и Ордена, состоящие в котором, конечно, убивают магов, особенно из второй пятерки рангов, но уже неоднократно истреблялись? Затем приходили новые фанатики и обиженные магами, таких на Юкане хватает, и возрождали Орден или идею Ордена, разницы нет. Брали в руки оружие, тренировались и мстили, резали магов, те их в ответ, и бывало, даже маги с Источником попадали под удар.
        В общем, мелковато как-то, хотя если ясновидцы прозрели будущее и решили, что им нужна подконтрольная сила вне государства? Натравить Орден на артефакторщиков, поддержав втайне, потом помочь Светлым, а те помогут с Темными, попутно натравить остальных на Водных, очистив Внутреннее море. Чем не план, а? Это мы-то знаем, что убери только сдерживающую удавку Водных, такая резня начнется во Внутреннем, что корабли караванами не меньше двадцати плавать будут, с пятидесятипроцентным шансом не доплыть.
        Но ясновидцы же должны такое видеть? Или им как раз и нужна резня, чтобы море стало непроходимо и непроплываемо, и они смогли укрепить позиции? Это вполне стыкуется с версией, что телепаты обеспечили распространение слухов о нулевике Водных, и… не верю, что я в Середки один такой умный и там не увидели данного варианта. Надо будет с Вито потолковать на эту тему.
        - Так что если станут задираться, держи ухо востро, - посоветовал Лусио.
        И как в воду глядел! Не прошло и десяти минут, как подвалили эти, божьегневцы, встали напротив и начали отпускать шуточки в наш адрес. Мне даже смешно стало, хотя, не предупреди меня Лусио, кто знает? Натравил бы Халка, а там слово за слово, и вляпался бы в проблемы.
        - Слышь, орденцы, здесь вам не тут, идите с миром, пока не рассердился, - посоветовал им.
        - А ты рассердись, - хохотнул один из них, - да померяемся, кто оружием лучше владеет? Давай, один на один?
        Да, был бы здесь Риккардо, уж он бы повеселился. Любит наш молчун обламывать таких товарищей.
        - Да не вопрос, только с ним, - я ткнул за спину, указывая на Халка.
        Робот в очередной раз выручил, желание подраться у орденцев резко увяло. Даже можно сказать, не беда, что Халк демаскирует, зато быстро охлаждает желающих подраться просто так, или толпой на одного. И, наверное, правильно сделал, что сделал его выше стандартного размера. Сразу всем видно, что этот зеленый могуч и страшен.
        Так что остаток дня я и Лусио провели спокойно, больше никто не лез.
        Толку, правда, не было никакого, если рассматривать с точки зрения найма. К нам никто не подходил, сами мы не лезли, неудивительно, что нам поступило только одно предложение и то от ребенка. Какой-то бесстрашный местный сорванец хотел арендовать Халка за три конфеты, чтобы напугать банду с соседней улицы. Посмеялись, объяснили, что аренда Халка будет стоить ему всех конфет в городе, и сорванец, расстроенно пошмыгав, убежал.
        Попутно наблюдали за биржей труда, кто чего и куда, какие маги пользуются спросом, расценки и разговоры. Вечером будем писать отчет, нехай потом аналитики чешут в затылках о тенденциях на Южном материке. Но когда вернулись в снимаемую хибарку на окраине города, нас уже ждал Вито с незнакомым человечком, и стало понятно, что написание отчета откладывается.
        Резидент и агент Водных был местным уроженцем, смуглым, среднего роста, без двух зубов и со странным родимым пятном на половину уха. Особые приметы этим не исчерпывались, но резиденту было плевать. Кто заподозрит уважаемого местного купца, который всю жизнь тут жил и торговал, и вообще в авторитете? Немного непонятно было, не вызовет ли подозрений, что Мохель пришел в эту хибару, но потом выяснилось, что это вполне вписывается в образ. Вито, якобы, скинул цену до неприличной низкой, и Мохель, якобы, не устоял и полез сам торговаться. Не скупердяй, но прижимист и знает цену деньгам, в общем, вполне уважаемый образ в определенных кругах.
        На самом же деле, за те пять минут, что якобы длился торг, Мохель нам просто сказал, чтобы завтра приходили к его торговому двору, и нашли там Леона. Тоже агент Водных, типа помощник Мохеля, крутится в торговле и вообще. Собственно, Леон нас и поведет, навстречу заданию, а Мохель, как всегда, останется на месте. Не резидентское это дело, соваться к врагам, пусть рядовой состав вроде нас рискует и шлет отчеты. Как же, как же, плавали - знаем, в Середке ровно такая же практика.
        Дадут нам бумажки, что мы теперь на Мохеля трудимся, в общем, какая - никакая, а легализация положения. Также, если что сеть, развернутая Водными, нам поможет. В пределах, разумеется, а где те пределы знает только сам Мохель, но нам не скажет. Он бы и с нами не встречался, в целях секретности и безопасности, но, увы, требовалось обменяться какими-то секретными знаками и паролями, которые доверены только резиденту и Вито.
        Также, после ухода Мохеля, Вито посвятил нас в детали следующего этапа операции.
        - Сходим с караваном Мохеля к артефакторщикам, а на обратном пути будет нападение. Ложное, естественно, вину свалят на какого-то местного врага Мохеля, который давно тут уже резиденту кровь портит. Вместо нас прикопают куклы, и мы будем официально числиться мертвыми.
        - К чему такие сложности? - вскинулся Филис. - Просто дезертировали и все!
        - Водные под шумок хотят увести партию товара, - пояснил Вито, вызвав у меня усмешку и ассоциации из фильмов про наркоту, - да еще и артефакторщиков обвинить, мол, те не уследили.
        - Так нападение будет на их территории?
        - Конечно, иначе нам границу скрытно не пересечь, сигналки сработают и будут нас гонять отсюда и до самого моря. А так уйдем и уйдем, никто нас искать не будет, мы ж официально мертвы. И затем пройдем дальше к югу, естественно, не попадаясь никому на глаза. В караванах используют пищевые пилюли и различные концентраты, их мы заберем с собой. Против ловушек и сигналок внутри страны нам поможет Джейх со своими замечательными пищалками. Вот так вот вкратце. Теперь рассмотрим детали маршрута.
        Мохель оставил нам карту, и мы начали рассматривать дорогу от Зардаярска.
        Меня же не покидало ощущение какой-то неправильности происходящего. Ну что, у Середки не было нормальных агентов, привыкших влезать в чужие личины и пролезать повсюду под видом обычных людей? Конечно, были и есть, об этом говорят здравый смысл и логика. Но тогда зачем отправлять нас, больше боевиков, чем шпионов? Ожидается, что противники будут глупы и ничего не раскусят? Или просто запланированы бои и сражения? Так это глупо, впятером нам с целым государством не справиться.
        За покушение на производственные тайны нас точно будут гонять как зайцев на охоте или кого там загоняют до полуживого состояния, а потом добивают? То есть в бой нам вступать никак нельзя, но при этом смотри выше - мы боевики. Вывод-то, конечно, напрашивается, что мы просто приманка, с зубами, но приманка. И когда в нас вцепится тот, кто надо, а мы в него, закулисная интрига будет завершена.
        Или выйдет на новый виток, но уже без нас, и такое бывает.
        Глава 9
        Ловушка была выстроена грамотно и со знанием дела. Никто из нас, при всем богатстве опыта, так ни о чем и не догадался, пока ловушку не активировали. С караваном Мохеля мы спокойно прошли к артефакторщикам, и достигли так называемой «торговой зоны номер двенадцать», то есть места, где происходила разгрузка - выгрузка товаров. Собственно, мы и должны были провести здесь всего ночь, а на следующий день уже отправиться обратно.
        Как говорится, ничего не предвещало.
        Нам предстояло пройти через площадь к складам, разгрузиться, вернуться на ту же площадь и заселиться в одно из зданий, специально построенных для торговых гостей. Навроде бесплатной гостиницы без особых удобств, переночевал и дуй отсюда.
        Навстречу нам выдвинулся десяток копейщиков, в броне до затылка до пяток, и командир их поднял руку.
        - Стоять!
        Одновременно с его приказом были включены подавители магии, по периметру площади. Подавители или негаторы, штука сложная, капризная, дорогая и стационарная, жрет массу энергии и требует не меньшей массы составляющих для работы. Пожалуй, только артефакторщики, с их умением делать заготовки под волшебные предметы, могли позволить себе такое, установку подавителей в торговых зонах.
        Обычно же комплекс подавления ставился - если вообще ставился - в единичном экземпляре на все государство, для защиты верховного правителя от магов. Предполагалось в теории, что оставшиеся без магии маги падут от мечей и копий охраны, на практике же выходило по-разному. Как уже говорил, страх перед юканцами тут многих сподвигает махать железками и качать мышцу не только магическую, но и физическую.
        Так вот, суть подавления в том, что из определенной области - именно области, поэтому комплекс негаторов ставится только стационарно - убирается вся энергия, которую используют маги. Да, да, та самая универсальная, сырая энергия или мана, с которой работает маг. Тиберий, когда «раскачивал» мне тело, именно что работал над умением принимать и перерабатывать эту самую ману, а уж оттенок переработки затем обеспечился душой, вначале некроманта, потом моей. Разумеется, в каждом из магов есть какой-то запас энергии, но он не слишком велик - энергия повсюду, на заклинания хватает, никто телесный резерв не увеличивает. Смысла никакого нет, дело это долгое, результат мизерный, и просто не стоит затраченных усилий. Проще пару рангов за то же время поднять и тем самым увеличить резерв.
        Нам, двойкам и тройкам оставшейся энергии должно было хватить на одно мощное или пару средних заклинаний, в теории. На практике же, стоило немного постоять, как и телесная энергия утекала в обезманенное пространство, под воздействием негаторов и просто из-за разницы в уровнях. Все равно, что горячий чайник взять и поставить на огромный ледник. Кусочек льда чайник растопит, но все равно быстро остынет и замерзнет.
        Поэтому действовать нужно было быстро или не действовать вообще.
        - Сложите оружие и выйдите в центр площади! - продолжал командовать десятник.
        Ага, ага, а из окон лучники и арбалетчики целятся, и маги на крышах, и сзади еще тяжелобронированные пехотинцы набегают. Хрен дернешься, все учли, даже то, что мы еще пару раз магией ударить сможем. Наверняка броня пехотинцев имеет щит против магии, так что мы просто бесцельно растратим энергию. Дернемся, тут же шквал стрел и болтов пойдет, хотя это наименьшая из проблем. Маги на крышах - за пределами купола подавления, так что могут магичить без проблем. Но к чему весь этот цирк, неужели из-за нас, таких красивых?
        - Леон? - голос Вито оставался спокоен.
        - Раньше такого не было, - ответил агент Водных.
        - Тогда прячься, - приказал Вито. - Отряд, к бою!
        Ну да, раз раньше такого не было, значит, нас кто-то продал, и вся эта неразбериха действительно в нашу честь. Смысла ждать, пока энергия закончится - просто нет, нужно прорываться. И прорываться в неожиданном направлении, благо у нас есть козырь. Зеленый такой, высокий.
        - Халк - атака, вверх, маги!
        - ХАЛК АТАКОВАТЬ!!!
        После чего робот слегка присел и взмыл вверх, выходя из под купола подавления. В принципе, роботу плевать на купол, энергия идет от кристаллов, там все заэкранировано от утечек, как раз, чтобы обеспечить максимальную автономность без перезарядок. Так что он будет биться в полную силу, а не как мы, на пару заклов. И самое главное - сейчас соберет на себя всю первичную атаку.
        Стрелки просто на рефлексах ударят в «убегающую» цель, равно как и маги. И те, и другие попадут или промажут, уже неважно, ибо нам все равно в другую сторону. Вито телекинезом вынес часть стены ближайшей ночлежки. Филис тут же ударили в пролом, струей огня, выжигая сидящих там в засаде. Риккардо ворвался на полной скорости, добивая тех, кто выжил, а Лусио прикрыл спины, поставив воздушный щит и завесу пыли. Нам самое главное было укрыться на некоторое время, пока Халк вычисляет местонахождение подавителей. Тот же принцип, что и детектированием магии - вычисление разницы энергий. Негаторы потребляют просто прорву энергии для подавления, и поэтому даже присутствие многочисленных магов и солдат в зачарованной броне не помеха.
        Пока Халк рубился с тремя магами и взводом охраны на крыше, я подключился к его датчикам и получил общую картину. Наш прорыв в гостиницу прошел наполовину незамеченным на фоне эпического взлета Халка, а караванщики должны были дать дополнительное время паникой. После залпа промахнувшихся стрелков и магов площадь накрыло, и теперь там царил хаос под названием «спасайся, кто может». Тягловые лошадки и быки взбесились и бегали, лягая всех подряд, люди метались, пытаясь то забиться под телеги, то прорваться в просветы между зданиями. Охрана площади, видимо, получившая не допускающий двусмысленностей приказ, просто била на поражение. Люди Мохеля схватились за оружие, начали метать какую-то алхимию и орать.
        Взрывы, крики, пыль и газы, мечущиеся животные - все отвлеклись на них.
        Нам и надо-то было выиграть немного времени. Наружу не прорвемся, энергия кончилась, а из купола подавления мы еще не вышли. Нас просто порубят в куски, вон даже Риккардо замедлился. Но самое главное успел понять, пока был подключен к Халку.
        - В подвал, подавитель там, - сообщил я остальным.
        В ночлежке было семеро солдат, двух поджарил Филис, остальных дорезал Риккардо, но признаем честно, нам просто повезло. Промедли хоть чуть-чуть и не сумели бы пройти в здание, и уж тем более подрезать отряд, в противомагической броне. Мы не магистры меча, даже Риккардо берет скоростью, а не запредельным мастерством, и семерых умелых бойцов нам бы хватило за глаза. Нас бы связали боем, а потом удар в спину и привет семье.
        Это, конечно, не означает, что мы выиграли, просто сумели прорваться.
        Теперь надо уничтожить подавитель в подвале, и тогда мы хотя бы сможем нормально драться. Как уже говорил, система подавления сложна, хрупка и капризна, другой вопрос, что без Халка хрен бы мы негаторы обнаружили в приемлемое время. Сейчас у нас есть еще пара минут, но потом набегут новые бойцы, а магия уже закончилась. В принципе, конечно, прятать накопители - подавители в подвалах вполне логично, и защищены, и никто случайно не наткнется, и формирование купола идет ниже уровня земли, гарантированно накроет всех кто на площади.
        Еле-еле успели, хорошо, что в подвал вела обычная дверь, сумели выбить. Толпой разбежались, навалились и выворотили косяк. Хорошо, что тут не стали бронированную дверь ставить, видимо, решили не привлекать излишнего внимания гостей. Так-то закрыта и закрыта, никто из постояльцев в здравом уме ломать не будет. Да и сломает кто, разве заподозрит, что вот эта хрень на потолке - один из подавителей? Нет, конечно, решит, что для красоты приделали, тем более что в общий рисунок на стенах и потолке вписывается.
        В общем, не предусмотрели наши противники такого сценария, в силу его маловероятности, и все равно, как уже сказал, мы еле успели. По лестнице, ведущей в подвал, бежала толпа, когда Риккардо нанес сильный удар мечом, разбивая кристалл. Филис тут же начал выжигать лестницу, не слыша моих возмущенных воплей, что кислород закончится. Вито крутанул кистями, взламывая потолок и гостиницу над нами. Вито добавил удар воздухом, разбрасывая здание как можно дальше. Риккардо оттолкнулся от стены, падающего обломка, и выскользнул в образовавшуюся дырку, устремившись в атаку.
        - Бить на поражение! - скомандовал Вито, взмывая в воздух. - Прорываемся и уходим!
        Лусио поднял меня, закрутив смерчик воздуха вокруг. Прикольные ощущения, хотя и страшновато, вдруг прямо сейчас перевернет вверх ногами? По восстановившейся связи обратился к Халку, как он там?
        Пришел отчет. Повреждены оба правых манипулятора, основной и запасной. Уничтожены пять магов и двадцать восемь второстепенных целей. Повреждена система полета и планирования. Взорвался один из энергокристаллов, фронтальные щиты ослаблены на восемьдесят процентов. Основных целей - десять, укрылись в здании. Скорость снижена, повреждена левая нога.
        Затем я выбежал наружу и увидел картинку.
        Халк, подкопченный, но внешне относительно целый, обстреливал двухэтажную ночлежку на выходе с площади. Возле стены валялись зажаренные в собственной броне копейщики. Вот из окна соседнего здания высунулся еще маг, Халк выстрелил гарпуном с привязанным тросом, протыкая и затем притягивая к себе врага. Засевшие в здании маги, видимо та самая десятка, тут же атаковали, решив, что робот отвлекся. Огонь, алхимия, магия металла, какая-то зеленая хрень плюс искажения пространства - все это кучей вылетело из окон первого этажа, устремляясь к Халку.
        Ха-ха-ха, наивные товарищи, на основе все тех же датчиков магии Халк просто уклоняется от заклинаний или ставит отклоняющие щиты, благодаря встроенным в тело амулетам. Так что надо атаковать или вручную, или совсем уж быстро, чтобы робот не успевал реагировать. Или подавлять мощью, хммм, кто это там такой резкий засел? Металлические копья проломили установленный телекинетический щит и окончательно сломали Халку правые руки.
        Робот повернулся боком и пустил в здание еще гарпунов, собираясь выломать стенку и лишить противника укрытия. Собственно, вся тактика Халка незамысловата и строится на уклонении от вражеской магии (от холодного оружия робот и так более-менее защищен), постановке щитов и контратакам из различных школ магии. Сочетание заготовок артефакторщиков, заряженных различными магами Середки, и общего управления от меня, плюс энергокристаллы, раз уж Халк сам не в состоянии качать ману. Простенько и со вкусом, плюс механические приспособления, с дополнительным усилением телекинеза, спасибо командиру. И отработка тактики на полигонах, правда, так глобально Халка еще ни разу не тестировал. Но все равно, хорошо получилось.
        По сути, зеленый робот стянул на себя внимание тех, кто поставил ловушку, и выиграл нам время.
        Что ж, трудно винить местных, полных возможностей Халка никто не представлял, для этого следовало родиться в другом мире, чтобы хотя бы теоретически суметь вообразить некоторые вещи. Например, вот эту миленькую гранату, которую Халк аккуратно выстрелил внутрь первого этажа. Сочетание магии огня, звука и воздуха, и оп-ля, на выходе имеем выжженный первый этаж, оглушенных и ослепленных магов, и выломанную стенку, которую Халк до этого ослабил.
        Ворваться внутрь и перестрелять, точнее, перетыкать всех шокером, было делом нескольких секунд. Легко сражаться, когда противник нихрена не соображает или вообще пускает кровавую пену, подергиваясь на полу. Знать бы еще, кто из этих умников маг металла, чтобы с собой забрать и укрепить Халка. Но времени нет, ночлежка уже загорелась, а снаружи доносятся какие-то вопли. В смысле, там и без того было очень шумно на площади, но тут прямо ушеразрывающие крики, не хуже моей гранаты.
        Выскакиваю, пытаясь понять, в чем дело.
        Ага, пехота наступает, подрезая лошадок и караванщиков. Тех, кто был с восточной части площади мы и Халк успешно забороли или обратили в бегство, вон над зданием Вито парит, давя телекинезом кого-то невидимого. Но те, кто был на западной, сломили сопротивление караванщиков и движутся к нам.
        Оп! Халк оказывается передо мной, и слышен треск ломающихся стрел. Так, лучники не дремлют, стоило выскочить на открытое, незадымленное и незапыленное пространство, как сразу ударили.
        - ХАЛК ОХРАНЯТЬ! - проревел робот, обозначая смену функций.
        Так, мы же вроде собирались прорываться? Мимо проносится Риккардо, идет в атаку, подрезая копья пехоте и тут же уносясь. Новый залп отбрасывает порывом ветра, рядом и сверху зависает Лусио.
        - Что с прорывом? - крикнул я ему.
        - Хрень полнейшая! - заорал в ответ Лусио. - Там не пройти!
        Невольно я оглянулся, Вито продолжал висеть над зданием, с кем-то сражаясь. Прямо на моих глазах и без того пострадавшая гостиница, из которой Халк выдергивал мага, пошла сеткой трещин и рухнула, с грохотом, треском и разлетом камней и пыли.
        - Не спать! - вынырнул из облака Филис. - Прорываемся!
        Он раскинул руки, продолжая крутить кистями. Ой-ой, это нихрена не утренняя зарядка! Вокруг кистей рук начали закручиваться огненные смерчики, и лучше нам отойти в сторону! Филис почти мгновенно раскрутил смерчи до метровой воронки и крикнул:
        - Давай!
        - Воздушный Таран! - рявкнул Лусио, делая движение, как будто собирается ударить Филиса кувалдой по черепу.
        Огонь и воздух, смешавшись, рванули вперед, выжигая все на пути. Плюс звуковые удары, когда в выжженный объем устремился новый воздух. Бронепехота отразила удар огня, но внутренности им превратило в мелкую кашу. Они попадали, словно куклы, которыми прекратили управлять, роняя оружие. Хорошо хоть изнутри не разорвало, стояли бы мы сейчас заляпанные мозгами!
        От удара в спину меня спас Халк, прикрыв щитом.
        С тихим треском лопнул еще энергокристалл, да что за хрень? Пришлось отвернуться от зрелища озаряемых вспышками заклинаний окон, откуда по нам густо лупили вражеские маги. Лусио отражал их атаки воздушными щитами, Филис присел и через сложенные лодочкой руки выдувал струю огня, пытаясь поджарить здания от первого этажа. Пока что вражеские маги держали щиты, но Риккардо, избавленный от необходимости прикрывать наши тела, уже мчался в новую атаку.
        В такой ситуации таранный удар Халком был бы как нельзя более кстати, но не получилось.
        Кто это там такой резвый, да еще и в спину? Командир же вроде держит тыл? Обернувшись, увидел, что над развалинами парят два мага, один из них Вито. Здания разрушены, тела магов и солдат вперемешку с караванщиками, пытавшимися бежать во все стороны. Так, вроде больше врагов не видно, значит пока я помогал Халку, наши там зачистили местность, а потом отступили. Почему? Из - за вот этого кренделя, висящего напротив Вито?
        - Джейх, уходите! - прохрипел Вито в мою сторону.
        Вот уж чего не наблюдал за командиром, так это избыточной жертвенности. Прищурился, ну да, понятно, телекинетик первого ранга, с кем другим Вито так долго не бодался бы. Но с чего это вот так сразу уходите? Сейчас навалимся толпой и запинаем, пока командир его держит! Да, он единичка, но и мы не пальцем деланы!
        - Риккардо!
        Мечник примчался, и был отправлен в полет могучей рукой Халка. Лусио и Филис на пару пока вроде справлялись, успевая давить врагов по очереди и не давая им скоординироваться. Бронепехота и караванщики уже все погибли, и, в сущности, шел чистый поединок магов плюс один робот.
        - Аааа!!! - орал Риккардо, отлетая обратно.
        Вито воспользовался отвлечением вражеского телекинетика и пробил его защиту.
        Вдвоем они рухнули на обломки того, что еще недавно было зданием.
        Глава 10
        В последнюю секунду Лусио успел подхватить мечника, который, беспорядочно кувыркаясь, летел прямо в сторону телег, отброшенных к краю площади. Филиса успели ранить пару раз, но к счастью не слишком сильно. Риккардо метнулся к телу командира, но было уже поздно. В падении Вито сломал себе позвоночник и какая-то острая хрень пробила горло. Будь здесь бригада магов жизни, еще можно было бы спасти, но нам оставалось только принять его последний вздох.
        Валявшийся рядом противник Вито умер чуть спустя, продолжая удерживать магию на командире. Вряд ли оба противника перед смертью понимали, что происходит, но держали друг друга рефлекторно, что их и погубило. Командир и не с такой высоты падал, притормаживая магией, так что такой вот поворот был неожиданным. Меня, честно говоря, вообще выбило из колеи, и несколько секунд тупо просто смотрел, не в силах поверить.
        Риккардо сообразил быстрее меня и метнулся к остальным.
        Пока Халк подхватывал тело командира, Филис жахнул и ухнул чем-то огненным, красивым и эффектным. Прикрываясь пламенем, мы бежали, благо выход из торговой зоны был вот он, за спинами. Артефакторщики, ставя ловушку, заранее удалили всех из гостиниц и со складов, надо полагать, тоже. Теперь это сыграло против них, некому было бежать и хватать нас. Маги, что остались на площади - отступили перед ревущим пламенем, точнее, как потом признался Филис иллюзией пламени, что и позволило имитировать мощь.
        Подкрепления или резервный полк или загонная команда, хрен знает, как правильно назвать, подоспела на место разборок спустя три минуты. В принципе весь бой длился примерно столько же, просто когда ты в бою всегда кажется, что уже прошло много больше времени. А со стороны так: хрясь, бум, трупы с крыш, здание развалилось, туда побежали, сюда побежали, трупы, трупы, трупы, удар, схватились командиры, враг бежал, здания в труху. Чего-то там в бою особо думать времени нет, бей да командира слушай, тактически маневрируй, задачу выполняй. Так что загонная команда не сразу разобралась, ведь предполагался захват, и крики были очень даже ожидаемы. Пока они поняли, что все не так и выдвинулись к площади, мы уже бежали.
        Халк, несмотря на поврежденную ногу, двигался все равно быстрее нас. Он тащил тело Вито, сзади пристроился Филис в транспортном сиденье, над головами парил гордым, но уставшим орлом Лусио, а я просто бежал за роботом. Самый скоростной из нас, Риккардо, прикрывал отход, наблюдая, не бежит ли кто вслед. Загонная команда потеряла еще минут пять, сбивая несуществующее пламя, оказывая помощь и выслушивая, что случилось. За это время мы успели отбежать на пару километров от торговой зоны, преодолев открытую местность.
        Артефакторщики всегда ставили торговые зоны так, чтобы вокруг была равнина или степь, в общем, открытое пространство, без могучих искривлений ландшафта или каких-нибудь рощ. Мелкие искривления исправлялись, чтобы получилась голая и ровная местность. Это неожиданно оказалось мне на руку, потому что бежать пришлось изо всех сил. Достигнув первой рощицы, скрывающей от возможного наблюдения - и плевать, что Риккардо сигналит об отсутствии погони! - я задействовал амулет сокрытия. Или, точнее будет сказать, шар сокрытия, ибо эта хрень превышала размерами футбольный мяч и пряталась в прицепленном к Халку пространственном кармане.
        Я бы и к себе этот карман привязал, но он вес не убирает, так что лишнюю сотню килограмм таскать пришлось бы именно мне. Вытащив шар и активировав его специальным ключом от создателя шара, приказал.
        - Халк - яма.
        - ХАЛК КОПАТЬ!
        Робот трансформировал два левых манипулятора в пластины - копалки и начал рыть с огромной скоростью. Корни перерубались, камни дробились и отбрасывались, специальный амулет засасывал пыль, чтобы не оставалось пылевого следа. В считанные минуты было вырыто кубическое убежище, куда мы и залезли. Шар сокрытия, напичканный магией иллюзий под завязку, сформировал наших двойников и отправил бежать, бежать и еще раз бежать, причем со скоростью на пределе человеческих возможностей. Такое не вызовет ни у кого удивления - ведь явно же мы, удирая, напились всякого разного алхимического, чтобы бежать быстрее. Да, эти зелья убивают организм, травят его и стоят дорого, но раз нас ждали… то и применению зелий никто не удивится.
        В результате, когда фокус вскроется, перед артефакторщиками встанет неприятный факт: огромная область, где мы потенциально могли укрыться. Ведь они же не знали, где мы подменились двойниками, значит надо проверять весь путь, плюс те районы, куда мы потенциально могли убежать за это время. Пусть почешутся, побегают, мы к тому времени будем уже далеко. Также шар создает над нашими головами иллюзию неповрежденной почвы, вот только предполагалось, что снизу Вито будет держать телекинезом плоскость, имитируя поверхность, если кто наступит. Но Лусио понадувал щеки и сотворил воздушный квадрат, прочный и твердый, жаль только, что недолговечный.
        Ну ничего, Лусио сконцентрировался и держит, погоня уже бежит, долго держать и не потребуется.
        Дождались, пока погоня промчалась мимо, а потом вторая волна, уже на лошадках, промчалась мимо, и еще кто-то сверху пролетел, в общем, сидели тихо и не отсвечивали. Хотя магия сокрытия, помимо иллюзии, вполне глушила и звуки, и запахи, и все остальное, но все равно молчали.
        Так было проще.
        Да и смерть Вито как-то не вызывала излишнего желания разговаривать. Никто не устраивал истерик, не рвал рубахи и не рыдал, но все равно… как-то слишком резко и неправильно. Вито с его опытом и навыками вполне мог пережить нас всех, но не повезло.
        - Так вы, поэтому отступили? - спросил я Филиса. - Нарвались на единичку?
        - Да он как врезал, командир еле успел нас отбросить. Сцепились насмерть, хрен подойдешь, и Вито кричит, мол, давайте, чистите другую половину. Мы сунулись ему помочь, да хрена там, снизу еще набежали, пока отмахались, спасибо Риккардо, командир и этот уже вверх поднялись, не достать. Лусио попробовал, так его чуть об землю не размазали.
        Лусио, с виноватым видом, развел руками, мол, из песни слов не выкинешь. Потом добавил.
        - На тебя, Джейх, отбросило, прикрыл от стрел, ну оно и завертелось.
        - Вот странно, засаду они устроили толково, а нападали как-то не очень, - добавил Филис. - Раз они ждали именно нас, то, наверное, были в курсе способностей?
        - Вот не факт, - ответил я, глядя на тело Вито. - Совсем не факт.
        Вполне возможно, что тот, кто сливал информацию, знал, что мы - отряд «Желтый», но не знал подробностей. Или знал, но не знал о возможностях Халка. Вполне правдоподобная версия, о возможностях робота я никому не рассказывал. Или нас просто провоцировали, чтобы потом предъявить, мол «они первые напали», да не учли слаженности команды и опять же возможностей Халка.
        Кстати, пока сидим, надо заняться ремонтом.
        Пересел, достал ящик с инструментами, запасные части и кристаллы, и начал возиться с Халком, все равно еще минимум час здесь сидеть. Да, шансы, что наших двойников догонят и вернутся - возрастают, но и бдительность падает по экспоненте относительно времени. Если здесь вообще оставили наблюдателей, но этого мы не узнаем, пока не вылезем. Хотя… так детекторы Халка не показывают магов поблизости, кроме нас самих. Так что с вероятностью четыре из пяти, рядом нет магов. Но вполне могли оставить общего наблюдателя, так что проще посидеть еще. Даже если вернутся и начнут тщательно искать, шар проработает еще часов десять на полной мощности.
        Жаль, конечно, что шар - одноразовый. Мощный, но одноразовый, взял на крайний случай и думал, что таковой будет, когда мы заберемся на «заводы» артефакторщиков. Кто ж знал, что им приспичит поиграть в громкое пленение? Взяли бы по-тихому, в ночлежке, так было бы проще. Или нет? Я не знаю, что они знали про нас, а от этого зависит две трети ответа. Может, и вправду провоцировали, и останься мы тихо стоять, все обошлось бы. Или просто были уверены в мощи подавителей, и решили заодно потренировать боевое слаживание? В чем-то верно, без возможности обнаружить кристалл - подавитель, так бы мы там все и остались. Без магии нас бы просто забили сапогами, и вполне возможно, что буквально.
        Так что признаем, мы облажались, враг облажался, и эти ошибки наложились друг на друга. Вито мертв, Филис ранен, Халк поврежден, у врага трупов больше, так что признаем как гипотезу - наши возможности и слаженность были для него загадкой. Отсюда и подавители, и провокация, предполагалось задавить массой, убрав магию. Маги первой тройки на дороге не валяются, поэтому их было столько же, сколько нас, да Халка не учли. Возможно, мне повезло отдать ему приказ на уничтожение как раз сильнейших. Куратор операции - телекинетик - единичка - вмешался позднее, потерял время, тоже ошибка, но с их стороны. Бывает, при недостатке опыта, видимо, решил сам не стоять на передовой, вот и промедлил. После падения купола подавления события закрутились слишком быстро, тут уже роль сыграла наша сработанность и привычка к таким ситуациям.
        Но все равно - как ни крути, мы проиграли.
        Теперь остается только убираться отсюда, и быстро. Границу прорвать и бежать, бежать, бежать, возможно, воспользовавшись агентурой Водных. Это еще, кстати, проблема, что нам водники выкатят… хотя нет, Леон не провалился как агент. Караван уничтожен, да, Мохель под подозрением, но он всегда может отмазаться пониженной ценой найма. Не самое железобетонное алиби, но все же. Отсюда же вывод - лучше к Водным не соваться, неважно, они нас заложили или нет.
        Так я размышлял, продолжая машинальный ремонт Халка. За годы возни с роботом изучил его вдоль и поперек, наготовил запчастей, вкладывал, улучшал, добавлял, и теперь это окупилось стократно. Самое главное - починить ему ногу и систему полета, но если с первым справлялся, то второе требовало нескольких часов возни, вдумчивой и чтобы не отвлекали. Мануала то нет, все в голове, и хотя память нам специально развивали и улучшали - чтобы писать отчеты и запоминать в ходе наблюдений все подряд - но все равно, представление схемы во всей ее полноте и потом ремонт узлов съедали время. Проще говоря, требовалось соблюдать определенный порядок операций, как в сборке-разборке любой другой сложной машинерии. И одно дело возиться в хорошо оборудованной домашней мастерской, и совершенно другое - сидя на голой земле в полутемной яме, рядом с трупом командира и врагами над головой.
        Поэтому я колебался, начинать ремонт системы полета или нет, вдруг придется срочно бежать? Ногу то я подлатал, и потом, когда остановимся на ночь, еще подлатаю, да и правые руки не мешало бы восстановить. Эх, еще пара таких драк и придется самому в бой лезть, выкладывать козыри, чего не очень-то хотелось бы делать. Но если бы их задействовал, может и командир был бы жив… эх, да что теперь гадать!
        Хотелось побиться головой о стену или об Халка.
        - Мы идем дальше, - внезапно заявил Филис.
        Он уже перебинтовал раненую ногу и зажевал горсть пилюль. Да, после смерти Вито, Филис автоматически становится командиром, потом я, потом Риккардо, но с чего бы это вдруг идем дальше? Риккардо и Лусио тоже посмотрели на мага Огня (подсветку нам давал Халк, встроенным в лоб фонариком), и тот счел нужным пояснить.
        - Во-первых, никто не отменял миссию. Во-вторых, в глубинных районах нас будут искать в последнюю очередь. В - третьих, второй попытки проникнуть сюда у нас не будет, и значит, задание будет провалено, едва мы повернем. Все мы помним, что стоит на кону?
        - За проваленное задание нас никто убивать не будет, - заметил Лусио.
        - Но и новое такое же больше не дадут. Контракт все мы подписывали добровольно, но сознайтесь - есть тут кто-то, кто не хотел бы с этим контрактом развязаться? Я же говорю о том, что мы можем совместить уход от погони и выполнение задания. От нас же не требуется громить производства.
        Риккардо мечтательно улыбнулся.
        - Или вырезать мастеров? Нужно просто собрать информацию об артефактах, отправляемых, скажем так, вне торговых путей. Отлежимся, понаблюдаем, и пойдем обратно. Клянусь Юканой, будь командир жив, никто бы из вас не корчил такие кислые гримасы!
        - Не в том дело, жив командир или нет, а в том, что привело к этому, - заметил я, направляя поток диагностический магии на Халка.
        Жаль, конечно, что такое работает только с роботами. Хотя, если развить и представить, что люди - те же механизмы, только био, то может и сработает? Надо будет обдумать потом, когда будет время. Если или когда план Филиса пройдет, то при наблюдениях времени будет масса. Никто не оспаривает командирство Филиса, скажем так, но вот план его… вполне обсуждаем. Кто спорит - закрыть контракт дело хорошее, сам за, но нет смысла бегать голой пяткой на шашку.
        - Ведь кто-то слил о нас информацию, - на всякий случай я пояснил довольно очевидную вещь, - и точно так же мог слить информацию о цели нашего путешествия.
        - То есть нас могут ждать и там, да, как-то не подумал, - признал Филис. - Но что тогда делать?
        - Обсудить и решить, а потом идти вперед, - сказал я, вызвав удивленные взгляды. - Нет, правда, Филис, ты все верно сказал, надо идти вперед, но при этом учитывать, что враг знает о нас все.
        - А он знает? - усомнился Лусио. - Знали бы, мы бы там, на площади и остались. По-моему, нас как раз провоцировали показать, что умеем.
        - Задействовав подавители? - теперь усомнился Филис.
        - Значит, они получили информацию и очень нас испугались. А действовать тайно побоялись или решили, что не получится. Яд не подсыпать, иголку в спину не заслать, а сроки поджимают, - рассудил Лусио.
        - Нет смысла гадать, что привело к такому, этого мы не узнаем, пока не вернемся в родной город, - я опять сообщал очевидные вещи, ради поворота разговора в нужное русло. - Так что предлагаю действовать так, как будто враги все знают. И раз мы знаем, что они знают, то на этом их и перехитрим. Не знаю как, но можно придумать. То есть, в любом случае, за нами будут гоняться, но в варианте Филиса у нас еще есть шанс выполнить миссию. Просто надо себя вести очень скрытно и аккуратно, и не попадаться. Тогда наши враги, возможно, решат, что мы бежали, и ослабят бдительность.
        - Либо не ослабят, - заметил Лусио, - но и тогда мы можем просто отступить, правильно понимаю?
        - Да, именно так. Пойти вперед, стараясь выполнить миссию, но не упираться, а быть готовыми отступить и считать, что враг осведомлен о нашей цели. Никто и не говорил, что будет легко.
        Риккардо кивнул после этой фразы.
        - Тогда через полчаса выходим, - приказал Филис, хороня мои потуги на ремонт Халка. - Командира оставим здесь.
        - Яма станет могилой? - невесть зачем уточнил Лусио.
        - Не у всех наших есть могила, - грустно улыбнулся Филис, - пусть хотя бы у Вито будет.
        Глава 11
        Две недели мы отсиживались в самодельной подземной берлоге, жрали пилюли и концентраты, и носа наружу не казали. Хорошо, что Лусио - маг воздуха - проветривал помещение, иначе мы бы там точно задохнулись от общей вони. Зато времени было вдоволь, восстановил Халка до нормального состояния и даже набросал пару черновиков на улучшение. Все-таки самодельное оружие мое слабовато, но ничего, если все пройдет успешно - заделаю себе терминатора с лазерами.
        Затем, убедившись, что наши поиски окончательно заглохли, мы выбрались и не спеша, перелесками и оврагами, да по ночам, потянулись на юг. Если смотреть на Южный материк сверху, в двумерной проекции, то область, занимаемая артефакторщиками, напоминает треугольник, начерченный дрожащей рукой. Основание треугольника на юге ограничивает горный хребет, почти непроходимый. Собственно, поэтому мы и не стали оплывать материк с юга, хотя тактически это было бы выигрышно. Да, можно было бы перелететь, но скрытно перелететь - не получилось бы. Поэтому нас отправили пешком, если правильно понимаю. Либо перелет через горы не отвечал требованиям шпионских игр, тоже может быть.
        Верхушка треугольника - обращенная на север - это закрытый военный район.
        Стороны треугольника, обращенные на запад и восток - это как раз места, где расположены торговые зоны. Мы прошли через границу, обращенную на восток, там, где государство артефакторщиков (Соннур) примыкает к Ангвалии. По центру треугольника находится столица, соединенная дорогами с верхушкой - военным районом и торговыми зонами. Нам предстояло сделать крюк к югу, к горному хребту, по бездорожью и прячась от людей и магов. Нужный нам район находился южнее столицы и охватывал ее полукругом. Район, где было сосредоточено производство всех заготовок под волшебные предметы.
        - Столица Соннура, славный город Фрондоланск, - вещал Лусио, уютно расположившись на охапке веток, укрытых одеялом, - славен еще и тем, что в него легко войти, но трудно шпионить. Каждому выдают специальную следилку-амулет, который нужно носить, не снимая. И как только снял или зашел не туда, как сразу пфффух! И нет никого, одни оплавленные косточки валяются.
        - Моментально? Не верю! - тут же возмутился Филис. - Или ты хочешь сказать, что они заряжают амулеты магией огня первого ранга?
        Риккардо молчаливо помешивал кашу с мясом и концентратами и ухмылялся. Запахи от котелка шли вкусные, и я предвкушал ужин. Как говорится, самая приятная часть в походе - это вечер, когда не надо никуда идти, можно лежать и пить чай. В нашем случае не вечер, а утро, но какая нафиг разница? Днем-то все равно спим, так что можно сказать, что день - это ночь, а ночь - это день, и сейчас у нас не утро, а вечер.
        В общем, я лежал, пил травяной чай и слушал разговоры. Мы топали и топали уже вторую неделю, и каждый вечер Лусио травил байки из жизни Южного материка. Маск-сеть, растянутая Халком, прикрывала от обнаружения сверху. Огонь Филиса не давал дыма, а чтобы не сверкал - его разводили в яме. Лусио ставил какой-то щит из магии Ветра, перебивающий звуки, в целом получалась довольно хорошая маскировка, с учетом безлюдности данных мест.
        Относительной, конечно, безлюдности, но согласитесь - одна хилая деревенька на целый день пути - это нифига не плотно заселенные районы? Так что даже начальное беспокойство о плотных поисках постепенно ушло, мы просто предпринимали разумные меры предосторожности против обнаружения. Возможно, нас караулят на границах, решив не заморачиваться поисками, но это мелочь. Прорвемся и уйдем с боем. Или через горы отскочим, кстати, тоже вариант. Что-то такое проскальзывало в речах Вито, намеки, что уходить будем на юг, но только намеки.
        Не исключено, что был составлен вариативный план, включающий не только основную миссию, но и несколько второстепенных, с различными путями и подходами. Хотя, что нам делать в безбрежном океане, охватывающем остальную часть Юканы? Насколько знаю, за материками ничего нет, разве что островки с пиратами, и то сомневаюсь. Жрать что-то надо, а одной рыбой особо не наешься. Так что пираты поближе к людям, там, где торговые пути и все такое. Да и то, половина пиратов или то, что приписывают, поди сами маги, особенно Водные, и творят, прикрываясь именем пиратов. Конспирация и переведение стрелок, здесь такое любят, вспомнить хотя бы Тиберия и эту злосчастную принцессу Светлых, которую они до сих пор некрам простить не могут.
        Хорошо хоть от меня отстали или не отстали, а потеряли, но главное - не лезут.
        Вот, кстати, магией Света я бы Халка зарядил, это ж чистый лазер без потери мощности, но, увы. Магические государства свои услуги не продают, так можно бы инкогнито у них пачку амулетов зарядить, да в робота встроить. Оставалось только бесплодно колдовать над соединением физики и магии, пытаясь произвести оптическую накачку или собрать токамак на коленке. Увы, увы, пока не получалось, материалы не те и точность не та, и тут как раз магия светлых или щитовиков могла бы закрыть огрехи. Но я не сдавался и продолжал работы, надеясь однажды все-таки выехать в чисто поле с бластером на поясе, и верхом на роботе, увешанном плазменными пушками и лазерами, да с антигравом под гусеницами. Не знаю, как все это сделать, застрял пока на источнике энергии, но мечтать и строить планы это совершенно не мешало.
        Спор тем временем свернул на военную мощь артефакторщиков.
        - Да ведь они сами ничего не умеют! - горячился Филис. - Только заготовки под волшебные вещи создавать! Собственной магии - то нет!
        - Зато этими заготовками они торгуют со всей Юканой, и часть платы берут как раз заряженными вещами, - парировал Лусио. - Затем используют - чем не магия?
        - В том, то и дело, что не магия! Ну как им перестанут заряжать вещи? С чем они тогда останутся?
        - С зачарованным оружием, - внезапно сказал Риккардо.
        Это было настолько неожиданно, что спорщики остановились и посмотрели на Риккардо. Тот молча и невозмутимо протянул им свой меч. Филис хлопнул себя по бедру и расхохотался. Да, когда ты маг, как-то забывается, что можно сражаться и обычным оружием. Или, в нашем случае, зачарованным. На прочность, на скорость, на стойкость к заклинаниям, а попросту говоря, насыщение оружия «сырой» энергией, не дающей воздействовать слабой магии. В других школах такого не получалось, потому что шло преобразование, а у артефакторщиков - за неимением собственной магии - отлично работало.
        Поэтому на заре времен артефакторщики сражались сами, преобразуя и усиливая оружие. Затем они развили торговлю, поднялись на ней, и зачарованное оружие на сторону особо не продавали. Мечи Риккардо - трофей, добыча с одной жаркой заварушки, в которой он поучаствовал еще до прихода в отряд. Незачарованные мечи давно бы уже сломались, а эти все служат и служат. Так вот, зачарованным и усиленным оружием артефакторщики снабжали своих бойцов и наемников, выступавших в качестве ударной силы. Шли циклы, артефакторщики держались и жирели, и постепенно начали не только торговать болванками - заготовками под магию, но и нанимать магов без Источника. И для зарядки, и для охраны, в общем, для всего.
        Собственно, сами артефакторщики давно уже не выходили в поле, и в буквальном, и в переносном смысле. Войска их не появлялись на полях битв, а само государство не воевало, предпочитая торговать и усиливаться. Остальные государства тоже особо не лезли, предпочитая не резать курицу, несущую золотые яйца. Конечно, в шестом - седьмом циклах или чуть позже, артефакторщиков совместно сожрут и добычу поделят, как раз на оставшиеся пять циклов - двадцать лет суммарно - хватит.
        Это если не окажется, что все эти циклы артефакторщики тайно копили силу. Вот тогда будет весело, особенно, если они догадались встраивать «жучков» и закладки во всю свою продукцию. Щелчок пальцами, образно говоря, и половина вражеских магов улетает в могилы, даже не успев понять, что происходит.
        Вот так Риккардо одним жестом и тремя словами прекратил спор.
        К исходу третьей недели мы вплотную подобрались к производственному району, где и остановились, под радостное потрескивание счетчика магии в Халке. Три часа робот аккуратно передвигался туда-сюда, прикидываясь элементом пейзажа, после чего мы засели за анализ данных.
        - Да, командира остро не хватает, - вздохнул Филис, - он такие штуки на раз давил.
        Вито за прошедший месяц мы вспоминали неоднократно и только положительно. Все-таки он многое брал на себя, и как командир, и как маг. Сейчас бы его телекинез здорово пригодился, для прохождения полосы ловушек. Точнее даже не сам телекинез, а умение командира с его помощью преобразовывать и отражать вражеские заклинания. Сделали бы себе проходик в полосе и прошли незамеченными, не потревожив сигнализацию. А может и не прошли бы, в конце концов, даже Вито на расстоянии не разобрал бы в схеме работы полосы ловушек, а вплотную приближаться - опасно. Не то задел, или воздействие не заблокировал, и привет.
        Сейчас Халк показывал, что полоса - она и вправду полоса, магией там фонило все.
        Но все равно - если всмотреться (если такое слово вообще уместно применительно к двусторонней связи между мной и роботом), то можно было различить места, где магии больше. Узлы, из которых формируется полоса. Наверняка там прикопаны амулеты - накопители, как это было в торговой зоне. Спрячь под землю и наслаждайся, как говорится. Теперь надо привязать эту картинку к реальной местности, и обдумать деактивацию. Или способ преодоления.
        Перелет, как наиболее очевидный вариант, но надо полагать, настолько же очевиден он и для тех, кто ставил полосу. Тем более, что в воздухе было нечто, энергией выше, чем фон, рассеянное в объеме. Ух, вот стану сверхмогучим магом, обязательно в Халка встрою декомпилятор и голограмматор, чтобы он дешифровывал картинку энергий и сразу строил трехмерную картинку. Пока же мне приходится делать это самостоятельно, и голова потом болит. Халку то похрен, передает информацию с датчиков, а мне приходится напрягать мозги и переводить все это в приемлемый формат. Стоило бы приделать к нему экран, если бы я еще помнил, как они делаются и на каких принципах построены.
        - Вот так вот, - рассказывал я, тыкая в самодельный рисунок. - Не перелететь, не перебежать и не перепрыгнуть. Разве что подкоп попробовать, но тоже сомнительно.
        - Почему? - уточнил Лусио.
        - В воздухе что-то такое, наверняка сторожевое заклинание в объеме раскинуто, с подпиткой от земли. Пролетел, оно дзынь-дзынь, сигнал на ближайший пост, и оттуда толпа бравых магов сразу выбегает. Аналогично и с землей, раскинули там следилку и все. Не на километр же в землю нам закапываться? Да и не потянет Халк столько, а если здесь не идиоты - то местность вокруг полосы дополнительно нерегулярно проверяется на предмет посторонних лиц и подкопов. Нужно что-то другое.
        - Давайте рассуждать здраво, - предложил Филис. - На что может быть нацелено сторожевое заклинание?
        - На магию, - тут же сказал Лусио. - Любая магия - сразу запускает подачу сигнала. Аналогично и по земле, пошла магия - пошел сигнал.
        - Допустим, я обычный человек, и решил пробраться внутрь и украсть чего-нибудь, тогда же полоса не сработает? Или у них вторая полоса за первой, уже на обнаружение просто людей? - рассуждал Филис. - Нет, это избыточно, значит, полоса отслеживает людей. Любых людей.
        - И в зависимости от того, маги они или люди, зависит сигнал, высылаемый полосой.
        После чего они оба победно посмотрели на меня. Мол, мы задачу решили, давай высылай Халка.
        - То, что оно реагирует на людей - лишь ваши догадки, - пришлось перебить им радостный настрой. - Я бы сделал так, что оно реагирует на живое и на магию. Причем на любое живое существо, высылая сигнал в ретранслятор. Уже в ретрансляторе дополнительно поставил бы фильтр, отсеивать живых существ, которые не являются людьми. Тогда информация о людях шла бы сразу охране, а о животных… ну допустим, раз в сутки приходила бы информация, для статистики и прочего. Магия - сразу посыл сигнала, без вариантов. Плюс дополнительные связи между накопителями, в том числе и ложные. И наблюдение за самой полосой, если кто попытается влезть в связи - сразу сигнал.
        - Получается, что полоса непреодолима? - подумав, спросил Филис.
        - Получается, что так, - развел я руками. - Можно, конечно, попробовать ее взломать, тут пошевелить, там подергать, но только если все готовы рискнуть ради одного процента успеха и также, если все готовы еще побегать по материку от злой погони. Второго маскировочного шара у меня нет, кстати.
        - Кстати почему? - тут же вскинулся Филис.
        - Кстати потому, что это моя личная разработка, в которую вкладывал личные деньги и силы. Я не миллионер и у меня не горы свободного времени, чтобы делать такое сотнями и таскать с собой.
        - Так сделал бы заказ через Этторе, уж там бы наклепали.
        - Да обращался я, - и вправду обращался, еще пару лет назад, - сказали, что опять ерундой занимаюсь, дорого и не рационально, маскировочные плащи дешевле и надежнее. Оно, собственно, так и есть, только не наш вариант. Все же предполагалось совсем по-другому, помните? Да и от погони нас плащи не скрыли бы, слабоваты. Вот так и получилось то, что получилось.
        - Понятно. Что предлагаешь?
        - Если мы серьезно настроены на проникновение - то надо проникать там, где система безопасности слабее.
        - Это где такое? - оживился Лусио. - Взлететь еще выше, под самые облака и обойти оттуда?
        - Такое мне в голову не приходило, - честно признал я, - хотя, наверное, не поможет. Наблюдатели и особый фильтр на магию воздуха и левитацию вполне решают проблему проникновения сверху. Нет, под местами проникновения я имел в виду дороги.
        На меня смотрели непонимающе. Пришлось объяснять.
        - Ну, смотрите, в эту область постоянно надо подвозить материалы, еду, еще там всякое необходимое для жизни. Вывозить изготовленное. Менять охрану и мастеров, да мало ли чего! Производство оно и есть производство, там постоянно будет поток людей и материалов. Там, где поток, плотную защиту магическую не поставишь, будут постоянно идти ложные срабатывания. Поэтому такой жесткой завесы там нет, но взамен, готов поклясться, там сидит куча охраны и внедрена система на манер столичной.
        - Амулеты-следилки? Ну, может быть, - протянул Лусио. - Только нам что с того? И так, и эдак область закрыта.
        - Чем выше безопасность - тем неудобнее работать, - улыбнулся я, - поэтому если пройти внутрь, то можно будет притворяться местными, в крайнем случае. В любом раскладе таких жестких мер там уже не будет. Поэтому надо всего лишь зайти внутрь.
        - Ну да, всего лишь! - хохотнул Филис.
        - Эх вы, я же сказал - магическая сеть там ослаблена! Мы подберемся и пророемся под дорогой, и таким образом попадем внутрь.
        - Почему ты считаешь, что под землей не может быть такого же заклинания, как здесь?
        - Оно завязано на накопители на земле, иначе они не стояли бы такой густой сетью. Значит, если пройти ровно по створу дороги, можно будет просто прокопаться.
        - Ты думаешь, что там такого не предусмотрели?
        - Робота, способного прокопать километровый туннель за ночь? Конечно же, нет, - улыбнулся я и похлопал Халка по восстановленной правой руке. - Вот он, наш билет туда и может быть даже обратно.
        Глава 12
        Как ни странно, прошло на ура. Мы скрытно подобрались к ближайшей дороге, хоронясь от разъездившейся вокруг стражи, и затем Халк поработал шахтером, благо сменных энергокристаллов хватало. За ночь робот прорылся на ту сторону, ориентируясь по датчикам магии, и попутно опустошив пару энергокристаллов и испортив три амулета. Кристаллы, кстати, делали все те же артефакторщики, так что можно было увидеть в происходящем некую иронию судьбы.
        К счастью, охрана все таки не использовала сейсмодатчики или их магический аналог, и наш подкоп прошел незамеченным. Вход в туннель мы за собой обрушили и замаскировали, насколько смогли. И уже пробираясь по завалам рыхлой почвы, меня внезапно осенило. На кой черт мы вообще полезли в самое сердце страны, образно говоря? Клиентов сюда точно не пускают, так какие свидетельства поставок и покупок мы обнаружим? Это надо было бы сидеть на центральном складе в столице и изучать накладные, кому чего сколько отправлено. Или человечка там же прихватить, да палец Халка с паяльником ему запихать в место пониже спины.
        Мы же ничтоже сумняшеся лезем в места, где полно охраны и опасностей, но не будет никаких доказательств требуемых поставок. Разве что на ящиках будут печати крупным шрифтом «Отправить магам тьмы во исполнение союза по захвату всей Юканы». Это еще с натяжкой сойдет за доказательство. С большой такой натяжкой, чтобы глобус пару раз треснул, а сова недовольно клекотала.
        Почти утыкаясь в спину Филиса, придерживаясь за стенки, чтобы не упасть, я пробирался по тоннелю и думал об «открытии». Неужели цель была именно пробраться внутрь? А на публику - для слива - транслировалось про обнаружение поставок? Если так, то нас ждут в других местах, а мы тут пробираемся для диверсии. Да, да, тут без вариантов, подорвать производство на цикл или хотя бы несколько лет. Тогда… а что собственно тогда? Маги с Источником и так духовно богаты, получается, мы сами спилим ветку, на которой сидим? Или важнее ослабить всех вокруг, кто пользуется продукцией, пусть, даже если ослабнем сами?
        Меня такие расклады не устраивают, мои роботы без усиления сторонней магией точно никуда не годятся. Да и с усилением магией, тому же Халку, против единички - двойки выходить не рекомендуется. Так и хочется схватиться за голову и промычать «как все сложно!»
        - Молодцы, парни, - шепотом сообщил Филис, - теперь затихаримся на пару дней и подождем.
        - Чего?
        - Тишины и спокойствия. Если наш туннель не обнаружат, можно будет перейти к главному делу, а если обнаружат, мы все равно не успеем далеко уйти.
        - А надо далеко? - уточнил Лусио. - Погрузка - отправка нас не устроит?
        - Да ладно, - хмыкнул Филис, - кого интересует погрузка, когда и так известно, что второй тройной союз заключен. Да, да, прикройте рты, на Южном тоже союз, как и на Восточном, и тоже против нас. К началу следующего цикла все будут против нас, то есть против Водных, а нас так, мимоходом прибьют и это будет конец. Можно сказать, что сейчас мы спасаем целый мир!
        - А если без пафоса? - не удержался я, уж больно напыщенно Филис произнес про целый мир.
        - Просто спасаем себя и родных, и город-остров, который нас приютил, - буднично произнес маг Огня. - Раз уж мы сюда добрались, то значит каждому из вас можно доверять, и теперь я озвучу настоящую цель похода.
        - Командир ее знал?
        - Конечно, - подтвердил Филис. - Мы тут все не дети, и все понимают, что ведется большая Игра, в которой наш отряд лишь элемент, один из элементов. Каждому был сделан намек про слежение за другими, доверена часть информации, и так далее. Сами понимаете, как такие дела делаются: если знаешь - не сможешь вести себя естественно, поэтому рассказываю только сейчас. Конечно, будь здесь Вито, рассказал бы он, но мир ему и вечная память.
        Филис «сумбурил», как называл такое состояние один из моих приятелей еще на Земле. Ему столько надо было рассказать из того, о чем приходилось молчать, что теперь куски речи наползали один на другой, образуя мешанину, и приходилось напрягаться, чтобы не потерять общего смысла.
        В общем, нам и вправду предстояла диверсия, хорошая такая, точечная диверсия. Не уничтожение производств, как мне виделось, а воздействие на определенную продукцию. Точнее говоря, на определенного мастера, производящего продукцию. Чтобы он, в свою очередь, заложил закладки в продукцию, в заготовки продукции, которые мы унесем с собой. И потом уже не мы, а другие люди, подсунут эти «заминированные» подарки врагам Середки. В результате двойной выигрыш - враг устранен, виноваты артефакторщики. В перспективе рвутся контракты, а высвободившуюся часть продукции поглощают Водные и Середка.
        Ну и плюс ссоры врагов друг с другом, чтобы отвести угрозу объединения, реально нависшую над Водными.
        Нас же, как уже говорил, рассматривают как бонус к Водным. Справедливо, конечно, чего уж там, но и немного обидно. Стараешься, стараешься, а все равно, раз ты маг без Источника - то вроде как второй сорт.
        - То есть нам предлагается пробраться к одному из лучших мастеров - артефакторщиков в дом, опоить или иным образом лишить его воли, но не магии, чтобы он внес изменения в болванки - заготовки, которые мы унесем с собой? - уточнил я, на всякий случай.
        - И потом он покончит с собой, обставив как несчастный случай, - кивнул Филис. - Еще немного урона врагам.
        - Химия?
        - Для приведения в нужное состояние. Потом менталистика. После обработки у него будут сутки, потом мозги разжижатся, а сам он превратится в овощ. Тоже конечно неплохо, но вариант с самоубийством лучше, искать меньше будут. Один из лучших мастеров нам нужен, чтобы сделать тонкую обработку, которую не заметит стандартный контроль.
        - А мастер заметит? - уточнил Лусио.
        - Мастер - да, но все мастера здесь, за пределы области и государства не выходят. Так что там, за границей, некому будет обнаруживать изъян, а стандартные методики проверки ничего не покажут. Иначе можно было бы прихватить любого из местных, кто хоть чуть-чуть умеет магию, и сунуть ему заготовки на обработку. Сами подумайте, стоило ли огород городить с такой длинной поездкой? Можно было бы и попроще методами обойтись, через людей того же Мохеля. Сами же понимаете, - Филис объяснял уже спокойно, горячка речи постепенно прошла, - доверяй, но проверяй, отсюда и такие сложности.
        - Надо было все-таки чистых шпионов заслать, - проворчал Лусио. - Или заранее агентов внедрить.
        - Операция разовая, да и времени нет, такие внедрения несколько циклов идут, - тут же откликнулся Филис, - так что излишне. Что же касается чистых шпионов, так они бы внутрь пройти не смогли. Или смогли бы, но затем не смогли бы выйти.
        Вот, как я и подозревал. Выходить придется с боем.
        - Потому что нам придется все-таки немного пошуметь, и там, и сям, хотелось бы обойтись, но чувствую, не удастся. И без того нам сильно везло по дороге сюда.
        Везло? Скажите это Вито! Впрочем, каждый из нас знал, на что шел. Не скажу, что в отряде собрались сплошь идейные личности, но все же Середка стала нам родным домом и отчасти родиной, и бились мы не только за деньги и контракт. Не сказать, что это прямо придавало нам духовных сил, но вот осознание правильности работы и нужности дела - оно дорогого стоит. И, несмотря на весь пафос, таки да, такое отношение делало нас сильнее.
        - Так что можно ожидать неприятностей, - подытожил Филис. - Просто потому что, что-то должно случиться. Я первый буду за, если ничего не случится, и мы тихо уйдем тоннелем Джейха. Но сами понимаете.
        Еще бы. У каждого обостренная интуиция, и сейчас она шепчет холодком по спине, что драка будет.
        Медленно и верно, шажок за шажком мы пробирались вглубь производственного района, благо речек и ручьев здесь хватало, а запас пилюль и концентратов был опустошен только наполовину. Несмотря на расслабленность местной охраны и относительную безлюдность области, мы все же решили не рисковать и не охотиться и не воровать еду. Даже будь с нами Вито, способный издалека тягать еду телекинезом, все равно рисковать не стоило. Мало ли где тут и для чего расставленны ловушки. Пока что детекторы в Халке позволяли нам избегать сторожевых заклинаний, то есть мы попросту обходили все такие места стороной. Меня в который раз посещала мысль, что надо сделать очки или монокль со встроенным датчиком, чтобы не подключаться беспрестанно к Халку. Но, как обычно, крепость заднего ума победила, ведь мог все заранее сделать, но не сделал.
        Пробираясь, мы попутно наблюдали за жизнью закрытой области.
        Ассоциации с Земли упорно твердили мне, что производственный район - это там, где заводы, фабрики, куча труб с дымом, рабочие в спецовках и склады, склады, склады, с погрузчиками, кранами и прочей техникой. Ах да, еще железнодорожные составы, въезжающие и выезжающие из промышленных зон, груженные всяким разным. Поэтому первые несколько дней мне прямо по глазам бил диссонанс между этими ассоциациями и реалиями жизни артефакторщиков. В общем, располагались они небольшими деревнями или хуторами, не знаю, как правильно назвать. Деревянный частокол, прямоугольная планировка, обязательно наблюдательная вышка с часовым (как правило, спящим или отсутствующим), пять или шесть одноэтажных жилых домов, плюс склад, плюс производственная изба, поболее других размерами. Двое ворот в частоколе, как правило, ориентированных на север и юг. Охранники были не везде, но там где были, сидели сразу десятком, обленившимся, но десятком. Системы расположения охраны не уловил, поэтому оставалось только предполагать, что при необходимости эти десятки сбиваются в сотню и мчатся бить врага. Или выдвигаются кратчайшим
маршрутом к соседям. Или сидят только на архиважных объектах, а на остальных хватает наблюдателей, работающих впересменку.
        В принципе, экономия вполне понятная - толпа народу сидит и нихрена не делает, только наблюдает и охраняет в области, куда враги не забирались уже несколько десятков циклов. Сплошное разложение войск получается, а ведь их всех кормить надо, обувать и одевать. Но и до нуля численность сократить не могут, вдруг чего случится? В принципе, если проводить регулярную ротацию, а охрану промрайона представлять как отдых, то вполне рабочая схема получается. И нам легче, меньше шансов, что заметят.
        Остальные обитатели деревни делились на артефакторщиков и помощников из обычных людей. Использовалось разделение труда и операций, хотя до конвейера имени товарища Форда все равно не дотягивало. Каждый из хуторов специализировался на каком-то определенном материале или предмете, например шлемах, которые мы уже видели на бронепехоте. Соответственно, во главе любого из мини-производств стоял артефактор из первой тройки рангов, который бдил, направлял и указывал. Наверное, еще и ручной выделки вещи делал, но это уже было не рассмотреть. А вот распекания и нагоняи так очень даже, ведь ворота тут чаще всего стояли открытыми настежь круглые сутки. Ученики ломали и портили заготовки, за что их гоняли и ругали. Вторая пятерка рангов трудилась над подготовкой, шлифовкой, обработкой, финальные штрихи вносили уже маги четверки и пятерки, а иногда и самый главный. Бывали, конечно, хутора, где система отличалась, там, надо полагать, делали продукцию для внутреннего употребления.
        Массовое же производство шло вот таким вот полупоточным методом. Также были просто производственные хутора, где из дерева, металла, камня, чего угодно, делали одинаковые заготовки и везли артефакторщикам. Продовольственные хутора обеспечивали производство и заготовку еды, которая потом растекалась по остальным жилым объектам, где уже готовкой занимались помощники из людей. Специальная транспортно-складская служба развозила, доставляла, обеспечивала и немного присматривала за дорогами. В общем, несмотря на отсутствие труб, это была реально производственная область, где все крутилось и вертелось, как в отлаженном и проверенном механизме.
        Также меня не покидала мысль, что надо извернуться, но притырить болванок, причем самой лучшей, мастерской обработки. Причем сделанных для «внутреннего употребления». В Середке такого не достать, даже у контрабандистов за огромные деньги. Еще не помешало бы Риккардо мечи обновить, да и нам все снаряжения зачарованного притырить. Хорошая кираса, способная отражать заклинания, скажем, пятого ранга, стоит просто ого-го, да и не купишь такую за деньги. Только за хорошего трансформера или иную ответную магическую услугу.
        И все это исключительно потому, что артефакторщики наружу зачарованное оружие и броню не продают. Вот и просачиваются крохи, тут украли, там пограничника убили и ограбили, для всей Юканы - капля в море. Контрабандисты тоже люди и тоже хотят ходить в хорошем снаряжении. Хорошо еще, что наши ранее никого не засылали во внутренние районы Соннура, иначе здесь бы стража не дремала на постах. Да что там, мы бы дальше торговой зоны не ушли, скажем прямо.
        Потихоньку и полегоньку за три недели добрались до нужного нам хутора. На горизонте уже расплывчато маячили горные пики, а сами мы устали от такой жизни. Хотелось обратно на море, и чтобы не приходилось прятаться.
        - А откуда мы вообще знаем, что попали туда, куда нужно? - спросил я Филиса.
        Мы наблюдали, укрывшись маскировочной сетью, за очередным, ничем не отличающимся от других хуторком.
        - Скажем так, нам показывали изображения мастера Филлипо, - отозвался маг Огня. - Агентура Водных, да и наша, разрабатывала всех замеченных в столице Соннура артефакторщиков первой тройки рангов. Они, конечно, не пляшут на публике, но из-за специфики производства, нет-нет, да мелькают. Поэтому мы наблюдали за каждым хутором, не имея карты области и не зная, кто и где находится, нам… мне приходилось просто наблюдать для опознания.
        - И чем он занимается?
        - Украшения. Серьги, кольца, мелкая бижутерия, но нас интересуют именно серьги и ушные клипсы. Видишь охрану?
        - Ага, очередные ленивые бойцы.
        - Вот и нет, - возразил Филис. - Присмотрись внимательней, это самые настоящие ветераны на отдыхе. При этом они умело изображают лень и скуку, благо обстановка располагает. Но Риккардо смотрел и сказал, что это бойцы.
        - Риккардо сказал? Ого, это да, показатель, - усмехнулся я. - Будем пробиваться с боем?
        - Для начала понаблюдаем дня два, распорядок и все такое. Затем да, придется брать с боем, если не придумаем, как скрытно их всех нейтрализовать.
        - Может, просто пророем подкоп и заберемся внутрь? Ну как в этот район забрались, так и под дома подкопаемся? Вылезем ночью, скрутим этого Филлипо, утащим - обработаем и вернем. Вряд ли охрана каждый час проверяет, на месте он или нет. Ловушки обойдем, никого не потревожим… если у них тут нет датчиков на дрожь земли.
        - Бывают такие? - удивился Филис.
        - Бывают, конечно, - я изобразил безразличие в голосе. - Люди не чувствуют дрожь, а датчики чувствуют. Применяется против подкопов и проникновений. Но, наверное, артефакторщики просто не в курсе, обходятся стандартными сторожевыми заклинаниями, которые мы обойдем.
        - Да, это хорошая идея, - кивнул Филис. - Но мы все равно вначале понаблюдаем, и если случай не представится, то будем работать над подкопом. Твой зеленый выдержит?
        - Конечно, он же сделан из металла и зеленый.
        Глава 13
        Проникновение прошло тихо и спокойно. Не было необходимости рыть быстро и громко, и Халк спокойно прорыл туннель, никого не потревожив. Сами мы все это время сидели в очередной скрытой подземной берлоге, каковые уже осточертели нам. Не было бы Халка, никто и не рыл бы укрытия, и тогда, скорее всего, мы уже давно попались бы. Как минимум, нас заметили бы и гоняли бы, стараясь поймать.
        В чем-то, конечно, местные были правы, ведя себя беспечно. Любой из магов мог вырыть, выдуть или оплавить берлогу своей магией, но при этом, мало того, что оставил бы следы, так наверняка бы потревожил одно из сторожевых заклинаний. Халк же просто рыл, выбросов магии не делал, ловушки обходил, в общем, получалось все тихо, аккуратно и маскируемо. Единственная проблема была - куда девать вырытую землю, чтобы не оставлять следов, но и здесь нас выручил пространственный карман.
        Оттуда аккуратно изымались вещи, и Халк, в процессе копки, закидывал землю. Лусио аккуратным щитом воздуха не давал подниматься пыли. Перед уходом процедура повторялась в обратном порядке, и дырочка - вход в берлогу - по мере возможности маскировалась и приводилась в естественный вид. Или приваливали камень. Чтобы избежать проблемы оседания земли - если выкопать яму и тут же закопать - объемы не сойдутся, и земля потом будет давать усадку. Так вот, чтобы избежать этой проблемы, Халк заглублял берлогу, дабы слой земли над головами оставался нетронутым. Если там не будут пробегать стада слонов, то сколько-то эти перекрытия продержатся, прежде чем осесть, а мы к тому времени будем уже далеко.
        Не исключено, что наши берлоги вообще не обнаружат, если мы правильно проведем операцию.
        В общем, прорылись мы в погреб продуктового склада, использовав в качестве привязок и позиционирования перемещение артефакторщиков. Пришлось правда день потерять, но оно того стоило. Отсечки - вот собрались на производство, вот пошли в столовую, вот разбрелись по домам, и попутно отсечка самого большого источника магии, нужного нам мастера Филлипо. Увязали это с картой хутора и прорылись в погреб, решив, что так безопаснее. И уровень ниже земли, и по ночам тут никого, в отличие от жилых домов.
        Попутно мне пришла в голову странная мысль.
        А есть ли здесь бордельные хутора? Типа поехал - снял напряжение, развлекся с девками румяными, отдохнул и обратно, к станку. Или тут выездные бригады, по субботам - банный день, по воскресеньям - трахательный? Или сюда, как на вахты ездят, год отработал и потом месяц зажигаешь по злачным местам столицы? В Середке вот все вперемешку, хотя вру, есть и у нас производственные острова. С шахтами и шахтерами. Вернемся, надо будет поинтересоваться, как у них там все организованно. Должна быть организация, без этого никак и никуда.
        Затем все прошло быстро и просто, даже как-то буднично. Охрана бдила, конечно, но Риккардо использовал преимущество в скорости и, перебегая из тени в тень, добрался до нужного дома. Проник внутрь, слава богу, что на отдельные дома сигналки ставить не стали. Я и Халк подобраться туда не могли, а сам Риккардо соответственно и не видел ничего из ловушек. Но обошлось, и уже вскоре Риккардо вернулся к нам с добычей. Да, связанный и оглушенный Филлипо снижал скорость нашего мечника, но все же.
        Спустившись в подземный туннель, приступили к обработке.
        Решено было никого никуда не таскать, раз уж мы под землей, то и работать прямо здесь. Лусио заткнул выход в погреб воздушным щитом, так что можно было шуметь вволю. Филлипо опоили, поприкладывали амулеты и все завертелось. Особой защиты на мастере не стояло, а ту, что была, мы удалили, так как опиралась она на амулеты и кольца. Логично, конечно, для артефакторщиков, но, по сути, промашка, брешь в безопасности. Стояли бы на нем техники внутри головы, еще не факт, что наше снаряжение смогло бы их сломать.
        Но не прошло и получаса, как Филлипо был готов на все. Филис вытащил из-за пазухи набор сережек и вручил, зачитав с бумажки, какие именно изменения должен внести мастер. Услышав задание, мне захотелось восхищенно хлопнуть себя по коленкам и воскликнуть «Вот оно чё, Михалыч! А мужики-то и не в курсе!» Мастеру предстояло обработать сережки так, чтобы они срабатывали на применение магии первого-второго уровней. Затем эти сережки обработают менталисты, закладывая обычный щит против чтения мыслей и влияния на сознание. Разошлют по врагам или подсунут персонально, это уже детали, факт тот, что подсовывать их будут высокопоставленным врагам. Которые, практически поголовно, единички, и не стесняются применять магию, а также использовать усиление и защиту с помощью артефактов.
        Применение магии первого уровня - срабатывает изъян в серьге - ментальная магия выжигает мозг носителю. Просто, изящно и практически невыполнимо, если посмотреть список условий, который должен быть выполнен. Да, собственно, нам еще надо убраться живыми или хотя бы вынести серьги и доставить обратно на остров. И затем еще подсовывание, там тоже не все так гладко, как выглядит со стороны. Но если пройдет, мммм, артефакторщики моментально заработают себе кучу врагов на ровном месте. И маги по Юкане ослабнут, Филис дохрена сережек вытащил, а первый ранг это первый ранг. Штучный товар, не повезло же нам нарваться на этого клятого телекинетика в торговой зоне!
        Ну и удар, наверное, должен быть одномоментным, иначе остальные насторожатся, не так ли?
        Попутно Филис затеял допрос, по поводу Южного материка и что тут вообще происходит, и куда все идет. Филлипо рассказывал, мы слушали и, не знаю как у других, но у меня волосы дыбом по телу вставали. Началась вся эта петрушка лет десять назад, как раз когда меня туда-сюда таскали, как ценный приз, с координатами Источника. И началось все, да, да, да, с появления слухов, что маги Воды готовят «нулевика». Вначале над слухами ржали, но тот, кто их распускал, знал свое дело, пошли якобы подтверждения из разных источников, и верховные маги артефакторщиков призадумались. Говорю якобы, потому что, насколько сам понимаю, просто был сделан умелый вброс одной и той же информации по всей Юкане. Вначале все ржали, потом начали пересказывать, как забавный анекдот, и тут оппаньки, сыграло то, что информация шла из разных уголков мира.
        Почесав в затылке, все решили, что раз соседи рассказывают, то значит - правда, и понеслось.
        Ну или может кто-то вначале поверил, начал уже всерьез пересказывать, и запустил лавину. Не знаю, не вникал. Видимо из-за близости к Водным и разным спецоперациям мы продолжали воспринимать это как анекдот, просто знали реальное состояние дел. Но мир бурлил, кипел и булькал, перспектива получить цунами до самого горного хребта, пугала всех до обделанных подштанников. И артефакторщики решили действовать.
        Первым делом они заслали экспедицию к соседям, телепатам и ясновидцам, чтобы те сказали, да или нет? Ясновидцы чего-то там поколдовали над хрустальными шарами, дунув грибов, и сказали что-то такое туманное, в стиле «мы все умрем». Надо полагать, просто нихрена не разглядели, либо не сумели прозреть далекое будущее. У них с этим проблемы, иначе давно владели бы всей Юканой. У себя на территории еще как-то предсказывают, но за пределами надежность прогноза резко падает. Основная их сила - телепатия, но там тоже есть ограничения, включая например сережки с заложенным ментальным щитом.
        Но все равно артефакторщики сбледнули и начали готовиться всерьез. От них эта зараза - Водные готовят нам смерть! - передалась по всей Юкане, ибо торговали артефакторщики со всеми. Восточные вон даже тройственный союз быстро слепили и поплыли щупать Середку, от избытка чувств. На Южном тоже шли подвижки к союзу, но деталей Филлипо не знал. Он честно пересказал нам несколько слухов, в общем, все упиралось в слишком большую разность. Если щитовики, големщики и маги крови вполне дополняли друг друга, то здесь, на Южном, получалось, что воевать придется магам Тьмы. Ясновидцы будут давать им прогноз, артефакторщики снабжать примочками. Поэтому союз, хоть и наметился, но до стадии совместного ведения боевых действий не дошел. Вроде бы усилили поставки соседям, тут Филлипо точно сказать не смог. Но зато он смог сказать, что запустили отдельное производство кристаллов-подавителей. И не просто запустили, а начали сразу наращивать мощности и до сих пор наращивают, в ущерб остальному.
        Это многое объясняло, вплоть до того, за каким хреном подавители стояли в торговой зоне. У ребят просто переизбыток продукции, ставить которую они будут, видимо, в перемирие или в следующем цикле. Если как следует вообразить, то вполне можно представить такую картинку: маги с Восточного жахают защиту Середки, и выносят остров. В это время Западники давят Водных, сковывая их силы. Маги Тьмы и Света помогают по мере сил, Шаманы присылают духов, в общем, бьют по Водным со всех сторон.
        Артефакторщики подвозят на острова несколько кораблей подавителей, размещают и настраивают. Затем в эту ловушку заманивается нулевой маг, и давится, сразу огромная область. Трах-бах, ура-ура, злодей повержен, все довольны, пляшут и делят добычу. Можно, конечно, строить прогнозы, кто вылетит следующим, но это уже бесплодные умствования, по большому счету. Главное, что Середка становится разменной картой, в силу массы причин, основная из которых - положение. Водные не контролируют все Внутреннее море, подкатить флот и взять Середку штурмом вполне реально, особенно если другие государства будут отвлекать Водных, заставляя распылять силы.
        От таких перспектив становилось как-то не по себе и не только мне.
        Остальных тоже пробрало, мы ж все умные становимся, когда нам объяснят. Я вот как-то раньше и не задумывался над этими слухами о нулевом маге. Все казалось, что это шутка или чья-то глупая мечта. И тут нате вам из-под кровати! Страсти кипят, маги бурлят, войска собираются, а мы, ладно я, ни сном, ни духом, считаем, что все вокруг прекрасно.
        С этим надо что-то делать, мда.
        - Значит так, - подытожил Филис, - с этим надо что-то делать, оставлять никак нельзя. Предлагаю организовать диверсию, благо наш пленник оказался в курсе.
        Филлипо был доставлен домой, с приказом завтра прямо с утра сесть за работу и взорваться, желательно в промышленной избе, чтобы больше народу зацепить. Мы закрыли выход из туннеля бочками, заделали землей, в общем, какое-то время маскировка продержится. Все будет зависеть от глубины расследования после взрыва Филлипо. Организовать взрыв ему проще простого, вкачал энергии, переделал заготовку и вот тебе энергограната. Другой вопрос, насколько это будет достоверно? Он все-таки мастер, и значит, не мог просто запороть заготовку до взрыва. Значит, будет расследование, ну и так далее.
        Жаль, конечно, что такой обработкой, которую мы применили к Филлипо, нельзя воспользоваться на врагах. Ментальная обработка - дело долгое и хлопотное, поэтому мы и применяли зелья, которые через сутки разжижат артефакторщику мозг и выпрямят извилины. Жаль, конечно, а так бы побегали по врагам, всех бы замирили, перетянули на свою сторону и зажили бы спокойно. Выделили бы заповедник желающим подраться и нехай бы они там бодались.
        Эх, как прекрасна жизнь в мечтах, что и говорить!
        - Вот здесь и здесь, - тыкал Филис пальцем в карту, - расположены склады подавителей. Видите, как они близко к горному хребту? Мы можем пройти туда и притвориться, что перелетели через горы, или что-то такое. То есть, как будто мы бежали, оббежали кругом и опять ринулись в атаку.
        - Наша задача - серьги? - спросил Лусио.
        - Да, - кивнул Филис. - Но и подавители так просто оставлять нельзя! В следующем цикле их применят, и с перемирия склады будут охранять так, что не подойдешь. Сейчас еще есть шанс взорвать все, потом такого шанса не будет.
        - Но наша задача - серьги, - повторил Лусио. - Пойдя за накопителями, мы рискуем сорвать всю операцию. Мы и без того прыгнули выше головы, зайдя так далеко и совершив так много. Стоит ли рисковать? Информация, которую мы получили - тоже требует доставки, пересказа и показа, не так ли?
        И тут я понял, что словами Лусио можно очень даже выгодно воспользоваться. Совместить приятное с полезным. Обогатиться, притырить заготовок и энергокристаллов, которые позволят мне реализовать новые проекты, и немного подраться с магами Источника. Пусть и не некросами, и не Светлыми, и не Водными, но все равно к магам Источника у меня устойчивая неприязнь. Не настолько, чтобы срываться в резню, и слетать с нарезки, но когда выпадает шанс - почему бы и не попортить им жизнь?
        И самое главное - когда еще будет такой шанс протестировать Халка без лишних свидетелей?
        Да, опасно, самоубийственно и все такое, но надо. Иначе маги Источника снова придут и испортят мне жизнь, как это было десять лет назад. Сломают дом, убьют друзей, и все остальное, что прилагается по тарифу «Страдание». Нет уж, я поклялся тогда, что не забуду и не забыл. И не простил. И теперь та злость на собственную слабость помогает в трудную минуту. Вот как сейчас, когда надо решиться и сказать.
        - Я схожу к складам с накопителями и уничтожу их. Вы уйдете в Ангвалию.
        Пауза. Затем Филис покачал головой.
        - Это не дело, Джейх, разделять команду.
        - Лусио перетащит вас по воздуху через границу, уйдете без проблем. Скорее всего, всем будет не до вас.
        - Потому что они будут гоняться за тобой? - уточнил Филис. - То есть ты добровольно идешь на смерть?
        - Какую еще смерть? Я беру с собой Халка, пролетим, взорвем эти склады, и улечу за горы. Отсижусь и в перемирие вернусь, ничего со мной не случится. Вы же доставите серьги и информацию, главное двигаться быстро, ну тут думаю, люди Мохеля помогут.
        Филис задумался. Был бы Вито, тот бы быстро прикинул, просчитал варианты и определил новую стратегию. У Филиса с этими делами было сложнее, импульсивная огненная натура влияла. Видно было, что его распирает махнуть рукой и крикнуть, мол, все пойдем к складам. Но при этом разумом он понимал, что мое предложение - вполне дельное. Даже если схватят, то все равно склады успею испортить и шуму наделать, и значит, остальная команда спокойно уйдет. Где надо Лусио по воздуху перетащит, где-то Риккардо на ускорении прикроет, самое главное - что секретность можно уже и не соблюдать особо. Только вначале из промышленной области выбраться, незамеченными, а там гуляй душа, жги и убегай, как говорится.
        Но и просто так согласиться Филису было тяжело, поэтому я добавил.
        - Мы все здесь не дети, и знали, на что шли. Миссия должна быть выполнена, и вы ее выполните. Я же просто сбегаю в сторону, выполню дополнительное задание.
        - Стоит ли погибать зря? - выдавил из себя Филис.
        - Кто сказал, что я погибну? Улечу на Халке, энергокристаллы еще есть. Это вам будет тяжело, всю еду придется на себе тащить, это да. Так получится, что и подавители уничтожены, это позволит выиграть несколько лет, и ваш отход прикроется косвенно. Риск в процессе… ну, мы сюда не фиалки нюхать ехали, не так ли?
        - Хорошо! - хлопнул Филис по дереву. - Действуй, как считаешь нужным, Джейх!
        Эх, далеко еще тебе до Вито, да покоится его душа в мире.
        Глава 14
        Итак, оставшись в одиночестве, еще раз подумаем и прикинем. Моя главная сила - Халк, способный использовать различную магию, и слушающийся моих приказов. Забавное сочетание техномагии и артефакторики, наверное, мне просто повезло. Но это значит, что мне нужно больше Халков, желательно штук пять, и желательно вооруженных как можно лучше. Следовательно, в предстоящем забеге необходимо притырить у местных как можно больше заготовок, под дальнейшую зарядку магами Середки. Энергокристаллы, обеспечивающие работу, запасные части, для создания отряда элитных роботов, мне потребуется очень много всего.
        Это вам не массовку «паучков» клепать, которые магией не пользуются.
        Так что аккуратно и вдумчиво понаблюдаем, изучим район действия, благо время еще есть. Расставшись с остальной командой, договорился, что через неделю начну действовать, и тогда им и идти на прорыв. Эту неделю можно посвятить изучению складов и хуторов в окрестностях складов с накопителями, чтобы потом разом выполнить обе цели: лично обогатиться и уничтожить склады. Это будет удар, после которого артефакторщики начнут массово за мной гоняться, так что дело привычное. Гонялись тут за мной уже целыми государствами, били, пытали и таскали.
        До сих пор вспоминать противно, так что стимул к развитию - вдвойне отличный.
        В вопросе самообеспечения мне, можно сказать, тупо повезло. Склады с накопителями-подавителями располагались рядом с другими складами, с продукцией на экспорт и для внутреннего употребления. Даже более того, это был один из основных узлов складской системы, так что товара тут было богато. Не менее богато, чем охраны, в три десятка бойцов, подтянутых и ничуть не сонных. Наверное, недавно только заступили на вахту, или готовились сопровождать груз, но в любом случае расслабленными они не выглядели и службу несли бодро. Также присутствовала пятерка магов, четвертого и пятого рангов, если не ошибся с определением.
        В каждой школе магии тут есть способы определения ранга других магов, а со временем просто приходит умение. Все равно как машину вести и видеть, что сейчас сделают другие водители, предугадывать ситуацию на дороге. Также и здесь, смотришь и видишь ранги, а если чуток напрячься, то и школу. Эти пятеро, насколько понял, работали по связи, обнаружению, поиску и поддержке своих, так что хорошо, что наблюдал издалека. Вблизи они бы точно щит сокрытия на Халке почувствовали, и подняли бы тревогу.
        Также поселение со складами было больше размерами, чем обычный хутор, обнесено каменной стеной, а не деревянной, и напичкано сигнализациями и ловушками. В «зрении» Халка все сливалось в единый барьер, так что вариантов было мало. Точнее вариант был только один - взлететь и атаковать сверху. Проникновение под землей тоже можно было бы сделать, благо опыт накопился, да вот незадача - мне требовалось обчистить склады, а потом взорвать накопители. Тихо обворовать не получилось бы - сигнализация и охрана, так что бой в любом случае завязался бы. Но, атакуя первым и сверху, получу преимущество, которого не будет, если зайти из-под земли.
        Специалист по тихим диверсиям и убийствам справился бы, но не я.
        Поэтому ровно через неделю после того, как я расстался с остальным отрядом, Халк взмыл в воздух, спрятав под щитом сокрытия не только себя, но и меня. Как Малыш на Карлсоне, я восседал на спине робота, разве что пропеллер отсутствовал, да сладостей Халк не клянчил. Амулеты, заряженные Вито, исправно левитировали робота, и оставалось только молиться, чтобы их не повредили в битве. Запасной левитационный у меня был только один, а заряжать его здесь некому. Да, непредусмотрительно, но кто бы мог подумать, что Вито возьмет и скоропостижно помрёт? Мне всегда казалось, что отряд раньше ляжет, чем командир наш хоть наполовину выдохнется.
        В качестве начального «подарка» я планировал сбросить пару амулетов с магией Звука, и, если повезет, вынести всех, кто не защищен. Двести децибел и привет семье. Да, начнется общая суматоха, но тут главное не зевать - если сразу вынести магов, а потом скрыться, то можно будет по частям рубить - кромсать. Но тут мне не повезло, хотя, наверное, некорректно говорить о везении в таких вопросах. Точнее было бы сказать, что системы защиты, в лице дежурного мага, отработали штатно. Стационарные ловушки - сети и сигналки Халк обошел, благо я немного ему скорректировал управляющий модуль, на основе полученного опыта.
        Но дежурный маг, тоже незримо следивший за объемом вокруг крепости, немедленно поднял тревогу.
        Дежурная пятерка не постеснялась немедленно укрыться в башенках и начать обстрел. Маг тем временем кинул заклинание, и заработала стационарная защита поселения. Обстрел заклинаниями обнаружения бросил меня в холодный пот. Такого афронта я не ожидал, но и отступать было поздно. Филис, Лусио и Риккардо пойдут на прорыв, и значит нужно шуметь и шуметь, чтобы внимание высоких чинов было привлечено сюда, а не на границу.
        - Воздух! - блин мне всегда хотелось это крикнуть! - Халк - бомбы!
        Командовать сейчас Халком вслух немного бессмысленно, ведь мы, как говорится, «на связи», и команду можно и так отдать, мысленно. Это потом, когда я спрыгну вниз, а Халк останется летать, ему надо будет командовать, чтобы он действовал автономно и не съедал мое внимание. Внизу мне потребуется каждый процент, как говорится, но сейчас… сейчас во мне бурлила боевая алхимия, ядовитая, вредная, дорогая, разрушающая организм и требующая выхода. Хотя бы в виде криков.
        Мысленно подкорректировать, и вот уже Халк мечет вниз четыре звуковых гранаты.
        - Покайтесь и падите на колени! - ору во весь голос.
        Щит сокрытия убрать, звуковой поставить, так что меня сейчас увидят все. Из башенок немедленно летят стрелы, заклинания, еще какая-то хрень, ого, птицы! Сколько наблюдал, не видел, чтобы они летали, вот это прокол! Мысленная команда, и Халк трансформирует конечности в пропеллеры. Сейчас будет птицерубка!
        Выбежавшие из домиков бойцы падают, звуковой удар - это вам не тут! Маг тоже валится вниз лицом, ага, снял щиты, чтобы лучше сканировать. Так, десяток бойцов завалил и одного мага, отличная результативность, теперь можно и пободаться. Так, птицы налетают, а мне уже надо быть внизу. Вариантов нет, придется Халку поработать пикировщиком.
        - Познайте мощь электричества! - тыкаю шокером в ближайшую.
        Халк стремительно летит вниз, рубая пропеллерами птичек. Те разлетаются и обходят с тыла, отбиваюсь шокером. Спасибо Паоло, примерно представляю, что будут делать птицы, иначе меня точно пару раз бы долбанули по черепу. Возможно, даже раскололи бы, клювы у местных птичек крепкие, а жалеть их зверомаг не будет. Халк на всем скаку разворачивается и ногами вперед влетает в башенку.
        Треск, грохот, пыль, ага, сидевшего внутри раздавило. Соскальзываю на стену, Халк сразу же взмывает в небо. Ноги пострадали, точнее, не ходить сейчас роботу по земле, но левитационные амулеты целы и это главное. Птички тоже побились, не успев затормозить и отвернуть.
        Бегу по стене к следующей башенке. Если птички решат атаковать меня, то Халк их без труда перебьет.
        - Халк - убийство! - кричу роботу.
        - ХАЛК УБИВАТЬ!!
        По этой программе он тупо валит все живое вокруг, кроме меня. Для боя одиночки против толпы самое то, жаль только, что остальных из отряда я так и не смог внести в его систему как «друзей». Тогда можно было бы постоянно использовать этот режим, как говорится, отключив «дружественный огонь».
        Зверомаг сделал выбор, и птички кружат вокруг Халка.
        Вижу это краем глаза, схлестываясь с наскочившими на меня двумя солдатами. Кирасы, поножи, двое с мечами, третий с арбалетом. Ага, разбились на тройки, понятно, знаем эту школу. Сейчас двое меня свяжут боем, третий зайдет болтом, а если я уклонюсь, они меня оттеснят или ранят. И так, пока я не допущу ошибки.
        Но тут они сами допустили ошибку, вполне понятную, но непростительную для них. Башенки в крепости представляли собой автономные помещения, чтобы если враг ворвется, можно было засесть в обороне и лупить. Противомагическая защита, отдельные ходы - выходы и механизм запирания изнутри. Вот этот самый механизм я и учуял, с третьего ранга начал чувствовать технику вокруг. На Юкане ее немного, но я работаю над этим вопросом.
        Выбросить щуп, так мне всегда представлялось воздействие техномагии, прицепиться к механизму и подчинить его. Быстро и надежно, особой защиты там не было, стандартная противомагическая, но это ерунда. В своей стихии маг всегда пересилит, и механизм радостно подчинился. Взял и раскрылся, сметая арбалетчика со стены и открывая вход в башенку. Мечники замешкались на секунду, одному шокер в бок, и вот мы уже один на один! Пусть стена невысока, метров пять, но арбалетчику хватило. Так, доклад с Халка, ага, солдаты разбежались по местам, видимо, никто не поверил, что атакует всего один человек. Маги засели под защитой, что-то там колдуют. Из башенок идет обстрел, Халк маневрирует и рубит птиц в капусту.
        Этот трюк с рубкой я лично придумал, насмотревшись на фокусы от Паоло.
        Тот мог стаей птичек задолбить врага вусмерть, и это меня настолько впечатлило в свое время, что специально снабдил Халка защитой. Жаль, что против людей не особо сработает, пусть лезвия и прочны, но брони тоже неслабы, и пропеллеры, если не сломаются, так затупятся и остановятся. Меня внезапно осенило, что надо было не умничать, а использовать зачарованное оружие, вроде мечей Риккардо. Ой, дурак, дурак, опять всю крепость заднего ума проявил! Сейчас бы порубал Халком всех в фарш и горя бы не знал!
        Вместо этого пришлось махаться с мечником, хорошо хоть один на один. Дядька средних лет, усатый, злой. В закатном свете хорошо была видна огромная родинка на носу, почему-то зеленого цвета. Я сражался в стиле Риккардо, когда скорость выступает защитой. Вражеские удары не парируются, от них уклоняются, и тут же идет контратака, что называется вразрез. Конечно, Риккардо с его ускорением может много больше, но сейчас я под алхимией, и нужно использовать преимущества. Мужик не терялся, и подрезал мне левую ногу, но взамен получил шокером в бок, в обход кирасы, и тут же удар в горло.
        Он еще падал со стены, а я уже бежал в башенку.
        Сидевший там стрелок не ожидал такого и получил свое одним ударом в спину. От Халка пришел сигнал опасности, ага, один из магов - огневик, ударил струей огня, прямо в мою башенку! Понятно, значит пошел сигнал тревоги, плохо, надо убираться. Выкатился из башенки, понимая, что использовать помещения для обороны не получится. Местные системы охраны вполне могут сработать против меня, и может, и сработали бы, но огневик погорячился. В сущности, Филис такой же, часто вначале делает, потом думает. Будем надеяться, командирство его пообтешет, иначе подведет наш отряд под монастырь.
        Перекатился, еще, стрелы пошли не густо, но метко. Если бы не сигналы с Халка, не успевал бы реагировать. Робот тоже попал под обстрел и вынужденно маневрировал, не в силах приблизиться к врагу. Эх, надо было еще бомб заготовить, но кто ж знал, что этот сенсор меня учует? Знал бы, сварил бы заранее бочку напалма и засунул Халку в пространственный карман!
        Огневик быстро приближался, атакуя короткими вспышками, не давая перейти в атаку и тоже вынуждая маневрировать. Пришлось спрыгнуть со стены, уйти за дом, чтобы хоть как-то прервать обстрел. Там на меня немедленно выскочили еще двое бойцов, ткнули копьями, ушел на химии, чувствуя, что в теле что-то трещит и рвется. Дымовую гранату под ноги! Нырнуть в окно, ага, получи стулом в лицо, нечего за мной лезть! Бегом к двери, ага, бегут, Халка им со спины! Попадали, отлично, так, ударить телекинезом, срывая крышу. Подбросить себя, Халк ловит, на бреющем заходим к огневику, файербол - мимо!
        Шокером в лицо, получи! Хрусть, сломался шокер, блин, перестарался!
        Халк врезается в отряд из пяти солдат, падает, куча - мала. В него тычут железками, ага, вон он третий маг - за углом! Уклониться от атаки сзади, опять эти двое, вот настырные! Где остальные? Или это все? Так, десяток уложил сразу, пятеро по башням - двое в минус, тройка - в минус, остается пятнадцать. Двое наседают на меня, пятеро на Халка, трое по башенкам. Где еще пятеро? Срубить копье, рывок вперед, на тебе пинок в живот! Второго - телекинезом, ах ты, броня поглотила, амулет в минус.
        Команда Халку - гарпуны во всех всадить!
        Пятеро в минус, Халк взмывает, ага, система полета цела, вперед - на мага! Связист и сенсор? Получи пропеллером по голове! Взмыть! Вон недостающие солдаты, с ними два оставшихся мага, возле центрального склада. Так, солнце у них за спиной, запускаем Халка в лобовую, пусть мечет самодельные вспышки. Удар! Ах ты ж, телекинетик! Зверомаг рядом, еще птички, еще зверье, и солдаты в обороне.
        Меня отвлекают, эти два товарища реально настырные! Получивший пинок в живот выхватывает меч, атакует, быстро, выпады идут один за другим, контратаку не проведешь - его товарищ за спиной с копьем, так и караулит момент, чтобы сделать из меня бабочку. Придется Халку действовать в одиночку, программа есть - справится, наверное.
        Уклониться, отпрыгнуть, метнуть вспышку, не помогло, только сам ослеп. Дымовушку под ноги, и упасть на землю! Вот это ловкачи, чуть копьем в голову не получил! Откуда ж вы такие двое на мою голову? Скоро действие алхимии подойдет к концу, надо заканчивать и валить, наверняка сюда уже мчатся подкрепления из соседних хуторов-складов. Со спины хруст, треск, лязг, крики, Халк, надо полагать, долбит почти вплотную, огнем и гарпунами. Присесть, уклониться, и рывок вперед! Реально удар ниже пояса, копье проходит мимо, мечник отлетает прямо на товарища. Пока они барахтаются, подскочить, ага, ушел перекатом, ну ничего твой товарищ с копьем не уйдет! Удар, и мы один на один.
        Что там у Халка?
        Сейчас упадет, один из амулетов поврежден, ноги окончательно отчекрыжили, две руки сломаны, йопт, энергокристаллы разбиты. Кто ж такой умелый, достал прямо в брюхо? Хорошо, систему управления не задел! Так, Халка на таран, терять уже нечего, и заканчивать с мечником! Блин, без Халка хрен я отсюда много груза утащу! Приказ и робот отступает, кренясь вправо, медленно и печально.
        Ага, сработало! Держать мечника на расстоянии, попутно управляя роботом, так, так, давайте, бегите в атаку, растягивайтесь - нате, получите! Удар лезвием воздуха, ага, маг вышел из-под охраны солдат, и получил свое. Разрез, несовместимый с жизнью, нечего пренебрегать броней! Солдаты набегают, да что ж вы такие? Отскочить и крикнуть.
        - Эй, парни, ваши маги мертвы!
        И Халк на остатках энергии - выдохнуть струю огня! Ага, проняло! Понятно, маги значит, за сержантов были, присматривали за солдатами сзади. Вчетвером против нас двоих без магической поддержки… солдаты разбежались, а я не стал преследовать. Затаятся? Нет, бегут со всех ног, ага, бегите - бегите. Сейчас, ну чуть попозже, тут будет очень жарко. Жалко энергокристаллов, еле-еле хватит Халку заменить, да бомбочку сделать, но выбора нет. Накопители-подавители не заряжены, а так можно было бы из них гирлянду сваять и жахнуть.
        - Ладно-ладно, грех жаловаться, и так неплохо с козырей зашел, - пробормотал я, исключительно для поддержки духа. - Расслабились, расслабились.
        Мне предстояло в темпе вальса вскрыть склады, заграбастать заготовки, починить систему полета Халка до состояния - полет быстрее улитки - и заминировать, с последующим подрывом. В принципе, ничего сложного нет, единомоментное высвобождение всей энергии кристаллов дает отличный взрыв. Проблема только в том, что в этот момент надо быть неподалеку, например в воздухе. И потом улетать, а Халк еле ковыляет.
        Но проблема - техническая, значит должен справиться.
        Глава 15
        Дальнейшие два дня остались как в тумане. Жестокое похмелье, если не сказать отходняк, после алхимии, накладывались на необходимость лететь, бежать, удирать. В какой-то момент я осознавал, что чиню Халка прямо в полете, потом, что мы маневрируем, как на американских горках, уходя из-под обстрела, падаем, взмываем, опять летим. Потом внезапно вокруг оказались горы, и погоня отстала.
        В себя пришел, блюя с Халка с высоты в сотню метров.
        Как будто перекинули тумблер с надписью «Сознание», и я снова включился в реальность. Жутко раскалывалась голова, онемевшие руки-ноги и закоченевшее тело. С трудом сконцентрировавшись, приказал Халку садиться, прямо к ближайшей речке.
        Напившись и отлежавшись, внезапно осознал размах авантюры, в которую влез добровольно, и невольно усомнился в собственном рассудке. Наглость и еще раз наглость, и то, что никто здесь не ожидал многоцелевого робота с использованием магии различных направлений, плюс изрядная толика удачи. Теперь оставалось только отлежаться, еще раз починить Халка, если осталось чем, и валить, валить, валить, пока погоня не начала шерстить горы. Если присмотреться через датчики Халка, то здесь тоже полно ловушек и сигналок, вон ближайшая в десяти метрах.
        Ладно, разберемся. Сам я вроде цел, нога вроде зажила, займемся роботом.
        Заклинание диагностики, заклинания соединения, заклинания корректировки управляющего центра на другую схему поведения. Так, верхняя левая и нижняя правая руки - выбросить. Суставы сломаны, лезвия не выдвигаются. Трансформирующие амулеты - расколоты, понятно, птички постарались. Система полетов - четыре амулета на месте, заряд на уровне сорока процентов. Вот жеж, ладно хоть сумел в воздухе заменить испорченный, но теперь их придется экономить. Ноги - в минус, так, а в запасе всего одна целая. Придется повозиться, бросить Халка не получится, пространственный карман интегрирован в него, а сам я не смогу им пользоваться.
        В принципе понятно, почему техномаги на Юкане были в таком загоне. Специализация на технике и механизмах, каковых здесь не слишком много. И опыта не наберешь, и мастерство не прокачаешь. Боевые роботы использовались, но под непосредственным управлением техномагов, в опасном стиле. Складывали головы на поле боя, так как больше, чем десятью - пятнадцатью одновременно управлять, это надо в первом-втором ранге ходить. И тут вылез я такой читерный, и обеспечил массовое производство управляющих центров, по сути, просто обеспечивающих выполнение набора команд, но и это стало прорывом. Пусть те же «паучки» натуральное механизированное мясо на поле боя, но их много - управляющая схема работает на десять команд, четыре мирных и шесть боевых - и роботами можно заваливать живую силу врага. Главное, что маги при этом не страдают, и прямого управления не требуется.
        В общем, здесь, на Юкане, есть искусственное ограничение, чужой магией хрен воспользуешься. Но, есть обходной путь, когда ты берешь заряженный артефакт и пользуешься им. Как с серьгами ментального щита. Вот, например, ты маг огня, но можешь носить такую серьгу, которая просто создает вокруг твоей головы защиту от подслушивания и внушения мыслей. Но влиять на работу серьги не можешь, у тебя магия не та. Разрядилась серьга - тащи обратно к менталисту, если материал позволяет, и перезаряжай.
        В общем, бред и сюр, так можно, а так нельзя, но все это следствие того, изначального ограничения. Когда боги создавали мир Юканы (который тогда никак не назывался), чтобы провести эксперимент, какая из магий всех сильнее, они наложили запрет, простой и понятный, на чужую магию. Но, как обычно, и бывает, маги начали вертеться и крутиться, и нашли обходные пути и щелочки. Один из них вот такой - использование, без вмешательства в работу, амулета, заряженного чужой магией. Не сильно удобно, ведь на работу не повлияешь, чужая магия работает и работает, и поэтому метод в основном использовался для всяких пассивных защит.
        Мне вот тоже пришлось создавать управляющие пульты, к своим «паучкам», «землеройкам», «аргусам» и прочим разновидностям. В сущности, перерывы между заданиями в основном и посвящались зарядке пультов и производству новых управляющих центров к трансформерам. Если еще оставалось время, возился с Халком и другими разработками, но сами понимаете, сколь мало на все это оставалось времени и сил. Так вот, амулет с управляющим сигналом давал человеку право командовать роботами моего производства, находящимися в радиусе пятидесяти метров (по мере разрядки амулета, радиус уменьшался). Если рядом оказывались два товарища с одинаковыми пультами, но разными командами, то трансформеры выполняли вначале приказ того, кто первым успел выкрикнуть, потом второго. Иногда это приводило к трагичным последствиям, но проблему решили, устранив человеческий фактор. Просто начали следить, чтобы владельцы пультов рядом друг с другом не скакали и приказы друг другу не перебивали. Если учесть, что все роботы относились к разряду государственного имущества, бюрократы быстро настругали пару инструкций и дело пошло.
        Когда я осознал все эти эффекты, возня с Халком приняла совершенно другой оборот. Не знаю, почему никто до такого не додумался, ведь я тоже не гений. Наверное, просто сыграл эффект жителя другого мира, видевшего массу техники, роботов, красочных фильмов, где показывали весьма эффектные образы. Книги, опять же, про фантастику и фэнтэзи. На Юкане, как говорил, в ходу другие жанры и темы, что вполне понятно: несколько тысяч лет воевать и воевать, конечно, в мечтах и книгах будет воспеваться мирная жизнь и безоблачная любовь.
        Итак, что же было сделано. Энергокристаллы, обычно под ними понимают заготовки из драгоценных и полудрагоценных камней, но здесь это были просто куски стали дискообразной формы. Заряженные энергией артефакторщиков, без магии, эти диски, как выяснилось, работают как подавители артефактов. Чем ближе подносишь, тем сильнее подавляется работа, вплоть до полной остановки. Все равно, что стержни на атомной электростанции, которые вводят и выводят из активной зоны. Эффект этот был давно известен, но применялся мало, в силу понятных причин. Если уж ты вплотную подобрался к артефакту, то проще стукнуть того, кто носит, чем пытаться прикладывать пластину. Поэтому в основном такое подавление использовалось против охранных амулетов, установленных в помещениях и на зданиях, но и то, срабатывало это редко. Раскинутая сигнальная сеть - заклинание вполне могла наполнять все помещение, а чтобы сработал подавитель артефактов надо вначале подобраться вплотную через это самое помещение.
        Следующим фактором стало то, что у людей две руки, и, соответственно, подавлять - включать они могут не более двух амулетов - артефактов. Ну, четыре, ладно, если возьмем акробатов, которые будут еще и ногами крутить. Подвижность при этом никакая, и, собственно, эта область военной науки так и осталась неразвитой. Какой смысл бросать оружие и родную магию, чтобы пытаться применить или ограничить чужую?
        Также, помимо функции подавления, стальные диски в Халке играли роль защитных пластин, для амулетов, заряженных нужной магией. Работающих непрерывно, без нарушения запрета, но при необходимости подавляемых или включаемых внутри Халка. Сближение и раздвигание пластин относилось уже к чистой механике, вполне реализуемой техномагией. Аналогично и с центром управления, в Халке его пришлось делать на порядок «умнее», обеспечивая реализацию различных схем по магии, с доводкой, шлифовкой, но по факту - это оказался прорыв. Который не только спас мне недавно жизнь, но и позволил устранить угрозу для всей Середки, ставшей мне родным домом. И попутно обогатил, если сумею добраться домой, ибо пространственный карман набит заготовками, на основе которых сделаю еще десяток Халков, различного воздействия, в плане магии.
        Разорюсь, конечно, на зарядке заготовок, но дело того стоит. Еще можно обратиться к властям, пусть мне за казенный счет зарядят. Мне уже давали ответ, что такие дорогие проекты неинтересны, ну вдруг передумают? Еще надо подумать над механическим вооружением Халка, гарпуны и лезвия себя прекрасно показали, но и их можно улучшить. Со встроенным пулеметом жаль не вышло, слишком большие амулеты надо, большие заряды, плюс место для хранения патронов, один пулемет получался размером с самого Халка. Не говоря уже о том, что заряжать эту дуру - денег не напасешься. Услуги первой тройки рангов стоят дорого, очень дорого, иначе Халк был бы заряжен только первосортными амулетами. И никто его бы ни сломал, ни покалечил, но на такое пришлось бы брать кредит похлеще ипотеки.
        Но даже то, что получилось - просто отлично.
        Так что теперь надо провести ревизию амулетов, энергокристаллов, и подумать, что же делать дальше. Примерно час у меня есть, потом риск обнаружения погоней начнет нарастать экспоненциально. Так что диагностика - ремонт - обдумывание в параллель, главное не сбиваться на мысли «ух, как я развернусь, когда вернусь!» Или на мечтания, как я все-таки напрягусь и рожу личное оружие, хотя бы мини-пистолет, на пару выстрелов. То есть, какой еще пистолет, нет техномагический лазер, конечно же! Еще бы Светлые продавали свои услуги, ну да ладно, что мечтать о несбыточном? По возвращении можно и помечтать, составив список нужного, а сейчас - за работу!
        Еще неделю я отрывался от погони, упорной, злой и тоже умеющей летать тем или иным способом. Если бы не датчики Халка на магию, позволяющие засекать сильных магов издалека, хрен бы сумел оторваться и спрятаться. В процессе система полета Халка полностью разрядилась, так что теперь он мог кричать: «ХАЛК ЛЕТАТЬ!», но и только. Затем еще месяц блуждал по горам, пытаясь выбраться и желательно не к артефакторщикам. Пилюли подходили к концу, хорошо еще, что в горах жили дикие козы и какие-то зайцы, а гарпуны Халка работали исправно. К счастью, Вито заряжал метатели гарпунов на совесть, и те продолжали работать.
        Еще к счастью, я наткнулся на горцев, и к тройному счастью, не совершил ничего оскорбительного. Мы поговорили, и за обломки манипуляторов Халка мне указали дорогу. Хорошая сталь всегда в цене, я же твердо был намерен поставить зачарованное оружие, так что сделка была взаимовыгодной в каком-то смысле. Во всяком случае, больше не надо было блукать, и я вышел с гор в ничейные земли. Артефакторщики их и сами не заселяли, и другим не давали. Этакая полоса отчуждения, не знаю, как правильно назвать.
        Там тоже стояли ловушки и сигналки, но хотя бы не было людей и гор, и поэтому можно было смело шагать вперед. Нога Халка барахлила, но по скорости как раз получалось наравне со мной. Потом, по возвращении придется менять ногу целиком, из-за такой эксплуатации на износ. Эх, были бы деньги и влияние, сделал бы все в Халке из первосортной зачарованной стали, и плевать, что весил бы робот целую тонну, а то и более. Зато хрен сломаешь, особенно если не пожалеть защитных заклинаний. Тут ведь как, в каждом направлении магии есть свои щиты, стандартные и не очень, но главное, что есть и с ними можно работать. Еще лучше была бы магия от щитовиков, у тех, в силу специализации, защита превосходит стандартную в разы, если не на порядок. Но, увы, маги с Источником своими услугами не торгуют, в силу каких-то там причин. То ли кодекс внутренний, то ли Источник не велит, не знаю и не захотел разбираться.
        Ловушки-то я обходил, а вот в остальном расслабился. И поэтому появление отряда из девяти конников застало меня врасплох. До ближайшего леса - километр, не добежать, Халк уже не взлетит, разве что в землю зарыться, так скрыт тоже исчерпан, и общий, и персональный. Придется отстреливаться гарпунами, да мечом махать, хотя против конных это слабо. Риккардо бы справился, но не я, увы. Шокер надо было брать запасной, вот что. Там чистое электричество, пусть и полученное магически, но все равно запрет вроде как обойден. Но кто ж знал, что придется тыкать шокером со всего размаху? Опять вопрос упирается в хрупкость техники, чего уж там.
        В общем, я остановился и достал меч. Не помешала бы алхимия, но тоже всю извел, да и вредно так часто зелья пить. В смысле оно вообще вредно, но если частить, так оно закрепится, и здравствуй, алхимическая наркомания, были уже прецеденты в истории Юканы.
        Всадники приблизились, и стало понятно, что мне не повезло.
        Орден божьего гнева, чтоб ему провалиться!
        - Стой, мерзкий еретик! - закричал первый из конников. - Тебе не уйти!
        Гххх, можно подумать, я бежал? Или они привыкли, что все убегают, завидев их эмблему?
        - Шли бы вы, целее будете!
        - Именем Ордена - ты арестован! Ты будешь предан суду, за магию, а твое богомерзкое создание - уничтожено!
        Да он вообще меня слышит или токует самозабвенно? И эти с ним, рассыпаются полукругом, к оружию тянутся. Ну да, при виде Халка, пусть он уже и не зеленый, любой скажет - что это порождение магии. Но вот так сразу набрасываться? Они вообще в своем уме? Был бы на моем месте Вито, вся девятка уже валялась бы с удушением, а лошади мчались бы обратно, получив невидимого пинка под зад.
        - Также за твою голову назначена огромная награда! - продолжали орать мне.
        Учитывая, что эти индюки не снимали шлемов, голос звучал как из трубы. Внезапно меня окатило подозрением. Если возрожденный Орден порождение и дело рук артефакторщиков, то может быть, что они сотрудничают? Тогда на них зачарованная броня, и опущенные забрала шлемов приобретают смысл. Они не знают, что я применю, а противомагическая броня дает шанс пережить заклинание и нанести удар. Жаль, что у них нет с собой механизмов, можно было бы ударить от души.
        Но все же, неужели Орден под артефакторщиками? Кто еще мог назначить за мою голову такую награду? Сбежавшие солдаты меня видели, ну и понятно, за прошедшее время информация распространилась. Как тут не усмехнуться? Мне видимо, на роду написано, возбуждать ненависть у государств магов с Источниками. Некросы, Светлые, Артефакторщики, ну и Водные до кучи, но тут уже старые счеты с моей стороны.
        - И сколько в монетах-то? - уточнил я, отдавая мысленно приказ Халку.
        Пускай парни в зачарованной броне, но лошади - нет, значит гарпунить их. Потом устроить свалку, Халк на прикрытии, пусть он хреновый боец, но относительно неуязвим, если у них, конечно, не зачарованное оружие. И выбивать по одному или хотя бы уполовинить и заставить задуматься. Любая передышка в бою, любой струсивший будут в мою пользу. Мне-то отступать некуда, да и страшнее лилипутов видали.
        Хотя да, все прошлые разы за спиной висел Вито…эх!
        - Молчи, жалкий маг и сдавайся! Тогда мы убьем тебя быстро и без мучений!
        - Вот незадача, а я как раз захотел помучиться! - Товарищ Сухов был бы доволен моей фразой.
        - Убить его!
        Халк немедленно выстрелил гарпунами, но эти каскадеры успели спрыгнуть с лошадок. Нет, ну точно, артефакторщики им слили полный пакет информации, что делал робот в боях! Эх, интересно, как в Ордене замыливают факт сотрудничества с магами? Или только доверенным, да под софистику, мол, изничтожим магов, потом артефакторщикам вломим? Знать бы, можно было бы сейчас словесно подавить, попробовать воздействовать, вот почему здесь нет интернета и соцсетей?
        В броне парни двигались медленно, это хорошо, смогу маневрировать.
        Стоило бы вообще убежать, но Халк зацепил только половину лошадей. Этак побежишь, и догонят, ударят в спину, некрасиво получится. Поэтому вначале надо уменьшить численность! Так, один гарпун Халку перерубили, не успел втянуть обратно, ну да ладно, это дело поправимое. Так, рывок влево, удар под шлем, нырок и затем зайти за спину, как учил Риккардо.
        Ну, понеслась!
        Глава 16
        Но не успел я перейти к наполовину самоубийственному маневру, как на помощь прискакала кавалерия. Или прилетела, если быть точным.
        - Джейх, отбегай! - раздался голос Лусио.
        Первый в мире десантник - Риккардо, уже летел вниз. Надо заметить, что с покойным Вито они этот трюк отрабатывали, ну и Лусио не подкачал. Быстро, но без травм приземлил мечника, ровно между мной и врагами. С неба ударила струя огня, ага, товарищ Филис уже спешит на помощь! Орденцы отшатнулись, прикрывая глаза, и через полминуты все было закончено. Они и так стояли разрозненно, а Филис еще дополнительно раздробил группу, и Риккардо получил свободу маневра.
        - Наслышаны, - приземлился рядом Лусио. - Половина Южного бурлит, как чан с говном, куда закинули дрожжей. Послушать рассказы, так там был десяток великанов, пылкающих огнем из глаз и ногами давящих целые дома. А твое мастерство владения мечом прямо-таки легендарно, и ты там перерезал целую сотню мастеров меча.
        - Ну как всегда, - вздохнул я, - все переврали и преувеличили.
        Лусио хохотнул, потом добавил уже серьезно.
        - Но все равно за твою голову награда просто ого-го! Можно обогатиться просто сверх меры!
        - И что же я такого сделал?
        - Напал на мирный приграничный городок, всех вырезал, а девушек еще и поимел, призывал великанов, злобно хохотал, издевался, ругался, убивал и ел детей, все как всегда, - заметил Лусио.
        Затем, увидев мое ошарашенное лицо, еще раз расхохотался.
        - Да ладно, Джейх, не дрейфь, никто особо тебя не ищет! Агентура артефакторщиков, да орденцы бегают, конечно, а в остальном тишина и спокойствие. Стали бы они признаваться, что кто-то к ним в самую… середку залез и все поломал? Нет, конечно! Так что не висят твои портреты на каждом заборе, это я преувеличил, больно уж лицо у тебя смешное было!
        - Тебе бы не в маги Воздуха, а в маги Шуток идти, - проворчал я, выдыхая.
        Ну да, кому понравится перспектива бегать от толпы с вилами и факелами, желающими срубить голову и оттащить в ближайшее отделение за награду? Нет уж, спасибо, нахлебался этого десять лет назад, хотя Лусио этого знать не может. Знал бы, не шутил, карлик хренов!
        Пока мы беседовали, резня закончилась, а лошади разбежались.
        - Спокойно, - первым делом заявил Филис, подходя. - Конечно, Джейха ищут, но не в открытую. Так что уйдем в лучшем виде.
        - Улетим, - перебил я командира. - Быстро и качественно.
        - Я твоего железного человека таскать не буду! - повторил Лусио. - Надорвусь!
        - И не надо! Зарядишь диски, - с этими словами я начал доставать заготовки-пустышки из Халка. - И улетим нахрен отсюда. Я сыт Южным по горло, всеми этими погонями, драками, прятками, переделками, кстати?
        - Нормально, - пожал плечами Филис. - Сдали Мохелю, пусть Водные теперь чешутся, эта часть была их операцией.
        - Какая же часть была нашей?
        - Шуметь и драться, - усмехнулся маг Огня. - Меньше знаешь - дольше проживешь, не так ли?
        - Угу, - буркнул в ответ.
        Отошли в сторонку от мертвых орденцев, и приступили. Аргумент, что проще день потратить, а потом за пять минут долететь - возымел действие. Изобилие порождает щедрость, раньше хрен бы я четыре заготовки, каждая стоимостью в мою месячную зарплату (вместе с нелегальными доходами с миссий), отдал бы только за ради желания быстрее покинуть это место. Переделка Халка заняла четыре часа, за это время Лусио успел зарядить амулеты, Филис выспаться, а Риккардо почистить и еще раз отполировать мечи.
        Через сутки мы были на побережье, где Филис достал из-за пазухи камень и метнул в воду. Еще через два часа подкатил скоростной кораблик, кажется, тот же самый, что вез нас сюда. Говорю, кажется, потому что, оказавшись на корабле, я упал и уснул. Просто вымотался, особенно за последний месяц, и поэтому лежал бревном всю дорогу до острова-крепости Водных.
        На «Каракатице» наелся от пуза, и дорогу до Середки провел, маясь животом.
        Сам дурак, конечно, но удержаться было невозможно. Все эти пилюли и концентраты, и мясо диких коз уже комом в горле стояли. Можно было бы в Ангвалии пожрать в трактирах, но мы перелетели всю страну, ни разу не приземлившись. Даже Лусио под конец сдал, но это не стало препятствием. Халк утащил всех, хотя амулеты и разрядились практически в ноль. Риккардо возмущенно промолчал, а Филис посоветовал озаботиться вопросами комфортного путешествия. Ну да, когда вас тащит под мышкой робот, это не то же самое, что маг-воздушник или левитация. Все грубее, неудобнее и ветер в лицо. Сам-то я ехал на козырном месте на спине, вполне оборудованном для перелетов и походов, даже с учетом горизонтального полетного положения Халка. Лусио, прокатившийся сидя верхом на ноге Халка, обещал, что больше никогда не воспользуется «этой проклятой железкой», и что амулеты хрен зарядит.
        Ничего, есть и другие знакомые маги Воздуха, на подряде. Лусио, конечно заряжал бесплатно, но ничего, деньги теперь будут. Треть заготовок моя, и плюс на продажу отдельно отложил сверточек, благо в Халке хватает тайников и укромных местечек.
        Франческа, напевая, готовила что-то на кухне. Такая милая, домашняя, смуглая и горячая, что мысли об отчете просто выбило из головы. Секс-марафон закончился только к утру, и тут она заявила, прижимаясь со спины.
        - Джейх, а давай заведем детей?
        Я-то, положим, был не против завести детей, но каждый раз задумывался, а смогу ли быть отцом? Постоянно в делах и на миссиях, опасных и не очень, но все равно вдали от дома. Да и жизнь тут не сахар, в том смысле, что войны, войны, войны без конца и края. И с учетом полученной информации, в следующем цикле на Середке будет жарко, не самое лучшее время заводить детей, не так ли? Примерно это и высказал Франческе, пытаясь не разгласить секретных сведений или то, что может быть приравнено к ним.
        - Ах так! - Франческа вскочила с кровати.
        Я невольно залюбовался ей. Оказывается, нагота и гнев способны сделать ее еще красивее, хотя казалось бы невозможно. Она потрясала руками, что-то говоря, а я просто любовался, впитывая красоту крепких ножек, слегка полноватого тела, грудей и бедер, и задорно оттопыренных ушек, выглядывающих из-под волос.
        - Да ты меня не слушаешь! - обвиняюще наставила палец Франческа. - Ты, муж мой!
        - Есть такое, - ответил и почесал пузо, - поэтому и не хочу тебя расстраивать.
        - Да ты меня уже расстроил!! До самого сердца!
        - Франческа, любимая, пойми, в следующем цикле Середку попытаются уничтожить! Дети…
        - Столько циклов стояла Середка, и еще один простоит! - почти взвизгнула Франческа. - Ты, маг, не сможешь защитить семью и город?
        - Жизнь отдам, всю кровь до последней капли, - без аффектации ответил я, - но почему это же должны делать наши дети? А им придется, потому что половина Юканы придет сюда с войной!
        - Так давай уедем!
        - Не могу. Кто тогда защитит тебя, Середку, друзей? Бросить все и бежать?
        - Ну, Джейх, мы уже столько лет вместе, ты постоянно в разъездах! - с горечью в голосе вскричала Франческа.
        В общем, поругались знатно, никогда до такого не доходило. Правда, я и не отсутствовал так долго ни разу, миссии все больше возле Середки проходили. Или на материках, но без углубления на сушу. Потом пару раз помирились, но горечь все равно осталась.
        Поэтому утром, когда нас вызвали к Этторе, внутри бурлила та еще смесь.
        Злость, обида, ярость, усталость, невыспанность, удовлетворение от потрахушек и от того, что добрался домой, ожидание выговора за несделанный отчет, предвкушение переделки Халка и постройка новых роботов. В общем, загляни в меня менталист, так с ума бы сошел, пытаясь разобраться в этом коктейле.
        Остальные из команды выглядели не лучше, даже Риккардо. Обычно наш молчун всегда в форме, видимо, из-за того, что может ускоренно привести себя в порядок, ну и энергию на разговоры не тратит. Но тут даже он был помят, с кругами под глазами, перегар, парфюм, один из мечей отсутствует. Пил, гулял, кого-то порезал? Или просто дома оставил? В ответ на мой вопросительный взгляд, Риккардо пожал плечами, мол, бывает.
        Этторе, просто невыспавшийся, сидел в своем кабинете и курил.
        Он молчаливо указал нам на диван возле стены и сделал жест, мол, садитесь. Напротив стоял еще один диван, ага, похоже, нас тут будет много? Или просто начальство решило сменить антураж? Еще через несколько минут подошли Луиза и Беппе, из отряда «Красный», и Данте из отряда «Зеленый», с еще какими-то двумя парнями, мне незнакомыми. С другими отрядами мы не так уж часто пересекались, так что незнакомцы - наверное, новички в отряде, вроде нашего Лусио. Карлик пожирал глазами Луизу, ахахаха, да, там есть на что посмотреть. Рост за метр восемьдесят, сиськи пятого размера, крепкий зад, соответствующие руки - ноги. Луиза была крупной во всем, и меняла мужиков по своему желанию, и крутила ими как хотела. Любовная магия, что вы хотите? Вон Лусио аж взмок весь, это мы немного привычны к чарам Луизы, точнее, после бодрого секса с ней, приобрели легкий иммунитет.
        Насколько я знаю, из наших только Риккардо устоял перед ее чарами, точнее сбежал раньше, чем она пустила в ход магию. Меня она оприходовала на совместной операции отрядов, когда мы вели наблюдение за человечком, которого и должна была охмурить Луиза. Выясняли маршруты и график передвижения, а потом должны были осуществлять силовое прикрытие, при необходимости. Сидели в засаде, ну и как в том анекдоте - засадил. При этом Луиза не прекращала наблюдения, а я получил уникальный шанс попрактиковаться в акробатической Камасутре. Наверное, поэтому и устойчивость пошла, ибо после сеанса болело все, включая язык и пальцы на руках и ногах.
        Луиза призывно улыбнулась Лусио, ну все, карлик готов.
        Вот интересно только, как он ее удовлетворять будет? Головой? Луиза размер любит, хотя ладно, ее проблемы. В основном то с любовной магией подвизаются в агентах влияния, да борделях, так что Луиза здесь была не оригинальна. Секс на миссиях, и так далее.
        - Ну что же, приступим, - хлопнул по столу Этторе, - раз все собрались.
        - Еще не хватает двух отрядов, - заметил Филис. - «Синий» и «Серый».
        - Отряд «Синий» еще не вернулся. Отряд «Серый» был уничтожен в ходе выполнения задания, - негромко сказал Этторе. - Да, целиком. Нет, обстоятельства неизвестны.
        Вот это афронт! «Серый», больше специализировался на всяких шпионских акциях, проникновениях и взломах, так что парни в нем прятаться и уходить от погони умели. На чем их подловили? Были бы они чуть побоевитее, поехали бы на Южный вместо нас, как раз шпионо-боевики там были бы уместны. Но начальство решило, что боевка важнее шпионажа, и Серых послали на какую-то другую миссию.
        Даниэле, Гуидо, Гаспар, кто там еще у них был? Последний раз мы с Серыми ходили года два назад, ээээ, точно, на северо-запад, к пиратам. Какие-то у начальства дела с пиратами были, в обход Водных, а потом эти мастера Веселого Роджера прокатили Середку и нарушили обязательства. Точно, точно, еще тогда первый раз применил «акулу» на водометных движках, ничего так получилось, мощный подводный таран. Жаль, что одноразовый и дорогой.
        Этторе помолчал и продолжил, перечисляя потери. Мы, получается, отделались легче всех, только один из отряда погиб. Конечно, Вито стоил целого отряда, но в сухой бюрократии один погибший всегда один погибший, даже если он один из лучших телекинетиков Середки. То есть не избранных пригласили, а отряды явились в полном составе… кто остался после выполнения заданий. Также Этторе пояснил, что ждали только нас, точнее нашей информации для подтверждения. Еще конечно оставались «Синие», но они исхитрились прислать весточку, а что лично не прибыли, так Северный материк в круговую обходить на корабле - это долго и нудно.
        Интересно, если бы мы тоже так вдоль Южного поплыли, нас бы так и ждали еще пару месяцев? В теории, конечно, быстрее, но на практике - еще найди корабль, или сделай сам, увернись от пиратов или иных грабителей, мало ли кто от чего звереет в конце цикла? Затем еще пройди пролив между Южным и Западным, да так, чтобы тебя не заметили и не ухватили за мягкое место. Доберись до Середки или хотя бы до нужного острова Водных, ибо не все они в курсе, а раскрывать суть операции и остальное категорически запрещено. Не перед рядовыми Водными, скажем так. Да, у Середки с Водой официально вежливый нейтралитет, что автоматически означает удлинение времени пути на неделю - другую. Не всех же катают на скоростных корабликах, большинство медленно и верно петляет под парусами, уворачиваясь от проблем по дороге. Зайдешь не в тот порт и привет семье, в лучшем случае корабль конфискуют. При всех усилиях Водных, на островах Внутреннего Моря царит тот еще бардак и хаос.
        Правда, без Водных, вообще плавать было бы невозможно.
        Этторе, рассказав о потерях, выдержал паузу, как будто ожидая реакции с нашей стороны. Убедившись, что никто не вскакивает, не сотрясает воздух и не обвиняет почем зря высокое начальство, Этторе продолжил рассказ. Негромко, почти тихо, положив руки перед собой на стол, боевой маг - единичка заявил.
        - Все миссии, на которые вас послали, были со вторым дном, как вы уже догадались. В какой-то момент, на фоне истерии про нулевого мага, стало понятно, что информация из Середки тоже расходится не та, которая должна была быть. Помимо дезинформации, пошли правдивые сведения, и стало понятно, что не только у Водных все неладно, но и у нас тоже. Нападение тройного союза магов с Восточного стало апофеозом, показавшим, насколько далеко все зашло. В срочном порядке были разработаны и осуществлены операции, призванные не только ослабить и раздробить союзы магов на материках, но и также найти ниточки к тем, кто сливает информацию. Для этого были использованы имеющиеся спецотряды на контрактах, то есть вы.
        Понятно теперь, почему нас не по профилю послали! Так что, все эти пробирания вглубь материка можно было и не делать? Или что?
        - Отряд «Желтый» можно сказать, перевыполнил план в несколько раз, производство подавителей прошло мимо нас, и мимо агентуры Водных. Успешное завершение задания с серьгами, в общем, молодцы парни!
        - Это все Джейх, - тут же сказал Филис. - Без него не справились бы.
        - Остальные отряды тоже молодцы, - продолжал Этторе, как будто не обращая внимания на огневика. - Пусть и не все выполнили задание, но самое главное сделано. Своим трудом и упорством вы дали возможность вскрыть врага у нас в тылу, да и у Водных тоже, у них там все еще хуже оказалось!
        - Так это ясновидцы? - не удержался я от высказывания догадки.
        - Слухи про нулевика основаны на фактах? - спросил Беппе, сложивший руки на груди.
        - Так мы выполнили задание или нет? - уточнил Данте.
        - Все вы получите обещанное, - спокойно сказал Этторе, - но потрудиться придется, уже в статусе полных граждан, ведь это не только права, но и обязанности, как вы знаете.
        Глава 17
        Так вот, наша священная обязанность, как полных граждан, состояла в отлове шпионов и принесении блага Середке. Этторе говорил и говорил, а у меня волосы дыбом вставали. Да и не у меня одного. Остальные тоже сидели с ошарашенным видом, переваривая новости. Все шуточки про мировой заговор и конспироложество, внезапно перестали казаться смешными.
        Итак, циклов пять или шесть назад, товарищи метаморфы сели в кружок, уставились на свои измененные большие пальцы, и высосали из них умную мысль. В последнем десятке циклов будет адская мясорубка, и конкурентов лучше бы отсечь заранее. Или хотя бы уменьшить их количество. Как это сделать? Правильно, устроив Хаос на море. К Водным напрямую не пролезть, поэтому метаморфы зашли со стороны Середки. Зашли умело и грамотно, вначале на остров приехал десяток доверенных людей, начал жить и работать, добился гражданства, на сторону сведения никто из них не слал, проверки на благонадежность прошли.
        Дети шпионов пошли на нужные должности и места, и начали потихоньку подтягивать своих. Тихая вербовка магов, пропихивание в нужные места, построение пирамиды агентов, подсыл метаморфов уже под прикрытием «своих» чиновников, чтобы избежать бюрократии. Труднее всего было запустить процесс, потом колесо начало раскручиваться все сильнее и сильнее.
        Аналогичная команда подъехала и к Водным, прикинувшись беженцами и страдальцами. Их внедрение дало плоды цикла через четыре, в сцепке с завербованными магами Середки. Информация полилась потоком, метаморфы потирали конечности. Также они вошли в особо плотный контакт с ясновидцами и телепатами, наглядно разъяснив преимущества хаоса на море и пообещав боевую поддержку. Задавить мыслями магов Тьмы и ограбить артефакторщиков, и возвыситься. Взамен телепаты должны были помочь метаморфам с магами Жизни и Земли, по аналогичной схеме. Восточники предназначались на мясо, истребляющее Водных, а со Светлыми метаморфы собирались разыграть карту имени меня. В общем, хаос, море крови, раздрай, разброд и шатания на следующие четыре-пять циклов обеспечены, а там уже сыграют преимущества метаморфов, полученные сейчас.
        Такой вот хитрый трехступенчатый план, с долговременной реализацией.
        Он не то, чтобы вскрылся, просто Восточники, которых сыграли «втемную» полезли грубо, пропаганда, развернутая метаморфами, сыграла против них самих. Как уже говорил, перепугались все чересчур и начали воротить глупости. Все это сложилось с подозрениями, наслоилось на давние разработки вражеских агентов, и внезапно ведомство Этторе уцепило ниточку из клубка. Они вскрыли хорошо, если треть сети, но даже так ее размеры ужасали и поражали. В сущности, в решающий момент Середку бы просто парализовало - за счет людей, магов и метаморфов, расставленных в нужных местах. Ненадолго, конечно, но Середка бы пропустила удар магов с Источником, и все, уже не смогла бы от него оправиться или протянуть время, до подхода Водных.
        Основой внедрения и распространения стали два ведомства.
        Первое - те, кто занимался приемом новых людей и магов на остров, их вербовкой, контрактами, распределением и всем прочим. Меня пробило холодком до пяток от осознания, что все эти годы метаморфы могли слить мои данные Светлым в любой момент - я же тоже проходил по ведомству контрактов. И уж тогда Светлые бы пошли войной на Середку, или им просто выдали бы мое тело, чтобы не связываться. Не настолько я ценен, скажем честно, чтобы из-за меня ввергать в прямую войну против Источниковых. Тем более Светлых, у них очччень хорошие атакующие и выжигающие техники, а под такое дело они вполне могли бы и с некросами замириться, в общем, было бы все «весело».
        Но метаморфам нужен был вброс в следующем цикле, и они пока придержали информацию.
        Вторым ведомством - основой метаморфов - стало Министерство промышленности и шахт, если можно так назвать. Тут ведь оно как получается, шахты и «грязные» производства, вроде тех же алхимических ингредиентов, разнесены на разные острова, удаленные от столицы. На самой Середке таким не занимаются, по ряду причин. Работа в шахтах и других местах тяжелая, грязная, опасная, так что туда всегда можно было приткнуть своих людей. Обустройство эмигрантов, трали-вали, свои маги на местах снижают порог проверки, и оп, переселенец уже легализован. Метаморфы правильно ухватили главную фишку - зайти издалека, действовать не торопясь и с основой на легализовавшихся горожан, не магов. При резком внедрении спецслужбы Середки отработали бы, а так получается, метаморфы входили медленно и долго, шажок за шажком, и в результате операция прошла успешно.
        Вскрылось же все случайно, да и вскрылось ли? Где гарантии, что ведомство Этторе сможет потом размотать весь клубок? Сам боевой маг тоже это понимал, но медлить больше не был намерен. Остатки наших спецотрядов и плюс боевики Этторе, плюс еще там маги из тех, кому можно было доверять, должны были вломиться в оба ведомства и повязать верхушку. Требовалось создать полное превосходство в силах и отработать молниеносно, иначе могла начаться гражданская война с криками, мол, Этторе во власть рвется, боевиков на кол и все такое. В таком раскладе к следующему циклу Середка лежала бы в руинах, и сопротивляться не смогла бы даже пиратам.
        Самое смешное, что некоторые ниточки вытащились через Водных, и поэтому в ходе операции наш отряд так тесно с ними взаимодействовал. Сливали дезинформацию, смотрели, кто куда пойдет и как, отслеживали цепочки. Водные давно уже пытались найти источник слухов о нулевом маге, но все никак не получалось. Теперь-то понятно почему, метаморфы меняли облик, прикидывались и распространяли. В результате концов было реально не сыскать, и Водные, осознав это, переключились на сеть метаморфов.
        К счастью, и Этторе, и Водным хватило ума действовать втайне.
        К сожалению, это не отменяет того факта, что всю сеть - известную сеть, ладно - надо прихлопнуть разом. В один удар, иначе толку не будет. Если ударить слабо, метаморфы начнут противодействие, такой вариант в их планах есть. Если ударить слишком сильно - побьем своих, плюс метаморфы могут попытаться свести все к гражданской войне.
        И, самое противное: времени уже нет. Так что зря задавался мыслью, что бы было, если бы мы плыли вдоль Южного. Разборка и устранение шпионов все равно начались бы, ибо дальше скрывать уже просто не получалось. Протяни еще месяц, и метаморфы нанесут удар первыми. Просто чтобы успеть до конца цикла и чтобы предотвратить бесполезную потерю всей сети.
        У Середки двенадцать ведомств, их главы составляют дюжину реальных правителей. И вот двое из двенадцати - враги, Этторе настроен решительно и его поддерживают главы еще двух ведомств. Оставшиеся семеро не в курсе и не при делах, и будут колебаться и метаться. При таких раскладах перевести все в гражданскую войну очень даже возможно, даже в варианте, что Этторе успешно нанесет первый удар. Поэтому он и колебался, и тянул время, и стягивал силы, любые силы, какие только можно, даже часть пограничников притащил.
        - Первый удар должен стать и последним, - еще раз повторил Этторе. - Когда стало понятно, где окопался враг, я придержал ваши бумаги о присвоении полного гражданства. Точнее говоря, подсунул ложные, это позволило проследить еще пару витков сети, оценить масштаб. Так вот, теперь это наш шанс. Шанс ударить по врагу так, чтобы он ничего не понял. Для этого я и собрал вас всех вместе. И сильнее будет удар, и достовернее. Вы, вроде как пересеклись при сдаче отчетов и получении новых заданий, разговорились и поняли, что вас обманывают с гражданством и разрывом контракта. Либо вас пропустят к главе - и тогда сразу убивайте его, либо не пропустят, тогда начинайте буянить и крушите все вокруг.
        - Ээээ, - сказал один из незнакомых парней.
        - Можете не сдерживаться, так будет еще достоверней, - невесело усмехнулся Этторе. - Вроде как контракт нарушен, и вы буяните в ответ. Было бы, конечно, проще, проходи ваши контракты по нашему ведомству, но все это создало бы неразбериху, и от такой практики давно отказались. Вам все ясно? Вопросы?
        - Так слухи о нулевом маге правда, подслушанная и разнесенная метаморфами, или их выдумка? - внезапно порывисто спросила Луиза.
        Ой-бой, да прямо щечки раскраснелись, да грудь вздымается. Да уж, такой как Луиза, переспать с нулевиком, можно и на ранг выше скакнуть, прямо не выходя из постели. Чудеса магии: реальное совмещение приятного с полезным, вот только никто Луизу к нулевику не пустит. Мечты, мечты, вроде моих, сделать техномагический интернет и управлять всеми роботами, не вставая с кресла.
        Кстати, о роботах. Было бы время, можно было бы сделать еще пяток двоюродных братьев Халка, и уж тогда точно никто не ушел бы обиженный! Надо будет поговорить с Этторе, может под это дело удастся на халяву зарядить все амулеты в роботах. Или не на халяву, отдать ему пару Халков, для прикрытия спины и подавления инакомыслящих?
        - Это выдумка, которая готовится стать правдой, - серьезно так ответил Этторе Луизе. - Если все этапы плана пройдут успешно, выдумка метаморфов обернется против них самих, а Водные сметут всех врагов. Мы им не конкуренты, и, следовательно, Середка сможет жить спокойно, не опасаясь вторжений. Но для этого надо вначале извести крыс в доме, понимаете, о чем я?
        О да, конечно, еще бы мы не понимали. Этторе кивнул и сказал.
        - Теперь обсудим детали и взаимодействие. Начать нужно будет уже сегодня.
        Полдень и разгар рабочего дня, то есть обеденный перерыв. Как и многое на острове, здания ведомств, точнее группы зданий, представляют собой автономный узел обороны. Зачарованный, укрепленный и самодостаточный. Большую толпу внутрь не заведешь, а малым спецотрядом, даже все вместе, здание не обрушишь. На мое предложение притащить сюда всех «паучков» и «землероек», последовал ответ, что это тоже включит тревогу.
        Поэтому было решено начать в обед, хоть часть магов и людей разбредется по домам и столовым, и то хлеб. Мое предложение переловить всех по одному, по домам, не встретило понимания. Главы ведомств живут и работают под охраной, и можно не сомневаться, что охрана у них из завербованных магов. Только сунься, начнется шум и все остальные разбегутся. Те, кого можно переловить по домам - мелочь, которая и так не уйдет. Этторе же говорил именно о единомоментном уничтожении или пленении верхушки, с последующей зачисткой и облавами. Главное - не дать им организоваться и организовать отпор.
        Перспектива получить гражданскую войну на отдельно взятом острове феерически пугала Этторе. Не знаю, не знаю, даже если будут огрызаться, всегда же можно выкатить улики и предъявить за метаморфов? Или оные метаморфы по низам шуршат, а в верхи только завербованных и искренне преданных пропихнули? Тогда, конечно, отопрутся и от обвинений, и от улик, да еще и самого Этторе в чем-нибудь обвинят. И начнется кровавый ад.
        Интересно, почему нельзя было подтянуть пару эскадр Водных? Один хрен после этих слухов никого на Юкане уже не переубедить, что Середка сама по себе. Сынтегрироваться и опрокинуть интригу метаморфов, тогда Водные будут на волне, и Середке тем более ничего не будет угрожать.
        Ладно, что-то я загнался, хорошо быть стратегом в мыслях, на практике ну его нахрен. И людей положу, и сам погибну, из меня командир… ну только если роботов толпой куда-нибудь гонять, в этом я хорош, о да. Собственно, поэтому и иду в команде. Хватать вражеских роботов на бегу, крушить механизмы и вообще. Было бы круто лепить механизмы на бегу, но это уже из разряда магической фантастики. Либо надо сменить мир, чтобы можно было интегрировать несколько направлений магии в ходе работы.
        Самое сложное будет - пережить первые минуты, всеобщей свалки и хаоса. В целях конспирации и сокрытия, наш совместный отряд зайдет и начнет крушить без поддержки. Потом, конечно, подбегут боевики Этторе, вояки и кого он там еще привлек. Но наш удар - первый… хммм, а кто вторым ведомством займется? Ладно, Этторе не сказал, теперь уже не с руки интересоваться. Тоже, наверное, группа зайдет или ворвется, убивая главу. Какая, в сущности, разница?
        Нам бы свою часть не провалить, и то будет хорошо. Да мы работали с другими отрядами на совместных миссиях, иногда в тесном контакте, вспомнить хотя бы Луизу. Но это не означает, что мы отрабатывали боевые схемы, слаживание, не говоря уже о том, что никто из нас не специализировался на зачистке зданий. Сломать целиком - это мы могем, а вести бой внутри нас не учили. Чтобы чужих бить, своих не задевать.
        Остается уповать только на прошлый боевой опыт, новичков здесь нет, так что разберемся.
        Сигнал. Заходим нестройной толпой внутрь.
        - Эй ты, крыса канцелярская, - развязно обратился Филис к ближайшему клерку, - позови начальство.
        - Мммм….
        - Что ты мычишь? Поднял жопу, бегом притащил начальство! Самое высокое!
        Филис играл пьяного мага Огня, импульсивного, резкого, готового сжечь все вокруг. Собственно, он уже подпалил стул под клерком, отчего тот подскочил с криком. Но за начальством не побежал, а заорал.
        - Да как вы смеете! Охрана! Выведите этих пьяных магов!
        И он в своем праве, в Середке, как уже говорил, люди и маги равны. Но Филис, продолжая играть, тут же заорал охране.
        - Эй, эти работники пера и бумаги, не выполнили условия контракта! Это преступление! Можешь ответить ты или можешь позвать начальство. Ну?!
        Серьезное обвинение по местным меркам. Контракт - тут все или почти все, и если власти нарушили, то мы как бы в ответ получаем моральное право побузить, на чем и решил сыграть Этторе. Решил, что это лучше, чем вламываться двумя батальонами и устраивать бойню. Иногда, надо заметить, этих вывертов начальственной логики просто не понимаю. Вот сейчас клерк разорется, охрана снова схватится за оружие и будет бойня.
        Или нет?
        Тут в дело вступила Луиза. Ножка, плечико, вздохи, и клерк резко сбавил накал агрессии, наверное, вследствие оттока крови от одной головы к другой. Вообще, в здании должна быть сигнализация противомагическая, но раз не сработала, значит, Луиза обошлась народными средствами. Мастерица, что сказать?
        - Хорошо, ждите здесь, я позову своего начальника, - сообщил клерк.
        На самом деле, конечно, больше, чем клерк, но это земное определение так и вертелось в голове, забивая все остальное. Начальнику клерка были предъявлены наши ранги и гневная бумажка от Этторе, с общим смыслом «что за [цензура]? Подать туды-сюды начальника, пусть лично ко мне придет!» Я, честно говоря, сомневался, что такое сработает, ну с чего бы одному из двенадцати здешних столпов принимать нас? Уже потом мне объяснили некоторые нюансы, про вспыльчивость Этторе и отношения «на ножах» с другими властителям из-за этого. Боевой маг чуть что вставал грудью на защиту своих людей и не стеснялся пускать в ход магию в качестве доказательства и аргумента.
        Поэтому местное начальство предпочло принять нас, нежели связываться с Этторе.
        Меры предосторожности, конечно же, приняли, к начальству отправились не все, а только Филис и Данте, как главы отрядов. Так и хотелось заржать, потому что они оба - огневики, и уж точно смогут там зажечь на пару. Нам же оставалось только стоять и ждать первых криков, чтобы немедленно атаковать, подавить охрану и подать сигнал.
        Глава 18
        Едва раздался первый крик, как Лусио моментально взлетел, закручивая вокруг себя торнадо. Бумагу, столы, сотрудников ведомства и охрану разбросало. Треск стекол, крики, бряцание металла. Я вскинул руки, запуская заклинания по зданию. Увы, механизмов тут почти не было, в целях безопасности и обороны двери и переходы запечатывались магией. Система обороны уже запускалась, видимо, Филис опоздал с первым ударом, либо выдал себя чем-то.
        - На улицу! - рявкнул Беппе, отражая заклинание, вырвавшееся из стены. - Отходим!
        Выход уже запечатывало, но один из парней Данте внезапно переплел руки и дверь остановилась. Ого, магия теней! Давно я с теневиками не пересекался! Парень держал дверь, не давая ей захлопнуться, и мы начали отступление. Окна уже закрыло бронелистами, блин, надо было мага металла с собой взять, затупили! Лусио резал воздухом всех, кто попадется, но больше мазал и бил по мебели. Риккардо рубился с охраной, оттесняя их к лестнице на второй этаж. Клерки кто разбегался, кто уже лежал хладным трупом, а кто и готовился атаковать нас.
        Разбудили осиное гнездо!
        И ведь снаружи еще пять зданий, вместе они составляют оборонительный комплекс. Сейчас там везде воет тревога, опускаются щиты, запускаются охранные заклинания. И те, кто вовлечен в заговор, получают время, чтобы сбежать. Или организоваться и сбиться в отряд.
        - Быстрее!! - рявкнул теневик. - Меня пересиливает!
        Так, датчики, ага, вот оно, в стене.
        - Беппе! Бей сюда!
        Беппе, на котором заклинаниями уже порвало рубашку, подскочил и врезал по стене. Он у нас представитель магии тела или что-то в таком духе. Не метаморфинг, а то, что на Земле назвали бы йогой и путем укрепления тела. Заклинания он отражает голыми руками, способен проломить стенку, и это уже не говоря о скручивании ломов в колечко. Единственный маг на моей памяти, которого не смогла охмурить Луиза.
        Удар Беппе сломал амулет, отвечавший за закрытие защитной переборки, и выход остался свободен.
        С улицы немедленно подскочили трое мечников, едва не получивших удар тенью, но обошлось. Учуяв знакомый «запах», выскочил на улицу, все равно в здании почти нет механизмов, а какие есть - я сломал. Пехота, вызванная Этторе, густо лилась сквозь пролом в стене, поражаемая заклинаниями системы охраны. Боевые маги били в ответ, разламывая забор и брусчатку.
        Выбив ворота, пошла колонна «муравьев», которых я и учуял. Да, то, что нужно для осады зданий. Пускай эти роботы боевые номинально, но зато они могут лазать по стенам и потолку, и у них усилен стадный инстинкт, если так можно говорить про управляющую схему на основе магии. Оставшись один, «муравей» начинает испускать сигнал и, поймав ответ, мчится на соединение с собратьями. Таким образом, «муравьи» везде бегают толпой, обычно десятками и двадцатками, и при необходимости могут затоптать даже слона. Здесь, на Юкане, слоны не водятся, но если бы водились, мои «муравьи» их бы точно затоптали, благо каждый размером примерно с пекинеса. Знаете, такие табуреткообразные собаки небольшого размера с плоскими мордами.
        - Берегись!
        Еле успел отскочить, рядом со мной шлепнулся Данте. Пробитое сердце, левая рука практически отсутствует, а то, что есть, как будто грызли несколько суток голодные звери. Я поднял голову, пытаясь найти взглядом место, откуда вылетел собрат-маг из смежного отряда. Половина окон на третьем этаже были выбита, непонятно. О, знакомые все люди!
        - Бегите!! - в одном из окон показался Филис.
        Он выскочил наружу, оттолкнулся от подоконника, уцепился за что-то на стене, и полез вверх, на крышу. Пока я пытался сообразить, в чем дело, в окнах показался десяток магов, синхронно произносящих одно и то же заклинание. Кажется, смерть Данте выбила из меня из колеи, примерно секунду я пытался понять, что происходит, прежде, чем сообразил и тоже заорал.
        - Всем поставить щиты!!
        Да откуда они вообще тут взялись, десятка метеомагов, они же все по островам погоду держат? Неужели и вправду дело шло к перевороту, и метаморфы стягивали силы? Я упал, стягивая к себе «муравьев», и формируя защитную полусферу. Муравьишки споро сцеплялись друг с другом, выстраивая стенку. Во дворе мне было негде укрыться, разве что труп Данте использовать, но я пошел привычным путем. Построил стенку из роботов и укрылся за ней.
        Шквал сосулек обрушился на двор.
        Кто не успел укрыться, того пробило льдом навылет. Многих - сразу насмерть, подозреваю, метеомаги специально выцеливали глаза, понимая, что лед против железа не играет. Три метеомага завалились внутрь, пробитые арбалетными болтами. Ага, вон они умельцы, прямо с забора лупят, не стесняясь.
        Магический удар парней Этторе по метеомагам поглотила защита здания.
        Собственно, ведомство, занимавшееся контрактами, расположилось рядом с храмом Юканы. Шесть трехэтажных зданий, заборы, защита, энное количество магов и людей. Меня не покидало ощущение, что сейчас прибегут юканцы, но они так и не вмешались, видимо, решив, что раз маги режут магов, то все нормально, так и должно быть. Из других зданий тоже летели заклинания, системы защиты зданий поглощали удары боевых магов Этторе, плюс, как выяснилось, половина клерков умеет в руках держать не только перо, но и копья, мечи и щиты.
        Они выбегали и выбегали из зданий, наносили удары, прятались, сбивались в «черепаху», сходились грудь в грудь с пехотой. Вой заклинаний, грохот, удары, пыль столбом, крики, кровища, трупы, столкновения стенка на стенку - за несколько минут бой разгорелся по всей площади. Находились умники, решившие сбежать, они лезли на забор и падали, утыканные стрелами и болтами.
        На меня выбежали трое, размахивая мечами, еле успел отскочить.
        Сбоку вынырнул Риккардо, снес им головы и рявкнул.
        - Джейх, не спи! Пробиваемся наверх, там Филиса зажали!
        И убежал, прежде чем я успел что-то сказать. Датчики магии зашкаливало, вокруг летали заклинания и стрелы, доносились хриплые матюги, и клубилась пыль пополам с каменной крошкой. Наверное, в здании и вправду проще и надежнее будет, тут вообще не успею ни на что среагировать, а Риккардо постоянно прибегать на помощь не будет. Нахрен такие большие сражения, не участвовал в них никогда и не надо!
        Забежал внутрь, отправляя половину «муравьев» вверх по стене. Они вообще-то строительные и лазательно-таскательные роботы, везде пройдут, пролезут, замажут, перетащат, главное не стесняться наблюдать и отдавать приказы. Так что если вцепятся в ногу, мало не покажется, а Филису и такая помощь пригодится. Что там такого могло случиться, что они вдвоем не справились? Два огневика второго уровня, да еще и Данте завалили - что там наверху, бригада перворанговых засела?
        Риккардо уже звенел мечами с кем-то на лестнице, видимо у врага нашлись методы против нашего ускоренного мечника. В углу Лусио отбивался от наседавших на него трех магов. Воздушник прикрывал Луизу, которая полувисела на стене, пробитая двумя копьями. Поодаль валялся теневик с пробитой головой, да, похоже, тут славно погуляли. Помимо наших, в зале хватало мертвых врагов, порезанных, раздавленных, разбитых магией. Я же блин на минутку всего выскочил, а тут такая гулянка прошла!
        Десяток «муравьев» устремился к троице, наседавшей на Лусио. Они долбили заклинаниями и проклятиями, беря нашего воздушника на измор. Ага, ранг у них ниже, вот и не пробили щит Лусио, особенно с Луизой за спиной. В смысле, наш маг воздуха ощущал вдохновение и знал, что не может отступить и бросить женщину.
        Остальные трансформеры помчались к лестнице, на помощь Риккардо. Если уж Филис в беде, так надо стремительным домкратом лететь вперед, надо было делать «муравьев» размером с человека! Тогда бы сейчас взгромоздился на них и взобрался бы по стене! Хотя нет, стена бы обломилась, да и нахрен мне муравьи, когда Халк такое же умеет? Нет уж, блин, надо было все-таки привести с собой «паучков», один хрен замес пошел нешуточный, а сотня роботов, предназначенных для убийства все равно полезнее, чем такая же сотня, но строительная.
        Повинуясь моим приказам, муравьи одновременно вцепились в ноги магам, сбивая им заклинания. Цеплялки предназначены для передвижения по стенам и потолку, и переноса груза, но сейчас сработали не хуже жвал. Маги увлеклись атакой настолько, что все прозевали, и теперь орали и скакали, пытаясь сбросить «муравьев». Лусио не растерялся, и выкрикнул заклинание, разводя руки в стороны. Огромный воздушные резак срубил головы магам, прорезал четырех моих роботов и опорную колонну возле лестницы.
        Сигнал оттуда сообщал, что «муравьи» вступили в бой и несут потери. Надеюсь, они не Риккардо пытаются укусить? В очередной раз убедился, что лучше один многофункциональный робот, вроде Халка, чем толпа узкоспециализированных. Подключаться напрямую к одному из них рискованно… хотя, если быстро, взглянуть и все, то можно, наверное? Так, связь с одним из муравьев, и сразу отключиться.
        Ага, Риккардо нарвался на такого же ускоренного мечника. Как его завербовали? Их всего-то десяток на Середку, и над каждым, образно говоря, трясутся и сдувают пылинки, не стесняясь, впрочем, отправлять на смертельные задания. Эти два товарища рубятся, ага, сзади массовка, пытается помочь, но Риккардо справляется. Муравьишки пытаются прорваться, но их рубят или жарят, не давая пройти.
        Черт, получается, что лестница блокирована!
        - Лусио! Надо взлететь на крышу!
        - Луиза умирает! - взвыл в ответ маг воздуха.
        Хорошо, что в зале на первом этаже больше не было врагов… кстати, а где Беппе и еще один паренек из команды Данте? Теневика вот завалили, а остальные где? Так вот, хорошо, что врагов не осталось, а то Лусио бы точно прибили. Бросив все, он доставал копья из Луизы, и в таком состоянии удар в спину точно пропустил бы. Да и мне не поздоровилось бы, все-таки пока подключался к муравью полминуты то прошло.
        - Высадишь меня на крыше и лети с ней в госпиталь! - заорал я, отправляя муравьев наружу.
        Пусть лезут по стене, раз по лестнице не пройти.
        Лусио обернулся, в глазах появилось понимание. Он крутанул кистями рук, и воздушный кокон с Луизой полетел к ближайшему окну. Значит и мне туда же! Прыжок, Лусио подхватывает и дает воздушного пинка. Еле успеваю перегруппироваться, брякаюсь как тюк с бельем на черепицу. Недобросил, блин, там чуть дальше крыша плоская, а здесь подъем и наклон, для защитников здания, чтобы лучше отражались вражеские атаки. Этакий парапет, скрывающий крышу, и дающий возможность защитникам метать заклинания сверху. Метнул - спрятался, и все такое.
        Взбиравшийся муравей метнулся под ногу и вцепился в черепицу.
        Еще один, и еще один, своеобразная лестница, непрочная, но мне чисто упоры для ног получить и выскочить на плоское. Кинул взгляд по сторонам - так, остальные здания штурмуют, и сверху, и снизу. Идет рубля, но, похоже, план Этторе сработал, враги как-то неорганизованно машутся, каждый отряд сам за себя. Два здания еще огрызаются, на остальных отключили или сломали защиту, что значит свои со своими машутся. Наверняка Этторе привел тех, кто делал защиту или достал схемы расположения оборонительных артефактов, и целенаправленно сломал их. Это мы нагло вперед полезли, не особо заучив схемы, хотя у нас и не стояло задачи ломать защиту зданий. Завалить верхушку - это да, вот только где же Филис?
        Трупы, трупы, часть крыши выгорела, похоже, Филис дал врагам прикурить!
        Но где же он сам? Никого живого не вижу, только трупы и копчения, если можно так выразиться.
        По лестнице, ведущей на крышу, уже бежали какие-то бойцы, то ли драпать собрались, то ли по нашим с крыши лупить. Натравил муравьев, с двумя, успевшими выбежать, схватился на мечах. Они думали, что численность дает им преимущество, но не на того напали! Воткнул шокер в правого и тут же подрезал ногу левому, после чего удвоил натиск. Школа Риккардо - это скорость, скорость и еще раз скорость, быстро убиваем или выводим из строя и беремся за следующего. Когда враги закончились, добиваем выведенных из строя.
        Если бы не шокер, пришлось бы туго, а так обошелся порезом на руке. В который раз убеждаюсь, что надо исхитриться и сделать телекинетический доспех, чтобы все отталкивал, включая меня от пола. И в который раз руки не доходят, и без того забот и хлопот полон рот. С лестницы доносились крики и вопли, кто-то ударил магией, крики прервались. Численность муравьев быстро таяла, похоже, еще пара минут и на крышу выбежит новый отряд.
        Так, сосредоточиться и искать Филиса, пока есть время.
        Командир, так и не успевший толком покомандовать отрядом, теперь уже бывшим отрядом, «Желтый», Филис обнаружился в стороне, за какой-то трубой, наверное, вентиляционной или отопительной. Все вокруг было выжжено, как и сам Филис. Обугленная кожа, нет одежды, волос - да что за нахрен?!! Он же маг огня!! Сколько он ни жахал своими метровыми файерболами, ему даже рукава не коптило!
        - Ааа, Джейх, - внезапно пробулькал Филис.
        Кожа на нем растрескалась, потекла кровь, да и сам вид обугленной туши внушал ужас. Как он еще вообще способен говорить?
        - Мы облажались, извини, - выдал он и замолчал.
        Меня колотила крупная дрожь, хотелось вскочить и спрыгнуть с крыши, лишь бы убежать, оказаться подальше от умирающего товарища! В больницу бы его, да где там, не знаешь, как браться. Да и не живут с такими ожогами, как он вообще еще… и тут я понял, что Филис все-таки умер. Сказал и умер от перенапряжения ли, или оттого, что держался усилием воли, желая извиниться, но все равно умер.
        Паоло. Вито. Филис.
        Наверное, права местная поговорка, что под конец цикла умирают чаще. Боевые друзья, с которыми столько пройдено… это неправильно! Какого хрена? Все они были опытнее, умнее, сильнее меня! Но почему-то умерли, а я стою над телом Филиса, сжимая меч. И сил нет ринуться в кровавую рублю - опустошенность и желание лечь и не вставать. Почему все это? За что? Маги Середки рубят друг друга, мои друзья гибнут, и все из-за чего? Из-за того, что это гнилые метаморфы затеяли интригу, не желая сходиться в честном бою! Как там звали эту метаморфку, что меня из тюрьмы Светлых вытащила?!
        Блин, лицо помню, а имя забыл.
        Лучше бы она оставила меня там умирать! Ничего бы этого не было, ни походов, ни погонь, смертей, дружбы, Франчески, привязанности к этому нелепому и кровавому миру, и этой бойни посреди Середки, когда вот - вот и брат пойдет на брата, а сын на отца, убивая и разжигая горнило гражданской войны. Нет уж, хрена лысого! Теперь я полноценный гражданин, и приму меры, чтобы такого не повторилось! Десяток Халков порвет кого угодно, и мне не придется рвать на себе волосы, потому что умер еще один друг! Роботы мне как дети, но все же они роботы, их всегда можно починить и восстановить, и заменить, и они все-таки неживые.
        Снизу доносились торжествующие крики, а одно из зданий начало оседать. Ага, мы ломим, гнутся шведы! Нет уж, рано сдаваться, еще есть за что и с кем биться! Смерть наших не была напрасной! Прилив злости придал энергии, а шум с лестницы, предвещающий новых врагов, заставил встать в боевую стойку. «Муравьев» истребили, ладно, помашем мечом, и если выживу, выскажу свое фе Этторе - какого хрена паучков не привели?
        Но вместо врагов показался присыпанный пылью, тяжело дышащий Риккардо.
        - Мы победили, - сказал мечник и присел на ступеньку, устало опуская выщербленное оружие.
        Глава 19
        Бойня продолжалась до конца дня, но основное решилось в первые полчаса. Устранив верхушку врагов, Этторе выиграл всю партию, так как сопротивление после этого было отчаянным, упорным, но не систематичным и разрозненным. Середка лишилась двух районов, и еще один оказался частично разрушен, не считая, разумеется, уничтоженных ведомственных комплексов. Все враги, кто был известен на момент начала сражения, были убиты или пленены, и сейчас давали показания или оглашали криками пыточные. Помимо этого погибло сравнимое количество бойцов Этторе, как простых солдат, так и магов. Потери среди непричастных и условно-мирных горожан превосходили боевые впятеро. Кого случайно зацепило, кому дом на голову рухнул, развалившись от заклинания, кто просто прогуливался и попал под площадное заклинание, а кого просто шальной стрелой зацепило.
        Следователи рыли землю и спекшийся камень, выбивали улики и признания, и становилось понятно, что заговорщики и вправду планировали гражданскую войну, но чуть попозже, ближе к концу цикла. Тогда никто не успел бы вмешаться, а в новый цикл Середка вошла бы ослабленной на порядок или вообще под властью метаморфов. Затем планируемый удар с подавителями, ну и понятно.
        Разгром вражеской сети еще не был завершен, аресты и убийства продолжались и продолжались.
        В госпитале было шумно и бестолково, пахло алхимией, бинтами, кровью и мочой, бегали туда-сюда медсестры, ругались раненые, и раздавались крики из операционных. В соседнем здании спешно разворачивали дополнительный госпиталь, ставили палатки на улице, многочисленные добровольцы помогали ухаживать за ранеными.
        - Стой! - раздалось сбоку, когда я дошел до больничного крыла для магов. - Кто такой?
        Я вытащил жетон и показал. Из ниши в стене высунулся арбалетчик, взглянул и махнул рукой, мол, давай, проходи. Пряча жетон, удостоверяющий, что вхожу в Совет Магов и являюсь личным порученцем Этторе, не удержался от вопроса с подковыркой.
        - Ну как, много врагов поймал, солдат?
        - Лично я двоих, - спокойно ответил невидимый арбалетчик. - Снял прямо в упор. Мои сменщики еще троих убили, тем же способом.
        Жареный петух клюнул, и власти Середки зачесались. Арбалетчик сидел под скрытом, хорошим таким, высокоуровневым. Не ощущал его, пока не увидел вживую. Жаренопетуховая паранойя требовала не экономить, и власти решили не экономить. Не знаю, привирает боец или нет, но если нет, то все печально. Кто-то, и мы знаем кто, твердо намерен снизить магический потенциал Середки, и в следующем цикле доиграть партию до победного финала.
        - Молодец, боец! Бди, и Родина тебя не забудет! - с надменным видом заявил я в нишу.
        Стоило бы для завершения образа еще потрепать его по плечу, но не видно же стрелка! Ладно, все равно еще одна мечта сбылась, всегда хотел что-то такое брякнуть, да и не соврал в сущности. За результативную охрану магов арбалетчику точно дадут денег, а может и повышение в чине, да медальку. Или целый орден, смотря, кого завалил. В смысле, если пробраться пытался маг-десятка, то это тянет максимум на сотню монет, а если тройка, то тут уже можно сразу новые лычки примерять. Или погоны, не вникал в эти тонкости здешней армии, как-то мимо прошло.
        Ну и я мимо стрелка прошел, и пошел дальше по коридору.
        Больничное крыло для магов ничем особенным от остальных крыльев больницы не отличалось, только расположением. Всего два входа, и оба под невидимой охраной. Уровень сервиса, качество еды и размер груди медсестер здесь были ровно такие же, как и везде.
        Спросив, где палата с Лусио, пошел дальше. Получил наш метровый товарищ все-таки то ли булыжником по голове, то ли проклятием в задницу, но все равно не сдался, дотащил Луизу до госпиталя и только потом рухнул. Поэтому их разместили вместе, если Риккардо молчаливо не наврал. Подойдя к палате, я услышал странные шорохи и вскрики, ну что тут можно было подумать? Правильно, что шпионы врага забрались и убивают наших! Поэтому ворвался в палату, на рефлексах приказав замку открыться.
        Осознание того, что палата была закрыта изнутри, пришло на секунду позже, чем следовало.
        Равно как и осознание того, что именно за вскрики доносились оттуда. Постанывающая и мнущая сама себе грудь Луиза не обратила внимания, а Лусио я показал жест одобрения и быстро вышел. Самое смешное, что оба были в бинтах и повязках, но это не стало помехой. Равно как и рост, и вес, и возраст.
        Вышел на улицу, закурил и усмехнулся. Ну, хотя бы Лусио хорошо, не зря бился и сражался!
        Я сидел на скамейке неподалеку от больницы, курил, смотрел на поток раненых и думал о своем. О том, что Этторе сдержал слово, и нам всем, кто выжил в этой бойне, присвоили полное гражданство. О том, что теперь вхожу не только в Совет, но и в группу, занимающуюся обороной Середки. Что мне предстоит не только сделать себе группу Халков в поддержку, но и срочно выдать на-гора нового боевого робота. Что мои жалкие попискивания Этторе решительно и громко отмел. Он стучал по столу, кричал и уверял, что мне дадут все, но чтобы многопрофильной боевой робот был готов и массово выпущен к началу следующего цикла.
        Да, боевые роботы. Больной вопрос.
        Все мои рассказы, что надо развивать науку и технику, и вообще, гневно отметались и продолжают отметаться. Некогда прогресс толкать, война на носу или уже в носу или приближается к носу, и так оно и будет, пока не наступит первый цикл, и не определится победитель в этом кровавом состязании. Так что давай товарищ Джейх нам побольше роботов и не требуй широкополосного интернета, он тут все равно без порнокартинок. Да, порнокартинка недавняя была очень красочная, или это Луиза магией швырялась и у меня теперь зуд?
        Ладно, дома все равно гневная Франческа, так что можно не торопиться.
        Посидев и покурив, уже бездумно, отправился к высокому начальству, то есть товарищу Этторе, который трудился не покладая рук с самого начала и продолжал трудиться. И мне предлагал возглавить ведомство контрактников, мол, заделают там все по технике, да и нужды и чаяния простых магов не-горожан, мне должны быть близки. Но я как представил всю эту бюрократию, организацию и хлопоты, так сразу отказался. Какое нахрен время у меня будет? Не будет у меня времени, сам стану канцелярской крысой… ну ладно, канцелярским тигром, но ведь канцелярским же! Нахрен! Нахрен! И еще много нецензурных слов, выслушав который Этторе пожал плечами и буркнул, мол, была бы честь предложена.
        Перед главным зданием ведомства Этторе, спешно готовили фундамент для статуи.
        Я даже знал, что это будет за статуя, ко мне, как и ко всем остальным из спецотрядов подходили с портретами, уточняя и дополняя, добиваясь максимального сходства. Филис и Данте будут стоять рядом, устремив взгляд ввысь, и держа файерболы в руках. Один в левой, другой в правой, два веселых мага. Как выяснилось после битвы, верхушка врагов собралась на заседание, когда пришли мы. Поэтому командиров отрядов приняли, никому из заговорщиков не нужна была даже тень намека на внимание самого Этторе. Филис и Данте в две струи убили главу ведомства, и расслабились, решив, что задача выполнена.
        Выскочившая на крик верхушка заговорщиков, поголовно маги из первой тройки и умелые бойцы, тут же ударили, сметая огневиков. Пошла заварушка, Данте убили и выкинули, Филис успел сбежать, но его зажали на крыше, и тогда он превратил сам себя в огненную бомбу. Выжег и себя, и верхушку врагов, не ожидавших такого афронта. Руководить битвой стало некому, равно как, и отдавать команды на эвакуацию.
        И наши победили.
        Но я практически не сомневался, что при виде статуи буду каждый раз вспоминать Данте с пробитым сердцем и обожженный труп Филиса, просящий извинения. Надо будет сделать робото-бульдозер и снести эту статую нахрен, якобы случайно. Да, ее еще не сделали, но обязательно сделают. Этторе твердо намерен прославить и Филиса, и Данте, и там вроде бы одной статуей, с подписью «спасителям города» дело не ограничится. Ладно хотя бы меня прославлять не взялся, и на том спасибо.
        - Так, Джейх, молодец, что пришел, а то я уже отправлял гонцов за тобой, - обрадовался Этторе.
        Он с усилием потер глаза и указал на карту.
        - У нас проблема.
        - Вроде же всех уже зачистили?
        Я подошел и посмотрел на карту. Середка и окрестные острова, в масштабе, каком-то там. Пометки, стрелки, указатели, понятно. Похоже, враг окопался на шахтах и огрызается, или что? Пятый день идут разборки, неужели еще не дожали врага? В самой Середке так все уже успокоилось, во всяком случае, посреди белого дня никто не дерется на улицах, хотя раненые и продолжают поступать в больницы.
        Этторе еще раз потер глаза и пояснил.
        - Верхушку заговорщиков вы уничтожили, но, как выяснилось, метаморфы базировались в ведомстве шахт и заводов. Истинные враги и хозяева заговора - их мы не достали первым ударом, и они бежали, чтобы собраться вот здесь.
        Палец его ткнул в островок к западу от Середки. Так, ага, точно, мы там бывали пару раз, шахты с углем и какими-то металлосодержащими породами. Что-то редкое, но нужное, вроде платины и прочего цветмета. Там же поселение шахтеров, оборонительная крепостца, и рыболовное хозяйство. В первый раз мы зачищали там одну из шахт, да, да, Вито только командиром стал, и нас под землю загнали.
        Но если враги окопались там, то все становится кисло. Или их надо загнать в шахты и обрушить стволы и штреки? Бегать под землей за врагами что-то не хочется, да и на остров лезть тоже. Неужели нельзя подогнать флот и завалить всех на острове? Как будто отвечая на мои мысли, Этторе пояснил.
        - Флот не может подойти к острову, из-за магов Земли. Они подняли там подводные скалы, и держат оборону.
        - Стоит ли ожидать присутствия на острове магов Жизни?
        Вопрос с моей стороны далеко не праздный. Если Западные тоже заключили тройственный союз, то жизнюки вполне могут появиться, и тогда можно даже не заикаться о десанте. Своей магией они будут поддерживать завербованных магов Середки, пока те будут громить нас. И все, у нас такой мощной жизненной и лекарской поддержки нет, проиграем бой, а то и всю войну, пожалуй.
        - Возможно, - подумав, сказал Этторе, - но маловероятно. Метаморфы не собираются драться и удерживать остров, они просто ожидают флота, который их заберет.
        - Водные?
        - Силы Водных умело раздерганы, и сюда никто не успеет в нужный срок. Надо полагать, это тоже часть заговора, чтобы в нужный момент маги Воды не потушили пожар войны в Середке. Или не помешали бегству, как в нашем случае. В сущности, в других условиях и в другое время, они обязательно уплыли бы, но ведь у нас есть ты!
        Я поморгал. Мне предлагают в одиночку зачистить остров? Без бригады Халков?
        - Один из твоих помощников тоже был завербован, и сейчас он там, на острове. С ящиком управляющих амулетов, надо полагать, переделанных под себя. Но зная тебя, Джейх… ты же оставил себе возможность переподчинения любого из твоих автоматов?
        - Да, - ответил я после паузы, - в целях безопасности.
        - И это правильно, - одобрил Этторе. - На острове полно шахтных механизмов, мирных автоматов, плюс твой помощник увел с собой половину боевых. Понимаешь?
        О да, еще бы я не понимал, но на всякий случай уточнил.
        - Половину всех боевых роботов Середки?
        - Именно так, именно так. Это было неожиданно, не скрою, его никто ни в чем не подозревал. Видимо, нервы не выдержали, или получил прямой приказ, или узнал, что схватили его куратора, можешь спросить при случае, если будет интересно.
        - Так который из? У меня десяток помощников, если считать всех.
        - Алвиз, - пояснил Этторе.
        Так-так, вот это поворот! Тихий скромный и забитый паренек, сидевший в уголке и обычно занятый бюрократией и черновой подготовкой конечностей. Даже свой восьмой ранг он с трудом получил, исключительно за счет набранного объема работы. Да, точно, еще помнится, все мысли мелькали, взять всех отстающих, включая Алвиза, и погонять на полубоевые задания и полигоны, чтобы подросли немного в силе.
        Но как он… а, понятно, приписки - отмазки, тут амулетик, там артефактик, здесь нога от робота, там нога от робота, вот и накопил всякого разного? Управляющие амулеты… ну, может и переделал, они были упрощены до предела, чтобы любой из техномагов мог починить - перезарядить. Но даже если переделал, перехватить управление труда не составит, даже без оставленной возможности переподчинения.
        - Не самый сильный из моих помощников, - сообщил я Этторе. - Так что предлагается?
        - Ты в одиночку проберешься на остров, подчинишь себе все механизмы и натравишь их на метаморфов и всех, кто будет на острове.
        - Всех? - нахмурился я.
        - Там нет женщин и детей, если ты об этом, - вздохнул Этторе. - Только шахтерская смена, из которых энное количество замаскированные враги. Можешь не убивать - бери в плен, но чтобы никто не сбежал.
        - Я бы сказал, что вопрос здесь не в плоскости могу или не могу, а…
        - Да плевать в какой он плоскости! - вскипел Этторе. - Если бы мы не остановили этих ублюдков, засевших там на острове, Середка была бы залита кровью! Нас бы всех перебили или мы сами вырезали бы друг друга, суть от этого не меняется! Они планировали нашу смерть, хладнокровно собираясь отсидеться и остаться в стороне! Да хоть весь остров возьми в плен, если таким миролюбивым стал, но чтобы никто не сбежал!
        - И потом их всех казнят?
        - После того, как выбьют информацию, - кивнул Этторе, садясь обратно.
        Вспышка прошла, но я все равно счел нужным объяснить.
        - Мне не жалко метаморфов и всех, кто был вовлечен в заговор, но наверняка там, на острове есть те, кого обманули, взяли в плен или кто просто случайно оказался не в том месте, не в то время. Поэтому приказ убивать всех.
        - Натравить, - педантично поправил Этторе.
        - Это все равно, что убивать. Я не смогу контролировать все свои механизмы, а в условиях сильного врага, использовать мягкие программы не получится.
        - Понятно, а убивать непричастных и невиновных тебе претит, - вздохнул начальник. - Не могу тебя в этом упрекнуть, но выполнить задание нужно. Флот там не пройдет, а наказать этих гадов просто необходимо, не знаю даже с чем сравнить.
        - Я понимаю, все понимаю, не надо лишних слов. У меня будет полная свобода действий?
        - Да. Тебе выдадут скрыт и прочее, что необходимо для миссии, и сразу же отправляйся. Пусть на остров не провести войско, но ты его вполне заменишь, не так ли?
        - Никаких гарантий, что роботы смогут победить, там все-таки полно магов, включая тех, что с Источником.
        - Тогда делай, что сможешь и уходи, - пожал плечами Этторе. - Хоть как-то отомсти им, любое воздействие будет лучше бездействия.
        - Сколько у меня времени?
        - Вражеский флот будет у острова через двое суток.
        Глава 20
        И вот теперь я сидел в укрытии и смотрел на творящееся на острове Бронт. Чем руководствовался Этторе, было понятно: армия сюда не зайдет, а посылать отряд - только класть зря людей. Послать одного меня, и чужими механизированными руками вставить пропистон врагам. Надо полагать, Этторе уже смирился с тем, что метаморфы уйдут, когда прошла весточка про скопления роботов и бегство Алвиза.
        Вон он, кстати, на берегу, командует десятком землероек, возводит что-то.
        До прибытия вражеского флота еще сутки, успею зачистить весь Бронт и свалить с пленными и непричастными. Шахтеров, чтобы не возиться, держали в самой шахте, спуская туда эпизодически еду и воду. Толково придумали, за такой короткий срок на волю никто не прокопается, выход из шахты один и охранять его легко. Ну и мне задачу облегчили, молодцы, а то мысль про страдания непричастных как-то засела и не собиралась уходить. Я и раньше никогда особой кровожадностью не страдал, а после бойни в Середке вообще что-то перехотелось с кем-то драться.
        Может и права Франческа, и самое время завести детей?
        Отогнав ненужные мысли, сосредоточился на перехвате управления.
        Десяток «паучков», один «терминатор» и управляющий ими боец в стороне. Не маг, но от этого не легче. Успеет вскочить и поднять тревогу, и хрен знает, что тогда будет с шахтерами? Эх, сюда бы десяток юканцев, уж магам было бы чем заняться!
        Так, ладно, раз пошла такая пьянка, надо устроить шум по всему острову, тогда никому не будет дела до тревоги возле шахты. Закрыть глаза, сосредоточиться, раскинуть заклинание. Механизмы в шахтах. Механизмы в жилой зоне. Роботы на берегу. Роботы в засаде. Роботы возле шахт. Найти, ощутить, понять, подчинить тех, кто не рядом с людьми и магами.
        Подчинить и запустить скрытую программу «распределенной сети». Сами роботы становятся источником управляющего сигнала, перебивающего все остальные. Мне нужно только отдать приказ всем роботам, которых уже подчинил, а они передадут соседям. Жаль только, что подчиненные в таком режиме больше пяти минут не проработают, но для создания шума и паники этого хватит. Жуткий расход роботов, положа руку на сердце, пять минут поработал антенной и в утиль, но зато эти товарищи с управляющими амулетами ничего сделать не смогут.
        Поэтому приказ надо сформулировать правильно, благо нечто подобное предвиделось и для подстраховки закладывал программы. Итак, в первую очередь - убивать всех живых с управляющими амулетами, затем ближайших магов, с приоритетом на магов земли, независимо от степени опасности. Если врагов рядом нет, двигаться к ближайшему собрату на помощь.
        Здесь расчет скорее на эффект неожиданности и разбросанность врагов по острову. Чтобы первым же ударом исключить возможность перехвата управления, ибо каждые пять минут спускать часть роботов в утиль, превращая в антенны, нецелесообразно. Да и времени это занимает много, минуты полторы. Поэтому выбиваем управленцев, сеем панику и хаос, и кусаем столько магов, сколько успеем. При этом маги Земли в приоритете атаки. Под шумок освобождаю шахтеров, и валим с острова, ибо магов моим трансформерам все равно не одолеть.
        И… атака!
        Отдав сигнал, я метнулся к шахте. Боец там оказался не промах, и уже махался с «терминатором», получившим такое название в честь первого фильма. Там в конце Шварц обгорел и металлический скелет угловато - неуклюже гонялся за Сарой Коннор. Ну вот, этот робот тоже угловато-неуклюже имитировал человека. Использовали их на грубых работах, где требовалось строение рук и ног а-ля человек, и в бою, чтобы крепко держать стенку щитов. Еще можно было выдать роботу железку, приказав махать, но толку в бою от того было немного. Махали они железками как молотками, и единственный плюс был в силе удара, но если враг не тупил, как вот этот охранник, то «терминатора» быстро выводили из строя.
        Портили суставы коленей и плечей, и дальше робот сам себя доламывал, пытаясь выполнить боевую задачу.
        Охранник, показывая выучку, успел вырубить роботу обе руки, прежде чем я добежал. Паучки уже вскрывали шахту, разламывая самодельную деревянную крышку, которой накрыли ствол шахты. Конечно, можно было бы вывести шахтеров и через оставленный проход, коий и охраняли паучки, но я решил, что так будет эффектнее и быстрее. Зачем убеждать шахтеров и тратить время на поиски? Кто сломал крышку - друг, а новость об освобождении заставит их самих сбежаться к выходу.
        Пришлось отозвать пару паучков и натравить на бойца, не желавшего сдаваться.
        Кто-то из внутренней стражи Середки, либо в форме стража, снятой с убитого. Мужик не собирался сдаваться, и умело махал мечом, слегка испортившимся от ударов по «терминатору». Умелый боец, чего ему дома не сиделось? Или он из этих, кто от метаморфов приплыл и внедрялся?
        - Слышь, боец, сдавайся! Расскажешь все, получишь максимум поражение в правах до следующего цикла!
        - Да ладно? - ощерился боец, отбрасывая первого паучка и блокируя удар второго. - Неужели?
        - Даю тебе слово!
        - Засунь его себе в жопу! - прорычал он.
        Ну, не сдался, так дыхание себе сбил, и пропустил удар. Тоже, в сущности, результат. Можно и не бежать в атаку, а тихо проверить, что там по острову делается. Ага, управляющие амулеты раздали опытным бойцам не-магам, видимо метаморфы подстраховались вторым слоем. Явно идейные бойцы из своих, половина уже мертва, остальные сражаются. Завербованные маги тоже вступили в драку, молодцы, лупят со страха так, что своих задевают! Алвиз на побережье чего-то пытается организовать, ага, давай, давай, потрудись со своим восьмым рангом.
        Так, сражение идет по всему острову, самое время валить отсюда!
        Шахтеры, черные, злые и вонючие вылезали из шахты, и сразу начинали моргать и щуриться.
        - Так, держитесь друг за друга! - приказал я. - Проморгаетесь по дороге!
        Отдал приказ «терминатору», и тот подошел к ближайшему шахтеру.
        - Следуй за автоматом, - сказал я шахтеру, - и веди за собой товарищей.
        Вне зоны обнаружения с острова сейчас стоял кораблик, в сущности, мелкая яхта, доставившая меня сюда. Я доплыл под скрытом, но эту толпу чумазых товарищей так не доставить. Поэтому сигнал на механизм, оставленный на яхте, чтобы плыли сюда на полной скорости. Пока все заняты дракой, есть шансы подплыть, тем более, что яхточка пока невидима. Мы как раз успеем сбежать на берег, где возится Алвиз, и затем удрать.
        Или не успеем, но другого средства эвакуации у меня все равно нет, а маги одолевают. Еще минут десять, и они задавят роботов, с потерями, но задавят и тогда все. Даже я не успею уйти, начнут искать всей толпой. Магия сокрытия хороша, но не тогда, когда тебя целенаправленно ищут толпой.
        Поэтому, оставив цепочку полуслепых шахтеров за спиной, помчался к берегу, который еще следовало расчистить. Хорошо, хоть маги Земли и остальные пока что увязли в драке. На каждого убитого мага приходилось по пять - семь разрушенных роботов, и это надо сказать, был отличнейший счет. В бою было бы приемлемо соотношение один к пятнадцати, но сейчас сыграл фактор неожиданности и рассеянности по острову. Чтобы лучше отразить или не допустить возможного вторжения, маги рассеялись по острову, и это сыграло против них. Пусть каждый из магов мощью превосходил моих роботов, но те умели действовать совместно. И прыгать одновременно со всех сторон, используя яд и удары в спину.
        Поэтому удары магов плющили, давили, душили, выжигали и разламывали «паучков», но и сами маги падали, отравленные и изрубленные. Отсутствие боевой слаженности привело к тому, что местами маги ранили и убивали друг друга, стремясь поразить роботов. Маги Земли, как основная цель, тоже отвлеклись и вступили в драку.
        - Ну что, Алвиз, не выходит каменный цветок? - подколол я ученика.
        Он все еще пытался что-то сделать, но добился только нейтралитета роботов. Они не нападали на него, но и не подчинялись. Талант, блин! На восьмом ранге нейтрализовать управляющую программу - страшно подумать, что он сумел бы, вырасти хотя бы до пятого. Не иначе натравил бы на меня мои же механизмы, да еще и злобно хохотал бы при этом!
        - Так я и думал, - заявил паренек, доставая ножи. - Не стоило тащить сюда всю эту толпу.
        - Так зачем притащил?
        - Приказали, вот и притащил, - вздохнул Алвиз.
        - Ну и послал бы всех нахрен, да шепнул бы мне словечко, вскрыли бы сеть раньше, - пожал я плечами.
        - Это вам, наставник, можно всех посылать, вас Этторе прикрывает, детей нет, родителей нет, а жена по разряду тайной службы проходит, не достанешь!
        И поглядывает так искоса, а вот хрен тебе, не дождешься эффекта! Что Франческа в соседнем ведомстве работает, она сама рассказала, правда не в роли роковой женщины и агентессы. Обычная рутинная работа штатного аналитика, со специализацией по Северному материку. Поэтому, собственно, ее со мной и свели, а уж любовь-морковь и совместная жизнь потом закрутились.
        - То есть тебя бедного и несчастного завербовали давлением на родственников?
        - Да нет, сам пришел, - спокойно ответил Алвиз и метнул ножи.
        Ближайший «паучок» подпрыгнул и ножи отлетели. Так-так, да он просто пытался отвлечь меня на секунду, чтобы убить! Ножи наверняка смазаны ядом, заимствованным из цеха по сборке «паучков». Ну что же, это была неплохая попытка!
        - Может, ты еще и сам уйдешь? Из жизни? - уточнил я, посылая сигнал трем «землеройкам».
        - Не дождетесь!!
        - Да нет, дождусь, - хихикнул я, уклоняясь от ножей. - Прямо сейчас!
        Землеройки, подкравшись сзади, ухватили его манипуляторами. Эти пародии на крокодила, с ковшом вместо головы, отлично умеют копать и поэтому их не воспринимают как боевых роботов. Стереотипы мышления, что поделаешь. Землеройки отлично умеют хватать и оттаскивать в сторону камни и прочее мешающее копке. Так что сейчас Алвиза крепко ухватили и потащили в сторону, в сторону воды. Он орал, пытался вырваться и перехватить управление, долбил оружием по телам землероек и манипуляторам, но тщетно. В моем присутствии перехватить управление - задача практически невозможная, а ножики оказались маловаты размерами. Конечно, будь у Алвиза время, он бы сумел повредить роботов, но, увы.
        Пузырьки еще булькали, но попытки перехвата управления уже закончились, и меня пронзило.
        «Вы достигли второго ранга техномагии! Внимание - Источник не обнаружен! Внимание - изучение стандартных заклинаний невозможно! Обратитесь в ближайший храм!»
        Ага, знать бы еще, где этот ближайший храм и кому поклонялись техномаги. Техносу, по аналогии с Некросом? Блин, опять голова полдня болеть будет, от такого резкого и грубого вмешательства в мозг… но второй ранг - это хорошо. Теперь Халк станет еще более халкистым, это точно! Пускай и нет стандартных заклов, но возможности расширились, изобрету что-нибудь еще свое, как вон было с датчиками после перехода в третий ранг.
        Так это что получается, надо было своего ученика убить, чтобы ранг получить? Или просто совпало, а последней каплей опыта стала борьба с Алвизом? Головная боль мешала сосредоточиться и обдумать пугающую мысль, о том, что если нужно было убийство, то как тогда получают первый ранг? Хотя нет, вру, Вито и Филис вон были двойками, и никогда учеников не убивали, да у них собственно этих самых учеников и не было.
        Так что, наверное, я просто переутомился и перенервничал.
        - А где корабль? - раздалось сзади.
        - Да, где корабль?
        Шахтеры успели проморгаться, и теперь слезящимися глазами всматривались вдаль. Половина успела вооружиться, вот это я понимаю, у людей горит и пылает! Моментально сориентировались, расхватали оружие с трупов, и плевать, что сами не бойцы. Не появится корабль - полезут в драку от избытка чувств, и там же все и полягут.
        - Не, вон корабль! - вытянул руку один из шахтеров.
        Сейчас они все казались на одно лицо, чумазые и бородатые.
        - Точно! Точно! - загалдели остальные. - И не один!
        Тут я тоже повернулся. Ого! Какое дивное зрелище!
        По зеленой глади моря, или как там пел Антонов, мчались кораблики на движителях. Быстро, ловко и без препятствий. В паре мест из воды высунулись скалы, но и только. Маги Земли, занятые боем, не успели среагировать и перетопить корабли, а расставленные ранее рифы, видимо, уже срисовали и зарисовали. Или Этторе быстро разыскал Водного мага, который течениями пощупал скалы и нарисовал, всякое может быть.
        И теперь окончательно понятно, почему меня отправили вперед одного.
        Молодец, Этторе!
        Катера - кораблики лихо выскочили на сушу, мы едва успели отбежать в сторону. Ну да, проблему с движителями я не решил, а телекинетиков на всех не напасешься. С корабликов взмывали вверх маги и выбегали бойцы, а некоторые просто вылетели головой вперед, не справившись с инерцией. Надо будет Этторе намекнуть на проведение массовых тренировок на флоте, ведь если внедрять движители, так куча народу убьется, вот так вот вылетая за борт при резком торможении.
        Метаморфы и их подручные бежали к нам, но все равно не успели.
        Бой вышел коротким и кровавым. Атака роботов сделала свое дело, и магам Середки оставалось только добить, а пехоте доколоть врага. Насмерть не били, так, ранили, глушили, тут же паковали и грузили на корабли. Лечение, пытки, информация, все по классике: живые позавидуют мертвым. Молодец, Этторе, все грамотно организовал и провел, и получается, эта эскадра ждала моего сигнала. Хммм, а если бы мне было бы пофиг на шахтеров? Тогда Этторе придумал бы другой повод заставить меня подать сигнал? Или просто сказал бы, что тылы прикрыты - атакуй и не бойся?
        А, ладно, и так неплохо получилось, без особого риска и лишних зряшных потерь.
        С последнего кораблика, в лучших традициях, неспешно слез сам Этторе. Еще бы костюм-троечку и начищенные туфли, и вообще была бы картина маслом. Большой Босс самолично выезжает на передовую или что-то в таком духе. Шахтеры так воодушевились, орали благодарности, вояки тоже бодрее пыхали заклинаниями и рубили, а я просто понял, что дома точно сидеть не буду. Этторе говорил, что вместо наших отрядов будут созданы новые, благо кандидатов хватает, но кто мешает возродить отряд «Желтый»? Лусио и Риккардо живы, привлечем еще пару граждан и будем кататься по миру за казенный счет!
        Эти маги с Источниками так просто не отделаются, нет. Можете называть это застарелой психологической травмой, но мысль о том, что мы помогли и опрокинули их планы, грела душу. И самое приятное, что я теперь уже не на принудительной службе по контракту, так что могу выбирать, чем заняться. И выберу, пожалуй, дальнейшие разъезды и походы во имя ущемления магов с Источником и во имя безопасности Середки.
        Душевное спокойствие правильного решения разливалось в груди, так что я даже не сразу понял, что Этторе обращается персонально ко мне. Боевой маг усмехнулся и повторил.
        - Молодец, Джейх! Можно сказать, что ты спас мир. В очередной раз.
        - Ну, уж и мир.
        - Середка для большинства - это не просто родной дом, но и целый мир, где можно жить безопасно, растить детей и спокойно смотреть в будущее, - неожиданно серьезно заявил Этторе. - Так что спас.
        - А раз спас, то теперь следующий шаг, - не удержался я от ухмылки. - Завоевать мир.
        - Обязательно, - кивнул Этторе. - В следующем цикле обязательно этим займемся.
        Часть 3
        Двенадцатый цикл
        Глава 1

1 января 1 года 12 цикла
        Трактир «Дырявая бочка», Середка.
        Жители Юканы не отмечают Новый Год как большой праздник, так, отметку ставят в календарях. Еще есть с десяток шуток про Новый Год, в стиле черного юмора. Ни тебе елок, ни игрушек, ни разнузданных пирушек. Вместо новогодней речи президента сообщение в мозгу, оповещающее, что цикл начался, а перемирие закончилось. Не знаю, как это сделано, но сообщение получают все, прямо в мозг. Равно как и оповещение, что цикл закончился. Вот это, кстати, реальный повод для праздника, но местные обычно просто разбредаются по домам и спят. Так называемая «Ленивая неделя», наступающая после окончания цикла.
        Но тоже не праздник, а скорее законный повод перевести дух.
        В момент начала двенадцатого цикла, я сидел в «Дырявой бочке» и задумчиво хлебал пиво. Просто так пить в одиночку было неинтересно, на душе скребли кошки, и поэтому именно что хлебал, благо в трактире почти никого и не было. Двум пьянчугам, упившимся до состояния нестояния, за угловым столиком и меланхолично полирующему стойку Антуану не было дела до моих звуковых изысков. Племянник Пабло, погибшего в том зародыше гражданской войны, вообще оказался глуховат, но зато он прекрасно понимал знаки, так что необязательно было надсаживать голос, пытаясь докричаться. Да, у нас в Новый Год не слишком-то найдешь работающее заведение, чтобы без предварительного заказа, зашел и выпил. Но здесь это не праздник, даже скорее повод реально потрудиться.
        Перемирие закончено, значит снова в бой, снова «бей, руби, ломай, круши - будет праздник для души!»
        Ну и плевать, хоть займусь чем-то. Все равно дома пусто, и в душе пусто.
        - Антуан! Еще пива! - и подал знак, показывая, что мне еще литровую кружку.
        Хотелось с кем-нибудь поговорить, но не с глуховатым же кабатчиком?
        - Детей ей подавай, ха! - пробормотал под нос. - Война на носу, а ей детей! Мало ей особняка, платьев, выезда, хочу, мол, быть еще владычицей морскою!
        Дверь трактира открылась, и на пороге показался Риккардо. Я махнул ему рукой, показывая, мол, садись сюда. Тоже хреновый собеседник, если так разобраться, постоянно молчит, но зато ему можно рассказать все. Даже в принципе неважно, слушает тебя Риккардо или нет, главное, что никому не расскажет.
        - Вот ты прикинь, Риккардо, мне уже почти сорок, - начал я с места в карьер, - война на носу, весь цикл нас будут бить, кусать и лягать, а она мне говорит, мол, хочу детей и все тут!
        Риккардо, успевший заказать тоже пива, сделал «вопросительное» лицо.
        - Франческа, [цензура] ее! Перемирие - шмаромимие, дети, ты меня не любишь, нахрен нам большой особняк, ты только со своими железками возишься, бла, бла, бла, запилила, - поделился я с Риккардо. - Как с ума сошла баба, с этим перемирием, всю плешь проела и печень выгрызла.
        Риккардо отхлебнул пива и посмотрел в мою сторону.
        - Да нормально у нас все в постели было. И романтика там всякая, цветы-рестораны, прогулки на яхте вдоль островов, да блин, мои роботы за нее все по дому делали! Лучше бы стирала, да посуду драила, хоть мыслей бы дурных не было! Слишком много свободного времени, это ты верно заметил! Короче, побили мы горшки и разбежались, теперь вот сижу, не знаю, чем заняться!
        Риккардо улыбнулся и достал из-за пазухи конверт. Положил на стол и подвинул мне.
        - Так, так, печать Этторе, ага!
        Мечник кивнул, подтверждая мои догадки. Начальство уже построило кучу планов, и теперь нам предстоят великие дела! Поэтому я расплатился и покинул «Дырявую бочку», решив отоспаться перед получением задания. Конверт Этторе поместил за пазуху, такое надо читать на трезвую голову. Как раз, пока дойду - немного приду в себя, благо дом тут недалеко, а я еще не настолько заплыл жиром, чтобы везде ездить на повозках.
        - Понимаешь, Риккардо, - объяснял я мечнику, пока мы брели к особняку, - Франческа - замечательная женщина, с большой буквы Жэ, но дети? Сразу ей сказал - никаких детей, а она все улыбалась, как будто надеялась меня перевоспитать. Ха!
        Риккардо улыбался и кивал, мы брели по слабоосвещенным улицам. Пару раз проехали патрули стражи, но докапываться не стали, взяли под козырек и скрылись в темноте. Хорошо хоть не сезон туманов, вообще бы ничего не было бы видно. Мой заместитель, убедившись, что доставил полупьяного меня в особняк, тоже растворился в темноте. Стоило бы завести прислугу, конечно, но Франческу возмущала одна только мысль, что какая-нибудь миловидная служанка будет шуршать по углам, так что вокруг было пусто, тихо и безжизненно.
        - Точно, заведу себе служанку, - пробормотал я, падая в кровать.
        На следующий день мы, отряд «Небо», а также отряд «Земля» прибыли во все тот же двухэтажный комплекс, оккупированный ведомством Этторе. Цветовая маркировка отрядов, как выяснилось, традиционно относится к тем, кто на контракте, и повелось это столько циклов назад, что стало практически законом. Так что мы, я и Риккардо, командир и заместитель, посовещались и решили назваться по-другому. Лусио не возражал, ну да, какой маг Воздуха не любит небо? Еще, памятуя о мощи, которую являл Вито, в отряд был приглашен телекинетик. Точнее приглашена - Симона, невысокая и хрупкая на вид магесса, тем не менее, успешно получившая пятый ранг, и теперь планировалось быстро подкачать ее до третьего. Еще меня немного напрягало командирство, но Этторе заверил, что все временно, и мол, как дойдет до дела, будет нам толковый командир.
        Собственно, в конверте говорилось именно об этом. Прибыть, познакомиться, получить задание, и вообще, приступить к активной службе. Просто я ж теперь полноправный горожанин, да еще и в Совет Магов вхожу, вот и шлют уважительные письма. Еще Лусио хотел протолкнуть к нам Луизу, но быстро отказался от этой мысли. Во-первых, сообразил, что любовному магу на поле боя не самое место, а во-вторых, Луиза, накушавшись карликовой экзотики, бросила его. Так что теперь наш коротышка-воздушник, подбивал крылья к Симоне, а та лишь посмеивалась.
        Отряд «Земля», также составленный из бывших спецов на контракте, с разбавлением новичками, в сущности, ничем не отличался от нашего «Неба». Еще вроде планировался отряд «Море», но как-то не сложилось. Или начальство решило, что для обкатки идеи хватит и двух отрядов? Хотя вряд ли, наверняка все эти идеи уже пробовались и обкатывались, и пятерка магов в отряде - как раз результат, проверенный временем.
        Этторе принял нас, сидя за всем тем же массивным столом, во все том же, напичканном магией кабинете.
        - Итак, господа, - сразу начал Этторе, делая знак садиться, - цикл начался, и теперь нам всем предстоит немного потрудиться. Так как здесь собрались те, кто добровольно решил продолжить карьеру, то я сразу перейду к делу. Подписку и клятву о неразглашении вы уже давали, поэтому слушайте. За первый год цикла во Внутреннем море должен разразиться хаос. Полный и непередаваемый словами. Это, как вы знаете, то, что планировали метаморфы. Что же, никто не мешает нам использовать их план к вящей выгоде Середки и, разумеется, Водных магов.
        - Разве Водным нужен хаос? - спросил Беппе, складывая руки на груди.
        - Как ни странно - да, - улыбнулся Этторе. - Их умные водные головы совместно с нами подумали и решили, что идея просто гениальна. Точнее, обе идеи гениальны. Сейчас Водные усиленно быстро растят нулевого мага, а хаос, который будет на море, не позволит никому объединиться. После этого мы будем бить врагов на выбор, по одному, и наслаждаться всеми преимуществами положения. Выбор места, куда бить, и массировать силы, все будет за нами, остальным останется только сидеть и ждать, когда за ними придут.
        - Либо объединиться и совместно побить нас, - не удержался Лусио.
        - Поэтому хаос надо сделать быстро, - Этторе кивнул и откинулся в кресле. - Водные засядут на узловых островах, полностью убрав свои патрули и закрыв часть баз. Информация об этом уже запущена в полусотне различных мест, спасибо нашим изменчивым друзьям за подсказку. Пираты, контрабандисты, просто корабли людских государств - все они могут творить, что захотят, наказания не последует. Разумеется, если они не будут заплывать за черту Гоффредо, но об этом им предстоит узнать на собственном опыте.
        - У магов с Источниками хватит своих кораблей и средств, чтобы не обращать внимания на пиратов, - сказал я громко. - И вы обещали нашему отряду нового командира.
        - Конечно, Джейх, конечно, - повел рукой Этторе. - Абсолютно верное замечание… точно не хочешь быть командиром?
        - Только над своими автоматами.
        В принципе все мы неоднократно бывали в этом кабинете, обширном, заставленном шкафами с разнообразными предметами и книгами, и неоднократно пытались понять, что тут из магии навешано, разглядеть ловушки или потайные ходы, но никто и не предполагал, что шкаф с черепушками животных - лишь имитация. Иллюзия, качественная до того, что пощупать можно.
        Глядя на наши растерянные лица, Этторе рассмеялся и представил прибывшего.
        - Марио, маг огня второго ранга, со вчерашнего дня командир отряда «Небо», прошу любить и жаловать.
        Как и все «питомцы» Этторе, Марио был мускулист, пострижен наголо, и производил впечатление тупого качка. Собственно, Этторе на том и основывался, создавая такой имидж своей гвардии. Мол, сильные, но тупые, и враги на это покупались. Да и свои маги тоже покупались, чего уж там. Но с мозгами у боевиков Этторе было все в порядке, а тренировки на «мыщцу» помогали в махании оружием, ибо это тоже было частью подготовки. До уровня юканцев, конечно, не дотягивали, но вполне могли рубиться и без магии, причем с использованием практически любого оружия. Также, надо полагать, огневика нам дали, чтобы не нарушать отработанные связки магий в отряде. Из той же оперы приглашение Симоны, в общем люди новые, школы магии старые.
        Оставалась только один вопрос: к чему было эффектное появление из иллюзии шкафа, и насколько опытен Марио?
        - Продолжим, - сказал Этторе, после нашего знакомства с Марио. - Разумеется, одних лишь усилий людей по созданию хаоса недостаточно, поэтому был возрожден полк морской пехоты. Середка и ее владения полностью внутри линии Гоффредо, поэтому мы можем позволить себе перекинуть часть сил, сняв их с охраны. Задача проста и незамысловата. Порты и верфи, принадлежащие магам с Источниками, должны быть разгромлены и сожжены. Это даст нам необходимое время… нет, не нам. Это даст магам Воды необходимое время.
        - А как же маскировка? Мы нарушаем нейтралитет? - уточнил Беппе.
        - Именно так. Теперь мы официально поддерживаем магов Воды, и связали свою судьбу с ними. Да, это опасное и рискованное решение, ставящее под удар весь остров. Но сидеть и держать нейтралитет еще опаснее, на нас точат зубы со всех сторон. Нужно бить первыми, и без союза с Водой этого не добиться. Вам все равно предстоит защищать родной дом, родной остров, только выбор тут такой. Или мы защищаемся на самом острове, захлебываясь кровью, или пускаем кровь врагам, заставляя их сидеть на берегу и не лезть к нам. Водные сильны, кто спорит, море - их стихия, но против совместного удара им не устоять. И тогда Середку разграбят, не в этом цикле, так следующем, без вариантов. В союзе с Водными у нас есть шансы уцелеть, главное сейчас - грамотно разыграть карту хаоса и не дать врагам объединиться. Приток беженцев с разграбляемых островов позволит усилить Середку и закрыть недостаток рабочих рук.
        - Хорошо, но какова наша роль? Пятерка магов на уничтожение порта?
        - Конечно же, нет, - ухмыльнулся Этторе. - Этим будет заниматься морская пехота и другие маги. Ваша задача будет проще и сложнее одновременно. Взаимодействуя с основными силами, вы будете заниматься диверсиями и уничтожением вражеского командования, и самых сильных магов. Если таковых не появится, то наши войска уничтожают порт, верфи, инфраструктуру и плывут к следующему. Так что это замаскированная ловушка, которая, к тому же даст вам шанс поднять ранги до первого.
        - А разве просто в сражениях мы не сможем этого сделать? - опять вылез вперед Лусио.
        - Конечно же, нет, - повторил Этторе. - Только сражения с превосходящим вас по рангам врагом, иначе никак.
        - Как же тогда Водные будут получать нулевого мага? - не унимался воздушник.
        - Это строго охраняемый государственный секрет, узнав который, вы автоматически станете врагами номер один, подлежащими бессрочному преследованию и казни, - сообщил Этторе, складывая руки на груди. - И неважно, сами вы его узнали, подслушали случайно или я вам рассказал. Такого рода тайны убивают тех, кто к ним прикасается, так что подумайте дважды, хотите ли вы узнать такое.
        - Нет, нет, нет, - раздались нестройные, но искренние возгласы.
        - Тогда вы все можете быть свободны. Марио уже получил задание, отряду «Небо» предлагаю приступить к немедленному выполнению. Беппе, задержись, получишь свое задание.
        По выходу из здания, Марио пригласил нас в «Золотую кружку», пафосное и дорогое заведение для госслужащих и жрецов. Сервис там хороший, но атмосфера больно уж напыщенная. Все такие важные, с такими деловыми лицами, как будто не жрать пришли, а судьбы государства вершить. Зато недалеко от храма Юканы и гарантированно не отравишься, что есть, то есть. И, как выяснилось только что, стены зачарованы от прослушки, подглядывания и прочих способов добычи информации. Еще выяснилось, что пускают туда только первую тройку рангов, пришлось выпячивать значок Совета Магов, а Марио доставать какую-то грозную светящуюся блямбу.
        Не иначе пропуск, с заколдовкой от самого Этторе.
        - Не дрейфь, Симона, - первым делом заявил Марио, когда мы уселись за круглый стол, - с такими бравыми парнями, как мы, быстро подкачаешься.
        - Если бы я дрейфила, командир, то сидела бы в архиве, - тут же парировала наша пигалица.
        О да, там любят телекинетиков. Перекладывать тюки записей с места на место - спину надорвешь, а телекинетик вжик-вжик и все разложил. И не смотри, что девица тощая, как модели с Земли, характер такой, что можно даже шутить про стальные яйца. Конечно, если бы не Вито, хрена с два Симону бы кто пригласил, но больно уж привыкли мы в команде работать с летающей поддержкой.
        - Вот и отлично, - улыбнулся Марио. - Думаю, у отряда есть все возможности оправдать свое название. Лусио - маг Воздуха, Симона - левитации, ну а Джейх вполне может летать на своем железном звере.
        - Халке.
        - Точно, на своем железном Халке, - кивнул Марио. - Таким образом, мы всем отрядом можем лететь куда-нибудь, что облегчает нам задачу.
        - Кстати, какую именно? - деланно-безразлично спросил Лусио, поглядывая на Симону.
        - Немного пошуметь на севере Восточного материка. Во-первых, сидящий там союз городов-портов, под общим названием Аклегин, слишком активно сотрудничает с пиратами и имеет слишком много кораблей. Их надо оттуда вытурить и загнать во Внутреннее море, чтобы боролись за кусок хлеба и мешали магам с Восточного. Во-вторых, нам всем предстоит притереться друг к другу, понять, кто, что и как умеет и может в бою. Симоне хотя бы ранг повысить, но это просто, миссия несложная. И в-третьих, провести разведку границ Шаманов, нашим аналитикам не нравится, что их как будто и нет в жизни Юканы. Отплываем сегодня вечером, время собрать вещи есть, все тут опытные маги.
        О да, мы такие. И с этой мыслью пошел собираться в поход.
        Безделье и дурные мысли отступили и спрятались, ура!
        Глава 2

14 февраля 2 года 12 цикла
        Внутреннее море, в 100 км к юго-западу от Северного материка.
        - Лусио, Симона - вверх, Риккардо, прикрываешь Джейха, - скомандовал Марио.
        - По местам, немочь сухопутная! - надрывался боцман «Каракатицы». - Бегом, бегом, бегом!
        - Джейх, работаешь с гарпунами, - продолжал командовать Марио, - топи корабли, ни на что не отвлекайся. У нас нет времени возиться с этими пиратами.
        - Будет сделано, командир, - кивнул я в ответ.
        С Марио плавать оказалось не хуже, чем с Вито. Спокойный, рассудительный, тактике и стратегии обучен, местность знает. Паре интендантов лица разбил и расследование инициировал, когда нас с припасами хотели надуть. Да и в бою за спины не прячется, скорее наоборот, как вот сейчас, встает на носу и первым вступает в драку.
        После разведывательной поездки к Шаманам, наш отряд еще дважды выходил в море.
        В первый раз высадились на Восточном, возле карликового государства - города. Мои автоматы взяли город за день, население в страхе разбежалось, получился отличнейший опорный плацдарм - порт. За месяц мы изрядно почистили побережье, а когда стены города рухнули под ударами гигантских големов, мы были уже в море. Второй раз ходили на Южный, штурмовали порт магов-ясновидцев. Они, может и не предвидели нашего удара, но потом как жахнули в ответ телепатией, батальон пехоты моментально с ума сошел или вообще перешел им в подчинение. Опять нашлась работа моим железкам, поработали на славу, подрезав этих хваленых магов с Источником.
        Хотя, нельзя не отметить, что за прошедшие девяносто циклов выжили отнюдь не самые могучие, о нет. Самых могучих и опасных запинали толпой в самом начале, и потом, кто чересчур возвышался, били коллективно. Так что выжили самые хитрые, изворотливые, умеющие оставаться в тени или пакостить исподтишка. Или чересчур нужные всем, вроде магов Жизни, которые спокойно торгуют услугами и в ус не дуют. Верхушка остальных стран скрипит зубами, но от омолаживания не торопится отказываться.
        Впрочем, на их счет у Этторе есть особый план, ближе к концу цикла.
        Ну а сейчас мы приплыли в гости к наглым пиратам. Западная оконечность Северного материка и прилегающие острова стали просто рассадником этих поклонников Веселого Роджера. Раньше их тут некроманты топили и тут же поднимали, а теперь раздолье. Светлым не до них, так что пираты распоясались. Пусть это и входило в планы властей, но в какой-то момент флибустьеры перешли черту. Так называемую черту Гоффредо, круг во Внутреннем Море, который держат маги воды. Заплыл за него без разрешения - сразу секир-башка и на дно, рыбок кормить.
        И как будто им было мало, они еще то ли чью-то загородную виллу обгадили, то ли конвой с ценностями разграбили, но нас вызвал Этторе, выдал в помощь три сотни морской пехоты, десяток кораблей и приказал зачистить район. Вот мы, собственно, посредством искусных маневров, заловили основные силы пиратов. Три десятка кораблей различной парусности и мощи, набитых пиратами.
        - Спустите паруса, ложитесь в дрейф и сдавайтесь! - загремел сверху Лусио в специальный рупор.
        - Поцелуй меня в задницу! - донеслось еле слышно.
        - Атака! - махнул рукой Марио.
        На «Каракатице» вздернули красный флаг, означающий немедленную атаку и полное уничтожение всех врагов.
        - Движки - зааааапуск! - почти пропел капитан. - Готовность - ноль!
        «Каракатица» как будто прыгнула с места, четыре водометных движка повышенной мощности, с настроенными регуляторами - это скажу вам мощь! Теперь, когда Середка официально отошла под руку Водных, флот массово оснащался такими движителями, после усиления и переделки корпуса судна.
        - Орудия - товсь! - донеслось с капитанского мостика.
        Эскадра пиратов стремительно приближалась, ветер бил в лицо и старался разодрать рот. Помнится на первых испытаниях так в скалу и влетели, потом уже вспомнил, что очки надо надевать или шлем. Зато теперь можно не щуриться и прекрасно видно, что пираты ошеломленно застыли. Да, да, будете знать, на кого флаг задирать!
        «Каракатица» летела вперед, едва касаясь воды, и пираты просто не успели ничего сделать.
        - Таран Огня!! - взревел Марио, делая бросающий жест руками.
        Как ни странно, но заклинание действительно таранит и разбрасывает врага, за счет ударной волны, создаваемой концентрированным пламенем. Мои робкие возражения и рассказы о «вакуумной бомбе», мол, должно не таранить, а наоборот, втягивать врага в след от заклинания, были подняты на смех. Вот заклинание, вот удар, вот эффект, чего, мол, еще надо? С явно читаемым подтекстом, что опять Джейх от излишней учености мается, вместо того, чтобы просто пользоваться эффектами чужой магии.
        Корабли пиратов раскидало, и в образовавшийся коридор пролетела «Каракатица».
        - Гарпуны - залп! Залп! Залп! - заорал я в сторону пушек.
        Кодовая команда заставляла трансформеров запускать амулет, заряженный Симоной, тем самым вылетая по направляющему орудию в сторону вражеского корабля. Специальная новейшая разработка, для штурма портов и скорейшего вывода из строя флота врага. Телекинетический толчок, быстрый вылет и пробитие отверстия в борту. После удара раскрываются лезвия в «хвосте», совершают круг и гарпун, вместе с куском обшивки падает в воду. Дерево не дает ему утонуть, и после боя можно подобрать и заново использовать, если кто другой не утопит или не вытащит. Простейшая конструкция, ничего лишнего, и если бы не необходимость использовать заготовку под амулет, то было бы вообще превосходно.
        Увы, попытки швырять руками закончились печально. И точность не та, и досягаемость для вражеских лучников отличная. Еще был вариант швырять их при помощи телекинетика, но хороший, прокачанный маг этого направления, вроде нашей Симоны, еще большая редкость, чем амулеты и заготовки под них. Как показали испытания, нужна скорость и еще раз скорость, чтобы гарпуны с изрядного расстояния успевали поражать вражеские корабли, не встречая противодействия.
        Ну и конечно предварительная наводка, чтобы поражать врага ниже ватерлинии.
        Тут тоже все непросто, вообще изначально была мысль торпеды пускать. Магии все равно, в какой среде толкать гарпун, да и бурун не такой заметный, не говоря уже о том, что местные противоторпедных приемов не знают. Остановила невозможность корректировки курса торпеды и то, что при промахе, цельный амулет утонет в пучине моря. За такой невосполнимых ресурсов по головке не погладят, и собственно гарпун стал воплощением идеи, как бы и врага утопить, и амулет не потерять.
        Правда, с Симоной и промахи не страшны, главное - принципиально победить.
        Пять залпов гарпунами, из этаких средневековых многостволок - направляющих. По пять с каждого борта, и сегодня удачный день - все в цель! Потом, потом, конечно, найдут средство противодействия и этому изобретению, но пока что новинка показывала себя во всей красе. Десять пиратских кораблей стремительно погружались, издырявленные ниже уровня воды. Оттуда пытались еще стрелять из луков, слали какие-то слабые заклинания, но тщетно. Лусио и Симона бдили и сдували стрелы и болты, а то и заворачивали их обратно.
        Марио на носу «Каракатицы» тоже не дремал и слал одно заклинание за другим, поджигая и ломая.
        Кажется, он даже успел подпалить паруса еще одному барку, прежде чем мы пролетели коридор, созданный Тараном, и снова вылетели на простор моря. Также мы отвлекли на себя внимание всех пиратов, и теперь десятка кораблей Середки, с противоположной стороны, с шумом и треском, приступила к таранам и абордажам. Пусть у них там всего по два движителя, но зато усиленный нос и морпехов по взводу на корабль. Плюс маги, не такие бодрые, как наш отряд, но все равно маги.
        У пиратов и таких нет.
        И как сглазил, нашлись у пиратов маги, и воздуха, и металла, и даже парочка иллюзионистов. Бросив тонущие корабли, все свободные покатились на помощь сцепившимся в абордажных клинчах. Теперь получалось по два пиратских корабля на один наш, плюс все это смешалось в огромную кучу-малу, которую уже не завалишь площадными ударами. Пираты сразу начали одолевать, и Марио крутанул рукой в воздухе, подавая сигнал Лусио и Симоне.
        - Средний ход, в свалку не лезть, - скомандовал Марио.
        Капитан продублировал его приказ и уточнил.
        - Просто дрейфовать на месте?
        - Джейх? - обратился ко мне Марио.
        - Извини, командир, мои просто утонут, - развел я руками.
        Ну да, железные же, так и не сделал плавучего робота класса «Буратино», все никак нормальное дерево не попадается. Чтобы и прочное было, и ровное, и обработке легко поддавалось, и вообще. Да и не требовались особо пока плавучие роботы, обходились полетами.
        - Понятно, - досадливо отозвался Марио. - Вот вечно так. Капитан! Везите нас к этому побоищу и быстро!
        Капитан только пожал плечами, и мы помчались обратно. Продырявленные корабли благополучно разваливались, ложились на бок, вокруг барахтались пираты и плавало разнообразное барахло. Импульсы от гарпунов тоже ощущались, и я в очередной раз пожалел, что не смог сделать хвост с амулетом управляемым. Тогда можно было бы сделать самонаведение на цель, и сейчас гарпуны бы сами повыпрыгивали бы из воды и прискакали в закрома. Но, увы, это потребовало бы усложнения внутреннего ИИ на порядок, даже, пожалуй, пришлось бы делать его мощнее, чем у первого Халка. Конносферически рассуждая, можно было бы сделать и такой, в тело гарпуна засунуть металлический мозг с командами, но, тут сразу возникает целая куча но. Во-первых, при таких раскладах выгоднее делать самонаводящиеся торпеды: одна торпеда - один корабль. Во-вторых, такого никто больше во всей Середке не повторит, и в-третьих, на одну такую «думалку» уходит неделя. Сами понимаете, эффективность в одну торпеду в неделю - это просто курам на смех.
        Поэтому старые добрые «паучки», версия 1.3, доработанная после получения второго ранга.
        Наконец-то, хотя бы в пределах одной модели, удалось реализовать модульность и взаимозаменяемость. Плюс добавил им еще команду в реестр, на связь с «антеннами». Печальный опыт пережигания собственных роботов, заставил реализовать подмодель «паук-связист». Один на десяток, он не дерется и не травит ядом, просто получает и передает данные об остальных. А также передает команды, от управляющего амулета. Теперь любой, кто прошел проверку на благонадежность и сдал экзамен на допуск к работе с автоматами, легко и непринужденно мог управлять двумя сотнями роботов. Правда, приходилось учитывать, что внутри десятка все роботы делали одно и то же, но для этого люди и сдавали экзамен.
        Ну и немного потому, что история с Алвизом в очередной раз возбудила паранойю и секретность.
        Бой на кораблях протекал быстро и кроваво. Пока мы развернулись и подплыли обратно, пираты и морпехи успели уже уполовинить друг друга. Продемонстрированная скорость «Каракатицы» отбила у врага желание сбежать, зато подняла градус ожесточения. Помимо абордажников и морпехов в драку полезли все, вплоть до коков и юнг, воинственно размахивающих огромными ножами для разделки рыбы. Маги и с той, и с другой стороны оказались примерно равными, от девятого до шестого рангов, и они тоже увлеченно и кровожадно пластали друг друга. Били в спины, сами получали в живот или грудь сталью, падали, тратя последние мгновения жизни, чтобы кинуть заклинание.
        Единственное, в чем наши середочники превосходили - алхимия.
        Морпехи метали дымовые и кислотные гранаты, пили зелья на ускорение и усиление, натирали оружие и броню, и материли пиратов. Те не оставались в долгу, и густо лезли в атаку, размахивая саблями, топорами и мечами. Уж что-что, а драться холодным оружием пираты всегда умели, профессия такая. И стрелять из всякого разного тоже, будь в этом мире огнестрел, пираты отлично палили бы из огнестрела. Здесь же и сейчас они обходились арбалетами, и в меньшей степени луками. Хороший лучник на дороге не валяется и готовится много лет, а плохие на море просто не нужны. Иное дело арбалеты, в лапах огромных бугрящихся мышцами пиратов они выглядели просто игрушками.
        В свалке на палубах был еще тот плюс, что пираты, дав залп, больше не стреляли. Так, пара умельцев еще выцеливала, с кормы и закрепившись на вантах, но в общей мясорубке это уже ничего не решало. Палубы кораблей, причем наших кораблей, уже стали скользкими от крови и кишок, а о трупы то и дело кто-то спотыкался и погибал. Пираты уверенно давили, яростно рыча, и план их был понятен без лишних слов. Быстро-быстро, пользуясь численным перевесом и тем, что почти все корабли сцепились друг с другом, задавить морпехов и занять круговую оборону. В одиночку «Каракатица» много не сможет сделать (тут они, конечно, ошибались, но винить их трудно) и пираты отобьются. Или подойдет подмога, где-то рядом главный остров, основная база, самое сердце со складами, одна из основных целей поездки.
        Разумеется, в обычных условиях пираты успели бы дать деру или лучше подготовиться к драке.
        Но водометные движки внезапно изменили реалии боя на море, и можно было не сомневаться, что к концу цикла от желающих их заполучить не будет отбоя. На этом можно было бы сделать хороший бизнес, в иное время, в иной обстановке, и с иными людьми.
        - Вали магов!! - на «Каракатицу» хлынула толпа.
        Ой-бой, вот это вляпались в то самое! Не зря Марио не хотел близко подходить. Засадная группа, с самыми сильными бойцами и магами пиратов, этакий засадный полк, теперь собиралась засадить «Каракатице» по самые щупальца. Ну да, такой шанс не только переломить ход боя, но еще и разжиться новейшими кораблями на реактивной тяге. Неудивительно, что лезут, как будто им тут медом намазано, и орут во весь голос, подбадривая друг друга. И где только прятались, спрашивается? Три дюжины абордажников, каждый габаритами с Халка, и десятка магов, ого! Один даже четвертого ранга! Был бы тут Тиберий, так никто из нас вообще живым бы не ушел, но к счастью древние некроманты остались в прошлом. Даже из моей головы убрались последние остатки информации, после разрушения их Источника, и исчезновения части Северного материка. Тоже, кстати, одна из причин, почему поклонники Веселого Роджера так распоясались в этом районе.
        - Не на тех сабли задираете, - процедил я, складывая руки на груди.
        Из трюма по специальному пандусу уже выкатывались и выбирались «паучки», шевеля лезвиями. Пираты даже не подумали останавливаться, кто-то из них взревел.
        - Бить в суставы и брюхо!
        Ну да, слишком уж широко использовалась эта модель, новости и слухи разошлись.
        - Атака! - скомандовал я роботам. - Враги те, кто с оружием!
        «Паучки» немедленно ринулись на пиратов, так как на палубе только они были с оружием. Ну и еще Риккардо, но он стоял рядом со мной. После все той же заварушки в Середки, я превентивно озаботился вопросом того, чтобы ни одно мое творение не смогло мне навредить, по крайней мере, в ближнем бою. Особый амулет - нулификатор, очерчивал круг радиусом в метр вокруг меня, заставляя всю технику идти искать другие цели. Так что наш ускоренный мечник пока что был в безопасности. Плохо, конечно, что он не в бою, но ИИ «паучков» его тоже запишет в цели.
        И, в конце концов, у нас тут целых два мага второго уровня и одна третьего, пусть работают!
        - Во славу Юканы, - донесся голос Лусио сверху, и один из магов врага упал на колени.
        - Пленных не брать, - и Марио воздел руки к небу, зажигая шар огня.
        Глава 3
        - Понятно, почему у них тут база, - сплюнул за борт Лусио.
        - Да, если бы флот не подловили, могли бы и не справиться, - кивнул Марио.
        Риккардо просто хмыкнул и потрогал рукоятку одного из мечей. В переводе на русский: «Пустите меня туда, я всех перережу в одиночку!» Он может, да, если враг за ним гоняться не будет, а сам Риккардо будет отходить на перекур и отдых, то рано или поздно всех перережет.
        - Слишком уж искусственные скалы, вот что скажу, - добавила Симона, завязывая волосы в хвост.
        - Джейх?
        - Скалы фонят магией, да, но там могут быть натыканы ловушки, - пожал я плечами.
        - Что скажут морпехи? - Марио посмотрел на их офицера.
        Майор Эзио, прямоугольный здоровяк, как и все морпехи, еще раз мрачно смерил взглядом остров. Да, та еще задачка, как высаживаться десантом на остров, окруженный кольцом отвесных скал? Хороших таких скал, добротных, «гарпун» так просто отскочил и скрылся в пучине. Единственный вход - извилистое ущелье с башнями сверху, катапульты, баллисты, стрелометы и толпа агрессивно настроенных пиратов.
        Поэтому мы и собрались на совещание, пытаясь решить, как разгрызть этот твердокаменный орешек.
        - Нам нужна почва под ногами, - хмуро ответил Эзио после паузы и почесывания затылка.
        Одернул форму, стандартную серо-синюю робу, на флоте Середки их все носят. Поправил меч, еще раз глянул на остров и сказал, еще более хмуро.
        - У меня осталась половина состава, полторы сотни морпехов. Так что, господа чародеи, либо вы уничтожаете башни, давая нам проплыть ущельем и высадиться, либо нас самих там уничтожат.
        - Мы вдвоем не осилим, - тут же вскинулся Лусио, - нас там подстрелят, Симоне не хватает боевого опыта!
        - Это верно, - цокнул Марио, - может, тогда вы нас перенесете и сбросите? Хотя нет, все простреливается, безопасно не высадишься, а там еще и толпа набежит озверевших жителей.
        Да, пожалуй, не стоило сообщать, что эскадра пиратов утоплена, но Марио следовал какому-то из стандартных протоколов. Сообщил результаты боя, предложил всем сдаться, и прочее, что там обычно предлагают. Остров забурлил и вспенился, образно говоря. Сразу начали сбегаться толпы желающих пустить нам кровь. Даже один самый дерзкий выскочил на бригантине, но далеко не уплыл. Дали отойти от фарватера и утопили нахрен.
        В результате патовая ситуация, мы не можем войти, они не могут выйти. Высадиться чисто магами - это, конечно, вариант, ударным отрядом сметаем башни, проводим корабли, чистим остров. Но кто сказал, что у них там нет сюрпризов именно из расчета атаки магов сверху? В момент посадки мы будем крайне уязвимы, что ни говори. И неизвестно, сколько там бойцов на острове. Пленные, конечно, рассказали все, что знали, да вот беда, знали они немного. Только и того, что пленных на острове хватает, добычи, да в гавани еще с десяток кораблей стоит, вот и вся информация. Точных цифр никто не представил, а начальство пиратское мы перебили в угаре драки.
        И тут меня осенило.
        - Так давайте высадимся незаметно!
        На меня обратились удивленные взгляды, даже Эзио перестал хмуриться и поглаживать шрам на щеке.
        - Это как еще? - спросил Марио.
        - Сразу скажу, по одному переносить морпехов я не буду, - встрял Лусио. - Долго, утомительно и нас заметят!
        - А организовать большой пузырь воздуха под водой можешь? - ухмыльнулся я в ответ.
        - Эээ… могу, да.
        - Ну вот, тогда проблема решена. Смотрите, что нам нужно для уничтожения башен? Правильно, оказаться рядом с ними, причем желательно не в одиночку, так как более чем уверен, что башни могут простреливать друг друга как раз на случай такого десанта, как наш. Поэтому нужно подобраться незаметно, путем, которого враги от нас не ожидают. По скале.
        Пауза, потом Марио махнул рукой.
        - Продолжай.
        - Необходимо подняться по скале, провесив веревку, по которой затем поднимутся морпехи. Как лазать по канату, только намного выше и в боевых условиях.
        - Мои парни справятся, - усмехнулся Эзио. - Даже если сорвутся, падать будут молча.
        - Ну, особой тишины там не потребуется, волны бьются в низ скалы с огромным шумом, - заметил Лусио, - только непонятно, зачем вешать веревку? Если вдоль скалы, то можно и так поднять, группами.
        - Эээ, я думал обойти ловушки в скалах, если они установлены, но раз группами, то, конечно, другое дело.
        - Там наверняка наблюдатели везде, будет ночной бой, - добавил Эзио.
        Конечно, можно было бы просто в наглую сбросить на врага пару десятков «паучков», но тут возникает ровно та же проблема, что и раньше. Пока Лусио и Симона будут перетаскивать нас, враги уже выбьют роботов и сбросят их со скалы. Чтобы успешно выбить башни, нужно накопить массу, толпу, способную удержать плацдарм и дать нам действовать, не опасаясь удара в спину.
        - Давайте имитируем ночную атаку, - предложил Марио. - Одним кораблем придется пожертвовать, но зато все внимание будет приковано к ущелью.
        - И высадиться можно чуть дальше, - добавил Эзио, - не обязательно же в лоб переть?
        - Нет, необязательно, - покачал я головой.
        Эх, был бы здесь Халк, уж проблемы бы не возникло! В наглую бы высадился, прямо посреди башен, да порвал бы всех, как Тузик грелку. Но, увы, моим многофункциональным зеленым автоматам запрещено покидать Середку, слишком уж они важные и многофункциональные получились.
        - Но по скале проползти все же придется, дабы избежать ловушек.
        - Откуда вообще у пиратов столько магов и такие средства? - риторически вопросил Марио. - Так что, готовься, Джейх, еще раз все обдумай, чтобы прошло без осечек. Мы уже один раз недооценили противника, ведь так? Ведь все были уверены, что пираты разбегутся, едва мы рассечем их флот и ударим сильной магией, и вот результат. Полторы сотни морпехов и сотня моряков погибла или выведена из строя! Так что Джейх дело говорит. Аккуратно подняться, обходя ловушки, провесить веревки - накопить силы, и только потом ударить по башням. Зачистить их, и только потом громить остров. Ценности нас все равно не слишком интересуют, а убежать на кораблях никто не сможет.
        - Они могут ожидать подкреплений от других островов, - не унимался Лусио.
        - Правильно, именно поэтому ты и Симона сделаете все возможное, чтобы за одну ночь десант на скалы был завершен. Джейх?
        - Полсотни морпехов и два десятка паучков будет достаточно. Пара «камер» у меня есть, наблюдателей не проморгаем. Веревки, крепеж к ним, чтобы в скале держался, есть у нас такой?
        Кстати, логичный вопрос, который следовало задавать одним из первых, а не в конце. Ну что поделать, идеи ко мне приходят в сыром виде, а наши уже ухватились и роют землю копытами, образно говоря.
        - Симона? - спокойно спросил Марио. - Сможешь загнать в скалу острую железку?
        - Смогу, если скала не замагичена, - отмахнулась та.
        Все такая же тощая, хрупкая и мелкая, то ли диету держит, то ли телекинезом жирок удаляет. Ест за троих, сам видел, но, как говорится, не в коня корм. Или правильнее будет, не в кобылу? Понятно, что в ней нашел Лусио, но у меня эти мелкие прелести и косточки вызывали только одно желание: накормить и отправить в санаторий. Симона, поймав мой взгляд, презрительно хмыкнула и наморщила загорелый носик. Ну да, нравятся мне полненькие женщины, чтобы значит, качаться на волнах, а не биться о камни, ну и что?
        - Джейх тебе укажет места без магии, он по ним и полезет, - спокойно сказал Марио.
        Он, прищурившись, посмотрел на скалы и сказал.
        - Значит так, слушайте диспозицию. Штурмуем ущелье ночью, часа в три, как раз «собачья вахта» будет, и самая сонливость. К этому времени ты, Джейх, должен быть уже наверху. Работаете втроем, ты, Лусио и Симона. Распределение ролей и так понятно, провесите веревку в обход ловушек.
        Мы втроем кивнули.
        - Затем Джейх садится наверху и бдит за обстановкой, Симона - подстраховывает. Шею там свернуть наблюдателю или еще чего. Лусио проводит под водой морпехов и «паучков» Джейха, благо им воздух не нужен.
        - Не уверен, что они по дну пройдут, - добавил я быстро.
        - Тогда морпехи потащат их на себе, а Лусио потащит под водой пузырь с воздухом, - скорректировал план Марио. - Когда начнется штурм - быстро и в темпе поднимаетесь на скалу, затаскиваете снаряжение и автоматы, и сидите тихо до рассвета. С первыми лучами солнца - бросок к башням и атака. Едва на вас отвлекутся, я и Риккардо ударим с тыла.
        - Так мы зачистим только одну половину, - опять полез вперед Лусио.
        Марио вопросительно посмотрел в мою сторону.
        - Если наши маги не надорвутся два десанта перетащить, то можно и так, - пожал я плечами.
        - Э, нет, два это много, - пошел на попятную воздушник. - Может первая группа затаится?
        - Теряем время, - отрезал Марио. - Все, высадка по плану, зачистим одну половину - будет плацдарм, чтобы атаковать вторую. Главное, на месте не стоять, а то так нас и расколошматят, несмотря на превосходство в силе.
        Утро, как по заказу, выдалось светлым и безоблачным. Солнце еще не показалось, но уже было видно все вокруг, оставалось только ударить. Пираты пока что нас не видели, двух наблюдателей убили, а смена должна была состояться позже. Увидев пятерых идущих к нам, я сообразил, что смена на рассвете, и что пора начинать, иначе через минуту нас раскроют.
        - Атака!
        Лусио тут же взмыл, обрушивая на противника Воздушный Молот. Двое пиратов схватились за горло, Симона, расставив руки и прикусив губу, держала и душила их. Морпехи уже бежали вперед, молча, на ходу доставая мечи. Хлопки, и десяток болтов полетел к незадачливому патрулю. И тут начались сюрпризы.
        - Сфера Земли! - центральный пират хлопнул в ладоши.
        Воздушный молот Лусио разлетелся, не знаю, уж как там телекинез Симоны, но болты просто тренькнули и отлетели в сторону, ударившись о гранит. Маг Земли, да что ж такое? Из-под земляного купола в воздух взмыли два камня и на высоте разлетелись в клочья, с громким треском. В башнях немедленно началось шевеление, послышался треск барабанов и крики.
        - Головы не терять! - рявкнул Эзио, бегущий впереди. - Джузеппе, дорезай! Филиппо, Андреа, Паоло, ваши десятки - к башням!
        Десятники или просто сержанты по-нашему, повели свои десятки. Джузеппе и его бойцы окружили земляной купол, остальные мчались вслед за Эзио к башням. Удар Симоны расколол сферу земли, завязалась рукопашная и противоборство с магом Земли. Лусио завертелся волчком в воздухе, сбивая с цели огромные копья, которые полетели из башен. Я со своими роботами внезапно оказался в тылу, впрочем, моя задача и не требовала мчаться впереди всех. Проникновение в башни, если они построены из камня, то есть зазоры, есть за что зацепиться, и потом вырезание засевших там. Удары с фланга и в спину, если толпа набежит на морпехов. Ударил - отравил, в общем, сокращение живой силы врага.
        Ну не все же мне аврально бегать, иногда ведь можно сзади постоять, покурить?
        Собственно так я и сделал, закурил и пошел, подгоняя «паучков» и намечая им цели. Два автомата устремились к магу Земли и оказались раздавлены в лепешку ударом огромных каменных ладоней. Но и сам маг Земли не устоял, пропустил атаку Симоны, которая просто разнесла ему голову. Быстро дорезав остальных, десяток Джузеппе, сократившийся на одного бойца, устремился к башням.
        - Силен, сволочь, - приземлилась рядом Симона. - Зато теперь понятно.
        Тут она закашлялась, но продолжения и не требовалось. Становилось понятным все, и кольцо скал, и действия пиратов, и то, как они сумели так быстро тут развернуться. Не иначе, как земляные решили себе собственный подконтрольный флот сделать, да еще и с возможностью откреститься, случись чего. Интересно, наши умные головушки в Середке знали об этом, или послали нас наобум, потому что пираты и вправду берега потеряли?
        - Вряд ли их тут много, - успокоил я девушку, - с десяток, не больше.
        - Десяток! - еще раз задохнулась Симона, теперь от возмущения. - Десяток магов с Источником!
        Она гневно глядела на меня снизу вверх, тяжело дыша. Чисто боевой цыпленок в атаке.
        - Кровавый Шторм! - донесся выкрик Марио.
        Морпехи уже столкнулись с отрядом прикрытия башен и теперь уверенно шинковали пиратов в капусту. При всей своей мышцатости и абордажности, пираты уступали морпехам в умении биться отрядом на отряд и дисциплине. Моя помощь им не требовалась, в сущности, и поэтому разослал «паучков» к башням, перейдя фактически на прямое управление. У него масса недостатков, включая ограниченное количество автоматов, которыми можно управлять, но взамен роботы делают именно то, что тебе нужно. Вот, например, сейчас они бы бестолково топтались возле стен, не в силах взобраться на них. Можно было не сомневаться - работа магов Земли. Толстые скальные башни, без единого шва, с бойницами на высоте в десять метров и отсутствующим входом - обычным пиратам такого не осилить никогда.
        Били с противоположной стороны пролива или прохода, катапульты, но это было ни о чем. Сразу становилось понятно, что Марио принял правильное решение, не став дробить силы. На каждой половинке находилось десять башен на краях скального обрыва, и установленные рядом стрелковые приспособления, и катапульты, и сетки с камнями, для осыпания кораблей, проходящих внизу. Готов поклясться, тоже дело рук магов Земли, вряд ли бы пираты стали возводить такую неприступную базу.
        Неприступную и с которой нельзя убежать.
        Как выяснилось, неприступными оказались и башни, и дверь там отсутствовала не просто так. Маги Земли заранее «заварили» входы, ожидая от нас пакостей, и пошли спать. Или еще куда. Факт в том, что с башнями на этой половине оставались два мага Земли, одного прибила Симона, а второго подрезал Риккардо, едва башня открылась. В отсутствие магического противодействия свалить башни не представляло труда, и мы ударили разом. Девять огромных «бульков» сопровождались беготней на «левой» половине пролива. Пираты разбегались из башен, откуда их неосторожно выпустили маги Земли. Возвращаться и сидеть в потенциальном каменном гробу никто не хотел.
        - Ну вот, проблема решилась сама собой! - хохотнул Лусио сверху.
        - Как-то слишком просто, - передернула плечами Симона. - Столько готовились, а потом раз-раз и победили?
        - Это как раз и есть самая правильная победа, - заверил ее Марио, складывая руки на груди. - Майор.
        - Уже, - ответил тот, показывая в сторону.
        Три морпеха укладывали ветки, потом полили их из двух бутыльков и подожгли. Огромный столб оранжевого дыма моментально взметнулся к небесам, а корабли Середки пришли в движение. Пока башни бездействуют, можно прорвать в гавань и поставить шах и мат острову, с нашей помощью, естественно. Удара с двух сторон пираты не выдержат, а потеряли мы всего трех морпехов.
        - Вот только все никак не пойму, почему оранжевый? - спросила Симона.
        - Алхимики, что с них взять, - хохотнул Марио. - Так, отряд, выдвигаемся вглубь острова!
        Глава 4
        Мы ворвались в городок, имея целью причалы, где сейчас силы обороны пиратов пытались сбросить наш десант в море. Корабли пиратов стояли, не дергаясь, прижатые к стенкам. Малочисленные дежурные команды не смогли оказать никакого сопротивления абордажникам - морпехам, и, таким образом, вопрос сопротивления на море оказался закрыт. Теперь оставалось только подавить оставшихся на суше, не забывая, что еще где-то бегает отряд из уцелевших башен.
        Дома и склады раскинулись вольготно, планировкой никто не озаботился, и улицы виляли петлями и зигзагами. Тут же обнаружился еще один недостаток такого: улица не просматривалась, и за поворотом вполне могла скрываться засада. Не говоря уже о том, что из этих самых домов пытались по нам стрелять.
        - Разбились на десятки и пятерки! - немедленно и от души гаркнул Эзио.
        Часть жителей убегала по склонам холмов, обступивших город с севера. Наверняка там же всякие поля с пшеницей и выпасаемая живность, но это потом. Все равно никуда не сбегут, у неприступной крепости есть и свои недостатки. Понять магов Земли можно, воспроизвели привычный шаблон, не задумавшись, а как оно на море - то? Непонятно только, почему пиратов не послушали, у тех опыт и все такое. Или самомнение магов с Источником пересилило всё?
        Морпехи тем временем разбились на десятки, которые в свою очередь разбились на две пятерки. На каждый десяток один маг, на каждую пятерку - один арбалетчик. Оставшиеся четверо тоже поделились, двое наблюдают, двое со щитами, не слишком большими, но все же достаточными, чтобы отразить, например, булыжник, вылетающий из-за ограды.
        - Подавить сопротивление! - донеслась команда Эзио. - Убивать всех, кто противодействует!
        А как же наши в порту? Или у Эзио на этот счет особые указания? Я-то думал, что мы вихрем промчимся сквозь городок, и, ударив в спину флибустьерам, поможем нашим. И только потом, подавив военную силу, начнем зачищать, грабить и все такое прочее, чем обычно сопровождаются захваты.
        Со вторых этажей особняков по нам стреляли, арбалетчики били в ответ, Лусио срывал крыши, Симона просто отправляла телекинезом стрелы обратно. Пятерки морпехов ловко преодолевали заборы, резали и крушили, мои «паучки» не отставали. Теперь, когда их оставалась дюжина, я вполне мог управлять всеми напрямую, и никаких обобщающих команд не требовалось.
        Риккардо мелькал где-то впереди, вырезая притаившихся в засадах или просто запугивая горожан. По мере продвижения наш отряд дробился и дробился, мы заходили все глубже в городок. Пусть он и не был большим, но и наш отряд так, мелочь, ну что такое полсотни человек? Причалы скрылись из вида, но оттуда неслись крики и ругань, а также редкие вспышки заклинаний.
        Магии могло бы быть и больше, но наши ожидали появления магов Земли и берегли силы.
        Как уже сказал, мы расходились все дальше и дальше, и, в конце концов, я остался практически один. Ну, если не считать десятка «паучков», сейчас чистивших соседний дом, и двух морпехов, один из которых был ранен в правую ногу и не мог идти быстро. В принципе условно-портативный датчик магии показывал, что вокруг чисто, но все равно, как-то внезапно засвербело в спине и появилось ощущение, что тут-то нас и прихлопнут.
        В конце концов, пусть маги Земли не разбирались в морских делах, но уж в защите городов они точно должны понимать толк. Видал я их парочку их укрепрайонов на Западном материке, хрен проедешь даже на танке. Но вокруг было чисто, и это означало, что маги Земли замыслили крупную пакость. Скорее всего, засели под землей, и чего-то ждут. Во всяком случае, так утверждал интуитивно - седалищный нерв, в котором свербело все сильнее.
        - Так, бойцы, - обратился я к морпехам, - не спеша отходим на соединение с основными силами.
        Они только молча кивнули, видимо и сами понимали, что слишком уж мы оторвались. При этом бойцы Эзио не грабили, не мародерничали и не занимались насилием, иначе ситуация стала бы совсем аховой. Собственно, они и после захвата портов таким не занимались, дисциплина среди морпехов поддерживалась железная. Тем самым Середка достигала нескольких целей, как в части централизованного сбора трофеев, так и в плане имиджа.
        Но сейчас это внезапно сыграло против нас.
        Сказали морпехам подавить сопротивление, они и давят, а эти пираты, как назло, все никак не унимаются. В результате вместо спаянного отряда, куча мелких групп, и если сейчас маги Земли вмешаются, нас передавят поодиночке. Остается только уповать на датчик, по-прежнему показывающий, что вокруг пусто в плане магии, и здравый смысл руководства, включая Марио. Кстати, что-то его не слышно, а ведь наш командир не дурак ударить чем-нибудь площадным, мощным, чтобы сразу и толпу прибить, и дух врага резко снизить.
        «Паучки» взяли нас в круг, и мы медленно заковыляли в сторону порта, рассудив так, что там конечная цель, значит с нашими пересечемся. Пройдя пару колен улицы, мы внезапно вывернули в лужу крови. Сваленные друг на друга тела, с десяток пиратов, все в татуировках и глубоких разрезах, откуда до сих пор медленно, нехотя, вытекала кровь.
        - Риккардо, - резюмировал я непонятно зачем.
        Странно, вроде мечник шел впереди, как так? Или он зачистил и умчался, а остальные морпехи просто прошли мимо. Рядом с телами, виднелась дырка в заборе, и за ней одноэтажный дом, с трупом на крыльце. Так, тут получается, все уже подавили, а мы в тылу? Тишина вокруг реально гробовая, даже из порта ничего не доносится. Что вообще происходит? Мне становилось все больше не по себе, и тут, наконец, прорвало.
        Огромные колонны земли взмыли в небо, а по гавани ударил каменный поток с неба. Тут же раздались крики, невнятный рев, сливающийся в единое «Аааааа». Морпехи тут же подняли оружие, я положил руку на шокер, но рядом с нами ничего не происходило. Крики шли со стороны порта, там снова зазвенело железо, и захлопали заклинания.
        - Удар небесного огня!! - донесся крик Марио.
        Наш командир как-то объяснял, что если сосредоточиться и правильно крикнуть, то мощь заклинания растет. Не в разы, но полуторакратное увеличение силы вполне можно получить. Я честно пробовал, но умнее мои автоматы от криков не становились, так что наверное весь этот ор работал только в бою.
        - Командир, - почти прошептал один из морпехов, дергая меня за рукав и показывая вверх.
        - Ой-бой, - только и прошептал я, наблюдая, как огромный шар плазмы падает прямо на город.
        И вот здесь нас спасла так ругаемая мной кривизна улиц! Ударная волна разломала центр города, но все же до нас дошла в сильно ослабленном виде. Подумаешь, сбило с ног, да слегка припорошило пылью, ерунда. Даже дома устояли, да попутно все сопротивленцы притихли. Торжествующий рев морпехов и еще два удара Марио, не таких объемных, но зрелищных, окончательно сломили сопротивление.
        Самых глупых, еще пытавшихся что-то вякать из-за заборов, быстро вырезали, и с момента удара плазмой не прошло и часа, как сопротивление было подавлено. Как выяснилось, хитрый план все-таки был, и маги Земли вылезли из-под земли, тут же схлопотав удар от Марио. Наш командир, ради такого случая, даже в бой не лез, сидел и ждал, копил силу и злость, а потом жахнул от души.
        Всех пленных и раненых согнали в бараки рабов на западной окраине. Рабов освободили и приставили надзирать за горожанами, убиравшими трупы и разрушения. Морпехи следили, чтобы никто не дрался и не проявлял излишней жестокости. Также горожан заставили стаскивать материальные ценности на корабли Середки.
        Кровавое, резкое и жесткое подавление сопротивления сделало всех местных тихими, на какое-то время.
        - И что теперь? - спросил я Марио, который задумчиво стоял на скальном кольце и взирал на остров сверху вниз, сложив руки на груди. - Будем ломать тут все?
        - Симона предложила завалить проход в бухту, - тут же ответил командир, - но я отказал. Сам понимаешь, магам земли такое расчистить - раз плюнуть.
        - Тогда что? Засядем здесь и сделаем базу?
        Марио только фыркнул в ответ, показывая глубину глупости вопроса. У Середки флота не хватало на собственные границы, сейчас вот только стало полегче, из-за прикрытия Водных, а так дефицит был обычным делом. Нам, конечно, выделили «Каракатицу» во времена оны, но и спрашивали за нее соответственно.
        - Сидеть не будем, но и оставлять так просто вопрос с магами Земли нельзя. Поэтому ты, Джейх, возьмешь два корабля, набьешь их добровольцами, желающими жить и служить Середке, и поплывешь на юг, к ближайшему острову-крепости Водных.
        - А если добровольцев не наберется? - не удержался я от вопроса.
        - Тогда поплывете на одном, но больше двух все равно не дам, - задумчиво ответил Марио. - Доложишь там о магах Земли, пиратах и всех делах с этим островом. После чего проследуешь к Середке, и на этом твоя миссия будет закончена. Лучше займись доводкой подводно-наводных автоматов, это не последняя зачистка портов и городов, а твоя мощь, откровенно говоря, удручает.
        - Ну, так уговори Этторе выпустить Халков с острова, будет тебе мощь. Я бы в одиночку этот остров завоевал.
        - Может быть, и уговорю, - совершенно серьезно кивнул Марио.
        Он вообще не был склонен шутить о работе. Тем временем Марио продолжил самым мирным тоном.
        - Тут, собственно, работы особой не осталось. После разгрома основной базы всякая мелочь на окрестных островах и так разбежится, а кто нет - тех перетопим. Несомненно, земляные собрали здесь всех магов, кого нашли у пиратов, так что противодействие будет слабым.
        - Если маги Земли не пришлют подкреплений.
        - Да, именно поэтому нужно как можно быстрее предупредить водных, - кивнул Марио. - Пусть они тут сами разбираются, раз уж земляные творили эти скалы, они их и обрушить могут в любой момент. Нам такого счастья не надо, проведем рейд по окрестностям и тоже поплывем обратно.
        - Понятно, добровольцы на мне, если что, «паучки» мне в помощь, но что с остальными?
        - Тебя так волнует их судьба? - бросил оценивающий взгляд в мою сторону Марио.
        - Я и сам был рабом в начале пути, так что волнует, да.
        - Вот тогда иди и займись вопросом, пока еще есть время.
        И я, пожав плечами, пошел. Не то, чтобы мне снились кошмары о первом месяце пребывания в мире Юканы (жизнь с Тиберием в голове - вопрос отдельный), но вот это ощущение бессилия и рабства запомнилось хорошо. У местных отношение проще, хотя и нельзя сказать, что рабовладение широко распространено. Все-таки, в условиях непрерывной войны выделять еще силы на охрану и сопровождение рабов, неэффективно. Хотя были прецеденты, подобные земным, когда рабам вручали оружие и бросали в бой, пообещав свободу. Много чего было в истории Юканы, включая даже попытку построить всемирную империю.
        Выселенные из бараков, бывшие рабы не то, чтобы ютились во временном лагере, но как-то так получилось, что побуянить и пограбить им не дали. Морпехи Середки резко пресекли все попытки разборок, грабежа, поджогов, а особо рьяных просто повесили прямо на местах поимки. У Середки в этом был свой интерес, далекий от гуманизма, но пленникам пиратов о том рассказывать не стали.
        В итоге четыре сотни мужчин и женщин, и детей, использовавшихся в качестве бесплатной рабочей силы, стихийно заселили восточную окраину городка, через которую мы атаковали позавчера. Три десятка морпехов и дежурный маг приглядывали за районом, для вящего спокойствия. Остальные вычищали склады и дома, выносили ценности, составляли опись и, в общем, совершали то, что можно назвать «организованным государственным грабежом».
        Тут еще вставал вопрос, что будет с пленным пиратским населением, но задать его Марио я как-то забыл. Не то, чтобы мне было особо интересно, просто внезапно подумал, что выпадаю из социума. Жизнь с роботами, и глубокое погружение в тему автоматов. Только миссии и не дают атрофироваться социальным навыкам, ну и еще немного заседания в Совете Магов, но там обычно просто большой чат, без особого смысла. Все важные, в рангах и с заслугами, и каждый любит потянуть одеяло на себя. Идеи и взаимодействие различных школ магии, конечно, отрабатываются, но на каждое полезное слово десять пустых. Так что задание возить бывших рабов - оно еще ничего, можно сказать, даже польза социальным навыкам будет.
        - Ну, как тут всё? - спросил я у Джузеппе, подходя к морпехам.
        В принципе, и так было видно. Морпехи наслаждались отдыхом, дежурный маг так вообще загорал на крыше, только пятеро наблюдателей бдили. Понятно, что случись чего, морпехи моментально встанут «в ружье», но все равно расслабленно-курортная картина настолько не вязалась с оцеплением и охраной, что я испытал некоторый диссонанс. Так как бывшие рабы расположились в домах рядом с водой, от поста морпехов отлично просматривалась общая активность в районе. Люди бродили потерянно или просто лежали, наслаждаясь отдыхом, готовили еду, о чем-то общались и втихаря разграбляли дома. Зачем, спрашивается? Им все равно это отсюда не увезти, гм, а они вообще собираются отсюда уезжать? Идею Марио с Водными я понял, но остальное?
        Из окна ближайшего особняка выглянул Эзио, что-то жующий.
        - Майор просил вас дождаться его, - пояснил Джузеппе лениво.
        Просил так просил. Пожав плечами, я присел рядом с сержантом морпехов, закурил и спросил.
        - Что с пленными пиратами?
        - Сидят тихо, - пожал плечами Джузеппе. - Долго, конечно, не просидят, но нас здесь уже не будет к тому времени.
        Затем подошел Эзио, поприветствовал и объяснил план верховного главнокомандования. После зачистки острова от материальных ценностей, эскадра просто уйдет. Бывшие рабы, желающие добраться домой, могут воспользоваться кораблями пиратов, стоящими в гавани. Если нет морских навыков - вон бараки с пленными пиратами, разбирайтесь.
        - Да это же будет кровавая бойня! - потрясенно воскликнул я, дослушав майора.
        - Выбирай, кого тебе жальче: пиратов, топивших наших собратьев, или бывших рабов, отказавшихся добровольно присоединиться к Середке, - спокойно ответил Эзио. - Кого спасать будешь? Насильно спасать, против их воли?
        - Эээ…, - растерянно промычал я в ответ. - А разве нельзя посадить людей на корабли, пусть плывут по домам?
        - Можно, конечно. Но никто из них, - Эзио показал головой в сторону района бывших рабов, - не подошел с инициативой, не предложил. Они ждут, пока мы решим за них, вот мы и решили. Кто добровольно захочет быть с Середкой - пусть, остальные - могут разбираться друг с другом в ожидании кораблей Водных. Тебя волнует судьба этих людей? Уговори их выбрать сторону Середки, корабли есть, все уплывут, даю тебе слово!
        Посмотрев на Эзио, уверенного в своей правоте, я передумал разводить дискуссию. Да, в Середке нет рабства, для тех, кто признан жителем острова. Остальные - на контрактах, добровольно тянут лямку за гражданство и прочие плюшки. И постановка вопроса, озвученная майором морпехов и Марио, она, конечно, правильная, но все равно как-то не то. Поэтому к площади, на которой мне предстояло выступать с убеждающей речью, подходил в немного сумбурных чувствах, пытаясь понять, что не так.
        И чуть не наступил на девушку, сидящую на корточках перед замершим «паучком».
        Она подняла руку, и автомат подал сигнал «попытка воздействия, обнаружен техномаг».
        - Гхм, он слушается только меня, - сообщил я девушке.
        - Ой, извините, - она подняла голову, - просто он такой красивый.
        - Как вас зовут? - мое лицо невольно расплывалось в широкой глупой улыбке.
        - Агнесса, теперь, - она замерла на секунду, - те-хно-маг десятого ранга, ой!
        - Скажите, Агнесса, вы бы хотели переехать в безопасное место, где полно таких красивых автоматов?
        Глава 5

12 мая 4 года 12 цикла
        Середка, тренировочные полигоны.
        Полигон номер двадцать пять был оцеплен боевыми магами Этторе. Бартоло, сильнейший маг-иллюзионист Середки и его команда три дня ставили защиту вокруг полигона, в дополнение к уже имеющейся общей. Высокая комиссия, в лице двенадцати Глав и их помощников, а также представителей Водных ожидалась во второй половине дня. Тройка метеомагов трудилась, разгоняя тучи, а я сидел в сторонке и наслаждался бездельем.
        - Учитель, ваш кофе, - подошла Агнесса и протянула кружку.
        Строго говоря, это не было земным кофе, но я над такими тонкостями предпочел голову не ломать. Пахнет вкусно, бодрит, делается из зерен кустарника - кофе. Дорогой, правда, как не знаю что, и в продаже особо не найдешь, но тут внезапно на помощь пришли несколько вещей. Из-за дороговизны продукта, выращиваемого только в некоторых областях Южного материка, оный товар пользовался спросом у контрабандистов. Объемы небольшие, прибыль огромная, спросом пользуется, в общем, все условия. Еще, по слухам, на южной оконечности Западного материка, маги Жизни держали специальную область для выращивания всего подряд, в том числе и кофейных кустарников, но по понятным причинам, контрабандисты туда не заплывали.
        Так что, в условно-мирное время достать кофе можно было, но стоило оно бешеных денег. С учетом того, что все или почти все сбережения контрактника вкладывал в Халка, оставалось только мечтать. Но, внезапно, став полным гражданином и войдя в Совет Магов, я не только получил резкое увеличение доходов, но и расходы сократил. От моих проектов уже не отмахивались, а зарядка амулетов производилась штатными магами, то есть бесплатно для меня.
        Взамен от меня требовали новых проектов, наращивания боевой мощи Середки, впрочем, оного наращивания требовали от всех, кто занимался подобными проектами. Требовали и расширения штата учеников, чтобы и в мое отсутствие разработки не прекращались, и вообще мол, мало ли чего на миссиях может случиться? Надо полагать, будь у Этторе хоть один техномаг выше пятого уровня, меня бы уже давно попросили посидеть дома, для пущей безопасности.
        Вот так вот, теперь, собственно мог бы покупать кофе, но внезапно боевые действия и хаос, устроенные Водными, дали возможность наслаждаться напитком бесплатно. Линия Гоффредо продолжала действовать, и Водные иногда делились захваченными ценностями с ценными союзниками, то есть Середкой. Представитель от Водных тоже должен был присутствовать на испытаниях новой разработки имени меня. Первый в мире «бумер», Беспилотный Управляемый Магический Разведчик, творение на стыке нескольких школ магии. За такое нашим властям и Водным не было жалко ничего, так что материалы, включая стимулятор - кофе, выделяли бесплатно, целыми ящиками.
        Правда, и попотеть пришлось, но оно того стоило.
        Теперь вот можно полежать, насладиться кофе и бесплатным массажем плеч и шеи от Агнессы. Личная ученица за прошедшие два года выросла до седьмого ранга и стояла на пороге получения шестого. Меня она просто обожала, но не потому, что я такой красавец и подтянутый мачо, а потому что повелеваю целой толпой роботов. От демонстрации возможностей Халка она чуть не умерла, прямо там же, от счастья. Еще она была бы не прочь выйти замуж за меня, но я предпочитал держать дистанцию, по совокупности обстоятельств.
        Хотя сексом мы занимались регулярно и со всем удовольствием.
        - Учитель, - сказала Агнесса, продолжая разминать мне плечи, - есть идея, как увеличить модульность автоматов.
        Тут надо заметить, что согласно поговорке о мухах и котлетах, мы разграничивали личное и служебное. Нет, в другое время и в другом месте, охотно смешал бы все и даже женился бы на ней. Красивые прямые ноги, грудь третьего размера, смуглое тело, правильные черты лица, и наличие мозгов - не женщина, а мечта. Проблем было всего две, во-первых, она младше меня на двадцать лет, а во-вторых, любит она вначале роботов, а потом людей. Сексом, как уже сказал, занимаемся регулярно, но более чем уверен, будь у Халка функция размножения, Агнесса спала бы только с ним. Или с одной из секс-машин, которые любили показывать в земной порнушке. По правде говоря, более чем уверен, когда Агнесса доберется до четвертого ранга, тут же начнет проектировать собственного Халка, многофункционального робота-мужа.
        Впрочем, мне наплевать.
        Даже вот общение теперь предпочитаю разделять. Если Агнесса говорит о работе - то учитель, если дела личные, то Джейх. Просто и сердито, и в постели мы не говорим о работе, а на полигонах - о сексе.
        - Излагай, - сказал я Агнессе.
        Вот, видите, мы на работе и говорим о работе. Проблема модульности была и оставалась важнейшей, после проблемы сопряжения нескольких магий в одном автомате. В идеале хотелось бы получить полную взаимозаменяемость деталей всех автоматов, производимых в Середке. Это, конечно, потребовало бы доводки и переработки имеющихся моделей, но выигрыш можно было бы получить огромнейший. Роботы смогли бы не только использовать друг друга и более мелких собратьев в качестве запчастей - например, «муравьи», в качестве конечностей для «паучков» - но и самостоятельно собираться в более крупные автоматы. Те же «гарпуны» смогли бы сливаться в торпеду - «акулу», а «терминаторы» в огромный строительный кран, например.
        Это, разумеется, в идеале.
        На практике же, неудовлетворительной оставалась модульность даже в пределах одной модели. Это не говоря о том, что роботы не умели самостоятельно чиниться. Мозгов, в буквальном смысле, не хватало. Усложнять ИИ - стоимость робота и время изготовления резко растет, а продукция массовая, тут такое недопустимо. Сами техномаги еще могли напрямую приказать автоматам - бери вот это, крепи себе - но и тут получалось долго и занудно. Иногда оказывалось быстрее и дешевле самому починить или поставить запасную часть, чем приказывать роботу. Не говоря уже о том, что управленцы с амулетами, ни разу не техномаги, не могли и такого «прямого» ремонта.
        Сейчас прорабатывались два основных проекта.
        Первый предполагал разработку еще одного типа ИИ, уже для ремонта. Набор типовых команд, определение типовых моделей и типовых действий. В общем, полная стандартизация и типизация, с предварительной сортировкой. Отсев нетипичных случаев для «ручного» ремонта. Закладка в роботов второго ИИ, с добавлением функции переключения между ними. По сигналу или после разрушения, скажем, пятидесяти процентов робота, автоматическое включение функции «ремонта». Проблем и недостатков у такого подхода была масса, включая возможную драку двух роботов в режиме «ремонта» за запчасти друг с друга.
        Второй проект предполагал создание новой модели «мусорщик», который будет заниматься только одним. Бегать по полю боя и тащить всех поврежденных роботов в точку, откуда исходит сигнал. Предполагалось, что там развернут полевой ремонтный комплекс, включающий в себя пару многофункциональных роботов, заточенных на ремонт. Дополнительные возможности по магии металла - сварка на месте, контейнера со стандартными запчастями и ИИ-шками на замену, плюс программирование операции: «делаем из двух роботов одного». Тоже решение с кучей недостатков и возможных грабель. В идеале, конечно, красиво, поточный ремонт, теоретически дающий возможность боевым автоматам бесконечно ходить в бой, только успевай заряжать ремонтников и подвозить запчасти. На практике - геморрой по самые гланды, начиная хотя бы с разработки все того же ремонтного ИИ, которого еще не существует в природе.
        При этом первый вариант - проще, зато второй - в перспективе, даст возможность постройки роботизированных конвейерных линий. Включая сборку роботов самими роботами. Начальство же просто хочет, чтобы автоматы использовались многократно и не требовали везти их в наши мастерские для ремонта. Чтобы те же шахтеры могли просто на месте починить или робот мог заняться авторемонтом, такие мелочи уже никого не интересовали - главное результат. Пока что еще удавалось решать вопрос за счет общей неторопливости жизни и практике «сразу шлем целого робота на замену». Этакая ротация, чтобы людям не ждать, пока починим. Но все равно, это не решало вопроса в целом, и приходилось думать и думать, пытаясь найти оптимальное решение.
        - Когда мы подключаемся к автомату, то получаем отклик о его состоянии, - начала пояснять Агнесса. - Проблема с ремонтом не только в том, что не выдерживаются размеры запасных частей, но и в том, что ремонтный автомат ограничен заданным набором ситуаций.
        - Допустим, - хмыкнул я.
        Хоть мы и не говорим в постели о работе, но влюбленная в роботов Агнесса заводится от технических разговоров. Помнится, когда объяснял ей концепцию стандартизации, она изнасиловала меня прямо на рабочем месте, благо хоть дверь удалось закрыть удаленно, а то присутствие учеников и подмастерьев в здании ее не волновало. С чем связана такая страсть, так и не понял, только предположил, что последствия плена, рабства, освобождения и обретения магии наложились одно на другое, изрядно ударив по мозгам.
        Сама Агнесса, понятное дело, в своем поведении ничего странного не видит.
        - Если же добавить в ремонтный автомат возможность получать отклик от боевых роботов о состоянии, то на основе отклика можно сразу задавать ремонтную программу, вот!
        - Эээ, ладно, не будем трогать вопрос разработки программы: «отклик - ремонт», но причем тут повышение модульности автоматов?
        - Ой, не модульности, степени ремонта модульных автоматов, извините, учитель.
        - Каковых автоматов у нас еще и нет, - проворчал я в ответ. - Агнесса, ты не подумала, что отклик автоматов все равно придется типизировать? Это нам не нужно, мы воспринимаем информацию, уже зная, какие модели у нас есть, что где используется и так далее. Ремонтный автомат, откуда это знать будет?
        - Извините, учитель, - скисла Агнесса, поняв, что ее идея не решает проблемы.
        - Нет, предложение хорошее, - я пожевал губами, пытаясь подобрать формулировку. - Просто отличное. Скажем так, я внезапно понял, что нам нужно разнести тело и мозги ремонтного робота.
        - Эээ, учитель? - удивилась Агнесса.
        - Упрощение, упрощение и еще раз упрощение каждой операции! Типизация и унификация! У нас есть десять, точнее одиннадцать основных моделей используемых автоматов. Значит, нам потребуется двенадцать простейших ИИ, запрограммированных на ремонт. Каждый ИИ отвечает за свою модель, еще потребуется список основных поломок, здесь его необходимо будет слинковать с откликом от поврежденного робота.
        Тут мне еще пришло в голову, что нужно жестко «зашить» в металл диагностический элемент, который бы по сигналу выдавал состояние робота, независимо от функционирования ИИ. Но как это сделать - хрен пойми, на одном «хачу шоб було» далеко не уедешь. Надо четко представлять, что и как работает, и какой результат должна давать магия, прежде чем начинать заколдовку. Если бы дело сводилось к одной только фантазии, по Юкане уже давно бы лихо рассекали автоботы и десептиконы, заливая плазмой всех врагов.
        - Итого, каждый ремонтный ИИ специализируется по своей модели, что позволит упростить управление. Двенадцатый запрограммируем на опознание робота и включение соответствующего ремонтного ИИ. Таким образом, вместо сложного единого мозга (каждая дополнительная команда в ИИ усложняла работы, хорошо хоть не экспоненциально), который займет месяц производства, у нас будет двенадцать маленьких. По часу на каждый, в пилотных моделях, и потом на поток, время еще сократится.
        Агнесса, стоя сбоку, внимала моим речам. По мере понимания, дыхание ее учащалось, а глаза становились все маслянистее и маслянистее. Вот уж технофилка, этак еще чего доброго, прямо тут набросится, на глазах у остальных учеников и парней Этторе. Впрочем, ученики, собиравшие «бумер» и без того обменивались замечаниями, мол, опять Агнесса перед Джейхом задницей крутит и носится, как девочка на побегушках.
        Виделась ученикам тут крупная несправедливость. Мол, начальство, используя свое положение, спит с красивыми девушками, и заставляет оказывать услуги, в обмен на ускоренное повышение в рангах. В общем, разговоры и сплетни, все как на Земле, с поправкой на магию. Понять, что Агнесса жената на железках и роботах, парням не хватало воображения. Тоже, кстати, одна из причин, почему техномагия здесь хромала, не хватало воображения людям представить роботов. Мне-то легче, в кино всякого повидал, да и при всей своей не технической натуре, нахватался по верхам полезного. Вроде все той же стандартизации.
        Опять же, если бы мои знания совместить с Агнессой, то была бы первая в истории Юканы женщина - робот. Я ей, конечно, передаю, что знаю и умею, но все равно, базы девушке не хватает. Не говоря уже о системном образовании, и с этим почти ничего не поделаешь. Она учится, жадно, исступленно, работает на износ, вьется вокруг меня, но первые двадцать лет жизни упущены. И следующие могли бы быть спущены в никуда, не реши начальство объяснить пиратам, на кого можно задирать мачту, а на кого нет. Иногда мысли о том, что возможно вокруг, на расстоянии дня пути, ходят и ничего не подозревают десятки потенциально сильных техномагов, доводили просто до исступления. Конечно, когда Агнесса подрастет, как маг, то сможет меня заменять, но, сколько времени уйдет? Даже если лет пять - на миссии она не ездит, а без боев в этом мире развитие замедляется - то мне уже под полтинник будет. И без того ощущаю, что староват стал для выездов на большие дела, и гибкость не та, и реакция сдает. Опыт то да, богатейший, да хрен ли толку, если передавать его будет некому?
        Опять же ворчливость растет, старею, старею.
        Еще пара годков, и двадцать лет будет, как землю Юканы топчу. Как тут не разворчаться? Как тут не почувствовать себя старпером, которому скоро на пенсию? Буду тихо сидеть на веранде особняка, и потягивать кефир беззубым ртом. А что, если затея с этим циклом выгорит, Водные, а значит и Середка, вполне завоюют мир. За оставшиеся года уже никто не успеет набрать ни силы, ни возможностей, чтобы выбить Водных, а значит и Середку. Интриги, понимаешь! Хаос на море, уничтожение флотов противника, превентивное, по большей части.
        Агнесса, уловив, что больше возбуждающих рассуждений о технике не будет, сразу поскучнела и пошла за чаем. Или просто силы бережет для показа «бумера»? Формой беспилотник напоминал треугольник, но если слегка напрячь фантазию, то вполне можно представить форму бумеранга. Прототип, даже толковой системы слежения нет, нужно подключаться напрямую и работать на ощущениях, что называется. Впрочем, этого хватит, чтобы показать комиссии, что основные цели технического задания достигнуты. Бесшумный взлет-посадка, возможность переноса грузов, включая бомбы, или транспортировки пары магов наверху. Наблюдение и управление не-магом, плюс скорость, плюс маневренность. Самостоятельная работа «бумера» - второй этап, ИИ еще дорабатывать и дорабатывать.
        Но и того, что было, оказалось достаточно, чтобы комиссия из глав, оказалась более чем удовлетворена.
        И самое главное - свои запасы амулетов и артефактов на все это не нужно было тратить. Основные заказчики, Водные, обещали предоставить самое обширное снабжение материалами, лишь бы через год получить два десятка бумеров, с комплектами управления и полностью доработанным на автономную работу ИИ. Вначале даже подумал, что они рейд к артефакторщикам устроят, потом сообразил, что у них и так на складах должно быть полно этого добра. Зачем-то же их резидентура сидела в Ангвалии на торговле с артефакторщиками?
        Когда все разошлись, а я изымал ИИ, на всякий случай, подошла Агнесса.
        - Учитель, вы удовлетворили комиссию, - промурлыкала она, расстегивая рубашку, - теперь позвольте мне удовлетворить вас…
        После чего меня ловко завалили на «бумер» и начали стягивать штаны.
        - В воздухе!! - вскричала Агнесса, отдавая беспилотнику команду на взлет.
        Парни Этторе из охранения проводили наш взлет завистливыми взглядами.
        Глава 6
        Примерно через месяц после испытаний «бумера», с наступлением июня 4 года 12 цикла, меня пригласил Этторе. И не только меня, как выяснилось, но и весь наш отряд. Пока я занимался разработками и сидел на острове, остальные в отряде, как выяснилось, усиленно работали и ездили на миссии. Все получили первый ранг, один я все ходил со вторым. Ну, Марио и так был единичкой, Лусио и Риккардо еще в прошлом цикле на двойки вышли, но Симона? Судя по хитрым лицам сокомандников, девушку, что называется, пропускали вперед и давали получать опыт и расти в силе.
        - Итак, господа, отряд «Небо» снова собрался вместе, и, как вы понимаете, задание вам будет очень и очень непростое, - начал речь Этторе.
        Начальник наш за последний год изрядно сдал, седина полезла в волосах, морщины на лице, в общем, хоть и по-прежнему боевой маг первого ранга, но уже не такой бравый. Можно было бы сказать, что срок пришел, так нет, он всего на четыре года старше меня. Похоже, что слухи насчет сильных осложнений на море не врали. Вроде бы, боевые операции по ослаблению вражеских флотов шли непрерывно, опять же, остальные из отряда не на поедании морковки первые ранги хапнули, не так ли?
        - За последний год, - Этторе выдержал паузу, - произошло несколько крупных… неприятностей, назовем их так. Аналитики просчитались или наши действия спровоцировали противников, теперь уже неважно. Степень кооперации различных магических и людских государств быстро нарастает. Остров-крепость Водных на юго-западе Внутреннего Моря едва не был взят штурмом, совершенно наглым и бесцеремонным. Линия Гоффредо нарушается ежедневно, и Водные близки к признанию того, что им не хватает сил. Флот и армия Середки тоже пострадали, и весьма значительно. Слишком рано мы расслабились и решили, что враг подавлен и загнан в угол.
        - Странно, на моих миссиях все проходило гладко, - удивился Лусио.
        Выглядел он все так же, как и при первой встрече, видимо, карлики стареют медленнее. Хоть и метр с кепкой, а репутацию бабника заработал, не говоря уже о прочих подвигах.
        - Поэтому вы все сейчас здесь и находитесь, - устало улыбнулся Этторе. - Не так уж много перворанговых у нас, да еще и умеющих и желающих активно сражаться. Кто состарился, кто погиб, а кого и устранили враги. Просчеты, просчеты, недооценка противника, переоценка собственных сил. Переломить ситуацию мы не сможем, но смогут Водные. Необходимо просто потянуть время.
        - Сколько? - тут же спросил Марио.
        - Года три - четыре, не больше, - «успокоил» Этторе. - И поэтому вас пригласили. И не только вас, но так как у каждого отряда своя цель, то понятно.
        Он встал, подошел к шкафу и достал оттуда огромный сверток. Расстеленная на полу карта Западного материка производила впечатление рисунка первоклассника. Множество белых областей с вопросами, пометки и помарки. Странно, я то думал, что все области и районы Юканы давно изучены и картографированы за столько - то лет. Особенно с учетом наличия летающих и прочих магов. Но Этторе тут же пояснил.
        - Это заготовка для одного из проектов, не обращайте внимания на недорисованность, она не имеет никакого значения. Итак, цель вашего отряда - вот здесь!
        Он показал точку на восточное побережье, значок города.
        - Это Медхайв, крупнейший порт демократической республики Ориния, каковая республика появилась на свет примерно два цикла назад. Силы магов Земли, чье государство примыкает к Оринии с юго-запада, и метаморфов, с северо-запада, сломили сопротивление трех королевств людей, и объявили о создании демократической республики, где царят сплошное равенство и дружба.
        Риккардо мрачно хмыкнул под нос, остальные просто расхохотались.
        - Цель этой операции стала понятна года полтора назад, когда Водные и мы внезапно столкнулись с плотным противодействием пиратов, переоснащением их баз-островов, и прочими вещами, которые вы тоже испытали на себе.
        - Джейх вон до сих пор испытывает, - подначила Симона.
        - Ревнуем?
        - Конечно, - тут же с вызовом вскинулась Симона.
        За прошедшие два года толще она не стала, но мою шутку про секс и худобу, прервал Этторе.
        - Был проведен рейд, этот рассадник пиратов вроде присмирел, но ненадолго. Тем не менее, полностью подавить Оринию мы сейчас не можем, Водным тоже не до того. Но ваша цель находится дальше, вглубь материка, Медхайв и его захват - лишь ширма и видимость, вроде как мы продолжаем свою стратегию по уничтожению флотов. В чем-то оно так и есть, пожечь флоты Оринии и пиратов, до кого дотянетесь, надо, но цель не они.
        - Маги Земли? - натянуто спросил Лусио.
        Тут его можно понять. Повелевая землей, маги понастроили линий обороны, пересечь которые можно было только по воздуху. Но если в обычных условиях полеты давали почти полную гарантию безопасности, то с магами Земли такой фокус не проходил. Их магические катапульты метали землю высоко и быстро, а корректировка полета снаряда приводила к девяностопроцентной эффективности подбития магов. Проще говоря, из каждых десяти магов, решивших перелететь их границу, земляные сбивали девять.
        Так что Лусио уже был готов отказаться, но Этторе опять его опередил.
        - Нет, на этот раз метаморфы. Есть у них там толковый маг, а может и не маг, но все равно толковый. Стратег и тактик, организатор, и, самое главное, тайный вдохновитель всех этих объединений против нас. Пускай не он придумывал план с внедрением в Середку, но зато он был близок к воплощению плана в жизнь. Говорю - он, потому что настоящее имя его неизвестно. Внешность тоже. Только кодовое имя «Двуух».
        - Двух? - переспросила Симона.
        - Двуух, - повторил Этторе. - Разведка Водных последние циклы почти не работала по метаморфам, так что тамошние агенты - мелочь, сидят по низам, почти ничего и не могут. Вы будете прикомандированы к бригаде «Спрут», поможете им взять Медхайв и закрепиться.
        - В наших войсках нет такой бригады, - медленно произнес Марио.
        - Зато она есть у Водных, это их операция, - пожал плечами Этторе. - Все, чем мы можем им помочь, послать туда толпу автоматов Джейха. Терминаторов, если быть точным.
        - На суше, да против людей, это может быть оправдано, - задумался Марио. - Джейх?
        - Города они штурмовать не умеют, это точно, но держать оборону в заданной точке - почему бы и нет? Свою лепту в подавление сопротивления внесем, потом могут поработать грузчиками и таскальщиками, большего, думаю, Водным и не надо.
        - Именно так, - кивнул Этторе. - Пока бригада будет держать Медхайв, и делать рейды вдоль побережья, вашему отряду предстоит перелететь на территорию метаморфов и убрать Двууха. В этом вам поможет тройка Водных.
        - Какая еще тройка? - тут же возмутился Марио.
        - Опять перелетать, - вздохнул Лусио.
        - Мне потребуется один из Халков, в таком разе, - вставил, и я свои пять копеек.
        - Будет тебе Халк, - проворчал Этторе. - Не знаю уж почему, но Водные придают огромное значение этой операции. У них не хватает разносторонних магов, так бы они и к нам не обращались. Не исключено, что Водные в курсе, что это за Двуух, только нам не сказали, чтобы исключить утечку информации. Пусть мы и выбили основную шпионскую сеть метаморфов, нет никакой гарантии, что не была развернута дублирующая, для подстраховки и сбора информации. Да, да, знаю, затратно, но иногда лучше перестраховаться, и именно это и делают маги Воды.
        - То есть мы, по сути, будем заносить Водным хвосты на поворотах и прикрывать спину, - мрачно подытожил Марио.
        - Именно так, - кивнул Этторе. - Поздно отступать, теперь можно только тянуть время и молиться Юкане, чтобы Водные успели. Не знаю что, можете сами у них спросить.
        - Наверное, все-таки готовят нулевого мага, - заметила Симона. - Вполне ж логично, раз есть слухи, то почему бы не воплотить их в жизнь?
        - Ну, хотя бы потому, что нулевой маг - это все-таки по большей части выдумка, - поморщился Этторе, - и так просто, за пару лет его не создать, при всем желании. Иначе все маги с Источниками растили бы нулевиков, чтобы убрать соседей. Тем не менее, представители Водных клялись сильнейшими клятвами на Источнике, что нужно продержаться три, максимум четыре года, и война будет выиграна. Соответственно, Середка должна оказать любую мыслимую помощь, теперь мы с Водными в одной лодке.
        - В чем, кстати, виноваты метаморфы, со своими слухами, - заметил я в сторону.
        - Вот-вот, - согласился Этторе. - Но все равно, отход за линию Гоффредо был ошибкой. Только понятно это стало не сразу, а когда стало понятно - было уже поздно. И наши рейды по портам - тоже, не говоря уже о политике Водных. Следовало сидеть ниже воды и не отсвечивать, а так мы только зря сплотили всех против нас. Да, если бы не удары по врагам - то Середку бы уже штурмовали, наверное. А может, и нет.
        Этторе не обращался ни к кому конкретно, он скорее воспроизводил в сотый раз спор с самим собой. Не удивлюсь, если весь прошедший год он терзался совершенной ошибкой. Конечно, никто не мог знать будущего, ну разве что ясновидцы. Тогда, на конец прошлого цикла, все казалось ужасным и угрожающим, как будто легионы врагов уже выстроились в преддверии Середки, и союз с Водными, плюс превентивные удары, казались единственной возможностью выжить.
        Но теперь вот Этторе терзается и спорит с самим собой.
        Остальные молчали, и Этторе свернул разговор в другое русло. Обсудили детали задания, еще раз прошлись по действиям в походе, в общем, отвлекли начальство от мрачных дум. Вообще, наверное, стоит уже завязывать с миссиями, моложе не становлюсь, хожу в поле все реже, на тренировки все чаще не находится времени. Понятно, что роботы не подведут, в отличие от моего тела. Раз придется действовать в тылу, то возможны стычки грудь в грудь, и кто поручится, что я смогу вовремя выхватить меч или ткнуть шокером?
        Осознав в чем дело, я передернул плечами.
        Пошел предстартовый мандраж, чего уж там. Лезут и лезут дурные мысли, за все эти годы и миссии, так и не избавился от дурной привычки.
        - Джейх, задержись, - сказал Этторе напоследок.
        Дождавшись, пока остальные вышли из кабинета, он пожевал губами и сказал.
        - Посылать тебя на это задание не так уж и необходимо.
        - Но? - сразу же откликнулся я.
        - Но меня не покидает ощущение неправильности происходящего. Возможно, что я просто переутомился, но мне почему-то кажется, что все это одна огромная западня. Поэтому я посылаю тебя, дам разрешение использовать одного, нет, двух твоих Халков, последней модификации.
        Вот тут мне тоже стало не по себе. Халк последней модификации не уступал магу-единичке, а в чем-то и превосходил. Собственно, их и было то на всю Середку пять штук, и все стояли на стратегических постах, а не пылились в мастерской в дальнем углу моего особняка.
        - Ваш отряд - наиболее мощный из всех имеющихся, и самый сработанный, - продолжил Этторе. - Тебе ведь тоже немного осталось до первого ранга, да?
        - Наверное, - пожал я плечами, - так и не уловил системы присвоения.
        - Да я и сам не знаю, - отмахнулся Этторе, - главное тут то, что перед тобой откроются новые возможности, а на складах Середки достаточно амулетов и заготовок, чтобы ты сделал еще больше Халков. Сделал их еще мощнее. И девчонку свою, как вернешься, присылай, начнем ее натаскивать усиленно.
        - А если не вернусь?
        - Так я для этого тебя и посылаю, и разрешение на Халков даю, чтобы все вернулись! - вспылил Этторе. - Я не могу отказать Водным, они даже согласились на задержку поставок «бумеров», лишь бы миссия не сорвалась.
        - Им так важно наше участие? - да, а сколько криков было «давай, давай!» и теперь сами заказчики готовы ждать, это ли не удивительно?
        - Я их понимаю, - неожиданно мягко сказал Этторе. - При всей мощи магов с Источником, отряды магов различных направлений, сработавшиеся и умеющие драться - это сила. Так что без стычки, крупной стычки, с метаморфами, не обойдется. И вы козырь, которым Водные хотят обеспечить успех. Но в то же время я понимаю, что жалеть вас или прикрывать, случись чего, Водные не будут. Именно поэтому и посылаю тебя… случаи разные бывают, и вряд ли все Водные осведомлены об истинной силе твоих автоматов. И терминаторов поэтому же выделяю, чтобы не пачкали рук рутинной работой по зачистке. Мало ли кто камень кинет в спину, не уследите и все. Да и спину вам роботы прикроют, своим наличием, если ты понимаешь, о чем я.
        - Понимаю, - задумчиво ответил я.
        Да, не так все радужно, как нам рапортуют в сводках. Идут какие-то терки и трения между нашими и магами Воды. И деваться некуда, ни им, ни нам, и в то же время угомониться не могут. Все чего-то крутят, вертят, интригуют, хотя, казалось бы - в противниках целый мир. Нет бы вначале завоевать его совместно, осуществить так сказать тысячелетнюю мечту, а уже потом к глоткам друг друга примеряться.
        Хотя, не исключаю, что Этторе просто параноит по привычке.
        Водным сейчас никакого резона нет нам в спину бить, а иначе истребление отряда перворанговых не назовешь. Только удар в спину и никак иначе. Резон для такого может быть только один - все тот же навязший в зубах нулевик. Надо будет в дороге или потом на материке расспросить Водных, что там у них вообще творится в их островном царстве - государстве. Ну и бдительности не терять, хотя с двумя Халками на этот счет можно не волноваться. Приятно, конечно, что нас так ценят, но и паранойя тут же начинает зашкаливать.
        - В общем, берегите себя, думаю, через годик по нам так ударят, что не будем поспевать отбиваться, - продолжил Этторе. - Твои подмастерья осилят производство «бумеров», ну хотя бы частей к нему?
        - Конечно, - пожал я плечами. - Только там и частей особых нет, корпус с амулетами делается как единое целое, по схеме, и только потом устанавливается мозг.
        Конечно, термины ИИ и мозг относительно того, что я делаю, не совсем верны. Все равно что приравнивать комаров и вампиров, на основании того, что и те, и другие - кровососы. Но местные таких тонкостей не знали, и я называл, как мне удобнее, в то же время, осознавая неправильность термина. Этакий жизненный парадокс, можно сказать.
        - Сколько продлится миссия? Месяц, два?
        - Примерно, не знаю, - пожал плечами Этторе. - Если Водные поймают Двууха и сразу уйдут, то, наверное, недолго. Аналитики разводят руками, а спецы магов Воды информацией не делятся.
        - В любом случае, мои ученики пока будут заниматься производством отработанных моделей, и продолжать испытания «бумера». Выявят дефекты и недостатки, сделают еще пару интенсивных прогонов.
        - Может, с собой возьмете? - предложил Этторе. - Воздушная разведка, не знаю, бомбометание.
        - Нет, Водные же требовали секретности, - покачал я головой. - А для разведки у нас есть Лусио и Симона, да и мои автоматы пригодятся. Пусть погоняют, потом приеду, и сразу запустим в производство отработанную модель. Мозги, конечно, займут время, но их программой как раз могу заниматься в миссии. Собственно, я так обычно и делал, на заданиях, пока было время, отрабатывал команды и их сопряжение. Хотя вообще да, давай прототип возьму, повожусь по дороге, а на задание брать не буду.
        - Отлично, - немного повеселел Этторе. - Эх, скорее бы уже все это разрешилось!
        - Когда нам отплывать, кстати?
        - Точно, даже не сказал, и остальные ушли, не спросили! - спохватился Этторе. - Недели через две, подготовив корабли, бригада Водных как раз подплывет, они ее с севера перебрасывают.
        - Тогда вообще не вижу проблемы. Сделаю еще одного «бумера», и пока буду на миссии, ученики и помощники закончат полевые испытания, все равно без них не обойтись.
        - Вот и договорились, - кивнул Этторе.
        Глава 7
        Непривычно было ходить по палубе медленно плывущего огромного транспортника, под пафосным названием «Звезда Севера». За эти годы настолько привык к юркой и быстрой «Каракатице», что плавание на других кораблях оставляло ощущение полной неправильности происходящего. И скорость не та, и размеры другие, и команда другая, не говоря уже о капитане.
        Капитан «Звезды Севера», тощий настолько, что мог спрятаться за мачту, молчаливый и неразговорчивый, являл собой полную противоположность Джузеппе, капитану «Каракатицы». Невысокий, пухлый и жизнерадостный Джузеппе, не моргнув глазом встречал любые проблемы, в которые мы влипали, и возможно, поэтому и был до сих пор жив. Впрочем, товарищу Андреа, капитану «Звезды», наверное, и не требовалось такого. Транспортники обычно возили руду во внутренних водах, а за их пределами без конвоя не появлялись.
        Пятнадцать транспортов Водных и четыре наших неторопливо двигались на запад.
        Собственно, транспорты магов Воды и выступали конвоем - всегда могли ударить магией, бригада «Спрут» хранила от абордажей, а сами Водные ни за кем не собирались гоняться. Проблема того, что охрана прибрежных вод успеет предупредить жителей Оринии, Водных не волновала. Их волновали порт Медхайв и миссия, волновали настолько, что тройка магов Воды заранее перебралась к нам на транспорт.
        Почти сразу выяснилось, что Водные предпочитают работу тройками, и данная тройка уже десять или одиннадцать лет вместе. Маг Воды первого уровня, Гвидо, и две магессы, Дзета и Лия, обе второго уровня. Правда, кто из них Дзета, а кто Лия, мог сказать только Гвидо, ибо магессы одновременно были однояйцевыми близняшками. Одинаковые, как капли воды, брюнетки с густым загаром, черными глазами, грудями четвертого размера и перекачанными ногами. Говорили они мало, но голоса их тоже не отличались, или мне не хватало тонкости слуха на это.
        Помимо этого, как поведал Гвидо, они живут вместе, что называется, шведской семьей.
        Не то, чтобы я завидовал, глядя на этого тридцатилетнего здоровяка, но все же. Первый ранг в таком возрасте свидетельствовал о наличии мозгов, таланта и опыта, простой прокачкой такого не добиться. Плюс две красивые жены, кстати, заставившие Симону втихомолку бурчать и шипеть. Бывает, находит такое на нашу мастерицу Левитации, как правило, в присутствии крупных, здоровых и красивых женщин, на контрасте с самой Симоной. В другой раз шипением, может, и не ограничилось бы, но сейчас Марио не постеснялся показать Симоне увесистый кулак.
        - Так вы, говорите, у вас заклинания сильнее получаются? - обратился Марио к Гвидо.
        - Да, есть такое, - рассеянно кивнул тот в ответ.
        Мы сидели на носу «Звезды», со столиком, шезлонгами и прочими удобствами, вроде вина. Гвидо отпил глоток и подал бокал Дзете, которая немедленно подлила еще. Лия молча разминала мужу плечи, и поглядывала вокруг. Транспорт, как и остальные корабли Середки, шли в середине ордера, так что незаметно враг подобраться никак не мог. Наверное, просто вбитая намертво привычка, рефлекс, так сказать. Я бы назвал это попыткой замылить нам глаза, ибо в поведении троицы чувствовалась некоторая натянутость, но, увы, ранги и слаженность говорили сами за себя. Спят они вместе или нет, но вот боев они точно прошли немало и привыкли прикрывать друг другу спину. С одной стороны - это хорошо, с другой, опять наводит на подозрения. Тренированный маг с Источником - это сила, и кто поручится, что нас там, на задании, не принесут в жертву?
        Отдав мысленный приказ, я заставил Халка переступить вправо, закрывая собой солнце.
        - И за счет чего такой эффект, не поделитесь? - продолжал расспрашивать Марио.
        - Дзета и Лия искренне поддерживают меня и, самое главное, уравновешивают друг друга. Совместные заклинания известны давно, не секрет, что они не становятся сильнее от исполнения толпой магов. Просто накрывают бОльшую площадь. В моем же случае, заклинание становится именно что сильнее, но на поле боя такое не применишь.
        Ну да, иначе, надо полагать, ты бы о таком не рассказывал. Но вообще эта мысль о поддержке интересна, если найти к Агнессе в пару такую же техноманьячку, то можно будет попробовать. Особенно если подать это не как секс втроем, а усиление возможностей роботов. Только вначале взять первый ранг, и выяснить пределы, а потом попробовать создать ИИ за пределами, так сказать. Компоновка мозгов Халков в единую сеть - это хорошо, но ведь можно и еще лучше, и значит нужно пробовать добиться этого «лучше».
        Правда, вот проблемка - где взять еще одну такую технофилку?
        - Нужно сосредоточиться, замереть, в общем, уходит куча времени на подготовку, - расслабленно говорил Гвидо, попивая вино. - Но если есть время - результат того стоит.
        Интересно, Тиберий сотоварищи такое знали? Или это уже новейшая разработка? Не секрет, что в области разработки новых заклинаний и шпионажа за старыми, самые страсти - мордасти рыцарей плаща и кинжала. Раз нам такое рассказывают, значит, либо Водные уже продали нашим информацию, либо это личная инициатива Гвидо, который хочет, чтобы на миссии мы знали о возможностях друг друга.
        - Именно так маги Воды собираются получить нулевого мага? - невинным тоном поинтересовался Марио.
        Он стоял спиной к борту корабля, сложив руки на груди. Исходная позиция для удара «веером плазмы», как я его называл. На самом деле там огонь, но очень раскаленный. Гвидо от вопроса ощутимо напрягся, руки Дзеты и Лии пошли вниз, как будто обращаясь к воде вокруг корабля. Симона прикусила губу, интересно она была в курсе такого вопроса или нет? Очень, очень опасно задавать такие вопросы магам Воды, непонятно только, Марио это сделал по личной инициативе или по просьбе Этторе?
        Халк прислал сигнал, что готовится к включению щита.
        Дело тут во все тех же датчиках уровня энергий. Когда маг готовится ударить заклинанием, он невольно концентрирует энергию в себе, и датчики это сразу улавливают. Несколько простейших тестов, подгонка, и теперь, после превышения определенного уровня энергии над фоном, Халк автоматически включает щиты. Если я рядом, то и меня прикрывает. Самое главное - думать не надо, Дзета и Лия, наверное, еще даже не решили, чем бить и ждут сигнала от Гвидо, а робот уже готов ударить в ответ.
        Кстати, такая функция - удар на опережение - в нем тоже есть, только не автоматическая.
        - Конечно же, нет! - внезапно рассмеялся Гвидо, отставляя бокал. - Я, конечно, могу рассказать вам, но тогда придется вас всех убить, а это привело бы к срыву миссии, что недопустимо.
        - Так-так, - улыбнулся в ответ Марио.
        Видно было, что он лихорадочно обсчитывает варианты и строит предположения, к чему было сказано то, что сказано. Конечно, если перед нами один из посвященных в «тайну нуля», то дело принимает неожиданный оборот. Не говоря уже о понижении шансов на возврат. Но также это все может быть дезинформацией, проверкой, игрой на трех слоях логики и просто банальным хвастовством. Единички, конечно, близки к властным кругам и секретоносителям, в силу своих рангов, но это не означает, что та же Симона, например, знакома с тайнами ведомства Этторе.
        - Давайте оставим эту надоевшую тему, - сказал Гвидо, - который год подряд слушать и говорить о ней довольно утомительно.
        - Хорошо, - пожал плечами Марио.
        Напряжение в воздухе ощутимо спадало, но все же, все же. Явно командир опять всю ночь спать не будет, сочиняя отчеты и рапорт для Середки обо всем случившемся. Насколько мне известно, парням Этторе специально тренируют память для таких дел, чтобы каждую мелочь потом смогли припомнить. Нам тоже ставили приемы по запоминанию и мнемонике, на курсах повышения квалификации, но все равно со временем навык уходит. Повторно же ходить на эти курсы мне было лень, предпочел обходиться записной книжкой и Агнессой в роли секретарши.
        - Может быть, просто поболтаем о погоде, и различных несерьезных курьезах? - предложил Гвидо. - В такой замечательный день обсуждать политику просто не к месту, а о женщинах мне запрещают говорить Дзета и Лия.
        - Хорошо, - повторил Марио. - Начнете?
        - О, конечно. Дело было в год перемирия между циклами, у одного из маленьких атоллов на юге, - немедленно начал рассказывать Гвидо. - Нырял я, собираясь добыть пару красивых ракушек, и тут на меня из водорослей…
        Так они развлекались пару часов, я тоже рассказал байку времен скитания по Юкане, чтобы поддержать разговор. Мне вот как-то внезапно и резко стало понятно, что я уже слишком стар для всего этого. Или просто расслабился и изнежился, сидя на Середке в комфорте и занимаясь нужной работой. Вывод напрашивался сам собой, нужно бросать все это, все равно походы - дело добровольное, сидеть на острове и в ус не дуть.
        В конце концов, сесть и записать знания с Земли, что в голове осталось за эти годы. Не то, чтобы местным это было сильно нужно, но мало ли? И ученикам пригодится, хотя вряд ли кто из них шагнет в первую пятерку. Агнесса только, это да, эта может. Если кто и подхватит мое знамя, то это будет Агнесса. Верхом на огромном роботе, и с механизированным телом.
        Потом Гвидо ушел к себе в каюту, вместе с близняшками.
        - Интересно, они хоть что-нибудь не вместе делают? - тут же фыркнула Симона.
        - Это мелкая зависть, недостойная твоей величины, - тут же подколол ее Марио.
        - И не говори, - откликнулась Симона, - мне, великой магессе, просто невместно обходиться без подручного. Так, Джейх, ты у нас второго ранга, будешь мне помогать!
        - Это чем же?
        - Хочу принять ванну, а спину мне намылить некому! - с непроницаемым лицом отозвалась Симона.
        Я послал мысленную команду.
        - ХАЛК ПОМОГАТЬ! - тут же отозвался робот.
        - Тьфу, дурак! - Симона ракетой взмыла в небо и скрылась из вида.
        - И вправду дурак, - проворчал Марио. - Помог бы бедной несчастной маленькой страдающей женщине.
        - Командир, ты бы сам эти мощи удовлетворял, а?
        - По уставу не положено, - тут же ответил Марио. - Нельзя командиру спать с подчиненными, дисциплина страдает, задания не выполняются и все такое.
        - У меня на этот счет есть другое мнение, - прищурился я в ответ.
        - Неважно, - перебил меня Марио. - Не как командир, а как боевой товарищ - прошу, Джейх, обрати внимание на Симону. О Юкана, до чего я докатился, огненный маг - единичка работает свахой и уговаривает подчиненного!
        - Могу прислать Халка, - ткнул я рукой за спину. - Не посплю пару ночей, доработаю функцию, и пусть он Симоне спину трет и все остальное, что полагается тереть в таких случаях.
        - Послушай, Джейх…
        - Нет уж, раз тут разговор между боевыми товарищами, то послушай меня. Понимаю, что боевая эффективность сексуально удовлетворенной Симоны повышается, но ей-ей, причем тут я? Она магесса первого ранга, да ей любой из команды с удовольствием вдует, хотя бы ради того, чтобы рассказывать, как с единичкой переспал! И не надо мне трындеть про внезапную страсть со стороны Симоны. В сорок три года такие рассказы слушаются с огромным скепсисом, назовем его так. Что, я не прав?
        - Прав, - вздохнул Марио. - Ну, бзик у нее, хочется ей, чтобы ее любили равные по рангам маги, да, причем не за магию, а как женщину, достойную восхищения! Понимаю, сам люблю, когда есть за что подержаться, но у Симоны в последнее время совсем на этой почве с головой плохо стало.
        - Так лечить надо!
        - Именно! - воскликнул Марио. - Вернемся с миссии, и сразу в больницу, а сейчас, Джейх… ну только на время миссии, поспи ты с ней, а? Все равно же не женат, а ученице твоей все равно.
        - Да уж, - хохотнул я, - Агнесса меня только к роботам ревнует! Но почему я?
        - Мне по уставу не положено, - развел руками Марио. - Вот кроме шуток, у нас с этим строго, Этторе голову открутит без разговоров, были прецеденты. Риккардо женат и не собирается изменять своей жене.
        - А Лусио? Он же сам к Симоне клинья подбивал!
        - Так в том и дело! - досадливо ответил Марио. - Размер то, как раз подходящий, да вот беда, слишком он уж бабник. Симона сама ему дала от ворот поворот, мол, ей секс на одну ночь неинтересен. Чувства подавай!
        - Дык…
        - Да все понимаю, - перебил меня Марио, - ну изобрази на миссию, я же не виноват, что у нее в голове переклинило и хочется боевых товарищей?
        - Слушайте, а куда вы вообще смотрели? Ходили же без меня на миссии все это время?
        - По отдельности ходили, перворанговый маг и отряд сопровождения, стандартная практика. Спецотряды сильных магов работают вместе только на особо опасных миссиях, это тоже общая практика. Или на контрактах, когда не особо жалко, или прокачаются, или погибнут. С полными гражданами такого не практикуют, сам понимаешь, почему. Ну, спала она там с кем-то на миссиях, ее право, никто особо не обращал внимания, а когда спохватились, слишком поздно оказалось.
        - А когда спохватились?
        - Да когда она в кабинете Этторе неровно к тебе задышала, - мотнул головой Марио. - Этторе потом клизму размером с бочку вставил наблюдателям за состоянием магов, да делу это не помогло. Только и радости, что в будущем бдительнее будут.
        - И все равно…
        - Завалим миссию, не жить не только нам, но и всей Середке, понимаешь? Ну, Джейх, что ты как маленький?
        - Скорее как большой, - хмыкнул я. - Могу выбирать и выбираю, а не кидаюсь на всех подряд. Подписали бы кого-нибудь с контрактом, ему так точно деваться некуда!
        - Пробовали, едва стало понятно, что к чему, сразу же подвезли, да где там. Ей теперь вольных магов подавай.
        - Слушайте, ну это уже ненормально.
        - И не говори, я тебя час уже уговариваю, - рыкнул Марио, - переспать с красивой женщиной во благо всей Середки, а ты нос воротишь! Считай, что это приказ!
        - Ну вот, а говорил, что товарищ!
        - Да ты утомил, Джейх! Отвалится у тебя там, что ли, переспать с ней?
        - До конца миссии, напомню.
        - Слово даю, потом ее пролечат так, что она в твою сторону даже не посмотрит!
        - Только на миссии мне придется слушать все эти благоглупости.
        - Да ладно тебе, Симона - взрослая женщина, не будет она тебе глупости лепить! - хлопнул рукой по борту Марио. - Сразу перейдет к главному! Свадьба, совместная жизнь и прочее, сам знаешь, сколько ты с Франческой жил?
        - Вот поэтому и не рвусь в новые отношения!
        - А ты и не вступай в отношения. Спи с ней, соглашайся с идеями, и помни, что это все во благо Середки и отряда. Боевая мощь отряда резко повысится, сам знаешь.
        - Знаю, - тяжело вздохнул я.
        Все правильно командир говорил, только это не отменяло моей злости на тот факт, что они прохлопали выверт мозгов, а отдуваться опять мне. И ведь ничего не поделаешь, надо значит надо, придется идти и тереть спинку, и не только спинку, а и все остальное, что полагается.
        Но это ли не знак, что пора завязывать с миссиями?
        Глава 8
        Медхайв встретил нас несколькими линиями обороны, свеженькими, еще даже земля просохнуть не успела. Маги Земли, даже не думая скрываться, возвели волноломы, рифы, а также целую кучу башен и укрытий. Теперь выйти из гавани было проблематично, но еще проблематичнее было зайти в эту гавань.
        - Неплохо, - оценил Гвидо. - Но недостаточно.
        Корабли Водных уже выстраивались в заградительную линию, параллельную берегу.
        - От нас что-нибудь требуется? - спросил Марио, подходя к борту.
        - Нет, - удивился Гвидо, - разве вам не объяснили диспозицию?
        - Нет, - в свою очередь удивился Марио, - я думал, мы высадимся в стороне, и будем брать город штурмом с суши.
        - Хорошая шутка, магам Воды брать город с суши, - Гвидо обозначил улыбку.
        - А я и не шутил, - пожал плечами Марио. - Мы с суши, вы с моря, зажали город в клещи и захватили.
        - Маги Земли переработали бы ваши автоматы в удобрения. Ждите, мы будем высаживаться второй волной, на уже захваченную территорию!
        Маги Воды, высыпавшие на палубы транспортов, начали синхронно двигаться, как будто танцуя танец маленьких лебедей. Не успел я подумать, как они еще и за руки взялись, и, семеня ногами в фирменных темно-синих сапогах, сделали пару проходов туда-сюда по палубе.
        С берега взмыла в небо стая птиц, как мне вначале показалось.
        - Проклятье! - воскликнул Марио. - Симона!
        - Да, командир!
        Прижавшись ко мне спиной, Симона начала крутить руками, ставя телекинетический щит, который должен был отбить атаку. То, что я принял за толпу птиц, оказалось обстрелом булыжниками. Каждый размером с половину человека, один такой камень способен был проломить корабль насквозь, при попадании.
        Марио кинул удовлетворенный взгляд на Симону, подмигнул мне и передернул плечами.
        Но наша суета оказалась излишней, то-то Гвидо даже не шелохнулся, стоял и спокойно смотрел на летящую толпу булыжников. Танцевавшие на палубах транспортов маги Воды синхронно крикнули.
        - Великая Волна!
        Вода встала на дыбы огромной стеной, нависая над нами, и повинуясь танцу магов, набирая скорость, устремилась к порту Медхайва, поглощая по дороге летящие камни! Парочка особо шустрых каменюк успела вильнуть вверх-вниз или просто проломить толщу воды, но это уже было ни о чем. Симона, наставив палец, сбивала такие камни прямо как в тире. Волна катилась и росла, а следом за ней катились пятнадцать волн поменьше размерами, с льдинами на гребне. На льдинах, сбившись в единую коробочку, стояли бойцы бригады «Спрут», готовясь атаковать. Противники их не видели, а я невольно восхитился такой тактикой.
        Не надо подходить к берегу, рискуя кораблями, и вообще.
        Маги Земли на глазах выращивали волноломы, поднимали скалы и пытались рассечь и отразить волны. Маги воды на транспортах танцевали, заставляя волну катиться все дальше и дальше. Парящий над схваткой «бумер», взятый на полевые испытания, показывал, что среди бойцов на льдинах тоже есть маги. Надо полагать, первая пятерка рангов катила цунами, вторая пятерка шла с бойцами, обеспечивая магическое прикрытие и выступая в роли стрелков.
        Острыми льдинками и сосульками, сверху вниз, они разили тех, кто укрылся от волны и вылез наружу.
        Датчики «Бумера» уловили еще магию, разворот, и моим глазам предстала стая метаморфов. В обликах гигантских птиц, сжимающих в когтях какие-то трубы и шары, подозрительно хрупкого вида. Нет, нам рассказывали, конечно, что метаморфы могут и не такое, и чем сильнее метаморф, тем больше обличий он имеет, и тем больше может отходить от человеческого облика.
        Но слушать инструктора и увидеть самому - две очень большие разницы.
        Интересно, а в кого могла перекидываться Луиза, и какой у нее был ранг? Жива ли она еще или уже давно легла на одном из заданий? Немного несвоевременные вопросы, но осознание факта столкновения с настоящими метаморфами, всколыхнуло воспоминания. Даже вспомнил, как мою «спасительницу» из застенков Светлых звали.
        - Воздух!! - заорал я, отдавая команду «бумеру».
        Беспилотник пошел вверх и назад, увеличивая дистанцию между собой и птицами. Не хотелось бы терять такой ценный автомат, тем более умеющий летать. Мало ли что может случиться, пусть мы и отряд «Небо», но летать у нас могут не все.
        Птицы-метаморфы, как и ожидалось, не стали гоняться за беспилотником, а пошли в пике к кораблям.
        Мой выкрик «Воздух!», правда, поняли только наши, но и этого хватило.
        - Ураган! - прижался к мачте Лусио, запуская огромную воздушную воронку.
        - Крик Смерти! - выпустил звуковую волну Марио.
        Пара метаморфов кувыркнулась вниз, не удержав облик и роняя шары и трубы. Тут-то и Водные заметили угрозу, моментально переключившись на защиту. Половина танцоров закружилась на месте, превращая море вокруг в тысячещупальцевого осьминога. Струи воды, ударив вверх, пытались достать птиц, ловили шары, прикрывали корабли, перехватывали продолжающие лететь булыжники - второй залп от магов Земли.
        Скоординированная атака земляных и метаморфов не достигла цели, щупальца воды перехватили или отклонили все снаряды. Там, где шары касались воды, лопаясь с громким треском, расплывались бензиновые пятна, радужные и смертоносные. Немедленно начала всплывать рыба кверху брюхом и попер гнилостный запах, хорошо хоть Лусио сразу озаботился вентиляцией.
        - Наварили боевой алхимии, - сплюнул за борт Марио. - Уррроды!
        Отбомбившись, птицы улетели, а мы поплыли к берегу. Бригада «Спрут» уже высадилась, пройдя волнами в гавань, и теперь ожесточенно ломала сопротивление врага на суше. Маги Земли вели интенсивный обстрел десанта, те маневрировали, разбившись на группки, и прикрывались домами. Также бойцы «Спрута» вынужденно сцеплялись в клинче с солдатами, оборонявшими Медхайв, рассчитывая, что по своим земляные бить не будут.
        Волноломы опустились под воду, переходя в разряд подводных скал-препятствий, но Водных это не остановило. Новый танец, и общая волна понесла транспорты к берегу. Всего-то подъем на пару метров, а уже корабли прошли поверх рифов и скал. Маги Земли, засевшие в своих башнях слева и справа от входа в гавань, пытались бить каменными копьями снизу, и даже сумели потопить три транспорта Водных.
        Но это не помешало магам Воды доплыть до башен и сцепиться с магами Земли в жесткой схватке.
        - Странно, что они не воздвигли тут скальную стену, - пробормотал Марио под нос.
        - Вы про острова пиратов? - неожиданно сказала Дзета, стоявшая рядом и услышавшая бормотание. - Там работы на месяц целой сотне магов, они просто не успели здесь ничего такого сделать.
        - Если бы не тот курьер, успевший удрать от нас, - досадливо цокнул Лусио.
        - На нем были два метаморфа, чего теперь жалеть о несбывшемся? - философски заметил Гвидо. - Сопротивление у Медхайва бралось в расчет, так что ничего страшного. Сейчас, пока силы обороны заняты, нам следует высадиться и переломить ход сражения. Капитан, будьте любезны, скомандуйте построение в линию!
        - Поднять сигналы «Делай как я!», «Линия», «Десант»! - тут же крикнул Андреа.
        - Если это не засада и не заманивающая ловушка, - вырвалось у меня нервное.
        - Не волнуйся, дорогой, я защищу тебя, - тут же прижалась сбоку Симона, - и твоих роботов!
        - Тогда вперед! - воскликнул Марио, пряча усмешку.
        Не могу сказать, что наш вклад был решающим, но зарубились на все деньги! Едва началась высадка терминаторов на правом фланге, как какие-то нереально смелые граждане с топорами наперевес выбежали в атаку, подбадривая себя отборной руганью и криками.
        - Стена! - тут же крикнул я, посылая сигнал на берег.
        «Терминаторы» сомкнули ряды, и с десяток секунд с пристани доносилось лязганье железа о железо и хеканье. Топоры у граждан оказались что надо, успели зарубить с десяток автоматов, прежде чем вмешались маги.
        - Водяной Еж! - рявкнул Гвидо, вскакивая на бортик корабля.
        Масса мельчайших водяных игл ударила прямо в спины сцепившимся. Роботы проигнорировали, а вот люди покрылись целой кучей мелких ранок и отпрянули.
        - Атака! - крикнул я, и пошла рубля.
        Сами по себе «терминаторы» лучше драться не стали, но они отлично держали удар, а связной-десятый улучшил общую координацию и взаимодействие. Помахивая молотками и топорами, роботы двигались по улицам, убивая всех подряд, кого видели, включая портовых крыс и мышей. Увы, с селективностью целей у них все плохо, все-таки не боевая модель, но зато они передавливали массой. Едва солдаты Медхайва или горожане начинали отпор, как я сразу получал сигнал и по адресу выдвигался один из наших магов.
        Сотня роботов осталась охранять транспорты, излишняя предосторожность, на мой взгляд, потому что продвигались мы подобное пожару. Тройка Гвидо вообще вырвалась вперед, круша и сминая дома, прокладывая цельную просеку. По плану, мы должны были отсечь силы обороны Медхайва от башен на берегу, и не дать им соединиться. Маги Воды все еще штурмовали башни, и там шла полномасштабная схватка, лезть в которую было самоубийственно.
        Поэтому мы прошли Медхайв насквозь, параллельно берегу, разрушив и переломав несколько кварталов и полностью подавив в них сопротивление. Потери составили примерно сотню «терминаторов», но это только потому, что я еще не брался за ремонт. Минимум три четверти можно было вернуть в строй, но расслабиться нам, конечно же, не дали. На левой половине гавани, Водных оттесняли от башен, и туда перебросили часть бригады «Спрут». Как выяснилось позже, за городом была расквартирована тысяча пиратов, эскадры Одноногого Нанзайо. С ними и сцепились «спруты», отсекая пехоту от танков - магов.
        В результате центр просел, и пришлось срочно идти в атаку.
        Мы поспели вовремя, когда наших уже отогнали практически на берег. Метаморфы, в боевых формах, покрытые непробиваемой чешуей, с усиленными руками и ногами, с огромными секирами и алебардами, катились лавиной по улицам, вперемешку с обычными солдатами. Но если тех еще брала магия, то метаморфы чихать на такое хотели, спокойно встречая град сосулек грудью. Сильная Водная магия могла бы подействовать, да вот беда, основные силы магов Воды и Земли хлестались по берегам гавани, а отдуваться пришлось как всегда мне, точнее моим автоматам.
        Сцепившись друг с другом, придерживаясь за дома, мостовую и все, что попадалось под руки, «терминаторы» встали непрошибаемой стеной. Дело было даже не в том, что они кого-то там ранили или убили, нет, они просто встали стеной, тем самым остановив разбег врага и поставив в проигрышное положение. Ворочающаяся толпа, неповоротливая, инертная, представляла собой идеальную цель. «Спруты» защелкали арбалетами, у кого были, маги Воды ударили изо всех своих сил, наши помогли, выкашивая солдат Медхайва десятками. Надо полагать, их тренировали в противовес пиратам, уделяя много времени действиям строем. Против вольницы пиратов это было действенно, неплохо работало, пока они сдерживали «спрутов», но в такой вот давке привело к смертельному промедлению.
        Единственные, кто вырвались - метаморфы и маги земли, ушедшие по воздуху и под землей.
        Пусть они и были сильнее наших, как маги, но зажатые и придавленные, не успевали отражать площадные атаки Водных и гибли, как простые люди. Вырвавшись же на простор, маги с Источником обнаруживали, что без поддержки пехоты они не так уж и неуязвимы. Пусть атаки слабы, но зато многочисленны, а держать магический щит и атаковать могут не все. Настолько далеко не все, что вражеские маги поспешно отступили, не пытаясь удержать центр города.
        Как любят писать в литературе, «это стало началом конца». Увидев бегущих и улетающих магов, остатки сил самообороны города тоже побежали. Горожане, еще пытавшиеся там что-то кидать из окон, моментально попрятались, как мне показалось из страха. Позже выяснилось, что на самом деле они просто спешили убежать подземными туннелями, во множестве нарытыми магами Земли. Не все успели, так как Водные первым делом рушили такие туннели, чтобы враг не вышел в тыл, но все же изрядная доля горожан разбежалась. Собственно, самые трусливые сбежали заранее, едва ускользнувший от нашего флота курьерский кораблик принес новости о «армаде транспортов». Маги Земли и метаморфы начали готовиться к обороне, и карусель завертелась.
        Возможно, будь у них больше опыта, они бы смогли устроить нам кровавую бойню, но не сложилось.
        Не прошло и четырех часов с начала штурма, как Медхайв пал и был завоеван. Пару центров сопротивления, вроде мини-замка местных властей, или казарм на западной окраине, просто уничтожили массированным магическим ударом. Собственно, без магов, противостоять Водным в городе не мог никто, а кто пытался - быстро умер. Не знаю уж, планировали маги Воды прижать конкурентов или нет, но большая часть земляных и метаморфов успела унести ноги. Что называется, защищали не свое, бились без души, так сказать.
        Правда, теперь нам и поредевшей бригаде «Спрут» предстояло защищать Медхайв, когда остальные силы Оринии подтянутся на разборки. Нет никаких гарантий, что вон там, за линией холмов на горизонте, не прячется армия, дожидаясь ночи. Типа мы сейчас начнем грабить, насиловать и убивать, напьемся и потеряем бдительность, тут-то нас ночью и возьмут в штыки. Будь я генералом в Оринии, так бы и сделал, даже больше, специально подвез бы в Медхайв как можно больше алкоголя, подогнал бы там криминальных элементов, для создания толпы и проблем. А обычных горожан заранее вывез бы.
        Хотя хочется верить, что будь я стратегом, не полез бы первым делом в игры магов.
        С другой стороны, Оринии - как государству, созданному земляными и метаморфами - выбора, наверное, просто не предоставили. Кто был недоволен - раскурочили, порядок обеспечили, денег влили, буйных в пираты загнали. Хрен знает, пусть аналитики головы ломают, в чем тут выгода. Ведь, казалось бы, лучше у себя развивать флот и верфи? Или магам хотелось поиграть в пиратов под прикрытием, поди, теперь пойми. Не исключено, конечно, что все эти трепыхания от неопытности, а также, вторым слоем, втягиванием земляных в войну. Хитрюги-метаморфы, как минимум, прикрыли себе фланги и тыл, от весьма опасного врага - магов Земли на суше.
        Ну, теперь им эта хитрость выйдет боком.
        Если в ближайшие сутки-двое никто не нападет, Водные пророют свою линию обороны, водную. Шестиугольник стен восстанавливать не будут, что магам Земли все эти скалы? Водные будут защищаться своими методами, и уж точно лучше, чем маги Земли. Боевого опыта у них больше будет, приемчики там разные, хитрости, тактика, в общем. Все равно мы сюда не на один день приплыли, пока начнутся рейды вдоль побережья, пока войска Оринии подойдут, защищать свои республиканские вольности, время и пройдет. Не исключаю, что мы будем упорно сидеть в Медхайве, как заноза под ногтем, пока метаморфы и маги Земли не пришлют тяжелую гвардию.
        И с ними, надо полагать, появится искомый Двуух, загадочный и ужасный.
        Ладно, это дело будущего, пусть и не столь отдаленного, но будущего. Сейчас есть и важнее забота, необходимо собрать остатки всех павших автоматов, и стащить их в одно место. Заняться ремонтом, оборудовать свою роботозону, желательно без людей и желательно вне черты города. Со вторым, понятное дело, напряг, но один из входов в бухту меня вполне устроит. Подальше от любопытных глаз и улететь, если что, всегда можно.
        Надо полагать, к старости обостряются не только болезни, но и паранойя.
        Хохотнув от такой мысли, я обратился к Симоне.
        - Дорогая, ты же мне поможешь?
        - Конечно, а что надо делать?
        Ну, не все же ей на мне ездить, не так ли?
        Глава 9
        На некоторое время в Медхайве наступила тишина. Как я и предполагал, Водные спешно возводили линию обороны, но это оказались вовсе не рвы. То есть рвы там тоже были, но средоточием обороны становилось озеро, точнее озера. Одно явное, и два подземных, к которым сейчас проводили подземные туннели. Помимо этого, как сообщила Симона, помогавшая в копке и рытье, Водные готовили к затоплению отдельные кварталы, готовя ловушки для наступающих.
        Горожане, те, кто еще не разбежался, и те, кто остался, чтобы партизанить и бить подлых захватчиков в спину, получили приказ на выселение из города в течение суток. После этого - смертная казнь на месте любому, кто останется. Водные не собирались играть в добрячков и поддерживать репутацию, и сразу после сдачи города, приступили к разграблению. Дополнительно, так сказать, стимулируя горожан покинуть Медхайв и как можно быстрее.
        Правда, при этом, они все равно соблюдали осторожность.
        Бригада «Спрут» и маги Воды заняли два жилых квартала в левой части города, там, где располагался госпиталь. Пострадавших во время штурма - лечили, трупы закапывали, вокруг кварталов провели линию, снеся по ней дома. Половина моих «терминаторов» была выставлена в оцепление по этой линии, с приказом никого не пропускать. Управляющие амулеты у Водных имелись, и я, забрав вторую половину роботов - в виде переломанных запчастей - отправился чинить. Четверть бригады, из тех, что не пострадали, начали методичный грабеж города, со всеми попутными вещами, происходящими, когда город берут «на копье». Это в немалой степени повлияло на мое решение удалиться к берегу, ибо помешать спрутовцам я не мог, а смотреть на такое совершенно не хотелось.
        Маги Воды, разбившись на смены, начали тянуть воду, рыть рвы и готовить оборону. Еще четверть бригады охраняла их, и попутно фильтровала выходящих из города. Не знаю уж, на что рассчитывали жители Медхайва, но они быстро поняли, что ошибались. Нехитрые пожитки солдаты не трогали, а ценности изымали. Девушек обыскивали особо тщательно, о чем мне с возмущением заявила вернувшаяся Симона.
        Мне, собственно, нечего было ей возразить, и я промолчал.
        Право победителя, что тут еще скажешь, и при этом Водные ведут себя еще более - менее корректно, по меркам Юканы. Не знаю уж, как там было в земном Средневековье, никогда особо историей не увлекался. Правда, местные, то есть горожане, могли бы и догадаться, что будет, или они так верили, что удержат оборону? И ведь еще неизвестно, сколько выйдет из города, а сколько останется и будет партизанить, и бить в спину, пользуясь знанием территории. Городишко, хоть и небольшой, но раскинулся привольно, замаешься все подряд патрулировать и вылавливать, не говоря уже о подземных туннелях и катакомбах, и хрен знает чем еще, что тут могли нарыть маги Земли.
        Впрочем, пусть у Водных голова болит о зачистке города, не так ли?
        - Чего мы вообще ждем? - спросил я Марио. - Удара в спину?
        Прошло уже три дня, как флаг Водных, синяя волна с зубастой акулой, вился над Медхайвом. Командир сегодня пребывал в меланхоличном настроении и ответил не сразу. Полюбовался еще на морскую гладь, попыхал трубкой, благо в городе нашелся целый склад табака. Видимо, на продажу лежал, изобилие сортов и вкусов, что называется, плюс Западный традиционно считался центром выращивания табака. Самые плантации и сорта, правда, ушли под воду цикла три назад, когда кого-то там вынесли очередного, но все равно традиции еще держались.
        Я тоже попыхивал огромной самокруткой, решив сделать перерыв и оторваться от ремонтных работ.
        - В спину вряд ли, - в конце концов, ответил Марио.
        - Разве не было нападений на патрули, двух попыток отравления и поджога склада с продовольствием?
        - Были, и что? - Марио задумчиво выдохнул струю дыма. - Ерунда все это, Джейх, поверь мне на слово. Перебили спрутовцы сотню энтузиастов, потеряли десяток своих, несерьезно. Любое государство магов с Источником использует серьезных специалистов не только в области обеспечения безопасности, но и в диверсиях, шпионаже, тайных убийствах. Иначе на Юкане просто не выжить, подрежут руководство или информацию, или ценных магов, и по итогам цикла взорвешься.
        - Но ведь вроде же поймали пару метаморфов?
        - Поймали, и что? - еще раз пожал могучими плечами Марио. - Ну, прикидывались они местными жителями, им нетрудно, метаморфы и так выглядят как местные. Да ты бы, Джейх, их без подготовки и от жителей Середки не отличил бы! Две руки, две ноги, голова, глаза, все как у людей, и размножаются также.
        - Отличил бы, - уверенно заявил я.
        - Ммм, по одежде? - спросил самого Марио. - Нет, платья, рубахи да штаны такие же, ну мода другая, так ты все равно в ней ничего не понимаешь. Поведение? Нет, не то. Разговор? Общий определенной степени неумелости, так таких на Середке полно, приезжих.
        - Да, в этом сила метаморфов, - хихикнул я, - они выглядят как люди и ведут себя, как люди.
        Марио моего юмора, конечно, не понял, нет в местном фольклоре баек о летающих тарелках или инопланетянах. Даже если бы прилетели, максимум, что подумали бы местные: «эти маги совсем с ума сошли!», и дальше в зависимости от области, в которой зеленые человечки решили бы налаживать контакт. В некоторых вполне могли бы и вилы в бок воткнуть, не разбираясь, кто такой.
        - И мы в этом уже убедились, - серьезно так кивнул Марио, - в прошлом цикле.
        Конечно, едва не состоявшаяся гражданская война, не тема для шуток, но и какой-то особой грусти-ненависти не испытывал. Может парням Этторе обидно за честь ведомства или за потери, понесенные при штурмах, но их промах - это только их промах. Не я же проморгал метаморфов, верно?
        - Но ты так и не сказал, как отличил бы?
        - А как их вообще отличают? - задал я встречный вопрос, над которым, надо сказать, никогда не задумывался.
        - Проверяют на магию, если метаморф прикидывается каким-то магом, то его просят продемонстрировать эту школу.
        - Дай угадаю, - ухмыльнулся я, - поэтому метаморфы всегда прикидываются обычными людьми, а роль магов играют завербованные ими маги?
        - Не всегда, - уклончиво ответил Марио. - Но чаще всего да, притворяются людьми. Если метаморф захочет спрятать свою магию, то он ее спрячет, и будет притворяться обычным человеком.
        - Маги скрыта?
        - Иногда помогают, но на этом можно поймать только неопытного, молодого метаморфа. Не забывай, что у них Источник, и что они как-то пережили прошлые циклы, и значит, опыта в прятках хватает. Ловят же их обычно на косвенных признаках, внезапных проверках, когда от испуга, например, непроизвольно проявляют свою силу. Пробы крови, кожи, в общем, нерегулярная медицина.
        - Как-то не слишком обнадеживающе, - почесал я нос.
        - Потому что так оно и есть. Уверенной методики противодействия так и не было создано. Резко внедриться они, конечно, не смогут, но если повторят свой фокус с медленным проникновением, то, скорее всего, у них получится. Самое смешное, что они уже проворачивали нечто такое, в районе пятидесятых циклов, но там случился так называемый «конфликт девяти», и метаморфы еле лапы унесли. Решили, значит, повторить старую наработку, и ведь почти получилось!
        - На новое внедрение у них времени не хватит, не так ли?
        - Точно! Меньше ста лет до окончания всего! - воодушевленно воскликнул Марио.
        - Жалеешь, что не доживем?
        - Есть такое, - снова приугас командир и откинулся в кресле. - Было бы интересно посмотреть, чем вся эта свистопляска завершится. Но ты так и не рассказал.
        - А ты упорный, командир, - хохотнул я. - Датчики разницы энергий, то есть магии, вот и все. Пусть они в состоянии скрыть свой ранг и то, что являются магами, от других, но энергия то никуда не девается. Числится человеком, фонит как маг? На проверку его! Свежеинициированный? Пусть покажет магию и ранг, точнее даже не так. Свежеинициированный не сможет скрыть свой ранг, не так ли?
        - Вообще-то в каждой школе есть заклинания не только определяющие ранг и магию собеседника, но и скрывающие собственные. Но новичок да, такого не сможет.
        - Меня почему-то такому не учили.
        - Да некому было, - махнул рукой Марио, - такое сокрытие обычно в первой пятерке идет, и передается, что называется от отца к сыну. Да и все эти самодельные наработки не слишком устойчивы, могут исчезнуть в любую минуту, вот и не пользуются. Это источниковым хорошо, им сразу выверенные заклинания дают, готовые, на блюдечке. Так что не переживай сильно, даже если бы и было кому тебя научить, ты бы скорее всего нечасто использовал такое заклинание. Как и все мы, собственно.
        - Да уж, успокоил, - проворчал я.
        Тем не менее, поход на Южный припомнился сразу. Никто особо даже не заикался, чтобы под скрывающим заклинанием пробраться, притворившись обычными людьми. Видимо, и вправду ненадежная фишка, раз такое. Но сам факт, что какие-то стандартные приемчики местных прошли мимо, нозил сознание и лишал покоя. Как-то мне даже такое в голову не приходило, собрал и усвоил все материалы по техномагии, что были в Середке, и успокоился.
        - Так чего мы ждем, командир? Ты тоже на вопрос не ответил, - подколол я Марио в ответ.
        - Ждем мы, - вздохнул Марио, - и крепим оборону. Собственно, еще пара дней, и начнется патрулирование местности. Если жители Оринии и стоящие за ними маги решат не лезть, то Водные начнут расширять зону воздействия. Рейды вдоль побережья. Рейды вглубь страны. Рейды в промышленные районы с уничтожением всего, что шевелится. Приплывут еще транспорты с подкреплениями, подтянется флот, поэтому не в интересах западных медлить.
        - А они об этом знают?
        - Конечно, парочка шпионов подслушала наш разговор и унеслась вдаль докладывать.
        - Не слишком явная подстава?
        - Тем, что из десяти соглядатаев выжили только двое, чудом сумевшие выбраться по тупиковому ходу под землей? Нет, конечно, - спокойно ответил командир. - На самом-то деле, ничего такого не будет. Сплавают Водные пару раз на местных корытах, пограбят, пожгут, больше шума, чем дела. Нет подкреплений. И не будет, потому что не хватает людей и магов. Были бы люди, от Середки тоже приехал бы батальон, минимум, для участия в добыче ценностей. На самом деле - все это шум, гам и показуха, для выманивания этого чертового Двууха поближе к нам.
        - Так он - координатор мирового сопротивления? Организует всех на борьбу с Водными, так получается?
        - Нет, не так, - рыкнул Марио, - но доля правды есть. Информация расходится от метаморфов, и Водные, да и мы вместе с ними, помаленьку проигрываем противостояние! Недобили вражескую шпионскую сеть, недожали, и у нас, и у Водных, и теперь информация хлещет водопадом.
        - Тогда Двуух…
        - Да, он координировал и управлял обеими сетями, он точно знает, где архив с полными данными на всех внедренных, завербованных, запуганных и хрен знает каких еще шпионов, шлющих информацию. Метаморфы решили, что одно заклинание сегодня, лучше, чем Источник завтра, и теперь продают информацию, и перекинули своих агентов на контакт с другими государствами, в общем это дело надо заканчивать!
        - Теперь я как особый секретоноситель не должен попадаться в руки врага?
        - А, - Марио сделал отмахивающийся жест. - Ты и без того столько знаешь, что в руки врага пленным лучше не попадаться. Да и клятву о неразглашении давал, значит, и этот секрет убережешь. Или врагов подорвешь.
        Помимо просто смерти от нарушения, у клятвы о неразглашении, недавней разработки Середки, и десяти циклов не прошло, был и второй режим. Можно было намеренно собраться разгласить пару важных секретов, чтобы тело твое превратилось в бомбу. На поле боя методика оказалась не слишком эффективной, а вот в шпионаже решили применять. Мол, притвориться согласным на сотрудничество, собрать вражеских шишек побольше, ибо секреты важные, и взорвать их вместе с собой.
        Немного наивно, конечно, да и отчет об эффективности составлять было некому.
        - Отсюда и такой ажиотаж вокруг миссии?
        - Отсюда такой состав, - проворчал Марио, - иначе не собрались бы мы все вместе. И не только мы.
        - Ты о чем, командир?
        - Да так, еще один секрет из разряда перестраховщиков. Хотели собрать команду лучших единичек, еле Этторе уговорил, в своем стиле.
        - Сломал пару столов и снес стену?
        - Вроде того. На него еще ответственность за такие дела хотели повесить, да Этторе бумагу предъявил, времени последнего перемирия. Все двенадцать Глав подписали план по сотрудничеству с Водными, явный и открытый. Так что теперь у нас и выхода то особого нет. Или маги Воды побеждают, или нас съедят вместе с ними.
        - Как-то немного опрометчиво это все было, да, - согласился я со вздохом.
        - Так обстановка располагала, едва все не погибли, паника, беготня, метаморфы под боком, вот начальство слегка того, запаниковало. Приняли программу, ринулись в атаку, и знаешь что. Если бы дожали шпионскую сеть метаморфов, то сейчас расклады были бы сооооовсем другие. Флот Водных царил бы на море, а Середка непрерывно что-то захватывала бы и обогащалась и слала дивизии и полки на новые завоевания. Пусть у нас не слишком много людей по сравнению с Юканой, но на такое дело добровольцы бы сбегались толпами.
        - И гибли ими же, - добавил я.
        - Неважно, - отмахнулся Марио. - И так гибнут толпами, прямо сейчас, в эту секунду. Сбегаются за линию Гоффредо, а кто поумнее просто удирает на материки и желательно подальше от магов. До Середки это волна долетает только брызгами, Водные основную массу у себя оставляют.
        - Эээ, разве проблема шпионажа…
        - Да нет, - перебил Марио, - проблема есть, но свежеприбывших на острова-крепости Водных не пускают. Шпионы же на этих самых островах и засели. Водные и рады бы были обойтись без помощников - людей, да не могут, невместно могучим магам самим себе трусы и портянки стирать!
        Тут мы оба расхохотались, ибо снобизм «источниковых» давно служил темой для анекдотов и шуток на Юкане.
        - Разве нельзя засекретить там, поставить ограничения на доступ к информации, ну что там еще делается?
        - Можно, и Водные довольно успешно проводят контрмероприятия. Проблема в том, что они не могут заменить всех доверенных людей, вообще всех людей на своих островах. И не могут полностью закрыть и изолировать свои острова. При том размахе операций, который был задан изначально, провал каждой пятой операции - это провал всего. Водным удалось, насколько мне известно, ограничить шпионов настолько, что проваливается только каждая десятая операция. И вместо поражения Водные и мы теперь медленно сползаем, и если это не остановить, не переломить ситуацию, то нас просто возьмут на измор. Лет через пять, но возьмут, момент для коренного перелома упущен.
        - Так на это Водные возлагают свои надежды? - удивился я. - Ликвидация шпионов?
        Марио пожал плечами, с видом «я-то, откуда знаю?» и прошептал.
        - Кто поймет этих магов источника?
        Глава 10
        Никто в гости так и не пришел, ни в тот день, ни в следующий, да что там, всю неделю просидели в тишине и спокойствии. Водные развлекались ловлей шпионов и усилением обороны, попутно переделывали захваченные в гавани Медхайва кораблики. Если не ошибаюсь, они мастерили брандеры и корабли-камикадзе, на свой, Водный манер. Понятно, что ни взрывчатки, вообще ничего такого, на корабли они не ставили. Переделывали мачты, такелаж, закачивали какую-то специальную воду в трюм, ну и так далее.
        Риккардо обычно наблюдал за портом, так что ему и отчет писать, пусть там дальше умные головушки думают. Или подшивают отчет в архив со словами «эта методика нам известна». Парадоксально, конечно, но вот эта невозможность воспользоваться чужой магией, серьезно снижала у местных интерес к подглядыванию и распознаванию чужих техник. И, одновременно, как обратная сторона медали, маги не стеснялись демонстрировать заклинания, которые, надо заметить, обычно сводились к нескольким жестам и паре слов.
        Упрощенная модель магии, надо полагать, с тех незапамятных времен «создания мира». С большим удовольствием почитал бы хроники того времени, когда представители всех ста направлений магии были живы и здоровы и готовились вцепиться друг другу в глотки. Наверняка тогда и храмы всех божеств действовали, и можно было бы выцепить, хотя бы намеком, какому Техносу приносить в жертву роботов. Я бы не отказался от стандартной базы заклинаний, например, а то по большому счету все узнанное о техномагии сводилось к одному. Чем лучше ты представляешь работу механизма, тем лучше ты сможешь его воплотить при помощи техномагии. Поэтому многие фишки, обыденные - некогда обыденные - для меня, местным представлялись этаким откровением.
        Там, где ты не представляешь работу, всегда можно обойтись воображением, только работать будет на порядок хуже, тянуть энергию, ломаться и так далее. Или вообще не заработает, иногда даже воображение не помогает. Но сейчас вот мое воображение направлено в другую сторону. Точнее говоря, вперед и вниз, на идущую впереди Симону.
        Неделя прошла, и роботы давно починены, и оборона укреплена, и у нас появилась масса свободного времени. Пока были на контракте, со свободным временем было все плохо, зато после получения гражданства стало слишком хорошо. Не надо было постоянно тренироваться или возиться с Халком, что в моем случае одно и то же, не стояли над душой инструктора или ведомство Этторе, казалось бы. Но мы по привычке продолжали тренироваться, я еще сильнее налег на разработки, и какой там отпуск, постоянно в делах и заботах. Сейчас, в сущности, тоже следовало бы обкатывать и облетывать «бумер», да лепить из «терминаторов» тройку-пятерку мега-автоматов, чтобы брать размерами.
        Но внезапно все свободное время оказалось уделено Симоне.
        Ее тощий вид, с едва ли не торчащими наружу ребрами, ножками-спичками, грудью едва ли первого размера, и росточком едва ли в метр тридцать, как уже говорил, вызывал ассоциации с жертвой концлагерей. Да и я сам уже далеко не мальчик, чтобы возбуждаться на любое обнаженное тело, но Симона внезапно отнеслась с пониманием к проблеме. Спустила с меня штаны, вцепилась, как голодный в тарелку супа, и притом довольно умело. Не успел я опомниться, как она уже скакала на мне, смешивая стоны с кряхтением.
        Говорят, что после тридцати в женщинах просыпается самая страсть, и Симона на все сто соответствовала этому заявлению. Она была готова всегда и везде, при этом не стеснялась использовать не только магию - одна только поза «шестьдесят девять» в вертикальном положении чего стоит - но и мозги. Не знаю уж, чего там в этих самых мозгах перемкнуло, но она всерьез нацелилась на меня и, соответственно, всерьез подошла к проблеме создания возбуждающего образа.
        Возможно, в другое время, в другой обстановке, это не прошло бы, но здесь у нас образовалось много свободного времени. Слишком много. Она как клещ вцеплялась в любую оговорку, вытаскивала пласт информации, пробовала новые позы и образы, тут же или подготовившись, и, собственно, сейчас вот продолжение банкета. Платье из разряда «демонстрируем обнаженное тело в неожиданных местах», легкий, наилегчайший парфюм, уж не знаю, где она его раздобыла, и обещание большого сюрприза. Завтра выдвигаемся вглубь материка, совать руку в осиное гнездо, и Симона тут же объявила, что это повод для ужина с продолжением.
        Зачистив Медхайв, Водные и их солдаты озаботились также вопросами санитарии и гигиены. В процессе изъятия ценностей вся еда изымалась, а все, что могло испортиться, загнить и завонять, выбрасывалось на улицы. Затем маги прогнали пару волн по улицам, смывая весь мусор в море и дальше, как можно дальше от города. Трупы аккуратно захоронили за пределами стен, собак и кошек перебили или выгнали, а всякий там домашний скот и без того пасся за пределами города. Также была организована «полевая» канализация, взамен уничтоженной, и город еще раз дополнительно отмыт от мусора, фекалий и прочего.
        В результате Медхайв превратился в нечто странное. Чистый город, но без жителей, но со стоящими на перекрестках дозорными или автоматами. Выбитые местами двери и узкие окна, вносили легкий диссонанс в картину, но не более того. Водные, насколько я понял, не собирались терять наличный состав от болезней или дизентерии, и поэтому поддерживали чистоту, как могли. Медиков было мало, подкреплений войсками не ожидалось, и Водные берегли каждого солдата, во всяком случае, мне так показалось.
        В прошлый раз Симона выводила меня в город потрахаться в местном дорогущем борделе, в котором пираты не только спускали пар, но и всю добычу за одну ночь. Персонал то ли разбежался, то ли солдаты его перебазировали поближе к временным казармам, но мне все равно не слишком понравилось. Вся эта вычурная роскошь и зеркала, и, самое главное, мысль о том, что тут и до меня побывали толпы, не слишком-то способствовали процессу.
        Теперь, правда, далеко идти не пришлось, буквально полквартала от моего временного жилища на краю города.
        Весь этот район неофициально считался нашим, принадлежащим магам Середки. Не знаю уж почему, но Марио не стал селиться рядом с Водными, просто ткнул рукой, мол, занимаем район и все. Причем наши районы находились в противоположных концах города, что наводило на параноидальные мысли. Тем не менее, маги Воды не возражали, мы аккуратно зачистили район, расставили железных караульных и сигнализацию, и зажили более-менее спокойно. Пытались пролезть какие-то террористы - партизаны, но были пойманы и уничтожены.
        Симона, периодически демонстрируя отсутствие нижнего белья и делая вид, что это все ветер, вела меня, как внезапно стало понятно, к собственному временному жилищу. Да, мы все поселились отдельно друг от друга, каждый под своей охраной и сигнализацией, и все по настоянию Марио. Чтобы, значит, враги не накрыли нас одним ударом. Зато можно было ходить друг к другу в гости, петь серенады под балконом и заниматься прочими романтическими благоглупостями в исполнении Симоны.
        - И в чем тут пышность и оргия? - не удержался я от глупого вопроса.
        - Увидишь, - Симона обернулась, изобразив похотливую улыбку.
        Честно сказать, никогда за мной женщины не бегали и не добивались меня, пытаясь проложить путь к сердцу одновременно с двух сторон: едой и сексом. И поэтому поведение Симоны настораживало, и опять же вызывало приступы паранойи. Если бы не просьба-приказ Марио, хотя надо заметить в последние дни Симона добилась определенных успехов. Ее вид уже не вызывал подсознательного отвращения и желания накормить, и поинтересоваться, из какого детского дома она сбежала.
        Сняв охранное заклинание, Симона сделала приглашающий жест в сторону зала.
        Вид накрытого стола с горячими блюдами, разлитым по бокалам вином и какими-то ароматными свечками, вызвал у меня противоречивые чувства. Во-первых, хотелось побиться головой об стену, с мыслью о том, что творческое переосмысление моих слов Симоной - это кошмар. Во-вторых, проснулась паранойя, заявившая: «А кто все это приготовил?» Симона была со мной, не отходя ни на шаг, последний час, так что вопрос был более чем актуален.
        Да и в прошлые визиты не видел, чтобы кто-то посторонний был в особняке Симоны.
        Все мы, кто вошел в первую тройку рангов, становились немного подозрительны и параноидальны, но у тех из нас, кто постоянно выезжал «в поле» это все развивалось в геометрической прогрессии. Не говоря уже об интуиции и нежелании оставлять спину без защиты. И чтобы после такого Симона пустила кого-то в свое жилье, да доверила готовить еду?
        Сама Симона, в закрытой накидке, появилась спустя несколько минут, с хитрой улыбкой.
        - Ну что же ты стоишь, дорогой? Еда остынет! И вино попробуй!
        - И кто все это готовил? Только не говори, что ты в развалинах одного из домов нашла забитую хозяевами служанку, которая охотно согласилась помогать тебе и выполнять все прихоти, лишь бы свалить из этого места.
        Симона очень мило покраснела и приложила палец ко рту.
        - У меня мысль рассказать тебе такую историю, но я решила, что ты не поверишь.
        - Тогда жду объяснений, - я нахмурился и сложил руки на груди для пущего образа.
        - О Юкана, дай мне сил! - воздела руки к потолку Симона. - Я - магесса первого ранга, сделала все на расстоянии, телекинезом. Поверь, мне не трудно!
        - Верю, - немного растерянно ответил я.
        Накидка сползала с плеч Симоны, когда она поднимала руки, и на мгновение распахнулась, показывая, что под ней ничего нет. Но тут же сползание прекратилось, и полы запахнулись, а Симона лукаво посмотрела в мою сторону. Понятно, стриптиз с использованием магии, только шеста не хватает, на котором Симона точно смогла бы крутиться параллельно полу, опять же за счет магии.
        Опять последствия моих обмолвок и неосторожных слов. В местной культуре, ну, насколько я успел оную изучить, любовь и мирное время воспевались только так. Мирная жизнь, семья, глубокая преданность супругов, страстная любовь до гроба, на Земле тоже такого добра хватает, целые пласты литературы и классики. Но при этом смысловой пласт про то, что до свадьбы никакого секса, и о заключении брака на небесах, отсутствовал, в связи с отсутствием христианства. Но сам культ «найди свою половинку и живи с ней до смерти» был, и сейчас Симона явно решила, что нашла свою половинку. И пошла в бой, не брезгуя ничем, ибо понятие «сиди, девица, смирно в своей светелке» здесь тоже отсутствовало, а термин «сексуальные извращения» так и не возник. Постоянная война и общий ритм жизни делали свое дело, не было возможности лежать на боку и лениво предаваться излишествам и извращениям.
        Это я рассказываю к тому, чтобы было понятно, что с точки зрения местных, Симона не делала ничего предосудительного. И сама Симона не терзалась моральными и нравственными проблемами, а просто шла к цели, как она ее видела и понимала. Меня же такая настойчивость опять повергла в легкое уныние. То есть она то может и видела во мне мужчину своей мечты, да я не видел в ней такую же женщину. И сама обстановка, завтра в бой, враги вокруг, а Симона решила оргии устраивать, наводила на мысли, что надо уносить ноги. Не в буквальном смысле, а скорее в метафорическом. Мало ли что там Марио обещал, по возвращении? Сам бы здесь посидел, раз уж так для общего дела надо.
        - Что дальше, горячащие кровь танцы под бодрую музыку? - спросил я Симону.
        - Я хотела, да, но не нашла здесь музыкантов. Разве что твои автоматы нам сыграют.
        - Нет, этого они точно не умеют! - не удержавшись, рассмеялся я.
        - Я все понимаю, Джейх, - Симона села напротив и подалась вперед, наваливаясь грудью на стол.
        Понятно, что там и наваливаться было нечему, но в общем ее грудь соприкасалась со столешницей.
        - Все понимаю, - грустно повторила Симона. - У тебя есть Агнесса, она моложе и красивее меня, а со мной ты спишь из жалости.
        - Эргкххм, - подавился я.
        Удар невидимого телекинетического щупальца выбил застрявший кусок.
        - Но поверь мне, - печально продолжала магесса, - я бы отдала жизнь за тебя, и охотно провела бы эту самую жизнь рядом с тобой, ничего не требуя. Просто поддерживая, защищая тебя, радуясь твоим успехам.
        - Это… неожиданно, - заявил я после паузы и глотка вина. - И с чего бы вдруг такая страсть?
        - Сама не знаю, - пожала плечами Симона. - Но когда я увидела тебя там, в кабинете Этторе, меня как будто молнией пронзило. Как я раньше не замечала, что ты красив, надежен, могуч и воплощаешь в себе все то, что я так долго и бесполезно искала в других?
        Произнося это, Симона откинулась на спинку стула, накидка разъехалась, обнажая маленькие грудки. Легкая улыбка, лукавый взгляд, накидка запахивается.
        - Я понимаю, что я не твой идеал красоты, но если бы могли пройти по жизни вместе, то…
        - Стоп, погоди, Симона, - быстро перебил я. - Ты же понимаешь, что такие вещи не решаются вот так вот сразу? Мы же не подростки, у которых гормоны из ушей лезут, чтобы вот так поспешно решать такие вещи? Ты задумывалась над этим?
        - Конечно, - безмятежно ответила Симона, закидывая ногу вверх и поправляя чулки. - Меня все устраивает. Можем съехаться на какое-то время, поживем вместе, посмотрим друг на друга, так вроде в вашем мире делают?
        - Да, - растерянно ответил я. - Делают, но опять же больше молодые пары.
        - Так мы и месяца вместе не провели, - улыбнулась Симона, - чем не молодая пара? Ладно, ладно, Джейх, не сердись! Я все понимаю, мое предложение прозвучало, думай, не тороплю тебя. Но завтра нам в бой, и я хотела попросить тебя об одолжении.
        - Ээээ, - я многозначительно обвел взглядом обстановку. - Вроде же и так?
        - Я хочу, чтобы все было как ураган, - и еще раз сверкнув телом, она достала откуда-то снизу две свечи.
        - Это то, что я думаю?
        - Да, - очень широко улыбнулась Симона. - Самые лучшие!
        Любовные свечи, еще одно творение местных алхимиков. Нужно зажечь и вдыхать дым, как можно глубже, после чего к вам придет гормон. Ходили на эту тему забавные армейские байки, в основном сводящиеся к тому, что вместо любимой девушки дым вдыхал кто-то другой, начиная с командира и заканчивая лошадью. Армейский юмор, что с него взять? Откуда Симона взяла свечи, тоже понятно, опять бордель ограбила. Насколько я помню, вдохнуть дыма с полной свечки, это на трое суток непрерывного секса, с полным отключением мозгов.
        - Я не прошу большего, четверть свечи и все, - потупила взгляд Симона. - На миссии у нас вряд ли будет время и силы на тесное общение, и потом тоже. Но…
        И она оборвала себя, сделав неопределенный жест рукой. Плечо при этом обнажилось, и мне опять захотелось пошутить насчет стриптиза. Понятно, хочется ей страсти для самообмана, и голос Марио шепчет в левое ухо, что, мол, давай, Джейх, засади по полной, для дела полезно! Но голос в правом ухе уверяет, что потом будут последствия. Несмотря на декларируемое смирение и готовность следовать за мной по жизни, Симона - все же перворанговая. В какой-то момент все может закончиться отнюдь не свечками, тем более что телекинетику-единичке мне нечего противопоставить.
        Не стоило мне во все это ввязываться изначально, остается только верить в обещание Марио.
        - Хорошо, поджигай, - разрешил я, решившись.
        Она сразу засуетилась, почти уронила накидку, подняла, зажгла свечи.
        - Давай вместе! - скомандовала Симона. - И вдоооох!
        Глава 11
        Выслушав мой рассказ, с опущенными подробностями оргии, Марио почесал подбородок и сказал.
        - Понятно. Как и ожидалось, теперь она хочет свить семейное гнездо.
        - О-о-ожидалось?!! - от удивления я даже немного заикнулся. - Вы знали и ничего не делали?
        - Да ладно, Джейх, не кипятись, ну пролюбили вы друг друга всю ночь напролет, что теперь из этого трагедию делать?
        - Ага, ноги гудят, поясница болит, не говоря уже о рабочем органе, но не это главное, - поморщился я. - Где гарантии, что в следующий раз она меня в подвал не запрет, скажем? Чтобы я не сбежал и не мешал ей ходить замуж по три раза за день?
        - Да ладно, не преувеличивай проблему, пообещай на ней жениться по возвращении и наслаждайся любовью зрелой женщины.
        - Где ты там зрелость увидел, кожа да кости, - проворчал я в ответ. - Блин, на пятом десятке жизни…
        - Вот именно, Джейх! - перебил Марио, стукнув по столу. - На пятом десятке, а жалуешься тут, как подросток, который еще ни разу не целовался. Все, закрыли вопрос! На миссии нам нужна хорошо удовлетворенная Симона, и мы ее получили. Раз с жалобами закончили…
        - Но…
        - Закончили, Джейх! - рыкнул Марио, вставая. - Не ставь под угрозу общее дело, из-за того, что у тебя на кого-то не сразу встает. Так, народ, заходим, заходим, не стесняемся, время вершить историю!
        Остальные маги отряда и Гвидо с неизменными близняшками, зашли в комнату, которую Марио приспособил под рабочий кабинет. Марио расстелил на столе карту Оринии, с обозначением примыкающих государств, и начал показывать и рассказывать. Территориально Ориния представляла собой трапецию, широким основанием выходящую к морю, а узким упирающуюся в скальный массив или хребет. В общем, в горы, огромную такую искусственную горную гряду, разделяющую Оринию и владения магов Земли. С севера же Оринию ограничивали безлюдные земли, даже скорее просто безжизненные земли. Подозреваю, последствия какого-то из экспериментов магов Земли, только они в жизни не признаются. Огромный шрам пустошей доходил едва ли не до середины Западного материка. За пустошами находилось государство метаморфов, тоже, собственно, использовавшее пустошь, как естественную границу.
        - Итак, мы вот здесь, - палец Марио указал на нижний угол трапеции, - в городе Медхайв. Столица Оринии, город Палпест, находится вот здесь.
        Теперь палец его переместился практически в центр трапеции.
        - В рамках начальной задачи по отвлечению, маги Воды выделяют две рейд-группы. Одна пойдет вдоль побережья, с юга на север, топя все корабли и пугая население. Вторая пойдет вдоль хребта, делая вид, что изучает проходы и подступы к магам Земли.
        - А они там есть? - уточнил Гвидо, разглядывая карту.
        - Скорее всего, нет, - ответил Марио. - Почти уверен, что маги Земли организуют проход тогда, когда им нужно, но при этом конфигурация скал и ущелий диктует места, где это делать удобнее всего. Маги земли не дураки, тратить зря энергию не будут, и также, раз они не дураки, то поймут, зачем рейд идет вдоль скал. Точнее, будут думать, что понимают, но нам это на руку. Также, в окрестностях Медхайва начнется патрулирование и выжигание непокорных деревень и сел. Раз противник не идет к нам, будем пользоваться преимуществами положения.
        - Наша цель? - уточнил Лусио, вглядываясь в карту. - Пойдем с первой рейд-группой и потом дернем через пустоши к морфам?
        - Нет, - ответил за командира Гвидо. - Наша цель - столица Оринии. Двуух находится там уже полгода, и не собирается менять местоположение, так докладывают агенты. Именно поэтому стала возможна экспедиция, и поэтому мы приплыли в Оринию, с претензией на уничтожение флота и пиратов. Нам предстоит совершить незаметный и дерзкий набег на Палпест, быстрый и неотвратимый. Необходимо незаметно достичь Палпеста, и сделать это быстро, то есть по воздуху. К сожалению, неизвестно, сколько всего метаморфов находится в Оринии и сколько из них умеют превращаться в птиц.
        - Нам известен минимум - та стая, что напала при штурме Медхайва, - заметил Марио. - Для верности можно удвоить их число, и исходить из него.
        - Даже если считать, что то нападение было жестом отчаяния, и они бросили в бой всех летунов, все равно предложенная точка зрения имеет смысл, - согласился Гвидо. - Лучше перестраховаться, чтобы наверняка проскользнуть незаметно.
        - Ну, заметят они нас и что? - фыркнула Симона. - Прибьем их на месте или опередим, разве они успеют сообщить в этот ихний Палпест?
        - Определенный риск есть, небольшой, но есть, - возразил Гвидо. - Нам же необходимо исключить риск на стадии подготовки. Вот после захвата Двууха, можно и подраться, точнее говоря, придется драться, ибо без шума там не обойдется.
        - Давайте рванем зигзагом, - предложил я. - Пролетим над морем, вряд ли там сильные патрули, и можно пройти невысоко над водой или наоборот, забраться за облака, чтобы визуально не отследили. Достигнем к утру пустоши, выроем убежище и отсидимся в нем. Как стемнеет, рванем вперед, и зайдем на Палпест с северо-запада. Вряд ли метаморфы держат везде одинаковые силы и вряд ли они патрулируют все воздушное пространство. Возможно, они его вообще не патрулируют, не так ли?
        - Чтобы проверить это утверждение, нужны наблюдения, причем желательно незаметные. Над столицей дежурит как минимум один метаморф, а где один, там и сотня, так что наличие патрулей очень даже вероятно. Возможно, они даже не воздух мониторят, а следят за дорогами, вдруг мы все толпой побежим грабить, жечь и убивать. Собственно, задачи рейд-групп и сборщиков фуража по окрестностям Медхайва, в этом и состоят, убедить всех, что мы пришли грабить и ослаблять флот и армию Оринии.
        Гвидо провел рукой по карте, как будто поглаживая целиком Оринию.
        - Хорошая идея, - поддержал меня Марио. - Пусть дорога удлиняется, но риск обнаружения снижается. Может нам пройти над горами? Там еще безлюднее, и дорога сокращается. Если не опускаться, то маги Земли надо полагать нас и не учуют?
        - Это так, - согласился Гвидо, - но есть вероятность, что у них в горах стоят вторичные источники, и тогда наше присутствие, скажем так, будет замечено. Не то, что это именно мы, а что проявлялась чужеродная магия. Для реализации такого варианта, вторую рейд-группу надо усиливать магами Воздуха и проводить комплекс отвлекающих мероприятий, вплоть до полноценных стычек на границе. На это у нас нет ни сил, ни времени. Но я согласен, что предложение Джейха заслуживает внимания.
        - Как вообще планировалось достичь столицы? - спросил Марио. - Ведь операция разрабатывалась?
        - Да примерно так же, - пожал плечами Гвидо. - Только по прямой, со снижением, при обнаружении патрульных. Если двигаться вдоль земли, то мы их заметим раньше, чем они нас. Не спеша, в несколько подлетов, с финальным рывком, самым рискованным. Земли вдоль Палпеста застроены и заселены гуще, чем в других районах, как оно собственно обычно и происходит вокруг столиц. То есть финальный рывок все равно будет, с тем же риском. Это, чтобы вы знали, что легкой прогулки не получится все равно.
        Наши дружно расхохотались, ибо легких прогулок у нас не было практически никогда. Разве что в кабак «Дырявая бочка» в Середке, и то.
        - Теперь собственно, сама операция по захвату. Необходимо будет встретиться с одним из наших агентов, получить координаты Двууха, и сразу же напасть. Легализоваться в Палпесте мы не сможем, максимум, это день отлежаться в убежище, но это на самый крайний случай. Лучше всего бить сходу и тут же делать ноги. Двуух перемещается каждый день, и каждый день - новое убежище. Известны примерные координаты и все, система обороны его жилищ неизвестна, но она есть. С ним всегда один явный телохранитель, и неизвестно сколько тайн вокруг, не считая наблюдателей.
        - Сидел бы у себя в метаморфии, - проворчал Лусио, - к чему такие сложности?
        - К тому, что если бы не цепь случайностей, мы бы и про него вообще не узнали. Он никогда не показывает лицо, так что внешность неизвестна, только телосложение. Среднего роста, волосы черные, вот и все, что тут можно сказать. Попытки подвести девушку провалились. Также есть мнение, что это подставная фигура, а настоящий Двуух спокойно и открыто трудится неподалеку дворником и в ус не дует. Конечно, дворником, вряд ли, объемы донесений и сеть агентов не располагают, но аналогия, надеюсь, понятна.
        - При этом Ориния подконтрольна метаморфам и земляным, и смысла в такой конспирации вообще нет, - задумчиво потыкал пальцем в столицу Марио. - Все сильнее пахнет обманкой, вот что скажу.
        - Скажем так, Двуух существует, это подтверждено из различных источников, и под пытками, и без них, и менталистами, и так далее, - вздохнул Гвидо. - Да, возможно, искомый объект - обманка, но тут уже придется полагаться на техники экспресс-допросов, и поднимать на ноги всю агентуру. Попытки зайти издалека провалились, так что придется решать вопрос в лоб. Не буду утверждать, что если мы его не решим, то все рухнет и мир расколется, но вопрос и вправду важный. Импровизация и действия по обстоятельствам, вот что нам предстоит. Если получится захватить архив агентов, то Двуух не нужен, собственно говоря. Но наши разведчики не смогли внедриться, а только затронь организацию морфов, как шум будет стоять до небес. Поэтому у нас только один шанс, и шанс этот силовой. Ваша команда же специализируется на таких вещах?
        - Не совсем, но кое-что умеем, - спокойно ответил Марио. - Еще не помешал бы план Палпеста.
        - Вы получите его после вылета, - так же спокойно ответил Гвидо. - Планировка там несложная, а лишних вопросов и утечки хотелось бы избежать.
        - Подозреваете своих солдат?
        - Конечно! - неожиданно вспылил Гвидо. - Из-за чего, по-вашему, вся эта заварушка? Эта Ориния да сто циклов никому бы в [цензура] не уперлась! [Цензура] бы порты пару раз, да и все! Все же дело в том, что люди, обычные люди шлют врагу донесения о наших операциях! Все тайные операции с привлечением только магов Воды прошли успешно!
        - Ладно, ладно, - примирительно сказал Марио, - не надо горячиться, я просто спросил. Согласен, вопрос был глупый, ляпнул не подумавши.
        - И я погорячился, - признал Гвидо, - просто все эти…
        Тут он выдал длинную тираду на языке Водных, из которого я знал только несколько ругательств. Одно даже прозвучало, что позволяло достроить общий смысл. Явно на мага Воды давит свое начальство, требуя решить проблему, или просто паникуя и дергая волосы на голове от такого грандиозного промаха. С другой стороны, будь цель менее глобальна, например, война один на один с теми же магами Земли, Водные бы не провалились. Просто в условиях противостояния дюжине других магических государств, пусть даже половина из них пассивна, любой промах становится критичен.
        Успокоившись, уже предметно обсудили действия в Палпесте и несколько наиболее вероятных сценариев. Я вообще внезапно подумал, что этот товарищ Двуух сидит в другом убежище, а мужик в маске просто связной, курьер для отвлечения внимания, бегает туда-сюда и таскает циркуляры по усилению борьбы с шпионами. Но, как всегда вылезало но. В отсутствие телефонов, интернета и прочих телетайпов, как-то же он должен был поддерживать связь с агентами? Донесения на бумажных носителях надо же куда-то складывать и обрабатывать?
        Причина, по которой Двуух не сидел в официальном здании безопасников Оринии, понятна. Слишком на виду, да и видимость независимости должна сохраняться. Это нам, как самым умным, понятно, что всем вертят метаморфы и земляные, но простые жители искренне могут считать, что Ориния цветет сама по себе. Оставался непонятен только смысл маски, хотя здесь я склонялся к версии командира: обманка и пустышка. Ты хватаешь ложную цель, маги морфов хватают тебя, капкан захлопнулся.
        Полагаться на экспресс-допросы после штурма здания в центре Палпеста как-то не хотелось, и тут меня осенило самоубийственной, но все же мыслью. Маги источника, а Двуух, несомненно, из них, на такие должности не ставят людей, только магов. Так вот, маги источника выбиваются из общего фона, и весьма заметно. Поставь рядом обычного мага и с источником, и датчик не перепутает, уровень энергий разный, проверено на Водных. Так вот, там где Двуух, там ведь должны быть и другие морфы, не так ли? Следовательно, для датчиков это все будет выглядеть, как место сильной концентрации магии, и вряд ли таких мест в Палпесте будет много. Опять же, возвращаясь к аргументу про иллюзию независимости, значит, морфы и земляные там толпами не бегают. Дежурный морф в воздухе, скорее всего, один и прикидывается каким-нибудь местным альбатросом.
        Следовательно, нужно проверять места концентрации магии, и если одно из них совпадет с нынешним убежищем Двууха, то можно с высокой степенью вероятности предполагать, что там Двуух и прячется. Или принимает обманку, или еще чего. Но скорее всего, будет несовпадение, и тогда надо будет аккуратно отработать по одному из них. После чего, получив зацепки, выдвигаться уже по адресу. Источник источником, но с пытками у магов ровно та же проблема, что и у остальных жителей Юканы. Переносят плохо, поддаются воздействию и так далее.
        Не исключено, что место концентрации будет всего одно, тогда сразу штурмуем. Если несколько, то надо просто исхитриться и взять языка, и дальше смотри пытки. В любом случае проблема - тот или не тот - вообще не стоит. Если используется обманка-человек, достаточно будет проверки датчиком, хотя там тоже не все так просто. Но все же это лучше идеи прилететь и сразу ринуться в бой с неясными шансами.
        Примерно так я и высказался, спровоцировав новую волну обсуждения. Надо сказать, что Гвидо вначале не поверил, и я немного удивился. Потом сообразил, что информация о последних достижениях техномагии в моем лице не дошла до Водных, и опять удивился. Вроде как мы союзники, друг другу секреты передаем, а тут такая неосведомленность. Нам все уши прожужжали про смертельную важность этой миссии для захвата мира, а ключевые союзники не в курсе наших ключевых возможностей, основы основ, альфы и омеги. Кстати, с датчиками можно было бы и напрямую в Палпест рвануть, воздушных патрульных засекли бы, на общем фоне.
        Но ладно, безлюдными землями все равно надежнее, да и мягкая подушечка в Халке имеется.
        В результате моей инициативы обсуждение затянулось. Марио тоже думал, что Водные в курсе, и в результате такого недопонимания, было потрачено еще лишних три часа, все вымотались, устали и хотели есть. Также было окончательно решено, что мы пойдем с первой рейд-группой и потом просто улетим прямо с палубы корабля. Экипаж на флагмане проверенный, а остальным будет сказано, что мы вернулись в Медхайв. Все равно рейд рассчитан на две недели, мы вернемся или не вернемся, но в любом случае раньше, чем рейд-группа.
        Я же настолько устал от всей этой говорильни, что просто завалился спать, решив проверить Халков завтра, перед отплытием. Все равно без меня не поплывут, а десяти минут на сборы в любом случае хватит. С такими мыслями я уснул, но совещание и говорильня все равно мне приснились еще раз, пусть и в искаженном виде.
        Глава 12
        Легкая прогулка, приятный полет на небольшой высоте, три дня в пути и вуаля, наша бесстрашная группа незамеченной пробралась под стены Палпеста. Не так уж легко протащить группу из восьми магов и двух толстых роботов (новые модели Халка уменьшились в росте на полметра, зато раздались вширь на такую же величину), через всю страну, не пользуясь магией скрытности и не подняв общей тревоги.
        К сожалению, перелететь через невысокие стены столицы Оринии не получилось, торчала куча наблюдателей и бдительных охранников. То ли из-за нашего вторжения, то ли лейтенант местный любил дрючить стражу на посту, но они стояли, бдили и зорко всматривались в темноту. Не говоря уже о том, что над городом парили два метаморфа, в виде птиц-скатов, огромных таких, распластавшихся в воздухе. При этом они наверняка на постоянной связи друг с другом, и следовательно надо их завалить быстро, одновременно и незаметно, почти невыполнимая задача.
        Местность вдоль стены была расчищена, и мы, собственно, сидели в ближайших к стене кустах, в полукилометре, и тихо обсуждали, что делать дальше. Гвидо настаивал, что нас поджимают сроки, и что, мол, агентура Водных не может каждый день «пасти» Двууха, потому как это быстро заметят и разоблачат, и после этого схватить уже никого не получится. Мне же требовалось подняться над городом, чтобы попытаться найти скопления магии, а как это сделать, когда столько бдительных врагов вокруг? Тревога должна подняться, когда мы уже захватим Двууха после штурма, иначе провал операции.
        По уму стоило бы войти в Палпест с утра, да спокойно выйти на контакт с агентурой, но вот беда: ни документов нет, ни Халка за местного не выдашь. Лицо еще можно перекрасить, но почти квадратные габариты у местных не встречались. Да и на вопросы он будет отвечать таким металлическим голосом, что даже полный дурак догадается о нечеловеческой природе автомата.
        Пока Марио и Гвидо спорили, а остальные молчали, мне пришла в голову другая идея.
        Маги Земли любят землю, да простится мне эта тавтология. Работая в Палпесте, они не могли не нарыть себе тоннелей и ходов, на все случаи жизни. Пусть мне не рассмотреть, что происходит в городе, из-за фонящей магией стены, но кто мешает мне исследовать землю под ногами? Явно же выход из потайного туннеля будет где-то в укромном месте, а не посреди чистого поля. Ну и никто не мешает нам прорыть туннель под стеной, хотя почти наверняка земляные его сразу почуют. Но также они почуют, если мы воспользуемся их ходом, и почти наверняка обрушат его вместе с нами. Блин, да, здесь уловки с Южного не прокатят, состязаться с магами Земли под землей глупо.
        - Послушайте, чего ж ваши агенты ничего не приготовили? - шипел Марио.
        - Потому что они и так сидят в самом низу, только поэтому их еще не зачистили, - шипел Гвидо в ответ.
        - Не операция, а дурдом, - вздохнул Лусио. - Почему мы не взяли с собой нормального телепортера?
        - Потому что их всего неизвестно сколько на Середку, и за любую попытку разузнать о них, тебя сразу возьмут под ручки парни Этторе и отведут в глухой подвал, где будут долго пытать, - ответил я в тон Лусио.
        Гвидо и Марио продолжали спорить, мы зевали и обменивались репликами. Идей никаких в голову не приходило, кроме бессмертного - пройти по канализации. Имея трех магов воды можно было свободно сделать такое, да вот беда, канализация в Палпесте уходила куда-то вниз. Не знаю уж, что за подземную пустоту они там заваливали, и не боялись ли они провалиться однажды всем городом в озеро отходов, но наружу, за стены канализация не выходила. А соваться под стены, с учетом магии Земли, никто не собирался.
        Но, в конце концов, светлые головы командиров придумали выход, хотя вот, положа руку на сердце, могли бы и заранее о таком варианте подумать. Конечно, везде рассматривался дерзкий бросок в Палпест по воздуху, но «гладко было на бумаге». Хорошо было теоретизировать, не видя реальных условий, а как увидели, что-то никто уже про дерзость и натиск не заикался.
        Маги воды, построившись треугольником, начали свои шаманские танцы. Вот пойми, то ли у них магия такая, то ли для совместного каста им танцы синхронные нужны? Они крутились и вертелись, и делали плавные жесты руками, а Лусио поддувал, смешно выпячивая губы. Свежесозданный туман, густой настолько, что не было видно собственных рук, стремительно наползал на Палпест.
        Что характерно, никто особо не встревожился, только звуковую сигнализацию: перекрикивания и удары колотушками подключили. То есть при всей бдительности нормальную магическую атаку на Палпест давно не проводили. Или проводили, когда силой сгоняли три государства в одно, но там использовались другие методы. В общем, никто не заподозрил, что туман создан магией, и не стал бить набат.
        Мы взмыли вверх, я верхом на одном из Халков, Лусио и Симона по бокам. Туман накрыл весь город, теперь предстояло убрать верхних стражей и осмотреться. Для пущей незаметности, пришлось притвориться огромным облаком. Сидящая на втором Халке Дзета бесстрастно наколдовывала облако, и мы, подгоняемые ветром Лусио, приближались к одному из метаморфов. Было решено спокойно завалить одного, а потом уже быстро-быстро расправиться со вторым, чем пытаться ухватить обе цели сразу.
        При нашем приближении метаморф опустился ниже, чтобы не терять обзора на туманность под нами. Шпили зданий и опорные башни торчали из переливающегося и как будто дышащего озера тумана. Неизвестно, сколько продержится туман, но сейчас весь город реально ослеп. При этом создатели тумана в нем отлично ориентируются, карты города у нас есть, теперь у нас преимущество, на короткий срок.
        И надо успеть его реализовать, пока противник не опомнился!
        Из облака вылетели три специальных гарпуна, заточенных на пробитие чего угодно. Обычные железки, надо полагать, просто отскочили бы от чешуи морфа, но эти вонзились и пробили, сразу выпуская зацепы. Полумагическая лебедка зашумела, подтягивая пробитую птичку, пока Симона, сцепив пальцы, не давала морфу раскрыть рот. Все прошло беззвучно, быстро и тихо, а едва тело морфа вошло в облако, как Дзета стегнула водяной плетью, рассекая череп птичке. Магия одного источника встретилась с магией другого и победила. Плеть воды раскроила голову, фактически разрезала ее напополам, моментально убив морфа.
        Лусио уже выдувал новую порцию ветра, колебля облака и туман под нами.
        Пусть мы убрали одного патрульного беззвучно, еще оставался его напарник. К счастью для нас, он, видимо, решил, что убитый заскучал и решил подурачиться с облаком. Этому способствовало то, что мы демонстрировали труп морфа, делая вид, что он летит. Подвесили под облаком на тросах, а Симона принудительно шевелила тело, запуская хаотичные волнообразные движения. Вблизи все это не прошло бы, но на средних дистанциях сработало, и морф не успел и пикнуть, как второй Халк его загарпунил, а Дзета, уже не скрываясь, шваркнула двумя плетьми, рассекая птичку на три части. Симона подхватила части, дополнительно страхуя от падения, и тут же накатило наше искусственное облако.
        Теперь можно было «осмотреться», выискивая места концентрации магии. Туман Водных задавал аномально высокий фон, отсекая от регистрации все бытовые заклинания, ловушки, стены. С таким высоким фоном любое превышающее его по энергии место можно было смело маркировать как скопление магов источника. Теперь предстояло немного покружить над городом, но времени хватало. Второй половине команды предстояло под прикрытием тумана преодолеть участок до стены, забраться на нее, проскользнуть мимо стражи и углубиться в город. Найти резидента или агента, и выяснить у него подробности, и потом уже идти на встречу. Сначала с нами, затем с Двуухом.
        Оставался еще риск, что такой густой туман встревожит противника, но с этим уже ничего нельзя было сделать. Зато мы смогли тайно проникнуть в город, убрать наблюдателей, и спокойно осмотреться. Преимущества налицо, и Халки отработали нормально. Жалко, не взял с собой «бумер», можно было бы подвесить его в воздухе, имитируя морфа-наблюдателя, но такой вариант в изначальном теоретизировании не рассматривался. Как обычно, все мы оказались крепки задним умом, и что толку теперь вздыхать, что не предусмотрели и не предвидели? Самоуверенность и заносчивость взяли верх над опытом и мозгами, хотя тут тоже спорно. Мы все-таки не тайные проникатели, а больше специалисты по силовому воздействию. Вне всяких сомнений, атакуй мы в лоб, вынесли бы стену, взвесили морфам и страже и разломали бы полгорода.
        Но вот опять парадокс: спецы по тайным делам не смогли бы уйти, завяжись силовое противостояние, а мы сможем. Хочется, конечно, верить, что под покровом тумана мы вообще все обтяпаем бесшумно, но интуиция шепчет, что так легко не отделаемся. Пока еще есть запас времени, пока еще враги не сообразили и не ожидали такой наглости, но время тает. Даже не одна ночь, а скорее один час, не больше.
        К счастью Халков у меня два, а прямой техносвязи плевать на туман.
        По итогам сканирования было обнаружено три места аномального скопления магии. Здание местного сената или как он тут в Оринии называется, не знаю. Склады на южной окраине города и одна из гостиниц средней руки, на которую также указали местные агенты. Отряды успешно воссоединились, и теперь предстояло решить, штурмовать гостиницу или нет. Место было выбрано толково, неподалеку располагался один из опорных узлов обороны, с гарнизоном при нем и батальоном солдат. Две минуты по тревоге, и армия ударит нам в спину.
        Пусть там не так уж и много магов, но они есть, а мы не в том положении, чтобы устраивать долгую драку.
        Но начальство внезапно перестало колебаться и просто скомандовало атаку, решив, что раз одно (донесения агентов) совпало с другим (скопление магии), то грех колебаться и медлить. То ли охранник, то ли дежурный по гостинице, мирно дремавший у себя в подсобном помещении, не выдержал вида приближающегося к глазу сверла и быстро раскололся. Симона пережимала ему горло, и охранник еле слышно вышептал, что да, мол, третий этаж полностью снят купеческой гильдией, торгующей с Абландом, государством к западу отсюда. Охрана, отдельное обслуживание, торговые контракты, в общем, картина прикрытия вырисовалась правильная.
        - Ну что, опять зайдем с воздуха? - риторически вопросил Марио.
        - Проблема в том, что Двуух нам нужен живой и желательно в состоянии отвечать на вопросы, - вежливо напомнил Гвидо.
        - Ну, это не проблема, - хмыкнул Марио, указывая на Риккардо.
        Планировка здания была проста и незамысловата. Массивная каменная коробка на три этажа, с плоской крышей, надо полагать один из факторов выбора гостиницы. Типа вертолетной площадки, только для морфов, при необходимости. Все окрестные дома и строения одно и двухэтажные, в окна никто не заглянет. За гостиницей закрытый двор, он же средство отступления при необходимости. Подсобные помещения по бокам здания, с торцов здания, этакие короткие псевдоподии в букве «П», с выходом на все тот же задний двор.
        Исходя из этого, распределили роли.
        Риккардо заходит в лоб по лестнице, подрезая охрану, и начиная зачищать номера. Гвидо с близняшками идут за ним, держат лестницу, не дают никому высунуться в окно. Я и Марио на крыше, он выступает в роли тяжелой артиллерии и резерва, я управляю Халками. Роботы и Лусио с Симоной держат окна, не дают никому выпрыгнуть, убежать или улететь. Если кто полезет, бьем до потери сознания врагом, вбивая внутрь гостиницы. Гвидо признал, что все же примерно знает, как выглядит Двуух, точнее пару особых примет, которые помогут быстро опознать.
        Под молчаливым укором «чего ж ты не сказал?» Гвидо только усмехнулся.
        Ну да, опять игрища шпионские, непотребные. Вправду, пора завязывать с миссиями, наелся этого добра и приключений, и всего остального. Раньше та же ситуация с Симоной выглядела бы чем-то адреналиново-волнующим, а тут как отрезало. Надо так надо, а в остальном легкое отвращение и только.
        Снизу донесся лязг мечей, от удара содрогнулось все здание. Крик, истошный, надрывный, ну все, пошла волна, теперь считай минуты. Кто-то лезет в окно, Халки в автоматическом режиме бьют импровизированными кистенями: вместо гарпунов замотанные в тряпки гирьки. Рычание, из крайнего слева окна вылетает колонна льда. Еще кто-то лезет в окна, уже на втором этаже, Халки держат.
        Ураганный порыв, Лусио подлетает ближе.
        - Не тот! - голос Гвидо.
        Крыша под ногами рушится, едва успеваю отпрыгнуть. Марио тут же прыгает в дыру, нанося удар ногой.
        - Ххха! - доносится удовлетворенный голос Риккардо.
        Минута с начала операции. По окрестным домам началось шевеление. Могучий рёв, от которого дрожит здание. Даданг! Спиной вперед вылетает Риккардо, еле успеваю остановить левого Халка и отправить на подхват. Вслед летит какое-то заклинание, робот ставит щит. Все же очень просто: связка - резкое повышение энергии - щит, автоматически, по результатам работы датчиков, со скоростью, превышающей человеческую. Треть энергетики Халка - щиты, жаль только, что алгоритм выбора оптимального еще не доработан. Не все школы магии имеют ярко выраженного антагониста, как скажем, вода - огонь, и поэтому работа еще не доведена до конца. Но даже в таком варианте, Халк спокойно ставит щиты, отражает, защищается, при этом может одновременно атаковать в ответ.
        Ему бы еще мозги нормальные, вообще бы цены не было!
        Из дырки в крыше вылезает дымящийся Марио, тяжело дыша. Рядом приземляется Халк с поломанным Риккардо. Мечник оказался жив, так что я незаметно выдохнул.
        - Рано. Рано расслабляться, - выдохнул Марио с усилием.
        Где-то в городе отчаянно взревела труба, за ней еще одна. Три минуты с начала операции. Большинство источников магии на третьем этаже погасли, неужели промахнулись?
        - Не спи, Симона! - неожиданно взревел Марио. - Стрелы!
        Я их не видел, но уже после выкрика командира услышал шелест падающих стрел. Симона крутанулась на месте, заслонилась руками, прикрывая себя и кусок крыши. С проклятьем приземлился рядом Лусио, получивший стрелу в голень. Халк, притащивший Риккардо, прикрыл меня и Марио, на всякий случай. Симона держала щит, и я поспешно оттянул второго Халка под него. Кто-то из гостиницы, воспользовавшись моментом, таки сиганул вниз и теперь орал снизу, неудачно приземлившись и сломав ногу.
        - Из-за тумана караулы утроили бдительность, - из дыры в крыше вылез Гвидо. - Фффух, едва не отправился кормить рыб! Спасибо!
        И он пожал руку Марио, а тот усмехнулся.
        - Господа командиры, - с беспредельным сарказмом добавил Лусио, - это все прекрасно, но не пора ли валить?
        - Пора, - кивнул Гвидо, - только не вверх, а вниз.
        - Вот и… что?!! - удивленно вскричал Лусио.
        - Нам дорога туда, в местный Сенат. Там наша цель, - махнул рукой Гвидо куда-то в темноту.
        - Войска уже на ногах, - Марио сделал такой жест, как будто стряхивал капли с рук.
        Веер огня расплескался о здания, показывая, что войска и вправду уже на ногах.
        - Нет времени! - рявкнул Гвидо. - Все вниз, без Двууха не уйдем!
        Спрыгнув вниз, я едва не столкнулся о лежащую у стены Дзету. Или Лию. Чьи-то когти располосовали ее от шеи до паха, и прошлись по лицу, а также оторвали одну из рук. Она была еще жива, но уже заходилась в предсмертной агонии.
        - Извини, - прошептал Гвидо, отворачиваясь и выпуская сосульку.
        Хрипы прекратились. Гвидо посмотрел на нас и заорал.
        - Бегом, что встали?!!
        Глава 13
        В здание уже лезли солдаты, но тут Марио жахнул огнеметом, выпуская струи пламени, бьющие в окна и двери.
        - Давай! - крикнул он нам.
        Мы бежали мимо Марио, по коридору между стен пламени, ощущая, как подгорают волосы, смрад, вонь и недостаток кислорода. С улицы доносились крики и вой тех, кто попал под удар. Гвидо тащил за собой какого-то полумертвого паренька, видимо расколовшегося языка. Не знаю уж, что они там колдовали, но когда я ввалился в подвал, там уже зиял провал подземного туннеля.
        - Давай! - крикнул Марио Симоне.
        Та встала в позе «руки в боки» и закатила глаза к потолку. Командир уже бежал по коридору, вслед остальным. Нам тоже нельзя было терять времени, но и Симона не могла одним щелчком пальцев обрушить здание. Тем более, с учетом противодействия местных магов. Халки, стоявшие на страже, отстреливались гарпунами, тут же выбирая тросы назад, но солдаты лезли слишком густо.
        Пришлось отдать приказ на трансформацию конечностей и самому достать меч.
        Халки рубили и кромсали, игнорируя атаки врага, подвал заполнялся трупами, кровь хлюпала под ногами и покрывала стены, хотя я точно знал, что рубка идет не более двух минут. Ударило заклятье Ржавчины, Халки синхронно выставили щиты, отражая заклинание в солдат. Моментально оставшись без оружия и брони, солдаты невольно отпрянули, и в этот момент Симона закончила заклинание.
        - Разъединение! - крикнула она, разводя руки в стороны.
        Немедленно Халки схватили нас и, повинуясь мысленному приказу, помчались по коридору. Вслед нам несся гул и крики, туннель дрожал, кажется, кто-то успел выскочить, но это было уже не опасно. Даже если несколько солдат избежали поражения, нам они не противники. Симона не просто обрушила здание, она уничтожила все строения вокруг, и возможно, и вражеских солдат, но не поручусь. Из-за воздействия на площадь, заклинание долго готовится и легко отражается, но все незащищенное магией сейчас распалось, рассыпалось и разъединилось.
        - Аааааа!!!! - прокатился животный рев по туннелю.
        Халки немедленно остановились и вскинули щиты. То же самое сделала и Симона. В бледном свете фонарей Халков и плавающей пыли было видно совсем немного. Этого может и хватало для бега, но не для реакции на такие крики.
        - Джеееейх!! - прокатилось по коридору.
        - Это Лусио! - воскликнула Симона.
        - Джееееейх! Помоги!!! - орал Лусио.
        Датчики не показывали никаких приближающихся скоплений магии, и мы устремились вперед, придерживая щиты, пусть это и дикий расход энергии. Причина криков стала ясна очень быстро, потому что впереди был завал. Отличный такой завал, из камней, один из которых размозжил Лусио ногу или, как минимум намертво, придавил. У стены валялся Риккардо, все еще пребывающий в отключке. Симона моментально выдернула камень и застыла, вскинув руки. Потревоженный завал едва не похоронил Лусио, но магичка удержала, пока Халки вытаскивали нашего мага Воздуха.
        - [Цензура] ноге!! - издал вопль Лусио и отключился.
        - Ну, шикарно, - проворчал я, оттаскивая Лусио к телу Риккардо.
        - Что там? - спросила Симона, уже скручивающая новое заклинание.
        - Сейчас оттяпаю ногу и алхимией полью, чуть-чуть продержится, а потом надо повязки и стерилизацию с лечением! - ответил я, отдавая команду Халку.
        Лусио не заорал только потому, что Халк, отрубая ногу, попутно воткнул воздушнику кляп. Зеленый пузырек, сине-зеленый и желтый, лить один за другим, не смешивая. Симона уже ломала свод туннеля, сообразив, что лезть дальше, в ловушку, смысла нет. Те, кто смог стиснуть стены и завалить все камнями, наверняка не откажутся повторить этот фокус и с нами. И точно, едва Симона проломила выход наружу, как стены и пол начали сжиматься, ломая щиты Халков.
        До атаки я едва успел закрепить Лусио и Риккардо на одном из роботов, но все же успел.
        - Вверх! - и Симона взмыла, тут же уходя вбок.
        Слитный залп арбалетов едва не пронзил ее. Мои автоматы взмыли в небо, тут же сбоку ударил огромный булыжник, заряженный магией. Левый Халк сманеврировал и пошел зигзагом, набирая высоту. Я, за спиной правого, быстро осматривался, глазами и через датчики энергий, пытаясь понять обстановку.
        Там, где стояли арбалетчики, вспыхнул огненный фонтан.
        - Марио так просто не убить, [цензура]!! - вылез из пролома командир.
        Слабенькие удары магов по металлу, Халк ставил щиты и маневрировал. Симона сбоку душила и давила вражеских солдат, метала камни, наносила прицельные удары, вспучивая мостовую и ломая крыши домов. На земле хлестал щупальцами огненный осьминог, извергая нецензурную брань голосом Марио.
        - Сверху!! - донесся отчаянный вопль.
        Стая метаморфов падала сверху, входя в пике, и времени реагировать почти не оставалось. Халк сманеврировал почти невозможным образом, выходя из под удара, но его все же зацепило клювом одного из метаморфов. Ремень, удерживающий Лусио и Риккардо, лопнул, и они полетели вниз.
        - Симона!!
        - Не могу!
        В бледном свете звезд и отблесках огня Марио снизу, скорее угадывалась, нежели виделась картина. Сюрреалистичная, невозможная картина маленькой женской фигуры, стоящей перед огромной волной земли и удерживающей ее. Чуть позже, уже скользя вслед телам друзей, я понял, что это огромный камень, но все равно, полнейший сюр!
        Наперерез мне вынырнули три метаморфа, устремились, наставляя клювы.
        - Назад, [цензура]!! С дороги, [цензура]!! - зарычал я.
        Они отрезали меня от падающих тел друзей. Халк выстрелил тросами, норовя подхватить и спеленать тела. Пока одна часть меня вручную вела тросы, другая управляла телом. Уклониться, прижаться, ткнуть шокером в бок - безрезультатно! Чешуйка треснула и только. Но главное - друзья почти спасены!
        Почти. Мне не хватило буквально метра.
        Кто-то с земли ударил пространственной магией, искажая и отклоняя тросы. Они прошли мимо, и пару секунд спустя раздались два смачных шлепка. Кажется, у меня немного помутилось в голове, вначале в глаз попала соринка, а пришел в себя я, стоя верхом на Халке и пиная в голову дохлого морфа.
        - На! На! На! - рычал я.
        Ко мне стремительно приближалась Симона, удерживая на невидимом тросе Марио, бьющего огнем с двух рук, злобно хохоча. Мы разломали уже целый район, оказавшись рядом со зданием Сената. Строение бугрилось, искажалось и плыло, отовсюду торчали глыбы льда и доносились крики сержантов. Солдаты лезли и лезли вперед, неутомимо и зло, как будто не видя, что случилось с их товарищами.
        - Уходим! - проорала Симона. - Джейх, уходим!!
        - Надо вытащить тела!! - прорычал я в ответ.
        - Это невозможно!
        И вправду, судя по датчикам, там уже копошились маги Земли, готовя нам парочку неприцельных ударов.
        - Заберем Водных! - крикнул я, указывая на здание Сената.
        Как будто услышав мой призыв, на крыше показался человек, хлещущий водными плетьми. Второй Халк еще оставался в воздухе, слегка поврежденный, но способный летать. Клювы морфов не смогли его вывести из строя, а от булыжников он уворачивался, закладывая резкие фигуры за пределами человеческих возможностей. Заклинания обычных магов принимались на щиты, и в целом было видно, что не зря корпел и улучшал ИИ. Полевая проверка прошла успешно, за исключением того момента, что я идиот и надо было приказать ему удерживать Лусио и Риккардо любой ценой. От осознания собственной дурости я застонал, сжимая голову руками. Не ожидал атаки морфов, но все равно - приказ надо было отдать!
        Дурак, идиот, и множество нецензурных слов три раза!
        - Что случилось, дорогой? - Симона оказалась рядом.
        - Ничего, улетаем! - отмахнулся я.
        Халк подхватил Гвидо, и мы рванули на предельной скорости вверх, под углом градусов в пятьдесят, совершая зигзаги уклонения и молясь, чтобы у морфов не оказалось под рукой запасной стаи. Не оказалось, и мы ушли, сбив двух самых храбрых птичек. Решение куда лететь было почти единогласным, и мы рванули вперед, вперед и еще раз вперед, к Медхайву. Не было смысла уже таиться, играть в прятки и шпионов. Нас то ли ждали, то ли раскрыли на ходу, теперь уже не имело никакого значения.
        Оставив усталую Симону и все еще слегка невменяемого Марио на первом Халке, сам перебрался на второй, к Гвидо. Не слишком сложный маневр, просто на высоте и скорости - немного привычки иметь надо. А так Халки сблизились вплотную, просто уцепиться за скобу и перешагнуть - переползти, после чего роботы снова разошлись. Ну и закрепиться, но мне с этим проще, трос вылез из спины и надежно застраховал меня.
        Гвидо, уже разобравшийся как пристегиваться, дополнительно наморозил себе льда для страховки.
        С двумя вертикальными шрамами на лице, выдранными клоками волос, разорванной одеждой и раной в боку, Гвидо выглядел жертвой нападения стаи диких пантер, и, не удивлюсь, если так и было. Тигры там, медведи, какие еще бывают хищники? Взять их за основу и отшлифовать боевую форму, так думаю, поступили метаморфы. Риккардо, да пребудет он в мире, наверняка сумел бы на равных смахнуться с такой зверюгой, а вот Водные оплошали. Тем не менее, невзирая на раны и потерю еще и Лии, Гвидо выглядел вполне довольным и занимался самолечением.
        Отхлебывая из фляги, он тут же плескал себе на раны и зашивал их.
        Точнее говоря, промывал, очищал и покрывал защитной ледяной коркой, одним лишь взглядом. Оригинальная методика, вряд ли доступная основной массе водных магов. На инструктаже, во всяком случае, ничего такого не упоминалось.
        - Сожалею, - сказал я Гвидо.
        - Взаимно, - вздохнул тот. - Но Лия и Дзета знали, что их ждет.
        - Они должны были погибнуть?!
        - Принести себя в жертву, защищая меня, - еще раз вздохнул Гвидо. - Мы строили эту связь целый год, а операция с Двуухом просто удачно подвернулась.
        - Так что, операция провалена? Мы же не добрались до него? Теперь всем конец?
        - Почему это провалена? - непритворно удивился Гвидо. - Наоборот!
        И неожиданно он расхохотался, вскидывая голову в небо.
        - Девочки, ваша жертва не была напрасна! - проорал он вверх.
        - Меня командир живьем съест, если я не узнаю подробностей!
        - Ладно, слушай, - неожиданно покладисто согласился Гвидо. - Будем считать это официальным сообщением для наших союзников, так что ты уж запоминай, потому что другой информации Этторе не получит.
        Вот спасибо, удружили, ага. Самое время слушать и запоминать, в полете да на высоте, да после боя, с потерей друзей! Но Гвидо не шутил, и пришлось сосредоточиться, отодвинув воспоминания о недавнем бое в сторону.
        - Итак, - Гвидо говорил медленно, как будто подбирая слова и формулировки. - Основные цели миссии достигнуты, так и передай.
        Запоздало, но я сообразил, что он устал, ранен, потерял своих девушек и плюс еще зашивает себе раны. Удивительно, скорее, что он вообще затеял этот разговор, но и тут быстро пришла подсказка. Мало ли что случится по дороге, а так больше шансов, что информация попадет куда нужно, как минимум к Этторе, который завязан в проектах Водных по самую макушку.
        - Не знаю, насколько ты посвящен в секреты, - продолжал Гвидо.
        - Двуух - координатор операции по внедрению и архив нераскрытых агентов, - быстро вставил я.
        - Двууха не достали, но архив успешно вывезен или сейчас вывозится, не суть важно, - кивнул Гвидо.
        Понятно, опять нас использовали как прикрытие. Наверняка про операцию по Двууху знали те, кому нужно, попутно Водные проверили каналы утечки информации. В результате - повышенная готовность, и вот итог - нас поймали в ловушку и успешно уполовинили. Не буду говорить, что ушли только благодаря мне, но без Халков точно оттуда бы не выбрались. И даже если нам приготовили засаду на обратном пути, двух почти целых Халков хватит, чтобы снести кого угодно. Пусть даже и придется после этого бросить роботов, но мы уйдем и прорвемся к Медхайву. Хотя вру, одна Симона нас не утащит, а пешком слишком долго.
        Ладно, значит, в случае засады надо сохранить хотя бы одного Халка, и дело в шляпе.
        И пока мы мужественно кидались грудью на амбразуры и перли вперед, неприметные человечки, агентура Водных, вывозила архив. В огромном шуме, вызванном нашим налетом, утонет и потеря архива. Да и потеря ли? Снять копии, подменить списки, и вуаля, никто ничего не заметит, а потом Водные накроют всю сеть целиком. Понятно, что без наших потуг и работа с архивом была бы невозможной, иначе к чему городить такие сложности? Но все же, такие потери того не стоили, в смысле, пусть бы Водные своими бы и жертвовали, не так ли?
        Тут я вспомнил про Дзету и Лию, и мысленно прикусил язык.
        - По… известному Этторе проекту, все тоже прошло успешно, - добавил Гвидо. - Теперь просто немного времени, и мы переломим ситуацию на море. После этого у нас будет еще полцикла, чтобы вбить врагов в землю по ноздри и потом закрепить превосходство. За год перемирия многого они не успеют, а в следующем цикле мы будем готовы. Всех перетопим и удавим!
        Гвидо вытянул вперед руку, сжимая кулак, как будто показывая процесс давления.
        И тут меня внезапно осенило, как будто озарение снизошло. Вот же он передо мной, будущий нулевой маг! Докопались, значит, Водные до методик прокачки или опытным путем подобрали, сейчас неважно. Когда припекает, и не до такого можно додуматься, но все равно. Дело далеко не тривиальное, иначе все маги источника качали бы нулевых магов и кроили мир по своему разумению. Но зато стала понятна фраза, что «близняшки усиливают Гвидо», теперь понятна. Сила добровольной жертвы, наверняка с какой-нибудь передачей магии за счет установленной связи. Не разбираюсь в фишках Источника, надо будет Этторе расспросить, аккуратно так, издалека.
        При этом близняшки, связи, жертва и остальное наверняка только вершина айсберга. Какая-нибудь сложносочиненная методика из ста пунктов к обязательному исполнению. Стоп. Методики нет и быть не может, иначе все были бы с нулевыми магами. Значит, Водные изобрели на ходу или случайно наткнулись на способ. Может это быть дезинформацией? Может, но тогда Гвидо, наоборот, вывалил бы «информацию к распространению», а не «рассказ для Этторе». Дальше начальства информация не уйдет, и Гвидо это прекрасно знает, так что получается, информация правдива. Если, конечно, верна моя начальная догадка о прокачке нулевого, но Гвидо об этом не спросишь. На косвенных все сходится, а напрямую спросишь и убить может. А, тьма!
        Но у всех этих размышлений есть и хорошая сторона. Отвлекся от мыслей о гибели друзей. Пусть в последние годы мы редко ходили на миссии, но все же боевое товарищество - это навсегда. И Риккардо глупо погиб, донельзя глупо! В обычной жизни он бы эту стаю нашинковал бы в мясной винегрет, а тут сам стал им, всего лишь упав.
        Да, всего лишь упав.
        - Твои друзья погибли не напрасно, - тихо проговорил Гвидо. - Ты думаешь, мне легко? Дзета и Лия были мне ближе всех на свете!
        - Нет, я не думаю, что тебе легко, - покачал я головой. - Но от того, что тебе нелегко, мне легче не становится.
        - Это груз Долга и потерь, который каждый из нас несет по жизни. Хотел бы я жить в мире без магии, где никто не воюет и можно просто растить семью и трудиться!
        Горечь все-таки прорвалась в словах Гвидо, и я промолчал в ответ. Не стал рассказывать о мире без магии, и что там творится, и как там воюют. Но на Земле точно нет циклов, и это хорошо. Но вслух я сказал другое.
        - Хорошо, я передам Этторе твои слова.
        Глава 14
        Дальше все прошло весьма быстро и почти безболезненно, мы достигли побережья и устремились к Медхайву. Ни первая, ни вторая рейд группы еще не вернулись, но и враги не спешили лезть на рожон. Какая-то воинская группа собиралась между нами и Палпестом, но это было курам на смех, честно говоря. Прошло еще две недели, прежде чем мы покинули Медхайв, причем весьма мирно, сравнительно с прибытием. Разведка доносила о брожении в Палпесте, чуть ли не митингах с призывами покарать наглых магов Воды, разрушивших столицу. Но, обе рейд-группы вернулись спокойно и мы ушли. Формально цели были достигнуты, рейд-группа разрушила энное количество кораблей и одну верфь, а вторая успешно картографировала три ущелья, ведущих к магам Земли.
        Истинную причину нашего посещения знали мы и спецслужбы Оринии, за которыми торчали уши метаморфов и земляные. Невольно даже зарождалось подозрение, что вся история с Двуухом - огромная развесистая лапша, некогда преподнесенная шпионам морфов в качестве истины, чтобы они на допросах лепили ложь, веря, что это правда. Ну да пускай об этом болит голова у наших аналитиков и разведок, главное, что нам дали уплыть. До последнего казалось, что наберут и перехватят, ведь нулевой маг был у них в лапах. Кстати, внезапно стало понятно, как Гвидо выскочил из здания, там же наверняка сидели единички.
        В общем, я опять прикоснулся к огромную, вонючем и смертельному секрету. Ну его нахрен такие секреты, в первый раз куча людей легла и теперь легла. Из старого состава отряда желтый остался я один, и за это стоит упиться в соплю, когда вернемся.
        Линию Гоффредо пересекли без проблем, и транспорты водных ушли к себе, унося поредевшую бригаду «Спрут» и почти целых Водных. Не так уж сильно зарубились за Медхайв, не так уж яростно сражались в рейдах. Глядя на машущего вслед рукой Гвидо, я внезапно осознал еще одну грань трагедии Водных, выступивший против толпы остальных магических государств. При всем неравенстве магий все же разброс в силе составлял не разы, а проценты, ну или десятки процентов. Была, конечно, парочка исключений вроде тех же боевых магов, но это были именно что исключения. Да и то, если вдуматься, ну умели боевые драться лучше всех и что? Зато в мирной жизни их магия была практически бесполезна, и в итоге выяснилось, что если экономику поднимать грабежом, то соседи доберутся толпой и вломят вам люлей.
        Ну, так вот, Водные в этом плане не особо выделялись, разве что их стихия постоянно росла и прибавляла от цикла к циклу. Но сейчас, уцепившись с десятком других источников, они неминуемо приходили к дефициту магов, просто в силу банальной арифметики. Каждый погибший маг для сохранения паритета по идее должен был бы перед этим завалить десяток вражеских. Ладно, часть государств не лезет, значит одного, скажем за пять менять, что конечно легче чем одного за десять, но все же оставляет слишком мало места для маневра.
        Припоминая паранойю про Двуууха, поневоле задаешься вопросом, а не было ли вскрытие сети агентов морфов подстроено самими морфами? В результате у них нужный результат, Водные залезли в ловушку, и нас за собой затянули. А вторая сеть морфов, настоящая, гарантирует слив инфы и проигрыш Водных. Архив сфабрикован, для пущей достоверности слита пара пешек, и в результате партия за морфами, причем силами Водных. И все ненавидят магов воды, а морфы вроде как в стороне.
        Ведь могло такое быть? Вполне!
        Отсюда вывод не умничать, а взять и рассказать все Этторе или другому кому, кто имеет допуск к нулевым делам. Я вот, например, не имею, точнее не имел, спасибо Гвидо. Теперь начальству придется либо расстрелять меня, либо допустить к тайне. Либо меня возьмут очередную клятву о неразглашении, и отправят отдыхать. И тайны не узнал, и рассказать никому не можешь, толково а? Правда, обходятся эти клятвы, а если брать те, которые не обходятся, так они мозг повреждают. Одним фактом наложения, так сказать, ведь для факта необходимости, клятва должна предусматривать кучу условий и влиять на кучу вещей в организме. Поэтому обычно идет поиск компромисса между необходимостью и достаточностью. Аналогично и методы обхода и ломки клятв, борьба щита и меча. Есть и защита, и нападение, всего понемногу. Конечно, может показаться, что магические клятвы это панацея, но при близком знакомстве выясняется, что не все так радужно.
        - Да, Джейх тебе не позавидуешь, - откинувшись в кресле, заявил Этторе.
        - А что мне кто то когда то завидовал? - удивился я.
        - Не без этого, - хмыкнул Этторе, - не без этого, быстрый взлет, полное гражданство, место в Совете магов, особняк и все такое. Да уж, есть чему завидовать, особенно если считать, что ты получил все это на халяву. Люди же не видят, какие усилия ты приложил и что полезного совершил для Середки, в скольких миссиях побывал, что сделал и чего добился.
        - Кстати об этом, то есть о миссиях. Все, я выхожу из игры, староват стал и друзей терять больше не хочу. Не говоря уже о том, что вам будет легче. Раз никуда не езжу, то и секретов не выдам, не так ли?
        - Да, это конечно аргумент, - поджал губы Этторе.
        - Что-то не так? Или типа по старой дружбе неприятно такое говорить?
        - Вроде того, - махнул рукой Этторе.
        После чего он толкнул длинную речь о перспективах, обозначил горизонт задач и выразил уверенность, что павшие пали не напрасно. Возражать я не стал, просто попрощался и побрел писать отчет. Свои сомнения в устной форме выразил, так что ежели, чего не так, то Этторе сразу пусть принимает меры. Письменный отчет тоже пригодится, не говоря уже об испытаниях «бумера» и противодействии Халков магам источника.
        Хватит терять друзей в этих миссиях, я уже слишком стар для всего этого.
        О да, захват мира прошел успешно, Гвидо прокачался с нашей помощью и прочее бла-бла-бла, которое обычно произносят в таких случаях. Так что пусть захватывает, чем раньше Гвидо смоет всех мега мага волной, тем больше жизней удастся сохранить. Своих жизней, разумеется, не каких нибудь там морфов, чтоб их черти на том свете вилами драли без остановки. Пусть даже Симона выживет, хоть ее и забрали лечиться. Наверняка припишут какой-нибудь магический синдром наседки, с заумным названием.
        Хоть в этом мире и нет латыни, но зато желающих поумничать хоть отбавляй.
        Дом мой, находившиеся под пристальным надзором Агнессы, являл собой печальное зрелище. Техномагичка все никак не могла довести до ума бытовых роботов, а пользоваться людской прислугой отказывалась. Мне в принципе было похрен, было бы где поспать да поразмыслить в одиночестве. Питаться я привык чем попало, от казарменной баланды в первый год контракта, до трактирных блюд. До трех звезд местным кабакам было далеко, но и я не страдал гурманством.
        Съедобно, проверено от микробов, отравиться не получится, вот и замечательно. Остальные бытовые дела тоже проходили мимо, последствия миссий, что тут еще можно сказать. Да при необходимости я мог заниматься всей этой хозяйственной ерундой, мог, но не любил. Правда, когда Агнесса воспылала жаждой ведения хозяйства, пришлось очертить рамки, особенно с уборкой, но постепенно все вошло колею. Посмотрим, что будет дальше, но сейчас дом без прислуги казался мне идеальным местом. Роботы не в счет, рано или поздно Агнесса поймет, что программирует их мозги не с того края. Но и хрен бы с ними, моему одиночеству они не помешают. Равно как и возможности напиться до зеленых чертей и мысленно отпустить друзей. Это надо просто пережить, перенести в себе и мысленно попрощаться.
        Также, прощанию способствовал самый сильный целитель, как говорят, то есть время. Прошел уже месяц, и самые острые переживания сгладились и прошли. Я и раньше терял друзей и боевых товарищей, но в этот раз ситуация отличалась внезапно вспыхнувшим пониманием, что никого больше терять не хочу. Пусть оно и отдавало инфантилизмом, но все же, не желаю больше ходить на миссии и видеть, как гибнут друзья. Можно было бы ходить с роботами, но кто ж мне даст Халков с собой?
        Этих то, двух выделили со скрипом, нулевой аргумент перевесил все остальное.
        Не успели приплыть, как набежали и отобрали, пообещали прислать еще материалов, мол, делай новых, делай больше, делай лучше. Стратегический продукт за бешеные деньги, ибо теперь артефакторщики закрыли рынок, подозреваю, что на весь цикл. Нет новых поставок - нет новых Халков, все просто. Склады опустошены, Водным и сами нужны материалы. Мне-то понятное дело без разницы, сделанного десятка автоматов уже выше крыши, надо садиться и обобщать опыт, улучшать конструкцию, думать, чертить и переделывать.
        Но вот властям Середки Халки очень - очень нужны, только материалов не дают, ибо их нет. Говорили, что есть, но оказалось, что нет, все как обычно. При всей внешней простоте, компоновка десятка различных школ, а ладно, хрен с ним. Главное, что случись чего, мои команды в абсолютном приоритете, а с десятком Халков всегда смогу улететь на другой конец Юканы и там зажить в глуши.
        Вместо материалов мне дали премию, орден Доблести первой степени, и неделю отпуска, правда, с наказом готовить отчет по беспилотнику. Ну, это было просто, написал за день, ведь, в сущности, какая разница, писать отчет о миссии или об испытаниях беспилотника на этой самой миссии? Особенно здесь, в мире, не достигшем вершин канцеляризма, бюрократии и фразеологических зубодробительных оборотов. То есть бюрократия, то здесь была, и еще какая, но постоянные войны и дела не давали всей этой системе закоснеть и замкнуться. Грубо говоря, системе приходилось оставаться эффективной, чтобы выжить.
        Но все эти формальности меркли по сравнению с двумя вещами.
        Во-первых, уход со службы секретоносителя - это не то же самое, что просто уволиться из чебуречной. Пусть даже я продолжу работу, но все равно по факту - это уход из полевых агентов, назовем его так. Переход в резерв, расслабление и мирная жизнь, а секреты то никуда не делись, вот они, сидят в черепушке. Проще всего и дешевле было бы подтереть воспоминания, да вот беда, работа с долговременной памятью для менталистов - всегда лотерея. Ладно, когда они там рангами передавить могут, так здесь и этого нет, вышел в единички. Зелья пить - мозги разжижаются, носить щит при себе обязательно, но ненадежно. Ментальный щит отражает попытки грубого проникновения, грубо говоря «чтения на лету», а если скажем меня опоить и разговорить, то щит и не дернется.
        И потом, это мои воспоминания, заработанные болью, кровью, потом и смертями. Лишаться их, все равно, что вырезать часть жизни и гадать потом, отчего же в душе пустота? Поэтому пришлось проходить долгую и комплексную процедуру, по итогам которой воспоминания как бы заталкивались глубоко - глубоко. Не стирались, а именно что оседали на дне, куда не каждый менталист вообще пролезть сможет, даже без щитов. Плюс еще давать полдюжины клятв, обычных, но все же полдюжины - это немало. Знал бы, ни в жизнь во все эти вонючие секреты не полез бы, настолько все это было муторно, утомительно и неприятно. Как будто залез с головой в огромный сортир и пытаешься там выбить пробку, закупорившую выход в канализацию. Вроде и нужное дело - сортир перестанет переполняться и вообще, а все равно сидишь по уши в дерьме и ни хрена приятного в том нет.
        Во-вторых, разговор с Агнессой.
        Можно сказать, гкхм, что повторялась ситуация с Франческой, в каком-то смысле. Агнесса тоже хотела от меня ребенка, только не в буквальном смысле, а метафорическом. Конечно, при нашем регулярном сексе, она могла бы и забеременеть, но ее интересовали только металлические создания. Так что Агнесса хотела от меня ребенка-робота, точнее говоря мозги такового.
        Методику создания сложного ИИ, такого же, как в Халках.
        - Сдурела, что ли? - посмотрел я на Агнессу.
        Несмотря на испытанный оргазм, мозги мои от него почти не затуманились. Есть преимущества в возрасте.
        - Это же секрет высшей степени секретности! Не будь ты моей ученицей, за один вопрос тебя бы следовало сдать куда надо, чтобы расспросили вдумчиво, чья ты шпионка!
        - Но я же не только ученица, да? - Агнесса намекающе облизнула губы и встала с колен, начав застегивать кофточку.
        - Даже если бы ты была моей женой, тебя бы все равно не допустили, - я начал поправлять штаны.
        Ну да, формально она наш уговор не нарушила. Спросила после секса, но все равно, слышать после минета фразу «Дорогой, научи меня программировать управление автоматами», это немного не то. Самим сексом и доступом к телу она меня шантажировать не будет, не дура и понимает, что сама когда-то залезла ко мне в постель. Замужество отпадает, эту тему мы обсуждали, да и мне жениться не хочется.
        Но что тогда, с чего такая срочность и скорость?
        - Чего тебе так припекло? С твоим пятым рангом ты все равно мало что осилишь.
        - Вы ушли со службы, теперь я буду заменять вас на миссиях в поле, - слегка улыбнулась Агнесса.
        Ну, до чего же хороша, чертовка, и ведь знает это, и не стесняется этим пользоваться!
        - Так, погоди, на миссиях тебе сложные схемы все равно не потребуются.
        - Но как же, мастер Этторе лично приходил и сказал, что меня будут усиленно прокачивать, ибо техномаги нужны Середке, и я подумала… вот…, - по мере произнесения воодушевление сменялось растерянностью.
        - Ты умеешь делать простые схемы управления, тренируешься на бытовых роботах, работаешь в мастерской, знаешь все модели, которые выпускает Середка. Умеешь управлять напрямую автоматами, сможешь починить любой из них или построить гибрид на месте. Для миссий - этого более чем достаточно, ты же знаешь, что раньше третьего ранга все равно мало что там сможешь.
        - Я придумала способ обойти эту проблему! - торжествующе заявила Агнесса.
        - Рассказывай.
        - Но, учитель…
        - Рассказывай! - с нажимом в голосе повторил я. - Если это будет очередная дурь, то фигу тебе, а не миссии. Ты и без того слишком быстро растешь в рангах, зазнаешься и…
        - Не быстрее, чем ты, Джейх! - в гневе вскочила Агнесса. - Теперь я понимаю, к чему все идет! Тормозишь мой рост, пользуешься моим телом, прекрасным телом, на халяву! Ведь классное же тело?!
        Посмотрев на предъявленные доказательства третьего размера, согласился, что да, тело классное.
        - Вот! - Агнесса застегнула кофту и опустила юбку. - Теперь секретами не делишься, несмотря на связь учитель-ученица, а ведь тебя учили, я узнавала! И в рангах ты рос так же, даже быстрее!
        - Дура, да ты за год миссий второй ранг получишь, если не прибьют! Вот поэтому во время секса мы и не говорим о работе, видишь, что получается, если нарушать это правило?!
        - Отшлепайте меня, учитель! - Агнесса повернулась спиной, наклонилась и снова задрала юбку. - Отшлепайте, но научите!
        - Да рано тебе, говорю же! Вот ты опять смешиваешь секс с работой!
        - Да тьфу на вас! - Агнесса вылетела из особняка, хлопнув дверью.
        - Молодец, Джейх, умеешь общаться с женщинами, - сообщил я сам себе вслух, попутно подумав, что Агнесса так и не сказала, зачем ей схемы мозгов Халка.
        Но бежать за ней не собирался, наверное, и вправду постарел и стал мудрее.
        Глава 15

1 января 6 года 12 цикла
        Середка, особняк Джейха.
        В этот прекрасный солнечный Новый Год не хотелось ничего, ни идти куда-то, ни работать, ни бездельничать, ни спать, даже, пожалуй, не хотелось ничего не хотеть. Как будто уловив мое настроение, на пороге особняка появились бравые пари из ведомства Этторе, в сопровождении самого Этторе. Дела на фронте шли ни шатко, ни валко, судя по слухам. Вроде бы Водные кого-то раскатали в тонкий блин, где-то нашим взвесили, но все это было новостями издалека. Как будто меня поместили под слой ваты или накрыли толстым одеялом, смягчающим звуки и впечатления.
        - Поболтаем, - не спросил, а именно что утвердил Этторе.
        - Поболтаем, - согласился я. - Проходи, только не удивляйся, если робот тебя кипятком обольёт.
        - Ты же техномаг первого ранга, настроил бы их, - проворчал Этторе, проходя в гостиную.
        - Настраивал когда-то, но потом меня одолела лень, - честно ответил я.
        - Лень потому что лень? Или потому что это автоматы Агнессы? Или потому что ты просто устал от своих творений? - с искренним любопытством спросил Этторе, беря чашку чая и усаживаясь в кресло.
        - Лень потому что не люблю все эти кухонные и домашние дела, - искренне ответил я.
        - Тяжело тебе, наверное, в отсутствие Агнессы, - вздохнул Этторе.
        - Да не слишком, прислуга ходит, а куда не надо они все равно не зайдут, - пожал я плечами.
        - Вот и славно, - Этторе отхлебнул чая и улыбнулся.
        Со стороны все это смотрелось славно и мило. Старичок зашел к пожилому мне попить чайку, поболтать о ранешних делах, вспомнить старые деньки и вообще славно провести время. Если не считать десятка крепких молодцов, от которых мои датчики магии непрерывно шумели и трещали, распределившихся по ключевым точкам обороны особняка.
        - Ты же знаешь, больше никаких миссий, - ответил я после паузы.
        - Знаю, ты даже тренироваться перестал, как раньше, - отмахнулся Этторе. - Думаешь, все, вышел на покой, можно сидеть на веранде и попивать молоко?
        - Да, именно так я и думаю, - спокойно посмотрев в глаза бывшему начальству. - Это мое право как гражданина Середки, не так ли? Работ по специальности я не бросаю, а цену на миссиях, кажется, заплатил достаточную, чтобы меня больше не дергали.
        - И, тем не менее, твои услуги опять нужны Середке, Джейх, - спокойно сказал Этторе. - О, это не боевая миссия, просто нужно будет сплавать на север и немного поприсутствовать, подстраховать наших.
        - Уже ощущаю подвох.
        - Скрывать не буду, положение тяжелое, не хватает всего: рабочих рук, магов, денег, времени и войск. Единственное, чего у нас в избытке - сбежавшихся со всего Внутреннего Моря [цензура], как будто у нас своих было мало!
        - Так дали бы им пинка под зад! - искренне сказал я.
        - Именно! - обрадовался Этторе. - Именно пинка и не просто так! Мы провернули неплохую операцию, и теперь все эти бунтовщики, не желающие трудиться за еду и жилье, поедут на север. Если бы дело было пару циклов назад, то можно было бы особо горячих продать некромантам, тем самым отбив охоту бунтовать. Некры всегда охотно скупали излишки, да только мало кто с ними торговал. Тем не менее, людские государства вокруг некров охотно брали рабов, и тамошние края были самими рабскими, если так можно выразиться. Теперь некров уже нет, а торговля осталась, рабы всегда в цене, вот только проблема. Рабство у некров всех пугало, а у людей - нет, поразительно просто.
        - И чем тут фокус, раз не продажа в рабство? - хмыкнул я.
        - Фокус в том, что все продаваемые едут туда не совсем добровольно, - вздохнул Этторе. - Им был предоставлен четкий выбор: труд за еду и жилье здесь, либо высылка подальше. Они выбрали высылку. Помнишь остров с пиратским логовом и огромными скалами вокруг? Еще бы не помнить, ты же оттуда Агнессу привез!
        - По-моему кто-то завидует, - проворчал я, - хотя мог бы завести себе любовницу в любой момент.
        - И не слезая с нее решать сложные задачи? Нет, ну, правда, задач столько, что никакой личной жизни, даже в туалете достают! И помощников верных и надежных не найти.
        - Кажется, мы это уже обсуждали! - с раздражением отозвался я. - Мне нахрен не нужна бюрократическая работа и протирание штанов, даже если это важные штаны и важное протирание! Знаю я, затянет это болото, можно забыть про свои проекты, буду вертеться как белка в колесе круглый день и ради чего, спрашивается? Ради каких-то бумажек и распоряжений, возможно, феерически важных, но все же бумажных? И помощники твои - тренировки, работа, тренировки, работа, миссии, особо важные миссии, вот уж чего наелся в жизни досыта.
        - Ладно, ладно, Джейх, не кипятись, - совершенно по-стариковски проворчал Этторе, маша руками. - Кто ж виноват, что хороших помощников и правда не найти? Это же допуски, верность, трудолюбие, искреннее желание сделать Середку лучше, а у тебя все это есть, вот я и, да, да, понял, понял. Но кажется, мы отклонились от темы. Так вот, остров, туда мы привезем людей и, сам понимаешь, возможен бунт.
        - Так, вы разместите людей на острове, - начал перечислять я, - за пределами линии Гоффредо, на острове созданном магами источника, причем людей не слишком желающих трудиться во благо Середки. Что-то я не уловил всей глубины замысла.
        - Так и должно быть, - кивнул Этторе, - раз ты не уловил, будем думать, и эти упрямцы не поймут. Смысл тут очень простой, нам нужен опорный пункт против Светлых, причем чтобы сами светлые думали, что это просто остров. Не улавливаешь?
        - Честно говоря, нет, - помотал я головой.
        - Мы с помпой выселяем толпу народа известно куда, свидетели смотрят и шлют донесения, вторым слоем идет объяснение для интересующихся, что мы не хотим злить юканцев. Третьим слоем идет то, что будет на самом деле. Четыре корабля Водных и наши абордажные кораблики на движителях. Когда флот Светлых подойдет к линии Гоффредо и начнет штурмовать остров-крепость Водных, мы ударим в тыл и уничтожим их, и устраним угрозу с Севера до конца цикла. Не буду говорить, что это станет переломным моментом в войне, но вообще да, при всей творящейся вокруг [цензура], постепенно побеждаем.
        - Сплюнь и постучи по дереву, - проворчал я, - а то сглазишь.
        Этторе посмотрел на меня с недоумением, а я не стал вдаваться в тонкости земных примет. В принципе все было понятно, за исключением пары моментов: на кой хрен там нужно мое присутствие и что будет с этим бунтовщиками?
        - О, отличные вопросы, - оживился Этторе. - Они там будут работать за еду и жилье, только уже не добровольно, сам понимаешь. Людей у нас немного, так что для перевеса сил и надзора будут использованы автоматы твоего изобретения. Хлам из запчастей, скажем прямо между нами, но для тамошних хватит. Самое главное - переломить их в первую неделю, а там уже не твоя забота будет.
        - А что тогда?
        - Ну же, Джейх, ты и вправду стал плохо соображать! - воскликнул Этторе. - Охрана будет с управляющими амулетами, будут управлять роботами, тебе и делать ничего не придется. Но вдруг поднимется бунт или амулеты разрядятся? Вот тут ты и выступаешь на сцену, ты же можешь отключить любой из управляющих роботами амулетов, я прав?
        - Могу, - пожал я плечами, - о чем давно известно всем допущенным к секрету.
        - Да, да, - отмахнулся Этторе, - читал, но главное, что ты сам подтверждаешь. Просто приглядишь за ситуацией, ничего опасного не ожидается. А даже если и произойдет, то все автоматы твои, хоть и хлам, но их там будет изрядно. Без оружия переселенцы с ними точно не справятся.
        - Что-то все слишком гладко, - проворчал я для порядка. - И Светлые…
        - Да не, они только через три месяца выступят, по весне, но их там будет очень много, - заявил Этторе. - Копили силы, притворяясь, что у них неурядицы, а теперь видимо решили сорвать весь банк одним ударом.
        - Какой еще банк?
        - Маги, Джейх, маги! Перековка в Источнике, вербовка и прочие милые вещи, которые никогда не прекращались. Водным важнее добровольная поддержка разнообразных магов, но поверь мне, и они неоднократно облизывались на наши людские ресурсы, скажем так. Впрочем, мы не вся Юкана, и пока что Середке удавалось отстоять свою независимость.
        Ну да, ну да, маги рождаются везде, только одни с Источником, а другие без. После чего первые «поедают» вторых, увеличивая свою численность. Как же, помню, рассказывал Чезаре или не Чезаре? В общем, тогда еще дело было, в первой турпоездке по Юкане, забыть бы ее и никогда не вспоминать.
        - Ладно, - согласился я, - раз надо, так сплаваем. Халка мне дадут?
        - О, - рассмеялся Этторе, - миссия почти безопасна, Халк тебе не потребуется!
        Ну вот, у меня сразу зашевелились подозрения, но отступать было поздно.
        Не сказать, что впервые в жизни такое, но все же было непривычно ехать на миссию медленно. Да что там, сутки грузиться вальяжно на пузатые транспорты с именами вроде «Стремительный» вообще в голове не укладывалось, но это было! Грузили хлам, гордо именуемый роботами, и я сразу сделал пометку в дороге заняться ремонтом. Пусть на палубе не развернешь мини-заводик, но из трех полурабочих автоматов собрать два рабочих уже хлеб. Да не просто хлеб, с маслом, с икрой, блин, заодно можно будет продолжить исследование по подгонке размеров и модульности. Не хватало меня на все темы сразу, чего уж там, а Агнесса все же не до конца понимала многого. Что поделать, дитя Юканы, при всей моей нетехнарности, жизнь на Земле все же дала многое, недостижимое для местных.
        Да, еще начал писать учебник по всем этим делам, но как-то туго дело шло. Образно говоря, больше привык держать в руке меч и паяльник, нежели перо и бумагу. Вот как раз можно будет заняться в поездке, если эти переселенцы не взбунтуются. Суровые и крепкие парни, дерзкие, грузили их под конвоем, на глазах у всего порта. Надеюсь, до конца плавания они просидят в трюмах, а там разберемся. На скалах можно будет удержать оборону, при необходимости. Лучше всего было бы держать оборону на «Каракатице», но и ту не дали. Заслуженный боевой корабль, а я со службы ушел, теперь им невместно мою толстую задницу возить, вот как.
        Попутно, надо полагать, мне намекали, что, мол, только вернись, будут тебе и плюшки, и спецобслуживание, и вообще, полный фарш. Зря это они, конечно, никакие плюшки не исправят тот момент, что мне уже сорок пять, и я серьезно забросил тренировки. Да, виртуоз с автоматами, но в бою этого может и не хватить. На не слишком умелых солдат меня еще хватит, но признаем прямо, без Риккардо за спиной выпускать меня в ближний бой смысла не имеет.
        Но ладно, это все лирика, раз Этторе пообещал безопасную миссию, то, наверное, так и будет? Тем более охрана переселенцев плывет, автоматы какие-никакие есть, еще бы мага металла с собой, но, увы. Тоже стратегический ресурс Середки, максимум кого дадут, ученика девятку или край восьмерку, чтобы опыта набрался. Он возиться будет медленнее, чем наш караван поплывет, так что обойдусь без мага металла.
        В охранение к нашему каравану приставили какой-то несерьезный барк, и мы медленно и печально поплыли. В принципе, внутри линии Гоффредо еще ничего, более-менее спокойно, хотя лишний крейсер в охранении не помешал бы. Но вот потом с такой охраной лучше не плавать. Это вам не на «Каракатице» с десятком боевых судов пиратов дрюкать, это медленные транспорты без движителей и магов.
        Переселенцы, к счастью, вели себя спокойно, я писал, читал, размышлял, возился с ремонтом и просто пялился на море. Без внутренней собранности миссий оказалось, что плавание может доставлять удовольствие. Внезапно так, через двадцать лет выяснилось, посреди одного из кровавейших циклов в истории Юканы. Молодец, Джейх, этак еще через пару циклов выяснится, что жизнь вообще прекрасна и мечты сбываются, да вот только уже и помирать пора.
        Опорный остров крепость Водных, Бантанэль, остался от нас по правую руку. Оттуда вышли три корабля охранения, а барк развернулся и ушел. Опять какие-то скандалы, интриги, расследования, но три корабля Водных - это сила. Мелочь не полезет, а крупных сил там не предвидится. Метаморфы никогда не были сильны в плане флота, Светлые через три месяца приедут, некроманты уничтожены. Так что можно и дальше весело курить бамбук и заниматься своими делами.
        Но наблюдателей лучше удвоить, и прибавить к ним автоматы на палубе.
        Внутреннее Море как будто вымерло, ни паруса, ни корабля, ничего. Пустые острова, сожженные пристани и поселки, там, где плавали рыбаки - теперь пусто. Как будто мор прошел, вот они последствия хаоса на море. Кто бежал за линию Гоффредо, кто на север, но здесь все вымерло. Этакая полоса отчуждения, которую потом потихоньку заселят, когда кто-то снова возьмется держать порядок на море. Хотя почему кто-то? Водные и возьмутся, только вначале попользуются плодами хаоса, смоют конкурентов, а потом зажмут всех в кулак. Наверное, у них даже получится, отожрутся на победах, а Внутреннее Море как раз опустеет, и цикла через полтора Водные можно сказать выйдут в фавориты гонки.
        Остров, как выяснилось, так никто и не заселил заново. Наше стремительное взятие штурмом принесло острову дурную славу, и пираты обходили его стороной. Земляные перенесли сферу внимания и действия с севера на юг, а Водным остров не потребовался. Они сидели внутри линии Гоффредо и в ус не дули, как говорится.
        После высадки переселенцев на пристани, к ветшающим без присмотра, но все еще крепким домам, я отправился наверх, на скальный пояс. Посмотреть, что осталось от башен магов Земли, прикинуть, куда и где размещать автоматы, очертить контуры временного лагеря. Пускай переселенцы пока ошалело мотают головами, завтра - послезавтра придут в себя и всякое может случиться, не так ли?
        Но пока все спокойно, окружающие не нервничают, можно и осмотреться, не так ли?
        Корабли Водных, проводив нас, отсалютовали флагами и быстро удалились, как будто опасаясь пиратов. В принципе бояться нам особо нечего, пара транспортов поперек прохода, и хрен кто проплывет, а там камнями забросаем. Разве что маги Земли приплывут, да обрушат стены, а пираты только и смогут, что держать нас в осаде, но надолго не удержат.
        Так думал я ровно до полудня следующего дня, когда наблюдатели сообщили о приближающемся флоте. Огромном флоте Светлых, который по уверению Этторе, должен был сидеть по гаваням и портам до весны. Однако же достаточно было подняться на скальный пояс, чтобы убедиться самому, даже невооруженным глазом. И главное, как быстро! Не успели мы приплыть, как нате вам из-под кровати!
        Флот остановился в виду острова и с одного из кораблей спустили шлюпку.
        - Что будем делать, мастер Джейх?
        - Ничего, - пожал я плечами, - нас застали врасплох, и все, что мы можем - это ждать вестника, которого к нам сейчас отправят.
        Шлюпка медленно, но верно начала продвижение в нашу сторону.
        Глава 16
        Мы смотрели на подплывающий флот Светлых, не зная, что и сказать. Кроме мысли, что нас сделали, как детей, в голове вообще ничего не было. И самое главное, как противно-то совпало! Ни тебе летающих автоматов, ни отряда поддержки за спиной, и бежать особо некуда. Не говоря уже о том, чтобы спуститься со скалы, эти переселенцы в любой момент могут начать бунтовать. Им же не видно, в какой жопе мы внезапно оказались. Оборонительные башни по берегам прохода были уничтожены и срыты, но за сам проход в бухту еще можно было побороться.
        И срочно послать гонца к Водным и нашим, чтобы слали подмогу.
        Внезапно, блин, я самый главный и все ждут моего слова и решения. Что делать, куда бежать и как обороняться, и вообще. Хотя хрен его знает, что тут делать. Ну завалим мы этот проход, допустим, Светлые не полезут и дадут нам время. Допустим. И что дальше? Сидеть в осаде, пока не кончится еда? А кончится она быстро, ибо припасов на три тысячи переселенцев везти ни одна флотилия не потянет, а заниматься рыбалкой в ожидании огородов и прочего скотоводства, не получится. Выйти из бухты и дать бой, в смысле удрать под всеми парусами?
        Да, это самый разумный выход, если не считать того, что выходить мы будем два часа в идеале, а Светлые вон они, уже заряжают свои лазерные пушки. Встали блин поперек прохода, кто ни выплыви - сразу в их капкан попадет. И ведь главное - они знали об экспедиции, знали все до мелочей, иначе никак не объяснить такое вот эффектное появление. Ввалят нам по первое число, потом закусят Водными, которые должны приплыть дня через три. Погреют животы на солнышке и поплывут дальше. Упрутся в опорный остров Бантанэль и будут штурмовать, или обойдут, или еще чего, мне, в сущности, будет уже без разницы.
        Нам всем будет без разницы, ибо в рабство никто не пойдет, а возиться с нами Светлые не будут. Есть в этом что-то ироничное, да, мы не собирались возиться с переселенцами, собираясь бросить их в плавание, мол, кто выжил, тот выжил. И теперь вот получается мы в примерно том же положении. Или принимай условия Светлых, или умирай, или переселяйся в рабство. В принципе, можно, конечно и уплыть, связать плот, посадить пару железяк покрепче грести и молиться, чтобы эта конструкция не развалилась и не потонула в шторм. Да какой там шторм, самодельному плоту и среднего волнения на море хватит, чтобы сбросить с себя автоматы.
        К счастью или нет, но решать ничего не пришлось.
        Переселенцы, похватав, что под руку попалось, разбежались по острову. Корабли встали возле прохода, команды изготовились к драке, но, сообразив, что так быстро не будет, выставили наблюдателей и прислали часть к нам, на скалу. Мы стояли примерно там же, где высаживались несколько лет назад, и типа держали оборону. Камни по краям прохода, особенно обломки башен, вкупе с автоматами должны были помочь отбить первую атаку. План был примитивен и жалок, как собственно и наши силы. Отбить первую атаку, выиграть время до завтра, приплывут Водные и уплывут, мы выиграем еще время и успеем подготовиться ко второй атаке. Еще выиграем время, а там, глядишь, и Водные приплывут и всех спасут. В общем, жалкий план, как я сказал, но никто не захотел вырывать у меня бразды правления, и пришлось вот так выкручиваться. Заодно в очередной раз убедился, что ни хрена не стратег, и максимум, чем я могу командовать, это взвод Халков.
        Светлые же выслали парламентеров, которые на шлюпке проплыли проходом и вручили послание первому, кто попался. Не прошло и получаса, как оное послание подтащили мне, во все-таком же запечатанном виде. Развернув его, я уже почти знал, что увижу, ибо бумагу приказали передать «Тому, кто лжет, именуя себя Джейхом!» Внезапно стало понятно, чего же Светлые вдруг помчались вперед. Надо полагать, они и без того копили силы, а метаморфы просто разыграли нужную информацию в нужный момент. Сейчас, когда все застыло в шатком равновесии, морфы ввели в битву новую силу, свежую, относительно разъевшуюся на победе над некромантами. Так сказать, бросили козырную даму, ибо информация, как я и ожидал, касалась все того же дела с принцессой.
        Вкратце говоря, мне предлагалось не выделываться, а приплыть и добровольно сдаться флоту Светлых, и смиренно принять предназначенную мне участь, и тогда остальные на острове останутся в живых. Дескать, магов Света интересую только я и, получив искомое, они уведут флот. Правда, куда уведут, не написали, так что оставалось только хмыкнуть. По дороге к опорному острову Водных как раз успеют меня посадить на кол, да еще и по методу некромантов, чтобы значит, вытекали не только дерьмо с кишками, но и магия. Этакое равное и справедливое наказание на их взгляд. Мое мнение и слова, что это все проделки Тиберия, никого не заинтересуют. Конечно, может они и поверят мне, но потом, когда будет уже поздно.
        Но и обещание сохранить жизнь остальным - оно дорогого стоит.
        Хрен бы с ними с этими переселенцами, из-за которых весь сыр-бор. Но корабли и, самое главное, команды к ним. Опытные, умелые, знающие море, когда им еще подготовят замену? Сейчас, когда каждый корабль и моряк на счету, это очень важный фактор. Будь со мной хоть один Халк, я бы рискнул, сдался и на незримом поводке увел бы под водой робота. И затем ввалил бы звезды флагманскому кораблю и устроил бы славную резню магам Света, оказавшись посреди их рядов. Маги источника - это сила, но последний бой - это последний бой. Нечего жалеть и экономить силы, вот так.
        Но и сдаваться раньше времени не надо, в свитке было сказано, что они дают мне время подумать до «первых лучей солнца». Мол, как только начнется свет завтрашнего дня, Светлые нас возьмут к ногтю. Глупый символизм и привязка, но в нашем случае просто неоценимые. Возможность выиграть время до первой атаки - половину суток! - это просто здорово. Теперь бы еще исхитриться и послать весточку куда надо, но как? Голубиная почта сгодилась бы, так голубей с собой не привезли. Послать корабль с донесением - Светлые все перекрыли. Отправить сигнал магией связи, так система слишком слабая. Для контакта кораблей в море, идущих одним караваном, хватает, но до того же Бантанэля хрен добьет. Роботы со мной - хлам, ни на что такое связное и летающее не годятся. Даже если разобрать всех на запчасти, ничего полезного взамен не соберу.
        Стоп. Я хотел взять с собой Халка, Этторе меня отговорил.
        При этом сказал, что рано еще раскрывать козыри, и, мол, мне ничего не угрожает. Так что, он знал? Или… да вашу ж через три ранга мать-мать-мать! А наплел-то, наплел три бочки арестантов, как тут без меня никто с роботами не управится! И я, старый дурак, уши развесил, сопли раскидал, человеколюбием вдруг исстрадался. Да наши просто вклинились в операцию морфы - Светлые, использовав меня как приманку. Маги Света тут же примчались, светясь от радости и потирая лапки. Ну да, вот он клиент, бежать никуда не сможет, человеколюбив, своих не бросит, а что срок дали, так пусть помучается в ожидании известной клиенту участи. Мать, ну стратеги, и ведь зарекался играть в их игры! Если вернусь, выскажу все Этторе, а тот наверняка разведет руками, закашляется и начнет скрипеть про мой неоценимый вклад в общее дело, орден новый навесят, памятник поставят и прочее бла-бла-бла.
        Ладно, примем как равновероятные два исхода: первый - это ловушка на Светлых, с приманкой в виде меня. Второй - Светлые нас перехитрили и обвели вокруг пальца. Результат и там, и там одинаков - плыть и сдаваться в плен. Требовать клятвы, что не тронут остальных, ну в общем-то это уже технические нюансы. Хмм, устроить вначале переговоры и потянуть время? Тоже вариант, вроде как готов сдаться, а вроде как надо оговорить условия, чтобы остальные не пострадали. Будет выглядеть вполне логично и естественно.
        Но опять - зачем тянуть время?
        В первом варианте - подмога и так придет, во втором - не придет, хоть тяни время, хоть не тяни. Уфф, аж взмок, ладно, когда за себя, край за команду думать надо, но за такую толпу народа? Перегрев системы натуральный происходит, от чрезмерности усилий.
        - Господин Джейх, с вами хочет поговорить один из матросов.
        - Зачем? - вынырнул я из раздумий.
        Бросил взгляд на море, нет, тишина. Флот Светлых покачивался на волнах, все так же перегораживая выход с острова. В принципе, будь у нас движители на транспортах, можно было бы прорваться, за счет эффекта неожиданности и общей скорости. Будь у нас хотя бы две, нет, пять «Каракатиц» с гарпунами, можно было бы попробовать проредить. Все забываю, что маги источника - это не жалкие пираты, у которых если и служит кто из магов, то без источника и из второй пятерки рангов.
        И значит, им найдется, что противопоставить моим фокусам.
        Честно говоря, хороший огневик, вроде Марио, здесь был бы еще полезнее. Проход на скорости с поджогом кораблей - это было бы славно, вот только потребовался бы минимум перворанговый, с огромнейшим боевым опытом. Например, такой как Марио, которого здесь нет.
        Под эти мысли я и не заметил, как рядом спокойно стоит матрос.
        Обычный такой маг Воды первого ранга в матросской робе. Прямо Дед Мороз летом, шансы встретить примерно одинаковы. Зато дурные мысли из головы сразу вышибло, значит вот оно как. Матрос глазами и легким движением головы показал, что надо бы отойти в сторону, и мы отошли.
        - Маг первого ранга Вико, курирую данную операцию, - спокойно представился матрос. - Здесь нахожусь по согласованию с вашим непосредственным начальством.
        - У меня нет начальства, - машинально огрызнулся я.
        - Мастер Этторе, - ничуть не смутился Вико, - сказал, что вы сразу поймете причину, почему Светлые здесь, и заверил, что они обязательно приплывут.
        О да, понятно. Переселенцы для легенды, магов Воды в команды для прикрытия, меня как приманку, и почти готов поклясться, не морфы, а сам Этторе слил Светлым инфу. Сложная интрига получается, и ради чего?
        - Здесь находятся, должны находиться, две трети или даже более, флота магов Света. По донесениям наших агентов, пропаганда их трубит о грядущей победе над мерзкими приспешниками некромантов. То есть над нами, магами Воды. Поэтому можно предположить, что, не будь причины, указанной мастером Этторе, они бы уже штурмовали остров Бантанэль. Конечно, оборонные системы острова справятся, но зазря погибнет слишком много ценных магов.
        - Поэтому вы организовали ловушку.
        - И в кратчайшие сроки, - кивнул Вико, - торопились, как могли, но все же успели, хоть и с трудом. Невозможно было демаскироваться и пришлось плыть своим ходом. Зато теперь все твердо уверены, что здесь нет магов Воды, а те, кто посвящен глубже в тайну, думают, что на днях приплывут четыре корабля от нас.
        - Да, именно так мне и сказали, - пробормотал я.
        - Чушь, ерунда, ложь и дезинформация, - спокойно ответил Вико. - Специально распространена, чтобы те, кто сунул нос, почувствовали привкус «правды» и успокоились.
        - Так что, не будет кораблей? - огорчился я.
        - Будут, - пожал плечами Вико, - только не четыре на днях, а сорок с утра, когда вы поплывете сдаваться.
        Увидев, как мое лицо переменилось, маг Воды торопливо добавил.
        - Это необходимо только для отвлечения! Вы даже до них не доплывете!
        - Вот уж успокоили, - проворчал я.
        Вико, видимо, сообразив, насколько двусмысленно прозвучало, добавил еще.
        - Вы договоритесь о свободном пропуске кораблей, мол, сохранить жизнь своим людям. Прямо с утра, когда вы поплывете к флоту Светлых на лодке, мы начнем выходить из прохода во внутреннюю бухту. Так как будет договоренность, то Светлые не встревожатся, а мы получим выход на прямую дистанцию. И затем мы атакуем прямо через вас и вашу лодку, когда вы проплывете половину пути до магов Света.
        - Это станет сигналом?
        - Да, мы свяжем их боем, отвлечем внимание, по возможности ограничим маневр. Основной флот наш ударит с тыла и у Светлых не будет шансов. Единственное, что они могут противопоставить нам - атаки с дальних дистанций и маневрирование. В завтрашнем бою у них не будет ни того, ни другого. Затем наш флот совершит показательный рейд к остаткам флота Светлых на Северном материке и припугнет шаманов. На этом угрозу с Севера можно будет считать закрытой, пока они восстановятся, цикл уже закончится, а большего нам и не нужно. Мы сможем перебросить силы, сманеврировать, закрыться, нужно продержаться совсем немного…
        - И нулевой маг вступит в бой, - кивнул я.
        Вико не стал бить меня струей воды и колоть сосульками. Слегка прищурился и заметил.
        - Меня ознакомили с вашим делом, мастер Джейх. Я знаю, что вы были там, в Оринии. Но я прошу вас, не произносите всего этого вслух. Не все могут оказаться настолько информированы и сдержанны, как я. Без обид, мастер Джейх, но ваши слова отдают вопиющим непрофессионализмом.
        - Так и я больше не работаю в ведомстве Этторе. Подписки и клятвы? Вы серьезно думаете, что они сработают, когда все жители Юканы только и делают, что рассуждают о нулевом маге?
        - Да, это промах, - признал Вико, подумав. - Но все же, прошу на будущее.
        - Да ладно, сколько у меня того будущего осталось, - зло хохотнул я. - На лодчонке посреди драки двух флотов магов источника, ага, не имея под рукой подручных плавающих инструментов.
        - Вы отказываетесь? - в меня уперся буравящий взгляд Вико.
        - Нет, просто информирую, что шансы выжить немного меньше, чем вы пытаетесь представить, так что не пытайтесь мне врать. Я поплавал и поездил вдоволь, чтобы понимать свои шансы.
        - Я дам вам амулет, который не позволит утонуть, - быстро заявил маг Воды. - Этого достаточно?
        - Конечно, нет! Мне еще потребуется хороший клинок, раз уж будет драка!
        - Организуем, - кивнул Вико.
        Мне же все-таки полегчало. Нашелся кто-то взявший командование, да и ситуация была спланирована, можно сосредоточиться на своем. Самому не оплошать, не утонуть, суметь отмахаться и внести вклад в победу. Не с моим везением надеяться уплыть от драки, так что можно начинать готовиться. Кстати о готовке.
        - Сейчас вызвать представителя Светлых на переговоры и начать занудно торговаться?
        - Конечно, мастер Джейх, причем обязательно помаячьте вдалеке, чтобы они увидели лицо. Ваше лицо, разумеется. Но сами на переговоры не ходите, ведь я правильно понял, что Светлые злы персонально на вас настолько, что привели целый флот?
        - Вроде того, - пожал я плечами, не зная, как объяснить события двадцатилетней давности.
        Подумал только, что Светлые крайне злопамятные ребята. Или их так кость и способ откачки Силы возмутил?
        - Тогда все складывается как надо, - улыбнулся Вико. - Теперь отдайте нужные приказания, мои подчиненные пока подберут вам клинок и зарядят амулет.
        Глава 17
        Что может быть лучше для утра, чем немного бездумно поработать веслами, разогреться и размять тело? Вчерашние переговоры прошли на удивление быстро, Светлые согласились отпустить всех, если я сдамся в плен, добровольно и без сопротивления. Конечно, это оставляло им развязанными руки, если сдачи не будет, то есть моя уловка не сработала. Поклянись они чуть по-другому, то не смогли бы тронуть тех, кто сейчас толпился на палубах транспортов, выходящих из горловины скального прохода.
        Не слишком внушающее зрелище, транспорты они и есть транспорты. Пузатые, неповоротливые, главное - объем и груз, а не маневренность и скорость. Поневоле тут затоскуешь по «Каракатице», тем более с доработанными движителями. Не сумеешь победить, так всегда убежать можно. Водные, в принципе, и раньше использовали ускорение за счет воды, что позволяло им поддерживать связность островов и удерживать ситуацию на море в пределах нормы. Это сейчас можно плавать только конвоями или на военных корабликах, а раньше и на лодках можно было. От острова к острову, как же, дивное путешествие в новый мир вместе с Чезаре, как такое забудешь?
        Интересно, где он сейчас?
        Нам бы не помешал десяток юканцев, да десантом на палубы Светлых, вот славная бы получилась резня.
        Грести, грести и еще раз грести. Клинок под рукой, шокер тоже. Роботов с собой нет, ибо по условиям надо прибыть одному. Жаль, конечно, пара - тройка паучков в компактной форме отлично разместились бы в лодке и существенно увеличили бы мои шансы на выживание. Как раз за ночь починил бы, отобрав лучших из той рухляди, что нам дали в дорогу. Так как при гребле надо сидеть спиной к цели, мне отлично видны наши транспорты. Уже все вышли из горловины и строятся в караванную цепочку. Взгляд через плечо, флот Светлых покачивается на месте, какие-то ленивые движения на палубах и только.
        Вроде все в порядке, никто ничего не заподозрил.
        Взлетает на мачте синий флаг. Сигнал! Транспорты крутятся и прыгают с места, набирая скорость. Как будто не пузатые неповоротливые корабли, а стая моторных катеров несется к флоту Светлых. Слышны сигналы дудок на кораблях, взлетает слепящий шар света. Бросить весла, поднять щит со дна лодки. Дерево с начищенным и надраенным куском меди поверх. Не было ни зеркал, ни жести, лучшее, что нашлось из отражающего.
        Глупо, конечно, но зато как-то на душе спокойнее.
        Беготня на кораблях, взлетают вспышки, да е-моё, они же переговариваются друг с другом! Световая азбука, вот это да! Никто пока не бьет в мою сторону лазерами, стрелы на такой дистанции не достанут. Минимум полкилометра до фрегатов, да еще на волнах, нет здесь таких умельцев. Огнестрел бы не помешал, да так и не дошли руки сделать.
        Гул и плюханье нарастают, слышны крики и рев за спиной.
        Один из транспортов разваливается, остальные несутся как на гонках «формулы-1», палубы забиты вооруженным народом. Ба, да это ж якобы переселенцы, смотри - ка какие кровожадные! Теперь видно, что переселенцы из них липовые, а я все голову ломал, что же не сходится? Вот это и не сходилось, под видом несогласных бунтарей, с Середки выслали полк пехоты Водных. В полном вооружении и сопровождении магов, и меня в качестве приманки. Светлые скушали наживку и привели основной флот, прямо в ловушку. Ведь можно было сообразить, что дело тут нечисто, но были бы сразу все умные, как я потом, да.
        Вперед транспортов вырывается волна, идет прямо на меня, вижу Вико, стоящего на головном судне. Делает отмахивающий жест рукой, волна подхватывает лодку и швыряет меня прямо на палубу идущего крайним справа транспорта.
        - Мастер Джейх! - тут же подскакивает какой-то мужик сержантского вида. - Трюмы забиты автоматами!
        - Да, я уже чувствую, - втянул я воздух ноздрями, ловя ароматы техномагии. - Еще бойцы есть?
        - Сержант Санто! Со мной десяток солдат для вашей охраны! Больше никого!
        Ага, понятно, нагрузили железом корабль и не стали сажать солдат, чтобы не разломило и не мешались под ногами. Так, потянуться, ощутить разумом всех роботов. Есть контакт! Все на палубу, сейчас будет бойня. Хорошо, что у автоматов нет инстинкта самосохранения, иначе не все вылезли бы из трюма, ибо никто из этих железок бой не переживет. Честно говоря, не уверен, что и сам переживу, махач будет крупный и поймать удар в спину как нечего делать.
        - Не лезьте вперед, мастер Джейх, а остальное сделают мои парни, - заявил Санто, доставая меч.
        - И не собирался, - ухмыльнулся я. - Держись!
        Светлые не успели совсем чуть - чуть, видимо и вправду не ожидали такой таранной атаки. Над их флотом закрутилась то ли линза, то ли сфера, выбрасывая лучи. Два транспорта по центру получили удар лазерами, но было уже поздно. Все внешне неуклюжие транспорты, с треском, ломающимися мачтами и прочим врезались по всему фронту во флот Светлых. Рассредоточенный в линию флот магов Света должен был помочь им в ловле беглецов, но теперь позволил нашим нанести обширный удар. Единственное, что пятнадцать транспортов против сотни боевых кораблей, все-таки несерьезно, не так ли? Наверное, за ближайшим островом прячется подмога, в пару-тройку эскадр?
        Все это промелькнуло за секунду до удара, наш противник был чуть в глубине. Удар! Устоял на ногах, хороший знак. Парни Санто уже лупили из арбалетов по растерянным солдатам магов Света.
        - Общая атака - все вдруг!! - взревел я, раскидывая приказ.
        Роботы хромой и лязгающей волной лились из трюма, по специальному пандусу. Строительные, бытовые, боевые, мешанина конечностей, лезвий и управляющих центров. Сейчас это не имело никакого значения, в боевых и так была зашита команда на общую атаку, остальные получали прямой приказ от меня по техносвязи. Неэффективно? Конечно! Но здесь и сейчас - одна команда и все, дальше пусть валят толпой и не требуют контроля. Даже если мои железки задавят команду шхуны, в которую мы врезались, и попрыгают в воду, это не будет иметь никакого значения. Та часть роботов, которая боевая, полностью под моим контролем, а от мирных и условно-мирных в драке мало толка.
        Вон, пожалуйста!
        Морячок просто пнул «муравья», отправляя его за борт. Один удар мимоходом, и все, робот идет на дно. Будь здесь ручей или даже река, он бы выбрался, сочленения и суставы так быстро не ржавеют. Но под нами глубокое море и хрена лысого обычные автоматы из него выплывут. Только элита, вроде Халков, с добавками чужой магии, могла бы, а обычные никогда. Робота класса «Буратино» так и не сделал, да и хрен бы с ним!
        Опять думаю не о том! Сосредоточиться на бое!
        Команда шхуны, плюс два десятка солдат, плюс трое магов Света, две четверки и тройка, блин, кто же тогда на фрегатах и центральных галеонах? Единички сидят, что ли? Крейсера сзади ордера, но там надо полагать тоже не мелочь сидит, они же первые в погоню ходят. Так, таранный удар, мы смешали фронт, получи, ага, паучки звездой и рывок к магам!
        - Быстрей перезаряжай! - слышен крик Санто как будто издалека.
        Так, наши ломят, ага, точно морпехи в бой пошли. Где же флот Водных? Светлые пока что в растерянности. Ставим стенку, рассекаем солдат! Пусть подолбятся саблями и палашами, ах ты ж, поверху обошли! Не спать, цель - маги! Голова уже болит, сразу несколько потоков инфы держать и отдавать приказы, плюс пытаться оценить общую обстановку. Закрыть глаза, сосредоточиться. Цель - маги и солдаты. Матросня - потом, все равно этот корабль уже никуда не поплывет. Центральная мачта повреждена, теперь можно только ковылять, в шторм мачта упадет со всеми парусами. Капитан на мостике! Десятку «псов» туда!
        Лязг и скрежет вокруг. Двое магов Воды прикрывают, хорошо.
        - Держать строй! - крик Санто.
        - Шевелись! - это крик уже нашего капитана.
        Отлично, команда транспорта тоже вооружилась и приоделась в броню. Что там с центром флота Светлых? Есть сигнал! Слабый и такой знакомый. Да, детка, иди к папочке, кто там мешается? А, оператор Водных, сигнал на амулет ему, пусть подождет! Пауза, «бумер» ускоряется, и я вижу всю картину сверху.
        Флот Водных на всех движителях несется в атаку. Флот. Пять кораблей. Пять транспортов.
        У Светлых сотня кораблей, наши транспорты совершили почти невозможное, каждый взял на таран один корабль, и на абордаж еще один. Морпехи Водных рубятся против магов источника и пехоты Светлых. Рубятся яростно, неистово, с душой и огоньком, маги Света с других кораблей не атакуют, чтобы не задеть своих. И нам присылают в помощь пять кораблей!!!
        Да это ж [цензура] [цензура] [цензура] [цензура] мать!!!
        Включить амулет управления, отключиться от «бумера», открыть глаза.
        Меня дергают в сторону, луч света проходит мимо. Ни один из магов Света пока не выведен из строя, проклятье! С такой рухлядью не в бой ходить, а по помойкам еду добывать! Хотя здесь с помойками тяжело, все, что можно и нельзя, идет в дело, а остальное притапливается подальше в море. Еще есть «мусорная шахта» на островке в пределах видимости Середки, туда тоже нет-нет, да сбрасывают груз опасного мусора.
        Ладно, не о них сейчас речь. Держаться, может это только авангард большого флота?!
        Два раза, как в игре «тяни-толкай», мы переходили с палубы на палубу. Отчаянный бросок «паучков» под моим прямым управлением, и один из магов Света падает мертвым. Солдаты строятся клином, а тройка зажигает сферу, и вот уже наши матросы падают за борт с проломленными головами и разрезанными животами. Сфера висит, вращаясь и прижигая раны своим, не допуская кровопотерь. Десяток Санто борется, даже мне приходится вступить в бой, тыкая шокером в шеи. «Муравьи» заходят понизу, с борта, и вот мы уже снова на палубе вражеской шхуны. Трупы, раненые, разбитые автоматы, с каждой секундой ожесточение боя растет, а численность участников уменьшается.
        Один из наших магов падает, рассеченный пополам, меня спасают автоматы.
        Кажется, в бой идут даже повара, и нас снова отбрасывают. Десяток Санто превратился в пятерку, сам сержант словил в подмышку укороченное копье, едва не нашедшее путь к сердцу сквозь раздвинувшиеся части кольчуги. Мой меч тоже в крови, роботов все меньше, точнее все мирные уже перебиты или выброшены за борт. У Светлых один маг - тройка, но нам и этого хватит за глаза. Сейчас он отдышится и проломит наш хлипкий строй. Если, конечно, наши Водные не отдышатся раньше. Здесь и было-то двое семерок на разгоне, решили раз я - единичка, так скомпенсирую, не подумали, что сила моя в другом. Но даже семерки - это неплохо, дрались яростно против Светлых. Вот только даже десяток семерок это ни хрена не один третий, и чудо что они еще живы. Или уже нет? Что - то ударов водой давно не было. Так, сосредоточиться на тройке, у меня будет только один удар и только после того, как маг Света ударит первым.
        Но пока он приходит в себя, держаться! Держаться!
        Грохот и удары заклинаний от центра и тыла флота Водных проходят мимо сознания. Остальные транспорты еще сражаются, морпехи зубами выгрызают победу, Водные дерутся и дерутся, понятно, они сконцентрировали магов на половине транспортов, сознательно пожертвовав остальными. Концентрирование сил, но чем они думали, прислав в подкрепление всего пяток кораблей, ибо основного флота мы так и не дождались?
        Казалось бы, нас уже давно должны были победить, но что - то явно пошло не так.
        Так, подключиться к «бумеру», ага, жив еще беспилотник, не зря трудился и закладывал избыток прочности в конструкцию!
        - Сержант, прикрывай! - скомандовал я Санто, ибо держать связь с автоматами и там, и там, оказалось слишком тяжело.
        - Есть, мастер Джейх! - донеслось как сквозь вату.
        Водные смешали ордер Светлых, и заставили корабли их разойтись в разные стороны. Ну да, логично, маги Света особенно сильны на дальне-средних дистанциях, а Водные фактически навязали клинч. Но на этом пятерка не остановилась, промчались сквозь строй Светлых, ударяя водными ядрами, тех, кто не успел убежать, и взрезали линию, там, где наши транспорты образовали таранную свалку. Взрезали, ударили, развернулись и… начали принимать на себя морпехов?! Так вот в чем был замысел, внезапно озарило меня.
        Как всегда, потом я очень, очень умный становлюсь!
        Блестящая компания по вручению дезинформации, и вот флот Светлых ослаб на треть, ибо на трех десятках кораблей прекратилось всякое сопротивление. Избыток морпехов Водных - те самые, якобы переселенцы - просто смял и вырезал команды, солдат и магов. Я-то еще удивлялся, ха, чего это буйные переселенцы не буянят?! Да, нелегко быть идиотом в наше время, надеюсь, Светлые теперь испытывают такое же чувство глубокого стыда? Понятно, что без потерь не обошлось, но магам Воды только чуть-чуть продержаться, и пятерка транспортов уйдет, со всеми выжившими. Транспорты Водных - это не наши пузатые корыта с Середки, помчатся так, что Светлые не догонят. Бросятся в погоню, но не догонят. А меня, значит, привлекли поторговать лицом и заманить Водных, о стыд, стыд и еще раз стыд! Даже понимаю, почему мне ничего не сказали, но все равно - как я мог не догадаться?!
        Теперь Водным только успеть опередить удар Светлых или закрыться от него, и убежать, и операция будет выиграна. Не поручусь, но скорее всего потом маги Света взбесятся, как и я, и кинутся в атаку, безрассудно, потеряв голову. И вот здесь уже их будет ловить основной флот или не будет. Но беспилотником управляют еще откуда-то, и сигнал приближается.
        Отключиться, повернуться, ага!
        Шестой кораблик, не транспорт, а вроде яхты, но на нашу поредевшую толпу хватит с избытком. Светлые чего-то там изображают, циркулируют и перестраиваются, но уже и так понятно, что пора уносить ноги. Тем более что своих врагов мы все-таки добили, потеряв кучу старых автоматов и двух, нет, одного мага Воды и часть команды. Санто жив и сердито что-то выговаривает одному из своих.
        - Мастер Джейх! Быстрее!
        И тут Светлые ударили. Все вокруг как будто выцвело, даже рефлекторно закрытые глаза не помогли. Ослепляющая вспышка, от которой еще несколько минут скакали «зайчики», в момент выжгла два транспорта Водных и не сожгла оставшиеся три только потому, что там успели поставить защиту. Стена воды вскипела, ударила паром, и даже до нас, оставшихся в стороне, донеслись крики и вопли тех, кого обварило. Пар ударил прямо-таки ядерным грибом, полностью перекрывая обзор. Наверное, это и спасло нас от повторного удара. Оставшиеся транспорты сразу врубили движители и помчались прочь, а вот мы провозились, из-за того, что все ослепли.
        Провозились, но все же успели.
        - Полный ход! - донеслась команда.
        Я опять подключился к беспилотнику, раз уж глаза все равно временно в нерабочем состоянии, и отлично видел, что Светлые готовят повторный удар. Они, может, и растерялись от такого сюрприза с тараном, от обилия морпехов, от транспортов Водных, но все-таки пришли в себя и приготовились дать бой всерьез. Но Водные, надо полагать, предвидели это, и заранее спланировали операцию как серию неожиданных ударов с резким бегством с поля боя.
        - Курс на Бантанэль! - донеслась еще одна команда.
        Глава 18
        Светлые может и попробовали бы гнаться, но не стали, видели, что бесполезно. Яхта, как моторный катер, бодро шлепала, прыгая с волны на волну, и вскоре только огромные столбы дыма показывали, что где-то там было сражение. Говорить ничего не хотелось, да и остальные молчали. Яхта Водных под названием «Волна Востока» молчаливо и стремительно шла к Бантанэлю, опорному острову-крепости, одному из двенадцати составляющих линии Гоффредо. Там меня посадили на корабль Середки, доставивший какие-то грузы хозяйственного назначения, долго жали руки, благодарили, но все же на саму Середку не повезли.
        Может, оно и к лучшему, пока плыл обратно, остыл и перестал злиться на Этторе.
        Капитан и команда корабля Середки были не в курсе, чего и как, кроме слухов, мол, что-то где-то происходит. Но слухи все же были, и были они серьезны и неутешительны. Вроде как песец постепенно, но подкрадывается, тут проиграли, там потеряли, здесь Водным вломили, тут островок отобрали. С другой стороны, если это слухи на основе сражений, подобных недавнему, то неудивительно. Ведь формально - проиграли, не так ли? Да и вообще, пять с лишним лет уже глобальный махач против Водных продолжается, надо полагать, там не только победы были. Водные, судя по их поведению, готовились дать бой, в общем, дело привычное, не так ли?
        Так я успокаивал себя, пока мы плыли обратно.
        Ну и как обычно, перебирал миссию, и все думал, что не надо было Водным щелкать клювом. Взяли бы, подтянули хотя бы три десятка своих боевых корабликов, да измолотили бы Светлых в водную пыль. Разрезали строй, исхлестали бы волнами, да по частям скушали.
        В общем, уничтожили бы магов Света, это я завсегда за обеими руками.
        По прибытии, товарищ Этторе, как всегда, не преминул уничтожить мое хорошее настроение за пару минут, все как во времена пребывания на контракте. То тебя с жены стащат, то задачу поставят, от которой самому повеситься хочется, то еще какой фортель выкинут и возразить абсолютно нечего. Особенно мне, которого прикрыли от мести Светлых, и теперь паранойя шепчет, что это были происки морфов. С прицелом на будущую сдачу магам Света, и маги Середки просто использовали чужой план, решив обеспечить себе тактический выигрыш.
        Наверное, все-таки зря я перестал злиться на Этторе, но сделанного не воротишь.
        Здравый смысл подсказывал, что паранойя со сдачей уже чересчур, ибо роботы и польза от их разработки и внедрения перекрывают, да все что угодно перекрывают. Но если бы всем рулил здравый смысл, то мир Юканы не существовал бы. Созданная и позабытая создателями игрушка, при том, что живущие внутри самой игрушки, относятся к процессу предельно серьезно. Режут друг друга во славу кого-то там. В конце, так подозреваю, подъедет бригада юканцев и вырежет победителей, ибо воистину.
        В общем, Этторе испортил настроение в момент - он меня просто не принял.
        Все носились как тараканы по раскаленной сковородке, и седалищно - интуитивный нерв внезапно начал нашептывать, что дело вовсе не в битве со Светлыми. Никому даже отчет не нужен был, вот что пугало больше всего! Порядок прежде всего, отчетность и еще раз отчетность, это в нас вбили намертво, и если теперь рапорт никому не нужен, о чем это говорит? Правильно, о мега-супер-ультра-гипер и еще приставки превосходной степени, проблемах. И не у Водных, а персонально у нас, у всей Середки.
        Что же изменилось за время тур-поездки по местам былой славы?
        К счастью, как один из Совета Магов, я все же имел некоторые привилегии и получил информацию. Не слишком большая шишка, но все же, секретарь совета, по имени Фредерико, обладал всей нужной информацией. Докладывал членам Совета, если те запрашивали информацию, под роспись, с грифом «Секретно», и так далее. Информация и правда была не для разглашения, но проблема заключалась в том, что на острове о ней и так вскоре все узнают. Поэтому с нас не брали клятвы, несмотря на риск паники и всеобщих беспорядков.
        Слухи, их под гриф не запрячешь, и вскоре оные слухи будет муссировать вся Середка.
        Фредерико с бесстрастным лицом перечислял и рассказывал, и от услышанного волосы вставали дыбом, во всех