Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Мечты сбываются Самат Айдосович Сейтимбетов
        Хотите стать могущественным магом? Спасти и завоевать целый мир? Познакомиться с принцессой света? Тогда добро пожаловать в мир Юканы! Только не жалуйтесь потом, что ваши мечты сбылись не так, как вы себе представляли…
        Самат Сейтимбетов
        Мечты сбываются
        Имена, системы мер, архитектурные стили, школы магии и прочее даются в земной, привычной читателям редакции, дабы не ломать голову, сколько в храксе килограммов и почему эвор - не лошадь, хотя и выглядят они одинаково.
        Пролог
        Душный и липкий воздух, горячий асфальт, толпы машин, шум и гам большого города. Сквозь мешанину тел, запахов и ощущений вечерней Алма-Аты я брёл, проклиная июльскую жару и работу. Сейчас бы холодного пивка… Но нет, нельзя! До дому ещё час дороги, и по сорокаградусной жаре развезёт в момент. И завтра начальство будет скрипеть и ездить по мозгам, будто сами никогда молодыми не были.
        Свернул в сквер, но легче не стало. Солнце уже село, но земля и воздух продолжали дышать жарой, и это продлится ещё пару часов. Опять приеду домой весь потный до самых трусов, и только прохладный душ вернёт ощущение реальности. Размышляя так, на ходу достал сигареты и остановился прикурить.
        - Молодой человек! - раздался за спиной женский голос. - А вы знаете, что у вас очень интересная аура?
        - Конечно знаю. - Обернувшись, вижу именно то, что ожидал.
        Две женщины. Точнее, девушка и женщина. Молодой адепт проходит стажировку под руководством опытного, а заодно и парни лучше клюют. Благо погода располагает, и одежды на девушке, почитай, и нет. Свет от фонарей и вечерние тени придают ей ещё более интимный вид. Самое то, заманивать молодых пареньков вроде меня.
        - Тогда вы, наверное, знаете, что соседний мир нуждается в вашей твёрдой руке? Только вы можете спасти его! - к моему удивлению, говорит именно женщина.
        - Да, конечно, знаю, - пожимаю плечами. - Тоже люблю фэнтези почитать под настроение.
        С чего я вообще продолжал говорить с этими сектантами имени выноса мозга, сам не помню. То ли потому, что тот бред, который они несли, отлично соответствовал состоянию моих мозгов, то ли просто решил, что сейчас закурю и пойду. Но женщина не унималась:
        - Значит, вы согласны? Отправиться в другой мир, стать магом и всех спасти?
        - Конечно, - улыбаюсь молчащей девушке, - я такой, хлебом не корми - дай всех поспасать!
        Женщина, мило улыбнувшись, провела рукой в воздухе дугу. Вспыхнул портал, синий овал, как в популярной компьютерной игре «Диабло», заставив меня отшатнуться. Чьи-то крепкие руки обхватили моё туловище и буквально вбросили в портал, сопроводив торжествующим рёвом:
        - Заказ выполнен!
        Часть первая
        Некроманты
        Глава 1
        Проход сквозь портал не сопровождался какими-либо эффектами, просто вспышка, раз - и я уже в каком-то огромном зале. Меня тут же повалили на мозаичный холодный пол, связали руки и ноги, после чего усадили на скамью и залепили кляпом рот. В зале было довольно прохладно, и после июльской жары Алма-Аты это было приятно. Дышать, правда, приходилось через нос, и помню, с каким-то мрачным озлоблением подумал, что схвачу насморк и задохнусь. Скамья была слишком узкой, и пришлось прислониться спиной к холодной стене.
        Быстрые взгляды по сторонам - таких связанных тут много.
        Не менее десятка свирепых, украшенных шрамами мужиков с разнообразным холодным оружием в руках стояли перед скамьёй. За их спинами виднелось остальное пространство зала, заполненное какими-то качающимися фигурами, которые катили бочки, тащили сундуки и ящики и водружали их на постамент в центре. Связанные собратья по несчастью сидели, скорбно опустив голову. Меня тоже не учили драться, когда связаны руки и ноги, и поэтому оставалось только сидеть и гадать, что же происходит.
        И самое обидное - сигареты было не достать.
        Отсидев какое-то время - на часы тоже было не глянуть - и довольно-таки устав от монотонных фигур с ящиками за спиной охраны, мы были вознаграждены появлением нового лица. Бледная, будто никогда не видела солнца, высокая девушка с длинными чёрными волосами.
        Какая-то броня на теле, но руки до плеч и ноги до колен оголены. В руке хлыст весьма устрашающего вида. Лицо слегка вытянутое, а уж высокомерия на этом лице и в голосе!..
        - Так, слушать сюда! - щёлкнула она хлыстом. - Добро пожаловать в мир Юканы. Я - ваша новая начальница. Ко мне обращаться исключительно «госпожа», смотреть в пол, резких движений не делать! Кто думает сбежать, можете сразу забыть - Череп праха не знает промаха!
        В бледной руке появился череп, будто составленный из пыли, и крайне неаппетитно клацнул челюстью. Я был изрядно шокирован… как и многие из связанных. Вот охрана - те даже глазом не моргнули. Итак, передо мной некромантка, и, значит, слова о другом мире - правда. Магия, ага, она, родимая. Ну, или высокий хайтек, но зачем тогда хлыст? В подтверждение можно добавить ещё факт, что говорила она совсем не по-русски. Тем не менее я её прекрасно понимал и даже нашёл бы что ответить, если бы не кляп.
        - Сейчас вас поднимут, свяжут одной цепью и поведут. Любой, кто ослушается, получит плетей! За попытку сбежать - сразу смерть! Развяжут вас в трюме корабля.
        Корабль? А как же телепорты и прочая магия порталов?
        - И поверьте, лучше вам там сидеть тихо и не отсвечивать, - улыбнулась напоследок госпожа.
        Вот есть же люди, то есть маги, которые умеют внушать желание обделаться одним своим видом. Эта девица как раз из таких. То ли глаза чересчур холодные, то ли умеет давить, то ли магию дополнительно использует. Желание куда-то бежать отбила начисто, а чуть позже стало понятно, что и так шансов не дадут. На нас набросили металлическую цепь с ошейниками, тут же заклепали, подняли и, подгоняя тычками мечей и пинками, повели через город. Девица-госпожа куда-то исчезла, но и десяток охранников не давал заскучать.
        Оставалось только пытаться держать ритм и не вспоминать картинку далёкого детства, где с такими же цепями и верёвками были изображены сцены ловли рабов в Африке. Сколько их там умирало по дороге в Америку? Половина? Три четверти? Антисанитария, скученность, хреновая еда, болезни и надсмотрщики - неужели это всё ждёт и нас?
        Хотя смысл тащить рабов из другого мира, чтобы тут же приморить? Или это местный спорт такой? Ну что ж, буду глазеть на город вокруг и стараться не думать о случившемся.
        Окружающее не слишком впечатляло. Для жителя Земли начала XXI века с её мегаполисами, бурной городской суетой, Интернетом, телевидением, рекламой, машинами и прочими символами техноцивилизации данный город на первый взгляд вообще смотрелся крайне захолустно. Двух-и трёхэтажные дома, мощёная мостовая, отсутствие рекламы на каждом шагу и неторопливость жителей.
        Жители - люди как люди, без синих хвостов и острых ушей - на нас смотрели равнодушно. Это реально расстраивало, так как давало понять, что рабство и колонны рабов здесь в порядке вещей и никто за нас не вступится. Ну да, было бы глупо считать, что едва нас выведут в город, как толпы горожан, пылая праведным возмущением, кинутся нас освобождать. Но всё же иррационально именно такую картинку и рисовало подсознание.
        Равнодушие горожан придавало происходящему реализма и добавляло уныния.
        Как там тётка говорила? У меня интересная аура? Ага, ага, щас как замагичу что-нибудь! Ну, или хотя бы верёвки порву… усилием хилых мыщц горожанина. Мозг насмехался над телом, которое хотело курить, пить, есть, в туалет и на свободу одновременно. Нас молча подпинывали дальше, и постепенно дома менялись. Уже не каменные опрятные особняки и хоромы, а куст слепленных вместе или россыпь одноэтажных, пусть и покрытых черепицей, но всё же халуп. Мостовая становилась грязнее, потом под ногами начали попадаться помои и дерьмо, выплеснутые прямо на улицу.
        - Вот лентяи в этой Серёдке! - хохотнул кто-то из охраны. - Ждут, пока дожди за них всё смоют!
        Дорога шла под уклон, и не надо быть гением, чтобы связать этот факт и слова о корабле. Стало быть, ведут нас в гавань или порт, где погрузят на корабль. И что? Куда-то повезут? А зачем? Будут делать рабов-магов? На кой хрен им моё тощее тело, вообще непонятно. Горожан попадалось всё меньше, и, как и дома, одежда на них становилась всё беднее, а лица всё озлоблённее. Охранники уже не перешучивались, а молча внимательно поглядывали по сторонам. Но горожане или трущобники - хрен их знает - не нападали, и в конце концов мы добрались до порта.
        Ну что сказать? В целом ожидал увидеть огромную бухту, изогнутую полукругом, да внутри куча кораблей, все с парусами, мачтами и прочими причиндалами Средневековья. Облом-с. Бухта представляла собой правильный треугольник, на одной из вершин которого был выход из гавани. Там же стояли сторожевые башни, прямо цельные бастионы из камня, и, насколько смог разглядеть, с метательными катапультами на них. Основание треугольника, противоположное выходу из гавани, было оборудовано причалами, пристанями и прочей морско-портовой ерундой, в которой я разбирался на уровне читанных приключенческих романов а-ля «Капитан Блад».
        Нас погнали к одному из средних причалов, где мирно качалась на волнах какая-то баржа или грузовоз. В общем, огромное такое плоское корыто, которое медленно, но верно плывёт, неся на себе кучу груза прямо на палубе. Не удосуживаясь объяснениями, нас пинками загнали в огромный трюм, полутёмный, затхлый и мерно поскрипывающий в такт волнам. После чего охрана покинула трюм, а с нас исчезли - мгновенно - и цепи, и верёвки, и кляп.
        Сразу вспыхнул гул голосов, по трюму заметались люди, а самые предприимчивые уже начали долбить стенки и днище трюма. Но тут люк над головой откинулся, и спустившаяся по верёвочной лестнице всё та же девица-госпожа меткими ударами хлыста отбросила от бортов двоих самых дерзких.
        - Так, - улыбнулась она, - вижу, нам подогнали не самый плохой товар. Что ж, надеюсь, вы того стоите.
        Она выхватила из-за пазухи светло-красный камень и метнула его на середину трюма. Стоявшие рядом люди моментально попадали, через секунд десять волна парализующей силы дошла и до меня. Сопротивляться было совершенно невозможно, и тело само уткнулось носом в доски трюма. Видимость упала в ноль, и только голоса хоть как-то проясняли обстановку.
        - Разложить товар по ячейкам и закрепить, - приказала девица.
        - Да, госпожа! - отозвалась то ли охрана, то ли команда, но мужских голосов было несколько.
        - Обшарить, все вещи изъять, - продолжала распоряжаться бледная.
        - Да, госпожа!
        - Раненых подлечить, головой за каждого отвечаете!
        - Да, госпожа!
        Дошла очередь и до меня. Перевернули, положили в какую-то нишу, и перед глазами остался потолок трюма. Я не мог пошевелить ни единым мускулом и непонятно как дышал, а может, и не дышал вовсе. Желания, терзавшие меня, отступили, и даже заснуть не получалось. Может, потому, что не привык я спать с открытыми глазами.
        - Больно хилый и мелкий, - раздался голос девицы. - Так-так, что там о нём пишут: «Представитель техномира». Ха, пообещали поди магии - и помчался. Вечно эти технари так: умеют такое, что нам и не снилось, а только скажи - магия, сразу уши развешивают.
        - Да, госпожа.
        - Ты мне нравишься, - появилась в поле зрения девица и ущипнула за щёку. - Мы ещё с тобой развлечёмся, красавчик!
        Они покинули трюм, оставив меня пялиться в потолок и недоумённо размышлять. Красавчик? Со своим ростом ниже среднего, веснушками, белобрысый и с внешностью и телом средней хилости? Можно, конечно, списать на то, что бледная, но всё равно как-то не по себе. Роли секс-раба только не хватало, хлыст и прочие атрибуты почему-то упорно сворачивали картинку на садо-мазо-извращения.
        Вскоре картинки ушли, потянулись скучные и монотонные дни путешествия. Я лежал, пялился в потолок, тело в ячейке давно заработало бы морскую болезнь, если бы не паралич. А так даже в туалет не хотелось, да и не кормили нас, и оставалось только размышлять, чтобы не сойти с ума. Лежал, вспоминал Землю, перебирал обстоятельства переноса. Ведь знал же, знал, что не надо разговаривать с сектантами, но усталость, проклятая усталость от работы и жара!
        Три года назад, выпускаясь из КИМЭПа, прямо видел, как целеустремлённо и радостно двигаюсь по финансовой стезе. Трудиться, самообразовываться и расти над собой умел и любил, и казалось, подработаю практикантом тут, там, наберусь опыта и начну расти дальше. Хрена с два!
        Финансистов оказалось на рынке труда «полна коробочка», и, чтобы куда-то пробиться, требовался опыт и стаж. Найти компанию, готовую взять и растить практиканта, было сложной задачей. Пришлось хвататься за всё подряд. Писать проекты студентам, подрабатывать грузчиком, айтишником, продавцом (да, да, тоже финансы, эх!), вкалывать, как последний наркоман, и везде хватать вначале опыт, а уже потом деньги. В результате на нынешнем месте работы тоже вкалывал как «мальчик за всё», а не по финансовой специальности.
        В общем, руководство грустить не будет, а на следующий день найдёт другого «мальчика». Мне же деньги вряд ли теперь скоро потребуются. Хорошо хоть, никто на Земле особо вспоминать не будет: сочередной случайной подружкой расстался неделю назад, старенькая мама ещё год назад умерла, так и не дождавшись внуков, а отца никогда не видел. Дальние родственники хорошо если открытку электронную раз в год присылали. Вот и выходило, что никто убиваться по мне не будет, хоть какая-то польза от одинокой жизни.
        Ну и что, что в двадцать пять одинок? По нынешним временам это уже никого не удивляет.
        Хотя какой тут у них год, в мире… как она там сказала, Юканы? Что за Юкана, хрен его знает, но пока ничего хорошего здесь не видел. Побои, рабство, унижения, и кто знает, что ещё ждёт впереди? Раз нас везут некроманты, то можно предположить самое худшее. Нас убьют, а потом поднимут в виде какой-нибудь элитной нежити. Типа «Рыцарь смерти из другого мира». Или «Зомби - босс с Земли». И буду бегать по воле некроманта, рычать «Мо-о-озги!» иштурмовать чужие города. Хотя лорды-вампиры из «Героев-3» ирулят, но всё же как-то не хотелось такой участи. Одно дело - играть на компе, а другое - столкнуться с этим в реальной жизни.
        Через какое-то время мысли зашли на второй круг. Потом на третий. Потом на десятый. Потом сбился со счёта. Так же, как и с временем. Сколько дней путешествия прошло, было вообще непонятно. Вещи все отобрали, да и толку мне с них в парализованном состоянии? В трюм никто не спускался, и смену дня и ночи можно было угадать только по слабому изменению освещения возле люка. Иногда сверху доносились торжествующие вопли, иногда корабль резко кренился, и тогда корпус стонал сильнее обычного.
        В остальном ничто не нарушало монотонность, и даже мысли стали вялыми и ленивыми. Отупелость, прострация овладели мозгом, и казалось, ещё чуть-чуть - и сознание выключится. Но путешествие длилось и длилось, и мерный скрип стал привычным фоном, и даже адаптировавшееся к темноте зрение позволило рассмотреть и изучить потолок трюма до последней трещинки и норки древесных жучков. Казалось, так будет всегда и что, наверное, я умер и попал не в рай и не в ад, а в какое-то чистилище, где и буду отбывать срок энное количество тысячелетий.
        Но в один прекрасный день скрип закончился. Воцарившаяся тишина своей ненормальностью взрывала мозг, и, если бы не паралич, кто знает, что началось бы в трюме? Хотя, если бы не паралич, сколько бы из нас доплыло до конца? Риторический вопрос, проверять который на практике совершенно не хотелось. Сознание, пометавшись, внезапно вспыхнуло: приплыли! Суша! Жизнь! Возможность поесть и сбежать! Хотя насчёт последнего я хватанул лишку: стакими мерами предосторожности, как при отплытии, буду я ждать возможности побега до ишачьей пасхи.
        Крышка люка откинулась, и всё та же бледная в сопровождении пятерых мордоворотов спустилась в трюм.
        - Вставай, похоронная команда! - заявила девица, кидая в центр трюма зелёный камень.
        Мордовороты услужливо заржали. Ох, что-то не нравится мне всё это.
        Глава 2
        Уже неделя, как нас привезли на какой-то остров. Небольшой прибрежный посёлок - полторы сотни лёгких домиков из тростника - был целиком посвящён нам. Каждому выделили домик, в сущности, тюрьму. Стены не ломались, потолок не разбирался, а выйти в окно или дверь не получалось. Будто невидимая стена, упругая и очень сильная, отбрасывала внутрь помещения. Строителям домиков хватило мозгов сделать внутри туалетный отсек, и там даже не слишком воняло, в отличие от нас самих.
        Несмотря на ласково плещущееся в ста метрах от домика море, туда не пускали. Душ не предусмотрели, а дождей не было. В результате я ощутимо смердел и чесался, и это ужасно раздражало. Хорошо ещё, охранный круг, или периметр, хрен этих магов разберёт, не пускал насекомых, а то были бы все шансы окончательно превратиться в помоечного бомжа. Туфли, брюки, рубашка - дресс-код даже летом, эх! - превратились в лохмотья ещё на корабле, и мне выдали… ну, наверное, всё-таки одежду. Правда, эти рубашка и брюки в прошлой жизни были, похоже, мешком для картошки, пока его не раскроили в одежду. Грубая и неприятная одежда колола кожу, вызывая постоянную чесотку. Дырок в бывшем мешке хватало - хотя бы вентиляцией оказался обеспечен. Еду приносили дважды в день, не слишком привычную на вкус, но утолявшую голод и придававшую сил. По виду содержимое тарелок чаще всего напоминало перетёртые каши с добавками каких-то комков и кусочков. А-ля рисовая каша с картофелем. Охранника, если он и был, я не видел. А в окна, помимо моря и домиков с лицами собратьев по несчастью, можно было наблюдать ещё и лес. Точнее, джунгли.
Примерно в двухстах метрах от домика начинались кусты, цветы с мясистыми листьями, как у лопуха, а также россыпь мелких деревьев. Затем деревья резко становились крупными и очень высокими с листвой, мхом, лианами и целой кучей мелкой живности и птиц, день-деньской деловито снующих туда-сюда.
        Помимо наблюдений за пейзажами, еды, почёсываний и попыток избавиться от смрада (не пожалел даже питьевой воды, но помогло слабо), приходилось участвовать и в различных допросах от некромантов. Вначале сцедили пол-литра крови, потом пришлось цедить слюну и писать в баночку. Кололи какими-то странными длинными иголками. Надевали на голову тугой обруч с изображением песочных часов. Один раз пришла молчаливая девушка, невозмутимо стрельнула парализующим заклинанием, сцедила несколько порций спермы, одну внутрь себя, и удалилась, не произнеся ни слова. Реально почувствовал себя униженным и изнасилованным. Несколько часов пришлось пролежать внутри каменного саркофага, и это был единственный раз, когда меня выпустили из домика. Показывали странные картинки с гипнотическим эффектом.
        Произвели полное анкетирование. Я, недоумевая, на кой хрен это всё в другом мире, рассказал о себе. Чудин Игорь Алексеевич, 1983 года рождения, 25 лет, холост, детей и родственников нет, образование высшее экономическое. Долго расспрашивали о КИМЭП и о жизни в Республике Казахстан, зачем-то требовали объяснить суть Интернета. Расспрашивали, как выглядят жители Земли, все ли такие низкорослые и белобрысые, как я. Долго пытали на предмет вооружения и войск, но быстро отстали, когда сказал, что всё оружие у нас без магии. И так далее - вопросы, вопросы, вопросы без конца. В общем, прелести жизни подопытной мыши прочувствовал на двести процентов.
        А через неделю всё закончилось. Нас, снова парализованных, вытащили из домиков и усадили на песке в ряд лицом к морю
        - Пришёл вас звёздный час! - опять появилась бледная. - Все вы признаны годными к наивысшей цели!
        - Какой?! - заорал кто-то слева от меня.
        - О, какой шустрый, - улыбнулась девица, - уже сбросил оковы? Хороший, перспективный экземпляр. Вырубите его, пока дел не натворил. - Отдав приказание, остановилась напротив меня и присела на корточки. - Красавчик, ты великолепен! Тебе достанется лучший из наших камней.
        Камней? Каких ещё камней? Ох, похоже, сейчас нас тут массово отритуалят и отнекромантят! Блин, если бы не эта долбаная парализация, уже бился бы в припадке. Организм паниковал и кричал, что всё, туши свет и сливай воду. А жить-то как хочется!
        Тем временем молчаливые фигуры, такие же, как в том зале, куда меня вынес портал в этот мир, начали расходиться по песку, выныривая из-за наших спин. Положив на песок камни размером, пожалуй, с два моих кулака и разного цвета - чёрного и синего, фигуры развернулись, чтобы убрести обратно.
        Вот тут мне реально поплохело. Зомби. Такие же, как в книгах и фильмах, только воплей про мозги не издают. И знаете что? В реале это всё выглядело намного страшнее, чем на экране, настолько страшнее, что только паралич сфинктера спас меня от позора. Бледная же стояла рядом и нетерпеливо похлопывала хлыстом по песку. Убедившись, что все камни на местах и образуют линию, строго параллельную нашему ряду, девица крикнула:
        - Начинайте!
        - Да, госпожа!
        Пять голосов начали мычать одновременно и вместе с тем раздельно. Не знаю, как объяснить, я чётко различал мычание каждого, и в то же время всё сливалось в единую мелодию. Затем туда начали вплетаться шипящие, резкие звуки, и с каждым из них камни перед нами мерцали всё сильнее. Хлопок! Ещё один!
        - Шихасса! - прокричала девица, выбрасывая правую руку. - Шахе шихасса хвагден!
        Хлопки пошли один за другим, сливаясь практически в один, растянутый во времени. Камень передо мной, иссиня-чёрный, мерцал всё сильнее и даже немного покачивался на песке. И хлопок, влившийся в общую струю! Камень раскрылся, и оттуда вылетел сгусток тьмы и света, одновременно прекрасный и невозможный. Завис на секунду и устремился прямо ко мне под радостный оскал бледной.
        - Примите его, владыка! - заорала девица. - Это наш скромный дар вашему величию!
        А затем в моей голове лопнула бомба, и я потерял сознание.
        Сознание вернулось, и я увидел, как моё тело спокойно встаёт с песка. Отряхивается и спрашивает у согнувшейся в глубоком поклоне бледной:
        - Какой цикл?
        - Год перемирия перед тринадцатым, владыка.
        - Вы продержались даже дольше, чем мы думали, - говорит моё тело и тут же ругается: - Шшихс! Голосовые связки этому телу придётся переработать. И тело подогнать.
        - Конечно, владыка, у нас всё готово. Перемирие продлится ещё полгода.
        А я? Мечусь в клетке внутри собственной головы, бессильный что-либо сделать. Кто-то заселился в меня, посадил разум в клетку и теперь управляет телом как хочет. Я же могу только следить со стороны, бессильный и беспомощный. Даже удивительно, что при такой моей мощи моё сознание не стёрли окончательно. Вижу и чувствую все, что происходит с телом, но теперь в режиме «только для чтения». Сигналы ко мне поступают, но моя ответная реакция не проходит. Доступа к мыслям нового хозяина тела тоже нет. Остаётся только биться головой о невидимую стену и пытаться прорваться, взять обратно контроль над телом. Но все мои попытки прорыва оказались бесполезны и беспомощны. При этом, как стало ясно позже, новый хозяин вполне мог листать мою память, как книгу, тоже в режиме «только для чтения», но разве от этого легче? Тому, кто не испытывал ощущения, каково это, когда тебя читают, не объяснить, насколько это мерзко. Насколько ничтожным себя чувствуешь и насколько яростно хочется отомстить за такое унижение.
        - Владыка, - ещё раз сгибается бледная. - Предлагаю вам проследовать в ваше жилище, куда уже несут еду и напитки.
        - Потом! - Моя рука берёт бледную за подбородок. - Какой ранг?
        - Шестой, владыка!
        - Молодец. - Чувствую, что он доволен, но чем? Какой-то ранг, и к чему он? - Хорошая девочка. Можешь называть меня Тиберием.
        - Да, владыка Тиберий, - снова наклоняет голову девица.
        Тиберий хохочет, и я чувствую, что он доволен всем. Новым телом, ощущениями, воздухом, песком, морем, девицей, даже тем, что я наблюдаю изнутри. Реально какой-то больной, раз он знает, что я наблюдаю, и ему это нравится. Мечусь внутри, пытаюсь звать Тиберия по имени, но реакции - ноль. Он говорит бледной:
        - Встань и назови себя!
        - Посвящённая шестого ранга Юлия Бава, владыка. Назначена главной над процессом переселения, и теперь с радостью отдаю бразды правления вам.
        - Не торопись, - отмахнулся Тиберий. - Над этим телом ещё работать и работать, хотя мозги неплохо раскачаны, сразу ранг на седьмой, навскидку.
        - Желаете посмотреть результаты тестов и исследований?
        - Обязательно. Но вначале искупаюсь, и пусть принесут нормальную одежду, а не эту дерюгу, сотканную криворукими уродами на заре времён.
        На море я бывал всего пару раз и теперь, можно сказать, получал новые ощущения. Если бы этот Тиберий ещё догадался трусы надеть, было бы вообще замечательно. Но нет, он просто скинул с себя всё и помчался навстречу волнам. Рядом врезались в волны такие же голые мужики. Так понимаю, все пленные, приплывшие на корабле вместе со мной, получили новых хозяев. Подумать только, и я ещё когда-то любил играть за некромантов в «Героях меча и магии-3»! Урррроды, уж лучше бы убили сразу, чем вот так мучить.
        Единственное, что сглаживало выплеск ярости, - это ощущение свежести и уходящего смрада. Солоноватый привкус на губах и глубокие нырки с размашистыми заплывами показывали, что Тиберий не дурак поплескаться. Наихтиандрившись, он, отфыркиваясь, вышел на берег, где его уже ждали три зомбака с вёдрами, полотенцем и одеждой. Ополаскивание, вытирание и одевание в трусы типа семейных, нормальные мягкие штаны, лёгкую вариацию майки с футболкой и платок на голову, а-ля пиратская бандана. В общем, теперь я - моё тело - всё в белом и хочет как следует поесть.
        Вместо надоевших каш подтащили нормального жареного мяса, местного хлеба, каких-то клубней, мелко нарезанных салатов и чаши с ярко-жёлтым напитком, как выяснилось позже, соком местных фруктов. Барьеры на вход и выход сняли. В общем, Тиберия всячески обихаживали. Похоже, достался мне в голову высокоранговый маг, и хотел бы я знать, как они этот трюк проделали? Запечатали в камни, а потом перетащили в новые тела? Да за такое на Земле миллиардеры в очередь бы выстраивались!
        Дождавшись, пока Тиберий поест, опять подвалила эта бледная… Юлия с огромным рулоном под мышкой, уже без кольчуги, в светлой блузке, насквозь прозрачной. «Грудь мелкая», - злорадно подумал я, ибо больше всё равно ничего не мог. Приступ злости уже прошёл, оставалось только смотреть, что происходит.
        Смахнув посуду, она расстелила рулон на столе. Огромная карта, нарисованная от руки.
        Тиберий присвистнул, то ли от восхищения, то ли просто так. Изображённое на карте больше всего напоминало каракули первоклашки, которому нечем было заняться.
        Четыре огромных прямоугольника образовывали квадрат, промежутки между сторонами оставались ровно по углам. Прямоугольники были незамысловато подписаны: Северный, Восточный, Южный и Западный, и ориентировка по сторонам света была такой же, как у нас. То есть север находился сверху. Внутри квадрата рисовальщик щедрой рукой намалевал кучу кружков, пятен и клякс, снабдив огромной надписью: «Внутреннее море». По центру моря был изображён круг с точкой в середине и подписью: «Серёдка».
        - Это что такое? - спросил Тиберий, ткнув в круг пальцем.
        - Там собираются все, чьи источники разрушены… ну и кого не успели найти и вовремя перековать. В союзе с водными успешно держат оборону, торгуют, наёмничают, предоставляют услуги. Карта составлялась, к сожалению, семь циклов назад и, вероятно, немного устарела.
        - Почему?
        - Пять циклов назад из игры вышли воздушные, которых задавили четверным союзом. Щитовики, хаоситы, ясновидцы и мы.
        - После этого наступил упадок? - жёстким, напряжённым голосом уточнил Тиберий.
        - Да, владыка. Воздушные сопротивлялись яростно, а в разгар сражений хаоситам в спину ударили кровники. В результате хаоситы выбыли в прошлом цикле, мы на грани, щитовики сидят в своих горах на Восточном и не высовываются.
        - Ясновидцы, надо понимать, всё заранее предвидели. И как только уцелели за эти циклы?
        - Они всегда шли на союзы и пакты, охотно предоставляли услуги, вертелись среди сильных и не забывали разорять слабых. Вот на Южном сейчас остались артефакторники и тьма, и с обоими у ясновидцев пакт о ненападении. И военный союз с водными.
        - Жаль, - побарабанил пальцами Тиберий. - Можно было бы натравить на них толпу и слегка отдышаться. Докладывай, Юлия, насколько всё плохо вокруг, и можешь не смягчать. План «Переселение» был заложен на самый крайний случай, и мне до сих пор не верится, что камни смогли пролежать пять тысяч лет.
        - Да, владыка, - поклонилась бледная. - Их держали возле ИИ в самых лучших условиях. Нам, некромантам, тоже приходилось вертеться все эти циклы, но теперь всё подошло к концу. Союзов у нас нет. Никаких. Вообще. Контролируемая территория - двадцать три вторичных источника и только один первичный. Количество контролируемых кладбищ едва позволяет запитывать стационарную защиту, а на поиски новых тел ушла половина резерва, собранного на чёрные годы.
        - Так, а чем Круг не устроили местные? - нахмурился Тиберий.
        - На наших территориях просто нет такого количества потенциальных носителей, владыка. Воровать у соседей мы не можем - год перемирия. Затем нас быстро съедят и оставшиеся годы цикла будут копить силы, так говорят аналитики Круга.
        - Да, надо полагать, там тоже не дураки сидят, - кивнул Тиберий. - И вы, значит, решили ударить со всей мощью и активировать все камни душ?
        - Да, владыка. В год перемирия на Юкане появляются путешественники из других миров, и среди них те, кто предоставляет услуги по доставке… разного из других миров. Мы заказали сотню носителей, потенциально способных к магии, и щедро оплатили услуги. Как видите, владыка, нам доставили качественный товар.
        - Ну, это ещё лич надвое сказал, - потыкал себя в живот Тиберий. - Физическое тело раскачивать и раскачивать, хвала всем богам, что я не забыл как!
        - Владыка, боги покинули наш мир, - голос бледной наполнился отчаянием, - ещё семьдесят циклов назад. Осталась только Юкана, и только через её храм в центре Серёдки можно проникнуть в наш мир. Все остальные межмировые порталы и храмы закрылись и больше не открывались.
        - А вот это [цензура] как плохо!
        Глава 3
        Бледная согнулась до пола, непонятно зачем, но Тиберий даже не смотрел на неё. Остановился, завис над картой, вцепившись в неё взглядом. Ну и я тоже смотрел и пытался запомнить. Карта мира, пусть даже в таком грубом виде, с устаревшими данными, может стать подспорьем в дальнейшем. Надежды проломить невидимую стену и сбежать - о, как я был наивен! Конечно, мне простительно непонимание и незнание магии Юканы, ведь тогда я ориентировался на Землю и придуманное там.
        Но карту и ориентиры старательно запоминал. Прочесть закорючки не получалось, в отличие от языка, который каким-то образом появился при переходе через портал. Тиберий и Юлия разговаривали на другом языке, видимо некромантском, но я всё равно их понимал. Правда, что стоит за словами, не всегда было ясно, но, как говорится, спасибо и на том, что есть. И без того, рассказать кому, на смех поднимут: вплену в собственном теле!
        - Да, владыка, - глухо, в пол пробормотала Юлия. - Если на заре времён боги просто уходили, то теперь разрушение ИИ - это общая смерть. Мгновенная, неотвратимая, непреодолимая.
        - Пробовали держать перемирие и не трогать истинные источники?
        - Да, владыка. В хрониках говорится, что в семидесятых циклах пробовали и ничего не получилось. Самый слабый умирал и уходил из мира по завершении цикла. Затем была установлена закономерность…
        - Территория и сила магов!.. - прервал её Тиберий. - Это знали ещё в наши времена. От них, правда, считалась сила бога, но раз они ушли… видимо, систему подсчёта и разрушения забыли отключить. Юкане молились?
        - И молятся по сей день, - поднялась бледная. - Правда, Храм у неё один, вокруг него и возникла Серёдка.
        - Ладно, с этими неприкаянными разберёмся, - хмыкнул Тиберий, - самим выжить бы. Союзов нет, торговли нет - это я понял, а что с соседями?
        Бледная вернулась к карте и начала лекцию, я же напряжённо слушал и старался запомнить, сетуя на отсутствие возможности всё записать. Хотя бы руками, о диктофоне уж молчу! Вообще, терзают меня смутные сомнения насчёт местной техники, и эти смешки в сторону… как там она выразилась, «техномиров»? Ох, не к добру это всё!
        Итак, мы находимся на островке неподалёку от Северного материка, то есть вот этой гусеницы-прямоугольника сверху карты. Где-то там, на Северном, находятся владения некромантов, жалкие и куцые сравнительно с былым величием. Ещё на материке есть светлые, использующие магию света, и шаманы. Это из магов. Также присутствует куча вольных городов, два королевства, какие-то независимые баронства и прочая феодальная хрень, густо замешанная на магии. Непонятно, почему некры и светлые с шаманами не нагнули всех, но, видимо, люди собрались душевные и не боятся магов в пузо вилами тыкать. У светлых и шаманов - ненападение, а для некров это практически крест в надгробие могилы. Светлые сожрут некров, даже не прибегая к помощи соседей, то бишь водных, контролирующих четверть островов Внутренного моря и половину морского рынка, и метаморфов, сидящих через пролив на Западном.
        Оборотни, как ещё называли метаморфов, считались непревзойдёнными шпионами, благодаря возможности принимать любую личину, копировать кого угодно и прикидываться чем угодно.
        Тиберий только усмехнулся на этом месте рассказа бледной, но вслух ничего говорить не стал.
        За пределами материков на карте расстилались бескрайние океаны. Или моря. В общем, схематично изображенная вода.
        - Что, вся суша опустилась? - ткнул пальцем Тиберий.
        - Не вся, владыка. После исхода богов и гибели источников часть суши начала опускаться, но только часть. Наверняка там остались и острова, и земли, но точно без магии и точно без источников. Есть подозрение, что пираты держат там тайные базы, и, возможно, воздушные, составлявшие карты, исказили их в угоду себе. Но проверить мы не можем. Водные регулярно ходят туда рейдами, но результаты засекречены настолько, что никто их не знает.
        - Поэтому вокруг этих дел вьётся масса слухов, и, скорее всего, половина запущена самими водными, - задумчиво пробормотал Тиберий. - Не удивлюсь, если в следующем цикле примутся за них, уж больно много силы набирают.
        - Наши аналитики дают такую же раскладку. В этом цикле быстро съедят нас, потом начнётся накопление сил и установка одноразовых союзов. С началом следующего цикла со всех четырёх материков будут нанесены удары вглубь Внутреннего моря. Силы водных сольют, раздёргают и задавят числом.
        - Интересно, что по этому поводу думают сами водные. - Лёгкая улыбка тронула губы Тиберия. - Кто ещё из ближних соседей?
        - Дальше на Западном сидят земные, и очень крепко сидят. Налепили из своей земли, камней и прочего оборонительных линий, крепко сдружились с соседями, целителями и особо никуда не лезут.
        - То есть из раскладов они выпадают, понятно. Южные и Восточные далековато, их пока вынесем за скобки. - Тиберий склонил моё тело над картой и потребовал карандаш с линейкой.
        Получив, начал увлечённо черкать на карте новые каракули, прервавшись только на уточнение её масштаба. Бледная развела руками, и Тиберий погрузился в работу. Глядя на карту и каракули, я, в свою очередь, пытался придумать, как бы сделать ноги и куда бежать. Хотя чего это я, куда бежать - понятно, на ту самую загадочную Серёдку. Пусть там равнодушные горожане, но там же портал домой. Вернуться к привычным занятиям и делам и, самое главное, полностью управлять своим телом! О [цензура] таких приключениях лучше дома в кресле читать, особенно если знаешь, что с тобой подобного никогда не случится. Ну вот со мной случилось, и что, легче стало? Да «ха» три раза! Я же не какой-нибудь маньяк, мне все эти расклады с пленом и двойным пленом в своём теле на фиг не нужны! На Земле я особой религиозностью не отличался, ну, верят люди и верят, их право, мне как-то всё недосуг. Здесь же, раз местные верят, значит, какая-то вера существует! И я взмолился в самодельной форме: «Юкана! Верни мне моё тело, и, клянусь всем, что мне дорого, у тебя не будет более верного поклонника!» Разумеется, мне никто не ответил, и
небеса не разверзлись, но как-то немного всё же стало легче. Дальнейшие два часа обсуждений, споров и черчения каракулей я перенёс спокойно.
        В целом Тиберий предлагал быстро захватить цепь островов на море и поставить там сторожевые заставы как наблюдение и охрана с моря, попутно ещё вторичные цели - вроде рыболовства и добычи всякого полезного по мелочи. Поднять Призрачный корабль в патруль. За пролив не лезть, к метаморфам заслать посольство. И всячески готовиться к войне со светлыми, наращивая в подземельях число нежити. Готовить нежить из жителей окрестных вольных городов и королевств, внаглую похищая, зомбируя и вырезая. Попутно создать «пояс отчуждения», чтобы никто не жил, не селился и вообще все разбежались. По замыслу Тиберия, дальше можно было омертвить землю в реальный оборонительный пояс, особенно если земные разово помогут.
        На эти дела - подкуп, взятки и прочее - он отводил половину резерва, резко заявив, что раз настал такой край, то в ход надо пускать всё. В могилу сокровища не унесут даже некроманты, ибо будь ты хоть двести раз бессмертный лич-архимаг-полубог, при разрушении ИИ (истинного источника) все некроманты моментально превратятся в прах и пыль.
        Проведя на острове ещё три дня, пока бывшие пленные мылись, отъедались и лечились, мы отбыли дальше. Теперь уже не в трюме и не на такой дохлой барже, как та, которая везла нас сюда. Домики напоследок сожгли, оставленные следы выборочно уничтожили, камни заботливо упаковали в герметичные сундучки и унесли под охраной. Тиберий равнодушно взирал моими карими глазами на вереницу зомби, а мне они до сих пор внушали ужас и желание обделаться. Бледная, которую никак язык не поворачивался назвать Юлией, и уж тем более какой-то там Бавой, так и крутилась вокруг Тиберия, показывая, поясняя и попутно занимаясь организацией отъезда.
        Не знаю, хотела она залезть к Тиберию в постель или нет, но тот ни разу не посмотрел на неё как на женщину. Общее возбуждение и приподнятость организма - моего организма, гад он этакий! - присутствовали, но не сексуальность. Теперь-то я понимаю, что программа селекции существовала уже во времена Тиберия, но об этом позже. Сейчас же он стоял на корме корабля, двухмачтового парусника, и молча смотрел, как наш корабль и ещё два таких же отплывают. Наш, так понимаю, выступал в роли флагмана, ибо сюда и сундучки занесли, и Тиберия, которого все почтительно именовали владыкой. Команда, весёлые матросы и их капитан, увешанные оружием и драгоценностями, больше напоминала пускающих пыль в глаза пиратов, нежели команду корабля некромантов. Позже я узнал, что это и вправду были пираты, решившие для каких-то своих целей принять найм от некров по транспортировке.
        Через час после прибытия Тиберий собрал всех, в кого вселились души из камней, и толкнул речь:
        - Братья! Все мы, когда боги создали Юкану и определили её жребий на весах судьбы, содрогнулись от ужаса, представив, что будет в будущем. Сама мысль о том, что Круг и некроманты исчезнут из этого мира, казалась нам нестерпимой, и мы пошли на добровольное заточение в камнях душ! Да, целых восемьдесят семь циклов, более пяти тысяч лет нам пришлось ждать!
        В этот момент я тихо офигел. Ребята пять тысячелетий добровольно томились в камнях? При всём ужасе тогдашней ситуации такая упёртость во имя высших интересов всё равно вызвала уважение пополам с восхищением. Позже, правда, я узнал, что для душ прошло субъективно не более тридцати лет. Но даже так, попробуйте тридцать лет повисеть без тела и не сойти с ума! Эти древние парни были ярыми фанатиками, и мне ещё предстояло в этом убедиться.
        - И это наполняет гордостью моё сердце! - продолжал Тиберий. - Наши потомки сумели показать силу Некроса и пронести её сквозь века!
        - Ура-а! - завопили остальные. - Власть Некросу!
        - И теперь пришло наше время! Время выполнить наш долг, то, ради чего мы пошли на добровольное заточение! Победа близка, и наша сотня станет тем камнем, что перевесит Весы победы! Мы сокрушим ближних соседей светлых и приберём к рукам бесхозные города, отринувшие магию! Мы готовились к этому, и теперь, после получения новых тел, наши мечты сбылись! Новые тела, новая жизнь, новые враги, чью жизнь мы возьмём себе!
        Тиберий вытянул правую руку, показывая, как он будет выдавливать жизнь из врагов. Увы, в исполнении моей руки жест смотрелся слабо, но всем хватило. Приветственные кличи и крики разносились над побережьем Северного материка, пугая окрестных птиц. Тиберий, дождавшись спада радости, продолжил:
        - И поэтому каждый из нас должен как можно быстрее заставить тело обрести магию и раскачать её! Каждый маг будет на вес золота, и тем более такие старые и опытные, как мы! Каждому придётся действовать за сотню и поднимать нежить за тысячу, но это того стоит, ибо сила Некроса вечна, и мы завоюем весь этот мир!
        - Да!!!
        - Сейчас мы разобьёмся на десятки, каждый из которых получит сопровождающего и отправится на тренировочную базу. Тайную базу! Враги пока не знают, что произошло, и первым же ударом мы должны привести их в замешательство, сокрушить мощь и, не дав опомниться, загнать в самые дальние уголки материка, где им самое место!
        - Да!!!
        Мне стало немного жутко. Сколько крови прольют эти переселенцы из прошлого? Они уже, считай, убили сотню человек с Земли и других миров, просто вселившись в них. Тут надо заметить, что в строю присутствовали исключительно гуманоиды. Ну, у кого лишний палец на руках, у кого клыки выпирают, кто-то с синими волосами, но «два рука, два нога, один голова и один тело» присутствовали у всех. Речь Тиберия поддерживали радостными воплями и прыжками, то есть в телах уже освоились.
        Да, если подумать, вот так прыгая душой из тела в тело, ведь можно жить бесконечно?
        Но стоявших перед Тиберием интересовала только победа своих, некромантов, в очередном загадочном цикле. Конечно, кусочки мозаики постепенно складывались в моей многострадальной голове, но ведь этот гад Тиберий всё и так знал, мог бы озвучить или хотя бы пару объясняющих мыслей мне заслать, но кого волнует прежний хозяин? Тем более беспомощный, запертый в невидимую клетку? На этот счёт у меня вообще родилась идея: может, меня специально не стали убивать, взамен получив освоение тела в рекордно короткие сроки? То есть, уничтожив меня, Тиберию пришлось бы всё заново осваивать, включая умение ходить, а так он просто подключился к действующей системе. Меня лишил прав и задвинул в угол, а сам сел администратором и управленцем тела? «Но как, Холмс, как?!» - кричал в своё время доктор Ватсон, и мне оставалось только повторить за ним. Разумеется, объяснение вида «это магия!» имелось, но оно ни хрена не объясняло.
        - Вперёд, братья! - напоследок заорал Тиберий. - Победа будет наша!
        Это заявление вызвало новый приступ радостных криков, и сотня начала активно разбиваться на десятки. То ли по ранговому признаку - насколько понял, это показатель всего: силы, умений, количества заклинаний мага, то ли по принципу знакомств в прошлой жизни. И, судя по обрывочным намёкам, все эти вселенцы добровольно отправились в камни на закате жизни, то есть за каждым стоит огромный опыт во всём. Количество будущей пролитой крови можно смело умножать на десять, а то и более.
        Эти хладнокровные старички-фанатики, пожалуй, и вправду смогут. И пойдут на всё во исполнение своей мечты о всеобщей победе некромантов. Даже не знаю, радоваться или печалиться. Конечно, шансы на победу - это шансы на выживание моего тела, но сколько других погибнет, чтобы я жил? И даже не я, а какой-то пятитысячелетний некр в моей черепушке. Интересно, что сказал бы дедушка Фрейд по поводу такой ситуации? Какие комплексы нашёл бы у древнего некроманта? И самое главное, что за тренировочные базы и как они собираются «раскачивать тело под магию»? Тут вроде реальный мир, а не компьютерная игрушка…
        Глава 4
        Наш десяток в сопровождении все той же бледной отправился вдоль побережья на запад. Зомби-носильщики тащили тяжеленные тюки с поклажей, не жалуясь и даже практически не воняя. Тренировочная база, как её высокопарно поименовал Тиберий, находилась в половине дня пути от точки высадки и представляла собой типичную для этого побережья картину: небольшой пляж, далее - каменистый берег, упирающийся в огромный обрыв, метров двадцать - двадцать пять высотой, скалы, и потом редкий лес и кустарники. Вот в таком вот леске, в километре от берега, и располагалась база. Четыре рубленых избы, кажется, это называется «в лапу», но точно не скажу. В общем, брёвна держали друг друга. Наш десяток, бледная, два зомби-носильщика-таскальщика-копальщика. И вообще на все грубые и тяжёлые работы посылали зомби. Также были пожилая повариха и мужик средних лет, оказавшийся инструктором и тренером по холодному оружию. Рукопашный бой здесь, насколько я понял, был не сильно распространён, но мне от этого не легче. Всё равно приёмов никаких не знаю.
        - Зачем нам мечник? - спросил Тиберий у бледной после знакомства с инструктором.
        - Времена изменились, владыка. После исхода богов в наш мир пришли юканцы.
        - Это ещё что такое?
        - Никто не знает, откуда они взялись. Их не берёт магия. Они мастера в обращении с оружием. Они - убийцы магов. Никто не знает, где их укрытие и откуда берутся новые юканцы. Никто никогда не видел женщину-юканку. Поклоняются Юкане, причём истово, отсюда и название. Однажды их попробовали подловить на паломничестве в Храм Юканы… И тот цикл был самым коротким из всех.
        - Если обрушить землю под их ногами, они упадут в яму?
        - Да, владыка, но их реакция и скорость превосходят человеческую. Уже давно все смирились и стараются не трогать юканцев, но холодное оружие и драку изучают голыми руками. Никогда не знаешь, где тебе попадётся юканец, и никогда не знаешь, что он сочтёт нарушением.
        - Нарушением? Чего? - нахмурился Тиберий.
        - Какого-то их внутреннего кодекса, который тоже никто никогда не видел и не читал. Но магов-нарушителей, и не только магов, убивают сразу, едва узнают или увидят, как они говорят, непотребство.
        - Да, это всё меняет, - подумав, ответил Тиберий. - Придётся пересмотреть график тренировок.
        Мне же внезапно захотелось, чтобы толпа юканцев оказалась рядом и вырезала всех некров. И вернула мне свободу, я уж не говорю о сигаретах. Интересно, Тиберию тоже хочется курить или это чисто моя зависимость? Опять же реальность мои желания проигнорировала, никто рядом не появился и на помощь не пришёл. Сам некромант, пощупав мои вялые бицепсы, остался недоволен.
        - Придётся удлинить срок, - сообщил он бледной. - И это очень плохо. Стандартная методика позволяет раскачать тело за год, и дальнейший опыт мы легко набрали бы на акциях поднятия нежити. Теперь же…
        - Круг предлагает отправлять с каждым магом двух бойцов-диверсантов, обученных биться парой. Это проверенный способ сдерживания юканцев.
        - Не пойдёт, - покачал головой Тиберий. - Удары по площадям от одиночки - вот наша тактика! Только массовые диверсии, только кучи трупов! Если же там будут бойцы, то их придётся прикрывать, и мощь ударов сразу упадёт на порядок. С таким подходом мы сразу проиграем. Проще тогда половину резерва направить на закуп наёмников. Ведь сейчас есть наёмники?
        - Полно, - кивнула бледная. - Правда, против магов слабоваты и не тянут.
        - Сколько ещё продлится перемирие?
        - Полгода, владыка.
        - Тогда сделаем по-другому. Половина, чётные десятки, пусть качает магию и с ходу идёт в бой. Другая половина, нечётные десятки, пусть качает магию и холодное оружие. Тогда первая половина вступит в бой через полгода после начала цикла, как раз число трупов возрастёт, и будет на ком тренироваться. Вторая половина, и я в том числе, через год после этого сменим их и подхватим знамя. Придерживаясь тактики завалить трупами, мы дадим друг другу поднять мастерство и сдержим на какое-то время врагов. Посольство к оборотням не засылать, земных не трогать, на эти деньги, на все деньги, срочно нанять наёмников. Это моя рекомендация Кругу, так и передайте: без войска, пусть толпы, но войска, нам время не выиграть.
        - Какого профиля должны быть наёмники? - деловито уточнила бледная.
        Тиберий обвёл взглядом редкие деревца. Подумал. Походил туда-сюда, пиная облезлую траву и вялые цветочки. Ещё подумал, но о чём, хотел бы я знать! Пусть даже в режиме «только для чтения» подцепиться к его мыслям, и то был бы источник знаний и отсутствия скуки! Наверняка они там, пять тысяч лет назад, зажигали, старички-некромантики. Тогда я ещё не знал, чего хочу, а потом, когда узнал, долго жалел. Впрочем, не будем о ещё не свершившемся.
        - Нам нужны инженеры, способные массово и быстро делать ловушки, - изрёк Тиберий, к вящему удивлению остальных и бледной. - И к ним отряды летучей конницы.
        Ударил, отскочил, набежал на склад - сжёг, село порубил… В общем, такие, чтобы смогли обгадить противнику логистику и снабжение.
        - Тогда они усилят конвои.
        - И потеряют время, что нам и нужно. Всё! Заселяйтесь, обживайтесь, через час начнём первую тренировку! Каждая минута, похоже, на вес золота, так не будем же красть у своих!
        О, как же я ошибался, думая, что некры будут сидеть и медитировать, пытаться поглощать ману и совершать тренировочные упражнения «подними пёрышко взглядом». Вместо этого Тиберий и его десяток бегали многокилометровые кроссы, спускались и забирались на обрывы, били деревья руками, делали гимнастические упражнения и вообще развивали физуху. При чём тут магия - решительно непонятно, но уже через месяц моё тело подтянулось и перестало задыхаться на третьем километре кросса. Ну да, времени заниматься спортом у меня никогда не было, а раз в полгода выбраться в горы - это не спорт, тем более обычно там, на природе, больше пили и ели, нежели лазили по склонам.
        Через три месяца после начала тренировок упражнения резко изменились. Теперь десяток не менее двух часов в день отрабатывал базовые стойки и приёмы работы с мечом и топором. Солидные, выструганные из дерева макеты холодного оружия попутно качали мыщцы. И уже на силу, а не на выносливость. Стряпуха еле-еле, но справлялась с готовкой на одиннадцать голодных мужиков, постоянно занимающихся тяжёлым физическим трудом. Благо в лагерь регулярно привозили продукты и новости, в виде нескольких листков записей, засунутых за пояс зомбяку-носильщику.
        Затем наступал черёд кровоизлиятельных упражнений, когда всей толпой свисали с обрыва вверх ногами вниз головой, и прочего издевательства над организмом в одном и том же стиле: кровь должна приливать к голове. После обеда десяток переключался на книжки, попутно давая мне возможность подтянуть письменный некромантический. Увы, дела шли настолько плохо, что вообще никак. Тиберий читал книжки небыстро, но молча. И толку с такого просмотра листа закорючек не было никакого. Хоть бы азбуку почитал, что ли? Никакой заботы о владельце тела! Интересно, что будет, если я сойду с ума или сознание умрёт? Покончить жизнь суицидом не получится, а вот потихоньку сойти с ума - вполне.
        Хотя кого я обманываю? И так понятно, что к тому моменту Тиберий уже приспособится к телу и никаких проблем из-за моего «отключения» не возникнет. Мысль эта злила, раздражала, но и не давала уснуть или впасть в безумство. Как говорится, назло мамке уши отморожу! А я вот назло некру не сойду с ума и найду способ выкинуть его из головы и потом спляшу на виртуальной могиле!
        Возвращаясь к книгам. Иногда Тиберий читал вслух для десятка, и это, пожалуй, была единственная возможность освоить письменный. Он бы ещё останавливался, проговаривал каждое слово, как на диктанте в школе, и пальцем тыкал в соответствие письменного и устного, может, я и научился бы, лет за пять. Тарзан вон в книжке выучился же, а я сейчас, можно сказать, в положении необразованной и никому не нужной обезьяны. После книжек наступал черёд решения задач, математических, астрономических, а также рисовальных. Я так понял, что у местных некров вовсю цветёт ритуалистика, и десяток прямо на земле чертил сложные фигуры и решал на плоскости задачи.
        После ужина наступал свободный час, и тут уже каждый тренировался вольным стилем.
        Тиберий чаще всего играл с напарником в юканские шахматы. На вид он был типичный негр: чёрная кожа, кудрявые волосы, крупные губы. Только кольца в носу и приспущенных штанов рэпера не хватает. Ещё бы понять, действительно приехал негр с Земли (реально земляк, да, вот уж жизнь выкрутасы делает) или из какого-то соседнего мира, где все чёрные? Анатомически вроде человек, так тут все человеки. Вообще странно: другой мир, ведь должны быть всякие там гномы, лешие, драконы и прочая подзаборная нечисть. Ан нет, одни люди кругом. Конечно, из мира видел лишь маленький кусочек, может, и водятся где сказочные существа, которые для местных вовсе не сказочные, а очень даже вредители посевов, например. Ещё было бы неплохо понять, что за общество вокруг, но этот вопрос Тиберий с остальными не обсуждал. Разве что давнишние упоминания о вольных городах и всяких там баронах давали некоторые основания предположить, что вокруг Средневековье, по меркам Земли.
        Но может ли Средневековье, фактически аналог феодализма, считаться таковым, если в мире присутствует магия? В подавляющем большинстве книг-фэнтези обязательно были гномы, которые держали банк. Или люди, но всё равно держали банк и защищали его хитроумной магией. А здесь как? Денег пока в глаза не видел. Нам читали «Историю Средних веков» сточки зрения зарождения и развития финансовых систем, но назвать себя даже любителем истории не могу. Борьба за вольности, цеха, горожане против баронов, ссуды и банки, ростовщичество, грех и прочие обрывки знаний густой неперевариваемой кашей всплывали и уплывали обратно. Практической пользы в том не было ни на грош.
        Но возвращаюсь к вечерним занятиям. Юканские шахматы. О, это оказалось крайне познавательно и сказало о мире очень много. Стоклеточная доска - по числу источников магии. Сто фигур - по числу этих самых магий. В начале партия разыгрывается при помощи кубиков, и на доску ставятся случайным образом выигранные фигуры. По двадцать у каждого игрока. Но в отличие от земных шахмат, здесь каждая фигура - реально фигура. И каждая имеет свои уникальные свойства, по той магии, которую отображает эта самая фигура. В игре ходят по очереди, и цель - не дать мат вражескому королю, а полностью уничтожить фигуры противника. Или хотя бы ослабить их настолько, чтобы противник сам признал своё поражение. Разумеется, в зависимости от магии фигуры могут ходить по-разному, например, маг-телепортёр мог вообще скакать на любую клетку, а воздушные - перелетать врагов. Метаморфы могли прикидываться другими фигурами, ну и так далее. Хотя справедливости ради замечу, что большинство фигурок могло просто ходить вперёд и на боковые клетки, и по достижении конца игровой доски такую медленноходящую фигуру можно было заменить на
другую из резерва (оставшиеся шестьдесят фигурок) или просто переставить на любую клетку доски.
        Шахматы, насколько я понял, отражали состояние дел на Юкане в «начале времён». Затем маги принялись биться друг с другом, то ли под влиянием богов, то ли просто из разряда «так стало». И схватки - циклы, судя по обмолвкам Тиберия, длились ровно столько лет, сколько в них участвовало источников магий. По окончании и по итогам цикла самый слабый источник разрушался. Вначале, надо понимать, боги забирали своих и удалялись, а потом ушли из мира, а механизм оставили включённым. А при разрушении источника все маги этого направления умирали и часть земли опускалась под воду. В общем, сплошной и непередаваемый маго-армагеддец.
        После второго или третьего цикла некроманты зарядили камни душ и отложили, вроде как козырь, на будущее. С каждым циклом, с каждым уничтоженным источником, на Юкане становилось всё меньше земли, ну и время на то, чтобы кого-то одолеть или самому не стать слабейшим, всё уменьшалось и уменьшалось. Кипели битвы, гибли люди и маги, стонала планета, и циклов через двадцать после начала стала видна любопытная тенденция. Самых опасных выбили первыми. Никакие умения магов-боевиков не помогли им, когда в гости подъехала сборная от десяти других магий. Так в дальнейшем и пошло: союзы, альянсы, пакты и обманы, нападение толпой на сильнейшего, дабы не угрожал.
        Разумеется, люди и среди них маги продолжали рождаться на землях Юканы, и так получилось, что маги тех направлений, чьи источники уже оказались уничтожены, сбились в толпу и заняли центральный, самый крупный остров, названный Серёдкой. Так и повелось в дальнейшем, что маги без источника пёрли в Серёдку, но, опять же, судя по оговоркам Тиберия, путь их не был осыпан розами. Тысячелетние войны почти без передышек - ну что такое год мирной жизни между циклами? - достали жителей настолько, что магам без силы за спиной просто совали вилы в бок или резали горло. Те, кто ещё сохранял источники, тоже ловили таких магов и производили перевербовку. То есть совали в источник и на выходе получали нового мага. Чистого, как лист формата А4, и которого приходилось всему учить заново. Но в тяжёлых условиях непрекращающихся войн любая возможность увеличить мощь шла в дело.
        Маг без источника вполне мог просто утонуть по дороге, Внутреннее море, при всём обилии островов и закрытости, славилось штормами и шквальными дождями с ураганами. И даже добравшись до Серёдки, никто не гарантировал спокойной и лёгкой жизни. Докажи ещё, что ты маг, что ты можешь приносить пользу, ну и так далее. Большая часть серединников наёмничала, продавая услуги недостающих магий всем окружающим. Собственно, к Серёдке особых претензий не было - источники потеряны, из игры выбыли, но вот торговля, конкуренция и наёмные боевые отряды магов оттуда вызывали у держав (так, как я понял, называли государства магов с источником) нездоровую зависть и озлобление.
        Вот такая история мира, выстроенная за три месяца выслушивания реплик Тиберия и построения собственных догадок. Гадючник, натуральный магический гадючник! И меня занесло в самый центр этой катавасии, и, хотя лично от меня теперь ничего не зависит, грядущие события энтузиазма не вызывают. Без того на душе хреново, так ещё и осознание будущих перспектив вызывает уныние и тоску.
        В таком настроении я встретил день окончания перемирия.
        Глава 5
        Будто в небе натянули и отпустили огромную невидимую струну. Дззззонг! Тиберий вскочил.
        - Перемирие закончилось! - заорал он. - Удвоим усилия, братья!
        - Удвоим! - заорали фанаты нежити.
        Я же грустно подумал, что уже полгода сижу в этом мире и такими темпами просижу ещё лет сто. Фанаты тренировок повылезали из могилок, понимаешь. Вселялись бы в какую-нибудь искусственную нежить, так ведь нет, подавай им живых иномирцев! Негодяи, как есть негодяи.
        Тиберий, не обращая внимания на мою грусть-печаль и злость, продолжил тренировки.
        Прошло ещё полгода. Они были скучными, нудными, заполненными тренировками и редкими новостями из внешнего мира. Ну, ещё немножко расширил представление о мире, вот и всё, что я могу сказать об этом периоде. Некроманты, успевшие нанять каких-то там Бешеных псов и Бесстрашных акул, держали оборону. Потеряв две крепости и пять вторичных источников, они упёрлись и встали намертво. Насколько я понял, нападавшие работали по принципу «ударил - отскочил», дабы измотать некросов и выманить, что называется, в чистое поле. Но выманиваться никто не хотел, засели в обороне и тянули время.
        Для меня время тоже тянулось и тянулось. Уже год сижу пленником в собственной голове и помираю от тоски. Все попытки куда-то вырваться, перехватить управление, что-то сделать или докричаться до некроманта провалились. Не слышит, не видит, не реагирует. Вполне возможно, вообще забыл обо мне или ждёт, пока я усну. Бред? Конечно, а что мне ещё остается делать, как не бредить, перебирать воспоминания, смотреть не принадлежащими мне глазами и пытаться осмыслить мир вокруг.
        И вот спустя год после моего перехода через портал и полгода после начала цикла и боевых действий Тиберий таки добился результатов от моего многострадального тела. Как сейчас помню: всё небо было в тучах и дул очень сильный ветер, гнувший деревья почти до самой земли. Тиберий, отрабатывавший искусство наскального рисунка, внезапно отложил в сторону зубило и молоток и расхохотался, поднимая руки к небу. Затем сорвал травинку и, зажав её между пальцев, что-то пробормотал сквозь зубы, шипящее и нецензурное. Травинка моментально превратилась в труху, которую разметал ветер.
        - Свершилось! Свершилось!
        Внезапно в голове всплыли новые знания. За успешное применение некромантии, а точнее заклинания «Умертви живое», Тиберий получил десятый ранг. Я бы не отказался и на само заклинание посмотреть, но, увы, это знание прошло мимо. Ещё стало понятно, что теперь у моего тела есть некий запас маны, а также несколько заклинаний некромантии. Думаю, Тиберий и так их знал, как-то же он применил «Умертви живое» на травинку?
        За следующую неделю весь десяток совершил по колдовству, и все получили десятый ранг.
        После этого база была свёрнута, и мы все отправились куда-то вглубь материка. Тиберий и остальные непрерывно, на ходу тренировали заклинания. То есть, попросту говоря, магичили, пока оставалась мана, а потом брались за оружие или пробежки. Мана спустя какое-то время восстанавливалась сама собой, и они, отложив оружие, снова принимались превращать листья и траву в труху, вызывать горстки праха и пытаться работать с зомби-носильщиками.
        К моменту приезда на новую базу - а дорога заняла неделю - Тиберий получил девятый ранг. Вообще новый владелец моего тела выделялся даже на фоне своих пятитысячелетних братьев крайним фанатизмом, упёртостью и желанием как можно быстрее влиться в ряды воюющих. Титул владыки он, видимо, притащил из прошлой жизни и собирался заново завоевать в этой. По дороге, как я уже говорил, все они тренировались до потери пульса, а я «наслаждался» новыми видами и пейзажами. Целый год видеть одни и те же лица, один и тот же пейзаж, одни и те же дома! Ладно бы мне Интернет в голову провели, я ещё смирился бы. В общем, ворчал я в те дни почти непрерывно, и, возможно, это и спасло меня от безумия.
        Так вот, возвращаясь к дороге и видам. Местность вокруг была равнинная, местами с лёгкими холмами и лесными рощицами. Этакий среднерусский пейзаж, если верить читанной на Земле литературе. В первые два дня дорога представляла собой тропинку, набитую, вероятно, неутомимыми зомби-носильщиками. Потом пошла такая же набитая грунтовка с попадающимися там и сям хуторами, деревеньками и всё теми же зомби. Данные товарищи молча неутомимо работали, заменяя крестьянам тракторы, мотосеялки и прочую сельхозтехнику. Туповаты, конечно, и на третий день путешествия я наблюдал дивную картину. Три зомби, впряжённые в огромное срубленное дерево, тащили его куда-то. По прямой. Через поле с созревающими… ну, овощами, наверное. Не силён в огородничестве, так что опознать фиолетово-красные листья, торчащие из земли, не сумел. Рядом росли ещё какие-то штуки типа наших подсолнухов, и зомби, ничтоже сумняшеся, попёрли по ним, ровно, как по линеечке. Прибежавшие через несколько минут два мужика вначале схватились за голову. Потом начали орать и бегать. Зомби, не обращая на них внимания, продолжали ровнять деревом дорогу за
собой.
        - Витторио, займись, - скомандовал Тиберий.
        - Да, владыка, - ответил напарник-негр и что-то кастанул.
        Зомби, будто им отключили электропитание, сразу остановились. Мужики, заметив наш отряд, подошли ближе и начали благодарить и кланяться, рассказав историю о непутёвом соседе Леонардо, который, скотина этакая, купил себе зомби с именной привязкой, сам за ними не следит, магов в округе нет, и в результате страдают посевы и огороды. Поблагодарив ещё раз, мужики отправились куда-то по следам дерева и зомби, может, бить морду этому самому Леонардо или чтобы он приказал своим неживым слугам тащить дерево другим путём.
        Я же задумался над двумя темами: почему здесь у всех имена-фамилии а-ля итальянские и что крестьяне у некросов кучеряво живут - имеют слуг-зомби, и вообще, насколько выгодна нежить в качестве рабочей силы? Позже я узнал, что поставки зомби крестьянам, и не только им, да и на все чёрные работы, производится централизованно. Расписано, сколько кому положено зомби в год, указано, за какие суммы можно приобрести дополнительных. Цена на «гарантированных государством зомби» была номинальной, на покупаемых отдельно - резко шла вверх. Была создана и функционировала служба так называемого зомби-ремонта. В зоне власти некромантов и их источников зомби подзаряжались сами и не разлагались, но всё равно регулярно случались неполадки: то ногу потеряют, то хозяина перестанут узнавать, то ещё какая ерунда приключится от общей тупости зомби и неумения крестьян отдавать однозначные приказы. На каждый округ государства полагался один некромант-ремонтник, который ездил по вызовам, чинил зомби и заодно приглядывал, что делается в сёлах и весях. В основном, конечно, на такие работы ставили некромантов низших рангов в
порядке полевой практики, но попадались и маги-инвалиды, уже непригодные для войн, но не желающие покидать строй. И несмотря на то что всех преступников у некромантов, как правило, просто и незамысловато переводили в зомби, преступники никак не переводились. То ли от общей неустроенности жизни на Юкане, то ли у некров в государстве было что-то не так.
        Помнится, шёл пятый день поездки, постепенно вокруг начиналась более-менее окультуренная местность. Грунтовка стала лучше, начали попадаться мосты через овражки и ручьи, пару раз проехали патрульные отряды. И тут нам навстречу выехал однорукий некр. Я вначале было подумал, что это просто инвалид на лошадке скачет, и подивился, как он на неё залезть смог, с одной рукой. Ан нет, и лошадка нежить, и наездник некромант. Остановились, поздоровались, расспросили друг друга, кто куда и почему, а затем Тиберий кивнул на руку:
        - Неужели вылечить не могут?
        - Целители с нами давно не дружат, - скривился однорукий, - а големщики закрыли торговлю два цикла назад. Слушок ходит, копят своих големчиков для захвата Юканы одним ударом.
        - Ха-ха-ха, - от души расхохотался Тиберий. - Хоть что-то в этом мире осталось неизменным! А сам себе руку что не приделаешь? Убил - приживил, и управляй, как обычной нежитью.
        - Так для этого третий ранг нужен, а мой потолок - пятый, - вздохнул однорукий. - А запрос посылал, но так война вокруг, пока очередь дойдёт! На лошадку и зомбиков хватает - и то ладно.
        - Да, - поморщился Тиберий, - я и забыл. Извини, сам пока ещё не вырос, но потом обязательно тебе помогу.
        - В следующем году очередь дойдёт, вряд ли ты за год на шесть рангов скакнёшь, а? - прищурился однорукий. - Или слово секретное знаешь?
        Тиберий помахал руками, мол, есть в запасе пара козырей. И на том расстались.
        Вообще, насколько я успел уловить, Тиберий считал всех магов-некромантов братьями, которые борются за одно, и каждый напрягает все силы, внося вклад в общее дело. Не сиди эта тысячелетняя скотина в моём теле, можно было бы только аплодировать такой вере в собратьев-магов и их деятельность.
        Мы продолжили путь и на седьмой день достигли новой базы. Здесь было шумно, людно и масса нежити, если можно так выразиться. Военный лагерь, разбитый недалеко от столицы некромантов, и попутно место тренировок магов. Встречала нас бледная, за это время успевшая обзавестись двумя шрамами на правой руке, безволосым пятном на голове и новым хлыстом. К её ноге жалась собачка, составленная из костей, но Тиберий животинку проигнорировал.
        - Докладывай, Юлия, - приказал он девице, пока остальные пошли размещаться.
        - Чётные десятки успешно получили месяц назад десятые ранги и прошли курс полевой тренировки. Получив девятые ранги, они разошлись, результаты ожидаются в ближайшем времени. Для вас, владыка - поздравляю с девятым рангом, - подготовлено отдельное жильё и отдельный полигон. Наёмники и маги прочно удерживают первую линию обороны, и Круг рассчитывает ещё на полгода относительного затишья.
        - А затем светлые двинут войска, наплевав на людишек и расстояния?
        - Именно так.
        - А я поставил бы на то, что водные высадят десант в тылу и обгадят эти самые тылы, - возразил Тиберий. - Впрочем, не имея всей информации, могу ошибаться. Но Круг, я так понимаю, предлагает усилить тренировки и выйти в рабочий режим за полгода?
        - Нет, владыка. Круг считает, что раз ваш десяток смог овладеть магией, совмещая это с тренировками по владению оружием, вам следует передать свой опыт остальным десяткам. И после этого приступить к диверсиям, даже одиночным. Риск юканцев и людей признан меньшим, нежели риск промедлить и упустить момент.
        - Ну да, ну да, разумно, - почесал подбородок некромант. - Перенести действия на территорию светлых, не дать им опомниться и замять отправку войск. Сколько Круг выделяет на передачу опыта?
        - Два месяца, владыка. Также сюда входят тренировки и программа селекции по результатам первичных тестов. Всё подготовлено, в лагере, кроме вас, находятся пять сотен пехотинцев, проходящих обучение. Остальные десятки прибудут со дня на день.
        - То есть они пока не пробились к магии?
        - Нет, владыка. Только те, кто полностью сосредоточился на тренировках по магии, отбросив всё лишнее, и то им потребовался год. - Бледная взволнована, облизывает губы и немного частит.
        Тиберий покривился, но не стал ничего говорить. Жестом показал, мол, веди, и пошёл следом за девицей в «отдельное жильё». Знаете, как говорят в Одессе, «шоб я так жил!». После изб тренировочного лагеря этот двухэтажный домик кажется пятизвёздочным отелем разряда «всё включено», или как там у туристов называется? Широкая кровать, отдельная кухня, прислуга, душ и прочие житейские радости… к которым Тиберий отнёсся равнодушно.
        Взял какую-то книгу и уселся читать, жестом отпустив бледную.
        На следующий день началась сборная солянка. Тиберий учил остальных, показывал упражнения и растолковывал режим дня. Потом тренировался сам в составе десятка. Затем с пехотой, отрабатывая взаимодействие магов и солдат в бою. И читал, читал, читал. По вечерам к нему приводили девушек, каждый раз разных. Тиберий их меланхолично сношал (вот уж не думал, что секс можно превратить в настолько унылую работу), каждый раз в одной и той же позе. Чаще всего он при этом даже не отрывался от чтения, иногда кладя книгу на спину девушке. Девушки молча всё терпели, потом вставали и уходили под бдительным присмотром бледной, которая, собственно, их и приводила-уводила. Надо понимать, это была обещанная программа селекции. Пытаются увеличить число магов? Хрен его знает.
        Попутно душ/еда/заметки/разговоры, и на сон оставалось не более четырёх часов. Мне, всегда любившему поспать, это было как серпом по яйцам, но некромант что-то там похимичил с телом, и оно перестало возмущаться. Эх, мне бы такую способность в студенческие годы! Результаты не замедлили ждать, и к концу двухмесячной «солянки» Тиберий заполучил восьмой ранг. Количество маны и заклинаний в теле росло с каждым рангом, жаль только, что мне они оставались доступны в виде ощущений, а не знания. Всю информацию получал Тиберий и был ей очень доволен.
        Последний день тренировок он посвятил изучению обстановки вокруг государства некромантов, пригласив бледную с охапкой карт и сводок. И даже позволил себе понежиться в кресле!
        - Ну что, Юлия, - вальяжно развалился он, - рассказывай.
        - Ближайшие к нам вольные города-близнецы, Дорос и Горос, в некоторой панике. - Юлия выглядела довольной, как кошка, сожравшая миску мяса. - Если до этого нас там всерьёз не принимали, то теперь Совет города паникует и шлёт гонцов к соседям, пытается нанять ещё войск, и даже готовит посольство к светлым.
        - О? - приподнял бровь Тиберий. - Посольство - это хорошо, займусь лично.
        - Вольные хуторяне, которые вроде и не под нами, и вообще не хотят ничьей власти, и потому бежавшие от людей, но не добежавшие к нам, в целом нейтральны. В спину не пырнут, немного торгуют и, как мне кажется, просто ждут, чья сила возьмёт верх. От этого будет зависеть, в какую сторону им бежать.
        - Наивные, - усмехнулся Тиберий. - Ну да Некрос с ними, всё равно, так понимаю, их немного?
        - Да. Вольные баронства с севера не прочь подружиться с нами, но хотят денег. Много денег. Взамен обещают никого не пропускать и даже ударить светлым в бок, если те поведут войска.
        - Ловушка?
        - Аналитики считают варианты, разведка роет землю носом и лопатами.
        - Что с войсками?
        - Мы можем сокрушить любого из соседей одним ударом, но и всё. Линия обороны держится потому, что за неё не брались всерьёз, и наших сил хватает отбивать диверсионные отряды.
        Поговорив так ещё с полчаса и в общих чертах уяснив обстановку (хреновая, надо сказать, была обстановка, и на что надеялись некроманты, до сих пор не понимаю. Может, просто не хотели верить, что всё настолько плохо?), Тиберий попрощался с бледной, но та не спешила уходить.
        - Владыка! Завтра вы уйдёте, - кусая губы, выдала Юлия. - Разрешите согреть вашу постель!
        - Деточка, - ласково и терпеливо выдавил Тиберий, - я не сплю с соратниками. Иди.
        - Но…
        - Иди! - Голос Тиберия резко изменился, будто он применил к бледной её излюбленный хлыст.
        Девушку вынесло из дома, а некромант, пожав плечами, отправился спать.
        Глава 6
        Тем не менее на следующий день никто в поход не пошёл. Вместо этого моё тело вызвали в столицу пред ясны некромантовы очи Круга. Это оказался десяток некров в изрядном возрасте с высокими рангами и холодными глазами. Я ещё подумал, что они уже сами как нежить - бесстрастны, холодны и предельно рациональны. Полукруглый амфитеатр в одном из зданий в центре столицы, десятка Круга и Тиберий. Он поклонился собравшимся, и понеслось.
        - Собрат Тиберий! - провозгласил один из Круга. - Один из наших лучших шпионов сообщил, что светлые отправляют посольство в вольные города. Будут договариваться о проходе и снабжении, чтобы потом их армия одним прыжком оказалась у наших границ. С посольством отправляется одна из принцесс, дабы без волокиты сразу подписывать и скреплять договоры. Твоя задача - уничтожить посольство и принцессу и сделать так, чтобы в этом обвинили вольных.
        - Прошу прощения, но с моим восьмым рангом… - развёл руками Тиберий. - Пусть даже я смогу на пределе прыгнуть на седьмой, всё равно этого недостаточно!
        - Тебе будет даровано посвящение источника и приданы десяток опытных бойцов и два некроманта четвёртого ранга. Все они будут под твоим командованием, ибо у них нет такого опыта диверсий, подстав и засад. Сорвав переговоры и стравив светлых с вольными городами, мы выиграем минимум год, а то и больше, если сумеем войти в союз с горожанами и использовать их как базу для атак на светлых. Если тебе нужно больше сил, ты можешь их затребовать, лишь бы не было раскрыто, кто сорвал переговоры.
        - Мне необходимо время подумать, - ответил Тиберий. - Час как минимум.
        - Встретимся здесь же через два часа, - повёл рукой представитель Круга. - Тебе что-то ещё нужно?
        - Нет, только тихое помещение, где можно без помех всё обдумать.
        - Тогда можешь оставаться прямо здесь. - Десятка Круга встала. - Здесь тихо, и никто тебя не потревожит.
        Они ушли, а Тиберий остался сверлить взглядом стену. Это были, скажу я вам, очень скучные два часа. Некромант сидел неподвижной статуей, только моргал иногда, ну да, впрочем, после четырнадцати месяцев плена мне эти два часа уже так, поскучал, но и только. Под конец, правда, сообразил, что Тиберий выйдет в моём теле в поле, и кто знает, не наделают ли там новых дырок в теле? Ему-то моё тело не жалко, а мне вот очень даже. Да и вообще, вырезать целое посольство, а вину на других свалить - это надо сильно постараться. Или у некров там агентурой города напичканы? В общем, немного поволновался, вспомнил даже пару эпизодов из фильмов о шпионах. Эх, если бы Тиберий мог получать от меня сигналы… я ему устроил бы волнительные минуты. Бегал бы он и пальцы грыз, но старый некромант даже не шелохнулся на все мои метания.
        Спустя два часа вернулся представитель Круга, который общался в первый раз. Пожилой дядька, слегка в теле, и если бы не холодное застывшее лицо и не знание о том, что он - могущественный некромант, вполне можно было его принять за обывателя-горожанина. Сидит по вечерам во дворе, домино, разговоры о политике и бабах, пиво, жена, дети и спокойная работа.
        - Как один из хранителей источника, я уполномочен помочь вам пройти посвящение. Луиджи Ботта, второй ранг, и я вхожу в Круг, как вы поняли. Знаете, Тиберий, читая о вашем подвиге в хрониках и затем увидев камни, я был взволнован до глубины души. Только не думал, что лично признаюсь вам в восхищении вашим героизмом.
        - Да ладно, - отмахнулся Тиберий. - Все во имя Некроса!
        - И во славу его!
        - Скажите лучше, Луиджи, есть ли у светлых нулевики?
        - Ни у кого на Юкане нет, - ответил Луиджи. - И все подозрительно следят друг за другом, убивая или пытаясь убить тех, кто подошёл к этой черте.
        - Надо полагать, - улыбнулся некроскотинка. - В общем, мне ещё нужна кость из позвонка костяного дракона. Нет, не так. Мне нужен позвонок, а то, что мне нужно, я выточу сам.
        - Это, - Луиджи понизил голос, - даст возможность стать нулевиком?
        - В перспективе - да, но в очень далёкой перспективе. Сейчас важнее сделать собственный посох и за его счёт усилиться. Пятый ранг, конечно, мало, чтобы нападать на посольство, да ещё и везущее принцессу, но тут, думаю, нам поможет наглость и резидентура в городах.
        - Да, конечно. Все контакты будут вам переданы, приказ на приоритетную помощь уже отдан.
        - Деталей плана раскрывать не буду, - продолжил Тиберий. Луиджи кивнул. - И последний вопрос: ястану хранителем?
        - Да. Десятый погиб вчера, оступился и сорвался с башни. Нелепая смерть, очень нелепая.
        - Дар лёгкой смерти?
        - По-прежнему с хранителями.
        - Тогда всё. Список снаряжения передам вечером, и завтра можно выступать.
        - Чем раньше, тем лучше. Теперь идём на посвящение.
        И два брата некроманта отправились к этому загадочному источнику. Его регулярно поминали в разговорах, но без подробностей. Также существовало несколько разновидностей источников, и чем они отличаются, тоже никто не спешил пояснять. Поэтому оставалось только слушать и смотреть, может, теперь что мелькнёт? Чудилось мне тогда, что, узнав тайну Источника (именно так, с большой буквы), я что-то смогу. Что именно, не задумывался, просто чудилось. Совершенно зря, конечно, но сделайте скидку, что в то время я был немного нездоров на всю голову.
        Некроманты, как потом выяснилось, не были слишком оригинальны и столицу построили рядом с истинным источником. Альфа и омега всей магии, истинные источники, в целях защиты от уничтожения ещё на заре времён были сделаны необнаруживаемыми. Только десять магов - хранители - знали координаты и могли, придя в нужную точку, найти источник. Разгласить эти координаты хранители не могли, но могли привести туда кого пожелают. Именно так проходила «перевербовка»: один из хранителей вёл потенциального мага к источнику - шару трёхметрового диаметра, - окунал в него и выводил обратно.
        Водили туда и матов-неофитов, приобщиться, так сказать, и слиться с истоком магии. Вышедшие из подземной пещеры напрочь забывали координаты, хотя и сохраняли в себе чувство приобщения к великому. Ну а для того, чтобы хранители под пытками не водили к источнику врагов, им было даровано право лёгкой смерти - умереть одним желанием, без боли, без мучений и в любых условиях, даже когда магия блокирована. Стать новым хранителем можно было по воле одного из старых, когда кто-то из десятки умирал. На этом сгорело немало шпионов, ибо, желая узнать координаты, они во время первых циклов втиралась в доверие, и их вели к источнику. Во время процедуры источник уничтожал тех, кто не относился к его магии, и тех, кто относился, но пришёл с намерением предать. Так называемое слияние с источником ровно такое же, как при «перевербовке». С учётом того, что в хранители, как правило, назначали самых упёртых и фанатиков, а шпионы, желающие стать хранителями, закончились ещё во время первых десяти циклов, получить координаты ИИ считалось поистине непосильной задачей. Даже поговорка была разряда: «Да легче к чужому
источнику прийти!» - или что-то в этом духе.
        Всё это я узнал много позже, а в тот день, прислушиваясь к разговору Луиджи и Тиберия, понял только о лёгкой смерти. Попал хранитель в лапы врагов и бац - тут же умер. Особенно это актуально становилось, когда враги точно знали, что схватили хранителя. Вот такая странная вычурная система, заставляющая задуматься на вечную тему: куда я попал?
        На всякий случай местность, приметные места и куда сколько шагов, чтобы попасть к входу в пещеру, я запомнил. Короткий подземный ход, довольно сухой и даже освещён какими-то светящимися грибами, привёл в пещеру. Не мамонта, разумеется, маленькая такая пещерка, шар источника занимал в ней четверть или пятую часть. Не силён я в измерениях на глаз, особенно когда эти глаза мне не подчиняются.
        Взмахи, заклы, и Тиберий входит в шар. Сияние вокруг - и ничего не видно. Выходит. Теперь он хранитель и чётко знает, как прийти к источнику. Видит, чувствует его и направление на него каким-то шестым или седьмым чувством внутри груди. Также чувствует первичные источники и вторичные, хоть и слабее. И вместе с ним эту сеть источников почему-то чувствую и вижу я. Странно, правда? Но тогда мне это казалось подарком небес - такое развлечение! Но церемония ещё не закончилась, и Луиджи снимает с пояса какую-то узорную хрень. Цепляет на рубаху Тиберия и делает щедрый взмах рукой.
        - Стоило ли? - спрашивает Тиберий.
        - Пустое, я давно перерос такие вещи, - отмахивается Луиджи.
        Теперь Тиберий шепчет заклинание и подаёт силу в узорную хрень. Та оживает и вцепляется ему в сердце, а Тиберий давит и мнёт её голыми руками. Кровь, укусы, порезы и сильная боль, но некромант упрямо давит, а я негодую. Эта скотина моими руками кого-то убивает! Своими бы убивал, а моё не трогай! Тиберий не слышит и долавливает оживший амулет. Теперь он седьмого ранга. Тут же разворот и поклон источнику. Полчаса боевых гимнов, верчения руками и ещё каких-то дурацких ритуалов. Источник вспыхивает!
        - Всё! - торжественно заявляет Луиджи.
        Тиберий кланяется. Шторм магии бушует в нём, ибо он только что поднялся на два ранга и теперь стал пятым. Очень редкий способ подъёма силы, из-за особенностей хранителя. Ими становятся, как правило, сильные маги, с первого по четвёртый ранги, а источник даёт два ранга при посвящении только тем, у кого ранги с десятого по седьмой. Понятно, таких слабаков хранителями не ставят, ибо это реальное магическое «мясо». Да и среднее звено, шестой - четвертый ранги, тоже «мясо», если подумать. Только элита первых трёх рангов имеет какие-то неиллюзорные шансы, но их мало. Тяжело раскачиваться, тяжело подниматься, и Тиберию, скакнувшему сразу на пятый ранг, он выдан, можно сказать, авансом. За былые заслуги. Не будь у него за спиной прошлой жизни, наполненной битвами, сражениями, созиданием и разрушением во славу Некроса, хрена лысого кто ему дал бы отдельную базу, отдельные возможности качаться, да и хранители не пригласили бы до следующего цикла. Это на Юкане поговорка такая, вроде нашей «обещанного три года ждут». А у них - «до следующего цикла».
        И затем всё завертелось. Раздав указания, Тиберий переоделся в вольного хуторянина и отправился в путь. Всего-то километров сто, ерунда по меркам закалённого некроманта. Один из магов с охраной под видом купца и в сопровождении настоящего купца и телег с товаром должен был отъехать послезавтра. Война войной, а торговля помаленьку всё равно шла. Второй маг и трое бойцов должны отправиться вообще вначале в вольные баронства, пощупать почву, посмотреть, что за настроения там витают, и уже потом сворачивать к конечной цели. Не бог весть какие меры предосторожности, но Тиберий решил, что этого будет достаточно.
        Быстро, дерзко и нагло сделать дело, а потом пусть вольные доказывают, оправдываются и ищут ветра в поле. Поэтому Тиберий, насвистывая, шагал сейчас в довольно потёртой одежде хуторянина по пустынной дороге. Котомка с запасной рубахой, кругом плохо пропечённого хлеба и позвонком костяного дракона, притворяющимся шкатулкой. В часы привалов Тиберий подавал в костяшку ману и потом голыми руками лепил из неё что-то наподобие заострённой скалки. Оружие? Секретный мегаартефакт? Хрен его знает. Тиберий во время лепки напевал одну и ту же песенку со словами: «И тогда я вылез из могилы, раздобыв рецепт вселенской силы».
        Лето ещё не кончилось, и спал Тиберий, отойдя от дороги, прямо на земле, набросав веток а-ля матрас. Пустынная грунтовка вилась среди холмов, полей и пару раз даже пересекала небольшие речки. Ни жителей, ни проезжих, вообще никого не видно было. Один раз, в середине второго дня пути, Тиберий заметил мелькнувшую в подлеске тень, но не стал гоняться и требовать общения. Видимо, это и был один из тех вольных хуторян, которым сейчас притворялся некромант.
        Вообще своим возникновением и существованием вольные были обязаны некромантам. Организованные людские сообщества опасались близко придвигаться к государству некромантов, видимо считая, что их всех тут же зомбируют. Образовался пояс ничейной земли, так как у некромантов сейчас не было сил удерживать большие территории. На этом поясе и селились вольные хуторяне, пахали землю, слегка торговали со всеми, ни к кому не лезли, а в основном нелюдимо сидели по своим чащобам. Трудно им было уживаться в обществе, не важно, людском или магическом, вот и бежали туда, где никого нет.
        Соответственно, Тиберию предстояло сыграть такого нелюдимого лесовика, бежавшего от общества и зачем-то решившего вернуться. Вариантов тут могла быть масса, от простейшего - захотелось выпить настоящего городского алкоголя, а не самодельной бражки, и вплоть до «агент Сидоров с задания по внедрению и добыче информации вернулся!». Но можно не сомневаться, Тиберий справится. Даже один в лесу или на дороге, он вёл себя как заправский нелюдим, не отягощённый воспитанием и образованием. Хотя не мне, потомственному горожанину и обитателю офиса, судить о таких вещах.
        Магию Тиберий тренировал по ночам, предварительно чертив сложную помесь круга с восьмиугольником и закорючками на нём. В этой фигуре он бросался заклинаниями, махал мечом, пытаясь одновременно колдовать, и устраивал тренировки по скоростной медитации. Как выяснилось, теперь, когда он покинул территорию некромантов, ему всё-таки надо медитировать и восстанавливать ману. Тиберия это не слишком огорчало, и он скорее делал замеры по скорости восстановления маны, нежели всерьёз тренировался. Вообще, насколько я понял, Тиберий в прошлой жизни был круче варёных яиц, и сейчас просто заново поднимался по той лестнице, которую когда-то уже прошёл.
        К концу четвёртого дня пути на горизонте показался город. Тиберий не стал ускоряться, а, наоборот, резко свернул в ближайший лесок и устроился на ночлег. Прихорашиваться или переодеваться, разумеется, не стал, а посвятил весь остаток вечера обустройству тайника. Вылепленная из позвонка УБК (ударная боевая кость) смотрелась крайне воинственно и никак не могла принадлежать нищему хуторянину. Поэтому Тиберий костью вырыл яму, потом руками закидал землю обратно, придвинул камень и читанул заклинание. Лёгкая вспышка - и земля приняла вид, будто тут никогда ничего не закапывали. Оглядевшись, Тиберий подошёл к отдельно стоящему дереву типа берёзы и сделал пометку на стволе, прямо рукой. Просто провёл, оставив чёрный след.
        Хорошо выспавшись, наутро Тиберий отправился в город. Охрана на воротах не проявила к нему никакого интереса, взяла пошлину в одну мелкую монетку и пропустила, вернувшись к игре в кости. Тиберий, пряча улыбку, вошёл в вольный город Дорос.
        Глава 7
        По меркам Земли, Дорос и Торос, вместе взятые, с окрестными сёлами, шахтами и прочими территориями тянули максимум на город-стотысячник, этакие провинциальные городки. По меркам же Юканы - перенаселённые города, где жизнь бьёт ключом. Улицы - широкие, для тех, кто никогда не видел шестиполосных дорог, дома местами встречались в три этажа, и все из камня. В общем, я тихо развлекался, сравнивая город и горожан с Землёй, а Тиберий куда-то целенаправленно двигался. Огромный рынок, шумный, с толпами людей и товаров, его не заинтересовал. Здания администрации и казармы обошёл стороной. При виде скоплений горожан Тиберий натягивал на лицо презрительную маску и делал вид, что рука его тянется за топором. Горожане скалились и тыкали в него пальцем, мол, гляньте на эту мелкую деревенщину! В сущности, не знай я, что попал в другой мир, не отличил бы местных жителей от землян. Рост, цвет волос, глаз, строение тела - ну, люди и люди собрались толпой в городе, и все разные, это нормально. Гуманоидус вульгарис, как выражался один мой знакомый в состоянии крепкого подпития. Разве что негры среди горожан
отсутствовали, больше все белокожие и светловолосые, так что моё тело вполне вписывалось в окружающую картину мира.
        Тиберий, не прекращая играть в дикого и немытого вольнопоселенца, выбравшегося в большой город, пересёк почти весь город, прежде чем нашёл искомое. Рассматривая и оглядываясь, он вертел головой во все стороны, делая вид, что впервые в таком большом городе и всё его удивляет, а горожан он презирает. Это позволило избежать излишнего внимания со стороны патрулей - подумаешь, всего один раз остановили! - и как следует «принюхаться» катмосфере города. Войной и паникой, в сущности, и не пахло, ажиотажа военщины не наблюдалось. Больше разговоры, пересуды да вялые прикидки, как было бы неплохо взять в плен всех некромантов и заставить выращивать зомби для города, а то столько дел, столько дел, рук не хватает. В буквальном же смысле запахов было очень много. Ядрёный дух свежего хлеба перебивался не менее ядрёной волной от навозных лепёшек на мостовой, и тут же вплетались запахи немытых тел, чьих-то духов и благовоний, какой-то удушливой химии и затхлый - скисшей капусты. Налетавший ветер доносил сладкую карамельную струю, и следом - шашлычный дым, и всё это смешивалось в дичайший клубок, в котором
потерялась бы самая лучшая ищейка.
        Тиберия эти запахи, местами выворачивающие меня наизнанку, не слишком беспокоили. То ли привычно ему это всё было, то ли нюхивал старый некромант в своей жизни вещи похлеще…
        Наша прогулка закончилась, как я уже говорил, почти на другом конце города, в кабаке с незатейливым названием «Кружка пива». Сама кружка присутствовала на качающейся под порывами ветра вывеске и выглядела весьма убедительно. Даже шапку пены из дерева изобразили, сразу захотелось глотнуть пивка, холодного и чтобы горчило слегка! И закусить косицей чёчила, умиротворённо выдыхая через нос.
        Тиберий к моим хотелкам остался равнодушен, ибо внутрь кабака-то он зашёл, но пива заказывать не стал! С каждым таким поступком моя ненависть к некромантам росла и росла. Я уже даже поклялся, что если вернусь на Землю, то никогда, ни в одной игре не буду играть за некров, а если встречу таковых, буду гнобить, не жалея сил и средств.
        Тиберий сразу прошёл к стойке кабатчика, который лениво протирал огромную бочку, даже не пытаясь делать вид, что его интересуют работа и покупатели-потребители пенного напитка. Кабатчика, толстого, шарообразного, с такими же округлыми руками, можно было понять: сидело в кабаке всего двое, и те такого трезво-бомжеватого вида, что сразу становилось ясно: будут они эту несчастную кружку ещё несколько часов пить. В целом кабак как кабак: столы, скамейки, пыльные окна, мухи и запах пива. По меркам Земли - дойная корова для СЭС и прочих госпожнадзоров, но для местных - с навозом на улице - вполне стерильно и чисто.
        - Бтылку «Тёмнаго южнаго» пятьдесят седьмого цыкла да к няму фарель в смытане! - потребовал Тиберий.
        Кабатчик всколыхнулся так, что чуть пузом бочку не пробил. Живо обернулся, являя нам не только круглое лицо, но и круглые глаза и нос круглой кнопкой на нём. Выждав несколько секунд, презрительно процедил сквозь зубы:
        - У тебя денег-то хватит, дярёвня? Такое вино только королям пить впору!
        - Не баись, денга есть! - хлопнул Тиберий себя по бедру. - Тщи скарей!
        Один из трезвых бомжей встал и, резко метнувшись к двери, закрыл. Второй придвинулся к стойке.
        - Итак? - уже нормально спросил Тиберий.
        - Пароль и отзыв и словесное описание совпадают, - почмокал губами кабатчик. - Но вот одна беда… - К спине приставили какую-то острую железку. Тиберий не шелохнулся. - Развелось в наше время оборотней, - невозмутимо продолжил кабатчик. - Шагу ступить некуда, метаморфы вокруг шастают, как у себя дома.
        - Понял, не дурак, - процедил Тиберий и щёлкнул пальцами.
        Тут же из воздуха соткалась призрачная фигура. Некроманты использовали таких самодельных призраков, как разведчиков. Пусть призрак долго не живёт и заметен всем желающим, но зато умеет ходить сквозь не слишком толстые преграды, включая стены, и при развеивании показывает хозяину, что видел. В общем, заклинание среднего уровня полезности. Вот если бы ему увеличить время жизни, снизить заметность и расширить радиус действия хотя бы на порядок, включая проходимость стен, разведка некромантов украла бы у соседей все секреты, какие только можно.
        Но так как здесь цель была другая, Тиберий сразу развеял призрака.
        - Владыка… - попытался склонить голову кабатчик, но короткая и толстая шея не дала. - Марк, Симеон, приглядывайте вокруг. Если что, начинайте буянить.
        «Бомжи» кивнули и переместились к окнам. Надо понимать, это агенты, внедрённые в среду нищих, а заодно и подручные кабатчика. Работа под прикрытием, или как там это называется? Держит кабак, рубит деньгу, попутно собирает данные от агентов, которые под видом «промочить горло» регулярно заходят. По приезде купцов-разведчиков-некромантов инфа передаётся им, опять же под видом посещения кабака. Ну или что-то в таком духе, под прикрытием кабака многое удобно проворачивать.
        Кабатчик пошёл в дверь за стойкой, жестом пригласив Тиберия следовать за ним.
        - Располагайтесь, - обвёл он рукой комнату, которая, надо сказать, была под стать хозяину: толстая, круглая и весьма уютная, несмотря на захламлённость, и сел на какой-то сундук сбоку. - Зовут меня Николло, и мне было приказано всемерно помогать вам. Агентурная сеть в Доросе, склады, схроны - всё к вашим услугам.
        - Так. Остальные? - Тиберий уселся за небрежно сколоченный стол.
        - Ещё не приехали, - качнул головой кабатчик.
        - Настроения в городе?
        - Двоякие. Одни опасаются, что мы нападём и всех зомбируем, другие уверены, что будем сидеть в обороне, а они потом поделят наши земли, шахты и богатства.
        - Какие оптимисты, - усмехнулся Тиберий.
        Они ещё полчаса обсуждали, что происходит в городе, и прорабатывали детали операции. Мои волосы временами вставали дыбом, ибо это было и вправду нагло, дерзко и очень кроваво. Вкратце, Тиберий собирался, дождавшись, пока прибудут остальные, разделить команду на два отряда. Первый, продолжая изображать купца и охрану, отправится по дороге вслед посольству городов, которое должно выехать со дня на день. Второй, под руководством Тиберия, пройдёт к дальней соляной шахте вырезать там всех, набирая материал для нежити, и потом завалит шахту, имитируя обвал. Затем, обработав трупы, устремится за первым отрядом, который должен догнать посольство и вырезать его.
        После объединения оба отряда вместе с нежитью, продолжая притворяться посольством городов, должны напасть на светлых, которые уже двигаются в направлении городов. Имитация посольства требовалась для того, чтобы подобраться поближе, на дистанцию уверенного удара. После уничтожения светлых требовалось представить дело так, будто светлые напали и вырезали посольство городов, зверски надругались над трупами да ещё послали оскорбительный ультиматум Доросу и Горосу. Эту часть Тиберий брал на себя, не раскрывая деталей кабатчику.
        Весь план строился на том, что такое никому в голову не придёт, и на профессионализме исполнителей. Ибо неизвестно, какого ранга принцесса светлых. Но вот то, что в её охране два мага третьего ранга и один второго, удалось установить точно.
        - В этом нам поможет нежить, её не жалко, - подытожил Тиберий.
        На следующий день прибыл «купец», а ещё через два дня и второй некромант с тремя оставшимися бойцами «охраны». Тиберий теперь работал по легенде вольного хуторянина, пропившего все деньги и попавшего в долговое рабство к кабатчику. Вообще у меня возникло ощущение, что после миссии с посольством он собирался вернуться и продолжить подрывную работу в Доросе, но тут немного не сложилось.
        Вначале всё шло по планам Тиберия. Проинструктировав команду, он спокойно выехал из города под видом лесоруба, отправленного отрабатывать долги валкой деревьев на дальней заимке. Второй отряд, продолжавший изображать путешествующего мага с охраной, догнал его на следующий день. Путь к шахте - всё как положено, в обход и не попадаясь никому на глаза - занял ещё два дня. Скучающему охраннику вскрыли горло и тут же напали на посёлок шахтёров. Отдыхавшая смена шахтёров ничего не успела понять, как началась методичная резня. Даже с учётом отсутствия в посёлке женщин и детей, зрелище… в общем, долго оно мне потом снилось, а в те минуты я жал ел, что не могу закрыть глаза и уши и потерять сознание. Приходилось смотреть и местами даже участвовать. Тиберий активно кидался теми самыми «черепами праха», которые нам демонстрировала бледная в первый день пребывания в этом мире. Солдаты, опытные, с оружием, легко брали верх над мирными шахтёрами, которые, даже похватав свои кирки, ничего не стоили в бою. Шахтёров резали, как баранов на бойне, вспарывали животы, пробивали сердца, сносили головы, и всё это
совершалось молча, спокойно и методично. Привычно. Никто не ушёл живым, и всех, кто остался в более-менее целом виде, Тиберий и его напарник-некромант тут же подняли в виде зомби. Солдаты ушли к шахте караулить, а нежить, под руководством некров, принялась заметать следы. Трупы убрали в сторону, кровь растёрли и засыпали землёй, пару хижин подломили, непонятно зачем, а шахтёрский инструмент собрали и свалили в кучу. Затем зомби потащили тела и инструмент к шахте, расположенной в полукилометре от посёлка.
        После первых скинутых в шахту тел оттуда попытались выбраться работающие шахтёры. Их тоже методично перерезали, дав подняться, и затем тоже подняли в виде зомби. Этот взвод нежити разобрал кирки и, немного спустившись, начал долбить стены. Тракторы, ей-богу, тракторы, ибо за час они подломили стены настолько, что потом один удар Тиберия «Костяным забором» обрушил верх шахты, подняв в воздух столб соляной пыли. Зомби-то равнодушно перенесли, а живые ещё долго чихали, кашляли и тёрли глаза.
        Сводный маго-людской-нежитский отряд отправился в путь через полчаса.
        А спустя неделю мы догнали первый отряд. Можно было и быстрее, но приходилось прятать нежить и не слишком попадаться на глаза. Первый отряд тоже успешно выполнил свою миссию, настиг посольство городов, успешно взял «на ножи» ивырезал всех, потеряв всего одного бойца. Теперь у нас было примерно тридцать зомби, и из остатков посольства три некроманта начали лепить костяных гончих, по штуке на брата. Затаившись в глубине леса, некры и солдаты продолжали соблюдать полную конспирацию, а зомби, дабы не разносили запахи, сидели в зарослях какого-то местного едкопахнущего колючего кустарника. На Земле такое обычно в пустынях и полупустынях произрастает, а-ля кактусы и верблюжьи колючки, а тут прямо в лесу.
        Здесь, вне территорий некромантов, Тиберию и остальным приходилось не только вливать в зомби ману, чтобы те продолжали существовать, но и самим регулярно заниматься медитациями и впитыванием энергии. Это тормозило процесс лепки гончих и раздражало Тиберия, но светлые по какой-то причине задерживались. В результате мы досиделись до того, что закончилась еда, и собирались, наплевав на конспирацию, заняться охотой при помощи зомби, когда наблюдатель наконец передал, что видит посольство светлых.
        Всё было давно заготовлено, и посольство городов - в виде карет, одежд и флагов - расположилось между дорогой и лесом, имитируя неполадки и остановку на отдых. В разбитом шатре сидели Тиберий и два некроманта, придерживая гончих. Зомби создавали массовку, солдаты изображали охрану.
        Светлые купились и съехали с дороги.
        - Двадцать бойцов охраны, из них пятеро лучники, - сообщил Тиберий, всматриваясь в щёлочку в шатре. - Карета, надо понимать, с прынцессой и ещё с каким-нибудь охранником или дуэньей внутри. Ага, магов четверо, значит, пятый сидит в карете.
        - Двухранговый?
        - Снаружи, но рядом с каретой. Не отходит. Опытный, с-с-светлый. Ещё один проехал по дороге вперёд, двое с половиной охраны двигаются к нам.
        - Планы?
        - Без изменений, - отрезал Тиберий. - Мы тоже не пальцем деланы. Вначале уравняем численность магов, потом на охрану пустим массовку зомби, и наши бойцы пойдут в лобовую на карету. Щиты праха и удары снизу костями, потом гончие. После удара светом выходим сами. И - три… два… один… Давай!
        Зарытые в землю зомби схватили за копыта лошадей, на которых сидели маги светлых. Животные забились в ужасе, и маги кубарем полетели на землю. Два некроманта, заранее начавшие шептать заклинание, ударили разом, превращая зомби в «Косу праха». Секундой позже в развопло-тившихся зомби ударил столб света от двухрангового мага, но поздно! «Коса» моментально снесла голову двум магам светлых, которые не успели подготовить защиту.
        Волна зомби, в количестве двух десятков, побежала на солдат светлых, бойцы же некромантов устремились к карете, выкрикивая что-то воинственное. Хотел бы я отвести от всего этого глаза, но Тиберий продолжал следить и командовать. Расклад сил, по большому счёту, был совсем не в пользу некромантов. Против двадцати туповатых зомби - десять опытных солдат и ещё десять, из них пять лучников против наших девяти, бегущих к карете. Двухранговый маг, явно с богатым опытом, и в пару - трёхранговый против Тиберия с его пятым и двух четвёрок. И также непонятно, что с принцессой и кто там ещё сидит в карете.
        Но Тиберия это явно не смущало, и он азартно скомандовал:
        - Щиты!
        Двойка светлых воздела посох, до этого висевший на боку лошади, и навершие его начало разгораться настолько ослепительным светом, что мне невольно вспомнились флеш-гранаты из «Каунтер-страйка».
        - Да будет свет! - прогремело над полем.
        Глава 8
        Тиберий моментально выскочил из шатра и понёсся, аки гоночная машина. Ослепительный свет пробивался через плотно закрытые веки. Да, Тиберий нёсся вслепую, а мне оставалось только молиться, чтобы эта некроскотинка не покалечила моё тело. Уже потом, возвращаясь к этому бою, мне стало понятно, что Тиберий со товарищи подловили светлых на стандартности действий. Нежить - значит, бьём светом и выжигаем! Двадцатка зомби была превращена в щиты и копья праха, которые успели ударить в лучников светлых. Магия света изрядно ослабила удар, но солдатам хватило, и они попадали, то ли убитые, то ли раненые, но в любом случае выведенные из строя.
        Тиберий же воспользовался светом, как прикрытием, чтобы незамеченным добежать до кареты. И у него получилось. К моменту, когда свет рассеялся и полуослепшие солдаты начали тереть глаза, маг-двоечка, довольный, убирал посох обратно. До него оставалось не более двадцати шагов, и Тиберий продемонстрировал очередной талант из прошлой жизни. Нет, он метал ножи на тренировках, но сейчас достал и метнул кость. Да, да, ту самую, вылепленную из позвонка костяного дракона и позже принесённую в город кем-то из подручных Николло-кабатчика. Светлый даже успел отпустить посох и начать поднимать руку, но поздно. Кость ударила его в грудь, сбрасывая с лошади.
        Пригнувшись, Тиберий, не глядя, пропустил что-то убойное от мата-троечки слева и, на ходу выхватив из-за пояса нож, вбил его в глотку упавшему магу.
        - Совсем расслабились, - сообщил Тиберий, выдёргивая нож и взрезая горло магу-двоечке.
        Быстро, раз, два - маг убит, а Тиберий кувырком ушёл за карету, спасаясь от следующего закла. Ослеплённые солдаты, как светлых, так и некромантов, пока вышли из боя, промаргиваясь и протирая глаза. Подручные же Тиберия, как и было оговорено, выпустили из шатра гончих. Буквально за полминуты некроманты оказались в выигрышном положении, всего-то воспользовавшись заклинанием противника и проявив должное мастерство в нужный миг. Тиберий подобрал кость и ударил в мага-тройку светлых, спешащего к карете, просто сгустком некроэнергии. Выглядело это как бледно-фиолетовый шар, этакий файербол а-ля некр. Тот отбил его голой рукой, даже не замедлившись, и заорал, срываясь на визг:
        - Ты поплатишься!
        - Ага, - согласился Тиберий, отпрыгивая за карету.
        Гончие спешили к магу и, следуя приказу, не обращали внимания на солдат. Магу светлых пришлось остановиться и начать бить по гончим, но те ловко увёртывались и отпрыгивали, не подставляясь под лучи и вспышки света. Собратья Тиберия тоже выскочили из шатра и разом ударили по тому десятку солдат светлых, что готовился к схватке с зомби. Просто в воздухе соткался полог и моментально придавил всех десятерых, разлагая плоть быстрее самых мощных кислот. И тут Тиберий откровенно зевнул момент, когда дверь кареты распахнулась и оттуда вылетели два бумеранга, сотканные из света. Вжжжух! Подельники Тиберия постояли, раскачиваясь, и упали, лишившись головы.
        - Некрос! - взвыл Тиберий, в прыжке заскакивая в карету.
        Сидевший там пожилой маг даже не успел отреагировать, как получил костью в сердце, ножом в живот и некрошаром в голову. Тиберий, утративший осторожность, тут же поплатился за это. В бок ему вонзилось что-то острое, а левая рука повисла безжизненной плетью от заклинания света.
        - Добрый день, ваше высочество, - прохрипел Тиберий, нанося боковой справа в голову девушке.
        Мелкая, аж на голову ниже мелкого меня, девушка моментально потеряла сознание. Бил Тиберий от души, и я ещё мимолётно подивился, как он челюсть принцессе не сломал. Вид крови, трупов и жестокости к тому моменту превысил какую-то критическую величину, и я тупо наблюдал за происходящим. Тиберий же, не теряя ни секунды, развернулся, выскакивая из кареты. Девять некровских солдат успешно теснили пятерых оставшихся светлых, зато маг-троечка добивал последнюю гончую. Та ещё пыталась кидаться и скалить зубы, но и только.
        - Трупная гниль! - вскричал Тиберий, указывая на мёртвого мага в карете.
        Запас маны резко скакнул вниз, но облачко зелёного тумана, появившееся на месте пожилого мага светлых, в момент настигло и сожрало мага-троечку. Тот как раз неосторожно отвлёкся на последний удар по гончей и получил в спину этой самой гнилью. Можно сказать, некроманты победили, но оставшиеся солдаты светлых, увидев всё случившееся, пошли в последнюю безудержную атаку. Полминуты, пока Тиберий приходил в себя, - и вот на ногах остались только двое солдат некромантов.
        - [Цензура] погуляли, - сплюнул Тиберий, обводя взглядом поле. - И мана почти в ноль. Так, вы двое, взяли принцессу из кареты и тащите в укрытие в лесу. Чтобы волосок с её головы не упал! Своей головой ответите, если что!
        - Сделаем, - кивнули солдаты и довольно шустро потащили принцессу в лес.
        Оставшись один, Тиберий позволил себе выругаться, и весьма бурно. Победили, но всё пошло не так, как он планировал, если перевести на цензурный. Тиберий достал кость и начал слизывать с неё кровь. К чему это, стало понятно, когда запас маны немного подрос, но всё равно я испытал острейшее желание проблеваться. Вообще, эта регулярно повторяющаяся ситуация «Хочу что-то сделать, но не могу» изрядно добавляла ненависти к некромантам вообще и Тиберию в частности.
        Пополнив ману, Тиберий поднял пару зомби и приказал им стаскивать всё ближе к опушке. Сам прошёлся, развеял пару трупов, вылечив руку, и немного затёр следы. Потом, на остатках маны, накинул на кучу тел, прикрытую шатром, и карету полог отвода глаз. Вроде как вместо кучи тел должна была появиться картинка деревьев, но так как полог получился слабый, то Тиберий проворчал:
        - Ладно, на пару часов сойдёт, а там исправлю, - и в сопровождении зомби отправился к стоянке в лесу.
        Принцесса, связанная, лежала на подстилке из веток без сознания. Солдаты привели себя в порядок и теперь обменивались замечаниями о погибших и предавались мечтам о еде и награде. Тиберий же приказал зомби вкопать и укрепить камнями бревно, которое теперь торчало на метр от земли. В расщеп на верхнем его торце Тиберий вплавил кость и приказал солдатам:
        - Давайте сюда принцессу и насаживайте её на кость.
        - Как?
        - Как обычно на кол сажают. Вот так и сажайте, да держите как следует, - спокойно ответил Тиберий.
        Последовала отвратительнейшая сцена казни. Где уж бедной девушке было вырваться из рук двух мордоворотов, которым ещё и помогал восстанавливающий ману Тиберий. К счастью, как ни кощунственно это звучит, принцесса потеряла сознание быстро, но тело подёргивалось ещё пару часов. Тиберий продолжал медитацию, солдаты отошли в сторону, пытаясь найти то ли ягоды, то ли орехи, в общем, хоть что-то съедобное.
        - Владыка, зачем? - один из солдат кивнул на принцессу.
        - Кость впитает её силу и магию, - ответил Тиберий, открывая глаза. - Так мы подделаем магию светлых и развяжем войну между вольными городами и светлыми. Ещё немного - и жизнь покинет её, и тогда начнётся основная работа.
        - Разве светлые поверят, что горожане могли одолеть столько магов?
        - Когда мы подбросим им зверски изнасилованный труп, поверят во что угодно.
        - Это нам её ещё и насиловать придётся? - неосторожно выразил недовольство солдат.
        - Прикажу, и ты её живьём сожрешь для пользы дела, - нахмурился Тиберий.
        Побледневший солдат попятился, но вдруг раздались хлопки, и укрытие наполнили солдаты и маги светлых. Тиберий не успел и пальцем шевельнуть, как его обездвижили и связали, как и солдат. Принцессу бережно сняли и унесли (Тиберий бесстрастно смотрел на это, ну и я вместе с ним, периодически безуспешно пытаясь потерять сознание или сблевануть), а кость выбили из бревна.
        Экспресс-допрос солдат занял не более десяти минут, и они, нарезаемые по частям, захлебываясь кровью и соплями, всё рассказали. Тиберий продолжал бесстрастно взирать на происходящее, а светлые негодовали. От немедленной казни Тиберия спасало только желание светлых отомстить. Они собирались пытать его годами, ну и вопрос, будут ли светлые атаковать некросов всеми силами, теперь можно было считать излишним. Тиберия, ну и меня заодно, тюкнули в затылок, заставив потерять сознание. Если бы я был в состоянии, то благодарил бы светлых не менее часа, так как они дали возможность наконец отключиться от этого кошмара.
        Хлопков обратных порталов, разумеется, я уже не услышал.
        В себя пришёл в тюремной камере. Не слишком большое каменное помещение без окон, с единственной дверью было залито светом. Казалось, светилось всё, даже дырка в полу для оправления естественных нужд. И свет этот то ли блокировал магию Тиберия, то ли высасывал из него силы, но разнести дверь у некроманта не получилось. Хотя он вроде и пальцы в правильную фигуру сложил, и шипел там что-то неприличное, но нет, не намагичилось.
        Тогда Тиберий уселся на доски в углу, имитирующую кровать, закрыл глаза и стал ждать.
        Свет вокруг ощущался прямо всем телом, и отголоски раздражения Тиберия долетали до меня, но внешне некромант оставался спокоен и беспристрастен. Сколько мы так просидели, не знаю, но в один прекрасный момент дверь открылась, и нас посетила делегация магов света. Все они, разумеется, в камере не поместились бы, поэтому зашли самые важные, но можно было не сомневаться, что коридор за их спиной забит магами и солдатами с оружием на изготовку. Учитывая, что в камеру зашёл маг первого ранга в сопровождении двух двоек, шансов у Тиберия и так не было, но это не помешало некроманту издевательски протянуть:
        - Ну надо же, смотрю, светлые стали богаты на сильных магов!
        - Что мешает нам поступить с тобой и всеми остальными вашими некромантами так же, как ты поступил с принцессой? - резко бросил маг-единичка.
        Мне почему-то всегда казалось, маги верхних ступеней силы должны быть в возрасте, этакие бодрые дедушки типа Гэндальфа, но здесь было иначе. Вполне взрослый мужчина, лет так тридцати на вид, крепкий, уверенный в себе, с мечом на боку и какой-то магической приблудой в руке, что-то типа огранённого кристалла.
        - Наверное, то, что я один из хранителей, - гадко улыбнулся Тиберий.
        - Ты, пятый, - хранитель? - скривился маг света. - Совсем некросы обезумели.
        - Повелитель, позвольте, - осторожно начал один из магов, сопровождавших перворангового.
        - Нет! - И тут же бросил Тиберию: - Координаты источника ты нам не скажешь?
        - Конечно нет, - ухмыльнулся некромант.
        - Тогда завтра тебя подвергнут пыткам и потом публично посадят на кол. Как раз отлично пойдёт после официального объявления войны, - вернул Тиберию светлый гадостную улыбку.
        Не знаю уж, что там творилось в душе некроманта, но я бегал бы по стенам и потолку и орал. Провалить план и подставить всех своих под удар, под фактически гарантированное уничтожение, причём, как следствие попыток, наоборот, всех спасти… Есть от чего пасть духом и опустить руки. Не говоря уже о пытках и прочих посадках на кол.
        Но Тиберий не моргнув и глазом ответил:
        - Отлично, это прямо то, что нужно.
        Маг-единичка смерил некроманта взглядом, но ввязываться в бесплодную дискуссию не стал. Не знаю уж, хотели ли светлые попробовать новые методички по пыткам хранителей или просто давали Тиберию шанс одуматься, но время некроманту предоставили. Делегация покинула камеру, потом принесли воды, в общем, как сказали бы у меня дома, жизнь налаживается.
        Тиберий снова уселся на доски и, прикрыв глаза, начал что-то гудеть сквозь плотно сжатые губы, слегка покачиваясь при этом, - ну чисто шаман в трансе, только бубна не хватает. Свет в камере уже его не раздражал, или он переключился на другую задачу. Мне же оставалось только сидеть в темноте и размышлять над ситуацией, и слова о лёгкой смерти хранителей совсем меня не веселили. Получается, Тиберий - раз и всё, отъехал на поля вечных скелетов, и что дальше? Либо он меня за собой утянет, либо убьёт тело, и я тоже умру, либо уйдёт только он, и вот тогда меня завтра запытают и посадят на кол за вещи, которых я не делал.
        [Цензура] перспектива!
        Что тут можно предпринять в такой ситуации? Думал, думал, так и не придумал. Не готовила меня как-то жизнь к таким событиям и впечатлениям. Решил не сдаваться без боя, да толку с такого моего решения, если тело не подчиняется? Ну, сбежит Тиберий, можно попробовать сдаться светлым и всё им рассказать, да только кто поверит? И будут ли слушать после того, что случилось с принцессой и делегацией?
        - Некрос, во славу твою, прими меня! - прошептал Тиберий.
        Нет, не было никакой упорной борьбы, никто не пытался вытащить мою душу из тела, и я не визжал, сопротивляясь из последних сил. Не было вообще ничего. Просто тело взяло и брякнулось о доски. От боли в голове я взвыл и тут же удвоил силу визга, осознав, что боль в голове - моя, и визжу я сам, и тело снова мне подчиняется! Хотя насчёт «подчиняется» - это я загнул, тело вело себя, будто я сильно напился. Слушалось, но еле-еле, что в принципе неудивительно, если учесть, сколько я сидел пленником. А сколько, кстати? Год? Не, полтора, а то и два. Вот ведь, совсем запутался, да и ладно, будет ещё время об этом подумать.
        Или не будет, если учесть обещанную мне участь.
        - Ой-ёо, шире вселенной горе моё! - с чувством заявил стенам. - Ну надо же что-то делать! Меня просто прёт!
        Я встал и побрёл к двери, держась за стенку. Натолкнулся на ведро с водой. С чувством долго пил, наслаждаясь каждым глотком. Так себе была вода, конечно, но на волне эйфории от того, что снова могу ходить, говорить, пить, что-то делать, снова ощущать вкусы и запахи и всё трогать руками… В общем, мне нравилось решительно всё. Уйди Тиберий прямо перед пытками, возможно, таковые ощущения в первую минуту мне даже понравились бы.
        - Тук-тук, открывай, сова, медведь пришёл! - постучал я в дверь.
        Ну как «постучал», пошлёпал, скорее, а дверь толстая, и, естественно, меня никто не услышал. Попробовал постучать сильнее, но как-то всё равно получалось вяло и неуверенно. Правда, с каждой минутой, с каждым движением тело слушалось меня всё увереннее, и можно было ожидать, что через час-другой я верну себе, так сказать, все права на тело. Тут, конечно, вставал ещё вопрос: что дальше? Долбиться в дверь и кричать, что я не я и магия не моя? Кстати, о магии: ая что-нибудь сам умею? Сложил пальцы, как делал Тиберий, но никакого отклика не получил. С другой стороны, а что я знаю о местной магии? Какие там должны быть отклики? И должны ли они быть?
        И тут осознал, что помню координаты источника некромантов. Но и только, отклика магии так и не получаю. Но всё равно свезло, козырно свезло. Теперь эти координаты можно выгодно продать светлым.
        Или они запытают меня, и всё равно всё им расскажу.
        Осознав это, я начал снова барабанить в дверь, с удовлетворением ощущая, что тело слушается всё лучше и лучше.
        Глава 9
        Пробарабанив полчаса, выдохся. Надо сказать, Тиберий хоть что-то хорошее сделал - оставил мне крепкое, тренированное тело. Сам-то я всегда был ленив регулярно заниматься спортом, так, от случая к случаю, пробежки да поездки на велосипедах. А тут такое счастье - целый некромант в голове и куча свободного времени на тренировки. Так что, если завтра не запытают, надо будет продолжить, хотя, знаю же себя, всё равно лень заест. Хм, а ведь Интернета и прочих финансовых радостей в этом мире нет, так что время будет.
        Или не будет.
        В общем, посидев в светлице, хе-хе, ну не тянет эта камера на тюремную, когда тут всё светится без всяких лампочек, я пришёл к выводу, что рано сдался. Поговорить надо до завтра, а то когда поведут на пытки, будет поздно изображать жертву «злобного некроманта». Раз стучать не помогло, может, в замочную скважину им поорать? Окна в двери нет, так хоть какое-то отверстие.
        Наклонившись, долго рассматривал замочную скважину. Можно сказать, она чем-то напоминала замочные скважины моего мира, но тут такое ощущение, будто вставляли не ключ, а какой-то хитрый предмет типа шестиугольника или крестового ключа, навскидку и не поймёшь, не силён я в замках. Нет, в общих чертах понимаю, что ключ цепляет внутри шестерёнки и железки, крутит пружины и собачка замка отщёлкивается, но вот как любят показывать в фильмах - сунул шпильку, поковырял и открыл, такое для меня за гранью возможного.
        Тем не менее, за отсутствием шпильки, попробовал засунуть в замок палец, благо, как уже говорил, входное отверстие и форма такового были больше и вполне позволяли туда что-нибудь засунуть. В общем, не зря совал, ибо сей акт с замком принёс результат.
        «Вы обратились к своей магии, поздравляем, теперь вы техномаг! - сообщил голос в голове. - Источник не найден, изучение стандартной базы заклинаний невозможно, - продолжал голос. То есть такое ощущение, будто кто-то другой думал у меня в голове, а я „слышал “ его мысли. - Вам присвоен ранг 10, попытка познания механизма провалилась», - порадовал напоследок голос и затих.
        Ещё несколько минут я стоял с пальцем в замке, вдруг голос ещё что сообщит? Но не дождался, вытащил палец и снова уселся на доски обдумать создавшееся положение. Тут было над чем подумать. Получалось, моё тело теперь способно к магии - это, видимо, следствие «раскачки», которую устроил Тиберий. И сущность магии определялась душой, доминирующей в теле. Иначе объяснить некромантию не получалось.
        Думал я тоже, как пьяный, мысль скакала туда и сюда, выписывала петли и зигзаги, сбивалась и улетала, так что это просто изложено красиво, а на самом деле весь мозг намозолил, пока сформулировал. Раз мне недоступен источник и стандартные заклинания, надо действовать методом тыка. Засунуть ещё раз палец в замочную скважину, попробовать потужиться, подать силу, ощутить ману, что там ещё в умных книжках советуют? В общем, вернуться к начальному плану, только теперь попробовать подействовать на замок своей «техномагией». Что за зверь и с чем едят, совершенно непонятно, но будем считать, на замки действует, ибо техника, пусть и не слишком высокая.
        Осталось только соорудить заклинание или просто уговорить замок открыться.
        Что будет дальше - вообще не представлял. Куда идти, что делать, где скрываться? Мысль, что надо поговорить с местными, доминировала, и почему-то казалось, за координаты источника смогу выторговать себе чего-нибудь. От мысли, что координаты могут выбить силой, отмахивался, организм цеплялся за соломинку надежды, образно выражаясь, и я не хотел размышлять, что будет, если… Как уже говорил, мыслил как пьяный.
        - Ну, чего ж тебе, хреновина, надобно, - уговаривал я замок, засунув палец в скважину, - чистый ведь палец, чистая техномагия, работай давай!
        Но, увы, работать магия отказывалась. Оставалось только невольно завидовать Тиберию, который явно знал, как тут всё устроено, как работает магия, с чем едят заклинания, и действовал сообразно знанию. Мне же оставалось только тыкаться в разные стороны, как слепому котёнку, в надежде, что тупо повезёт.
        Ну что можно сказать? Мне повезло, но не в плане магии.
        Скрипнуло, хрюкнуло, едва успел палец вытащить, как дверь приоткрылась. Я так и впился глазами в «ключ», который представлял собой кристалл сложной формы, тоже светящийся. Наверное, этот кристалл приставляют к скважине, а потом каким-то образом светом двигают внутри пружинки и шестерёнки. Магия, чтоб её! Механизм механизмом, но, похоже, я в пролёте. Может, поэтому попытка «познать механизм» ипровалилась? И поэтому палец не срабатывал?
        И только потом я перевёл взгляд на пришедшего, то есть пришедшую.
        Женщина средних лет, не слишком выразительное лицо, не слишком стройное тело, но всё равно внезапно нахлынуло возбуждение, до головокружения. Воистину отток крови, как в анекдоте, был эпичен. Сердце заколотилось как бешеное, и я сделал неуверенный шаг вперёд, но тут же едва не получил остро заточенной железкой в глаз. Резко, быстро и привычно женщина откуда-то вытащила оружие и наставила на меня. Однако, как в другом анекдоте, «трахаться хотелось так, что сводило зубы», и нужно было бы вроде что-то сказать, но что?
        Женщина кольнула меня остриём, заставляя отодвинуться, и градус возбуждения резко упал. Что-то не вязалось в этой чудной картине. Одна, с оружием, то есть, скорее всего, не маг, но зашла спокойно. Прошлая делегация как-то нервно себя вела, а тут одиночка и спокойна. Ещё раз окинул женщину взглядом, но ничего не обнаружил, всё-таки хреновый из меня шпион, разведчик и Джеймс Бонд.
        Женщина подтолкнула ногой дверь, чтобы быстрее закрывалась, и спросила:
        - Ну что, некрос, жить хочешь?
        И опять было отчего задуматься. Догадка, что женщина - не маг, почти подтвердилась, ведь и маги света, и некры как-то видели других магов и опознавали ранги, а эта называет меня некросом. Значит, не видит, что сущность магии сменилась. Вражеский шпион? В смысле, не свет, не некры, а ещё кто-то третий? Тихая неприметная тётка-складовщица, которая давно тут работает, и вдруг поступил приказ выдоить из меня инфу? Хм, это означало бы наличие мгновенной связи, ведь привезли меня только сегодня. Отпадает. Получается, если тётка вражеский шпион, то высокого уровня, с правом самостоятельных действий. И нужен ей от меня явно не секс. А жаль, я сейчас сбросил бы гормональное напряжение раза три.
        - Возможно, - ответил я, когда дальше держать паузу было невозможно. - И что с того?
        Тётка отступила на шаг, достала из глубин платья-халата какую-то фиговину, типа лупы без ручки, и быстро посмотрела на меня. Ахнула, ещё отступила и достала ещё один кинжал.
        - Ты не Тиберий! - обвинила она меня. - Ты - техномаг! И голос у тебя другой!
        - Да, я не Тиберий, - скрестил я на груди руки. - Это очень длинная история.
        - Координаты источника! - выкриком перебила меня тётка. - У тебя остались координаты?!
        - Да, но…
        Тётка резко скакнула, впечатывая меня грудью в стену. Хм, любим жёсткий секс, да? Но нет, к моему очередному разочарованию, сексом тут и не пахло. Вжав меня в стену, она что-то нажала под платьем, и нас телепортировало. Хлопок начинающегося взрыва, и моментально смена декораций - мы на стене, а в сотне метров от нас взлетает на воздух какое-то здание. Ещё хлопок, и мы в каком-то редколесье, и тётка тут же заезжает мне коленом между ног. Нежно так, вполсилы, но мне хватило. Возбуждение сразу угасло, а она мне так спокойненько:
        - Слюни подбери, сиделец, потом возбуждаться будешь. Как ты уже, наверное, догадался, к светлым я не отношусь.
        Ну что я мог ответить? Ничего, поэтому просто кивнул.
        - Немного времени мы отыграли, но теперь нас будут искать, - она усмехнулась, - и днём и ночью. Так что если хочешь жить, держись меня.
        - Да и так держусь, - осторожно сказал.
        - Вот и молодец! Выберемся, доберёмся до наших - будешь сыт, пьян, и бабу тебе дадим.
        - А кто у нас наши? - ещё осторожнее поинтересовался я, даже отодвинулся на шаг.
        Тётка улыбнулась и резко изменилась. Ослепительно сочная красавица с минимумом одежды, длинными ногами и высокой грудью, и это существо ещё говорило мне возбуждаться потом? Тётка окинула себя взглядом, поморщилась, бормотнув что-то о привычке и форме, и опять изменилась. Теперь она точно не возбуждала. Мускулистое тело, жёсткий взгляд, агрессия, оружие в руках - боевая форма, надо полагать. Теперь понятно, кто такие наши. Метаморфы, соседи некросов с запада, тут и гадать нечего.
        Особенно понятен интерес к источнику некросов и почему пошла такая пьянка. Рискнула, значит, ради эфемерного шанса получить его координаты и не прогадала. Уж будьте уверены, расскажу всё, что видел и знаю, только бы смыться с этого материка. Тут меня, ну, или Тиберия, какая, в сущности, разница, тело-то одно, - слишком не любят, и никаких пожить долго и счастливо не получится.
        А ведь я только-только в тело вернулся, магией вроде обзавёлся, перспективы в жизни, так сказать, появились. Так что надо держаться за эту метаморфку руками и ногами и бегом-бегом-бегом удирать как можно дальше от светлых и некров, вообще ото всех.
        - Ага, понятно, - на всякий случай улыбаюсь этой изменчивой. - Ничё так, красиво смотритесь.
        - Пойдём, по дороге расскажешь, что там случилось, - без тени улыбки ответила тётка.
        В общем, эта Луиза, шпион метаморфов и сама метаморф, повела меня на юг. То ли петлю делать, огибая владения светлых, то ли к внутреннему морю-озеру, где нас заберут. Сколько ни спрашивал, так и не ответила. Зато мою историю, изрядно урезанную, выслушала с большим интересом. Нет, в друзья я её не записывал, и вообще старательно помнил, что шпионы - двуличные создания, но ё-моё, я просто соскучился по разговорам и теперь наслаждался общением. Бдительность бдительностью, а попробуйте помолчать два года! Да и женское тело рядом, пусть и не слишком привлекательное в этой биоформе.
        Природа вокруг была опять же чудо как хороша, все эти деревья, и травинки, и камни под ногами, и небо над головой - как тут не возрадоваться? К вечеру, правда, мои восторги приувяли. Во-первых, сбежали мы так резко, что никакой еды с собой не взяли, а ножичками дичи особо не наловишь. Опять же, жрать сырое - да ну его в пень, ещё не хватало мне всех этих веганских штучек в другом мире. Можно было бы выйти к ближайшему населённому пункту, да только Луиза считала, что везде уже нас ждут.
        Вот и получалось, что одежда - не слишком приспособлена для леса, пусть и редкого, еды нет, спальников с палаткой нет, да и костёр развести нечем. Есть отчего приуныть, да и организм от всех этих треволнений хотел жрать вдвойне. И недвусмысленно намекал, что есть он хотел ещё в обед, а теперь требовал именно жрать и ещё раз жрать! Так и вертелось на языке добавить ещё о сексе, но, увы, тут мне ничего не светило. Да и Луиза практически сразу об этом заявила, мол, фиг тебе, а если невтерпёж, вон, сходи самоудовлетворись в кусты.
        Что я, собственно, и сделал, но всё равно не то, не то!
        - А ведь у нас, наверное, и денег нет? - уныло спросил я у Луизы.
        - Где нет, где есть, - рассеянно ответила она и невыразительно посмотрела серыми глазами, будто мимо меня. - Не дрейфь, Игор, я уже отправила сигнал, скоро придёт помощь.
        - Скоро - это сколько?
        - Ну, дней пять, - зевнула девица.
        - Да я же с голоду помру!
        - Не помрёшь, - отмахнулась метаморфка. - Найдём место для ночлега - сбегаю на охоту.
        - Я сырое есть не буду!
        - Тогда ходи голодным, - пожала она плечами. - Ну, или попробуй каких ягод или орехов найти, не сезон, конечно, но вдруг беличью кладовую найдёшь или ещё какую захоронку? Люди без еды месяц жить могут, а ты несколько дней не готов потерпеть?
        - Во имя чего?
        - Что?
        - Во имя чего мне терпеть эти два дня? - проворчал я.
        - Во имя жизни, - пожала плечами Луиза.
        Уже подкрадывались сумерки, когда она указала, мол, остановимся здесь. Чем это место под двумя раскидистыми берёзами отличалось от остальных, я так и не понял, но из меня следопыт никакой, так что просто подчинился. Посоветовав мне натаскать веток и листвы, чтобы изобразить подобие ложа, Луиза отошла в сторону. Скинула одежду, нисколько меня не стесняясь, аккуратно сложила её и ткнула пальцем:
        - Следи!
        После чего перекинулась в огромную кошку, то ли рысь, то ли росомаху, в крупных кошачьих я тоже не силен, леопарда вот знаю, у него шкура в пятнах. Груди её при этом призывно заколыхались, и я отвернулся. Что-то странное с этой Луизой, будто нарочно дразнит или настолько меня ни в грош не ставит? Но в любом случае, если её подловить да жахнуть веткой по голове, а потом связать и отодрать… Так, стоп. Усилием воли я отогнал порнушные картинки, но всё равно сосредоточиться на текущем моменте было трудно.
        Побродив кругами, я нашёл подобие родника и долго умывался, терся холодной водой. Немного помогло, но теперь я мёрз, и хотелось выпить чего-нибудь горячего, не говоря уже о костре и прочих радостях походной жизни. Ещё хотелось повыть на луну, мерзейшее состояние человека, вырванного из привычной цивилизации и брошенного на лоно природы. Раньше Тиберий обо всём этом думал, так он хотя бы знал, что делает, а я? Натаскав веток и листьев, я сел на неудобную кучу и пригорюнился. Толку от меня в этом походе немного, и хорошо бы ещё дожить до его конца.
        Рысь появилась спустя часа два, было уже темно, и я даже начал подрёмывать, невзирая на обстановку. Перекинулась, оделась, разделала зайцев и, похвалив за ветки и нарубив еще лапника, разожгла костёр какой-то магической фиговиной с магией света. Мясо, пусть даже несолёное и не слишком хорошо прожаренное, показалось мне райским деликатесом. Луиза, будто нарочно, облизывавшая окровавленное лицо, только усмехалась, глядя на сцену пожирания. По мере насыщения мне становилось хорошо и тепло, и организм уже откровенно намекал, мол, давай спать, и пофиг, что прямо на земле, в смысле на свежена-рубленных ветках.
        Ещё бы в костёр пару толстых брёвен для тепла, было бы вообще замечательно, но метаморфка, зажарив зайцев, тщательно потушила его, следя, чтобы не осталось ни уголька, ни дымочка. В слабом свете луны было видно, что она улеглась на свою кучу лапника и уснула.
        - А жизнь-то налаживается, - прошептал я себе под нос, чтобы не услышала Луиза, и тоже завалился спать.
        Глава 10
        Следующие несколько дней мы шли и шли, мужественно преодолевая трудности, которые сами себе и создали. Шли по лесу, потом по каким-то оврагам, лугам и полям, где явно никогда не ступала нога человека. Соответственно - ни тропинок, ни дорог, ни лавок с продуктами, ни нормальной ванны. Луиза неутомимо тащила меня за собой, сам я давно уже махнул бы рукой и зашёл в ближайшее село. Но эта отчаянная метаморфка явно не постеснялась бы применить силу, а то и перекинуться в звероформу, поэтому свои стенания о цивилизации держал при себе.
        Одежда, равно как и настроение, портились с каждым днём. Обувка, сапоги наподобие мокасин, ещё держалась, но если постоянно жрать недожаренное мясо без соли… В общем, безрадостные перспективы, да и курить внезапно захотелось, чего уж там. Короче, хотелось предаться всем порокам общества, включая жирную пищу, нихренанеделанье и сидение в Интернете.
        - Скоро уже придём, - подбодрила меня Луиза.
        - Куда? - безразлично спросил я, просто потому, что она ждала этого вопроса.
        - На место встречи. Будет там тебе и нормальная еда, и одеяло, и потом уже комфортно поедем, на лошадях и по дорогам.
        - Хорошо, - кивнул я. - Нас перестали искать?
        - Скорее всего, нет, но это уже не наша забота, - махнула рукой метаморфка. - Главное, свою часть уговора не забудь выполнить, а то сам понимаешь, придётся тебя немного запытать.
        - Боюсь, боюсь, - вздохнул я в ответ.
        Но Луиза не соврала. На шестой день мы добрались до места встречи, хотя, подозреваю, путешествуй мы транспортом, доехали бы за день. Место представляло собой очередную поляну, ничем не отличающуюся от полусотни таких же, виденных ранее. Но Луиза по каким-то невидимым приметам уверенно опознала его и кивнула на огромное дерево с краю:
        - Располагайся, пришли.
        Пожав плечами, я расположился, стараясь не думать о своей будущей судьбе. Как-то в последние дни эйфория от возврата тела ослабла, и всё чаще накатывали мутные, дурные мысли. Что, получив информацию, спишут меня в утиль, да и, собственно, положа руку на сердце, кому я тут нужен? Единственный плюс - магия, но и той непонятно как овладевать, да и десятый ранг среди местных котируется ниже плинтуса. Его, так понимаю, вручают всем, кто хотя бы раз обратился к своей силе, и наверняка местные детишки получают десятку ещё в колыбели.
        Вот и получается, что пользы от меня местным никакой, кроме координат источника. Выдам их, и что дальше?
        - Что пригорюнился, Игор? - присела рядом Луиза. - Думаешь, тебя убьют после выдачи координат?
        - Да, - поднял я глаза и с мужеством отчаяния подтвердил: - Именно так и думаю.
        - Зря, - похлопала меня по колену Луиза. - Конечно, прибыль с тебя небогатая, но есть. Потренируешься с нашими, ведь техномаг всегда пригодится. Механизмы чинить и создавать. Да и твои знания иномирянина могут пойти в дело.
        - Так это, я ж всё равно не знаю, как эту магию учить.
        - Пф! - фыркнула Луиза. - Думаешь, ты тут первый без источника и стандартных заклинаний? Сплаваешь к Серёдке, поучишься, заодно немного разведки наведёшь, а то нашим туда соваться в начале цикла не с руки. Может, потом, когда водные подвыдохнутся… О, а вот и наши!
        Наши оказались крепким мужиком с проседью в густой бороде и пареньком лет четырнадцати. За ними следовали две заморенные лошади с какими-то мешками на спине. Я, собственно, подозревал, что одним языком в этом мире дело не ограничивается, и поэтому только кивнул себе, когда Луиза с мужиком быстро затараторили на каком-то тарабарском с обилием гласных. Паренёк, устало глядя перед собой, не проявлял какой-либо активности, просто стоял с выражением вселенского терпения на молодом лице, правда уже попятнаном мелкими шрамиками и следами какой-то болезни.
        Это натолкнуло меня на мысль, что надо бы тщательнее следить за гигиеной и санитарными условиями, не говоря уже о еде. Тут аптек с антибиотиками не будет, да и с умелыми врачами непонятно что. Скорее всего, отсутствуют как класс либо берут за свои услуги соответственно. Но потом мой нос учуял вкусные запахи из мешков, и мысли вылетели из головы. Еда!!! Правильно приготовленная еда!!! Желудок громко заурчал, подтверждая, что готов к пиршеству.
        Луиза оглянулась на меня, усмехнулась и махнула рукой:
        - Залезай, Игор, нам ещё долго ехать!
        - Куда залезать?
        - На лошадь, конечно же! Не на меня же! - скабрёзно усмехнулась Луиза.
        Ну вот, опять она за своё. Дня прожить не может, чтобы не подразнить на тему секса. Пунктик у девушки на этой почве, и весьма неслабый, дедушка Фрейд был бы доволен.
        - Я не умею ездить на лошади.
        Тиберий умел, а я нет.
        - По дороге научишься, - отрезала Луиза. - Микель, помоги ему!
        Пацанчик встрепенулся и пошёл помогать. Кое-как с его помощью я взгромоздился в седло. Луиза уже сидела на своей лошадке серого цвета, а мужик с бородой куда-то делся, так что на поляне мы были втроем.
        - Ткнул ногами в бока лошади - она пойдёт, потянул с какой-нибудь стороны за уздечку - повернёт, натянул - остановится. Понятно? - объяснила Луиза.
        Покивал в ответ. Газ - тормоз - поворот, это понятно.
        - Тогда вперёд, - выбросила она руку, указывая то направление, откуда пришли бородач с Микелем.
        Осторожно, едва-едва, ткнул ногами в бока лошади. Та, повернув голову, покосилась, но всё-таки пошла. Слава богу, именно так, как и я и хотел, - еле-еле. А то картина, как я со всей силы бью ногами по лошади и она срывается с места на полной скорости, представлялась слишком живо и красочно. Равно как и финал такого действа: вылет из седла, и обязательно головой в дерево.
        - Ну вот, а говорил, не умеешь, - фыркнула сзади Луиза. - Давай двигай шагом. Корабль будет только через две недели, поэтому торопиться нам некуда.
        - Нас всё ещё ищут?
        - И не прекращали! - расхохоталась метаморфка. - Сейчас немного отъедем и будем наводить маскировку. Ты будешь девушкой, а я - парнем, так, по-моему, будет правильнее.
        Остаётся только вздыхать, опять подначивает. Или нет?
        - Хотя нет, на девушку ты не тянешь. Пластика похожа, но не то, - покачала головой Луиза. - Будем двумя парнями!
        И вот это уже была не шутка. В одном из мешков обнаружилась мужская одежда, и Луиза, сменив форму, превратилась в парня, довольно уродливого, надо заметить. Это что, компенсация за чересчур сладкие женские образы? Ох, плачет по местным метаморфам дедушка Фрейд, плачет горючими слезами!
        Зато теперь можно безбоязненно выезжать на дорогу, и мы так и сделали. Предварительно, правда, Луиза что-то там поколдовала с моим образом, слегка выпятив нос и перекрасив волосы. Теперь мы путешествовали как два друга, мающиеся бездельем и желающие посмотреть мир, благо богатые родители дали нам, дуракам, немало денег.
        Вокруг простирались владения светлых, но если не знать этого, то хрена два я заметил бы, что вокруг магический мир. Скорее решил бы, что попал куда-то в XVI век, или когда там начало Нового времени считают? Люди, грунтовые дороги, огороды и поля, домашний скот, навоз и соответствующие запахи, придорожные кабаки, конные патрули с пиками, мечами и надменностью во взорах. Средневековое ГАИ, чего уж там.
        Нас пару раз тоже останавливали, но Луиза совала им какую-то бумагу, рассказывала нашу легенду, я кивал с одурелым видом, в общем, вживался в образ. На четвёртый вечер, когда боль в ногах и спине от непрерывной тряски на лошадках приутихла, я начал проявлять интерес к окружающему миру, и мы зарулили в огромный трактир на окраине села с каким-то сложным названием. Там же сдавались комнаты на втором этаже, и смысла ехать в ночь не было никакого. Так что Луиза махнула рукой, мол, ужинаем и ночуем, и вообще расслабляемся. Поедая довольно вкусную кашу, наподобие гречневой, с большими кусками мяса, я рассматривал окружающих.
        Люди как люди. Одежда, понятное дело, грубее, а так - никаких отличий. Даже сидевшего в углу мага света показала мне Луиза, сам я его так бы не заметил. Кстати, о магах, подозреваю, что нас проверяли при въезде, но Луиза ловко маскировалась, а моё техномажество служило наилучшим прикрытием. Искали-то некроманта с сообщником. Так что с этой стороны ничего не грозило.
        Луиза на столешнице пальцем изобразила обводы материка, на котором мы находились. Получилось нечто вроде прямоугольника, в середине - мы. Вокруг простирались владения светлых, которые занимали центр этого материка, омываемого с севера Внутренним морем. К западу от нас находились владения некромантов, к северо-западу - людей, давно уже изгнавших магов или сумевших отбиться от их власти. На востоке жили шаманы, но там метаморфка ориентировалась хуже. Знала только, что у света с шаманами сейчас вооружённый нейтралитет. Светлые собирались брать за глотку некров, а шаманы сцепились с големостроителями, которые занимали север Восточного материка.
        - Вы, стало быть, решили половить рыбку в мутной воде? - усмехнулся я.
        - У нас под боком геоманты, - вздохнула Луиза, - нам с ними не тягаться. К счастью, эти повелители земли не слишком воинственны, но в обороне - одни из лучших. Тем более здесь есть ещё один момент.
        - Какой?
        - Узнаешь потом. Когда вокруг будет другая обстановка, - туманно ответила она.
        - И когда она будет?
        - Когда доберёмся до побережья. Зачем мы, по-твоему, едем на юг?
        - Развеяться и полежать на пляже?
        - Дурак, - вздохнула метаморфка и понизила голос: - Там нас заберёт корабль, наш корабль, если ты понимаешь, о чём я.
        - Понимаю. Но ты же говорила, водные контролируют Внутреннее море?
        - Пупок развяжется, - усмехнулась Луиза. - Они, конечно, контролируют основные дороги и острова, но одинокий корабль всегда проберётся… если надо. Как видишь, нас ищут, и надо быстрее покинуть сушу.
        - Так, может, надо было податься на северо-запад, к людям?
        - Во-первых, там нас искали в первую очередь, а во-вторых, запомни накрепко, заруби на носу, выгравируй на поверхности мозга и никогда не забывай, Игорь: внашем мире, мире Юканы, обычные люди очень не любят магов. Если ты в своих владениях, имеющих источник, то всё в порядке, но за пределами… Не дай Юкана тебя поймают, будут долго пытать, не позволяя околдовать даже наималейший огонёк. А ты думал, почему маги без источника так стремятся попасть на Серёдку? Там они контролируют людей, а в других местах вполне могут и в могилу лечь.
        - Почему же маги…
        - …Не истребят людей или не подчинят их? Для этого пришлось бы объединяться, а кто из владеющих источниками такое допустит? Мы вечные соперники и объединяемся только для того, чтобы сожрать соседей, но никак не приструнить людей. А маги без источника слабоваты. Хотя и были попытки.
        - И как?
        - Собравшись толпой, люди просто шли и убивали магов, - сухо ответила Луиза. Подумала, отхлебнула ещё вина и неохотно добавила: - Им есть за что нас ненавидеть. Но давай закроем эту тему.
        - Хорошо. - Я объелся и был согласен на всё. - Тогда о чём поговорим?
        - О твоих похотливых взглядах. Ха, не надо так вскидываться! Эй, красавица! - подозвала она девушку, бегавшую с тарелками. - Мой друг прямо не может налюбоваться тобой.
        - Извините, мне надо бежать, - пискнула служанка. - Дела.
        - Конечно, - кивнула Луиза и ловко крутанула монету по столу к служанке. - Приходи взбить постель моему другу, а то он крайне избалован и не может сам этого сделать.
        - Хорошо, - зарделась девушка, ловко пряча монету, и умчалась дальше.
        - И откуда такая бездна заботы?
        - Может, я забочусь о твоём здоровье. Или о своём. А то вон как ты грозно раздевал меня взглядом в лесу, того и гляди изнасиловал бы.
        - Да я лучше к медведю в берлогу залез бы, - совершенно искренне выдохнул я.
        - Неужели я тебе не нравлюсь? - удивилась Луиза.
        - Так, хватит! - Я решительно отодвинул от себя тарелку и встал. - Сыт по горло этими дурацкими намёками, пойду наверх.
        - Сходи, сходи, я ещё посижу, - ухмыльнулась метаморфка. - Кровать не сломай!
        Пока поднимался по скрипучей рассохшейся лестнице на второй этаж, злость на Луизу угасла. И без того ситуация совершенно непонятная, ещё реагировать на подколки этой дурной девицы? Да хрен с ней, пусть развлекается в меру своего ума. В конце концов, ведёт куда-то, не зарезала под ближайшим деревом, так что, может, и есть перспектива в сотрудничестве с метаморфами. Источник некров? Да что мне с тех некров, если они меня сюда и затащили? Так сидел бы дома, с холодильником, Интернетом и в гордом одиночестве без всяких приключений походной жизни, принцесс, убийств, пыток и прочих радостей.
        Потом, правда, представил, как снова каждый день ходить на работу, и радость немного приугасла. Но всё равно даже нуднота работы давала деньги, а здесь что? Полностью завишу от взбалмошной метаморфки, которая вообще, может, и мужик, слишком легко прикидывается. Или они там двуполые, в своей метаморфляндии? Хрен их знает, на что там у них магия способна? В общем, тащит меня волей чужих магических игр, и остаётся только смириться. Также понятно, что, когда доберёмся до Серёдки, где есть портал, надо валить отсюда, и как можно скорее. В привычном мире всё привычно, уж простите за тавтологию, а здесь неясные перспективы, и я точно попал во враги двум магическим государствам.
        Не о таких приключениях мечталось в детстве и при чтении фэнтези.
        Зайдя в комнату, я повалился на кровать и долго бездумно смотрел в потолок, не строя никаких планов и не прикидывая, что меня ждёт. По-хорошему стоило бы вспомнить, как тренировался Тиберий, или пытаться постичь хотя бы основы своей магии, но мной овладело тупое безразличие. Устал, проще говоря. В какой-то момент осознал, что в комнате есть ещё кто-то. Давешняя служанка, хихикая, зажгла свечку и сказала:
        - Вставайте, господин, буду вам постель готовить.
        Какого чёрта, родилась мысль. Пошло оно всё!
        - Давай, - поднялся я, ощущая, как низ живота наливается приятной тяжестью.
        Глава 11
        Корабль выглядел весьма затрапезно и представлял собой скорее увеличенную лодку. Мне, приготовившемуся увидеть нечто вроде трёхмачтового фрегата или испанского галеона, было крайне неприятно наблюдать эту большую шлюпку. Шлюп, так сказать. Потом я, правда, сообразил, что от мага воды не сбежишь под любыми парусами, а мелкому кораблю легче прятаться, но разочарование осталось.
        После того трактира, где Луиза сосватала мне служанку, мы путешествовали ещё неделю, не слишком быстро, но неуклонно продвигаясь на юг. Нужные бумаги, изменение внешности и полового состава принесли свои плоды - мы без проблем скользили мимо патрулей, охраны, проверяющих, наблюдающих и вынюхивающих. Проезжая один из мелких городков, слышали, как громогласно выкрикивается объявление войны с некромантами на их уничтожение, и горожане одобрительно кричали в ответ. На мой немного растерянный взгляд Луиза пожала плечами, мол, этого следовало ожидать. Я же задумался о сотоварищах Тиберия, тоже пришедших из прошлых времён.
        Их была сотня, и, можно сказать, они немногим уступали своему предводителю. Смелые, решительные маги, не побоявшиеся обречь себя на добровольное заточение, дабы и в будущем служить своей стране. Если эти ребята выйдут на охоту за моей головой, всё может кончиться печально. Уж я-то видел, как Тиберий со товарищи при полном неравенстве сил добывали победу. Что им какая-то метаморфка, кстати, какой у неё ранг? Окружающие как-то ухитрялись их видеть, а у меня не получалось. Магия тоже отказывалась слушаться, хотя всю неделю при первой же возможности я щупал все механизмы в пределах досягаемости. В конце концов мы добрались до корабля и теперь готовились к посадке.
        Этот тихий, забытый всеми кусок побережья был выбран, насколько понимаю, именно исходя из его безжизненности и заброшенности. Шлюп не мог подойти прямо к берегу, и на воду спустили двухвёсельную лодку, которую мы сейчас и ожидали. Луиза едва не приплясывала от нетерпения, я же с некоей унылой тоской думал, что в море от тела избавляться гораздо легче. Да и вообще, кто мешает метаморфам, сцедив координаты, выдать мою бренную тушку тем же светлым, убив одним ударом двух зайцев? Полная выгода, как ни крути.
        - Не ссы, Игорь, - усмехнулась спутница. - Теперь островками проскользнуть мимо водных, и всё будет!
        Если и была польза от совместного путешествия, так это та, что Луиза теперь правильно выговаривала моё имя.
        - А что, водные воюют с метаморфами?
        - Водные считают Внутреннее море своей лужей, и, так как у нас нет союза, они имеют полное право утопить корабль и всех магов. Вот во время года перемирия им приходится, стиснув зубы, пускать корабли, а в остальное время по Внутреннему морю лучше не шататься.
        - Но тогда водных должны все ненавидеть?
        - Да все маги ненавидят друг друга, - пожала плечами Луиза. - Ну, не любят водных чуть больше, чем остальных, что это меняет? Их стихия - вокруг них, а Серёдка, источник безысточниковых магов, придаёт им дополнительные силы. Не говоря уже о том, что у водных опорные базы и порты на всех ключевых островах, и тут не получится просто пройти мимо, чтобы атаковать столицу. Обязательно ударят в спину, и, значит, надо захватить всё море, все острова, со всех сторон сжать водных, и вот тогда они проиграют. Сам понимаешь, чтобы такое произошло, нужно, чтобы договорились не менее половины из оставшихся, так что в этом цикле водные могут спать спокойно. Все будут копить силы и осторожничать в преддверии падения некромантов.
        - Так если некросы всё равно падут, зачем вам координаты источника?
        - Не скажи, Игорь, не скажи. Если разрушить источник, то можно получить очень-очень большие бонусы, гораздо большие, чем от победы в боях. Такое уже было циклов пятьдесят назад, хотя и осталось непонятным, как тогда добрались до источника, но вот записи о бонусах и преференциях остались. Вроде как тогда у победителей даже маг-нулевик появился, за что их и уничтожили в последующей паре циклов. Слишком уж они приподнялись, и все соседи объединились против них, но всё равно они держались два цикла.
        - А кто это был? Какие маги?
        - Маги левитации и телепорта, кажется, - прищурилась Луиза. - А что?
        - Да так, - пожал я плечами, - просто любопытствую, кто сумел. Не боитесь повторить их судьбу?
        - Свет нам не слишком страшен, а геомантов прижмём к ногтю. Дальше жизнюки сидят, они в бой не полезут.
        Останутся водные, так их и самих собираются прижать на следующий цикл. Так что шансы добыть окончательную победу у нас неиллюзорные, главное - завалить источник некров! - Луиза вдохновилась, раскраснелась, даже начала руками махать, явно представляя будущую полную победу над всеми. То есть это будет означать, что метаморфизм - самая крутая магия из всех, за что им будут полные корзины «плюшек» от богов. Вообще, как неожиданно выяснилось, вдохновение её красит. Из не слишком красивой тётки Луиза превратилась во вполне симпатичную девушку. Правда, стоило ей остановиться, как организм принял привычную форму. Насколько я понял из её оговорок, у светлых она была кем-то вроде ключницы и сестры-хозяйки, в общем, значимая фигура, для тех, кто понимает. Абы кого туда не поставят, хотя… что я знаю о разведках и контрразведках этого мира? Я в родном-то мире не слишком в них ориентировался, чего уж говорить о Юкане? Но всё равно житейская логика и безопасность требуют проверки и перепроверки всех, кто стоит на таких ключевых должностях. Включая наблюдение вне работы и прочие не слишком приятные штучки.
Безопасность всегда такая - чем выше, тем неудобнее работать, не говоря уже о том, что сами безопасники получают вывих мозга, и общаться с ними становится крайне тяжело.
        - Давай, - подтолкнула меня Луиза в лодку, - не спи.
        Пришлось лезть и мочить ноги, ибо лодка по каким-то причинам не дошла до берега пары метров. Боялись днище попортить, что ли? Не силён в морских делах. Хорошо хоть, грести не заставили. Нет, в теории я знал, как это делается, но на практике как-то не доводилось. Впрочем, Луиза тоже не стала марать ручек, хотя с её мускулатурой в боевой форме можно любую лодку в катер превращать.
        И тут, как в кино, когда лодка была на полпути к шлюпу, на берег выехал десяток всадников. Заблудились или по наши души? Я даже привстал немного, хотя что можно сделать в такой ситуации? Только ждать. И всадники не замедлили с прояснением обстановки. Двое направили лошадей прямо в воду, вскинули руки, и к лодке протянулись лучи света. Пардон, лучи лазеров, ибо свет оказался крайне концентрированным, и хорошо, что эти двое не смогли взять верный прицел. Лучи заплясали левее, превращая воду в пар, который немного прикрыл нас.
        Луиза вскочила, видно было, что горло её модифицируется, и громовой рык прокатился над водой:
        - Мы вас всех посадим на кол, как вашу принцессу! Некрос поднесёт нам чашу в своих чертогах!
        - [Цензура] в [цензура] вашего [цензура] Некроса! - донеслось с берега.
        - Залп! - послышалось со стороны шлюпа.
        Повернув голову, я увидел, что от борта летят на берег несколько огромных стрел с лёгким фиолетовым свечением. Подделка под некров или просто притырили пару снарядиков, чтобы в нужный момент создать имитацию? Луиза тем временем отпихнула матроса и сама села на вёсла. Как я и говорил, будучи в боевой форме, она ускорила движение лодки раза в два. Не сломались бы вёсла, ибо временами казалось, что мы отрываемся от воды и скачем по ней, будто камень, запущенный умелой рукой.
        На берегу же умельцы, что-то проорав, сплели стену света. Вот ей-ей, не знаю, как им это удалось, но выглядело это именно как светящаяся стена! Немного резало глаза. Но во времена оны дальний свет от фар и то сильнее ослеплял. В эту стену влетели копья с шлюпа и бесследно растворились. Впрочем, свою цель - выиграть время - они выполнили, и, когда стена света исчезла, мы уже почти достигли шлюпа. В нас ещё раз попытались запустить лазерными лучами, но у шлюпа оказалась какая-то своя защита. Мигнула мачта, озаряясь багровым, и лазерные лучи были отражены. Потрясающее зрелище, если смотреть со стороны. Но в роли непосредственного участника такое наблюдать было жутковато.
        - Бегом, бегом, дети черепахи и краба! - орал то ли боцман, то ли старпом.
        Команда бегала по палубе, помогая нам подняться и обеспечивая отправку корабля.
        - Движители! - отрывисто бросила Луиза, едва взобравшись на палубу. - Не время экономить!
        - Как скажете, - бесстрастно отозвался мужик рядом с рулевым, не вынимая изо рта трубки.
        Трубка! Я прямо весь обратился в нюх. Пахло какой-то травой, но не табаком. И всё равно - трубка! А рулевой нажал кнопку прямо на колесе, и сзади корабля что-то взревело. Меня сбило с ног, опрокинув на палубу, но команда воздержалась от надменных взоров и возгласов о сухопутной крысе. Поднявшись, я обнаружил, что мы набираем скорость, и к гадалке не ходи - сзади к кораблю пристроены водомётные движители. Или нечто аналогичное на магии, но сам принцип реактивного движения сохранён. Берег быстро удалялся, и было видно, что патруль уже развернулся и скачет обратно.
        - Плохо, - сказала Луиза. - Теперь будет погоня.
        - Уйдём южнее, - откликнулся мужик с трубкой, вероятно, капитан. - Вариант «Петля».
        - Ладно, вам виднее, - устало произнесла метаморфка. - Я здорово измучилась и хотела бы поспать, если моё присутствие больше не требуется.
        - Моя каюта в вашем распоряжении, магесса, если вас не смущает запах табака.
        Луиза только махнула рукой, мол, какие мелочи, и быстро удалилась. Хм, по ней и не скажешь, что так сильно измоталась, сопровождая моё неподготовленное величество.
        - Капитан Бернар. - Курильщик смерил меня взглядом.
        - Техномаг Игорь, - с некоторым вызовом представился я.
        - Ну, мои матросики и без вас управятся, - хладнокровно отозвался Бернар. - Как переносите качку?
        - Не знаю, на таких кораблях ещё ни разу не ходил, - честно признался я, хотя на чём-то же нас перевозили во владения некромантов.
        - Тогда постойте на палубе, если затошнит - сразу начинайте кормить рыб, только встаньте в стороне, чтобы моим парням не мешать. - И лицо капитана, и без того дублёное и непроницаемое, как-то неуловимо изменилось, и стало понятно - разговор закончен.
        Я отошёл к одному из бортов, встал, чтобы предположительно не мешать никому, и стал любоваться красотами моря. Шлюп, распустив паруса, ходко куда-то шёл, и я в своём невежестве предполагал, что на юг. Справа мелькнул и исчез остров, команда корабля уже не носилась как угорелая, и можно было сделать вывод, что мы, так сказать, встали на курс. Но не успел я обрадоваться, как события снова завертелись.
        Откуда-то вынырнули два корабля, каждый размером с три наших, и капитан тут же заорал:
        - Право руля! Включить движители! Защитная команда - на мачты, якорь вам в задницу!
        Корабль накренился, разворачиваясь, а капитан продолжал орать:
        - Полный набор на мачту! Бегом, бегом!
        С двух огромных кораблей в нашу сторону понеслись сгустки света. Капитан сочно выругался и скомандовал очередную смену курса. А светлые времени зря не теряли, оперативно выпустили корабли. Или они были на маршруте, так сказать, а мы просто сами прибежали в гости? На палубу выскочила полураздетая Луиза, явно готовившаяся ко сну и поэтому вдвойне злая.
        - Корабли светлых, магесса! - крикнул ей Бернар. - Берите ваших и готовьтесь!
        Не успел я спросить, к чему готовиться, как Луиза напала на меня:
        - Бегом в каюту, что встал?! Срежут твою глупую голову, и на фиг тогда всё это было?!
        Опять же, не успел я возразить, что с таким же успехом могут и в каюте зарезать, как Луиза схватила меня за шиворот и потащила с палубы. Но мне совершенно не улыбалось сидеть в каюте и не видеть, что происходит. Пусть толку в битве от меня ноль, но и сидеть в безвестности и гадать, что же там творится, не хотел. Поэтому вывернулся и сам заорал:
        - Иди ты! Здесь останусь!
        Луиза попыталась отвесить мне оплеуху, но я успел пригнуться и боднуть её в живот.
        - Хрен с тобой, - выдохнула метаморфка. - Сиди, только в драку не лезь!
        От удара в её живот у меня разболелась голова, а ей хоть бы хны. Вот же ж, магия, чтоб её! Я присел за бухтой какой-то толстой верёвки и стал наблюдать. На палубу выбежало трое метаморфов, на ходу срывая одежду. Быстро оголившись, они попрыгали в воду, на ходу перекидываясь в каких-то морских страшилищ. Шлюп маневрировал, уклоняясь от вспышек, которыми нас закидывали корабли светлых. Те же пёрли напрямую, постепенно сокращая дистанцию, и стреляли. Луиза, поколебавшись, присоединилась ко мне.
        - Разве ты не будешь помогать? - кивнул я в сторону быстро удаляющихся метаморфов.
        - У меня нет морской формы, - зло ответила Луиза. Подумала и добавила: - И даже если бы была, твоя охрана важнее.
        - Толку с охраны, если эти два кораблика нас в труху превратят?
        - Не превратят. Вначале попробуют на абордаж взять, тут-то и будет самая потеха!
        - Тогда почему мы удираем?
        - Потому что иначе они заподозрят, - совершенно естественным тоном, будто такое происходит каждый день, ответила Луиза.
        Ох, темнят что-то мои владельцы и попутчики, но ладно, не время истерить из-за этого. Не сходятся концы с концами в этой истории, явно где-то прошла утечка информации, непонятно только, намеренно или случайно? Теперь толпа людей будет биться за мою голову, точнее, за координаты этого драного источника, чтоб его. Интересно, здесь есть маги, чтобы затирали воспоминания? Стереть координаты - и от меня резко все отстанут… ну, может, кроме светлых, которым за принцессу обидно.
        - Круче к ветру! - заорал Бернар. - Движители на обратный ход! Всем держаться!
        - Что происходит?
        - Держись, дурак! - рявкнула Луиза. - Сейчас светлых на таран будем брать.
        - [Цензура]! - выругался я, ощущая, как шлюп набирает ход.
        Мы мчались прямо на корабль светлых, и тот явно не ожидал от нас такой подлянки и не думал отворачивать, продолжал переть, обстреливая нас вспышками. Но при такой нашей скорости вспышки плюмкали о воду у нас за спиной, а шлюп всё ускорялся. Создавалось впечатление, что мы хотим пробить корабль светлых насквозь. Луиза лихорадочно раздевалась, даже не пытаясь поддразнивать меня. Так, похоже, сейчас будет бой, а мне что делать? Ни оружия, ни навыков, и прятаться не хочется. Неизвестность хуже смерти, чего уж там.
        На корабле светлых что-то наконец сообразили, забегали, начали разворачиваться, но получилось ещё хуже. Теперь они стояли к нам бортом, и шлюп со всего маху врезался в этот борт, подпрыгнув перед ударом. Движители перевернули шлюп в вертикальное положение, и он будто взлетел, проламывая верхнюю палубу корабля светлых и швыряя нас в полном соответствии с законами физики. Удержаться за бухту верёвки не получилось, и я полетел прямо к светлым, испуганно взревев:
        - В атаку-у-у!!!
        Глава 12
        - На абордаж! - раздался рёв за моей спиной.
        Луиза и ещё два метаморфа в звериных формах метнулись на палубу корабля светлых. Конструкция из корабля и врезавшегося в него шлюпа опасно кренилась, но держалась. Палуба стояла под углом, но сцепившихся в драке это ничуть не волновало. Матросы шлюпа во главе с Бернаром толпой бежали на светлых, размахивая остро наточенными железками. Светлые, в свою очередь, готовились к обороне. Пусть их было в несколько раз больше, но атака метаморфов застала их врасплох. Видимо, ждали некромантских штучек, да и предугадать таран шлюпом вряд ли кто смог бы.
        - Водные! - неожиданно донёсся тоскливый вопль сверху.
        Резко оглянувшись, я увидел, как на второй корабль светлых наседают ещё три, размерами с наш шлюп, но гораздо манёвреннее. Этакие моторные катера моего мира. Сейчас они ловко и резво носились вокруг огромного корабля светлых, нанося удары, и светлые не поспевали отвечать. Что ж, теперь оставалось только победить здесь, потом убежать от водных, и всё будет хорошо.
        - Не стой столбом! - появилась рядом голая Луиза.
        - А что мне делать?
        - Держись за нашей спиной! - И она перекинулась в звероформу.
        Собственно, два метаморфа и Луиза взяли на себя основную мощь атаки и сдерживали светлых. Не знаю уж, чем там занимались те трое, что прыгнули в воду ещё до атаки, но здесь и сейчас, на палубе корабля, метаморфы постепенно одолевали. Пытаясь держаться за спиной зверолюдей, я постоянно оглядывался на второй корабль. Стоило бы, конечно, вести себя осторожнее, но мне повезло. В этот раз у светлых не было с собой лучников, обученных стрельбе на палубе корабля, а обездвиживающие заклинания практически не использовалась магами. Конечно, меня могли и просто тюкнуть по голове, но именно поэтому я и держался за спиной звероформ. Вроде как прикрывался ими, и даже имел возможность вертеть головой и смотреть, что происходит.
        Пожалуй, стоит добавить, что уроки Тиберия как-то да остались в мышечной памяти, и некоторые выпады я узнавал, какие-то так и стремился отбить, в общем, имеет смысл взять пару уроков махания железками, только в более спокойной обстановке. Сейчас же толку от меня - ноль, как уже говорил, но хорошо, и метаморфы это понимают.
        Второй корабль остановился, покрутился, покрутился на месте, но три моторки водных не давали себя поймать. Так и вертелись вокруг, уворачиваясь от вспышек и нанося удары водой. И огромный корабль светлых был бессилен перед этими укусами, и в один прекрасный момент количество перешло в качество. Вздрогнув и как-то смачно захрустев, да так, что даже до нас долетело, корабль начал погружаться в воду.
        На моторках что-то торжествующе взревели, со стороны светлых раздались вопли, и тут корабль, ещё раз всхлипнув, восхитительно громко взорвался. Во все стороны брызнул свет, кораблики водных расшвыряло, пошла волна, да такая, что нас качнуло, и никто не смог устоять на ногах. Всех побросало, и вместо схватки теперь была толпа, повалившаяся друг на друга и даже в таком положении пытающаяся пырнуть соседа железкой или полоснуть когтями. То есть драка не прекратилась, а скорее даже усилилась, и, думаю, никто кроме меня не обратил внимания на то, что шустрые кораблики водных оказались атакованы. В те несколько секунд растерянности, что последовали за взрывом, из воды вынырнули водные метаморфы и быстро устремились к кораблям. Тоже неплохо, а то эти шустрики явно взялись бы за нас, и хрен что мы им сделали бы.
        Но не успел я обрадоваться избавлению от корабликов водных и наметившемуся перелому в драке на палубе, как светлые нанесли ответный удар. По палубе корабля прокатился тоскливый вопль на неизвестном мне языке, и бойцы светлых начали прыгать в воду, прямо в одежде, кольчугах, на ходу выбрасывая оружие.
        - В воду, дурак! - возникла рядом по-прежнему голая Луиза. - Сейчас будет… - Договорить она не успела, ибо наш корабль тоже взорвался.
        Палуба вспучилась, будто распираемая изнутри светом, и, мощно лягнув по ногам, высоко-высоко подбросила нас в небо.
        «Ну, [цензура]», - выругался я, зависая в верхней точке и за доли секунды умудрившись обозреть всю картину боя. Второй корабль светлых плавал кучей обломков, один из корабликов водных тоже пускал пузыри, на двух других кипела схватка. Прямо подо мной раскинулось другое поле обломков, рядом летали доски, паруса, тела, а чуть поодаль две половинки шлюпа, смачно кувыркаясь, ныряли в воду. Прыгнувшие заранее в воду светлые попали под удар и теперь тонули или плавали уже в виде трупов. Это те, кто успел скинуть тяжесть, остальных же просто утащило вглубь.
        В общем, хорошо погуляли, а сейчас будет похмелье!
        Секунда подвиса закончилась, и меня потянуло вниз. Хрен его знает, сколько это метров, но я твёрдо помнил читанное когда-то, что при падении с тридцати метров вода по прочности не уступает бетону. Разумеется, если неправильно туда войти, и я попытался изобразить фигуру «солдатик», чтобы войти в воду ровно ногами. И всё равно ударило так, что казалось, я опять вернулся в третий класс и на спор прыгаю со второго этажа прямо на тротуар.
        Вода крайне холодная, да ещё на такой скорости, это ужасно. Я погружался и страстно желал выплыть, и холод вкупе с ударом пока не давали паниковать - адреналин в организме зашкаливал. В какой-то момент падение остановилось, и я начал подъём, так как помнил, что в воде очень легко потерять ориентацию, и старался удерживать взглядом направление на поверхность. Крутились ещё мысли о какой-то кессонной болезни, но это вроде для тех, кто использует акваланги.
        И всё равно на поверхность выплыл, уже почти задохнувшись.
        - Фу, [цензура], надо больше тренироваться, - сообщил плавающему рядом трупу.
        Тот скромно промолчал, и я совершенно нелогично добавил:
        - Надо было покурить с капитаном, да кто ж знал!
        Кусок борта корабля обнаружился в нескольких метрах, хорошо, что в него не приводнился, а то точно сломал бы ноги. И без того их не чувствую, благо руки ещё работают и можно догрести. Вцепившись в деревяшку как клещ и убедившись, что она держит, понял, что получил передышку. Вроде где-то на горизонте видел остров, но в какой стороне? Покрутив головой, нашёл облако в форме ёлки и начал подгребать в ту сторону. Потихоньку, помаленьку, авось к вечеру и догребу, хотя бы до земли в пределах видимости. Сколько человек в таких условиях может продержаться? Пару суток? В общем, надо торопиться, хотя бы по метру в секунду, и уже за час - три с половиной километра!
        - Йо-хо-хо и бутылка рому, - попытался подбодрить я себя, но прозвучало жалко.
        Да, от бутылки рома сейчас не отказался бы. Крепкое спиртное, в умеренной дозе, отлично помогло бы. Хорошо хоть, солнце не жарит, а то был бы вообще аллее. Снизу холодно, сверху жарко, и я посредине засаливаюсь. Или просаливаюсь? Ну, короче, пропитываюсь морской водой. Не считая, разумеется, целой толпы трупов… Хмм, неужели я один выжил? Не верю, как говорил Станиславский.
        Продолжая потихоньку грести, я вертел головой, сообразив, что можно найти еду или воду, ведь не светом же питались на корабле? Но нет, всё вокруг было безжизненно, и никто не шевелился.
        - Вот свезло так свезло, - сообщил я деревяшке и продолжил загребушки.
        И я абсолютно не шутил. Такое неожиданное одиночество имело огромные плюсы. Если сейчас все подумают, что я сгинул вместе с остальными, то можно будет выпасть из поля внимания сразу двух, нет, трёх магических государств с источниками. Не говоря уже о том, что это Внутреннее море и можно попробовать добраться до Серёдки. Портал в свой мир и всё такое, хрен его знает, как там всё повернётся, но всё равно. Даже такие неопределённости и расклады лучше, чем та нездоровая суматоха вокруг, как сейчас.
        Поэтому я грёб и грёб. Куча всего вокруг колыхалась, и потихоньку, аки ледокол, я рассекал эту кучу, но ни еды, ни выпивки так и не приметил. Наверное, кухня полностью взлетела на воздух, или её выбросило в другую сторону. Не с моим везением рассчитывать на такое - жив остался, ноги не сломаны, и хорош. И без того всю удачу на год вперёд израсходовал, так что не надо искушать судьбу стенаниями.
        Сколько я так плыл, не знаю, но уже и обломки, и трупы, и обломки с трупами со второго корабля остались позади, а земля всё не показывалась. Постепенно темнело, ноги уже почти полностью потеряли чувствительность, кружилась голова, да и руки одеревенели. В общем, начал я думать, что ошибся с направлением или проплыл мимо острова. Потом предположил, что просто не доплыл, ну не похож я с бревном на быстроходный катер. Потом стал размышлять, как ночевать, и окончательно пал духом. Выходило, не спать мне всю ночь, иначе соскользну с бревна, хотя можно руку вокруг бревна завязать одеждой, главное - узел затянуть крепко, но так, чтобы с утра я развязать его смог. Та ещё задачка, честно говоря.
        В очередной раз ощутил свою неприспособленность.
        С другой стороны, я что, рвался в местные Хейердалы и Конюховы? Да хрена вам, просто шёл домой! Вот если бы сознательно хотел приключений и попал сюда неподготовленным, было бы за что себя казнить, а так… Не виноватый я, это всё злобные некросы! Слабое утешение, конечно, но всё же лучше, чем болтаться куском этого самого на бревне непонятно где.
        И тут я увидел впереди слабый-слабый отсвет. Это был скорее даже намёк на отсвет, но надежда немедленно заявила, что это огромный костёр и надо плыть к нему. Зачем кто-то развёл костёр, да ещё и огромный, надежда молчала. Но даже такой шанс лучше, чем ничего, и я стал загребать в ту сторону. Когда приблизился, стало понятно, что костёр и вправду огромный, но развели его не затем, чтобы привлекать корабли. Остров, точнее, часть острова полыхала. Безумный лесной пожар бушевал, невольно сыграв для меня роль маяка. Думаю, без него так и утонул бы ночью.
        И то, пока доплыл до острова, вымотался в ноль. Сил не было даже держаться за бревно, и я в который уже раз мысленно пообещал подавить лень, заняться тренировками и вообще стать крепким, сильным, смелым. Но всё же близость земли придавала сил, и я кое-как дотянул до берега, сполз с бревна и рухнул на границе волн, не в силах пошевелиться. Эта часть острова уже прогорела, но жаром потягивало с разных сторон, и, полежав немного, я ощутил, что неплохо было бы обсохнуть и согреться. Соответственно, отправился на поиски чего-нибудь горящего.
        Потом подумал, что, наверное, здесь была какая-то живность, и было бы неплохо найти парочку сгоревших тушек, так сказать, сразу приготовленных, но в этом пришлось обломиться. Вообще шарахаться по неизвестной земле ночью оказалось не самой лучшей идеей, и единственным плюсом было то, что всё-таки согрелся. Правда, прожёг одежду и сделал пару дырок в обуви, но так, можно сказать, всё отлично. Жив остался - уже хорошо.
        Утро встретило меня сильной головной болью, обезвоженным организмом и диким урчанием в желудке. Весь перепачканный и голодный, я стал осматриваться. Остров представлял собой нечто вроде неправильного пятиугольника, не слишком большого, так, на километр. Во всяком случае, с небольшого холма я отлично просматривал весь остров, теперь безжизненный и сгоревший. Не было тут ни высоких скал, ни особых бухт, просто кусок земли посреди моря, и никаких признаков цивилизации.
        Тем не менее я смог отыскать родник и вволю напился, умылся и даже прополоскал одежду, изрядно задубевшую от вчерашнего купания. Даже голова стала меньше болеть, и вообще жизнь начала налаживаться, оставалось только решить вопрос с едой и подумать, как унести отсюда ноги. Хотя бы на соседний остров, где есть живность, деревья, чтобы сделать лодку, и вообще. Правда, хрен его знает, как эту лодку делать, даже с набором инструментов я не справился бы, но всё же лучше иметь возможность сделать лодку, чем не иметь, не так ли?
        Подбадривая себя такими мыслями, я стал обходить пепелище, рассудив, что не могло всё сразу сгореть и там, где горело позже, должен ещё чувствоваться жар. А если и были зверюшки на острове, то, скорее всего, бегали от пожара до последнего, и, значит, там, где горело последним, и нужно искать потенциальное пропитание. Вспомнился «Таинственный остров» икак они там каких-то моллюсков со стен пещер собирали и устриц жрали, но здесь ничего подобного не было. Было бы неплохо соорудить самодельную удочку, да вот только жрать рыбу сырой? И чем её разделывать? Опять же, у Жюля Верна герои бережно сохраняли добытый огонь, а мне этот самый огонь откуда взять? Попытаться добыть огонь трением?
        В очередной раз осознав, что ни фига в этом не понимаю, продолжил поиски. Я становился всё грязнее, а добыча так и не находилась. Мысль о том, что на острове могло и не быть крупных зверей, уже неоднократно предательски вкрадывалась в голову. Птицы улетели, мелочь попряталась, отсюда вывод очень простой - жрать нечего. Хотя могут быть птичьи яйца, но где гнёзда? Грибы и ягоды на хрен сгорели, что ещё можно придумать?
        Устав, я присел на камень перевести дух и тут увидел, что вдоль острова не спеша так, с ленцой, продвигается лодка. Сидевший в лодке грёб редко, но сильно, держась в отдалении от берега. Честно говоря, я вначале решил, что у меня рассудок помутился. Ну сами посудите, кто ж по морю в лодке путешествует? Плот с парусом там, понятно, да и то максимум до первого шторма, а тут лодка с вёслами. И видно, человек знает, куда путь держит. На сгоревший остров лодочник даже не смотрел, будто плавал тут мимо каждый день и пейзаж ему успел осточертеть. Даже сгоревший.
        Так что колебался я недолго. Даже если это плод моего расстроенного воображения, то хуже не будет. Ну, подплывет он поближе, я залезу в воображаемую лодку, промокну, вылезу на берег и пойму, что схожу с ума. Зато если лодочник настоящий, то, может, подбросит до соседнего острова? Ради такого дела я готов погрести, хотя и будут потом руки в кровавых мозолях.
        Издавая невнятные, но громкие вопли, я помчался к берегу и начал скакать, крича, маша руками и вообще всячески пытаясь привлечь внимание. Наверное, не врали, когда писали, что над водой звуки хорошо разносятся. Лодочник почти сразу повернул голову, полминуты всматривался в меня, а потом ловко сделал гребок одним веслом, разворачиваясь к острову.
        - Оптопка, бараколка, прямо по Ташкентской, есть свободные места! - не удержался я от возгласа.
        Глава 13
        Лодка добралась до берега довольно быстро, но лодочника, разумеется, я успел рассмотреть раньше. Он всё-таки бросал взгляды через плечо, корректируя курс и примеряясь к берегу. Мужчина, этакий уверенный в себе крепыш, когда вылез из лодки, оказался ростом выше меня на полголовы, с короткой стрижкой. Двигался он спокойно, неторопливо, но чувствовалось, при необходимости может быстро и ловко укоротить меня на голову. Возможно, именно так выглядел Тиберий в моём теле. Уверенность силы, спокойствие от осознания собственного могущества и, соответственно, отсутствие необходимости задираться по мелочам.
        Оглядев испачканного меня, он спокойно спросил:
        - Что, сжёг остров и решил уплыть? - обозначив лёгкую усмешку уголком рта.
        - Вроде того. Приплыл отдохнуть от магов, а тут сплошное пепелище, - пошутил я в ответ.
        - Да ты и сам маг.
        Ну, блин, как, как они все всё это видят?!
        - Начинающий.
        - Да мне без разницы, я - юканец, - отмахнулся мужик. - Чезаре.
        - Игорь.
        - Так что?
        - Плыли себе, налетели водные, поломали корабль, - выдал часть правды я, - вот и пришлось спасаться. Плыл, плыл, наткнулся на этот остров, а тут пожар. Потом смотрю, ты плывешь, ну и давай махать руками.
        - Ты не врёшь… - задумчиво протянул Чезаре. - Хотя чувствую, что недоговариваешь. Ладно, залезай в лодку, поплывем дальше, заодно расскажешь свою историю.
        Эвона как. Ложь распознаёт? И что тут травить о себе? Поведать историю как есть?
        - Не хочешь - не плыви, - уловил мои сомнения Чезаре. - Подожди следующего корабля.
        - Уболтал, чертяка языкастый, - пробурчал я, залезая в лодку. - Мне сесть на весла?
        - Обойдёшься, - ответил Чезаре, отталкивая лодку и ловко запрыгивая в неё. - Успеешь ещё ими помахать, пока будем плыть до Серёдки.
        - До Серёдки?
        - Конечно. Сказал же, я - юканец.
        И он так испытующе посмотрел на меня, что сразу стало ясно: он совершает что-то такое, что знает каждый из живущих в этом мире.
        Хмм, Юкана, он - юканец, и что? Чезаре произносил это не так, как мы говорим «землянин», а будто название собственного, отдельного народа. Похоже, проще капитулировать и сразу затравить историю перемещения, по крайней мере, подозрений не будет. А то хрен знает, ещё отрубит голову посреди моря, я и пикнуть не успею. Вообще, чем больше я глядел на Чезаре, тем лучше понимал, что тут и Тиберий оказался бы бессилен. Ну разве что жахнул бы магией, хотя тогда я не знал, что это бесполезно.
        - Ладно, я не из этого мира, так что ничего не знаю, что происходит. Но доплыть до Серёдки не отказался бы, - как можно спокойнее сказал я, но всё равно получилось нервно.
        - Так я и думал, - удовлетворённо кивнул Чезаре. - Теперь всё сходится.
        Я не стал уже спрашивать у этого местного Холмса, что там у него сошлось, просто поинтересовался:
        - Так что с доплывом до Серёдки?
        - Видишь ли… - не спеша начал рассказывать Чезаре.
        Я слушал и тихо охреневал.
        Когда на заре времён боги создали мир, чтобы выяснить, какая из магий круче всех, новорождённый мир никто не именовал Юканой. Населив новый мир магами и полюбовавшись своим творением, боги ушли, пообещав вернуться к концу эксперимента. Только Юкана, движимая состраданием и любовью к обитателям, осталась и стала верховной богиней мира. Так мир получил её имя.
        Маги сражались и воевали, убивали и уничтожали, и сердце Юканы разрывалось от жалости к гибнущим. Она была не в силах отменить сотворённое другими богами, но зато создала своё - своих детей, гвардию и ужас магов. Тех, кого назвали юканцами. То есть жители этого мира никогда не говорили о себе, что они юканцы - это наименование носили те, кого создала богиня. Создала она их крепкими, выносливыми, умелыми и неуязвимыми для магии. Убить юканца можно только оружием, ну, или подручными средствами, что в реалиях магического мира означало очень многое. Разумеется, и юканцы гибли, но численность их всегда оставалась неизменной. После гибели какого-нибудь юканца из храма Юканы выходил новый. Уже взрослый, зрелый и знающий. Поэтому каждый юканец считал своим долгом совершить хотя бы раз в жизни паломничество к храму.
        Раньше, когда суша была другой, до храма Юканы - на территории пресловутой Серёдки - добирались пешком, теперь правила паломничества предписывали добираться на лодке. От острова к острову, не спеша, но и не медля. При этом, насколько я понял из оговорок Чезаре, Юкана и так знала, что происходит с каждым из её «детей», а они, в свою очередь, всегда могли воззвать напрямую к богине, если считали, что видят перед собой вопиющую несправедливость. То есть такую, которую не могут исправить самостоятельно. В общем, меня опять посетило ощущение бредовости мира, но вслух спросил другое:
        - Так зачем тогда паломничество, если вы всегда на связи?
        - Это нужно нам самим, - незамедлительно отозвался Чезаре, налегая на вёсла, - чтобы ощутить связь всего живого в этом мире и понять, куда идёт этот мир.
        Ответ показался мне странным и туманным, но я был не в том положении, чтобы требовать правды. Скорее наоборот, мне пришлось самому рассказывать правдивую историю о том, как всё со мной приключилось. Чезаре изредка задавал уточняющие вопросы и не слишком удивлялся, услышав о шпионских игрищах магов, взаимном уничтожении и так далее. Ну да, сразу не сообразил, что у них тут вся жизнь завязана на истреблении друг друга. Это мне странно, как пришельцу, а местным - привычно и обыденно. То-то они магам вилы в бок всаживают при первом же удобном случае.
        Нехитрые подсчёты показывали, что местные маги режутся уже пять тысяч лет и успели истребить большую часть суши и людей мира. Неудивительно, что Юкана сподобилась созданием сдерживающей гвардии, раз уж у неё так душа болела за мир в целом.
        - Слушай, Чезаре, а что ж вы всех магов не истребите? Не можете?
        - Вообще-то можем, если Юкана сподобит, - пожал он плечами, - и даст сил. Вот только мир создавала не она одна, и взаимное уничтожение заложено тут в самую суть. Не знаю подробностей, но вот так.
        И мне опять показалось, что мой собеседник темнит, и я опять промолчал. Трудно как-то выпытывать правдивый ответ от детины, который больше тебя, двигается быстрее тебя, умеет сражаться лучше тебя, и вы находитесь в лодке посреди моря.
        Потом мы поменялись местами, и скорость упала, но было здорово размяться и погрести. Надолго меня, конечно, не хватит, но всё же лучше, чем сидеть балластом и получать дурацкие ответы на дурацкие вопросы. Чезаре, расположившись на моём сиденье, достал из мешка вяленое мясо, сухари и смачно захрустел. Так как его милостью я уже изрядно приложился к запасам, зрелище еды уже не так возбуждало. Хотя желудок и начал подквакивать, мол, хозяин, а давай ещё перекусим? Не зная, что подумает об этом Чезаре, я решил сдерживаться, благо всегда есть отмазка: неудобно есть и грести одновременно.
        - Ты не думай, Игорь, - миролюбиво заметил Чезаре, - что я специально от тебя что-то скрываю. Мне и самому не всё известно, и то, что нас создала Юкана, ещё не означает, что нам известны ответы на все вопросы.
        Мне стало стыдно. В первую очередь за то, что меня так легко читают.
        - И мы не ставим цель убить всех магов, - продолжал юканец слегка неразборчиво, так как жевал. - Нет, мы всего лишь ограничиваем их жажду разрушения. Иначе они давно разрушили бы весь мир целиком, невзирая ни на что.
        - Разве маги на такое способны? - невольно спросил я и тут же сбил дыхание.
        - О, - ухмыльнулся Чезаре, - очень даже способны. Единицы из них способны достичь нулевого ранга, и единицы из этих единиц его достигали, но уже тогда Юкану трясло и качало, будто дерево в бурю.
        - Ого, - выдохнул я.
        - Да, способности растут от ранга к рангу, и хорошо, что те, кто остался без источника, вынуждены учить всё с нуля. Впрочем, думаю, у тебя ещё будут шансы узнать всю эту кухню изнутри. На территории Серёдки наверняка найдётся пара техномагов, и они с радостью возьмут тебя в обучение.
        - Да-а-а?
        - Конечно. Отработаешь потом на город, сколько там положено, и всё, ты вольный обученный маг. Можешь продавать свои услуги всем желающим и даже странствовать по миру, если, конечно, мастерства хватит. Не на путешествия, тут всё просто, а мастерства на то, чтобы выжить.
        - Да-а-а?
        - Маги с источником окунают туда безысточниковых, производя перековку и получая себе новых магов. Там какие-то заморочки, но метод практикуется. Обычные люди всегда готовы всадить кинжал в спину вольному магу, не говоря уже о том, что вокруг полыхает война и можно запросто погибнуть, оказавшись не в том месте не в то время. Вот как у тебя произошло с кораблями светлых, водных и метаморфов.
        - Но… я же… не погиб, - в три выдоха произнёс я.
        - Зато все остальные - очень даже, - пожал плечами Чезаре. - Тебе повезло, возблагодари Юкану за это. Жизнь вокруг тяжела для всех, и она была бы совершенно невыносима, если бы мы, юканцы, не ограничивали магов.
        Честно, в других условиях я подумал бы, что меня вербуют. Вступай к нам, мы такие молодцы, несём добро и справедливость и так далее. Но раз их создала богиня, надо полагать, мне туда путь просто заказан. Хотя неуязвимость к магии дорогого стоит, не отказался бы от такого подарка судьбы.
        Чезаре даже подремал немного, пока я грёб, тяжёлым трудом и потом выбивая из себя дурные мысли. В сущности, что такого страшного со мной случилось, чего уже не происходило бы? Всё пребывание в этом мире меня швыряет и мотает, кидает от одних к другим, и я не перестаю быть разменной пешкой в чужих игрищах. Только с Тиберием немного поднялся, до коня или ладьи, но и то некромант был конём, а я внутри пешкой. Так что можно смело пожать плечами и позволить кривой судьбы кривиться дальше. От меня всё равно ничего не зависело, не зависит и, похоже, зависеть не будет и дальше. Слабое утешение, но опять же, повторюсь, я жив, более-менее сыт, попутчик настроен доброжелательно, глядишь, и доберёмся до этой Серёдки, откуда начался путь. А там будем смотреть, кто кого и что куда.
        Окончательно выдохнувшись, я прекратил грести, и Чезаре моментально проснулся. День уже давно перевалил на вторую половину, и вокруг по-прежнему расстилалась гладь спокойного, слава богу, моря. Страшно представить, что с этой лодчонкой сделает наималейший шторм. Чезаре хорошо, он если и не выплывет, то на дно пойдёт со спокойной душой, что до последнего служил своей богине, а мне каково? Утонуть в другом мире - смех сквозь слёзы и позорище!
        - Молодец! - похвалил меня юканец. - Ещё пару часов - и доберёмся до следующего острова.
        - А там что?
        - Там рыбацкий посёлок, ну заодно и пункт контрабандистов, - пояснил Чезаре, налегая на вёсла. - Обогреемся, выпьем вина, осмотрим лодку и пополним припасы и потом поплывём дальше.
        Отличная перспектива, ну, кроме шуток. У меня-то ни денег, ничего нет, а тут тебе и еда, и выпивка, и всё остальное. Ведь явно же юканец понимает моё положение, и, значит, готов за всё заплатить. Буду должен, ага, уже сквозь пелену дрёмы подумал я и провалился в сон. Ни неудобные доски, ни качающаяся лодка не могли помешать мне крепко и сладко уснуть, будто снова оказался дома. Не в той съёмной квартире, как перед попаданием в этот мир, а в доме детства, скажем так. Ни забот, ни тревог, побегал, поиграл, поел, поспал - вот и всё. Ах да, ещё мультиков посмотрел, куда ж без них!
        Разбудил меня Чезаре, довольно сильно тряся за плечо: - Вставай, Игорь!
        - А? - Лодка стояла на месте, но всё равно спросонья трудно сориентироваться. - Что?
        - Приплыли, говорю! - расхохотался юканец. - Вот теперь верю, что ты из другого мира, местные так не смогли бы два часа спать в лодке, да ещё и не проснуться, когда до берега доплыли!
        Встав и сделав несколько качающихся, неуверенных шагов, я выбрался на очередной остров. Посёлок выглядел крайне непрезентабельно, несколько покосившихся, вросших в землю хижин, практически незаметных. Это уже потом я сообразил, что так местные жители маскировались от патрулей водных… ну, помимо тех, кто получал на лапу от контрабандистов для провоза товаров.
        Никто никуда не ходил, не бегал, и вообще всё выглядело так, будто посёлок давным-давно вымер. Но, видимо, за нами наблюдали и опознали Чезаре, потому что дверь ближайшей хижины приоткрылась и оттуда высунулась рука, сделавшая жест, мол, заходите.
        - Пойдём, - хлопнул меня по плечу юканец. - Видишь, нас приглашают в гости.
        - Пойдём, - согласился я, а что мне еще оставалось?
        Как выяснилось, основная жизнь посёлка сосредотачивалась под землёй. Склады для контрабандных товаров, ледники для рыбы, жилища для людей и подземные ходы, чтобы убегать или нападать. Чезаре коротко пояснил, что несколько лет назад он спас местных от тройки одуревших магов воды и теперь всегда тут желанный гость.
        - Как «спас»? - не понял я.
        - Зарезал, - бросил Чезаре.
        Блин, лучше бы не спрашивал!
        - Ха-ха, Бьорн, ты по-прежнему могуч! - взревел юканец.
        - Да и ты, Чезаре, не постарел! - рыкнуло в ответ.
        Присмотревшись, точнее, приспособившись к скудному свету подземелий, я увидел, что Чезаре и какой-то огромный мужик хлопают друг друга по плечам. Но если я не ослышался, то он сказал «Бьорн»? Не итальянское имя. То есть до сих пор мне встречались только итальянские имена, и я уже было решил, что это какой-то местный глюк. Ну, в смысле, раз каким-то чудом понимаю местных, то в этом языковом чуде произошёл глюк, и все имена транслируются как итальянские. И тут сбой. Надо будет разобраться.
        - Кто это с тобой? Друг?
        - Приятель, - махнул Чезаре.
        Бьорну этого оказалось достаточно, облапил меня, думал, раздавит, ан нет, поприветствовал так.
        - Друзья Чезаре и мои друзья! - провозгласил он.
        - Как Марика, здорова? - спросил Чезаре.
        - Ещё как! Отправил к дальним родственникам, на один островок, - расхохотался Бьорн, потом пояснил мне: - Это моя дочь, а Чезаре спас её от этих охамевших магов!
        То, что я тоже маг, не стал уточнять, а то мало ли что, поэтому просто покивал, мол, вот ужас-то!
        - Эх, Чезаре, ты не поверишь, какие перспективы перед нами открылись с началом войны! - продолжал воодушевлённо вещать Бьорн. Потом спохватился: - Чего мы стоим? Пойдём вглубь, мы тут вырыли ещё парочку отличных жилых пещер, а недавно нам доставили транспорт с винишком. Отметим, выпьем, и ты расскажешь, какая нужда привела тебя на мой остров, а я тебе помогу! - И Бьорн жизнерадостно расхохотался. Видно было, что он искренне рад видеть Чезаре и даже меня, потому что я друг Чезаре, и мне даже стало немного завидно. В своём мире таких друзей я как-то и не завёл. - Идите за мной! - скомандовал Бьорн, и мы пошли.
        Глава 14
        В посёлке мы провели пять дней. Вначале Чезаре с Бьорном хорошо погудели, ну и я постарался не отстать, хотя до этих мастодонтов мне оказалось далеко. Потом испортилась погода, потом пришёл корабль с контрабандными товарами, и мы принимали участие в разгрузке. В общем, нормальная такая спокойная жизнь, размеренный труд, неспешные разговоры, сытная простая пища, пожалуй, всё то, чего мне не хватало в этом мире.
        Разумеется, у Тиберия всё это было, да только я тогда телом не управлял и не чувствовал.
        Чезаре продолжал расспрашивать о моём мире, удивлённо хмыкая на те чудеса цивилизации, которые мелькали в тексте. Но больше всего его поражало, что у нас нет магов. Войны, оружие, уничтожение - это было ему привычно, а вот то, что это всё творилось без магии, крайне изумляло юканца. Наконец на третий или четвёртый день он заявил:
        - Наверное, все ваши маги перебили друг друга, а знаний не оставили. Вот цепь магов и прервалась.
        - Может, у нас просто мир без магии?
        - Не бывает таких! - твёрдо заявил Чезаре.
        Ну, я не стал спрашивать, в скольких мирах побывал юканец, чтобы заявлять такое. Лицо его прямо светилось вдохновением, и не стоит дразнить будущего попутчика и мастера боя. В конце концов мы не в Интернете, чтобы на каждое слово пытаться подколоть, так что я промолчал.
        - Ничего, - подбодрил меня юканец, - вернёшься к себе, станешь важным человеком!
        - Ага, или проведу всю жизнь за решёткой, - вздохнул я.
        - Почему?
        Долго и путано рассказывал я о спецслужбах и о том, какой интерес вызовет настоящий маг. Ведь наверняка если не посадят в комнату с мягкими стенами, так определят на службу и будут ставить бесконечные опыты, чтобы понять, откуда в организме рождается магия. Чезаре слушал, слушал мои объяснения, а потом отрезал:
        - Так ты тихо действуй!
        Не поспоришь. Тихо, ага. В общем, похоже, отрывок о чудесах Интернета и о том, что видеокамеры на каждом шагу, он не воспринял. Понятно, что на Юкане такого не встретишь, но всё же.
        - Парни с корабля говорят, что водные встревожены и у них постоянно идут стычки, там, дальше к северу, - махнул рукой Чезаре. - Нездоровое оживление, обычно такое ближе к концу цикла бывает.
        Я осторожно уточнил:
        - Думаешь, это из-за меня?
        - Если ты и вправду, - юканец понизил голос, - знаешь координаты источника, то да. Очень лакомый кусочек, если ты понимаешь, о чём я.
        - Да уж понимаю, что не в смысле каннибализма, - вздохнул я. - Мы ещё долго здесь будем?
        - Пару дней. Погода установится, припасы погрузим и поплывём. Да не боись, - рассмеялся он, - никто тебя здесь искать не будет. Контрабандисты тебя не знают, а Бьорн в жизни не выдаст моих друзей!
        - А в смерти? - уточнил я, имея в виду некромантов.
        К чести юканца, он сразу понял, о чём я, и задумался. Потом махнул рукой:
        - Да ладно, у некросов никогда сильного флота не было, а тут ещё и водные крутятся. Никто сюда не доберётся, а сами водные вряд ли в курсе. Скорее за свои шлюпы отомстить хотят да пытаются разобраться, кто им так подгадил, прямо под носом.
        - Ну, может быть, - вздохнул я, но нехорошее предчувствие осталось.
        В море мы вышли на шестой день. Погода установилась, на небе ни облачка, тишь и гладь, в общем, самое время погрести. Бьорн и другие обитатели посёлка помахали нам вслед руками и разошлись по своим рыбно-контрабандным делам. Насколько я понял, таких перевалочных пунктов сотни по всему Внутреннему морю, и товары, невзирая на всю злобу и мощь водных, пересекают море только так. Обратись к нужным людям, закажи - и привезут с любого материка, вопрос лишь цены. Интересно, нас, попавших сюда, также заказывали или некросы сами отправились за добычей?
        Праздный вопрос, ответ на который я вряд ли узнаю и не слишком этим огорчён.
        Карты Внутреннего моря мне никто не показал, но Чезаре сказал, что к концу дня будет круглый безжизненный островок, на котором можно остановиться. Потом ещё переход в полдня до следующего посёлка, уже легального и находящегося под крылышком водных. Там нужно отметиться и показать товар лицом, то есть уведомить всех, включая официального наблюдателя водных, о совершаемом паломничестве. Сказать, что я офигел, - значит ничего не сказать. И осторожно уточнил у Чезаре:
        - Вы же вроде враждуете с магами?
        - Враждуем, - согласился тот, мерно и мощно загребая.
        - И маги вас не любят?
        - Точно так.
        - Так зачем тогда уведомлять о… - я покрутил рукой в воздухе, пытаясь подобрать слово, - о плавании?
        - Видишь ли, - неспешно пояснил Чезаре, - это контрабандисты на своих быстрых клиперах могут проскальзывать. Мы на лодке никогда не пройдём незамеченными, потому что дальше плотность поселений и островов, контролируемых водными, будет нарастать. Поэтому проще предупредить их, и они закроют глаза.
        - Но…
        - Да, это негласный договор, - согласился Чезаре. - Необъявленный и неофициальный. Но он есть. Юканцев, совершающих паломничество, водные не трогают. А когда трогают, наши отдельно мстят, хотя и не говорят, что это месть. Но сам понимаешь, поводов для совершения справедливости вокруг хоть отбавляй, было бы желание. Так что негласное перемирие действует. Что касается тебя, то проплывёшь вместе со мной, вряд ли водные знают, какой секрет ты носишь в голове. И всё, проплывём мимо, им с нас ни добычи, ни престижа, одни неприятности в случае нападения.
        Ну что тут можно сказать. Только вздохнуть и подивиться очередному выверту судьбы. Что-то мне подсказывало, что гладко там не обойдётся. Или патруль прицепится, или просто навалятся толпой, не с моим везением путешествовать. Но и выбора особого нет, поэтому я постарался меньше думать о том, что ещё не случилось, и сосредоточиться на том, что происходит здесь и сейчас.
        Посёлок, контролируемый водными, легально и просторно раскинулся на пологом берегу. Сразу было видно - людям не надо прятаться. Стояла наблюдательная вышка, был сооружён грубый пирс или мол, в общем, некая выдающаяся в море ерунда, к которой пристают корабли. Один такой, размером с полтора шлюпа метаморфов, спокойно качался на волнах возле пирса. На вышке скучали двое, у берега же вытаскивали лодку, сушились сети, ходили какие-то люди, дымки над домами. В общем, «в Багдаде всё спокойно», и наша лодка ажиотажа не вызвала. Мы спокойно ткнулись в берег, подтянули её, чтобы волной не утащило, поздоровались с ближайшим рыбаком, и Чезаре поинтересовался, где комендант.
        - А вон там, видите дом с флюгером? - махнул тот рукой. - И снова уткнулся в сеть.
        Не слишком приветливый здесь народ, или просто рыбак такой попался. Чезаре потопал к дому коменданта, ну и я за ним. Видимо, тут было не принято воровать, так как лодка с припасами осталась на берегу без присмотра. Юканца, казалось, это ничуть не беспокоило. Что-то за всем этим стояло, за небрежностью стражи, неприветливостью рыбака, нарочитой, напоказ бесстрастностью Чезаре, но что именно, я не сумел уловить. Не настолько я разбирался в местных оттенках, чтобы с ходу читать такое.
        Возле дома коменданта скучал часовой, не соизволивший при нашем появлении ни спросить пароль там, ни изобразить типа «Стой, кто идёт». Как сидел, развалившись, так и продолжил сидеть, даже не подобрался и не привстал. Жилище коменданта, крепкий одноэтажный каменный дом, было опрятно и ухожено и настолько контрастировало с раздолбайским и расхлюстанным видом часового, что мне опять почудился смутный подвох. Но Чезаре даже бровью не повёл и просто вошёл в дом.
        Комендант, уже седой и, похоже, не слишком хорошо видящий, что-то обсуждал с крепким мужиком откровенно пиратского вида. Он медленно водил пальцем по карте, а пират тыкал куда-то вниз её. Чезаре нарочито громко скрипнул дверью, и оба собеседника встрепенулись. Комендант подслеповато уставился в нашу сторону, а пират тут же метнулся к окну, будто подготовил себе путь к отступлению, да и рука его недвусмысленно легла на рукоять меча.
        - Добрый день, - спокойно поздоровался Чезаре. - Я и мой друг паломниками направляемся к храму Юканы и хотели бы, как заведено, получить соответствующую бумагу.
        - О, так вы юканец? - прищурился комендант.
        Пират приоткрыл ставню и свистом подозвал к себе часового. Что-то зашептал ему, не побоявшись повернуться к нам спиной. Зачем и к чему всё это? Что-то тут идёт вторым дном, но никак не могу понять что. Комендант тем временем достал очки, нацепил их и начал всматриваться в нас. Когда взглянул на меня, его глаза широко раскрылись и стало понятно, просто так мы не вывернемся.
        - Подумайте, прежде чем нарушать договор, - напряжённо сказал Чезаре. - Это дорого вам встанет.
        - Не грози, сынок, - хрипло отозвался комендант, - и не таких видал. Сейчас дам тебе бумагу, и плыви в храм, никто тебя не тронет. А вот твоему спутнику придётся задержаться.
        - Зачем?
        - Дать показания, пояснить пару вещей, - вступил в разговор пират. - И если всё в порядке, то ваш друг догонит вас по дороге. Он ведь не совершает паломничество, не так ли?
        - Всё так, - невыносимо спокойно отозвался Чезаре, - но он мой друг, и мы поплывём вместе.
        Не успел я обрадоваться, как комендант ударил в гонг, висевший слева от него на стене.
        - Извини, сынок, но приказы не обсуждаются, - тяжело вздохнул старик. - Берт, они твои.
        Пират радостно осклабился и вытащил из ножен меч. Чезаре удивлённо приподнял бровь.
        - Давно хотел сразиться с юканцем, поглядеть, настолько ли вы хоро… - Договорить пират не успел.
        Неуловимым движением Чезаре сместился, и его меч отрубил Берту голову, одновременно комендант вместе со стулом откинулся, получив метательным ножом в глаз.
        - Быстро на улицу! - прорычал Чезаре. - И сразу беги в лес!
        Выскочив из дома, я обнаружил, что со всех концов посёлка уже бегут солдаты, с корабля высаживается команда, а поблизости от меня размахивает водным бичом маг. Ну [цензура]!!! Вот как тут прикажете бежать в лес? Да и сколько я смогу там бегать?
        - Беги, дурак! - раздался крик Чезаре.
        Маг взмахнул водным бичом, но тот бессильно рассыпался, столкнувшись с юканцем. В следующую секунду маг лишился головы, а я получил поощряющего пинка и, забыв обо всём, бросился к лесу, так как дорога оказалась открыта. На ходу оглянувшись, я увидел, что Чезаре рубится с солдатами - в одной руке меч, в другой кинжал, которым он ловко бил противников в бок, прямо в печень или почки, забыл, что с какой стороны.
        За мной бежали двое, но проигрывали в скорости, да и оружие им явно мешало. Опять же, зачем грозно орать и ругаться, так только дыхание сбивается. Я же молча нёсся к стене деревьев, которая становилась всё ближе и ближе. Крики и грохот оружия за спиной постепенно стихали, и совершенно не хотелось думать, что Чезаре убили, но и оглядываться уже было незачем. На исход стычки это никак не повлияло бы, а скорость упала бы. Поэтому, напрягая все силы, я влетел в лес и какое-то время ещё бежал по нему. Но, едва не подвернув ногу и не разбившись о дерево, всё-таки снизил скорость и даже попытался понять, что же мне делать? Надо бы запутать следы, да как-то украсть лодку и уплыть. Хотя бы обратно к Бьорну. Вот чувствовал же подвох! Но Чезаре был так спокоен и уверен в своих силах, что и я промолчал, хотя стоило бы вопить во весь голос!
        Так, запутать следы, но как? Вроде надо делать какие-то ложные петли и сдваивать следы? Может, по верхам деревьев промчаться? Оглядевшись, вычеркнул последний пункт: лиан нигде не наблюдалось, да и я не Тарзан, чтобы так скакать. Почесав в затылке, понял, что ничего не выйдет, и просто двинулся вперёд.
        Слава богу, лес, пусть и не из слишком знакомых деревьев, но хотя бы достаточно редкий, чтобы можно было бежать лёгкой рысцой. Был я как-то раз в непролазном лесу, на хрен такие приключения. Мне бы это спрятаться не помогло, а вот ноги почти гарантированно переломал бы. Из живности присутствовали какие-то птицы, истошно орущие в стороне, и сразу мелькнула мысль, что вот так меня и найдут. Потом сообразил, что меня и так найдут по следу, местные Чингачгуки наверняка способны и неделю спустя идти по следу, а если привлечь магию, так и через месяц. Поэтому я, как уже было сказано, просто рысил, пока, к своей радости, не добрался до ручья.
        Сбить со следа, пройдя по ручью, - такое из книг знал даже я, так что радостно устремился по воде. Решил не разуваться, чтобы ноги не окоченели окончательно, пусть даже потом придётся сушить обувь на себе. Лучше так, чем голыми пятками по камушкам скакать, и хорошо, что эти камушки тут были! Будь дно из глины, наверняка оставил бы кучу отпечатков, а так раз, два - и вот уже рысю вверх по течению. Настроение, правда, так и осталось ниже плинтуса, но уже хоть что-то.
        Пробежав какое-то расстояние, я ловко выпрыгнул из ручья на прибрежные камни, чтобы оставлять меньше следов, и потрусил дальше. Местность поднималась, пошли холмы, и вскоре я нашёл нечто вроде пещеры-промоины. Видимо, во время весенних дождей здесь хлестала вода и подмыла склон. Немного опасно, но зато укрывает от посторонних взглядов. Сев и косясь на торчащие сверху корешки, снял обувь, отжал одежду и обнаружил, что в очередной раз оказался хрен знает где, хрен знает в чём, и ни еды, ни припасов, ни оружия.
        - Если это сон, то пусть он уже закончится, - пожаловался сохнущим сапогам.
        Если удалось сбить погоню со следа, то можно денёк отсидеться, а потом попробовать выкрасть лодку. Или двинуться дальше, остров, похоже, большой, может, удастся какую-нибудь рыбацкую заимку найти. То да сё, глядишь, и нарисуются шансы, успокаивал я себя.
        Но судьба в очередной раз крутанула задом.
        Не прошло и часа моего сидения, как раздался шум и гам. Осторожно выглянув, обнаружил, что в мою сторону движется цепь солдат. [Цензура], вот тебе и рыбацкий посёлок, такое ощущение, что тут целая дивизия расквартирована! Но как они меня нашли? И, будто подслушав мои мысли, сзади раздался спокойный голос:
        - Браво, это была неплохая попытка.
        Обернувшись, увидел перед собой утирающего пот мага воды в возрасте. И при нём два крепких солдата.
        - Но вы совершенно зря отправились по ручью. Вода не хранит секретов от тех, кто ей повелевает.
        Вот тут я понял, какого дал маху. Бегать от магов воды по воде, да, это я эпично промахнулся. Меня может оправдать только отсутствие привычки к магии, хотя для тех, кто меня поймал, это не оправдание.
        - Связать его, аккуратно и нежно! - приказал маг. - Нам предстоит долгий разговор!
        Вот [цензура]!
        Глава 15
        Ну что, связали меня аккуратно и нежно, потом вернули в посёлок, глаза бы мои его не видели! Лодка наша так и торчала на берегу, трупы уже убрали, но следы побоища и крови были видны. Валялась поломанная вышка, и меня даже обуяло некоторое злорадство, мол, вот вам, негодяи, будете знать, как нападать на мирных путешественников! Чезаре или его тела нигде не было видно, и это позволяло сохранять надежду, что юканец отбился, покрошил местных в салат и ушёл. Может, и придёт вызволить? А если нет, то пусть всё это закончится быстрее!
        Но мои молитвы, как всегда, были проигнорированы, и началось очередное тягомотное приключение.
        В книжках ведь как? Герой что-то там делает, носится, сражается, получает раны, любит, убивает, жизнь кипит и так далее, понятно, что в целях драйва концентрат событий. Мне же почему-то достались сплошные вырезанные другими авторами куски. Медленное и неспешное существование, тренировки, путешествия, которые обычно в романах сводятся к одной строчке.
        Не, я тоже могу заявить, что меня погрузили на корабль, и мы куда-то плыли две недели. Но как описать мерзейшее состояние, когда ты сидишь в трюме и от тебя ничего не зависит, и время тянется, подобно липкой тянучке, и только тревожные предчувствия мучают сильнее день ото дня? Вроде ты и не нужен никому, раз в день тебе выдают воды и еды, и всё, никто не торопится тебя допрашивать или грозить, и ты ощущаешь себя больше грузом, нежели пассажиром?
        В общем, можно сказать, что я самый независимый маг в этом мире. Как ни хрена не зависело от меня в самом начале, так всю историю и продолжается. Честно сказать, уже прямо хочется встать, стукнуть кулаком по столу и заявить, что все могут идти на… и отстать от меня. Не, был бы я могучий маг, то так и сделал бы, но в том-то и парадокс, что, будь я могучим магом, в жизни не попал бы в ту ситуацию, в которой оказался.
        Так что только и оставалось, под мерное покачивание корабля горестно размышлять о своей незавидной судьбе. Периодически посудина ускорялась, явно магическим путём, но что там наверху творилось, никто мне не рассказывал. Вообще за две недели, подозреваю, тут всё Внутреннее море можно оплыть три раза. И в какой-то момент у меня родилась нехорошая мысль, что обо мне забыли, и я буду ездить в трюме, пока не перестанут выдавать еду и воду, и тогда просто загнусь от голода и обезвоживания, и лет через двадцать мой скелет будет продолжать плавать, и никто не вспомнит, откуда он взялся в трюме.
        Тем не менее путешествие закончилось, и меня вытащили из трюма, отряхнули, придержали, спуская на берег, и повели. Шатало меня и вело вначале очень сильно, всё казалось, земля качается, и надо успевать реагировать. Возможно, кому-то знающему местность вокруг рассказала бы многое, я же отупело рассматривал маленькую бухту, скалы и длинную лестницу наверх, где примостились какие-то строения. Больше всего обстановка напоминала тайное убежище в жерле потухшего вулкана, но зачем водным прятаться на морях и островах? Впереди меня шло двое солдат, сзади - трое и маг, не убирающий руки с фляги с водой, а сверху целились какие-то нехорошие товарищи. В общем, я понял бы, если бы такие меры принимали к Чезаре, но меня-то за что? Я же даже не дрался там ни с кем, никого не убил и не покалечил, но ведут себя со мной так, будто супермена поймали.
        Естественно, моё мнение никто в расчёт не брал, и конвой сопроводил меня до самой крепостицы наверху. Подозреваю, это была, образно говоря, лишь верхушка айсберга, а основное «тело» крепости пряталось в скале, но меня туда не повели. Завели в камеру, закрыли дверь и посоветовали сидеть тихо. Можно подумать, что в путешествии я буянил, пытался проломить днище корабля, кидался на люк, орал и пел матерные частушки. Но раз сказали сидеть тихо, будем сидеть тихо и пока что осмотримся.
        Окно, забранное двойной решёткой, прутья в пару сантиметров толщиной, а стекла нет. Задувал свежий морской ветерок, и, несмотря на всю радость от такого вкусного воздуха после затхлости трюма, первой мыслью было, что я с такой вентиляцией ночью замерзну. Ну да, смотрю, как попал в этот мир, так каждый встречный и поперечный так и норовит оздоровить моё тело, заняться закалкой, нарастить мышцу, бросить курить и всё такое. Мне же хотелось пороков и разврата цивилизации, не знаю уж, в какой раз. В общем, каждый день мне этого хотелось, сотню раз за день, так что итоговую цифру можете посчитать сами.
        В рамках оздоровительной программы в камере присутствовали каменные стены и потолок и лежак из досок, в общем, не сильно посибаритствуешь. Из окна был виден только кусочек моря и неба. Повздыхав, я уселся на лежак, так, чтобы было видно небо, и начал в очередной раз перебирать воспоминания времён Тиберия. Казалось, там есть зацепка, как овладеть магией, какой-то ключ или последовательность действий.
        Но только я настроился на умиротворённый лад и долгое сидение в камере, как пришли два бугая, молча ухватили меня за плечи и скорее потащили, нежели повели в кабинет на другом конце крепостицы. В кабинете присутствовали двое: неприметный небольшой мужичок с усталыми глазами, как выяснилось позже, это был кто-то вроде местного контрразведчика, и в какой-то вычурной, изукрашенной за пределами здравого смысла одежде вальяжный маг, который с ходу засадил в меня каким-то заклинанием.
        У вас когда-нибудь болела внутри тела вода? Вероятно, заклинание действовало на кровь, не знаю, но, в сущности, кровь ведь та же вода. Или маг воздействовал на воду внутри клеток, и теперь всё моё тело болело и горело. Меня гнуло в корчах, и от этого становилось ещё больнее, равно как и от криков. Не знаю, сколько это длилось, возможно, всего несколько секунд, но, когда неприметный человечек сделал жест магу и тот отменил заклинание, мне показалось, прошло несколько часов.
        Измождённый, я рухнул на пол, ощущая непередаваемую эйфорию от того, что у меня ничего не болит. Человечек подошёл вплотную, вынул затычки из ушей и ласково так спросил:
        - Ну что, расскажешь нам всё или повторим заклинание?
        - Расскажу, - прохрипел я, выдавливая слова усилием воли. Попадать под заклинание второй раз не хотелось. - И так рассказал бы, без всяких пыток.
        - Э-ге-ге, - хохотнул человечек, - это ещё неизвестно. Ну что, давай, спой мне песню о битве неподалёку от острова Кампасо.
        - Не знаю такого, - ответил я и быстро-быстро, опережая возможный жест мага, добавил: - Правда, не знаю названий островов. Там были два корабля светлых, три водных и тот, на котором я плыл.
        - Та-а-а-ак, - удовлетворённо протянул человечек. - Продолжай.
        И я продолжил. Мне не поверили. Пытка повторилась…
        В таком режиме прошло несколько дней. Свою историю я рассказал, наверное, раз десять, прежде чем эти два нехороших человека от меня отстали. Всё тело болело и подёргивалось от непрекращающихся пыток водой. Не знаю уж, с чего они так решили, но почему-то вся моя готовность сотрудничать и рассказывать воспринималась как злонамеренная попытка обмануть государство водных магов.
        Самое противное, внешне тело оставалось целым, ни капли крови не пролилось. Может, в обратном случае мне как раз легче было бы переносить всё это, не знаю. Но состояние, когда болит всё внутри, а снаружи я целёхонек, вызывало только тошноту и слабость. Ну и, конечно же, яростную ненависть к мучителям, проявить которую я не мог, ибо стоило начать концентрироваться на чувствах, как сразу боль усиливалась. Более того, эти двое ещё периодически меня подлечивали, а то, наверное, я там и помер бы.
        Отрицать не буду, в те дни я жаждал смерти, но мне её так и не досталось.
        Страдания, боль, пытки - и всё во имя чего? Существование представлялось мне в те дни настолько бесцельным, что, будь у меня силы умереть, умер бы. Язык себе откусил бы, или вены перегрыз, или голову о стену разбил, и то было бы легче, чем выносить боль воды в теле. Каждая клетка, мускул, нерв болели и жгли меня изнутри, и я кричал и кричал, и рассказывал, а они записывали, а потом пытка возобновлялась. Во имя чего всё это было, так и осталось загадкой. Возможно, им просто нравилось меня пытать, а может, они так мстили за убитых, ведь Чезаре, сумевший, как мне всё же сообщили, сбежать, убил пару дюжин человек. Но в конце концов они от меня отстали. Напоследок маг воды ещё раз залудил заклинанием, оставив меня корчиться на полу от боли. Поэтому шум снаружи, раздавшийся чуть позже, не произвёл на мой измученный организм никакого впечатления. Лёгкое раздражение, не более. Шум и крики то усиливались, то стихали, а я всё валялся на полу, не в силах встать и перебраться на доски. Больно было даже думать, и я лежал бездумно, не ощущая холода пола, продуваемого сквозняком из окна.
        - Вот он!
        - Ах, негодяи!
        - Поднимай его!
        - Кастуй лечение!
        - Тащи лекарства!
        - Убить [цензура]!
        Меня подняли, встряхнули, влили в рот какую-то коричневую гадость, запулили заклинание, от которого голова начала гореть и чесаться, и тормошили, теребили, пытались докричаться и что-то донести. Потом снова влили нечто в глотку, но теперь чего-то крепко-алкогольного, потом ещё лекарств, добавили магии, и постепенно в голове начало проясняться. Вместо тумана проступили лица, вместо бездумного страдания - взрыв мыслей и ненависти.
        Окружали меня знакомые всё лица. Иномиряне, с которыми я начал путь в этом мире. Соратники Тиберия, очень злые некроманты из прошлого. И, судя по возгласам, они принимали меня за него.
        В другой раз я, скажем так, испытал бы непреодолимое желание посетить туалет и немедленно осуществил бы его. Сами представьте: вас окружает толпа злобных боевых некромантов, только что взявшая штурмом укрепление магов воды в самом центре контролируемой ими территории. Все разгорячены, возбуждены и готовы убивать. При этом они принимают вас за своего предводителя, умелого, опытного мага, стратега и тактика, лидера и ждут приказаний. То есть дай им хоть намёк на подозрение - а при таких вводных это неизбежно, - и тебя порвут на запчасти, потом воскресят, и будешь доживать век в виде зомби. Но перед этим ещё наверняка допросят, с пытками.
        В общем, было отчего растеряться и испугаться, но я, видать, был ещё под воздействием лекарств, или просто мне было хорошо от отсутствия боли после пыток, и я смело и бесстрашно откашлялся, прочищая горло. Но заговорить мне так и не дали. В камеру, где и так было тесно от собравшихся, втиснулся ещё один некромант и выкрикнул:
        - Корабли на горизонте! Пора уносить ноги!
        - Берите Тиберия, - начал командовать кто-то из некромантов.
        Не сомневаюсь, будь здесь сам Тиберий, он опознал бы говоривших по голосу, но опять же очередной парадокс заключался в том, что Тиберий здесь оказаться не мог по определению. Да, голос мне был знаком по совместным занятиям в прошлом, но кто это и как его зовут, я не вспомнил бы даже под новыми пытками.
        - Аккуратно несите его вниз! Имитация готова?
        - Второй десяток работает, - раздался голос.
        - Отлично. Грузимся и уходим. Улики?
        - Подброшены. Теперь уйти незаметно - и дело в могиле.
        И вся эта гоп-некрокомпания дружно заржала, схватила меня и потащила, на ходу обмениваясь радостными замечаниями, смысл которых сводился к тому, что маги в этом времени совсем заплыли жиром и резать их проще, чем отбирать конфеты у детей. Мне же оставалось только содрогаться, что, к счастью, принимали за судороги после пыток. Если у кого и были подозрения, то их не озвучивали, и, следовательно, судьба подарила мне ещё несколько часов жизни. Глядя на проплывающий мимо потолок и подбадривающие ухмылки соратников Тиберия, я мог только гадать, куда же кривая вывезет меня на этот раз?
        - Па-а-а-аджигай! - раздался издалека чей-то приказ.
        Потом потянуло гарью, палёными волосами и мясом, и тут меня замутило. Сил блевать не было, но организм всё же сделал попытку, едва не удушив сам себя. К счастью, окружающие не дремали, и в меня вовремя замагичили ещё какую-то дрянь. Теперь чесалось и горело всё тело, и это странным образом придавало сил. Вокруг ковыляли зомби, стаскивая какие-то вещи и трупы. Корабли, судя по возгласам, приближались, и мысли о том, что сейчас будет ещё одна бойня, а я опять не в состоянии сражаться, занимали слишком много места в голове.
        Корабль некромантов, при виде которого мне почему-то вспомнилось слово «шхуна», хотя, вот убейте, в упор не вспомнил бы, чем она отличается от, например, фрегата, мирно покачивался на волнах в бухте. Меня тащили на него, а по дороге я вспомнил, видимо чтобы жизнь мёдом не казалась, что маги тут всегда определяли друг друга. Почему соратники Тиберия не видят, что я не некромант? И сколько времени пройдёт до того, как они это определят? И что тогда со мной будет? Сказать прямо сейчас? Начнут разбираться, и патруль водных успеет подойти к острову, и вряд ли тогда кто-то из нас уйдёт. Поэтому я промолчал.
        Погрузка бегом-бегом - и кораблик рванул с места. Не знаю, кто в этом мире делает водомётные движители, но, похоже, пользуются ими все, кому не лень. Трое некромантов на носу судна что-то колдовали, и нас окутала лёгкая дымка. Будь водные ближе, их не обманула бы такая маскировка, но так как возвращавшийся патруль ничего не подозревал, то пронесло. Бочком и в темпе - и кораблик с некромантами и мной вырвался на просторы и куда-то понёсся. Так как мне никто так и не соизволил показать карту островов и моря, оставалось только гадать, в каком уголке Юканы я окажусь на этот раз. Если вообще окажусь, так как от водных вроде ушли, но моё раскрытие - вопрос неизбежный.
        Поэтому я встал и громко заявил:
        - Между прочим, я не Тиберий!
        Устал мучиться, пусть уж лучше сразу прибьют.
        Ответ последовал весьма неожиданный.
        - А мы знаем, - хладнокровно ответил один из некромантов.
        - Так почему тогда?..
        - Так смешнее, - усмехнулся он. - Да и Тиберия мы чересчур уважали. Но дело не только в этом. Координаты источника слишком серьёзная вещь, чтобы оставлять тебя врагу. Поэтому пришлось немного побегать и подраться. Так что придётся тебе вернуться к нам.
        - Не проще было меня убить? - спросил я, ни хрена не понимая.
        - Простые пути - не самые верные, - раздалось в ответ. - Поспи немного! Шшиххсоос!
        И меня моментально вырубило, будто щёлкнули выключателем. Ур-р-р-р-роды!
        Глава 16
        В себя я пришёл дня через четыре, когда кораблик некромантов зашёл в какой-то порт. Ну, тогда я не знал, что это порт, но очнулся от гула и шума за бортом. Сидевший на страже некромант сразу встрепенулся и сердито засверлил меня взглядом. Не знаю, кастанул бы он ещё раз вырубающее или нет, но тут снаружи раздался подозрительно знакомый голос:
        - Эй, на «Ласточке»! Приятеля моего не видели?!
        - Какого ещё приятеля?
        - Да мелкий, белобрысый, - уверенно говорил Чезаре, - не из этого мира, был некромантом, а потом перестал!
        - Нет, не видели.
        - А что-то мне подсказывает, - насмешливо возразил юканец, - что видели!
        - Вали отсюда, пока не обидели! Пусть ты юканец, да мы тоже кое-что можем! - В голосе собеседника Чезаре прямо звенело напряжение.
        Я же ощутил огромное облегчение. В сущности, какое дело юканцу до меня? Ну встретил по дороге, подумаешь, из другого мира, но чтобы вот так бегать и спасать?
        Видимо, что-то отразилось на моём лице, а может, инструкции у стража были, или он получил сигнал, или просто некроманты уже успели узнать, кто такие юканцы. В сущности, какая разница? Итог всё равно был один: вменя засадили какой-то убийственной гадостью, выглядевшей как выброс пепла из угольной печки. В груди загорелся огонь, будто я наелся пылающих углей. Руки и ноги ослабели, а попытка закричать привела лишь к бледному хрипу, который никто не услышит. Но помимо разочарования, злости, удивления, я испытал и огромное облегчение. Наконец эта дурацкая история закончится! Устал уже! Огонь разгорался, и уже силуэт стража поплыл, так как глаза отчаянно слезились.
        Разумеется, увидеть, что случилось наверху, я не мог, но было там примерно вот что.
        - Можете, да? - усмехнулся Чезаре. - Ладно, раз так, я тоже кое-что смогу! Дави их, парни!
        Из-за угла выбежали четверо юканцев и бросились к «Ласточке». Дежуривший десяток некромантов побледнел, но отступать было некуда. Не стоило, конечно, заходить в этот порт, но запасы надо пополнить, слишком уж быстро пришлось срываться с места и мчаться проводить операцию «спасения» Тиберия. Проще всего было бы, конечно, убить исходник тела Тиберия на месте, но пошли шпионские игры, запутывание, кидание ложных следов… И вот результат. Знай некроманты, что именно Чезаре подкинул им инфу, из-за которой они сорвались с места, возможно, всё и повернулось бы по-другому. Но юканец был не слишком настроен на разговоры и поэтому быстро перешёл в атаку.
        Побоище получилось грандиозное.
        Некроманты, к которым на выручку прибежал второй десяток, швырялись заклинаниями только так, и совсем не в юканцев, а в то, что их окружало. Помимо этого соратники Тиберия не забывали махать железками. Также им помогала команда «Ласточки» икуча зомби и скелетов, часть из которых сидела в трюме, а часть некроманты слепили прямо на месте. Причалы, попавшие под удар, скоро опустели, но всё же энным количеством нежити некроманты успели обзавестить и активно натравливали их на юканцев.
        Летали заклинания, гремело оружие, повторно умирали мёртвые… Новость о побоище моментально облетела весь порт, но никто не рискнул лезть в эту заварушку. Портовая стража копила силы, чтобы одним ударом всё пресечь, но пока силы не накапливались. Стандартные тройки, пятёрки и десятки стражников тут явно не годились. Поддержка магов была, но в драке участвовали юканцы, поэтому вмешательство затягивалось. Чего уж там, тихо ожидали, что сейчас кто-нибудь победит, и вот его уже можно будет брать в оборот.
        В какой-то момент побоище затихло, и глазам самых любопытных предстал развороченный причал и пробитые стены складов вокруг. Пострадали и два соседних корабля, рыбацкие барки. Набережная была усеяна трупами тех, кто подвернулся под горячую руку вначале некромантам, а затем и юканцам. И с «Ласточки» юканцы деловито вываливали в воду трупы некромантов. Казалось, никто из юканцев не пострадал, но всё же одного из них убили, и были раненые.
        Портовая стража, поколебавшись, начала приближаться к месту бойни.
        - Ах ты, [цензура]! - раздался громовой вопль над головой.
        Я уже практически ничего не видел и не ощущал, но всё ещё мог слышать по какому-то капризу судьбы. «Кто там опять не даёт мне спокойно умереть», - подумал и даже попытался сказать это вслух, но не смог. Меня трясли и пытались привести в чувство, но не помогало. Тогда меня отпустили, потом раздался хруст, ещё хруст, и что-то коснулось груди.
        - К тебе взываю, Юкана! - раздался голос Чезаре. - Яви свою справедливость!
        Резкая боль - и сразу вслед за ней резкое облегчение, будто угли залило водой. Проморгавшись, я обнаружил, что сравнение было недалеко от правды. Разрез на груди, куда капала кровь из руки Чезаре. Юканец сжимал и разжимал кулак, стараясь выдавить ещё крови, и мне даже как-то стало не по себе.
        - Спасибо, я уже в норме, - пискнул я.
        - А-а-а, молодец! - громыхнул тот. - Сейчас, ещё немного надо, чтобы наверняка!
        Покапав ещё крови, он залепил разрез какой-то жвачкой из смолы, совершенно не заботясь о всяких там гигиенах и стерильности, и потащил меня наружу. Комитет по встрече в лице сотни стражи, кучи зевак и любопытствующих и команды магов, весьма сосредоточенных, уже бурлил на причале. Трое юканцев насмешливо смотрели на толпу и демонстративно делали вид, что ничего не происходит. В воздухе витало напряжение, но лично я в те минуты действительность осознавал слабо. И надо сказать, превалировали два чувства: радость, что остался жив, и разочарование, что всё-таки не умер.
        - Ну что собрались?! - громко спросил Чезаре. - Была совершена несправедливость, мы её исправили! Вопрос закрыт, можете расходиться!
        - Кто оплатит убытки? - раздался выкрик из-за спины стражей, и через их строй протолкался грузный мужчина совершенно небоевого вида. - Кто оплатит всё то, что вы натворили? Справедливость, говорите? Так по справедливости надо оживить всех напрасно убитых, восстановить все здания, починить корабли!
        - Мы не занимаемся финансовой справедливостью, - отрезал Чезаре, - только тем, что натворили маги! В качестве компенсации можете забрать этот корабль! - Он притопнул по палубе «Ласточки», но, видимо, этого было недостаточно.
        - Вы что, не могли тихо-мирно подраться в отдалённом уголке?! Зачем было устраивать побоище прямо в центре порта! - продолжал стенать мужчина, похоже, главный казначей и местный финансист, и я даже ощутил жалость к собрату по профессии.
        Но это я, а вот Чезаре повысил голос:
        - Затем, что некроманты причалили именно здесь! Справедливость мы творим там, где видим, а не там, где кому-то удобно! Хватит испытывать моё терпение! Все вы знаете, кто мы, и знаете, что мы были в своём праве! Можете предъявить претензии некромантам, пока они ещё ходят по земле Юканы!
        Трое его приятелей уже стояли рядом, обнажив оружие, и толпа заколебалась. Самые осторожные, почуяв запах нового побоища, начали разбегаться. Юканцы выжидали, стража стояла на месте, маги чуть отодвинулись, и это будто послужило сигналом. Не прошло и десяти минут, как пространство вокруг корабля опустело, остались только стражники, маги, местный финансист и мы впятером на палубе. Мне к тому времени стало уже настолько лучше, что я смог сам стоять. Если у юканцев такая целебная кровь, то их, по идее, должны были бы непрерывно ловить, но в тот момент расспрашивать было как-то не с руки, и я молча ждал вместе со всеми.
        Кривая судьбы в этот раз оказалась в руках юканцев и поэтому не смогла как следует выгнуться.
        Сдавшись, финансист начал оценивать «Ласточку», потом пришёл комендант порта и наорал на всех, мол, какого хрена бросили всё и сбежались толпой? В первый раз, что ли, такое видите? Быстро ноги в руки и по местам, пока он, комендант, лично всех не поубивал, предварительно оштрафовав. Как мне показалось, крики его были изрядно окрашены страхом перед тем, что юканцы сейчас решат сотворить ещё справедливости и снова начнут махать мечами и кинжалами.
        Надо заметить, что справедливость юканцев никогда, с самого момента их появления, не носила характера личной наживы или мести. Они именно творили справедливость, как её понимали, во имя своей богини, и исправляя совершённое магами. И все это знали, и знали, что если уж юканцы начали говорить о справедливости, то бесполезно что-либо доказывать. Но на этот раз слишком уж кроваво и резко всё получилось, вот и началась суматоха, а потом и паника, а потом и беготня, и тут ещё и казначей возник, поэтому и вышла такая сцена. Если бы юканцы просто забрались на корабль и прирезали некромантов, никто им и слова не сказал бы, но слишком уж боевитые оказались соратники у Тиберия. В результате, как бывает, пострадали непричастные, но лично мне в тот момент, сами понимаете, было на всё наплевать. В конце концов, эти люди были мне никто, как и я им, в отличие от юканцев.
        Чезаре и команда, убедившись, что недоразумение исчерпано, покинули порт, естественно, вместе со мной. Вопиющей несправедливостью в данном случае оказалось то, что не только было прервано паломничество, но и навалились сопутствующие факторы: нападение, пленение меня, и плевать, что водные не знали о моём иномирском происхождении. Хотя я не совсем въехал, при чём тут моё происхождение, но понял, что в глазах юканцев это было отягчающим обстоятельством. Отягчающим для водных, разумеется, в результате чего завертелось колесо.
        Тогда, отбив нападение и перебив часть гарнизона водных, Чезаре убежал, но, в отличие от меня, сделал это грамотно. Погоня его не нашла, а сам он отправился творить справедливость. В результате некроманты получили информацию, приведшую к падению опорного пункта водных. Были там ещё какие-то закрутки, которые Чезаре не стал раскрывать, решив, что хватит с меня и такой информации. Закрутились, завертелись шпионские замыслы и интриги, и в результате Чезаре с командой подловили некромантов на обратном пути, освободив мою подыхающую тушку.
        - Надо сказать, ты одной ногой уже опустился в могилу, - заметил Чезаре, - но так как это было бы несправедливо, я воззвал к Юкане и поделился своей кровью.
        - М-м-м, - промычал я.
        - Мы неподвластны магии, и моя кровь убила заклинание, пожирающее тебя изнутри, - пояснил Чезаре, понявший, что я ничего не понял из случившегося. - Так что не думай, что у нас лечебная кровь, я просто убрал убивающую тебя магию.
        - А-а-а, - промычал я в другой тональности.
        Собственно вопрос стоял так: окакой справедливости шла речь, чтобы ради неё убить столько народу? Но вслух я спросил совершенно другое, хотя и не менее актуальное:
        - Так что теперь со мной будет?
        - Нет, в юканца ты не превратишься, и не надейся! - расхохотался Чезаре. - Хотя и можно сказать, что мы теперь побратимы. Но не думай, никаких прав это тебе не даёт, одни обязанности творить справедливость!
        - Хмм, а это обязательно? Я всё-таки как-то далёк… от возможностей юканца, - подобрал я дипломатическую формулировку.
        - Нет, не обязательно! Впрочем, если однажды… А, нет, это пустое. В общем, думаю, надо продолжить паломничество к храму. Ты как, поедешь со мной?
        - Э-э-э-э… - протянул я. - Как-то неожиданно. Не готов сразу ответить.
        - Понимаю! - опять расхохотался юканец. - Сейчас поедим, отдохнём и тогда будем думать!
        Поедая сочное, отменно прожаренное мясо, какую-то зелень, хлеб и запивая всё слабым вином, я продолжал дивиться зигзагам, которые рисует судьба. Впрочем, надо полагать, это не прекратится, пока не уничтожат некромантов и координаты их источника не потеряют ценность. Или пока мне не сотрут память, доведя до сведения всех сторон, что бесполезно меня хватать и волочь. Тут ведь всплыла ещё одна особенность защиты источников, ведь, сколько я ни твердил координаты тем же водным, не помогло. Как хранитель, я должен был и мог провести толпу к источнику, но передать координаты не получалось. В связи с чем моя тушка приобретала двойную ценность или угрозу, смотря с какой стороны подходить к вопросу. В результате случилось то, что случилось, и оставалось только сожалеть, что меня не освободили раньше.
        - Так всегда бывает, - пожал плечами Чезаре, - где-то не успели, где-то не доплыли, и в результате страдают не те, кто должен отвечать за свои злодеяния. Ты, люди на причале сегодня, солдаты водных, рыбаки…
        - Но это вас не останавливает?
        Чезаре потёр подбородок и начал пояснять вроде бы очевидные вещи, но как-то ускользнувшие от меня:
        - Это в твоём мире, Игорь, начали ценить жизнь, и то сколько войн прошло, и всё это без магии, что, конечно, удивительно, но сейчас не об этом. В нашем же мире жизнь не стоит практически ничего, не говоря уже о том, что это все мелочи в сравнении с установлением справедливости.
        - Почему же вы тогда озаботились спасением моей жизни, раз жизни тут не стоят ничего?
        - Потому что справедливость! - многозначительно ответил Чезаре.
        Я всё равно ничего не понял, но сделал вид, что понял. Похоже, надо быть юканцем, чтобы въезжать в такую логику и осознавать, что всё верно. Местные вон жители поняли же и разошлись? Или они просто побоялись с юканцами связываться, которые, видимо, не постеснялись бы во имя справедливости накидать ещё штабель трупов? И чего стоит их справедливость без милосердия? Отличные вопросы, главное, вслух их не задавать, а то всё это может плохо кончиться для меня. Решат, что во имя справедливости теперь надо укоротить меня на мою дурную голову, дабы не задавала глупых вопросов. И укоротят, будьте спокойны, у этих парней слова с делом не расходятся. Так что вслух я сказал совершенно иное:
        - Ну тогда надо отправляться быстрее и вознести хвалу Юкане в её храме, возблагодарив за спасение!
        Надо заметить, чувствовал я себя в тот момент хорошо, несмотря на всё пережитое. Так сказать, взбодрился после энергетика из крови. Поэтому, произнося предложение отправиться быстрее, был вполне искренен и серьёзен и сам верил в то, что говорил. Опять же, добравшись до храма Юканы, можно рассчитывать на какой-никакой, но нейтралитет Серёдки, где полно магов без источника. Типа корпоративная солидарность, хотя тут ещё бабушка надвое сказала, будет ли за меня кто вступаться, ну, кроме этих сумасшедших юканцев.
        - Юкана всегда в нашем сердце, и мы можем взывать к ней где угодно! - с пылом воскликнул Чезаре. Потом посмотрел на меня и добавил: - Но тебе лучше посетить Её храм. Готовься, через полчаса отплывём.
        Глава 17
        Отплытие прошло буднично: мы сели в лодку и поплыли. Приятели Чезаре, или братья, или родственники по маме, в общем, остальные юканцы, пошли куда-то в сторону города. Ни долгих прощаний, ничего, просто хлопнули Чезаре и меня по плечу и пошли. Лодка шла ходко, и я задал вопрос, который давно меня волновал:
        - А если будет шторм?
        - Тогда лодка перевернётся, - пожал плечами Чезаре. - Это же очевидно.
        - А нам что делать?
        - Держаться за лодку и пытаться не утонуть, это опять же очевидно. Да не волнуйся, в ближайшие дни штормов не будет, а там уже и до Серёдки будет рукой подать, - успокоил меня юканец.
        - Ну тогда конечно. - Я было расслабился, но тут же вспомнил ещё одну вещь: - Маги воды меня тоже ищут! И тебя наверняка!
        Чезаре расхохотался, сбившись с ритма.
        - Никто тебя не ищет, потому что знают, что ты мёртв.
        - Как мёртв?
        - Как обычно выглядят мёртвые? Вот и ты, точнее, обманка с твоим лицом так и выглядела.
        - Как? Кто? А-а-а-а, некроманты?
        - Ага, - кивнул юканец, - устроили шпионские игры и, если не ошибаюсь, решили воду со светом стравить через тебя. Накидали ложных улик.
        Точно, они же о чём-то таком друг с другом говорили!
        - Замаскировали свою магию, - продолжал рассуждать Чезаре, - ну и что-нибудь ещё сделали. Бравые ребята, даже немного устали с ними махаться. Опять же, одного из нас убить - это надо очень постараться либо иметь десятикратный перевес в сильцах. В древности, похоже, некроманты побоевитее были.
        - Это точно, - прошептал я, вспоминая эпизоды с Тиберием. - Один из вас погиб, а вы как-то…
        - Не устроили пышные похороны? - понимающе продолжил Чезаре. - Это ни к чему. Любой из нас, умерев, отправляется сразу к Юкане с осознанием выполненного долга и правильной жизни. Так что всякие проводы не имеют смысла, мы все знаем, что ушедший прожил правильную жизнь и правильно умер.
        - Э-э-э-э… откуда такая уверенность?
        - Потому что юканцы живут либо правильно, либо не живут вовсе! - отрезал Чезаре, заканчивая разговор.

***
        Сменяя друг друга на вёслах, мы плыли четыре дня. Переночевать приставали к мелким островкам, коих тут было богато, огибали большие острова, с посёлками и даже городами, не приближались к крупным кораблям, и в общем-то, можно сказать, нормально путешествовали. Никого особо не интересовали, как ни странно, учитывая события последних недель, и Чезаре объяснял это тем, что мы уже почти доплыли до Серёдки. Мол, тут и движение сильнее, и магов больше, и как бы уже и не совсем сфера влияния водных, хотя они и опекают Серёдку.
        - Конечно, дай водным волю и силу, они вообще всё Внутреннее море захапали бы, - пояснял Чезаре. - Но всё же их амбиции многим поперёк горла, да и теперь, когда магических государств стало меньше, водные слишком уж стали выделяться.
        - Э-э-э… - стал припоминать я, - некроманты говорили, что в следующем цикле магов воды будут зажимать.
        - Вполне возможно, - согласился юканец.
        Мы сидели на берегу очередного мелкого островка, жгли костёр из набранного хвороста и пары брёвен, валявшихся на берегу, ели мясо с сухарями и чувствовали себя прекрасно. Особенно я, можно сказать, просто наслаждался этой спокойной походной жизнью и спокойными разговорами о том о сём, попутно познавая мир.
        - Смешно, конечно, - продолжал Чезаре, - боги создавали этот мир, чтобы выяснить, какая магия сильнее, но получилось прямо наоборот. Самых сильных уничтожили первыми, и теперь любого, кто возвысится над другими, сразу бьют. Слабые собираются толпой и уничтожают сильного, так что победителя, в смысле, магов, которые победят, следует называть не самыми могучими, а самыми изворотливыми, хитрыми и выживаемыми.
        - Может, боги этого и добивались?
        - Не знаю, может, и так. Думаю, скоро узнаем, сколько там осталось до финала - лет сто или около того. Хотя думаю, никто сюда не вернётся, и оставшиеся в живых будут влачить бесцельное существование.
        - Вроде как ребёнок - поиграл и выбросил игрушку, забыл о ней? - подобрал я сравнение.
        - Именно, - кивнул Чезаре. - Наш мир создали как игрушку и потом забыли о ней.
        Обдумав то, что было мне известно, я сделал предположение:
        - Думаю, будет всё не так.
        - А как?
        - Победители - единственное магическое государство, которое останется. Люди объединятся и уничтожат их. Или Юкана даст вам распоряжение, и вы убьёте оставшихся магов.
        - Почему?
        - Потому что это будет справедливо, - привёл я козырный аргумент. - Убрать всех магов, чтобы люди могли жить спокойно!
        Чезаре глубоко задумался.
        На пятый день мы добрались до острова-крепости, опорного пограничного пункта Серёдки. Как пояснил юканец, по соглашению с водными Серёдка контролирует острова и воды вокруг себя на день плавания. В условиях плотной заселённости и островитости в центре Внутренного моря это очень и очень немало. Погранцы на нас расслабленно не смотрели и расхлябанностью не страдали.
        - Сканируют, - хмыкнул Чезаре.
        До острова было ещё плыть и плыть, но он же юканец… Я и спросил.
        - То, что на нас не действует магия, ещё не значит, что мы не можем её чувствовать, - ответил Чезаре. - Да и ощущения от сканирования самые премерзостные, будто кто-то пытается залезть тебе под кожу.
        Оставалось только радоваться, что я такого не ощущаю.
        - Вот теперь они знают, что нас двое или что ты один, всё зависит от опыта местных магов.
        - Не понял.
        - Мы неуязвимы для магии, что есть, то есть, - пояснял Чезаре, пока я грёб. - Но те, кто занимается сканированием и определением, сумели обойти этот факт. Там, где мы, юканцы, их сканирующие заклятия показывают слишком пустое место. Не спрашивай, что это значит, передаю так, как мне самому это объясняли. И вот по этому слишком пустому месту и определяют, что здесь юканец. Но это зависит от опыта, неопытный сканер не заметит разницы.
        - Надо полагать, на границе служат опытные, - заметил я.
        - Не факт, - помотал головой Чезаре. - Всё-таки с магами воды - дружба, а кто другой тут сильного флота не выставит. Так что могли и расслабиться, поставить неопытного, чтобы тренировался. В любом случае они знают, что к ним плывёт лодка, и, скорее всего, в нашу сторону выйдет патрульный кораблик. Или подлетит птица, маг посмотрит её глазами, или ещё что-нибудь. Посмотрят, кто мы, определят курс, если надо, выйдут на перехват. Если увидят, что плывем прямо к ним, то подготовятся к встрече.
        - А зачем мы, кстати, плывём к ним?
        - Затем же, зачем заплывали к водным, - покривился юканец. - Отметиться, получить разрешение на проезд, чтобы потом, уже на самой Серёдке, не доставали патрули.
        - Хе, а у вас, смотрю, бюрократия тоже развита.
        - Пришлось, слишком уж много людей начало бегать туда-сюда, ища спокойный уголок. Да и сколько той бюрократии - отметку поставят, и езжай себе дальше.
        - Таможенные сборы? Въездная пошлина?
        - Мы же не везём ничего ценного, - удивился Чезаре, - за что с нас деньги брать? Наоборот, мы же будем есть-пить, покупать вещи, в общем, оставим местным много денег, так что им смысла нет брать с нас деньги ещё и за въезд.
        - Разумно, - согласился я, вспомнив туризм своего мира.
        Воображение немедленно дорисовало, как я открываю туристическую контору с лозунгами: «Горящие туры!», «Экскурсия по местам боёв!», «Настоящий корабль магов воды и возможность сразиться с врагами!», ну и так далее. Бред? Несомненно, местным такая туристическая экзотика на фиг не нужна. Это в нашем спокойном сытом мире можно развлекаться, катаясь по миру, а здесь каждый день на выживание, не до искусственных приключений.
        - Сам понимаешь, помогать тебе дальше не смогу, - предупредил Чезаре, - меня зовут дела, а ты вроде как раз к Серёдке и рвался?
        - Есть такое, рвался.
        - Ну, думаю, не пропадёшь, пойдёшь в ученики к местным, - начал рассуждать юканец, - потом отслужишь острову какое-то время, там тебе и казённую квартиру дадут, и денег немного подкинут. Отслужишь, станешь уважаемым магом, тогда уже станет понятно, что тебе делать дальше.
        - Угу, - кивнул я, не распространяясь о планах как можно быстрее унести ноги из этого мира.
        Ещё разозлится или решит, что это несправедливо, что он меня спасал, а я сбегаю. Хряк - и отрежет голову, ага, во имя справедливости. Так что ну его, вначале доплывём, сходим в храм, расстанемся друзьями, а уж потом я возьмусь за планы бегства. И мне спокойнее будет, и Чезаре не расстроится.
        - Не сказать, что техномаги в большой цене, - говорил Чезаре, - но и не бедствуют. Спрос всегда есть - новые механизмы делать, старые чинить, да мало ли! Главное, наставника найти, а то сам ты, смотрю, так и не подрос в силе.
        - Это да, - вздохнул я. - Но я так и не понял, как магии учиться и как с ней работать.
        - Меня тоже не спрашивай, не по моей части, - махнул рукой юканец, - но здесь должны быть специалисты. Маги без источника, кто успевает убежать, рано или поздно оказываются здесь, на территории Серёдки. И это всем выгодно.
        - Чем?
        - Нужен тебе специалист по непрофильной магии - обращайся сюда, не промахнёшься. Надо найти кого-то из магов, бежавших от правосудия, или от погони, или ещё от чего, - опять же сюда.
        - Э-э-э… погоди, погоди, - заволновался я, - так это и меня здесь будут искать?
        - Может быть, - спокойно ответил он, - а может быть, и нет. Маги воды думают, что тебя убили в том нападении на их опорную крепость. Маги света думают, что ты сгинул вместе с их кораблями. Некроманты, скорее всего, решат, что экспедиция за тобой провалилась, а когда начнут собирать слухи и сведения, всё упрётся в нападение юканцев, и расскажут им, что все умерли во имя справедливости.
        - Есть ещё метаморфы.
        - Думаю, тебе, Игорь, всё равно спокойнее находиться здесь, чем сидеть в пыточной у водных или светлых, - усмехнулся Чезаре. - А метаморфы… ты же сам говорил, что отнеслись к тебе хорошо? Так что не всё так страшно, и даже если они думают, что ты жив, а не сгинул с их кораблём, то никто тебя с ходу пытать не будет. Ну, съездишь с ними к источнику, ты же всё равно собирался это сделать?
        - Не я собирался, а за меня решили, - слабо возразил я.
        Ибо то, что говорил юканец, являлось чистой и незамутнённой правдой. Просто я себе не отдавал в этом отчёта. Да и кто бы в таком признавался сам себе? Это ж надо принять, что ты дурак и все тобой вертят как хотят, а ты ничего сделать не можешь. Очень, знаете ли, обидно для самолюбия такое произносить, даже мысленно.
        - Ну, не важно, ты или тебя, главное, что убивать сразу не полезут, может, даже обучение у них предложат.
        - М-м-м… да, было такое, Луиза предлагала, - припомнил я.
        - Ну вот видишь! Если предложат ещё раз, соглашайся! Маги с источником - это серьёзно.
        - Так это, я же не по их профилю, - немного беспомощно ответил я, но ведь правда же?
        - Выпишут тебе учителей или свозят под охраной, ты, главное, понимай - мощь у них отменная! Маги без источника всё-таки проигрывают в силе, ну и государство, сам понимаешь, не баран чихнул. Серёдка - это, конечно, что-то, но всё же магические государства мощнее многократно. Если бы водные не прикрывали, ещё неизвестно, сколько остров просуществовал бы.
        - А водным с того какая выгода?
        - Так маги всех профилей под рукой! Водным, как союзникам, всегда скидка, да и проигрыш в силе - это когда один на один, а когда толпа - там ещё неизвестно. Магическим государствам тяжело такую толпу профильных магов собрать, а Серёдке - запросто, сами сбегаются, и все военнообязанные.
        - Как это? - насторожился я, ещё не хватало тут в казарме жить и плац подметать.
        - Да вот так: каждый маг в обязательном порядке проходит курсы, как держать оружие, куда бежать, если напали, как обороняться и нападать, ведь в любой магии на этот счёт хоть пара заклинаний, да найдётся, - со вкусом пояснял Чезаре.
        Вот сразу видно, сражения - это для юканцев. Военнообязанность магов крайне восхищала Чезаре, не тем, конечно, что там были маги, а именно фактом военнообязан - ности.
        - И если война, так сразу всех собирают, и - опля, маги уже немного, да обучены.
        - Так война здесь непрерывно!
        - Это между магическими государствами непрерывно, а речь идёт - если прямо на Серёдку или её владения напали. Редко, но бывает, а редко - потому что водные рядом, и потому что из Серёдки сразу толпа магов приносится и начинает направо и налево бить, ломать и крушить. У нападавших, допустим, щиты от воды, но как защититься, когда на тебя наваливаются представители нескольких десятков магий?
        - М-м-м… Применить универсальный щит?
        - Нет такого, - отрезал Чезаре. - В каждой школе защищаются по-своему. Нет единого щита, который подходил бы всем и использовался всеми.
        - Жаль, - вздохнул я.
        - Да нормально. Ну, в общем, считаю, что вопрос обороны Серёдка решила правильно, хотя против магического государства и не устоит. Из первой пятёрки, от тех, кто в конце, может, и отобьётся. От тех же некросов, взбреди им в голову такая идея, Серёдка точно отмашется.
        - Тем более мы, ну в смысле вы, подорвали их мощь, - подхватил я.
        А ведь и в самом деле. Количество подселённых некромантов - величина конечная, и юканцы сократили её на одну пятую. Очень значительная цифра, если вспомнить, что некры пошли на распечатку древних прародителей от полного отчаяния. Не то чтобы теперь можно смотреть в будущее без опаски, но ведь и вправду, основные охотники за координатами источника выносятся за скобки. Кто считает, что я мёртв, кто будет не в силах меня достать, уже можно сказать - прогресс в приключениях.
        - Ну вот и доплыли, - удовлетворённо сообщил Чезаре. - За хорошим разговором и дорога короче.
        - Эт точно. - И я кинул взгляд через плечо.
        До острова с крепостью оставалось не более двухсот метров, и нас уже готовились встречать. Будем надеяться, здесь не лезут сразу в драку и не разыскивают такого знающего меня.
        Глава 18
        На пограничной заставе всё было тихо и в меру спокойно. Вокруг нас не бежали толпы, бряцая оружием, никто не торопился предъявлять обвинения или хватать и тащить в кутузку. Несколько солдат, один маг с ними, один в отдалении, посмотрели, спросили о цели визита, услышали «паломничество» исразу потеряли интерес вообще. За две минуты Чезаре выдали бумагу, в которой я был указан как «друг юканца», вот уж сподобился на достижение! Потом мы набрали воды в колодце и отчалили дальше. Вот всегда бы так! Просто и деловито. Пограничники смотрели на нас пустыми глазами, ни проблеска узнавания, ничего. Возможно, дело было и в том, что с юканца на паломничестве не возьмёшь ничего, кроме лодки и еды, да и одежда на нас была далеко не парадная. А может, просто мне никак не удавалось поверить, что моя тушка никому не интересна. Согласитесь, вполне резонное неверие… учитывая всё случившееся.
        - Счастливого пути! - махнул нам рукой один из пограничников и отвернулся.
        Как мне рассказал Чезаре, те корабли, что мы видели на пограничном острове, составляли основу военного флота Серёдки. Всё те же быстроходные клиперы с движителями на водомётной тяге, которые Серёдка и производила. При необходимости они налетали тучей мошкары на врага, жалили, били и разбегались. Для борьбы с большими кораблями предполагалось заманивать противника ближе к суше и ударять оттуда отрядами магов.
        - Ведь как, - говорил Чезаре, - большие корабли требуют больших верфей, больше обслуживания, большие команды, ну и так далее, сам понимаешь.
        - Вроде того, - примерно и вправду понимал.
        - А водным зачем такие конкуренты под боком? Это остальные государства с источником они приструнить не могут, а Серёдку так очень даже. Вот и получается, что куча маленьких корабликов всех устраивает, включая водных, которые покупают их со скидкой.
        - Понятно.
        Чего уж там, ещё такая форма продажи кораблей является завуалированной взяткой от Серёдки магам воды, плавали, как говорится, знаем. Платят водным за «крышу», только называют и обставляют всё это цивилизованно. Видимо, чтобы не будоражить «широкие слои общественности», которая может всё не так понять. Хотя опять я сужу по меркам Земли, а как всё на Юкане обстоит? Ну, деньги в цене, ладно, это я понял, а остальное?
        - Раньше, несколько десятков циклов назад, когда и суши было больше, - продолжал Чезаре, - и магов с источниками соответственно тоже, Серёдка была не Серёдкой, а просто вольным городом, с каким-то там названием. Его периодически брали штурмом, уничтожали тех, кто там жил, перевербовывали магов, макая головой в источник, в общем, развлекались от души. Но маги без источника продолжали сбиваться в толпу, город кочевал, потом стало много воды, переехали на один остров, потом на другой, и в конце концов закрепились. Поладили с магами воды, подсобили им в критическую минуту, оказали некие услуги тем, этим, и пошло-поехало. Торговля развернулась, добираться до Серёдки с целью взять её штурмом оказалось уже сложно, а ненависти особой никогда и не было.
        - Ну да, ведь они уже не конкуренты в борьбе, - понимающе поддакнул я, дивясь вывертам местной истории.
        - Вот-вот, а раз просто так магов из Серёдки не натаскаешь, начали сотрудничать и дружить. Хотя всё равно полно примеров, когда под видом контракта просто перевербовывали магов или местные убивали кого-то из государств с источниками, грабили или ставили опыты, да и в самой Серёдке регулярно бывает грызня за власть, в общем, никак нельзя сказать, что всё стало спокойно и тихо. Скорее, просто Серёдка перестала ездить с места на место, и маги без источника обрели, скажем так, постоянное место жительства.
        - И давно?
        - Циклов десять назад, а может, и больше, - задумался Чезаре. - Мне говорили, да я позабыл детали, никогда особо не любил историю, даже в увлекательных пересказах.
        Прикинув в уме, я получил, что нынешнее состояние дел сохраняется уже лет двести, а то и больше. Очень даже неплохая стабильность для такого мира, как Юкана. Надо сказать, чем больше деталей истории мира открывалось передо мной, тем всё больше мне хотелось обратно на Землю. На хрен такие расклады, скажем прямо!
        - А сколько вообще здесь люди живут? Как тут с медициной?
        - Ну-у-у-у-у… - протянул Чезаре, - если у тебя есть деньги, или личное могущество, или связи, то можно жить очень долго. Ещё крайне желательно состоять в отличных отношениях с магами жизни, ну и там ещё с десяток условий, и в общем несколько сот лет прожить можно, хотя пока вроде никто не сподобился. Не скажу о самих магах жизни, они всё-таки всегда наособицу сидели, кстати, соседи твоих приятелей метаморфов, на Западном материке. Только метаморфы на севере материка, а жизнюки на юге.
        - При таких раскладах они, наверное, и победят.
        - Ох, сомневаюсь, - возразил Чезаре. - Войдут в пятёрку, может быть, а вот победить - вряд ли. При всех своих способностях к лечению и продлению жизни они абсолютно не боевые маги. До сих пор живы только потому, что остальным нужны их услуги, а ближе к концу их уберут.
        Мне почему-то вспомнился народный юмор о докторе, который лечит от жизни. Ох, чую, вылезут жизнюки под конец и ка-а-а-ак дадут всем проср…ся! Причём вполне может быть, что буквально дадут. Раз они так отлично лечат, то могут и убивать не хуже, просто процесс со знаком «минус», так сказать. Этические нормы? Да фиг его знает, какие у них там этические нормы, земные мерки тут опять неприменимы. Реально может оказаться, что маги жизни лишь притворяются мирными и беспомощными, а сами куют оружие и тренируются, дабы в решающий час выйти и победить. И думаю, умные головы в государствах магов учитывают этот момент.
        Опять же, если верить Чезаре, до выхода жизнюков в свет ещё лет семьдесят, так что я просто не доживу. Ведь у меня не будет возможности воспользоваться их услугами, чтобы своими глазами посмотреть, ринутся они в атаку или нет. Отстранённо рассуждая, если принять, что жизнюки специально маскируются, у них будут отличные шансы на победу. Циклы будут короткие, и им надо будет всего лишь ослаблять противников да сдерживать натиск. Конечно, объединённый натиск даже трёх государств с источниками - это страшно, но… фактор времени и фактор сдерживания, полагаю, перевесят. Оставшись же один на один с финальным противником, маги жизни жахнут во всю мощь, кстати, могут ли они её накапливать? Чезаре об этом ничего сказать не мог, потому что методики набора силы и прокачки рангов держались в секрете.
        Ну, подсмотрел я немного за Тиберием, так ведь всё равно мало что понял в его действиях. И не сказать, чтобы некромант много магичил, практиковался - это да, вспоминал заклинания, но чтобы исступленно, с пеной изо рта магичить - нет, такого не было. Хотя он был на низших ступенях, может, там и такого достаточно?
        А вот, скажем, чтобы первый ранг получить, уже надо прямо сутки напролёт колдовать? Интересно, тут есть что-нибудь наподобие «Магия для чайников» и «Краткое пособие по рангам для начинающих»? Было бы неплохо понимать хотя бы основы теории, а то как слепой щенок всю дорогу. Привезли непонятно куда, подселили в голову непонятно кого, поехали туда, поехали сюда, карту не показали… Хотя ладно, Тиберий постоянно карты смотрел, зато потом их никто не показывал. Переезды, погони, пытки, допросы, поездки, поездки, и всё как в тумане: куда едем, что вокруг - совершенно не представляю.
        Можно, конечно, заявлять, что я стану сильнее, изучу магию и карты, и вообще надо тренироваться, но знаю, что лень заест. Угроза жизни? Ну да, если непосредственно над душой кто-то будет стоять и понукать и прямо пытками и пинками заставлять, то, конечно, буду тренироваться. Но сам по себе… нет, не дождётесь. Изучать что-то новое и интересное - это всегда готов, а вот вкалывать и проливать литры пота, однообразно, день за днём, чтобы, возможно, гипотетически где-то там в будущем избежать каких-то проблем… Нет, для этого, как уже говорил и ещё много раз скажу, слишком ленив. И это грустная констатация грустного факта.
        Впрочем, людям свойственно не только ошибаться, но и меняться. Может, отдохнув душой и телом, я переосмыслю случившееся со мной, внезапно зажгусь вдохновением и помчусь навстречу приключениям. Опять же, можно рассматривать всё это как разновидность кача, будто в «Дьяблу» режусь или там в «Героев», где каждая единичка в плюс к Атаке или Силе вполне могла принести победу в будущем.
        Так что я смело вернулся к прежнему решению: вначале добраться до Серёдки. Там осмотреться и быстро-быстро, или не очень быстро, смотря как сложатся обстоятельства, но сделать ноги обратно на Землю. И уже там, сидя перед компом с бутылочкой пивка, переосмыслить полученный опыт и подумать, что мне делать с обретённой магией. Это будет правильно, спокойно и кошерно.
        Не надо думать, что стоило нам вплыть в пограничные воды, как вокруг засновали лодки и корабли и жизнь забурлила. Рыбаков стало больше, это да, но в остальном морской пейзаж не слишком изменился.
        - Основная жизнь в городе на центральном острове, - растолковал Чезаре. - Магам не слишком интересны эти острова, хотя вкусно поесть они любят. Так что тут в основном рыбу добывают, кое-где скот разводят и разные злаки выращивают.
        - Продовольственный пояс, ага, - понимающе кивнул я. - Знакомое дело. А маги, значит, не хотят пачкать руки?
        - Насколько знаю, вроде есть какая-то программа по увеличению урожайности, - пожал плечами Чезаре, - но что там и как, не интересовался.
        - Ладно, доберёмся, сам гляну, - махнул я рукой, и тут же возник следующий вопрос: - Деньги?
        - Что - деньги?
        - Что здесь выступает в роли денег?
        Чезаре изумлённо посмотрел на меня, потом, видимо, припомнил историю и сообразил, что никто меня не просвещал насчёт денег. Ну, Тиберий их использовал, так мне это ни о чём особо не говорило, да и вряд ли здесь единая валюта на всю планету. Потом же меня тащили туда, везли сюда, в общем, никто мне денег не показывал и не предлагал.
        - Серёдка использует в основном деньги водных, - сказал юканец. - Это удобно и облегчает им взаиморасчёты. Но какие-то свои монеты у них есть.
        - Из золота?
        - Не, какой-то алхимический сплав, но сам я те монеты не видел. Слухи, сам понимаешь.
        - Ага. Так что, получается, у каждого государства свои деньги?
        - Конечно, разве может быть иначе? - удивился Чезаре. Потом, вероятно, вспомнил что-то ещё из моих рассказов и рассмеялся: - Нет, деньги из бумаги - это хорошо, но расточительно! И чтобы везде были одни и те же деньги, это нужно, чтобы какое-то одно государство властвовало над остальными, явно или тайно. Кто у нас такое допустит?
        - Хмм, понимаю. А как же тогда идёт разница курсов, содержания драгметаллов в монетах и прочее? - спросил я скорее сам себя.
        Чезаре лишь пожал плечами, я же попытался вспомнить, что в земной истории на этот счёт было? Менялы, наживавшиеся на разных курсах. Изменение содержания золота и серебра в монетах без изменения номинала. Инфляция в чистом виде с одобрения государства. Истирание монет и вывод их из обращения, чеканка частными лицами и монополизация государством этой роли. Бумажные деньги и обеспечение золотом. Много чего мне припомнилось, но это не давало ответа на вопросы.
        Зато внезапно пришло понимание, что мне не хочется об этом думать.
        Да пошло оно в [цензура], это всё финансовое [цензура]! Мало мне было на Земле, тут ещё лезет и лезет! На фиг, есть деньги - хорошо, нет денег - плохо, и хватит с меня этого! Придя к такому решению и внезапно успокоившись, даже ощутил предвкушение чего-то неординарного при посещении Серёдки. В конце концов, тогда я рассчитывал, что сразу прыгну обратно. Ну, может, задержусь немного, всё-таки прыжок сколько-то стоит, накоплю денег на билет, так сказать, а потом - раз, и дома!
        Так что всё это в тот момент представлялось мне финалом тягомотных приключений, от которого уже можно будет даже получить немного удовольствия. В порядке компенсации, так сказать, за перенесённое. Возможная задержка перед отправкой не пугала, работать я всё-таки умел, хотя и не слишком любил, равно как и тренировки. В общем, сумбурно объясняю, но будущее тогда внезапно представилось мне в новом свете, и даже нахлынула какая-то такая лёгкая эйфория.
        - Сейчас доплывём до Квадрата, там заночуем, а завтра с утра отправимся уже к Серёдке, - проинформировал Чезаре.
        - Куда доплывём?
        - Квадрат - это остров такой. Форма у него квадратная, - пояснил юканец.
        - Маги так сделали?
        - Слухи ходят, что да. Скальный островок, но море его подтачивает, и уже он не столько квадрат, сколько квадрат с погрызенными углами, - хохотнул он, - но всё равно все по привычке называют остров Квадратом.
        - А что там?
        - Да поселение, руду какую-то добывают, стекло плавят, рыбу ловят, можно вот на ночлег остановиться, ничего выдающегося. Просто они аккурат в паре часов гребли от Серёдки, так что отоспимся, отъедимся, а завтра с утра не спеша и доплывём. Как раз пока догребём, пока в город зайдём, до храма дойдём да потом на ночлег определимся, день и закончится. Можно не спеша все дела переделать, - рассказал Чезаре. - Не люблю, когда под конец приходится бегать и суетиться.
        Тут я мог только понимающе вздохнуть, сам такое не слишком любил, хотя и приходилось регулярно этим заниматься. Финансовые дела такие, тут недосмотрели, там не та цифра - и давай всё по новой делывать, хотя вот-вот уже и контракт должны подписать, и так далее, и так далее. Понятно, на Юкане такой мощной бюрократии не будет, но в моих глазах это было только в плюс. Всё понимаю: порядок должен быть, законы должны регулировать, финансы должны учитываться… но это обилие бюрократии временами сильно утомляло. Просто до бешенства и кровавых пятен в глазах!
        - Эх, когда-нибудь, - внезапно мечтательно произнёс Чезаре, - всё это закончится, и можно будет съездить в другие миры, посмотреть своими глазами, как это живут люди без магии, и, судя по твоим рассказам, неплохо живут!
        - Съездил бы прямо сейчас, - посоветовал я, немного удивившись такой радикальной постановке вопроса.
        - Нельзя, - вздохнул Чезаре. - Мир всё ещё полон несправедливости, и это печально.
        Глава 19
        Гостиница на острове Квадрат не дотягивала даже до одной звезды. Вместо красивых служанок - хмурый дядька, из еды - каменный хлеб, засохшая каша и недожаренное мясо, пиво напоминало мочу молодого поросёнка, а чай и кофе отсутствовали в принципе. Сама гостиница представляла собой старое рассохшееся здание со скрипучими ступеньками, скрипучими полами и скрипучими окнами. Даже хмурый дядька временами скрипел, и казалось, сейчас он рассыплется на запчасти.
        - Скажи, зачем мы остановились здесь? - спросил я Чезаре, оставив попытки откусить кусок хлеба.
        - Затем, что здесь никого нет. «Дохлый пони» - самая непритязательная гостиница на территории всего Внутреннего моря. Низкие цены, несъедобная еда, плохие комнаты, молчаливый персонал без девушек - это как раз то, что нам нужно!
        - Почему?
        - Так говорю же… - В отличие от меня, юканец спокойно ел эту окаменевшую пищу и поэтому говорил с паузами на раскусывание. - Здесь никого нет. Никто тебя не увидит и не опознает. Постояльцы не набегут толпой, чтобы похитить тебя и увезти на другой материк.
        - Всё так серьёзно? - испугался я, ибо Чезаре явно не шутил.
        - М-м-м-м… - задумался юканец. - Не то чтобы серьёзно, но не хотелось бы снова носиться, разыскивая тебя.
        Ох, темнит что-то товарищ. И все эти рассказы о несправедливости… Ведь они не моргнув и глазом истребили два десятка таких же иномирян вроде меня. Что-то никто не нудел о несправедливости в их адрес, не бегал и не страдал. Или это потому, что я избавился от подселённого некроса, а они нет? Типа пока души некросов превалируют, всё в порядке и справедливость не нужна? Но даже если так, всё равно бред и ересь. Понять бы, что двигает Чезаре, но допросить этого громилу точно не получится. Вежливо запутать в словесных ловушках и заставить проговориться? Поймать на несоответствиях, заметить нестыковки, отследить контакты? Можно было бы, только шпион из меня хуже, чем следопыт, а следопыт, как я уже говорил, из меня вообще никакой.
        В общем, я насторожился. Нет, я не вскочил и не начал бегать по гостинице, обвиняя Чезаре во всём подряд. В конце концов, пытки у водных были, и юканец спас меня, или ловко вписался в операцию некросов и спас, какая, в сущности, разница? Заклинание-то было, и смерть уже подбиралась, так что не стоит заниматься конспирологией и разводить теории заговора. Следует завершить путешествие, вежливо расстаться друзьями и потом, при случае, попытаться разобраться. А не будет случая, так и не пытаться, хрен с ним, может, у них такие справедливость и логика, недоступные мне.
        - Думаешь, меня могут выкрасть? - уточнил я на всякий случай.
        - Ты, Игорь, не совсем понимаешь, что поставлено на кон, - заметил Чезаре. - Наималейший намёк, что ты жив, что где-то промелькнул, и поиски возобновятся.
        - Тогда, наверное, стоило замаскироваться?
        - Наверное, - отозвался Чезаре. - Умеешь? Сумеешь сыграть кого-то другого?
        Я помотал головой: такого точно не смогу.
        - Вот видишь. В таком неумело замаскированном виде ты точно привлёк бы внимание. Сейчас же ты просто мой спутник, подумаешь, плывёт юканец в паломничество, кого это волнует? Картина насколько обыденная, что на тебя даже особо внимания не обращают.
        - Ладно. - Опять я чего-то не понимаю. - Ну вот начну я жить на территории Серёдки, допустим, и что? Рано или поздно узнают, что я жив, и придут в гости, если всё настолько серьёзно и важно.
        - Очень важно и серьёзно, - кивнул Чезаре. - Собственно, из-за этого и… Ладно, не будем об этом. В общем, найдётся кому тебя замаскировать и прикрыть на год, а потом и некромантов прижмут. Самое главное потом будет не высовываться, и спокойно поживёшь до следующего года перемирия.
        - А тогда что изменится? Некроманты уйдут в историю и от меня окончательно отстанут?
        - Порталы откроются, - хмыкнул Чезаре. - А, ну да, ты же не в курсе. Порталы из других миров открываются сюда, на Юкану, только в год перемирия. Извини, но при всём твоём желании вернуться домой придётся тебе ещё пожить здесь лет десять, до окончания цикла.
        Это был удар. Не скажу, что в глазах потемнело, но крушение надежд состоялось капитальное. Застрял! Заперт! Не уйти, не убежать! Десять лет без Интернета! Нет медицины! Нет перспектив! Куда идти? Что делать? Мозг метался и придумывал вопросы, какие-то идиотские попытки «исправить положение». В общем, шторм разразился неслабый. Чезаре наблюдал с заметным сочувствием, что, кстати, очень раздражало.
        Вот теперь было самое время хлопнуть дверью, и я так и сделал. Покинул зал, где сидели только мы и трактирщик, и вышел подышать свежим воздухом. Уже окончательно стемнело, но ни звёзд, ни луны на небе не было, всё застили тучи. Тем не менее поддувал небольшой ветерок, принося запахи моря: гниющих водорослей, какой-то рыбы и прочей тошнотворной мерзости. Видимо, надо сидеть высоко-высоко в башне, чтобы ветер с моря доносил свежесть и прочие радости.
        Как-то всё неожиданно перестало быть радостным. Организм вспомнил старые привычки и заявил, что надо выпить, покурить и вообще впасть в состояние лёгкого кретинизма. Тогда, мол, на следующий день всё якобы будет проще, и пора уже привыкать к мысли, что застрял здесь. Нет, ну как, как я мог усомниться, что судьба не сделает очередной зигзаг и не испортит всё?!
        Отдышавшись и мысленно побуянив, я всё же был вынужден признать горькую правду. Скорую отправку домой я нафантазировал себе сам, хотя давно мог бы спросить того же Чезаре, как тут обстоят дела с порталами. Да и никто не обещал мне этой отправки, речь шла исключительно о том, что нужно посетить храм Юканы. Но [цензура] как обидно-то! И собственные ошибки признавать обидно, и то, что мечта вернуться к прежней жизни в ближайшее время не сбудется! Это совершенно неправильно, мечты должны сбываться! Десять лет подождать, ха! Чтобы ждать здесь десять лет, надо обзаводиться работой, качать магию… Хотя… стоп-стоп-стоп… ведь Чезаре сразу мне об этом толковал! Ах ты ж! Неужели он сразу меня прочитал и моё решение вернуться? Хех, я же маскировался типа от него, делал вид, а толку, прочитали меня как книжку двадцатого кегля, издалека и не напрягаясь! И знаете, от этого стало вдвойне обиднее.
        В гостиницу, она же трактир, вернулся не скоро. Дышал, думал, вспоминал и пытался перебороть в себе обидки. Борьба шла с переменным успехом, пока ветер не разогнал тучи и неожиданно на небе не обнаружилось две луны. Первая вроде нашей, земной, а вторая вполовину меньше, но всё равно! Две луны! Это явное доказательство моей тупости: сколько уже в этом мире и не замечал, что тут две луны, - как-то внезапно примирило с действительностью. Опять же, такое очевидное напоминание, что ты в другом мире.
        Так что прошёл я в номер уже не то чтобы умиротворённый, но именно примирившийся. Придётся здесь жить, работать и прятаться, и надо теперь двигаться в этом направлении. Как там Чезаре советовал? Пойти на службу, обучиться за казённый счёт, потом отработать по специальности на государство, а там, глядишь, и цикл закончится. Что приятно в работе на государство, так это то, что госмашине ты безразличен. Положена тебе ставка техномага пятого класса, условно говоря, её и получишь. И не будешь годами ждать прибавки к зарплате, потому что самому высокому начальству не понравился цвет твоего галстука. Минусы, конечно, тоже есть, и весьма серьёзные, но мне ли привередничать?
        - Спасибо, Чезаре, - сказал я храпящему юканцу и тоже завалился спать.
        Скрип наших кроватей, храп юканца, мыши и клопы не помешали мне крепко уснуть и как следует похрапеть в ответ. Утром, зевая, подумал, что, наверное, поэтому владелец «Дохлого пони» такой мрачный, раз тут постоянно всё скрипит, храпит и пытается если не погрызть, то насосаться крови. Вообще дела со всякими вшами, клопами, мухами и прочей насекомой нечистью в мире Юканы обстояли лучше, чем я предполагал. Они, конечно, были, раздражали, с ними нужно было бороться, но до умопомрачения и тотальной завшивленности населения не доходило. Или я просто не в тех краях бывал, но даже если и так, то слава богу! Кстати, надо разузнать насчёт стационарных заклятий против всех этих насекомых или хотя бы о службе местной дератизации.
        В общем, организм примирился, и я уже прикидывал, как обустроить быт в местном антураже.
        Напомнив себе, что вначале надо всё же добраться до Серёдки и поступить на службу, я пошёл совершать утренние дела. Вернувшись, обнаружил, что Чезаре уже рассчитался с хозяином и готовится к выходу. Ну да, с учётом качества местной кухни можно обойтись и без завтрака. Точнее, даже нужно обойтись без этого завтрака.
        - Ну что, вперёд? Нас ждут великие дела! - Чезаре от души хлопнул меня по плечу.
        - Ага, величее некуда! - воскликнул я в ответ в той же тональности.
        Кажется, юканец не понял моей попытки пошутить и принял всё за чистую монету. Мы уселись в набившую оскомину лодку и поплыли, поплыли, поплыли. Хорошо, большую часть пути грёб Чезаре, с его мышцей всё нипочем, да и скорость выше. Я же довольно быстро начинал задыхаться, хотя, не будь тренировок, которыми нагружал тело Тиберий, вообще, наверное, не смог бы махать вёслами дольше десяти минут. Хотя нет, потом приспособился бы, ежедневные тренировки и всё такое, но тут Тиберий, чтоб ему икалось на том свете, всё же сделал что-то полезное. А и ладно, всё равно уже скоро приплывём, да и Чезаре никогда не возмущался, что я мало гребу. Он вроде в одиночку собирался проделать весь путь, так что и так неплохо получилось для всех.
        Спустя два часа, как и предсказывал юканец, мы доплыли до центрального острова. Большого, вмещающего ту самую Серёдку. Следует заметить, официально остров проходил под названием Центральный, но в разговорах Серёдкой могли именовать как остров, так и город на нём, смешивая понятия. Как-то так закрепилось со временем, и хотя и неправильно, но использовалось повсеместно.
        В порт мы заплывать не стали, и незачем, и кораблей с лодками многовато, ещё задавят. Пристали чуть в сторонке, предъявили появившемуся патрулю бумаги, сходили ещё отметились отдельно, получив что-то вроде гостевой визы в магическом исполнении - к сожалению, Чезаре не знал подробностей, а то я с удовольствием послушал бы, как эта система работает, - и таким образом став гостями острова, и сразу направились к храму Юканы, расположенному на окраине города, но на окраине, которая находилась в глубине острова. Взгляд ловил знакомые здания и улицы, и я мог только подивиться, насколько крепко события того дня врезались в память, что даже сейчас всплыли. Попутно Чезаре рассказывал ещё кусочек истории, а именно - о храме:
        - Тут ведь как получилось: маги, конечно, зло, но в то же время истребление тех, кто без источника. А это вроде несправедливо получается, ведь они уже выбыли из общей схватки.
        - То есть зло, но маленькое, - подхватил я.
        - Не маленькое, просто меньше, - поправил Чезаре. - И толика несправедливости. Тогда Юкана возвела этот храм, и сейчас он выглядит точно так же, как тысячу лет назад.
        Тысячу? Ладно, не будем заострять внимание на нестыковках времени, но отметим для себя.
        - И храм дополнительно защищает Серёдку как фактом своего присутствия, так и тем, что он единственный во всём мире. Плюс к этому мы же совершаем сюда паломничество, - Чезаре улыбнулся, - и число юканцев в этом городе выше, чем где-либо ещё в мире. Это очень остужает местных буйных магов, и они ведут себя спокойно. Или спокойнее, чем их собратья из стран с источниками.
        - А почему Юкана не закрыла все проходы в этот мир?
        - Потому что это невозможно, точнее, не в её власти. Поэтому она сделала, что смогла, и поставила эти входы и выходы под контроль.
        - Что, однако, не помешало некромантам привести сюда сотню людей из других миров, включая меня.
        - Увы, - вздохнул Чезаре, - формально вы все дали согласие.
        И тут я припомнил детали «отправки». А ведь и вправду - дал! Эх, дурак! Но кто бы мог подумать в тот момент?! Кто вообще мог бы вообразить, возвращаясь вечером домой с работы, что тебя раз - и запихнут в портал, и так далее, и так далее по списку? Это, конечно, не отменяет того факта, что товарищ юканец тоже недоговаривает, но ладно, с этим я уже смирился. Тут у них, похоже, национальная забава такая - все кому не лень пытаются меня втёмную станцевать, или как там оно правильно называется?
        В общем, вскоре Чезаре поедет дальше вершить справедливость по-юкански, и это правильно, мне от этого лучше, спокойнее и надёжнее. В конце концов, если меня перестанут непрерывно возить, хватать в плен и пытать, думаю, сумею вжиться в этот мир, или хотя бы попробовать вжиться. Без всех драк, трупов, взываний к богам и прочей мути.
        Окончательно решив для себя этот вопрос, дальше я шёл совершенно спокойно. Чезаре тоже замолчал, и мы просто пересекли город, не вызвав никакого ажиотажа. Горожане не сказать, чтобы наводняли улицы, но и пусто не было. Бегали дети, периодически мелькали патрули, и тут я осознал ещё одну проблему. Вывески. Ни одной прочитать не смог. Глюк мироздания, даровавший знание языка, забыл снабдить знанием письменности. Что-то знакомое, конечно, проглядывало в закорючках, но это был больше самообман. Проникнуть силой мысли в письменность мне не удалось, и потом пришлось долго и занудно учиться за отдельные деньги.
        В общем, город как город, не мегаполис, конечно, и автомобилей нет, но в остальном… привычная среда. Улицы, дома, люди, магазины и прочая городская инфраструктура, радующая глаз и греющая душу. Да, пусть у меня нет денег, перспектив и работы, но это пока, подбадривал я себя. Главное, дайте пожить спокойно, без приключений, и всё у меня будет.
        Правда, при этом в глубине души сидела тоскливая заноза, - мысль, что не дадут. Не дадут пожить спокойно, и судьба опять будет крутить кривые, чтобы подгадить. Будто карма внезапно стала отрицательной, и переход в другой мир погнул чакры, сменив полярность удачи. Ну или что-то такое.
        - Ну вот, почти пришли! - удовлетворённо воскликнул Чезаре, указывая на громадину храма.
        Глава 20
        Да, когда нас выводили отсюда, мы не видели храма, он оставался за спиной. Величественное пирамидальное здание, в высоту метров пятьдесят. Высокое, в общем, а глаз у меня далеко не дальномер, чтобы точно сказать. Так что цифра примерная и очень субъективная. Площадь, занимаемая храмом, отнюдь не маленькая, так как помимо основного здания было несколько пирамидок помельче и что-то вроде ажурной ограды, красивой, но местами обшарпанной, с какими-то пятнами, где-то даже зияли дырки, в общем, нормальный забор в процессе эксплуатации.
        Храм же выглядел так, будто его построили лишь вчера. Полностью вычистили, помыли и оставили сиять. Глядя на такое, и вправду поверишь в божественное происхождение строения, так как никакая армия жрецов не справится с уборкой такой пирамиды. Остаётся только признать, что храм сам себя поддерживает в таком состоянии, и, если верить Чезаре, с самого момента создания.
        - Ну всё, - остановился Чезаре перед огромными воротами, - дальше тебе хода нет.
        Я не стал задавать вопросов, но юканец и сам догадался дать пояснения:
        - Эта часть храма только для паломников. Тебе во-он туда, видишь жёлтые ворота? За ними сидят жрецы, у них на службу и запишешься.
        - Разве они не…
        - Служат только Юкане? Нет, они просто присматривают за храмом и организуют тут всё. Они только называются жрецами, а правильнее было бы назвать их жителями этого места. Юкане не нужны отдельные люди, чтобы доносить её слова. Она всегда может обратиться к любому, если пожелает.
        - То есть местные жрецы служат Серёдке? - «гениально» догадался я.
        - Именно так. Они и понастроили тут мелких зданий, следят за порталами, в общем, хозяйничают с попустительства Юканы. Так что смело иди к ним, излагай, кто ты и что собой представляешь. Понятно, не стоит прямо во всём им доверять. Ну представь, что ты в своём мире пошёл искать новую работу, и действуй примерно так же. Ясно?
        - Ага. Примерно. Спасибо тебе, Чезаре.
        - Да и тебе, - хлопнул он меня по плечу. - Весело было. Надеюсь, ещё встретимся как-нибудь. - И он зашёл в храм.
        Я посмотрел ему вслед, хотел сплюнуть, но воздержался.
        - Надеюсь, нет, - сообщил воротам и пошёл к жрецам.
        В другой ситуации перед жёлтыми воротами, которые были втрое больше, чем те, в которые зашёл Чезаре, я остановился бы загодя - выкурить сигарету, надышаться, так сказать, напоследок. Но здесь не было ни сигарет, ни урн, ни даже луж, которые можно было бы долго и печально огибать. Просто площадка, мощённая камнем. Хотелось грустно пошутить о дороге из жёлтого кирпича и Страшиле без мозгов… Заприметив в воротах калитку, я пошёл к ней. Ну понятно, каждый раз ворота туда-сюда тягать никаких сил и терпения не хватит, так что калитка реально удобнее. И ворота закрыты, и пройти можно, да и запереть калитку - дело секунды, надо полагать. В общем, нормально сделали, что уже внушало некоторый оптимизм.
        Радостно проскочив в калитку, я заявил первому же попавшемуся человеку, что хочу найти работу. Человек почесал голову и сообщил, что проводит меня. Ну да, толпы бегающих с просьбой найти им работу и вообще толпы тут не наблюдается. Тихо, спокойно, даже возле калитки вахтёр с мечом не притаился. Так что и в очереди ждать не пришлось. Проводил меня человек к местному распорядителю по работам и ушёл.
        Жрец-распорядитель в совершенно затрапезной одежде посмотрел на меня и коротко и внятно представился:
        - Орсо, жрец Юканы.
        - Игорь, техномаг, - в тон ему отозвался я.
        Надо заметить, соображал товарищ быстро.
        - Желаете послужить нашему славному городу?
        - Желаю, - не стал я отказываться.
        - Секунду. - Он достал бумагу и карандаш. - Ранг, возраст, где родились и как к нам попали?
        - Вот, - я протянул бумагу, выданную погранцами, - вчера приехал вместе с юканцем, совершавшим паломничество. Ранг - десятый, возраст… двадцать восемь лет. Родился далеко отсюда.
        - Ага, место рождения - острова, - сообщил под нос маг, заполняя бумагу. - Желаете остаться и жить здесь?
        - Ну… да.
        - Ага, контракт с полным гражданством, - продолжал бубнить себе под нос маг. - Условия известны?
        - Нет, хотелось бы послушать.
        - Ладно. - Орсо отложил карандаш. - Садитесь, слушайте, расскажу полностью, видно же, что вы совершенно не в курсе.
        Как выяснилось потом, точно такое же мог бы рассказать и один из чиновников Серёдки, отвечающий за приём и трудоустройство магов, желающих послужить городу. Ситуации были типизированы, описаны в умных книгах и давно известны всем, кого это хоть чуть-чуть интересовало. Таким образом власти Серёдки пытались добиться беспристрастности при приёмах на службу, ну и показать всем магам, мол, у нас равные стартовые условия, трудись - и будет тебе счастье!
        Но по порядку. Итак, служба городу и государству была обязательной и весьма почётной. Можно было откупиться от службы, внеся изрядную сумму, но всё равно потом не преминули бы показывать в спину, и репутация упала бы. Так как откупиться могли себе позволить только маги из верхушки города, то они предпочитали служить, а не отлынивать. Сама служба выражалась в том, что маги трудились на благо города, куда пошлют, получали за это на порядок меньше денег, чем если бы сами заключали контракты, а взамен город предоставлял жильё, еду и, после определённого срока службы, гражданство Серёдки.
        Такие гости, как я, приехавшие только вчера, не имели права работать в городе, занимать какие-либо посты, покупать жильё и так далее. Всё, что было у нас из прав, - это право вести жизнь туриста. То есть, пока я трачу деньги, никто меня не трогает. Как только пытаюсь влезть в местную систему, не имея прав, меня берут и сажают в тюрьму. А потом отправляют на отработки или кормить рыб под воду, по-разному, в зависимости от причинённого ущерба. Способов получить гражданство было несколько, но для таких, как я, без гроша в кармане, но со способностями к магии, оставался практически единственный путь: идти на службу, тянуть полный срок и получать полное гражданство.
        В любой момент можно было разорвать контракт, заплатив неустойку и снова оказавшись в начале пути. То есть без гражданства и с правом вести жизнь туриста, тратя деньги. Горожанам-магам, которые шли на службу, такое не грозило, но за провинности вполне могли этого гражданства и лишить. Срок службы у горожан был фиксированный, а вот у приезжих отличался в зависимости от того, насколько много прав они хотели получить. В каком ранге находились, сколько денег при себе и так далее. Фактически я находился на самой низовой ступеньке, и мне светил полный срок контракта на двадцать лет, так как меня требовалось ещё обучать (это тоже удлиняло срок службы и срезало зарплату), предоставить жильё и так далее. Чем больше благ предоставлял тебе город, тем дольше надо было отработать, простая такая система, доступная и понятная всем.
        В общем-то всё варьировалось, как я уже говорил, от стартовых условий, но именно мои условия были наихудшими. У меня не было ничего вообще, кроме одного обращения к магии. Поэтому Орсо попытался мне намекнуть, что, мол, можно брать контракт и не на такой срок. Ну, не будет полного гражданства, не смогу там посты в верхушке занимать, так разве оно мне надо? Конечно нет, но здесь превалировали другие причины, озвучивать которые я жрецу не хотел. С одной стороны, он, конечно, был прав, но с другой - точил меня червячок сомнения. Ну как судьба опять начнёт вилять задницей? Лучше уж пусть мой тыл государство прикрывает, поит, кормит, снабжает и защищает при таких вот раскладах.
        И был ещё один момент, весьма важный. Полный курс обучения давали только тем, кто шёл на полное гражданство. При всех проблемах, нажитых в этом мире, мне всё же хотелось обучиться магии, да и кому не хотелось бы на моём месте? Так что плюсы полного контракта перевешивали минусы, а через десять лет, когда кончится цикл и откроются порталы, будет уже ясно, что почём. Либо сбегу туда, либо выкуплюсь и сбегу, либо ещё что-то, за десять лет всяко сумею разобраться, что вокруг происходит и как следует себя вести.
        Поэтому, дослушав Орсо, я всё же настоял, чтобы оформляли полный контракт.
        Жрец вздохнул и пошёл строчить по бумаге, как я во времена оны по клавиатуре. Ещё бы прочитать, что он там калякает, эх. Конечно, здравый смысл и житейская логика подсказывают, что пишет он обо мне и моём желании завербоваться, но всё равно… кажется, во мне постепенно растёт мощный боевой червяк паранойи, подозрительности и недоверия. Главное - сдерживаться, а то вырастет такой червячок, и закончится всё тем, что я очередному писарю голову проломлю. Просто так, без оснований, лишь потому, что подозрительно и буковок не знаю. Так что не надо таких раскладов, будем верить в обезличенность бюрократической машины.
        Дописав, Орсо позвал молодого парня, выдал ему задания на покупки в городе и показал на меня:
        - Проводишь его к зданию магистрата.
        - Магистрата?! - не удержал я удивлённого возгласа.
        - Да, магистрата. От слова «маг», - пояснил Орсо. - Там покажете бумагу, и вами займутся.
        - Понятно, - немного озадаченно ответил я. - Спасибо.
        - Это наша обязанность, - ответил Орсо и проводил нас из храма.
        Молодой парнишка, в сущности ещё вчерашний подросток, жадно расспрашивал меня, как там жизнь за пределами острова, так что я даже терялся, что отвечать. Поэтому неопределённо мычал, что, мол, люди везде люди, живут и живут, как всюду. Паренёк мне явно не верил, а я не рвался его разубеждать. Пусть верит, что там, далеко, стадами бродят сказочные чудовища, могутные маги, принцессы. Плавали - знаем, встречал я тут одну принцессу света, так всё очень плохо закончилось. Кстати, к вопросу о принцессах. Ладно, некромантов выпилят, а светлые-то останутся, и уж за принцессу точно без срока давности будут желать посадить меня на кол. Или ещё чего хуже.
        Остаётся делать вид, что я давно погиб.
        И на хрен я назвался жрецу своим именем? У местных другие имена, ну вот, можно сказать, и спалился. Блин, ну почему я не супершпион? Да, точно, в литературе обычно так и описывалось: прокалываются на мелочах. Ладно, тем больше поводов заключить полный контракт, чтобы вернее тылы прикрыть. И чем больше я работаю на город, тем больше город защищает меня, или что-то в таком духе. Возможно, преувеличиваю мощь и силу разведки, но всё равно надо поскорее вжиться и не выделяться.
        Паренёк продолжал спрашивать, я продолжал мычать в ответ и думать о своём. Так мы и шли обратно через город. Не через весь, конечно, всякие там административные здания оказались ближе к центру, где паренёк со мной и попрощался. Сам он, надо полагать, пошёл в порт, на рынок, или где здесь можно дёшево закупиться. Супермаркетов не наблюдается, и вообще, насколько помню, в Средние века рынок играл огромную роль.
        Здание магистрата - а магистратом здесь называют все ведомства магов по совокупности, - солидное, каменное, в три этажа, со всякими украшениями и статуями, в общем, художественная мини-крепость, а не здание, охраняли два солдата. Со скучающим видом они подпирали стену, никого не останавливая, глазели вслед девицам, то есть откровенно манкировали своими обязанностями. Уже потом мне пришла в голову мысль, что это такая хитрая ловушка, а настоящая стража бдительно сидит в засаде вокруг. Или в противоположных зданиях лучники/маги ждут сигнала.
        Впрочем, в чём тут фокус, я узнал сразу, едва зашёл.
        Моментально появились два товарища и ласково поинтересовались, чего я тут забыл. Магическая сторожевая система, с постепенным увеличением доступа, вот так вот. Вход в наружную дверь вызывал сигнал тревоги, только если прошёл не гражданин Серёдки. То есть вражеским шпионам, желающим беспрепятственно и бесшумно попасть в здание, пришлось бы вначале получить гражданство и натурализоваться. Я прямо восхитился таким решением, хотя в тот момент было не до восхищений, уж больно знакомо смотрели на меня два товарища. После таких взглядов следовали пытки, допросы и поездки в трюмах. Поэтому я быстро предъявил бумагу из храма, и взгляды немного изменились. Немного, но всё же.
        - Полный контракт? - хмыкнул один из них. - Иди в ту дверь. - Он показал на дверь, расположенную слева от наружного входа.
        Толково придумали. Заходит негражданин, его сразу берут в оборот и направляют в ближайшую дверь, там наверняка уже в повышенной готовности ждут. Если шпион, то расколят, если пришёл вербоваться, тут же и контракт подпишут, да ещё и с магическими клятвами и средствами контроля. Потом я узнал, что всё так сурово только для полноконтрактников. Дополнительный контроль и давление, чтобы отказались. Не хухры-мухры, вербуются надолго, мало ли кто потом захочет пойти на попятный, проще сразу слабых духом отсеять. Но это я узнал потом, а сейчас, попав в комнату и выдержав бюрократический и психологический прессинг, наконец хоть чего-то добился в этом мире. В смысле завербовался на службу, ещё не гражданин, но и не бесправный, никому не нужный иномирянин.
        Правда, в конце возникла заминка, ибо прочесть контракт и подписать я не мог, но заминка оказалась очень короткой. Не я первый, не я последний такой. Мне зачитали контракт, простой и без соплей, без всех этих вычурностей про форс-мажоры и прочую ерунду. Потом поставил три крестика, и я устно обязался выполнять требования контракта, поклявшись своей жизнью и магией.
        - И чтобы ты знал, - предупредил чиновник, - клятву нарушить нельзя, лишишься и жизни, и магии. Были уже умники, думали, что сумеют обойти.
        - Я не думаю о таком, - глядя в потолок, ответил я чиновнику.
        - Сейчас не думаешь, так лет через пять начнёшь, - отрезал тот. - Всё, иди в ту правую дверь, тебе укажут, где жить, дадут провожатого, чтобы всё показал, и отведут к наставнику. Теперь ты на службе, так что можешь расслабиться и дышать ровно. Серёдка своих не бросает, пока ты честно служишь. Ясно?
        - Ясно, - кивнул я и пошёл к двери.
        Ну что же, здравствуй, новая жизнь и служба!
        Часть вторая
        Техномаг на службе
        Глава 1
        28 июля 13 года 13-го цикла
        Корабль «Каракатица» специального отряда «Жёлтый» в103км от Серёдки
        Два жирных столба дыма было видно издалека. Вверху они сливались и расходились, создавая устойчивую иллюзию ядерного «гриба». Вперёдсмотрящий заорал:
        - Сигнал красный!
        И вправду, белые столбы постепенно окрашивались в красный, снизу вверх, и это означало, что пограничной заставе скоро придёт конец. Одна надежда, как всегда, на нас, и капитан немедленно скомандовал во всю мочь:
        - Полный вперёд! Запустить движители! Убрать паруса! Шевелитесь, немочь!
        Команда забегала, подгоняемая пинками и матом от старпома. Если до этого мы шли, что называется, под всеми парусами, то теперь нам предстояло жестокое испытание вестибулярного аппарата. Водомётный движитель имени меня и Пьеро, творение на стыке двух магий, получился слишком мощный. В процессе его использования корабль трясло, качало, мы почти прыгали с волны на волну, и помнится, в первые разы любое использование заканчивалось всеобщей тошниловкой.
        Сейчас-то ничего, пообвыклись вроде, и всё равно содержимое желудка то и дело подкатывает к горлу. Пришлось ещё дополнительно усиливать корпус судна, чтобы не разламывало при скорости. Но зато начальство довольно, случись чего - корабли теперь могут ускоряться, а экипаж потерпит, чай не маленькие. Регулятор мощности пока что в процессе создания, задач много, а я один, не разорваться.
        Паруса убрали, команда заняла места по расписанию, и корабль запрыгал по волнам.
        Вцепившись в верёвки, я подумал, что ремень безопасности что-то подозрительно трещит и что, случись чего, полечу за борт и разобьюсь. На такой скорости это просто как плюнуть, вон в последний раз два матроса так и вывалились, один насмерть, а второй остался инвалидом.
        Но зато островок с пограничной заставой стремительно приближался, и было видно, что бой ещё идёт.
        - Два корабля справа! - раздался крик Вито, командира нашего отряда. - Филис, не спи!
        Ударная сила отряда, маг огня Филис, тут же крутанул руками, сворачивая классический файербол, шар огня. Полуметровый такой шарик, на реактивной тяге, любимый трюк Филиса, благо собственный огонь его не берёт. Иначе он давно на одежде разорился бы - жар пёр такой, что даже паруса начали подгорать.
        - Отключить движитель! - раздался приказ капитана. - Поднять щиты! Боевое расписание!
        Движок отключили, и команда забегала, цепляя броню и вооружаясь саблями и арбалетами. Два корабля справа уже метнули в нас огромные стрелы, но промахнулись, сделав неправильную поправку на скорость. Ещё три корабля колыхались на волнах в бухте, каждый вдвое больше нашего небольшого барка.
        На берегу и по склону валялись тела, рубились уже у самых стен заставы.
        - [Цензура], с ними големы! - взревел Вито. - Джейх, не спи!
        Джейх - это я, с тех самых «весёлых» времён десять лет назад, когда мне оказалась доверена самая большая тайна некромантов. Уже и некромантов практически нет, а псевдоним остался. Светлые до сих пор точат зуб за принцессу, надо же было Тиберию тогда так оплошать! План был хорош, слов нет, но малейшая ошибка - и вот я пожизненно во врагах у магов света. Хорошо ещё, местные спецслужбы не зря хлеб едят и под это дело каких-то бонусов там себе нагребли и вражеских шпионов проредили.
        Не сказать, что Серёдка кишит шпионами, но их тут изрядно. В каждом из магов, местных магов, живёт неосознанная тоска по источнику, и на этом их и ловят. Пройти добровольную перековку, изменив магию, но сохранив воспоминания, или перейти под крылышко сильных магов - на эту сладкую конфетку поймали многих и ещё поймают.
        Поэтому я стал Джейхом, техномагом и одним из «цепных псов» Серёдки. Так нас называют за глаза, потому что мы беспощадны к врагам Серёдки и рвём всех, на кого указывает власть в лице своего представителя и куратора спец-отрядов, боевого мага первого ранга Этторе.
        В нашем отряде с кодовым названием «Жёлтый» все на полном контракте и все готовы биться до последнего за полное гражданство Серёдки. Вито, командир отряда, - телекинетик и левитатор второго ранга. Высок, силён, могуч и быстро соображает, с ним мы как за каменной стеной. Его правая рука - Филис, маг-огневик, тоже второго ранга, рыжий, взбалмошный, в общем, сам как огонь.
        Мой напарник - Риккардо, как и я, трёхранговый маг, главный молчун отряда, мечник, умеющий ускоряться. Он наша основная ударная сила в ближнем бою и не раз спасал весь отряд, когда нам буквально уже тыкали копьями в живот. Сейчас он, как всегда молча, наблюдает за сражением, положив руку на рукоять меча.
        Ещё с нами был Паоло, зверомаг, повелитель зверей и птиц, но в прошлой стычке с контрабандистами его убили, а замену пока не прислали. Пришлют после окончания текущей миссии, от которой мы все уже устали и озверели. Второй месяц нарезаем круги вслед за маньяками, подрезающими пограничные заставы. И вот вроде поймали, но при этом оторвались от основных сил, и теперь придётся биться почти в одиночку…
        Из трюмов выскочили три модели «паук», получившие приказ на активацию. Не самое лучшее моё творение, но самое массовое. Компактная шарообразная форма в походном состоянии, встроенные в конечности лезвия, на которые наносится яд перед выдвижением из пазов, и трудно достижимый для врага центр управления в бронированном брюхе.
        - Бросок - атака! Враг - все, кто на острове! - выбросил я руку, указывая трансформерам цель.
        По этой команде они снова свернулись в шары, и Вито сцепил руки перед собой. Пусть у нас нет катапульты, зато есть телекинетик, способный метнуть роботов во врага.
        - Риккардо, работаешь по земле, охраняешь Джейха! - приказал Вито, швырнув «паучков».
        Мечник кивнул, отлепляясь от мачты. Корабль по инерции продолжал лететь к острову и вскоре должен был врезаться прямо во вражеские суда.
        - Капитан, манёвр «дуга»! - крикнул Вито.
        Теперь он не только сцепил руки, но ещё и раздулся, как жаба. «Паучки» уже падали на прибрежную полосу, но надолго они врага не задержат. Вон на вражеских кораблях начались беготня и крики, да сзади двое заходят, благо ветер к острову. Что противопоставить неравенству сил? Лишь вспомогательные механизмы вроде движителя, моих транс - формеров и ловкие отработанные манёвры.
        Учитывая, сколько мы гонялись за этими уродами, упускать их было никак нельзя, несмотря на неравенство сил. Поэтому совершаем манёвр «дуга», при котором корабль буквально прокручивается на месте, но Вито его держит. Из трюма выбегают и выбегают ещё «паучки» ипрыгают в воду, идя ко дну. Там они развернутся, зацепятся и выползут на помощь на берег как раз к тому времени, как я и Риккардо зачистим его.
        - Огонь! - скомандовал сам себе Филис, пока командир удерживал корабль.
        Наша «Каракатица» скрипела и стонала от такого издевательства над законами физики и инерции. Собственно, пока корпус не усилили, корабль элементарно разламывался от такого манёвра с остановкой и прокруткой. Огневику не требовалось даже двигаться, он просто сложил руки лодочкой, формируя струю огня. «Каракатица» вращалась, струя била по вражеским кораблям, до которых мы не доплыли буквально два десятка метров.
        Кто-то из матросов ловко всадил арбалетный болт в голову вражеского мага, неосторожно высунувшегося из-за борта. Рядом махнул мечом Риккардо, отбивая стрелу, - враги тоже стреляли, пока мы совсем рядом. Филис жёг напалмом борта кораблей. Есть! На одной из бригантин лопнул щит, и огонь немедленно охватил корабль. Команда с воплями, сбивая пламя, прыгала в воду, а к двум столбам дыма от заставы прибавился третий от корабля.
        Вот так, знай наших! Огонь Филиса - это вам не хухры-мухры, хотя обычно он вообще всех сжигал.
        Меня подняло в воздух, равно как и Риккардо. «Каракатица» стрелой вылетала из воды, получив добротного пинка от Вито. Вторая часть манёвра: сейчас командир нас пролевитирует на берег, где мы ударим в тыл этой толпе, атакующей заставу, а сам займётся двумя оставшимися шхунами. Полетает над ними, аки дух возмездия, испортит всё, что увидит, и, злобно хохоча, потопит. Филис на «Каракатице» задержит тех, кто в море, а может, тоже потопит, если повезёт.
        Все при деле, и пусть нас мало, но видали мы лилипутов и покрупнее!
        - Шевелись, парни, там наших бьют! - слышно сверху.
        С кораблей уже лупят в Вито, да и в нас, но командир телекинезом отводит и заворачивает стрелы и болты. Но всё равно лучше дистанцию разорвать, поэтому я и Риккардо бежим по дороге прочь от берега. Впереди, гремя и звякая, неуклюже прыгают приземлившиеся «паучки», а вот тех, кто выбежал из трюма, придётся ещё подождать. Жаль, что за время миссии все плавающие трансформеры оказались выведены из строя, сейчас бы удар снизу вверх по шхунам, в помощь Вито, был бы очень кстати.
        Риккардо пихает меня в бок и тычет пальцем в ближайший труп.
        Оп-па, вот это номер! Из паренька выцедили всю кровь, и это многое объясняет. Делаю жест - и Риккардо останавливается. Планировка острова классическая, как и почти на всех остальных островах, заставах Серёдки. Бухта на энное количество кораблей, маяк и наблюдательный пункт на одном из выдающихся в море мысов. На одном из холмов, господствующих над бухтой и островом, - застава со всем необходимым для жизни, атаки и защиты. Флот, как правило, ограничивается парой мелких быстроходных яликов на пару-тройку человек экипажа и рыболовными лодками. Это потому, что основная задача застав - наблюдение и сообщения, а не перехват крупных сил. Перехватом занимается один из трёх флотов Серёдки, кто ближе к месту. За нами где-то там плывут ещё корабли в помощь, просто «Каракатица» быстрее и мощнее всех, из-за того что является основным средством передвижения нашего отряда «Жёлтый».
        Я и Риккардо уже пробежали примерно четверть дороги от бухты к заставе. За нашей спиной слышался грохот сражения, враги пытались достать Вито.
        Враги же, судя по трупу, крику командира и защите кораблей, - это три государства магов с Восточного материка. Меня с Тиберием носило по Северному материку, так что о Восточном я узнал уже после того, как стал Джейхом. Маги-големостроители, маги-щитовики и маги крови - эти жители трёх государств владели Восточным материком. Конечно, не всем, примерно половиной, но и это много, очень много. Мало того что зашевелились под конец цикла - тут остался-то всего год до перемирия! - так они ещё и объединились, вот счастье-то, а? Решили, наверное, что, объединившись, задавят всех конкурентов, а потом разберутся между собой. Ну-ну, в истории хватало таких умников, на них обычно ополчались соседи нестройной толпой, и начинались, помимо битв, шпионские хитрости и интриги. Бывшие союзники ссорились и под одобрительные выкрики соседей, торопившихся восстановить мощь, рвали друг другу глотки. Но здесь и сейчас тройственный союз означал очень большие неприятности, особенно для нашего отряда.
        Зато теперь понятно, как этим нецензурным личностям удалось столько бегать от нас. Маги-щитовики, их работа, нужно будет намекнуть Вито, чтобы пятым прислали сенсора в отряд. Птички Паоло справлялись, да только разлетелись, едва он погиб. И стало ясно, почему погиб: маги крови поработали вкупе опять же с щитовиками. Блин, враги умело использовали преимущества нескольких магий, и об этом надо доложить Этторе. Похоже, кто-то оценил систему спецотрядов Серёдки, где маги выгодно дополняют друг друга.
        При этом наши противники - маги с источниками, значит, каждый на ранг сильнее, а если они ещё и умелы, то сразу накидывай два ранга разницы при одинаковых цифрах. Тиберий, конечно, был умелый, и его уроки мне изрядно пригодились, но практики мне, именно мне, не хватало по сравнению с древним некром. Но всё же прикинем на пальцах: уврага големы, маги крови и щитовики, значит, мои трансформеры сразу теряют преимущество. Хорошо, если трёх «паучков» на одного голема сменяю.
        Маги под защитой пехоты и големов, значит что? Правильно, Риккардо жмёт пехоту, я - големов своими транс - фермерами, а Вито давит вражеских магов сверху. Застава ещё вроде сопротивляется, стационарные чары, накладываемые при возведении зданий, спасают. Наверное, не скажу достоверно, ибо это тайна из самых охраняемых. Точно! Вот зачем они тут толпой долбятся!
        Меня осенило настолько резко и внезапно, что я просто не мог не расхохотаться.
        Риккардо вопросительно посмотрел на меня, и я счёл нужным пафосно объяснить:
        - Они пытаются раскрыть секреты защиты Серёдки!
        С учётом упорно ходивших слухов, что водные растят нулевого мага, это имело смысл. Нулевик точно утопит все четыре материка или, как минимум, прокатит пару волн туда-сюда. После такого афронта водным никто ничего не сможет противопоставить, и неудивительно, что даже сидевшие в обороне зашевелились и полезли в море. Серёдка - вторая на море сила после водных, вот к нам и пытаются подобрать ключи в преддверии нового цикла…
        Из воды наконец полезла основная волна «паучков», и теперь можно было идти в атаку.
        Непонятно, сколько и чего нарыли враги и какой объём они успели передать на родину, но, как бы то ни было, никого из них нельзя отпускать. И тех, кто в море, надо догнать и утопить по-хорошему.
        Торжествующие крики донеслись от заставы, и флаг Серёдки вместе с флагштоком накренились и рухнули.
        Риккардо вытащил меч и покачал головой.
        Командир ещё возился с кораблями, видимо, там было немало магов. С обычными матросами Вито разобрался бы в пять секунд, просто проломив днище… А, точно, раз здесь щитовики, то врагов так просто не взять. Вот затупил, не будь у них щитов, Филис сжёг бы все три корабля, пока «Каракатица» вертелась на месте! Эти непрерывные погони и драки отупляют, вот уж верно подмечено.
        Это означает, что и Филис в море не добьётся результата. Ладно, сдержит, и то хлеб.
        Также это означает, что мне и Риккардо предстоит остановить всю эту волну, набегающую от заставы, и не дать им прорваться к кораблям. Но зато теперь можно не сдерживаться, ибо заставу только что уничтожили. Эх, блин, опять мы опоздали, пусть совсем чуть-чуть, но опоздали! Знать бы заранее, конечно, с корабля не сошли бы и ударили всей мощью сначала по кораблям в бухте, а потом по тем, что в море. Затем вернулись бы и сожгли этих уродов на острове. Но вот не срослось. Спешили на помощь нашим пограничникам и не успели. Обидно до зубовного скрежета!..
        Десяток големов, две дюжины крепких парней с холодным оружием и шестёрка магов. А выглядело так, будто две сотни заставу осаждают! И вправду, пора взять перерыв, совсем уже на ровном месте ошибаюсь.
        Так, первыми бегут големы, выбивая ямы в дорожном грунте каменными ногами. В отличие от моих трансформеров эти глыбы камня способны выходить за рамки приказов, и если создававший их постарался, то вполне могут работать командой. Вначале я думал просто натравить по паре «паучков» на каждого голема, уронить и раздробить им голову, но теперь было видно, что фокус не пройдёт.
        Големы бежали пятёрками, ага, значит, их контролируют два мага. Парни с саблями, конечно же, будут атаковать из-за спины големов, но это ерунда. Риккардо всех подрежет и прорвётся к магам. Проблема - щитовик, который наверняка прикрывает остальных магов. Но всё равно план остаётся прежним: явяжу «паучками» големов, Риккардо режет пехоту, и мы прорываемся к магам.
        Не прирежет, так отвлечёт, а защита у меня есть. Главное, внести немножко хаоса, а там и «паучки» подоспеют и всех отравят, кроме големов, конечно. Каменные, крепкие, но не слишком поворотливые. Надо бы кувалду с собой возить для таких случаев.
        - Атака, приоритет - големы! - командую «паучкам». - Пленных не брать!
        Глава 2
        Тяжело дыша, я сел на неподвижного голема. Дорога и склон вокруг были перепаханы рытвинами и усеяны телами. Последний «паучок» ещё подёргивал лапами, но тоже, можно сказать, не жилец. Остаточная магия и всё такое. Команда утилизации его подберёт, отправит обратно в сборочный цех на перековку. Потом он снова попадёт ко мне на установку управляющего контура и опять будет бесстрашно драться.
        Подошёл Риккардо и молчаливо вздохнул. В его кафтане зияла дыра, откуда выглядывала лечебная пена - творение алхимиков Серёдки. Если бы не скорость лечения, сегодня я остался бы без напарника, его зацепили маги крови, и Риккардо спасла только скорость.
        Сверху спустился Вито, не раненый, но уставший до посинения. Мы закурили по одной и долго молчали. Говорить просто не хотелось, сегодня наш отряд едва не исчез. Слаженная работа магов трёх направлений с источниками - это оказалось страшно. Щитовики держали оборону, маги крови пытались зацепить Риккардо (меня поспевали прикрывать «паучки»), а големщик, пока его напарник воевал, лепил из земли всё новых и новых големов.
        Выяснилось, что мои «паучки» не так уж и хороши, как это казалось при столкновениях с пиратами, контрабандистами, отморозками и магами без источника. Тридцатки роботов еле-еле хватило на десятерых каменных големов, Риккардо к тому времени уже ранили, а у меня подходил к концу запас боевой алхимии. Хорошо, обычных бойцов уже порезали, отравили и прибили, а то они меня точно достали бы. От земляных големов ещё кое-как удавалось бегать-уворачиваться, пытаясь на ходу из нескольких разбитых трансформеров склеить одного. Но это был жест отчаяния, понятно, что ещё чуть-чуть, и меня достанут, а Риккардо подрежут второй раз, ослабив и сбив возможности ускорения.
        И тут, подобно ангелу, прилетел Вито, и сразу расклады переменились. Командир продавил защиту магов, к ним сразу же подскочил Риккардо, ради такого дела ускорившийся на пределе раненых сил, и… собственно, всё. Без магов големы резко утратили сообразительность и скорость, а потом вообще попадали. Стало понятно, что големщик, из-за скорости, гнал энергию через себя, и теперь это сработало в нашу пользу. Удар магов крови Вито отразил на них самих, Риккардо едва успел отскочить.
        В общем, все умерли…
        - Это была моя ошибка, - наконец сказал Вито. - Не ожидал объединённой команды магов.
        - Их никто не ожидал, - заметил я, а Риккардо просто кивнул.
        Потом я изложил свои соображения насчёт того, зачем они резали наши заставы, и Вито устало кивнул.
        - Мне тоже такое пришло в голову, - сказал он после паузы, - когда увидел, что у них там объединённая команда магов вас гоняет.
        - Ничего, теперь будем знать.
        - Да, и надо Этторе доложить об открытии.
        - Тех, кто в море, не будем догонять?
        - Нет, - отрезал Вито. - Нам, положа руку на сердце, вообще не стоило и на эту заставу так шустро прилетать! Едва здесь не остались, скажем уж прямо! Слава Юкане, что противник попался не слишком опытный, защиту держали неравномерно, удалось продавить. - Помолчав, командир продолжил: - Твои железные штучки, Джейх, закончились вообще все.
        - И надо делать новую модель под нового врага, - вставил я свои пять копеек.
        - Именно, - кивнул Вито. - Риккардо ранен, Паоло уже не с нами, неизвестно, что там на «Каракатице», а я просто устал. Ещё чуть-чуть - и я перешёл бы предел, упал бы с небес на землю. И как вы тут без меня крутились бы?
        Это точно. Без командира просто никуда, ни вправо не прокрутиться, ни влево. Не сказать, что остальные в отряде, включая меня, рядовые пешки, ничего не знающие и скачущие, куда пошлют, но, пока Вито разгребает командирские дела, нам всем спокойнее. Опыт капает, ранги растут, враги уничтожаются, всё нормально.
        Было нормально до сегодняшнего дня.
        Что Этторе решит по итогам нашего открытия, хрен его знает, но вполне может заслать на Восточный материк вредить врагам и вести партизанскую войну. На Восточном и Южном я ещё не был, зато Северный и Западный неплохо изучил, равно как и острова Внутреннего моря.
        - Поэтому возвращаемся, - подытожил Вито, утирая пот с лица. - Пусть тут утилизаторы и чистильщики поработают, может, чего и найдут, а мы возвращаемся. Нужно пополнить всё, включая запас сна на чистой кровати и пива в желудке.
        Это да, пока мы на миссии - сухой закон без исключений. Полтора месяца морских скачек за этими гадами, ни поесть толком, ни помыться, носились как в зад укушенные между островами. Риккардо тоже кивает, изображая лицом, что соскучился по Серёдке. Хороший он парень, крепкий и надёжный, но чересчур молчаливый. Неделями может молчать, и ничего. Правда, в команде у него есть противовес. Филис готов болтать целыми сутками, были бы слушатели…
        Мы дождались возвращения «Каракатицы» имедленно поплыли к Серёдке. Хоронить трупы, потрошить врагов и восстанавливать заставу будут без нас, и это правильно. Не царское это дело, как говорится. Конечно, нам не помешал бы хороший маг земли в команде, но эти гады засели на Западном материке и в ус не дуют. Чуть кто сунется, сразу локальными землетрясениями бьют в ответ.
        Кораблик плыл медленно, половина парусов отсутствовала, да и в мачте оказалась добротная трещина. Не был бы корпус усиленным, осталась бы «Каракатица» на дне морском. Вначале всё в море шло неплохо, но затем враги, сообразив, решили пожертвовать одним кораблём. «Каракатицу» протаранили и едва не взяли на абордаж, собственно, Филис и сжёг половину парусов, пока отбивался. Второй корабль, обстреляв издалека, быстро удалился за горизонт.
        - Это подтверждает твою версию, Джейх, - заметил Вито, выслушав рассказ огневика.
        Сам Филис в бессознательном состоянии лежал в каюте. Надорвался, выжигая врагов, да и по голове ему прилетело куском такелажа. Хорошо ещё, под конец драки, дальше команда и сама справилась. Двух последних големов сбросили за борт, вражеских матросов расстреляли и забили, тоже потом побросав за борт. Допрашивать внезапно оказалось некого, разве что трупы, но тут нужен толковый некромант, а их у нас нет. Некры всё ещё держат оборону, огрызаются, но конец цикла через год, а у повелителей мёртвых три крепости и один район остался.
        Моё знание координат их источника так и не пригодилось, у Серёдки не было сил, а продавать такую тайну другим магам с источником никто не рискнул, мало ли, вдруг безмерно усилятся и первым делом Серёдку опустят на дно морское? Так что покрутили там, конечно, шпионские игры, посливали дезу, повылавливали вражескую агентуру, да на том дело и закончилось. Оно и к лучшему, чувствую, вернись я туда, источник первым делом исправил бы ошибку «неправильного носителя координат», а оно мне надо? И без того постоянно под смертью хожу.
        В общем, мы не столько плыли, сколько ковыляли и до Серёдки добрались только через три дня. Было откровенно скучно и сонно, то, что нужно. Когда приплывём, будет не до спокойствия, а так отдохнул от техники. Моих трансформеров всех перебили, а больше сложной машинерии на корабле не было, за исключением движителя, но его не включали, по понятным причинам.
        Собственно, моё быстрое возвышение - уже третий ранг и в перспективе второй - связано как раз с изобилием задач по технике и редкостью техномагов в Серёдке. На практике это означало, что я пахал как папа Карло и вкалывал, как последний наркоман, и конца края этому не было видно. Свою личную слабость в бою компенсировал тренировками с Риккардо и роботами-трансформерами, а также личным роботом и телохранителем, которого прозвал Халком. Он, правда, ещё не доведён до ума, но, когда будет, все враги разбегутся в ужасе. И власти тоже, а то сдёрнули меня прямо с моей гражданской жены, и главное, было бы ради чего! Всё равно мы потом полтора месяца ловили ветра в море, а враги успели разгромить шесть застав.
        Издержки службы, что и говорить. Вот получу полное гражданство - сразу войду в Совет магов, объединяющий сильнейших представителей различных школ. Да, на сегодняшний день я самый крутой техномаг из имеющихся у Серёдки, а двое моих ближайших подручных - один в пятом ранге, другой в шестом. Так вот, войду в Совет магов, и хрен тогда кто меня сдёрнет посреди бурного секса! Совет магов - это совещательный и информационный орган, чтобы каждое направление магии представлял сильнейший или один из сильнейших магов, знающий своих собратьев. Высказать мнение, донести информацию до своих, обсудить кооперацию и взаимодействие - Совет магов занимался в основном такими вещами. Но мне и не хотелось большой власти, спасибо, насмотрелся, какая это головная боль. Нет уж, мне нужно немного положения в обществе, чтобы с жены не дёргали, и будет всё нормально. Денег у меня и так много, дом есть, машину сделаю своими руками, а детей заводить я не собираюсь.
        Но всё это пока мечты, пока не получу гражданство. До окончания контракта ещё десять лет, но чувствую, они пролетят очень быстро…
        В порту нас встречал один из помощников Этторе. Они у него все как на подбор: высокие, могучие, бритые наголо и, как правило, боевые маги. Так что эта гора мышц нас ещё и охраняет, а то бывали, знаете ли, прецеденты. Убивали даже в собственных особняках или вместе с особняком, если кого-то из магов Серёдки считали слишком опасным или мешающим. Ключевое слово - «слишком», ибо тогда на ликвидацию одного из наших бросались огромные силы, а маг с источником - это маг с источником.
        Если сравнивать только по рангам, то источник сразу даёт преимущество в ранг за счёт одной только энергетики. Стандартная база заклинаний и умений, подгружаемая с каждым повышением силы, даёт магу с источником преимущество ещё в ранг. Компенсировать это можно, только оттачивая умения и изобретая, но если маг с источником не ленится, то он всегда будет превосходить. Формально вы, допустим, равны по рангам, но при этом он разделает вас под орех за счёт источника. Так было сделано ещё на заре времён, как один из факторов того, чтобы проигравшие не собрались толпой и не задавили магов с источниками. Ну и, естественно, нельзя сравнивать полурыхлый конгломерат множества магов различных направлений с госмашиной магического государства. Конечно, местные службисты зря хлеб не едят, но государство есть государство. Светлые меня не достали только потому, что им подсунули качественную фальшивку насчёт моего бегства и смерти. Попутно светлые смогли сфокусироваться на некромантах и, как уже говорил, почти их додавили. Оно и к лучшему, честно говоря, вот уж кого не жалко, так этих некров…
        Самое смешное, что в чём-то я был им благодарен. Жизнь на Юкане была осмысленна, я занимался важными и нужными вещами, завёл настоящих друзей и жену и обрёл уверенность в себе. О финансах вспоминал, только когда за очередную миссию давали премию или не давали, тут уж как повезёт. С этой вот миссии мы вряд ли что получим, корабли утопили, пленных не взяли, големы - сплошной камень. Продавать нечего - прибыли нет - премии нет. Просто, тупо и понятно.
        Воспоминания о Земле и жизни там постепенно породили во мне двойственность. С одной стороны, мне хотелось обратно к плодам прогресса и цивилизации, особенно теперь, когда техномагия подкачалась. С другой стороны, проблем жизни мегаполиса мне не хотелось. В общем, хотелось всего вкусного из земной жизни, но чтобы без недостатков. У меня даже возник план по воплощению на Юкане различных задумок, но всё никак не было времени воплотить его. Оставалось только терпеливо ждать года перемирия, да и то не уверен, что нас не будут гонять в разведывательные и посольские миссии.
        Ещё было бы неплохо сделать переход и прыгать туда-сюда, но одному.
        Мечты, мечты… Даже если бы часть их сбылась, всё равно ещё что-то новое в голову лезет, и, наверное, поэтому человек всегда чем-то недоволен. Переход мне явно не сделать, здесь на этом плотно сидят жрецы Юканы, особенно в год перемирия. Некроманты, в сущности, попробовали надуть систему, но получилось плохо. Выгори их план, конечно, светлые сцепились бы с людьми, Северный материк, скорее всего, залило бы кровью, и из него восстали бы зомби и прочие умертвия. Хрен знает, какие ещё козыри в рукаве держали Тиберий и его шайка, но получилось, что они только ускорили агонию родного государства.
        Единственный, кто выиграл, - это шаманы третьего магического государства Северного материка.
        Ну и я, можно сказать, немножко выиграл от всего произошедшего. Много проиграл, но и много выиграл. Воспоминания о вояже с Чезаре придавали сил и решимости в первые годы службы и, можно сказать, помогли мне переломить себя и стать другим человеком. В прежней, земной жизни такого точно не случилось бы. А вот что я называю выигрышем - теперь уже никто не сможет меня бить, топтать и унижать. Пусть моя сила не в боевых заклинаниях, но я могу и в глаз дать - мало не покажется!
        Да, по меркам земной жизни, у меня руки по локоть в крови, но особых душевных треволнений по этому поводу я давно не испытывал. Организму, собиравшемуся порефлексировать и закатить истерику, предъявлялись воспоминания о событиях после самоубийства Тиберия, и всё сразу вставало на свои места. Повторения подобного организм не желал и сразу затыкался, начиная мотивированно работать.
        Также от некров остался подарочек в виде итальянских имён. Их исполнители, собиравшие «мясо» по окрестным мирам, что-то накосячили и перемудрили, и общий язык вложился с таким вот багом. Местные менталисты долго чесали в затылке и разводили руками, но править никто не взялся, больно материя тонкая. Чуть не туда - и ходить безмозглым овощем до конца дней. На фиг мне такое надо?
        Да и Франческа вполне соответствовала образу горячей итальянской женщины…
        Идя по мощённым булыжником улицам Серёдки вслед за посланником Этторе, я внезапно понял, что зверски хочется домой, довершить начатое полтора месяца назад. Вот что значит - попал домой! Город вокруг, первое впечатление от мира Юканы - город, по которому нас прогнали в роли рабов, стал близким и родным. Месяцы отсутствия на миссиях компенсировались месяцами работы над новыми роботами и механизмами, благо местные мозголомы помогли хотя бы в этом. Пусть и не исправили языковой баг, но помогли оживить воспоминания. На Земле техникой я не слишком интересовался, но всё равно где-то что-то видел и слышал, и фильм «Трансформеры» опять же смотрел, в общем, образцов для вдохновения оказалось предостаточно. На этих роботах и поднялся до третьего ранга, как уже говорил.
        Естественно, никто мне не рисовал шкалу опыта, более того, местные вообще не вникали в эту тему и не строили графиков зависимостей. Я только на личном примере смог понять, что шкала переходом не линейна, скорее ближе к экспоненциальной. Для местных же это решение богов и Юканы, и нечего в него вникать, мол, когда время придёт, боги дадут тебе новую силу, то есть ранг.
        Этторе, например, боевой маг-единичка и сейчас опять будет ругаться из-за отсутствия пленных.
        Глава 3
        - Вы - молодцы, парни! - похвалил Этторе, потирая руки.
        С учётом, что я старший в отряде и мне всего тридцать пять, а Этторе за шестьдесят, называть нас парнями он имел полное право. Но обычно к «парням» при личной встрече добавлялись не слишком лестные эпитеты и ругательства. Если же операция проходила успешно, то нас к Этторе не вызывали, вот такая вот правда жизни. То есть к начальству вызывают, чтобы отмерить на полведра скипидара, иногда с добавлением иголок.
        И тут такой поворот!
        - Так что всем неделю отпуска, а потом ждёт вас дорога дальняя, - продолжал Этторе. - Дорога трудная и, как всегда, опасная.
        - Детали? - бесстрастно уточнил Вито.
        - Узнаете перед отъездом, - отрезал Этторе.
        - Тогда какое нам готовить снаряжение? - задал вполне резонный вопрос командир.
        Этторе пожевал губами, будто готовясь выплюнуть стандартную фразу о тайнах и секретах, которые нам знать не следует. Встал, неслышно прошёлся по ковру, проверил защиту от подслушивания. Защита, естественно, была включена, потому что у руководства такого ранга она всегда включена. Затем отошёл к окну и посмотрел в него, повернувшись к нам спиной. Ой-ой, плохие признаки.
        - В общем, так, парни: явам не говорил, вы меня не слышали, - будто решившись, произнёс Этторе.
        Он вернулся в своё огромное кресло, насколько я знал, с бронированной спинкой и зачарованное на сигнализацию то ли против ядов, то ли против дурных мыслей, побарабанил пальцами по столу и решительно продолжил:
        - Вам дадут ещё одного специалиста, хорошего специалиста. Воздушника.
        - Адамо? - подался вперёд Вито.
        - Нет, вы его не знаете. Но специалист хороший, поверьте мне на слово. Не только сам умеет летать, но и других сможет за собой тащить. Вам слегка поправят внешность, и вы отправитесь на Южный материк.
        - К кому именно? - напрягся командир.
        Вопрос не праздный, на Южном тоже находятся три развесёлых магических государства, и ни в одно из них не хотелось бы соваться. Маги тьмы, ясновидцы и телепаты и артефакторщики. Каждый из них силён по-своему, и, судя по заминке Этторе, нам придётся не просто съездить к ним, но залезть куда-то глубоко. До самого источника, как говорят местные. Плюс этот пятый. Он, конечно, может, и охрененно хороший спец, но как команда мы с ним не сработались. Паоло, конечно, не мог никого возить, зато его зверюшки вполне. Если бы в этом мире существовали грузоподъёмные мифические птицы, то летали бы на них, так как Паоло повелевал любыми крупноразмерными видами фауны. Ведь на Юкане плохо с авиацией. Тех магов, кто мог подниматься в небо, давили с особой страстью, чтобы, значит, не гадили сверху. Зато теперь воздушники и левитационщики типа нашего командира просто нарасхват. Вот такой парадокс из жизни.
        - К артефакторщикам, - ответил Этторе. - В преддверии конца цикла они прекратили поставки, ссылаясь на то, что год перемирия уже скоро. Но! Из полученной информации есть подозрение, что на Южном тоже зреет, или уже созрел, союз, который захочет пощупать водных в следующем цикле. И нас прибрать к рукам. Аналитики давали прогноз, что на Серёдку всерьёз нападут в десятом цикле, но в свете тройного союза… боюсь, нападение произойдёт гораздо раньше. Так что вы должны пробраться в производственные области артефакторщиков и оценить обстановку. Сколько и чего они производят и так далее. Амулеты сокрытия и прочие вещички производства самих артефакторщиков вам в помощь. Самое главное - нужно понять, идут ли поставки соседям, или они просто копят силы перед следующим циклом. Ответ на этот вопрос может много решить, но, думаю, вы понимаете, насколько всё это опасно.
        Вито кивнул, а вслед за ним и все мы. Задание, конечно, убийственное, но Этторе явно не закончил.
        - По возвращении каждый из вас получит на руки закрытый контракт и всё остальное, что полагается, включая вхождение в Совет магов и высшие круги власти, потому что за время службы, честной и беспорочной, вы весьма выросли в силе.
        Этторе говорил медленно, будто взвешивал каждое слово. Показуха, конечно, такого рода решения не принимаются в одиночку. Спецотряд на полном контракте, и у всех ещё половина срока… В общем, десять к одному, что мы не вернёмся. Одна ошибка - и отправимся на поля Вечной охоты. Но и награда велика, чего уж скрывать. Понятно, почему посылают всего один отряд, впятером мы пройдём незамеченными там, где толпа попадётся в цепкие лапы охраны. Проникнуть в закрытые производственные области, да ещё и артефакторщиков, - это вам не баран чихнул. С другой стороны, к кому ещё проникать? Не к магам же тьмы или ясновидцам.
        И самый главный аспект - артефакторщики активно торгуют с остальными государствами. В принципе все друг с другом торгуют, кто явно, кто тайно, кто стыдливо закупается через посредников-пиратов. Серёдка, например, активно торгует магами, так как источник источником, а узкая специализация всё равно остаётся. Вслух, естественно, всё это не озвучивается, но торговля работает. Потому что война на Юкане прерывается всего лишь на год между циклами, а жить и есть хочется всегда.
        Формально, конечно, Серёдка продаёт услуги магов обычным государствам, но, как говорится, кому надо - знают правду. При этом можно не сомневаться, что все эти торговые союзы не замедлят магические государства ни на секунду, когда те придут Серёдку хватать за горло. Поэтому со всеми магами, и гражданами, и контрактниками, проводят курсы улучшения памяти и умения видеть, слышать и запоминать. И после каждой миссии и задания нас сажают строчить отчёты, по которым уже потом работают аналитики.
        - Можете думать над снаряжением, и помните - я вам ничего не говорил! Сболтнёте лишнего - и вы знаете, что будет.
        О да, нам показывали. Для предотвращения утечки сведений здесь вовсю используют магические клятвы, которые в первую очередь поражают органы передачи информации, скажем так. Видение человека-овоща с вытекшим мозгом и сгнившими руками преследовало меня потом несколько месяцев.
        - Отчёты можете сдать завтра, - милостиво разрешил Этторе. - Хорошо поработали, сегодня можете отдохнуть.
        Ага, только всё равно нужно или не пить, или вначале написать отчёт, а потом уже забухать. Напиться хочется до чёртиков, внезапно аж ком к горлу подкатил и ноздри учуяли фантомный запах вина. Впрочем, кто не умеет себя держать в руках, не пишет вовремя отчёты и не сдержан в расслаблениях, тот долго в отряде не задерживается. Подход разумный, мы постоянно действуем в отрыве от основных сил, и если самому себя не сдерживать, то весь отряд может погибнуть.
        Мы вяло поблагодарили Этторе и покинули здание под присмотром очередного помощника…
        - Джейх, айда в «Дырявую бочку», - предложил Филис.
        Риккардо молча направился направо. Ну да, мы неподалеку от храма Юканы, и он всегда после миссий туда ходит. То ли молится, то ли свечки ставит, хрен знает, я после заключения контракта больше там ни разу не был. Чезаре чересчур понятно объяснил тогда о юканцах и их богине, чтобы молиться ей. Волноваться, конечно, не о чем, Юкане поклонение не нужно, тут каждый действует по велению сердца.
        - Пойдём накатим по стакану, - добавил Вито, - никуда твоя Франческа не денется! А после вина Пабло у тебя точно всю ночь стоять будет, как каменный!
        - Это потому, что он туда добавляет сушёные рога таких оленей, как вы, которые вместо жён по кабакам шатаются, - проворчал я в ответ, но всё же пошёл вслед за командиром.
        Вито и Филис не женаты, так что мои «обвинения» - чистое бурчание, да и они тоже приукрашивают. Вино у трактирщика Пабло, конечно, вкусное, но чтобы всю ночь стоял - это перебор. Есть здесь местные алхимические аналоги виагры, не без этого, но тьфу-тьфу, пока собственными силами обхожусь.
        От здания, в котором обосновался Этторе со своим ведомством, до «Дырявой бочки» было примерно с полкилометра. Мы срезали через проулок, на удивление сухой и проходимый, не иначе недавно генеральная уборка города была. С механическими средствами передвижения здесь всё плохо: магов нанимать - многих жаба давит, вот и валят друг другу говно и мусор под заборы, а потом делают вид, что не при делах. В сезон ливней все проулки превращаются в смертельные ловушки - засасывающая на метр грязь и хлещущие потоки. Разговоры, что надо мостить и проулки, идут давно, но дело пока не движется. На центральных улицах-то всё в порядке, ливнёвка и камни, а отцы города по проулкам не ходят, вот вопрос и буксует.
        Улица имени Жанкарло, куда мы вышли из проулка, не слишком велика, не сравнить с центральным проспектом Основателей. Вот тот - о-го-го, целый римский легион «черепахой» пройдёт и копьями не зацепится. А здесь так, двум повозкам разъехаться, слегка задев пешехода. В отсутствие автомобилей деление на дорогу и тротуар так и не прижилось, но мы всё равно пошли вдоль забора. Бывают и тут гонщики в несколько лошадиных сил, или в одну, если верхом. Проскачет заполошно, а ты его на рефлексах магией приложишь и - здравствуй, тюрьма, штрафы, а то и виселица.
        Серёдка в этом плане удивительный город, вызывающий на материках приступы верчения пальцем у виска. В магических государствах маги выше, в людских - по-разному, вплоть до того, что тебе немедленно вилы в спину воткнут, едва узнают, что ты маг. В Серёдке же и маги, и люди равны перед законом. Но это не потому, что она такая прогрессивная и здесь наступает заря демократии и гуманизма. Нет, всё немного проще. Храм Юканы, единственный на весь мир, даёт Серёдке дополнительную защиту самим фактом своего наличия. Но он же притягивает сюда юканцев, а у тех болезненный бзик на справедливости, как я понял из рассказов Чезаре. Поэтому в Серёдке равноправие, ибо начни зажимать обычных горожан - со всех сторон набегут юканцы и просто вырежут магов. Магия их не берёт, а с холодным оружием… Ну, Риккардо, наверное, сможет с ними потягаться. Только таких, как Риккардо, едва ли с пяток на всю Серёдку наберётся, а юканцев много.
        Поэтому стража в городе не стесняется бить магов, благо сама наполовину состоит из них. Но и горожане в ответ не борзеют, ибо это уже будет снова несправедливо, и тогда власти с удовольствием включают ответные репрессии. Так вот и балансируем, вроде как даже со временем система стала устойчивой, привычной и понятной всем. Кроме приезжих, конечно, но это общая проблема везде, не только в Серёдке.
        Так что кому надо, нехай скачет по своим делам, а мы спокойно с краю пройдём. Есть у равноправия и другая сторона, более приятная. Горожане раскланиваются друг с другом, никто не делит соседей по сортам или там маг ты или не маг. Воровство, убийства, грабежи, пожары и прочее насилие присутствуют, куда же без этого, но на стабильно низком уровне. Стража не стесняется использовать магию, горожане не стесняются звать стражу на помощь и расследования…
        В трактире, как всегда, было шумно и бестолково. Повара Пабло умеют готовить, а кто не умеет, получает пинка под зад. Пусть цены немного выше средних, зато не увидишь совсем уже пропойц. Как сказали бы на Земле, приличное заведение для среднего класса. С учётом близости к административному району Серёдки можно было бы сказать, что здесь собирается офисный люд. Пусть Серёдка не захлёбывается в бюрократии, но различные клерки и писцы присутствуют в значительном количестве.
        Мы заняли столик у стены, каменной и надёжно прикрывающей спину. Климат здесь смягчается морем, пусть нет запредельной жары по моим меркам, но и суровых холодов тоже нет. Местные, понятно, расценивают по-другому, но мне даже сейчас, спустя десять лет, нет-нет да вспоминается гнилая погода Алма-Аты, когда летом жара за сорок и асфальт плавится, а зимой холод за минус двадцать градусов, что вполне равносильно сибирским сорокаградусным морозам, ибо климат влажный. Или с утра дождь, потом солнце, вечером снег.
        Ну и с отоплением, конечно, такой мороки здесь нет.
        Какая-то новая подавальщица, суровая тётка, в закрытом платье и с платком на голове, принесла нам бутыль вина, три кружки и сухариков. Чуть позже подадут горячее, мясо с зеленью, ибо Пабло наши вкусы знает, всегда к нему заходим. Но вот эта новая подавальщица выбила меня из колеи. Где смешливая Лаура с упругой попкой? Где красивая Фелиция, один вид которой вызывал желание заказать лишнее блюдо, лишь бы ещё раз посмотреть, как она идёт? Неужели клерки и канцелярские крысы начали ратовать за нравственность?
        Командир открыл бутылку и разлил по кружкам.
        - Ну, за Паоло, да пребудет он в мире!
        Мы выпили не чокаясь. Да, совершенно по-дурацки погиб наш зверомаг, повелитель бегающей, прыгающей и летающей фауны, но всё равно он был надёжным товарищем. Делал своё дело не жалуясь и пару раз спасал наши задницы, когда Вито заносило. Мы с ним крепко сработались, а его зверюшки отлично дополняли моих роботов. Ещё один покинул наш отряд, уже шестой на моей памяти. Да и я, собственно, во времена оны пришёл на место погибшего и тоже притирался с остальной командой. Вито тогда был в роли правой руки, а потом Коломбо получил кинжал в спину, когда мы гонялись за метаморфами, и Вито стал командиром.
        Как давно и одновременно недавно всё это было!
        Какое-то время мы молча жевали, потом ещё накатили и ещё помолчали под общий шум и гомон. Будущую миссию обсуждать нельзя, прошлые дела - тоже, и мы начали спор о будущем напарнике. Мне почему-то упорно казалось, что нам подсунут девушку, из-за которой мы поссоримся. Вито был уверен, что напарник нас всех уронит, пока будет таскать по воздуху, а Филис отчего-то был уверен, что воздух сможет отлично дополнить его огонь. Тут принесли ещё вина, я долго объяснял о кислороде и поддувке, а Филис настаивал, что магия может всё. И так, слово за слово, мы чуть не подрались. Вито, посмеиваясь, осадил нас и перевёл спор на вечную тему женского пола. Заявив, что меня ждёт Франческа, начал собираться, и тут выяснилось, что уже вечер.
        С одной стороны, хорошо посидели, душевно расслабились, с другой - собирался же я сразу рвануть к жене! Опять эти два холостяка меня надули и теперь хохочут. Хорошо ещё, местное лошадиное такси присутствует, всё-таки мы слегка перебрали. По дороге Вито и Филис распевали песни, но вполголоса, ибо уже стемнело, а за необоснованные крики ночью - штраф, и весьма солидный. Материальное стимулирование работает на все сто. В центре высадили Филиса и командира, где они жили, а меня потрясли к дому на другой конец города. Тряска на булыжниках - это неизменный атрибут, и в обычном состоянии я просто пошёл бы пешком. Думал, накатим по стакану за Паоло да пойду, но нет, надо же было зацепиться языками с Филисом! Ладно, вот и дом, главное, чтобы система охраны за время моего отсутствия не вышла из строя.
        Глава 4
        Я зевнул с подвыванием. Затем не удержался Вито. Затем Филис. Потом Риккардо.
        Как-то так получилось, что все мы вчетвером сползлись в одно и то же время, во второй половине дня, к ведомству Этторе сдавать отчёты. Поспать толком не удалось: вначале обнимался с Франческой, потом размножался, потом проснулся от общей неустроенности организма и сел на кухне писать отчёт. Затем проснулась Франческа и зашла на кухню. Домашняя, сонная и помятая, в распахнутом халатике, в общем, мы долго и вдумчиво снова дружили, но всё равно пришлось усилием воли садиться дописывать отчёт. Хорошо ещё, с нас не требуют канцеляризмов и бюрократизмов в описаниях, пишем вольным акынским стилем под названием «что увидел, то и спел».
        В целом жизнь удалась, теперь ещё поспать бы, пожарить рыбу и Франческу, и вдумчиво повторить всё несколько раз. Так я думал, сдавая отчёт, но попросили задержаться. Не только меня, но и всю команду, и теперь мы вчетвером зеваем на первом этаже, заражая дежурного охранника. Ему вроде как не положено, но мы так смачно и с подвыванием мерялись, у кого шире пасть, что охранник тоже не устоял.
        Возможно, всё это закончилось бы коллективным вывихом челюстей, но тут нас повели знакомиться с новым напарником. Не слишком люблю все эти церемонии, потому что смотришь и думаешь: «А что он за человек? Сможем ли работать в команде? Какой он в жизни? Вдруг будет раздражать?» Не смертельно, понятное дело, но нервирует эта мысленная чесотка. И избавиться от неё не могу, каждый раз одно и то же. Потом, когда новичок входит в отряд и становится понятно, что ему можно доверить прикрывать спину в бою, все эти мелочи уже не задевают. Но при знакомстве прямо терзает, хочется вскочить, засунуть ёршик в ухо и начать чесать мозги.
        Ещё изводил зуд, а ну как девушка окажется? Вчера-то я больше подкалывал командира, но тут фантазия просто понеслась галопом. Она, значит, будет красивой, и мы из-за неё обязательно подерёмся, а потом провалим задание, и спасёмся только мы двое. После бурной дружбы (список позиций на двух листах прилагается) мы вернёмся, выполним задание и улетим в закат.
        Спускаясь по лестнице на минус второй этаж, я сообразил, что просто воспроизвел клише из земных книг, и подивился, насколько прочно всё засело в голове. Возможно, будь на Юкане развит жанр фантастики и фэнтези, он перебил бы, но, увы, война и суровая жизнь задают свои жанры. Книги о мирной жизни, труде и любви в топах, а все эти «провалы заданий из-за баб» вызывают громкий хохот и обвинения писателя в незнании жизни. Изобретать и придумывать магию местным писателям тоже не нужно, поэтому они обычно ударяются в крайность, мол, как бы выглядела жизнь без магии. Одно время, ещё до встречи с Франческой, я регулярно покупал такие опусы и ухохаты-вался.
        В общем, все мои страхи оказались мимо кассы…
        Наш новый напарник вполне вписывался в контуры типового мага отряда «Жёлтый». То есть мужчина лет тридцати, плюс-минус три-четыре года, маг одного из первых пяти рангов, на контракте с Серёдкой и готов работать на результат, не ставя свои амбиции выше командных. Вот только одна проблемка, маленькая такая. Был наш пятый ростом не выше метра, при этом язвителен и несдержан на язык. Звали его Лусио, и родился он в одном из портовых городов Южного материка. Название ни о чём мне не говорило, и я решил, что городок маленький и захолустный, крупные-то все знаю, хотя бы немного. Хотя бы по надписям на картах.
        Товарища Лусио с самого карликового детства готовили к карьере шута, циркача и увеселителя. Предполагалось, он будет приносить в дом большие деньги, но внезапно очередная волна войны прокатилась по городам и прибрежной зоне. Лусио не убили, но взяли в плен, чтобы он развлекал своими выходками победителей. Город сожгли дотла, и тогда Лусио и стал воздушным магом. Просто взял и улетел, а потом вернулся ночью и отравил продукты. Понимая, что всё это добром не закончится, он тем не менее летал и травил врагов, а потом чудом ухитрился сбежать из очередного плена. Через пару лет беготни он наконец добрался до Серёдки и быстро подписал контракт. Его поднатаскали, проверили и определили к нам в отряд.
        Рассказав краткую биографию, Лусио закурил с вызывающим видом, тут же демонстративно организовав ветерок до вентиляционного отверстия. Молодой, дерзкий, ощетинившийся, о-хо-хо, будут, будут проблемы на задании, вот к гадалке не ходи. Третий ранг воздуха - это хорошо, но недостаточно.
        - Вы, господа, неверно оцениваете обстановку, - внезапно заявил Лусио с улыбкой.
        Весь его облик разительно переменился, теперь это был добродушный маленький человечек. Ай-ай, незачёт мне, ведь если его с детства готовили в циркачи, то умением перевоплощаться он точно худо-бедно, да владеет. Нам тоже давали курсы, но мы всё же в первую очередь боевики, без необходимости жить под чужой личиной. Тут же воздушник с Южного, умеющий вживаться в роль. И самое главное, как он раз, два и всё объяснил, без лишних слов, парой поз и сменой облика. Похоже, не мы его учить будем, а он нас.
        - Согласен, - медленно произнёс Вито.
        Чувствовалось, что командир озадачен. Он всегда засовывает большой палец левой руки за пояс перед сложной задачей. Погибший лет семь назад Фредо, помнится, шутил по пьяному делу, что у командира там активатор заклинания, запускающего мозг в работу.
        - Тогда предлагаю покинуть это душное место, - заявил Лусио, - и пообщаться у меня дома в более непринуждённой обстановке.
        Ну вот, сейчас окажется, что он полный гражданин Серёдки, доверенное лицо властей с особняком в «золотом кольце» ивообще взялся за всё это потому, что ему скучно! Но обошлось, просто у него, видите ли, дом на отшибе и там ему легче общаться! Тут его жестко обломили, что нечего сорить секретными данными где попало, и Лусио сразу поскучнел. В порядке компромисса командир предложил о делах не говорить, просто отправиться на полигон и там потренироваться…
        Если смотреть на Серёдку-остров, то город с одноимённым названием будет в северо-западной части, там самая большая и удобная бухта. Изгибами остров напоминает амёбу, выпятившую пять ложноножек. На одной из них, направленной на юго-восток, находятся закрытые полигоны магистрата. Будучи удалены от города и при отсутствии посторонних, полигоны частично решают задачу охраны острова. Здесь всегда кто-то да тренируется, и заметить внезапный десант есть кому. Не говорю о крадущихся кораблях, ибо много кто плавает, и прикинуться своим чужой корабль всегда сможет. Зато высадка в районе полигонов запрещена под страхом смерти, и случись чего, можно сразу бить на поражение. Полигоны прикрыты щитами иллюзий, и разобрать, сколько там магов и что за территория, с моря невозможно. Разве что человеку с иммунитетом к магии иллюзий, но таких пока ещё не рождалось. Да и пролетая над территорией, пощёлкать глазом со встроенным фотоаппаратом не получится.
        Иллюзии при этом односторонние, то есть с полигонов море отлично видно.
        Территория нарезана на неравномерные куски, каждый воспроизводит тот или иной тип ландшафта Юканы. Также присутствуют искусственные сочетания, не встречающиеся в природе. Просто стрельбища - отработка магией по мишеням. Полосы препятствий, где надо не просто бегать, прыгать и скакать, но ещё и защищаться магией…
        Мне без техники нечего показывать, собственно, это ещё одна причина, почему техномагия здесь в загоне. Банальная психология: каждому личную силу подавай, а то, что техника воюет за тебя и вместо тебя, в их голову не укладывается. Зато мне раздолье, только успевай создавать роботов да прикольные идеи генерировать. Увы, световой меч и лазерный пистолет хоть получились и эффектными, но не эффективными. Реактивный ранец едва меня не угробил, пока не стало понятно, что в нём не хватает магии воздуха. После её добавления вылезли ещё эффекты, серьёзно прибавившие мне шишек. Зато после этого «открытия», на волне потрясения, я и сделал движитель для кораблей, соединив техномагию и магию воды.
        Поэтому процесс их производства состоит из двух частей, одну обеспечиваю я с помощниками, вторую - маги воды уже у себя на заводе. Ну и плюс специальные добавки от артефакторщиков, к которым нам предстоит вскоре отправиться. Враги от злости грызут ногти на ногах, но поделать ничего не могут. Но в целом прогресс вперёд не слишком двинул, так, слегка. Самому мне хватает защиты верных роботов-трансформеров и некоторых мелких технических штучек, увы, трудно воспроизводимых в полевых условиях. Дома - запросто, на миссии беру запас, но там постепенно расходятся и заканчиваются, например, датчики сигнализации или роботы-наблюдатели, вроде шпионских камер. Вместо вай-фая и кабелей связи здесь техномагия, связь создателя со своим детищем.
        Тоже, в сущности, неплохо работает, канал передачи большой, главное, крышей не поехать, если получаешь сигнал от сотни роботов-ищеек. Поэтому обычно использую типовой комплекс команд, распознаваемых роботами: «Стой», «Иди», «Атака», разновидности этих атак и так далее. Просто и очень облегчает жизнь. В случае острой необходимости можно самому управлять роботами, как кукольник марионетками. Типовые модели моего производства перекрывают все потребности, одна проблема - чтобы возить их с собой, ещё иметь запас, нужен лайнер или грузовоз. На местных корытах столько не увезёшь, хотя я и переделал некоторые модели под трансформацию в шар для путешествия вместе с балластом.
        Взаимозаменяемость и саморемонтируемость тоже предусматривались в теории. На практике возникали проблемы одна за другой, и, возвращаясь с очередной миссии, я брался за доделку и всё никак не мог достичь идеала. Возможно, неправильная заколдовка управляющего центра, но и здесь мне пришлось брести методом проб, ошибок и научного тыка. Местные техномаги вяло клепали какие-то нежизнеспособные механизмы, типа костюма-робота, как в фильме «Железный человек». Они слабо представляли, какое количество магии и управления надо вбухать в такое, и поэтому топтались на месте. Нельзя сказать, что я воткнул пылающий факел знаний в их немытые задницы невежества, но концепция «один робот - одна функция» явно оказалась революционной.
        Ещё я активно работал над миниатюризацией и умением клепать из камней и палок роботов, но получалось плохо. Много сил съедали работы над готовыми моделями и теми же движителями. Из меня и так-то хреновенький творец получился, не уделял на Земле много времени точным наукам и технике, а когда с тебя трясут результаты конвейерного производства да постоянно засылают на миссии бить врагов и обкатывать новые модели… то с творчеством всё получалось плохо. Медленно, шажок за шажком я преодолевал эту пропасть, но, будь на моём месте нормальный рукастый технарь, наверняка Серёдка уже нагибала бы окрестные материки, используя ОБЧМР - огромных боевых человекоподобных магических роботов.
        Зато есть маленький бонус: от меня бесполезно запираться на обычные замки.
        Там же тоже техника, хотя местным замкам до земных далеко. Но в том-то и весь юмор, что накидные крючки и щеколды мне неподвластны, зато вершина мысли - замки со сложными собачками и ключами - вполне! Используются таковые, как правило, в самых важных местах, и поэтому я иногда подвизаюсь как опытный взломщик. Речь, разумеется, о людских государствах, тех, где магов не слишком привечают.
        Эх, помнится, однажды вломился за секретными картами, да двери перепутал, кто ж знал, что для этого чебурека с Западного материка гарем и карты равнозначны по ценности? Еле ушёл оттуда, в приливе яростного вдохновения забабахав заводную крысу, реально едва ли не из говна и палок. Очень уж не хотелось быть затраханным до смерти, говорю же, больной какой-то владелец гарема попался. Карты так и не добыл, да и в тот город больше не возвращался, но всё равно, как вспомню - так вздрагиваю…
        Типовой порядок работы в отряде был такой. Птицы Паоло - разведка, мои роботы - прощупывание и защита. Риккардо на охране отряда либо врезается в ряды врага и режет командиров, а мы добиваем. Филис жжёт, не стесняясь и задавливая противника огнём. Попутно перекрывает противнику обзор, и Вито сверху легко душит телекинезом опять же командиров.
        Ну и сотни вариаций на эту тему, суть которых, в сущности, одна. В ближнем бою работают зверюшки и роботы, ну и Риккардо, ему с ускорением можно. Мы же под защитой атакуем с дистанции и выбиваем противников, начиная с самых сильных. В какой-то момент оборона врага начинает сыпаться, и мы побеждаем. Бывает, приходится разделяться, как в последней миссии, и тогда всё становится опаснее, в конце концов, никто из нас не универсал. Даже Вито с его способностями отражать заклинания и летать может пропустить удар в спину…
        Проверка Лусио началась с любимого заклинания Филиса «Огнемёт». С двух рук этот неугомонный выбрасывал струи огня, да ещё попутно управлял ими. Невозможно было отсидеться за стенкой или камнем, струя огня, подобно плети, щёлкала и уничтожала спрятавшегося. Но Лусио и не стал прятаться. Легко и непринуждённо он отклонил поток огня, перелетел мешающий камень, опять отклонил огонь… и так, прыжок за прыжком подобрался вплотную к Филису, где устроился в воздухе за его спиной, изобразив удушение. Нет, не руками, конечно, просто создал вокруг головы Филиса сферу и убрал из неё воздух.
        Старый трюк, требующий немалого мастерства и хладнокровия. И конечно, обстановки боя один на один. В реальной схватке любой из нас пришёл бы на помощь Филису и сшиб наглого летуна или отогнал, сбивая контроль над сферой. Потом Лусио продемонстрировал борьбу с огнём - не с магией, а именно с огнём, - убирая воздух, и пламя гасло. Вроде пустяк, но тоже требует навыков и умений. Против Риккардо воздушник не плясал, но только на земле. Взлетев, Лусио поставил ещё одну сферу, точнее, купол, накрывший Риккардо с головой. Наш мечник вырвался, быстро подкопавшись под купол… Ах да, мы же шли сдавать отчёты, свои рабочие мечи Риккардо просто дома оставил. Они усилены и укреплены, ими Риккардо режет большинство стандартных щитов других магических школ, ну, кроме щитовиков, те всё-таки профильные специалисты. Попросту говоря, Риккардо передавливает вражескую магию своей.
        Потом они с Вито полетали, продемонстрировав фигуры высшего пилотажа и фокусов-трюков со всякими пикированиями в землю, мгновенными разворотами и прочими чудесами. Также Лусио продемонстрировал своё умение таскать остальных по воздуху. Ну что, молодец. Этот огромный валун явно весил не меньше всей нашей команды, вместе взятой, так что можно было не сомневаться - случись что, утащит, аки Черномор…
        Мне по понятным причинам демонстрировать было нечего, но я пообещал Лусио, что специально для него приведу парочку своих лучших роботов, штучной разработки, заодно и апробацию проведу, не всё же на врагах упражняться с риском, что заест и заклинит в решающий момент. Лусио заявил, что будет с нетерпением ждать этого момента, и на этом демонстрация закончилась.
        Начали думать над тактикой и какую роль выдать Лусио в команде. Придумывать способы взаимодействия и тут же их отрабатывать. За неимением роботов я выступал в роли судьи и стороннего наблюдателя - фиксировал ошибки и указывал на них.
        Плодотворно потрудились, не зря потратили остаток дня, но я-то рассчитывал на сон, почёсывание пуза, обильную еду и здоровый секс!
        Размышляя над мелочностью своих мечтаний, побрёл домой навстречу закатному солнцу.
        Глава 5
        Итак, вот что нам предстояло сделать. Высадиться на Южном материке и отправиться вглубь, к славному городу Анохоно, где нас будет ожидать человек. Мы наймёмся к нему в охрану и отправимся к артефакторщикам, с которыми этот самый человек давно и успешно торгует. Потом от него якобы сбежим или что-то в этом духе и отправимся дальше, лесами, полями и огородами к производственным районам. В общем, потребуются хорошие диверсионные и разведывательные навыки, чем наш отряд никогда особо не блистал.
        Тем не менее недосказанность в словах Этторе намекала, что не всё так просто. Седалищный нерв тоже нашёптывал, что не в артефактах дело, ведь необязательно лезть вглубь страны, чтобы оценить торговлю. Несколько неприметных людей в пограничных с артефакторщиками городах, наблюдения плюс сбор статистики да учёт цен. Экстраполяция и вывод общего, без необходимости совать руку в осиное гнездо.
        Так что операция явно имеет не только второе, но и третье дно, раз в ней участвуют ещё и маги воды. Да-да, нас довезут со всем комфортом, да и человек из агентуры водных. Официально Серёдка и водные держат нейтралитет и торговый союз, но не более. Если нас запалят на операции, то к желанию прибить магов воды добавится очень жирный аргумент. И сразу поползут союзы и договорённости, и тогда в следующем цикле нам точно кирдык.
        Тут ведь как получается, формально каждый сам за себя. Де-факто ситуационные союзы то и дело возникают, распадаются и снова возникают. Только в прошлом цикле, образно говоря, мы дружили с огнём против тьмы, а в этом - с шаманами против светлых, а в следующем будем поддерживать тьму против зеркальщиков. Это в порядке вещей, и на такое закрывают глаза. Но! Когда возникает прочный союз двух государств, или в нашем случае воды с Серёдкой, то соседи немедленно начнут дружить против нас и запинают толпой. До сих пор мы спасались подчёркнутым дистанцированием от водных и продажей услуг магов всем, кто захочет, но, видимо, начальство решило сходить ва-банк.
        Я так подозреваю, все, кому надо, знают о союзе воды с нами, но политика есть политика, закрывают глаза или используют в своих шпионских игрищах. В эту тайную подковёрную борьбу лучше не лезть, сожрут и не заметят или перевербуют, чихнуть не успею. Нет уж, благодарю покорно, как говорится, побуду пока простым магом-боевиком, за которого начальство думает…
        Также передо мной встал непростой вопрос: что брать с собой? Раз уж у нас миссия на проникновение, то полный корабль трансформеров за собой не утащишь. Жаль, конечно, что нельзя развернуть сотню танков и прокатиться вглубь материка, но почему бы просто не прокатиться? Увы, на публику, чтобы компенсировать личную слабость, мне надо или технизировать собственное тело, или использовать вспомогательные механизмы вроде роботов. От встраивания бластеров я отказался, ибо не знал, как пойдёт приживление. Тут помогли бы маги жизни, но эти хитрые товарищи засели у себя на Западном материке и в ус не дули, оказывая услуги только избранным.
        В общем, вопрос стоял так: что брать с собой внутри Халка? Зелёный робот пойдёт не только как носильщик, но и как транспортный механизм, особенно если дополнить маскировку. К нему мешок запчастей, а остальную армию, если потребуется, придётся делать на месте, из подручных материалов. Обвешаться гаджетами собственной сборки, прихватить стандартный военный набор - и кое-что смогу. Точнее, смогу очень-очень много, но только в крайнем случае. Раскрывать истинный военный потенциал я не собирался, ибо местным только дай волю, так они сами себя за один цикл уничтожат.
        Завоевывать кого-то и покорять мне тоже не хотелось, и поэтому многие разработки так и не ушли дальше мастерской. Да и там маскировались в неудачных образцах, вроде того же реактивного ранца. Неудачных напоказ, скажем так. Равно как и моя старательно поддерживаемая слабость в ближнем бою. Да, можно было бы демонстрировать свою крутизну и избегать личных проблем, но тогда настала бы общественная проблема: всеобщее уничтожение, и что мне делать на выжженной Юкане? В одиночку пить чай и стараться выжить?
        Но всё это не мешало мне вести разработки на крайний случай, и вот он настал.
        Если выживем на миссии, то будет и всё остальное, и сейчас нет смысла жалеть и скрывать изобретённое. Поэтому обвешиваемся гаджетами и молимся, чтобы они не пригодились. И в Халка запихиваем всего, да побольше, побольше. И магических штучек-дрючек из других школ прихватываем. Немного пафосно, но, когда всё поставлено на одну миссию и решающий, последний бой, проигрывать никак нельзя. Меня ждут великие дела и долгая жизнь, только так, и никак иначе!
        К причалу, где нас поджидала «Каракатица», я пришёл последним. Сзади топал Халк, старательно выдавливая вмятины в дереве и камне дороги. Ещё одна причина, почему по улицам Серёдки массово не бегают роботы, а на Юкане не наступил век механизации. Слишком дорого и трудозатратно получается. Мне пришлось как следует простимулировать целую толпу народу, начиная с металлургов-кузнецов и заканчивая штатными кладовщиками отряда, чтобы увешать Халка защитными амулетами вдоль и поперёк. Плюс дополнительная внеурочная работа над расширением зашитых в робота приказов, плюс усиление возможностей и достраивание, то есть модульная структура с однообразными модулями.
        При этом я всё равно остался недоволен многими моментами, а стоила эта зелёная двух с половиной метровая хрень как целая дивизия «паучков». Конечно, при конвейерном подходе положение бы изменилось, но это здесь пока никому не нужно. Не понимают всей важности прогресса, дикие люди, что тут скажешь. Все на войну, и выживание повёрнуто, так что поточно гонят «паучков» иещё одну модель - «землеройку» для строительных работ. Дорогие и штучные роботы даже с усиленными возможностями не возбуждают интереса властей. Их, конечно, понять можно: деньги не резиновые, а роботы вполне запинываются заклинаниями, так что нет смысла клепать дорогие штучные игрушки. Лучше иметь массовую дешёвую убойную модель, заготовку для которой любой криворукий подмастерье склепает на коленке.
        Собственно, это первый выход Халка в свет, поэтому отряд посматривал на него с некой опаской. Одно дело - видеть человекообразную дуру зелёного цвета, спокойно стоящую в углу мастерской, а совершенно другое - когда она сотрясает причал, да ещё и грозно сверкает различными приспособлениями. На спине Халка даже откидное кресло есть, можно пристегнуться и отстреливаться от врагов, пока робот бежит. Или спать, включив мягкий ход. Кристалл-накопитель внутри его размером на порядок больше такого в «паучках» иумеет ещё больше. Одна беда - искусственный интеллект я так и не смог создать, пришлось действовать типовым способом: набор программ и команд на все случаи жизни плюс возможность управлять роботом напрямую…
        - Его я переносить по воздуху не буду! - тут же заявил Лусио, обходя Халка.
        - Он умеет летать и сам, - отмахнулся я. - Демонстрации не будет!
        Вито махнул рукой, мол, мы тебе, Джейх, доверяем, и скомандовал:
        - Забираемся, пока нас капитан не прибил.
        - Разве «Каракатицу» уже починили?
        - Не до конца, - ответил Вито, подталкивая меня в спину, - поэтому капитан так торопится быстрее выйти к пункту назначения.
        - М-м-м?
        - Мы идём к водным, там пересядем на их кораблик, - понизил голос Вито, - а «Каракатицу» поставят на переделку, всё равно без нас она никуда не поплывёт.
        Понятно, за наши головы дополнительным бонусом пошло улучшение корабля. Толково. Надеюсь, у нас наконец будет нормальный движитель с регулятором или даже два движителя. Хотя чего это я, вернёмся с задания, времени будет вдоволь - доделаю движок в плане регуляции мощности. Да, много чего надо будет доделать, уже заранее руки чешутся…
        После выхода в море, когда Серёдка скрылась за горизонтом, меня позвал Вито:
        - Джейх, пойдём в каюту поговорим.
        - Хорошо, командир.
        Каюта, конечно, одно название, не блещет «Каракатица» размерами. На каком-нибудь транспортнике и то комфортней, но что делать, в угоду скорости терпим неудобства. Собственно, каюта - на одного капитана, и вдвоём там уже немного тесно, но важно другое - тут опять в дело вступают незадокументированные возможности. Каюта отдельно дополнительно защищена, и теперь Вито активирует эту защиту, так что нас никто не сможет подслушать.
        Неужели сейчас выяснится, что задание с артефакторщиками - липа и суть была в другом?
        - Джейх, тебе одному из отряда я могу довериться, - без обиняков перешёл к делу Вито, - в силу твоего прошлого, о котором мне приватно сообщил Этторе.
        О как. Намёк более чем прозрачен, но почему из моего иномирского происхождения должно следовать доверие? Типа не замазан в местных играх, тянущихся столетиями? Да три ха-ха, ведь меня могли внедрить с легендой о преследовании, заранее вербанув, не так ли?
        - Тебя проверяли вдоль и поперёк и держали под наблюдением, попутно решая свои задачи, - пояснил Вито. - Не надо делать удивлённого лица, можно подумать, ты не догадывался.
        - Ладно, признаю, - усмехнулся я, - знал, но что с того?
        - Ты чист и не имеешь связей с другими магическими государствами… а вот кто-то из нашего отряда или ближнего окружения очень даже имеет.
        Из отряда? Лусио - новичок, следовательно, остаются Филис и Риккардо. Да бред, мы столько раз друг другу спину прикрывали, и что, один из них предатель? Не верю, потому что это горячечный бред, и никак иначе! Нас всех, кто в спецотрядах, держат под наблюдением и на коротком поводке контракта, и чтобы тут завёлся предатель?
        Вито, насладившись моими гримасами, пояснил:
        - Из отряда - это включая «Каракатицу». Я и сам не подозреваю ни Филиса, ни Риккардо, а Лусио пришёл по рекомендации от нашего боевого начальника. Но! Факт есть факт, где-то окопался шпион и пересылает информацию. Вскрылось это случайно, пока мы метались от одной разрушенной заставы к другой.
        - Так мы поэтому не успевали?! - озарило меня. - О наших перемещениях…
        - …Заранее сообщали врагу, - кивнул Вито. - Это обошлось нам в три разгромленных острова и две сотни трупов. Как по мне, так всех нас стоило бы прижать к ногтю и расколоть, добравшись до шпиона, но начальство решило иначе.
        - Мало того что миссия опасная, так нас ещё и предварительно, до неё, могут сдать?
        - Не совсем так, но было бы неплохо, - усмехнулся Вито. - Сам понимаешь.
        М-м-м, вот оно что. Не просто выловить «крота» внашем окружении, а ещё и вытянуть всю цепочку, использовав нас как наживку? Информация о задании может быть разной… для разных подозреваемых, а потом надо просто смотреть, на чём мы проколемся, и брать шпиона за мягкое место. Хорошо, конечно, что меня не подозревают, но всё равно как-то обидно. Нет, не за себя, а в целом: казалось, вокруг боевые товарищи, соратники, а теперь к каждому будешь поневоле приглядываться и искать признаки измены.
        Подтверждая мои мысли, Вито добавил:
        - Так что поглядывай за парнями, случись что, на твою железку одна надежда.
        Это да, если тот же Риккардо решит устроить мясорубку, мы и хрюкнуть не успеем.
        - Ведь я же правильно понимаю, что твой зелёный монстр классом выше «паучков»?
        - Точно так, командир!
        - Не надо официоза, - поморщился Вито. - Не спрашиваю о подробностях, главное, чтобы в решающий момент ты не постеснялся применить все его возможности. Договорились, Джейх?
        - Договорились, Вито.
        Типа неформально и по-дружески, но, как говорится, смотрите в подтекст и читайте примечания мелким шрифтом. При всём при том задания насчёт проникновения никто не отменял… Ладно, если среди нашей пятёрки предателей нет, то ещё побарахтаемся. Команда «Каракатицы» ипрочие водные всё равно останутся в море, а на суше мы уж как-нибудь между собой разберёмся.
        До острова водных плыли неделю, так сказать, продлили отпуск. Позагорали, накупались, немного поработали над взаимодействием в бою. В этом плане Лусио оказался нормальным магом, пальцы не гнул, работал в команде и показывал, что на обязательные курсы Серёдки ходил не зря. Попутно я приглядывался к окружающим, стараясь не выдавать своего интереса.
        Вполне ожидаемо, вычислить «злобного шпиона» не получилось, но я не сдавался, рассматривая наблюдение как тренировку. Хуже точно не будет, установку на обязательный результат сам себе не давал, так что не поймаю - так не поймаю, ничего страшного. Если же поймаю, то будет вообще замечательно и хорошо.
        Остров водных, к которому мы плыли, находился в юго-восточном квадрате Внутреннего моря. Собственно, таких островов у водных много, и будь самих магов воды больше примерно на порядок, они точно контролировали бы всё море и все перевозки. Это не гарантия победы, понятное дело, но возможность блокировать остальных на их материках и не пускать никуда дорогого стоит.
        Я сидел на носу «Каракатицы», обложившись приборами и датчиками под видом профилактики Халка. Мне было интересно проверить ещё раз разработки, прежде чем высадимся на Южном. Психологически спокойнее, что ли, когда проверил и перепроверил, и точно убедился, что всё работает. Так-то систему обороны островов - верфей водных я уже видел и рассматривал ещё несколько лет назад, во время первых испытаний.
        Во-первых, естественные течения огибают остров, так что приплыть на обломке корабля туда невозможно. Во-вторых, в случае необходимости те же приспособления, что отклоняют течения, включаются в агрессивный режим и отбрасывают все корабли от острова. Причём не просто отбрасывают, а на заранее подвезённые подводные скалы, тщательно расставленные и карта с местоположением которых относится к категории государственной тайны. При помощи магии воды скалы эти транспортируют издалека и расставляют по ночам, чтобы никто не видел.
        Сверху, понятное дело, можно рассмотреть, да и, случись маговойна, противник не будет сидеть сложа руки. Те же геоманты просто заровняют все скалы вокруг острова, им с магией земли это запросто. Но вот для пиратов и контрабандистов такой оборонный пояс практически непроходим… разве что наймут магов Серёдки, но и там есть нюансы. Никто из наших, магов Серёдки, в здравом уме на остров водных не полезет. К сожалению, маги без источника не замыкаются на Серёдку, так что всегда можно напороться, и водные хранят бдительность.
        В дополнение к оборонному поясу существует система опознания кораблей, а также искусственные водовороты возле берегов. Водные пушки убийственной мощности, благо вот оно, море. Собственно, именно глядя на их водяную пушку, я и вспомнил о водомётных движителях и занялся ими. До этого как-то не всплывало в памяти, а в подсознании упорно засело, что двигатель - это бензин/ дизель и прочее внутреннее сгорание с механикой. Нефти и её производных тут нет или не нашли, но работал я именно в таком направлении, пытаясь техномагией воспроизвести ДВС с вполне понятным результатом.
        Ещё под островом наверняка находится подводная или скрытая гавань, из которой маги воды при необходимости смогут бежать, буде враг окажется слишком силён и захватит остров. Да, у водных есть преимущество в своей стихии, но это не означает, что они могучи и неуязвимы.
        Убедившись, что приборы работают и система обороны острова функционирует, я отправился в трюм.
        Сейчас пришвартуемся и сразу пересядем на другой корабль, что фактически будет означать начало миссии.
        Глава 6
        Не надо думать, что мои приборы улавливали излучения магии и строили трёхмерную картинку. Мне, конечно, хотелось, чтобы всё было, как в красивых фильмах, но как-то не получилось. В сущности, приборы просто реагировали на любую магию, что выше естественного фона. Насколько я понял местный фольклор, когда боги создавали мир Юканы, они наполнили его универсальной энергией, подходящей всем. Магией воды или огня энергия становилась, только пройдя через организм мага соответствующей школы. Плюс источники, не будем о них забывать.
        К моему удивлению, оказалось, что это не только источник силы, но и средство связи между магами одного направления и концентрированное выражение их магии плюс база данных по стандартным заклинаниям школы. Тавтологически, будь только источник источником, маги, например воды, слабели бы, удаляясь от него. Но такого не происходит, маги везде сильны, независимо от удалённости от источника.
        Понятно, напрямую мне такого никто не рассказывал, я оперировал косвенными данными, но всё равно где-то что-то рядом. Скорее можно было бы предположить, что боги, создавая магов, которые будут выяснять, чья школа сильнее, оставили лазейку - уязвимость в виде источника. Очень даже неуязвимую уязвимость, но всё же. Ещё можно логично предположить, что в местах сражений толп магов всё-таки наступает обезманивание, но на практике я с таким не встречался, и слава богу. Большие сражения - это не моё, спасибо.
        Еще об источнике подробнее можно было бы расспросить жрецов, но, увы, из доступных мне - только жрецы Юканы, а она не отвечает здесь ни за какую магию. Скорее просто присматривает за миром, из чувства справедливости, чтобы маги не сломали весь мир, во всяком случае, до окончания циклической истории.
        Мне же нужны жрецы нормального бога, вроде Некроса, которого поминал Тиберий. Чтобы растолковали волю своего небесного владыки, как себя вести и в чём сила и долг на земле. Затем сравнить откровения от жрецов нескольких школ и вычленить общий знаменатель. По слухам, в магических государствах такие жрецы есть, но что-то сомневаюсь. У некров точно таких не видел, а ведь Тиберий там был не последней фигурой. Так что истины об источниках, надо полагать, не узнаю, разве что Юкана сама сойдёт с небес и объяснит.
        Сами понимаете, легче поверить, что я возьму власть в Серёдке, покорю все четыре континента и прекращу войну, чем в то, что кто-то спустится сверху ради меня. Так что остаётся только лениво строить теории, сводя измышления с практикой. На работу магометров это, к счастью, не влияет, они просто меряют фон и выдают результат, если что-то отличается. Понятно, с техникой это имеет мало общего, но здесь речь идёт именно о техномагии, два датчика замеряют и ловят отклонения, а батарейку и плату внутри заменяет магия. Магия измеряет магию, если говорить упрощённо.
        Аналогично и в других моих творениях техномагия выступает в роли связующего и заменяющего звена, там, где я не могу применить технику за неимением таковой или потому, что недостаточно глубоко представляю принципы действия. Наверное, будь я технарём, точно сошёл бы с ума, ибо как это всё действует, сам до конца не понимаю. Да и местные не слишком понимают. Работает - и ладно, больше ничего не надо. Чем выше ранг, тем лучше работает, тем более сложные вещи или заклинания можно создавать, контролировать больше созданий и так далее.
        Конечно, представлять принципы всё равно нужно, и чем лучше знаешь работу того или иного механизма, тем проще его можно воссоздать или улучшить с помощью техномагии. Поэтому я не завёл здесь телевидения, Интернета и рекламы, но зато воплотил в жизнь принцип беспроводной сети. Любой мой робот подаёт в пространство сигнал, и чем ты ближе к роботу, тем сигнал сильнее, управляемость лучше и так далее. Всё это исключительно для меня, как создателя, этакая подстраховка от собственных творений и прикрытие на крайний случай в пределах Серёдки.
        Там трансформеры используются повсюду, и всегда рядом есть пара-тройка, которых можно припрячь на защиту.
        Друг с другом роботы тоже могут «общаться», координируя действия после кодового приказа, но это, разумеется, далеко не искусственный интеллект. О, если бы я мог сотворить подчинённый мне ИИ, мир Юканы точно пал бы на колени за один цикл. Но выше головы не прыгнешь, и того, что сделано, и так уже много. Не чрезмерно, но всё же. Стимуляция была хорошая, и от некросов, и потом от всех остальных, включая водных. Да, я не забыл, но пока упрятал всё глубоко внутрь. Вдруг стану тёмным властелином, вот тогда точно развернусь и пойду мстить…
        Кораблик водных внезапно оказался нормальной комфортабельной шхуной, почти круизным лайнером, по местным меркам. Во всяком случае, нам выделили каждому по каюте, где можно было нормально спать, не опасаясь во сне локтем удариться о переборку корабля.
        Капитан, суровый морской волк, иссечённый шрамами, всё как положено по законам жанра, с нами особо не общался. Остальная команда, десять человек, все в той или иной степени маги воды, тоже дальше приветствий не заходили. Принцип «меньше знаешь - больше шансов выжить» во всей красе. Да и сколько было того путешествия, двое неполных суток.
        Без всяких парусов и мачт ребята просто включили три движителя и помчались, но не как «Каракатица», прыгая с волны на волну. Нет, это был именно заплыв на реактивной тяге, без какой-либо болтанки и тряски. Не знаю, как они этого добивались, может, воду вокруг замагичили или корабль заколдовали, но мы неслись с бешеной скоростью без всяких неприятных ощущений. Будто в скоростном комфортабельном поезде, когда он идёт за двести километров в час, а ты сидишь и спокойно читаешь книжку. Разве что ветер доставлял неудобства, но это мелочь по сравнению с отсутствием болтанки, прыжков и скачков…
        Высадка прошла буднично, без ажиотажа и толп зевак. Пустой берег, с торчащими прямо из воды скалами. Огромные волны хлестали по камню, поднимая тучи брызг и распугивая местных поморников или чаек. В общем, тех, кто гнездится в скалах, а ещё противно орёт на высокой ноте. Вокруг - ни души. Ближайший рыбацкий посёлок - в паре десятков километров. Береговая охрана базировалась где-то дальше к востоку, так что стремительный подплыв гарантировал, что никто не успеет вскочить по тревоге. Лусио и Вито перетащили нас прямо на скалы, а Халк добрался своим ходом по морскому дну, где скалы понижались и даже был какой-то выход на берег. На корабле не причалить, а одинокому роботу выбраться самое то. Конечно, Халк мог бы и перелететь, но я решил пока не раскрывать всех его козырей. Доберётся и по воде, ничего страшного, а с возможной ржавчиной термоэлемент справится, просушка включается автоматически. Не знаю, почему так решил, интуиция шептала, а за прошедшие годы я привык к ней прислушиваться…
        Удалившись со скалы вглубь берега и проверив комплектность снаряжения, мы ещё раз прослушали боевую задачу. Вито достал карту Южного материка, той части, в которой мы оказались, а Лусио дополнял. Конечно, нам всё это объясняли и показывали, но Вито считал, что перед заданием всегда нужно повторить ещё раз, так сказать, в преддверии боевой обстановки.
        - Итак, мы здесь, - указал он точку на побережье. - Обычно все въезжают через порт Ардон, который находится вот здесь, - ткнул он в значок города, расположенный восточнее. - Наша цель - город Зардаярск, расположенный вот здесь, в глубине Ангвалии.
        - Так называется местное государство, - добавил Лусио. - Нет, я родился западнее, в другом государстве.
        - Между Ардоном и Зардаярском нормальная дорога и транспортное сообщение, - продолжал Вито. - По сути этот город - торговый и перевалочный пункт, через который идёт поток магических грузов от артефакторщиков. Поэтому мы пройдём вот так. - Палец Вито прочертил кратчайшую линию от нас до дороги между Ардоном и Зардаярском. - И, выйдя на дорогу, присоединимся к каравану или сядем в ближайшую транспортную телегу, не важно, нам любой транспорт пойдёт. Джейх может нам сэкономить немного денег.
        - Нет уж, кататься на Халке целый день невозможно, - покачал я головой.
        - Жаль, в образ протратившихся магов-наёмников отлично вписалась бы такая экономия, - вздохнул Вито. - Впрочем, нам не обязательно изображать полностью нищих. Обедневших - это да, готовых взяться за любой найм. Благо документы местные не требуют, считая, что надзора за портами достаточно. В Зардаярске о нас сделают запрос, но, пока он уйдёт в порт, пока обратно, мы успеем уехать. Дальнейшие инструкции получим, выйдя на связь с резидентом водных в Зардаярске. Ведите себя соответственно роли и не поднимайте шума, и всё будет в порядке. Когда доберёмся до артефакторщиков, ещё раз уточним задачу. Понятно?
        - Да, командир, - нестройно отозвались мы.
        И вшестером, включая Халка, потопали в юго-восточном направлении, так сказать, опуская перпендикуляр из точки высадки на дорогу из порта Ардон. Помимо Ардона в Ангвалии было ещё четыре порта, через которые шла торговля. Соответственно, торговые тракты к портам прорезали государство от моря с севера до границы с артефакторщиками на юге. К этим основным дорогам, как к рекам, пристраивались дороги поменьше размерами, к тем ещё меньше, и так пока не доходило до совсем уж тропинок.
        Собственно, задача проста, как молоток. Придерживаясь примерно нужного направления, топать по тропинкам, потом по дорожкам и затем по дорогам, пока не достигнем тракта. Выдерживать легенду, с местными конфликтовать не больше нормы, чтобы не оставить слишком уж заметного следа. Так-то понятно, что нас заметят и запомнят и долго будут судачить, особенно о Халке, но тут вся суть в скорости передачи информации. Пока она дойдёт до тех, кому надо, и воспоследует реакция, мы уже покинем Ангвалию.
        И даже если назад бежать придётся через это же государство, то мы просто пробежим насквозь и уйдём на корабле водных. Это сейчас мы прикидываемся пятёркой обедневших магов в поисках найма (глупая легенда, как по мне, но, видимо, решили не громоздить сложности) и вынуждены, соответственно, сдерживаться и вести себя…
        На третий день мы едва не вляпались, когда остановились в придорожном трактире перекусить. Вначале всё шло стандартно: мы зашли в едальню, оставив Халка снаружи бдить и охранять. Местные не задирались: то ли мечи Риккардо подействовали, то ли маловато пива выпили, день-то был в самом разгаре. Развлечений вокруг мало, народ в глубинке простой, и к нам в таких случаях обычно подкатывал местный задира на предмет подраться на кулачках. Везде, где бы ни бывали, всё проходило по одному и тому же сценарию: драка - как развлечение.
        Местные, одетые в шаровары и просторные рубахи, поглядывали, но пока не набегали. Обычно в таких случаях придирались к одежде, мол, чего это мы одеты так непотребно? Здесь и сейчас наша одежда тоже отличалась, в конце концов, по легенде, мы приплыли с севера Внутреннего моря искать найма из-за нежелания отчехлять деньги Серёдке. Но задиры как-то пока не лезли, и причина этого стала ясна, едва мы выпили по кружке местного морса и собирались приступить к супу из потрохов.
        - Ай, убил! Убил! Совсем убил! - заголосили со двора.
        - Эй, приезжие, это ваша зелёная тварь во дворе?! - заорали с порога через какое-то время. - Она человека убила!
        Вито вопросительно взглянул на меня.
        - Странно, Халк в режиме охраны, - пожал я плечами.
        - Сходи разберись. Риккардо, Лусио, прикройте Джейха.
        Во дворе мы застали интересную картину. Толпа местных, во всё тех же просторных рубахах с вентиляцией и шароварах и босиком, угрожающе шумела и потрясала кулаками. Халк стоял, не реагируя на толпу, а те от этого всё больше распалялись. Совсем дикие, робота ни разу не видели, ага. Уже мелькали дубинки, и ещё немного - и в Халка полетят камни. Жалко, краску поцарапают, где я ещё зелёную достану?
        - Что случилось? - спрашиваю громко.
        Толпа отхлынула, показывая лежащего на земле мужичка. Крови нет, так что мои наихудшие предположения не оправдались. Почему-то решил, что кто-то полез потными лапками к блоку управления Халка и тот врубил полную ответку. Подхожу, наклоняюсь и переворачиваю тело. Ага, по виду - типичный трактирный задира с поправкой на специфику Южного. Люди тут посмуглее, ибо разница между Северным и Южным материками по расстоянию - как между полярной частью Норвегии и Сицилией с кусочком Туниса. Солнца больше, одежда свободнее, да и климат соответствующий. Конечно, Южный материк - не Африка, негров здесь нет, да и пустыня Сахара отсутствует, но всё же.
        Местные, например, кудрявы, как негры, в общем, сплошные параллели и ассоциации.
        Значит, решили к нам не лезть, а задраться к Халку, дебилы.
        - Вот, зелёный ваш убил товарища нашего! - выкрикнули из толпы. - Непорядок!
        - В тюрьму его! - раздались крики.
        - Убить на месте! - заорал ещё кто-то.
        - Что случилось-то? - спрашиваю у Халка.
        - ХАЛК ОХРАНЯТЬ, - прогрохотал робот.
        Ну да, а вы попробуйте сварганить нормальный динамик на коленке! Этот хотя бы работает! Ну, раз охранять, значит, он парализовал задиру, а не убил. Хотя о чём это я, тут люди роботов ни разу не видели, а я хочу, чтобы они разницу между параличом и смертью делали. Тьфу, ещё потребовал бы позвонить 03! Совсем зарапортовался! Короче, разобрались, паренька я привёл в чувство, тот удирал на четвереньках. Местные ещё побузили, но после моего выкрика, что сейчас будет представление вида «ХАЛК, КРУШИТЬ», сразу угомонились. Ещё Лусио их песочком обдал, а Риккардо особо буйным штаны подрезал. Так что мы даже денег на этом не потеряли, разве что без обеда остались да приобрели немного дурной славы.
        После этого инцидента Вито приказал увеличить дневные переходы, а ещё лучше обзавестись транспортом. Решили сделать телегу и запрячь в неё Халка. В конце концов, нас было пятеро магов, и мы за три часа справились с этой задачей. Основная проблема заключалась в том, что я ни разу не прилаживал колёса к телеге, а остальные смотрели на меня в полной уверенности, что техномаг должен разбираться в транспорте. Но мы справились, и Халк бодро зарысил вперёд.
        Накидали мешков, по дороге притырили сена, в общем, более-менее расположились. Тряска и отбитые части тела, конечно, немного утомляли, но терпимо. Зато мы теперь двигались вдвое быстрее, чем пешком, лишь бы телега не развалилась. Ну, или хотя бы продержалась до тракта, вряд ли мы на телеге поедем прямо в Зардаярск. Халку-то всё равно, но привлечём слишком много внимания.
        Вито приказал больше не останавливаться в местных едальнях, дабы не провоцировать. Можно было бы перевести Халка в другой режим, но тогда он охранял бы только сам себя, а не наши мешки, и командира это не устраивало. Он решил, что проще закупать продукты, проходя через местные деревеньки, и ночевать на природе. Заодно там можно было с чистой совестью включать Халка на полный охранный режим: если кто полезет воровать, сам виноват.
        Количество инцидентов пошло на убыль, а слухи мы таки опережали из-за неутомимого Халка. Но как бы то ни было, через четыре дня после инцидента мы добрались до торгового тракта, ведущего в Зардаярск. Телега под конец всё-таки треснула и дала дуба, но новую мастерить мы уже не стали. Почёсывая отбитую за эти дни задницу, я смотрел на тракт и думал, что теперь осталось только добраться до точки встречи с человечком водных.
        Глава 7
        На торговом тракте было оживлённо по местным меркам. Наш отряд бодро топал вглубь материка, изображая готовность к найму. Получалось плохо по ряду причин. Как охрана, мы никого не интересовали, в Ангвалии более-менее тихо и спокойно, разбойники сидят не под каждым кустом, а где сидят, там их ловят и вешают на ближайшем дереве. Из портов торговые караваны шли гружённые под завязку всяким нужным в хозяйстве артефакторщиков товаром. Соответственно, нам там места не было, и хотя бы не подозревали в желании ограбить караван, и то хлеб.
        Именно из-за этих караванов тут налажена охрана от государства, и за грабёж сразу вешают, но в то же время желающие нет-нет да находятся. Добыча хороша в любом случае, не важно, везёт ли караван заряженные магией болванки в порт или товары народного потребления артефакторщикам из порта. Опять же, бывало, что и под видом охраны нанимались, а потом грабили. Поэтому Вито никогда не настаивал, предлагал услуги и после отказа сразу уходил.
        Ну и, конечно, самый большой и зелёный отпугивающий фактор - Халк добавлял колорита.
        Я, честно говоря, думал, мы наймёмся, погрузим Халка в какую-нибудь телегу, и всё будет нормально, но как-то не срослось. И мы продолжали топать на своих двоих в тени Халка, хоть так приносящего пользу. Ещё он тащил наши вещи и охранял, в общем, делал свою роботскую работу и привлекал внимание. Понятно, командир предпочёл бы менее заметного трансформера, но - увы, заменить Халка можно было, только притащив с собой дюжину роботов, ещё больше привлёкших бы внимание.
        Но что хорошо, местные задиры уже не пытались подраться с нами. Хоть какая-то польза от людной дороги…
        Вечером третьего дня после выхода на тракт мы сидели в общем зале очередного придорожного трактира, он же гостиница, он же место ремонта и складирования, он же место, где можно недорого вдуть симпатичной служаночке. В общем, центр удовлетворения нужд проезжающих под вывеской «Усталый торговец». Огромная вывеска изображала этого самого усталого торговца, вольготно развалившегося и обнимающего бочонок и девушку.
        Здесь, в Ангвалии, любят пышные вывески и огромные надписи с яркими цветами. Утешает то, что в цветах и одежды, и зданий, и всего остального предпочитают однотонность, а не попугаистость, режущую глаз. Блюда здесь простые, но сытные, сразу видно, что заведения общепита заточены на обслуживание проезжающей публики, которой поесть да спать завалиться без лишних разговоров и наморщивания носа. Это в каких-нибудь столицах обычно зарождается «тонкое искусство» жрать всякую гадость типа улиток, три дня маринованных в соке редкого фрукта, растущего за тридевять земель. Понятно, на торговых трактах такое не подадут, а если и подадут, то услышат в ответ исключительно ругательства. Нам, по изображаемому статусу, сам бог велел питаться попроще, без изысков, чем мы, собственно, и занимались. Мясо, хлеб и дешёвое пиво с вялыми разговорами о погоде и дороге.
        И тут к нам подошёл колоритный дядька из местных. Поздоровался, сказал, что его зовут Ачиль, и спросил разрешения присоединиться к нашей компании. После чего заказал ещё пива и перешёл к делу:
        - Так это ваша зелёная страхолюдина снаружи стоит, а?
        И чего они сразу его страхолюдиной обзывают? Да, покрашен он в зелёный цвет, да, морда квадратная, согласен, но чего сразу обзываться? Конечно, в мире Юканы только люди, как правило стандартных размеров, нет здесь ни эльфов, ни гномов, ни леших, ни великанов, но всё же. Магия есть, големщики есть, да и в других школах - направлениях магии всякое разное присутствует. Те же некроманты или демонологи. Да ладно, вот на этом самом Южном материке сидят маги тьмы и в ус не дуют, а ведь у них хватает мерзостных тварей с другой стороны бытия, скажем так. Но о них почему-то молчок, а обычный зелёный робот двух с половиной метров - страхолюдина и ужас! Поэтому мой ответ оказался резче, чем должен быть:
        - Это мой боевой товарищ и напарник, который всегда прикроет спину! Сам ты страхолюдина!
        Ну да, двухметровый дядька, кулаком стену прошибить можно, меч размером с рельсу на поясе, за столом не помещается. Чем не «страхолюд абнакнавенный»?
        - Оу, оу, - поднял Ачиль ручищу, - спокойствие, я никого не хотел обидеть! Просто он же… неживой, да? Человек из металла, да ещё и зелёный и такой высокий… да ещё лицо такое… боевое.
        В смысле - страшное? Я и не пытался сделать Халку какую-то мимику, просто коробка головы, изображающая схожесть с человеком. По уму, она и не нужна, центр управления в груди, оптические датчики можно выводить куда угодно, но опять смотри о культурном шоке и отсутствии фэнтезийных рас на Юкане. Почему же тогда Халк два с половиной метра ростом, а не два? Так в двухметрового не лезло всё нужное в жизни, я ещё не достиг таких высот, может, лет через пять - семь. Зелёный же потому, что Халк. Халку положено быть зелёным, и плевать, что эту шутку здесь никто не поймёт.
        - Поэтому первая мысль - страхолюдина, которую я и озвучил, не подумавши, - развёл руками Ачиль, едва не перевернув стол. - Есть у меня такое, брякаю не подумавши, а потом начинаются проблемы. Так я, собственно, чего пришёл-то. Мне шепнули, что вы найма ищете?
        - Ищем, есть такое, - кивнул Вито. - Деньги почти закончились, а еды и пива хочется каждый день, да чтобы в кармане было не пусто. Приплыли сюда, думали, тут работа найдётся, да что-то пока никак.
        - Так это можно быстро исправить, - небрежно бросил Ачиль. - Вступайте в нашу гильдию, и будет вам работа. Ваш зелёный точно вам парочку контрактов принесёт.
        - Гильдию? - удивился Вито. - Гильдию кого?
        - Наёмников, конечно же, - хмыкнул Ачиль и допил пиво. - Мы здесь, на Южном, держимся друг за друга.
        Ну да, вот только никто не говорил, что без гильдии не наняться. В этом отношении на Юкане нет каких-либо жёстких правил, во всяком случае в отношении магов. В крупных городах, и то не во всех, ещё действует нечто вроде биржи труда, где можно продать или купить магические услуги централизованно, вот и все зачатки организованности. И тут нате вам, гильдия, вступайте к нам, контракты своим, это что ещё за?.. Нам на инструктаже о таком не говорили, да и Лусио не упоминал, хотя его трудно назвать знатоком в этом вопросе. Но всё же местный, что-то видел и слышал, и так далее.
        - И давно вы тут держитесь друг за друга? - спросил Лусио.
        - Да уже лет семь как, - пожал плечами Ачиль. - Тьфу ты, вы же не местные! - Он шлёпнул себя по лбу, ещё раз осмотрел наш отряд и уточнил: - Вы как с Серёдкой?
        - Поссорились слегка, - озвучил легенду Вито, - из-за того, что им часть денег отдавать надо. Решили, и сами прокормимся, и отправились искать найма.
        - И правильно сделали! - воодушевлённо взревел Ачиль. - У нас лучшие условия, а в море скоро станет жарко!
        - Так ведь цикл заканчивается.
        - Да сколько там осталось, а уж в следующем цикле точно будет жарко. И Серёдку уничтожат, как пособников водных. Что, не слыхали? Водные нулевого мага готовят, так что это реальная угроза, перед лицом которой мы, наёмники, решили объединиться.
        Я внимательно посмотрел на воодушевлённого здоровяка. Похоже, он искренне верил в то, что говорил. Кто это на Южном пропагандой балуется, а? Хотел бы я посмотреть, как эти наёмники, мастера меча и кинжала, будут противостоять нулевому магу. Да ладно нулевому, хотя бы первому, которые реально существуют! Видал я, на что способны единички, тот же Этторе показывал на полигоне. После демонстрации невольно ещё больше зауважал Тиберия, который завалил как раз мага первого ранга светлых, сам будучи пятёркой.
        Вспоминая старого некроманта, невольно восхищаюсь. Если бы его не прервали в самом начале, некросы точно в этом цикле отбились бы. Они и без того до сих пор держатся вопреки всем прогнозам, и понятно почему. Сотня Тиберия, пусть они и пожиже предводителя талантами, но всё равно - мастера. Их бы энергию да в мирное русло, как говорится. В общем, то, что Тиберий побил единичку, это как если бы я на Земле без всякой подготовки приехал бы в гости к какому-нибудь Валуеву и избил бы его. Поэтому слова Ачиля вызвали закономерный и дружный смех нашей пятёрки.
        - Что вы смеётесь? - удивился он. - Я же не говорю, что мы гильдией пойдём его воевать! Просто маги, настоящие маги, зашевелились от таких новостей, и, значит, сражения будут ожесточёнными. Тут маленьким отрядом не выстоять, нужно сообщество, гильдия. Тем более с нами охотно артефакторщики сотрудничают, нанимают для охраны, вместе да под прикрытием магов с источником шансы пережить следующий цикл точно повышаются.
        - Ну а потом что? - невольно вырвалось у меня.
        - Потом разбежимся в разные стороны, - простодушно ответил Ачиль, - или останемся вместе, время покажет.
        Большой, сильный и добродушный от избытка этой самой силы. Не знаю, послали его в вербовщики, или он искренне за гильдию радеет, но выбор хороший. Самим своим видом Ачиль являл мощь, соответственно ассоциирующуюся с гильдией. Ну а если кому не по нраву придётся вербовка, так настучит в бубен и дальше пойдёт. Раз их гильдия на плотном подряде с артефакторщиками, то и снаряга, надо полагать, непростая, так что настучать в бубен может даже магу.
        Но каков фон-то, а? Слухи о нулевике реально всех будоражат, и хотел бы я знать, кто о нём проболтался? И существует ли он вообще, или это кто-то умело водных подставляет? Спросить бы у Этторе, подвязанного со спецслужбами водных, так не ответит же. Допуск не дорос и всё такое. Интересно, что командир ответит Ачилю? Вито и Филис как раз переглядывались и обменивались знаками.
        - А что у вас за условия? - поинтересовался Вито.
        Ачиль начал разливаться о том, какие в гильдии молочные реки и мясные берега. Нет, кроме шуток, условия более чем приемлемые, можно сказать, мегароскошные по нынешним временам. И денег тебе больше оставляют, и контракты подгоняют, и по миру бегать-прыгать не надо с задания на задание. Разумеется, сравниваю с Серёдкой, не с земными же условиями проводить параллели. И гильдия тебя прикрывает, в общем, полное благолепие, вот только одно настораживает: почему раньше на Юкане такого не было, неужели никто не додумался? Не верю! Ясно, массовостью можно уронить цены и вытеснить других наёмников с рынка, но как-то до этого момента такое в мире не практиковалось. Каждый нанимается сам за себя или отрядом, но ни гильдий, ни профсоюзов не было. Разве что Серёдку можно рассматривать как огромную гильдию, но это всё равно натяжка совы на глобус. И тут вылезают на Южном умники и внедряют новую форму общественных отношений.
        Нет, это «ж-ж-ж-ж» неспроста, точнее, с огромным подвохом. Не иначе кто-то за спиной гильдии денег в неё вливает, но для чего? Собрать толпу мяса на будущий цикл? Или инструмент воздействия на соседей? Местные-то привыкли, а нам глаз режет. Командир, надо полагать, тоже уловил эти нюансы, вон как поддакивает и кивает Ачилю, а сам внимательно наблюдает. Судя по речам Ачиля, этот двухметровый мечник считает, что «оно само», и от этого его речи становятся только убедительнее. Кто же это такой толковый завёлся на Южном, пропаганда, манипуляции, и не он ли стоит за слухами о нулевике?
        Неужели мы вышли на след чего-то существенного?
        Или это меня просто земное прошлое с Интернетом, рекламой и прочими манипуляциями никак не отпустит, и я вижу белую кошку там, где её нет? Может, всё гораздо проще: кто-то сбил наёмников в гильдию, а потом наймёт их разом или бросит на защиту города или государства, сыграв на чувствах? Нет, на чувствах - это я загнул, скорее просто объединить наёмников, чтобы потом оперировать гильдией, как боевой единицей.
        Но мою версию о заговоре и манипуляциях это не отменяет.
        Ачиль закончил разглагольствования и выпил ещё пива, удовлетворённо крякнув. Понятно, нам с этой гильдией не по пути, резидент водных ждёт и сроки операции горят. Для маскировки, конечно, было бы полезно вступить, тут задание, там задание, глядишь, и легально к артефакторщикам бы заехали, чтобы потом приступить к операции. Попутно эту самую гильдию подставили бы, нехай артефакторщики с ними бодаются, устраняют конкурента магов Серёдки. Побочный эффект, но полезный, пусть пользуются услугами наших магов, меньше желания будет выпилить Серёдку.
        Вито, подумав, сказал:
        - Что будет, если мы откажемся?
        - У вас не будет работы, - хмыкнул Ачиль. - Все местные торговцы и прочие привыкли иметь дело с нашей гильдией и просто откажут вам в найме.
        - Даже если мы запросим по деньгам меньше, чем ваша гильдия?
        Ха-ха, молодец командир, в точку вопрос задал. Вилка, говоря шахматным языком. Либо Ачиль признает, что они монополизировали рынок и, возможно, частично придавили местных, чтобы нанимали только гильдейских. Либо разведёт руками, мол, ваше право, просите за услуги сколько хотите, и тогда мы безболезненно соскочим с темы вступления в гильдию. Мы, понятное дело, здесь проездом, но всё равно в открытую конфликтовать и посылать всех «на» не стоит.
        - Можете, конечно, ваше право, - признал Ачиль, - но тогда у вас в карманах бренчать ничего не будет.
        - Почему? - сделал наивное лицо командир. - Украдут?
        - Нет, на проживание, пропитание и снаряжение всё уйдёт, останетесь без прибыли, вот как.
        - Может, мы наймёмся со всеми условиями, содержанием и снаряжением? - продолжал гнуть свою линию Вито.
        Ачиль задумался, но потом решительно замотал головой. С его огромной фигурой это выглядело смешно и одновременно угрожающе.
        - Вас же здесь никто не знает, следовательно, никто не доверится вам настолько.
        - Ну а если мы продемонстрируем высокие боевые навыки?
        - Тогда вам тем более надо вступить в нашу гильдию! - радостно взревел Ачиль, стукнув по столу. - Ой, что-то я увлёкся. Но для специалистов у нас самые лучшие условия!
        - И всё же пока откажемся, - кротко улыбнулся Вито. - Но если не найдём работу в Зардаярске, можно будет обратиться в вашу гильдию?
        - Конечно! - воспрянул духом Ачиль. - Там есть отделение, скажете, что от меня, всё нормально будет! Вот увидите, у нас своих не обижают!
        На этой радостной ноте он нас всё-таки покинул.
        - Это дело надо раскрутить, - задумчиво сообщил Вито после паузы. - Пошлём весточку, пусть Этторе сюда внедренцев пришлёт пощупать гильдию изнутри.
        - Может, стоило и нам согласиться? - заметил Лусио.
        - Может, но, как верно заметил вербовщик, у нас своих не обижают, а если мы не выполним, что должны, то это как раз и будет обида. Так что ешьте, нам ещё в Зардаярск топать.
        Глава 8
        До Зардаярска мы добирались ещё неделю, и везде дела обстояли так, как нам описывал Ачиль. Приемлемой цены не давали, на полный пансион не брали, ссылаясь, что мы не местные, и так далее. Будь мы действительно обедневшими наёмниками, помчались бы в гильдию или проели бы все накопления, продали Халка (возможно, даже за полцены, на радость местным) или уехали бы обратно. Как ни крути, местным сплошная выгода: либо усиливаются, либо конкуренты убегают.
        Но так как у нас было второе дно в Халке с изрядным запасом денег, мы просто нанимались за гроши и еду и шли дальше, не сильно унывая. Климат здесь тёплый, можно ночевать даже вне помещений, в любой из рощиц неподалёку от дороги. «Халк, охранять» - и можно безмятежно спать, муха не пролетит. Опять же экономия денег и соответствие образу, если вдруг кто за нами следит.
        В остальном без приключений, каковые подсознательно ожидались. Слишком много дров наломали, тут спалились, там примелькались, да и Халк, мягко говоря, нас демаскировал. Но мне разрешили ещё до задания тащить его с собой, наверное, и тут был какой-то смысл в шпионских играх? Потому что лично я уже не видел никакого смысла маскироваться и почти созрел, чтобы открыто предложить плюнуть на конспирацию и рвануть в Зардаярск. Время и скорость, а то мы пешком ничего не успеем, как мне подсказывала интуиция.
        У командира на этот счёт было своё мнение, и мы бодро топали по обочине и наконец притопали…
        Зардаярск по территории примерно соответствовал небольшому земному городку, уступая в численности. Около половины площади города занимали склады, магазины, гостиницы, всевозможные конторы вида «везём и охраняем» и, конечно же, рынок, привольно раскинувшийся в южной части. Не то чтобы я прослезился от ностальгии, никогда не любил барахолку в Алма-Ате, но всё же повеяло чем-то родным. Запахи, понятное дело, были соответствующими, так как всякими четвероногими барашками тут тоже торговали. В Серёдке как-то далеко жил от всех этих скотно-мясных дел, да и в море особо кишками не воняло, разве что человечьими, когда очередному пирату объясняли, на кого можно задирать мачту, а на кого нет.
        Можно было бы сказать, что отвык, но в том-то и дело, что даже и не привыкал. Поэтому охотно принял предложение Лусио и отправился вместе с ним на местную биржу труда. Хорошо, тут не надо вставать на учёт и нести тонны справок из кожвендиспансера и психушки, что ты можешь получить права, то есть быть магом. Пришёл, внёс деньги, порекламировал свои услуги - и наслаждайся потоком желающих взять тебя на работу. Понятно, агрессивная реклама и прошлые заслуги рулят, если бы мы, в качестве отряда, поработали бы на Южном пару лет, то нам даже из гостиницы не пришлось бы выходить. Работодатели и так сбегались бы толпами. Но так как нас здесь никто не знал, мы скромно встали в сторонке.
        Попутно Лусио проводил ликбез, поясняя, что к чему, и тыкая пальцем, так как ему было скучно стоять. Вначале это не понравилось направившимся к нам и вытаскивавшим свои палаши суровым горцам с хребта, обрамляющего материк с юга, которых невесть как занесло сюда. Явно неправильно истолковали жест. Потом уже Лусио просветил, что в Ангвалии, помимо прочих достоинств, ещё разводят особую породу собак, так называемых ангвальских ищеек. Но в тот момент я этого не знал, а о горцах на инструктажах нам ничего не говорили, поэтому просто достал дубинку-шокер и приказал:
        - Халк, охрана.
        - ХАЛК ОХРАНЯТЬ, - прогрохотал робот, привлекая внимание.
        Горцы остановились. Два с половиной метра зелёной стали - это вам не маленький метровый Лусио, тут поневоле задумаешься, хотя бы на секунду, стоит ли с таким драться?
        - Господа, мой друг не хотел вас обидеть, - заявил я самым нейтральным тоном. - Он просто не сдержал своего удивления, прошу его простить, - и развёл руками.
        Горцы ещё поворчали, но ушли, спрятав оружие. Лусио выглянул из-за Халка:
        - Вот же [цензура], никак не ожидал, что здесь будут горцы! Извини, Джейх, что-то я расслабился. - И он чуть наклонился, что при его росте выглядело немного комично.
        - Чего они? - тихо спросил я Лусио.
        - А, есть у них пунктик: если тычешь пальцем, значит, на поединок вызвал, до первой крови. Если бы кулаком тыкал - то там насмерть, - хохотнул воздушник. - Ну а если штаны снял, так вообще, считай, весь клан оскорбил до десятого колена. Они с гор нечасто спускаются, поэтому за пределами Южного мало кто знает о таких заморочках.
        - Раз ты знал, то, надо полагать, не в них тыкал пальцем?
        - Конечно, не в них! - воскликнул Лусио. - Я что, похож на самоубийцу?!
        Пришлось признать, что ни капли не похож. В целом его биография намекала, что Лусио очень даже любит жизнь, иначе давно уже сдался бы и погиб или прозябал бы в какой-нибудь дыре.
        - Вон, видишь, - опять ткнул он пальцем, - группа в широкополых шляпах? Вон, возле крайнего лотка остановились?
        Присмотревшись, я углядел указываемую группу. Человек семь, что-то покупали и показывали в сторону центральной площади. Да, одинаковые широкополые шляпы, тут такие часто носят, чтобы голову не спалило.
        - Вижу, и что? Люди как люди.
        - А, ты не заметил… - протянул Лусио, - у них знаки на одежде вышиты. В соседнем государстве, Брегкхте, отсюда к западу, эти товарищи находятся на легальном положении, чтобы ты знал. Орден Божьего гнева, слыхал о таком?
        - Слыхал, - медленно кивнул я, невольно вновь присматриваясь к группе в шляпах.
        На таком расстоянии не было видно, но раз Лусио говорит, значит, знаки там есть. Налитый кровью глаз и расколотое небо над ним - типа Божий гнев, который обрушится на магов и убьёт их. До юканцев этим товарищам было далеко, но оружием они всё-таки владели знатно и не стеснялись убивать магов там, где встретят. Неудивительно, что орден был запрещён на половине Юканы и его адептов маги охотно убивали.
        - На легальном положении? - дошёл до меня смысл слов Лусио. - Но как?
        - Не знаю, - развёл тот руками. - Сам узнал из сплетен по дороге. Многое изменилось на Южном за последние несколько лет, уже и убийцы магов свободно ходят-бродят.
        - И в чём фокус?
        - Что? А, так по законам Ангвалии самозащита - не преступление, вот они всех и провоцируют своей одеждой и поведением, а потом якобы защищаются. Иногда заранее, но всё равно защищаются.
        - Что же магические государства?
        - Не знаю, - пожал плечами Лусио, - по идее, должны вмешаться, но по факту - орден процветает.
        Очень интересно. Я сказал бы, до того интересно, что просто дрожь по телу пробегает. Дальше к западу сидят ясновидцы и телепаты, и это наводит на грустные мысли. Неужели они всё-таки провели ещё одну местную страшилку и заглянули в будущее дальше чем на неделю? Тогда гильдия и орден - их работа, тем более телепату, сильному телепату, не составит труда «нашептать» вмозг мысли, которые человек примет за свои.
        Но если подумать, это настолько очевидно, что как-то слишком просто для большой игры. Или это приманка, второй слой логики, а на самом деле есть ещё и третий, то есть ясновидцы прозрели, а телепаты нашептали, и нарочито небрежно, чтобы подозрения не падали на них в силу очевидности? Хм, недоказуемо, и, кажется, это всё называется «горе от ума». Слишком сложные умопостроения, слишком большая игра… ради чего? Члены гильдии наёмников и ордена, конечно, убивают магов, особенно из второй пятёрки рангов, но они уже неоднократно истреблялись. Затем приходили новые фанатики и обиженные магами, таких на Юкане хватает, и возрождали орден или идею ордена, разницы нет. Брали в руки оружие, тренировались и мстили, резали магов, те их в ответ, и, бывало, даже маги с источником попадали под удар.
        В общем, мелковато как-то, хотя если ясновидцы прозрели будущее и решили, что им нужна подконтрольная сила вне государства? Натравить орден на артефакторщиков, поддержав втайне, потом помочь светлым, а те помогут с тёмными, попутно натравить остальных на водных, очистив Внутреннее море. Чем не план, а? Это мы-то знаем, что, убери только сдерживающую удавку водных, такая резня начнётся во Внутреннем, что корабли караванами не меньше двадцати ходить будут, с пятидесятипроцентным шансом не дойти.
        Но ясновидцы же должны такое видеть? Или им как раз и нужна резня, чтобы море стало непроходимо и они смогли укрепить позиции? Это вполне стыкуется с версией, что телепаты обеспечили распространение слухов о нулевике водных, и… не верю, что я в Серёдке один такой умный и там не увидели такого варианта. Надо будет с Вито потолковать на эту тему.
        - Так что, если станут задираться, держи ухо востро, - посоветовал Лусио.
        И как в воду глядел! Не прошло и десяти минут, как подвалили эти, божьегневцы, встали напротив и начали отпускать шуточки в наш адрес. Мне даже смешно стало, хотя, не предупреди меня Лусио, кто знает? Натравил бы Халка, а там слово за слово, и вляпался бы в проблемы.
        - Слышь, орденцы, здесь вам не тут, идите с миром, пока я не рассердился, - посоветовал я им.
        - А ты рассердись, - хохотнул один из них, - да померяемся, кто оружием лучше владеет. Давай один на один?
        Да, был бы здесь Риккардо, уж он повеселился бы. Любит наш молчун обламывать таких товарищей.
        - Да не вопрос, только с ним, - ткнул я за спину, указывая на Халка.
        Робот в очередной раз выручил, и желание подраться у орденцев резко увяло. Даже, можно сказать, не беда, что Халк демаскирует нас, зато быстро охлаждает желающих подраться просто так или толпой на одного. И наверное, я правильно сделал, что соорудил его выше стандартного размера. Сразу всем видно, что этот зелёный могуч и страшен.
        Так что остаток дня я и Лусио провели спокойно, больше никто не лез.
        Толку, правда, не было никакого с точки зрения найма. К нам никто не подходил, сами мы не напрашивались, и неудивительно, что нам поступило только одно предложение и то от ребёнка. Какой-то бесстрашный местный сорванец хотел арендовать Халка за три конфеты, чтобы напугать банду с соседней улицы. Посмеялись, объяснили, что аренда Халка будет стоить ему всех конфет в городе, и сорванец, расстроенно пошмыгав, убежал.
        Попутно мы наблюдали за биржей труда, кто, чего и куда, какие маги пользуются спросом, расценки и разговоры. Вечером будем писать отчёт, нехай потом аналитики чешут в затылках о тенденциях на Южном материке. Но когда вернулись в снимаемую хибарку на окраине города, нас уже ждал Вито с незнакомым человечком, и стало понятно, что написание отчёта откладывается.
        Резидент и агент водных был местным уроженцем, смуглым, среднего роста, без двух зубов и со странным родимым пятном на половину уха. Особые приметы этим не исчерпывались, но резиденту было плевать. Кто заподозрит уважаемого местного купца, который всю жизнь тут жил и торговал и вообще в авторитете? Немного непонятно было, не вызовет ли подозрений, зачем Мохель пришёл в эту хибару, но потом выяснилось, что это вполне вписывается в образ. Вито якобы скинул цену до неприлично низкой, и Мохель, мол, не устоял и полез сам торговаться. Не скупердяй, но прижимист и знает цену деньгам, в общем, вполне уважаемый образ в определённых кругах.
        На самом же деле за те пять минут, что мог длиться торг, Мохель нам просто сказал, чтобы мы завтра приходили к его торговому двору и нашли там Леона. Тоже агент водных, типа помощник Мохеля, крутится в торговле и по другим делам. Собственно, Леон нас и поведёт на задание, а Мохель, как всегда, останется на месте. Не резидентское это дело - соваться к врагам, пусть рядовой состав вроде нас рискует и шлёт отчёты. Как же, как же, плавали - знаем, в Серёдке точно такая же практика. Дадут нам бумажки, что мы теперь на Мохеля трудимся, в общем, какая-никакая, а легализация положения. Также, если что, сеть, развёрнутая водными, нам поможет. В пределах, разумеется, а где те пределы, знает только сам Мохель, но нам не скажет. Он бы и с нами не встречался, в целях секретности и безопасности, но, увы, требовалось обменяться какими-то тайными знаками и паролями, которые доверены только резиденту и Вито. После ухода Мохеля Вито посвятил нас в детали следующего этапа операции.
        - Сходим с караваном Мохеля к артефакторщикам, а на обратном пути будет нападение. Ложное, естественно, вину свалят на какого-то местного врага Мохеля, который давно тут уже резиденту кровь портит. Вместо нас прикопают кукол, и мы будем официально числиться мёртвыми.
        - К чему такие сложности?! - вскинулся Филис. - Дезертировали - и всё!
        - Водные под шумок хотят увести партию товара, - пояснил Вито, вызвав у меня усмешку и ассоциации из фильмов о наркоте, - да ещё и артефакторщиков обвинить, мол, те не уследили.
        - Так нападение будет на их территории?
        - Конечно, иначе нам границу скрытно не пересечь, сигналки сработают, и будут нас гнать отсюда до самого моря. А так уйдём и уйдём, никто нас искать не будет, мы же официально мертвы. Пройдём дальше к югу, естественно не попадаясь никому на глаза. В караванах используют пищевые пилюли и различные концентраты, их мы заберём с собой. Против ловушек и сигналок внутри страны нам поможет Джейх со своими замечательными пищалками. Вот так вкратце. Теперь рассмотрим детали маршрута.
        Мохель оставил нам карту, и мы начали рассматривать дорогу от Зардаярска.
        Меня же не покидало ощущение какой-то неправильности происходящего. Что, у Серёдки не было нормальных агентов, привыкших влезать в чужие личины и пролезать повсюду под видом обычных людей? Конечно, были и есть, об этом говорят здравый смысл и логика. Но тогда зачем отправлять нас, больше боевиков, чем шпионов? Ожидается, противники будут тупы и ничего не раскусят? Или запланированы бои и сражения? Так это глупо, впятером нам с целым государством не справиться.
        За покушение на производственные тайны нас точно будут гонять, как зайцев на охоте, или кого там загоняют до полуживого состояния, а потом добивают? То есть в бой нам вступать никак нельзя, но при этом смотри выше, мы - боевики. Вывод так и напрашивается: мы обычная приманка, хотя и с зубами. И когда в нас вцепится тот, кто надо, а мы в него, закулисная интрига будет завершена.
        Или выйдет на новый виток, но уже без нас, и такое бывает.
        Глава 9
        Ловушка была выстроена грамотно, со знанием дела.
        Никто из нас, при всём богатстве опыта, так ни о чём и не догадался, пока ловушку не активировали. С караваном Мохеля мы спокойно прошли к артефакторщикам и достигли так называемой торговой зоны номер двенадцать, то есть места, где происходила разгрузка-выгрузка товаров. Собственно, мы должны были провести здесь всего ночь и на следующий день отправиться обратно.
        Как говорится, ничто ничего не предвещало. Нам предстояло пройти через площадь к складам, разгрузиться, вернуться на ту же площадь и заселиться в одно из зданий, специально построенных для торговых гостей. Вроде бесплатной гостиницы без особых удобств: переночевал - и дуй отсюда.
        Но при выходе на площадь навстречу нам выдвинулся десяток копейщиков в броне от затылка до пяток, и их командир поднял руку:
        - Стоять!
        Одновременно с его приказом по периметру площади были включены подавители магии. Подавители, или негаторы, - штука сложная, капризная, дорогая и стационарная, жрёт массу энергии и требует не меньшей массы составляющих для работы. Пожалуй, только артефакторщики с их умением делать заготовки под волшебные предметы могли позволить себе такое - установку подавителей в торговых зонах.
        Обычно комплекс подавления ставился, если вообще ставился, в единичном экземпляре на всё государство для защиты верховного правителя от магов. Предполагалось в теории, что оставшиеся без магии маги падут от мечей и копий охраны, на практике же выходило по-разному. Как я уже говорил, страх перед юканцами тут многих подвигает махать железками и качать мышцу не только магическую, но и физическую.
        Суть подавления в том, что из определённой области - именно области, поэтому комплекс негаторов ставится только стационарно, - убирается вся энергия, которую используют маги. Да, да, та самая универсальная сырая энергия или мана, с которой работает маг. Тиберий, когда «раскачивал» мне тело, именно работал над умением принимать и перерабатывать эту ману, а уж оттенок переработки затем обеспечился душой, вначале некроманта, потом моей. Разумеется, в каждом из магов есть какой-то запас энергии, но он не слишком велик - энергия повсюду, на заклинания хватает, никто телесный резерв не увеличивает. Смысла нет, дело это долгое, результат мизерный и не стоит затраченных усилий. Проще пару рангов за то же время поднять и тем самым увеличить резерв.
        Нам, двойкам и тройкам, оставшейся энергии должно было хватить на одно мощное или пару средних заклинаний, в теории. На практике же стоило немного постоять, как и телесная энергия утекала в обезманенное пространство под воздействием негаторов и просто из-за разницы в уровнях. Всё равно что горячий чайник поставить на огромный ледник. Кусочек льда чайник растопит, но всё равно быстро остынет и замёрзнет.
        Поэтому действовать нужно быстро или не действовать вообще.
        - Сложите оружие и выйдите в центр площади! - продолжал командовать десятник.
        Ага, ага, а из окон лучники и арбалетчики целятся, и маги на крышах, и сзади ещё тяжелобронированные пехотинцы набегают. Хрен дёрнешься, всё учли, даже то, что мы ещё пару раз магией ударить сможем. Наверняка броня пехотинцев имеет щит против магии, так что мы бесцельно растратим энергию. Попытаемся ударить - тут же шквал стрел и болтов пойдёт, хотя это наименьшая из проблем. Маги на крышах - за пределами купола подавления, так что могут магичить без проблем. Но к чему весь этот цирк, неужели из-за нас, таких красивых?
        - Леон? - Голос Вито оставался спокоен.
        - Раньше такого не было, - ответил агент водных.
        - Тогда прячься, - приказал Вито. - Отряд, к бою!
        Ну да, раз раньше такого не было, значит, нас кто-то продал, и вся эта неразбериха действительно в нашу честь. Смысла ждать, пока энергия закончится, нет, нужно прорываться. И прорываться в неожиданном направлении, благо у нас есть козырь. Зелёный такой, высокий.
        - Халк, атака, вверх, маги!
        - ХАЛК АТАКОВАТЬ!!! - Робот слегка присел и взмыл вверх, выходя из-под купола подавления.
        В принципе ему плевать на купол, энергия идёт от кристаллов, там всё заэкранировано от утечек, как раз чтобы обеспечить максимальную автономность без перезарядок. Так что он будет биться в полную силу, а не как мы, на пару заклов. И самое главное - сейчас соберёт на себя всю первичную атаку. Стрелки на рефлексах ударят в «убегающую» цель, равно как и маги. И те и другие попадут или промажут, уже не важно, ибо нам всё равно в другую сторону. Вито телекинезом вынес часть стены ближайшей ночлежки. Филис тут же ударил в пролом струёй огня, выжигая сидящих там в засаде. Риккардо ворвался на полной скорости, добивая тех, кто выжил, а Лусио прикрыл спины, поставив воздушный щит и завесу пыли. Нам самое главное - укрыться на некоторое время, пока Халк вычисляет местонахождение подавителей. Тот же принцип, что и детектированием магии, - вычисление разницы энергий. Негаторы потребляют прорву энергии для подавления, поэтому даже присутствие многочисленных магов и солдат в зачарованной броне не помеха.
        Когда Халк рубился на крыше с тремя магами и взводом охраны, я подключился к его датчикам и получил общую картину. Наш прорыв в гостиницу прошёл наполовину незамеченным на фоне эпического взлёта Халка, а караванщики должны были дать дополнительное время паникой.
        После залпа промахнувшихся-таки стрелков и магов площадь накрыло, и теперь там царил хаос под названием «спасайся, кто может». Тягловые лошадки и быки взбесились и бегали, лягая всех подряд, люди метались, пытаясь то забиться под телеги, то прорваться в просветы между зданиями. Охрана площади, видимо получившая не допускающий двусмысленностей приказ, била на поражение. Люди Мохеля схватились за оружие, начали метать какую-то алхимию и орать. Взрывы, крики, пыль и газы, мечущиеся животные - все отвлеклись на них.
        Нам и надо-то было выиграть немного времени. Наружу не прорвёмся, энергия кончилась, а из купола подавления мы ещё не вышли. Нас элементарно порубят на куски, вон, даже Риккардо замедлился. Но самое главное, пока был подключён к Халку, я успел понять.
        - В подвал, подавитель там, - сообщил я остальным.
        В ночлежке было семеро солдат, двух поджарил Филис, остальных дорезал Риккардо, но признаем честно, нам повезло. Промедли хоть чуть-чуть, и не сумели бы пройти в здание, и уж тем более подрезать отряд в противомагической броне. Мы не магистры меча, даже Риккардо берёт скоростью, а не запредельным мастерством, и семерых умелых бойцов нам хватило бы за глаза. Нас связали бы боем, а потом удар в спину - и привет семье. Это, конечно, не означает, что мы выиграли, просто сумели прорваться. Теперь надо уничтожить в подвале подавитель, и тогда мы хотя бы сможем нормально драться. Как я уже говорил, система подавления сложна, хрупка и капризна, другой вопрос - без Халка хрен мы негаторы обнаружили бы в приемлемое время. Сейчас у нас есть ещё пара минут, но потом набегут новые бойцы, а магия уже закончилась. В принципе прятать накопители-подавители в подвалах вполне логично: изащищены, и никто случайно не наткнётся, и формирование купола идёт ниже уровня земли, гарантированно накроет всех, кто на площади. Хорошо, в подвал вела обычная дверь, а не бронированная, видимо, решили не привлекать лишнего внимания
гостей. Закрыта и закрыта, никто из постояльцев в здравом уме ломать не будет. Да и сломает кто, разве заподозрит, что вот эта хрень на потолке - один из подавителей? Нет, конечно, решит, что для красоты приделали, тем более в общий рисунок на стенах и потолке вписывается. А мы толпой разбежались, навалились и выворотили косяк.
        В общем, не предусмотрели наши противники такого сценария в силу его маловероятности, и всё равно мы еле успели. По лестнице, ведущей в подвал, бежала толпа, когда Риккардо нанёс сильный удар мечом, разбивая кристалл. Филис тут же начал выжигать лестницу, не слыша моих возмущённых воплей, что кислород закончится. Вито крутанул кистями, взламывая потолок и гостиницу над нами. Вито добавил удар воздухом, разбрасывая здание как можно дальше. Риккардо оттолкнулся от падающего обломка стены и выскользнул в образовавшуюся дырку, устремившись в атаку.
        - Бить на поражение! - скомандовал Вито, взмывая в воздух. - Прорываемся и уходим!
        Лусио поднял меня, закрутив смерчик воздуха вокруг. Прикольные ощущения, хотя и страшновато: вдруг прямо сейчас перевернёт вверх ногами? По восстановившейся связи обратился к Халку, как он там?
        Пришёл отчёт. Повреждены оба правых манипулятора, основной и запасной. Уничтожены пять магов и двадцать восемь второстепенных целей. Повреждена система полёта и планирования. Взорвался один из энергокристаллов, фронтальные щиты ослаблены на восемьдесят процентов. Основных целей - десять, укрылись в здании. Скорость снижена, повреждена левая нога.
        Когда я выбежал наружу, то увидел такую картинку. Халк, подкопчённый, но внешне относительно целый, обстреливал двухэтажную ночлежку на выходе с площади. Возле стены валялись зажаренные в собственной броне копейщики. Вот из окна соседнего здания высунулся ещё маг, Халк выстрелил гарпуном с привязанным тросом, протыкая и затем притягивая к себе врага. Засевшие в здании маги, похоже, та самая десятка, тут же атаковали, решив, что робот отвлёкся. Огонь, алхимия, магия металла, какая-то зелёная хрень плюс искажения пространства - всё это кучей вылетело из окон первого этажа, устремляясь к Халку.
        Ха-ха-ха, наивные товарищи, на основе всё тех же датчиков магии Халк просто уклонялся от заклинаний или, благодаря встроенным в тело амулетам, ставил отклоняющие щиты. Так что надо атаковать или вручную, или совсем уж быстро, чтобы робот не успевал реагировать. Или подавлять мощью, хм, кто это там такой резкий засел? Металлические копья проломили установленный телекинетический щит и окончательно сломали Халку правые руки.
        Робот повернулся боком и пустил в здание ещё гарпунов, собираясь выломать стенку и лишить противника укрытия. Собственно, вся тактика Халка незамысловата и строится именно на уклонении от вражеской магии (от холодного оружия робот и так более-менее защищён), постановке щитов и контратаках из различных школ магии. Да сюда и сочетание заготовок артефакторщиков, заряженных различными магами Серёдки, и общее управление от меня, плюс энергокристаллы, раз уж Халк сам не в состоянии качать ману. Простенько и со вкусом. Добавим механические приспособления с дополнительным усилением телекинеза, спасибо командиру. И отработка тактики на полигонах, правда, так глобально Халка я ещё ни разу не тестировал. Но всё равно хорошо получилось. По сути, зелёный робот стянул на себя внимание тех, кто поставил ловушку, и выиграл нам время.
        Что ж, трудно винить местных: полных возможностей Халка никто не представлял, для этого следовало родиться в другом мире, чтобы хотя бы теоретически суметь вообразить некоторые вещи. Например, вот эту миленькую гранату, которую Халк аккуратно запустил внутрь первого этажа. Сочетание магии огня, звука и воздуха - и опля! - на выходе имеем выжженный первый этаж, оглушенных и ослеплённых магов и выломанную стенку, которую Халк до этого ослабил.
        Я ворвался внутрь и перестрелял, точнее, перетыкал всех шокером, это было делом нескольких секунд. Легко сражаться, когда противник ни хрена не соображает или вообще пускает кровавую пену, подёргиваясь на полу. Знать бы ещё, кто из этих умников маг металла, чтобы с собой забрать и укрепить Халка. Но времени нет, ночлежка уже загорелась, а снаружи доносятся какие-то вопли. На площади и без того было очень шумно, но тут прямо ушеразрывающие крики, не хуже моей гранаты.
        Выскакиваю, пытаясь понять, в чём дело.
        Ага, пехота наступает, подрезая лошадок и караванщиков. Тех, кто был с восточной части площади, мы и Халк успешно забороли или обратили в бегство, вон над зданием Вито парит, давя кого-то невидимого телекинезом. Но те, кто был на западной, сломили сопротивление караванщиков и движутся к нам.
        Оп! Халк оказывается передо мной, и слышен треск ломающихся стрел. Так, лучники не дремлют, стоило выскочить на открытое, незадымлённое и незапылённое пространство, как сразу ударили.
        - ХАЛК ОХРАНЯТЬ! - проревел робот, обозначая смену функций.
        Так, мы же вроде собирались прорываться? Мимо проносится Риккардо, идёт в атаку, подрезая копья пехоте и тут же уносясь. Новый залп отбрасывает порывом ветра, рядом и сверху зависает Лусио.
        - Что с прорывом?! - крикнул я ему.
        - Хрень полнейшая! - заорал в ответ Лусио. - Там не пройти!
        Невольно я оглянулся. Вито продолжал висеть над зданием, с кем-то сражаясь. Прямо на моих глазах и без того пострадавшая гостиница, из которой Халк выдёргивал мага, пошла сеткой трещин и с грохотом, треском и разлётом камней и пыли рухнула.
        - Не спать! - вынырнул из облака Филис. - Прорываемся! - Он раскинул руки, продолжая крутить кистями, вокруг которых начали закручиваться огненные смерчики, и лучше нам отойти в сторону! Филис почти мгновенно раскрутил смерчи до метровой воронки и крикнул: - Давай!
        - Воздушный таран! - рявкнул Лусио, делая движение, будто собирается ударить Филиса кувалдой по черепу.
        Огонь и воздух, смешавшись, рванули вперёд, выжигая всё на пути. Плюс звуковые удары, когда в выжженный объём устремился новый воздух. Бронепехота отразила удар огня, но внутренности им превратило в мелкую кашу. Роняя оружие, они попадали, словно куклы, которыми прекратили управлять. Хорошо хоть, изнутри их не разорвало, а то стояли бы мы сейчас, заляпанные мозгами!
        От удара в спину меня спас Халк, прикрыв щитом. С тихим треском лопнул энергокристалл. Да что за хрень?! Пришлось отвернуться от зрелища озаряемых вспышками заклинаний окон, откуда по нам густо лупили вражеские маги. Лусио отражал их атаки воздушными щитами, Филис присел и через сложенные лодочкой руки выдувал струю огня, пытаясь поджарить здания от первого этажа. Пока вражеские маги держали щиты, но Риккардо, избавленный от необходимости прикрывать наши тела, уже мчался в новую атаку.
        В такой ситуации таранный удар Халком был бы как нельзя кстати, но не получилось.
        Кто это там такой резвый, да ещё в спину? Командир же вроде держит тыл? Обернувшись, я увидел, что над развалинами парят два мага, один из них Вито. Здания разрушены, маги и солдаты вперемешку с караванщиками пытаются бежать во все стороны. Так, врагов вроде больше не видно, значит, пока я помогал Халку, наши зачистили местность, а потом отступили. Почему? Из-за вот этого кренделя, висящего напротив Вито?
        - Джейх, уходите! - прохрипел Вито в мою сторону.
        Вот уж чего не наблюдал за командиром, так это избыточной жертвенности. Прищурился: ну да, понятно, телекинетик первого ранга, с кем другим Вито так долго не бодался бы. Но с чего это вот так сразу «уходите»? Сейчас навалимся толпой и запинаем, пока командир его держит! Да, он единичка, но и мы не пальцем деланы!
        - Риккардо!
        Мечник примчался и был отправлен в полёт могучей рукой Халка. Лусио и Филис на пару пока вроде справлялись, успевая давить врагов по очереди и не давая им скоординироваться. Бронепехота и караванщики уже все погибли, и, в сущности, шёл чистый поединок магов плюс один робот.
        - А-а-а-а!!! - орал Риккардо, отлетая обратно.
        Вито воспользовался отвлечением вражеского телекинетика и пробил его защиту. Вдвоем они рухнули на обломки того, что ещё недавно было зданием.
        Глава 10
        В последнюю секунду Лусио успел подхватить мечника, который, беспорядочно кувыркаясь, летел в сторону телег, отброшенных к краю площади. Филиса пару раз ранили, но, к счастью, не слишком серьёзно. Риккардо метнулся к телу командира, но было поздно. В падении Вито сломал себе позвоночник, и какая-то острая хрень пробила ему горло. Будь здесь бригада магов жизни, его ещё можно было бы спасти, но нам оставалось только принять его последний вздох.
        Валявшийся рядом противник Вито умер чуть спустя, продолжая удерживать магию на командире. Вряд ли оба неприятеля перед смертью понимали, что происходит, но держали друг друга рефлекторно, что их и погубило. Командир и не с такой высоты падал, притормаживая магией, так что такой поворот был неожиданным. Меня, честно говоря, вообще выбило из колеи, и несколько секунд я тупо просто смотрел на них, не в силах поверить.
        Риккардо сообразил быстрее меня и метнулся к остальным.
        Пока Халк подхватывал тело командира, Филис жахнул чем-то огненным, красивым и эффектным. Прикрываясь пламенем, мы бежали, благо выход из торговой зоны был прямо за спиной. Артефакторщики, ставя ловушку, заранее удалили всех из гостиниц и, надо полагать, со складов тоже. Теперь это сыграло против них, некому было бежать и хватать нас. Маги, оставшиеся на площади, отступили перед ревущим пламенем, точнее, как потом признался Филис, перед иллюзией пламени, что и позволило имитировать мощь.
        Подкрепления, или резервный полк, или загонная команда, фиг знает, как правильно назвать, подоспела на место разборок спустя три минуты. В принципе весь бой длился примерно столько же, просто, когда ты в бою, всегда кажется, что уже прошло гораздо больше времени. А со стороны так: хрясь, бум, трупы с крыш, здание развалилось, туда побежали, сюда побежали, трупы, трупы, трупы, удар, схватились командиры, враг бежал, здания в труху. В бою особо думать времени нет, бей да командира слушай, тактически маневрируй, задачу выполняй. Так что загонная команда не сразу разобралась, ведь предполагался захват, и крики были очень даже ожидаемы. Пока они поняли, что всё не так, и выдвинулись к площади, мы уже бежали.
        Халк, несмотря на повреждённую ногу, двигался всё равно быстрее нас. Он тащил тело Вито, сзади пристроился Филис в транспортном сиденье, над головой парил гордым, но уставшим орлом Лусио, а я просто бежал за роботом. Самый скоростной из нас, Риккардо, прикрывал отход, наблюдая, нет ли преследователей. Загонная команда потеряла ещё минут пять, сбивая несуществующее пламя, оказывая помощь и выслушивая, что случилось. За это время мы успели отбежать на пару километров от торговой зоны, преодолев открытую местность.
        Артефакторщики всегда ставили торговые зоны так, чтобы вокруг была равнина или степь, в общем, открытое пространство, без сильных искривлений ландшафта или каких-нибудь рощ. Мелкие искривления исправлялись, чтобы получилась голая ровная местность. Это неожиданно оказалось мне на руку, потому что бежать пришлось изо всех сил. Достигнув первой рощицы, скрывающей от возможного наблюдения - и плевать, что Риккардо сигналит об отсутствии погони, - я задействовал амулет сокрытия. Или, точнее, шар сокрытия, ибо он превышал размерами футбольный мяч и находился в прицепленном к Халку пространственном кармане. Я и к себе этот карман привязал бы, но он вес не убирает, так что лишнюю сотню килограммов таскать пришлось бы именно мне. Вытащив шар и активировав его специальным ключом от создателя, приказал:
        - Халк, яма.
        - ХАЛК КОПАТЬ!
        Робот трансформировал два левых манипулятора в пластины-копалки и начал с огромной скоростью рыть. Корни перерубались, камни дробились и отбрасывались, специальный амулет засасывал пыль, чтобы не оставалось пылевого следа. В считаные минуты было вырыто кубическое убежище, куда мы и залезли. Шар сокрытия, напичканный магией иллюзий под завязку, сформировал наших двойников и отправил бежать, бежать и ещё раз бежать, причём со скоростью на пределе человеческих возможностей. Такое не вызовет ни у кого удивления - ведь явно же мы, удирая, напились всякой алхимии, чтобы бежать быстрее. Да, эти зелья убивают организм, травят его и стоят дорого, но раз нас ждали… то и применению зелий никто не удивится.
        В результате, когда фокус вскроется, перед артефакторщиками встанет неприятный факт: огромная область, где мы потенциально могли укрыться. Ведь они не знали, где мы подменились двойниками, значит, надо проверять весь путь плюс те районы, куда мы потенциально могли убежать за это время. Пусть почешутся, побегают, мы к тому времени будем уже далеко. Также шар создаёт над нашей головой иллюзию неповреждённой почвы, вот только предполагалось, что снизу Вито будет держать телекинезом плоскость, имитируя поверхность, если кто наступит. Но Лусио понадувал щёки и сотворил воздушный квадрат, прочный и твёрдый, жаль только, что недолговечный. Ну ничего, Лусио сконцентрировался и держит, погоня уже бежит, долго держать и не потребуется…
        Дождались, пока погоня промчалась мимо, а потом вторая волна, уже на лошадках, и еще кто-то сверху пролетел, в общем, сидели тихо и не отсвечивали. Хотя магия сокрытия, помимо иллюзии, вполне глушила и звуки, и запахи, и всё остальное, но всё равно молчали. Так было проще.
        Да и смерть Вито не вызывала желания разговаривать. Никто не устраивал истерик, не рвал рубахи и не рыдал, но всё равно… как-то слишком резко и неправильно. Вито с его опытом и навыками вполне мог пережить нас всех, но не повезло.
        - Так вы поэтому отступили? - спросил я Филиса. - Нарвались на единичку?
        - Да он как врезал, командир еле успел нас отбросить. Сцепились насмерть, хрен подойдёшь, и Вито кричит, мол, давайте, чистите другую половину. Мы сунулись ему помочь, да там снизу ещё набежали. Пока отмахались, спасибо Риккардо, командир и этот уже вверх поднялись, не достать. Лусио попробовал, так его чуть о землю не размазали.
        Лусио с виноватым видом развёл руками, мол, из песни слов не выкинешь. И сказал:
        - На тебя, Джейх, отбросило, прикрыл от стрел, ну оно и завертелось.
        - Вот странно, засаду они устроили толково, а нападали как-то не очень, - удивился Филис. - Раз они ждали именно нас, то, наверное, были в курсе наших способностей?
        - Вот не факт, - ответил я, глядя на тело Вито. - Совсем не факт.
        Вполне возможно, что тот, кто сливал информацию, знал, что мы - отряд «Жёлтый», но не знал подробностей. Или знал, но не знал о возможностях Халка. Вполне правдоподобная версия, о потенциале робота я никому не рассказывал. Или нас просто провоцировали, чтобы потом предъявить, мол, «они первые напали», да не учли слаженности команды и опять же возможностей Халка.
        Кстати, пока сидим, а это ещё минимум час, надо заняться его ремонтом, поэтому я достал ящик с инструментами, запасные части и кристаллы и начал возиться с роботом. Да, шансы, что наших двойников догонят и противник вернётся, возрастают, но и бдительность падает по экспоненте относительно времени. Если здесь вообще оставили наблюдателей, этого мы не узнаем, пока не вылезем. Хотя… Так, детекторы Халка не показывают магов поблизости, кроме нас самих. Так что с вероятностью четыре из пяти рядом магов нет. Но вполне могли оставить общего наблюдателя, так что проще ещё посидеть. Даже если вернутся и начнут тщательно искать, шар проработает ещё часов десять на полной мощности.
        Жаль, конечно, что шар одноразовый. Мощный, но одноразовый, взял на крайний случай и думал, что таковой будет, когда мы заберёмся на «заводы» артефакторщиков. Кто ж знал, что им приспичит поиграть в громкое пленение? Взяли бы по-тихому, в ночлежке, так было бы проще. Или нет? Не представляю, что они знали о нас, а от этого зависит две трети ответа. Может, и вправду провоцировали и, останься мы тихо стоять, всё обошлось бы? Или они были уверены в мощи подавителей и решили заодно потренировать боевое слаживание? В чём-то верно: без возможности обнаружить кристалл-подавитель мы там все и остались бы. Без магии нас просто забили бы сапогами, и возможно, что буквально.
        Так что признаем, мы облажались, враг облажался, и эти ошибки наложились друг на друга. Вито мёртв, Филис ранен, Халк повреждён, у врага трупов больше, так что берём как гипотезу - наши возможности и слаженность были неизвестны. Отсюда и подавители, и провокация, предполагалось задавить массой, убрав магию. Маги первой тройки на дороге не валяются, поэтому их было столько же, сколько нас, да Халка не учли. Возможно, мне повезло отдать ему приказ на уничтожение как раз сильнейших. Куратор операции - телекинетик-единичка вмешался позднее, потерял время - тоже ошибка, но с их стороны. Бывает при недостатке опыта, видимо, решил сам не стоять на передовой, вот и промедлил. После падения купола подавления события закрутились слишком быстро, тут уже роль сыграла наша сработанность и привычка к таким ситуациям.
        Но всё равно - как ни крути, мы проиграли.
        Теперь остаётся только убираться отсюда, и быстро. Границу прорвать и бежать, бежать, бежать, желательно воспользовавшись агентурой водных. Это ещё, кстати, проблема, что нам водники выкатят… Хотя нет, Леон как агент не провалился. Караван уничтожен, да, Мохель под подозрением, но он всегда может отмазаться пониженной ценой найма. Не железобетонное алиби, но всё же. Отсюда вывод - лучше к водным не соваться, не важно, они нас заложили или нет.
        Так я размышлял, машинально ремонтируя Халка. За годы возни с роботом изучил его вдоль и поперёк, наготовил запчастей, вкладывал, улучшал, добавлял, и теперь это окупилось стократно. Самое главное - починить ему ногу и систему полёта, но если с первым я справлялся, то второе требовало нескольких часов вдумчивой работы, и чтобы не отвлекали. Мануала-то нет, всё в голове, и хотя память нам специально развивали и улучшали - чтобы писать отчёты и в ходе наблюдений запоминать всё подряд, - но всё равно представление схемы во всей её полноте и ремонт узлов съедали время. Проще говоря, требовалось соблюдать определённый порядок операций, как в сборке-разборке любой другой сложной машинерии. И одно дело - возиться в хорошо оборудованной домашней мастерской, и совершенно другое - сидя на голой земле в полутёмной яме рядом с трупом командира и врагами над головой.
        Поэтому я колебался, начинать ремонт системы полёта или нет, вдруг придётся срочно бежать? Ногу-то я подлатал, и потом, когда остановимся на ночь, ещё выправлю, да и правые руки не мешало бы восстановить. Эх, ещё пара таких драк - и придётся самому в бой лезть, выкладывать козыри, чего не очень хотелось бы делать. Но если бы их задействовал, может, и командир был бы жив… Да что теперь гадать! Хотелось побиться головой о стену или о Халка.
        - Мы идём дальше, - внезапно заявил Филис.
        Он уже перебинтовал раненую ногу и проглотил горсть пилюль. Да, после смерти Вито Филис автоматически стал командиром, следом я, потом Риккардо, но с чего это вдруг идём дальше? Риккардо и Лусио тоже посмотрели на мага огня (подсветку нам давал Халк, встроенным в лоб фонариком), и тот пояснил:
        - Во-первых, никто не отменял миссию. Во-вторых, в глубинных районах нас будут искать в последнюю очередь. В-третьих, второй попытки проникнуть сюда у нас не будет, и, значит, задание будет провалено, едва мы повернём. Все мы помним, что стоит на кону?
        - За проваленное задание нас никто убивать не будет, - заметил Лусио.
        - Но и новое такое же больше не дадут. Контракт все мы подписывали добровольно, но сознайтесь, есть тут кто-то, кто не хотел бы с этим контрактом развязаться? Я же говорю о том, что мы можем совместить уход от погони и выполнение задания. От нас же не требуется громить производства.
        Риккардо мечтательно улыбнулся:
        - Или вырезать мастеров? Нужно просто собрать информацию об артефактах, отправляемых, скажем так, вне торговых путей. Отлежимся, понаблюдаем и пойдём обратно. Клянусь Юканой, будь командир жив, никто из вас не корчил бы такие кислые рожи!
        - Дело не в том, жив командир или нет, а в том, что привело к этому, - заметил я, направляя поток диагностической магии на Халка.
        Жаль, конечно, что такое работает только с роботами. Хотя если развить и представить, что люди - те же механизмы, только био, то, может, и сработает? Надо это обдумать, когда будет время. Если или когда план Филиса пройдёт, то при наблюдениях времени будет масса. Никто не оспаривает командирство Филиса, скажем так, но вот его план… вполне обсуждаем. Кто спорит, закрыть контракт - дело хорошее, сам за, но нет смысла «бегать голой пяткой на шашку».
        - Ведь кто-то слил о нас информацию, - на всякий случай пояснил я довольно очевидную вещь, - и точно так же мог слить информацию о цели нашего путешествия.
        - То есть нас могут ждать и там… Да, как-то не подумал, - признал Филис. - Но что тогда делать?
        - Обсудить и решить, а потом идти вперёд, - предложил я, вызвав удивлённые взгляды. - Нет, правда, Филис, ты всё верно сказал: надо идти вперёд, но при этом учитывать, что враг знает о нас всё.
        - А он знает? - усомнился Лусио. - Знал бы - мы там, на площади, и остались бы. По-моему, нас как раз провоцировали показать, что умеем.
        - Задействовав подавители? - теперь засомневался Филис.
        - Значит, они получили информацию и очень нас испугались. А действовать тайно побоялись или решили, что не получится. Яд не подсыпать, иголку в спину не заслать, а сроки поджимают, - рассудил Лусио.
        - Нет смысла гадать, что привело к такому результату, этого мы не узнаем, пока не вернёмся в родной город. - Я опять сообщал очевидные вещи ради поворота разговора в нужное русло. “Так что предлагаю действовать так, будто враги знают всё. И раз мы знаем, что они знают, то на этом их и перехитрим. Не представляю как, но можно придумать. То есть в любом случае за нами будут гоняться, но в варианте Филиса у нас ещё есть шанс выполнить миссию. Просто надо себя вести очень скрытно и аккуратно и не попадаться. Тогда наши враги, возможно, решат, что мы бежали, и ослабят бдительность.
        - Либо не ослабят, - заметил Лусио, - но и тогда мы можем просто отступить, правильно понимаю?
        - Да, именно так. Пойти вперёд, стараясь выполнить миссию, но не упираться, а быть готовыми отступить и считать, что враг осведомлён о нашей цели. Никто и не говорил, что будет легко.
        Риккардо кивнул.
        - Тогда через полчаса выходим, - приказал Филис, хороня мои потуги на ремонт Халка. - Командира оставим здесь.
        - Яма станет могилой? - невесть зачем уточнил Лусио.
        - Не у всех наших есть могила, - грустно улыбнулся Филис, - пусть хотя бы у Вито будет.
        Глава 11
        Две недели мы отсиживались в самодельной подземной берлоге, жрали пилюли и концентраты и носа наружу не казали. Хорошо, Лусио - маг воздуха - проветривал помещение, иначе мы там точно задохнулись бы от общей вони. Зато времени было вдоволь. Я восстановил Халка до нормального состояния и даже набросал пару черновиков на улучшение. Всё-таки моё самодельное оружие слабовато, но ничего, если всё пройдёт успешно, сделаю себе терминатора с лазерами.
        Убедившись, что наши поиски окончательно заглохли, мы выбрались и не спеша, перелесками и оврагами да по ночам потянулись на юг. Если смотреть на Южный материк сверху, в двухмерной проекции, то область, занимаемая артефакторщиками, напоминает треугольник, начерченный дрожащей рукой. Основание треугольника на юге ограничивает горный хребет, почти непроходимый. Собственно, поэтому мы и не стали оплывать материк с юга, хотя тактически это было бы выигрышно. Да, можно было бы перелететь, но скрытно не получилось бы. Поэтому нас отправили пешком, если я правильно понимаю. Либо перелёт через горы не отвечал требованиям шпионских игр, тоже может быть.
        Верхушка треугольника, обращённая на север, - это закрытый военный район. Стороны треугольника, обращённые на запад и восток, - это как раз места, где расположены торговые зоны. Мы прошли через восточную границу, там, где государство артефакторщиков (Соннур) примыкает к Ангвалии. По центру треугольника находится столица, соединённая дорогами с верхушкой - военным районом и торговыми зонами. Нам предстояло сделать крюк к югу, к горному хребту, по бездорожью и прячась от людей и магов. Нужный нам район находился южнее столицы и охватывал её полукругом. Район, где было сосредоточено производство всех заготовок под волшебные предметы.
        - Столица Соннура, славный город Фрондоланск, - вещал Лусио, уютно расположившись на охапке веток, накрытых одеялом, - славен ещё и тем, что в него легко войти, но трудно шпионить. Каждому выдают специальную следилку-амулет, который нужно носить не снимая. А как только снял или зашёл не туда, так сразу - пф-ф-фух! И нет никого, одни оплавленные косточки валяются.
        - Моментально? Не верю! - тут же возмутился Филис. - Или ты хочешь сказать, что они заряжают амулеты магией огня первого ранга?
        Риккардо молчаливо помешивал кашу с мясом и концентратами и ухмылялся. Запахи от котелка шли вкусные, и я предвкушал ужин. Как говорится, самая приятная часть в походе - это вечер, когда не надо никуда идти, можно лежать, есть и пить чай. В нашем случае не вечер, а утро, но какая разница? Днём-то всё равно спим, так что можно сказать: день - это ночь, а ночь - это день, и сейчас у нас не утро, а вечер.
        В общем, я лежал, пил травяной чай и слушал разговоры. Мы топали уже вторую неделю, и каждый вечер Лусио травил байки из жизни Южного материка. Масксеть, растянутая Халком, прикрывала от обнаружения сверху. Огонь Филиса не давал дыма, а чтобы не сверкал, его разводили в яме. Лусио ставил какой-то щит из магии ветра, перебивающий звуки. В целом получалась довольно хорошая маскировка, с учётом безлюдности данных мест.
        Относительной, конечно, безлюдности, но согласитесь, одна хилая деревенька на целый день пути - это не густозаселённые районы. Так что даже начальное беспокойство о плотных поисках нас постепенно ушло, мы просто предпринимали разумные меры предосторожности против обнаружения. Возможно, нас караулят на границах, решив не заморачиваться поисками, но это мелочь. Прорвёмся с боем и уйдём. Или через горы проскочим, кстати, тоже вариант. Что-то такое проскальзывало в речах Вито, намёки, что уходить будем на юг, но только намёки.
        Не исключено, что был составлен вариативный план, включающий не только основную миссию, но и несколько второстепенных, с различными путями и подходами. Хотя что нам делать в безбрежном океане, охватывающем остальную часть Юканы? Насколько знаю, за материками ничего нет, разве что островки с пиратами, и то сомневаюсь. Жрать что-то надо, а питаться одной рыбой… Так что пираты снуют поближе к людям, там, где торговые пути и всё такое. Да и то половина пиратов или то, что приписывают им, поди сами маги, особенно водные, и творят, прикрываясь именем пиратов. Конспирация и переведение стрелок - здесь такое любят, вспомнить хотя бы Тиберия и эту злосчастную принцессу светлых, которую они до сих пор некрам простить не могут.
        Хорошо хоть, от меня отстали, или не отстали, а потеряли, но главное - не лезут.
        Вот, кстати, магией света я Халка зарядил бы, это же чистый лазер без потери мощности. Но, увы, магические государства свои услуги не продают, а можно ли инкогнито у них пачку амулетов зарядить да в робота встроить, кто знает. Оставалось только бесплодно колдовать над соединением физики и магии, пытаясь произвести оптическую накачку или собрать токамак на коленке. Опять же, увы, увы, пока не получалось, материалы не те, и точность не та. И тут как раз магия светлых или щитовиков могла бы закрыть огрехи, но я не сдавался и продолжал работы, надеясь однажды всё-таки выехать в чисто поле с бластером на поясе и верхом на роботе, увешанном плазменными пушками и лазерами да с антигравом под гусеницами. Не знаю, как всё это сделать, застрял пока на источнике энергии, но мечтать и строить планы это совершенно не мешало.
        Спор тем временем свернул на военную мощь артефакторщиков.
        - Да ведь они сами ничего не умеют! - горячился Филис. - Только заготовки под волшебные вещи создавать! Собственной-то магии нет!
        - Зато этими заготовками они торгуют со всей Юканой и часть платы берут как раз заряженными вещами, - парировал Лусио. - Затем используют - чем не магия?
        - В том-то и дело, что не магия! Ну как им перестанут заряжать вещи? С чем они тогда останутся?
        - С зачарованным оружием, - внезапно сказал Риккардо.
        Это было настолько неожиданно, что спорщики замолчали и посмотрели на него. Тот невозмутимо протянул им свой меч. Филис хлопнул себя по бедру и расхохотался. Да, когда ты маг, как-то забывается, что можно сражаться и обычным оружием. Или, в нашем случае, зачарованным. На прочность, на скорость, на стойкость к заклинаниям, а попросту говоря, насыщенным «сырой» энергией, не дающей воздействовать слабой магии. В других школах такого не получалось, потому что шло преобразование, а у артефакторщиков, за неимением собственной магии, отлично работало.
        Поэтому на заре времён артефакторщики сражались сами, преобразуя и усиливая оружие. Затем они развили торговлю, поднялись на ней и зачарованное оружие на сторону особо не продавали. Мечи Риккардо - трофей, добыча с одной жаркой заварушки, в которой он поучаствовал ещё до прихода в отряд. Незачарованные мечи давно уже сломались бы, а эти всё служат. Так вот, зачарованным и усиленным оружием артефакторщики снабжали своих бойцов и наёмников, выступавших в качестве ударной силы. Шли циклы, артефакторщики держались и жирели, и постепенно начали не только торговать болванками - заготовками под магию, но и нанимать магов без источника. И для зарядки, и для охраны, в общем, для всего.
        Сами артефакторщики, их войска давно уже не выходили на поля сражений, да и государство их не воевало, предпочитая торговать и усиливаться. Остальные государства тоже особо не лезли, предпочитая не резать курицу, несущую золотые яйца. Конечно, в шестом-седьмом циклах или чуть позже артефакторщиков совместно сожрут и добычу поделят, как раз на оставшиеся пять циклов - двадцать лет суммарно - хватит.
        Это если не окажется, что все эти циклы артефакторщики тайно копили силу. Вот тогда будет весело, особенно если они догадались встраивать «жучков» изакладки во всю свою продукцию. Щелчок пальцами, образно говоря, - и половина вражеских магов улетает в могилы, даже не успев понять, что происходит.
        Вот так Риккардо одним жестом и тремя словами прекратил спор.
        К исходу третьей недели мы вплотную подобрались к производственному району, где и остановились под радостное потрескивание счётчика магии в Халке. Три часа робот аккуратно передвигался туда-сюда, прикидываясь элементом пейзажа, после чего мы засели за анализ данных
        - Да, командира остро не хватает, - вздохнул Филис, - он такие штуки на раз давил.
        Вито за прошедший месяц мы вспоминали неоднократно, и только положительно. Всё-таки он многое брал на себя, и как командир, и как маг. Сейчас его телекинез здорово пригодился бы для прохождения полосы ловушек. Точнее даже, не сам телекинез, а умение командира с его помощью преобразовывать и отражать вражеские заклинания. Сделали бы себе проходик в полосе и прошли незамеченными, не потревожив сигнализации. А может, и не прошли бы, в конце концов, даже Вито на расстоянии не разобрал бы в схеме работы полосы ловушек, а вплотную приближаться опасно. Не то задел или воздействие не заблокировал - и привет.
        Сейчас Халк показывал, что от полосы - она и вправду полоса - магией фонило вовсю.
        Но всё равно, если всмотреться (если такое слово вообще применительно к двусторонней связи между мной и роботом), то можно различить места, где магии больше, узлы, из которых формируется полоса. Наверняка там прикопаны амулеты-накопители, как это было в торговой зоне. Спрячь под землю и наслаждайся, как говорится. Теперь надо привязать эту картинку к реальной местности и обдумать деактивацию. Или способ преодоления.
        Перелёт - наиболее очевидный вариант, но, надо полагать, настолько же очевиден он и для тех, кто ставил полосу. Тем более в воздухе было нечто энергией выше, чем фон, рассеянное в объёме. Ух, вот стану сверхмогучим магом, обязательно в Халка встрою декомпилятор и голограмматор, чтобы он дешифровывал картинку энергий и сразу строил трёхмерную картинку. Пока же мне приходится делать это самостоятельно, и потом болит голова. Халку-то похрен, передаёт информацию с датчиков, и ладно, а мне приходится напрягать мозги и переводить всё это в приемлемый формат. Стоило бы приделать к нему экран, если бы я ещё помнил, как они делаются и на каких принципах построены.
        - Вот так, - рассказывал я, тыкая в самодельный рисунок, - не перелететь, не перебежать и не перепрыгнуть. Разве что подкоп попробовать, но тоже сомнительно.
        - Почему? - спросил Лусио.
        - В воздухе что-то такое, наверняка сторожевое заклинание в объёме раскинуто, с подпиткой от земли. Пролетел - оно дзынь-дзынь, сигнал на ближайший пост, и оттуда сразу выбегает толпа бравых магов. Аналогично и с землёй, раскинули там следилку - и всё, не на километр же в землю нам закапываться? Да и не потянет Халк столько, а если здесь не идиоты, то местность вокруг полосы дополнительно нерегулярно проверяется на предмет посторонних лиц и подкопов. Нужно что-то другое.
        - Давайте рассуждать здраво, - предложил Филис. - На что может быть нацелено сторожевое заклинание?
        - На магию, - тут же ответил Лусио. - Любая магия сразу запускает подачу сигнала. Аналогично и по земле, пошла магия - пошёл сигнал.
        - Допустим, я обычный человек и решил пробраться внутрь и что-нибудь украсть, тогда же полоса не сработает? Или у них вторая полоса за первой, уже на обнаружение просто людей? - рассуждал Филис. - Нет, это избыточно, значит, полоса отслеживает людей. Любых.
        - И в зависимости от того, маги они или люди, зависит сигнал, высылаемый полосой.
        После чего они оба победно посмотрели на меня: мол, мы задачу решили, давай высылай Халка.
        - То, что она реагирует на людей, лишь ваши догадки, - пришлось перебить им радостный настрой. - Я сделал бы так, что она реагирует на живое и на магию. Причём на любое живое существо, высылая сигнал в ретранслятор. Уже в ретрансляторе дополнительно поставил бы фильтр отсеивать живых существ, которые не являются людьми. Тогда информация о людях шла бы сразу охране, а о животных… ну, допустим, раз в сутки приходила бы информация, для статистики и прочего. Магия - сразу посыл сигнала, без вариантов. Плюс дополнительные связи между накопителями, в том числе и ложные. И наблюдение за самой полосой: если кто попытается влезть в связи - сразу сигнал.
        - Получается, полоса непреодолима? - подумав, спросил Филис.
        - Получается, так, - развёл я руками. - Можно, конечно, попробовать её взломать, тут пошевелить, там подёргать, но только если все готовы рискнуть ради одного процента успеха и также если все готовы ещё побегать по материку от злой погони. Второго маскировочного шара, кстати, у меня нет.
        - Кстати, почему? - тут же вскинулся Филис.
        - Кстати, потому, что это моя личная разработка, в которую я вкладывал личные деньги и силы. Я не миллионер, и у меня не горы свободного времени, чтобы делать такое сотнями и таскать с собой.
        - Так сделал бы заказ через Этторе, уж там наклепали бы.
        - Да обращался. - И вправду, обращался, ещё пару лет назад. - Сказали, опять ерундой занимаюсь, дорого и нерационально, маскировочные плащи дешевле и надёжнее. Это, собственно, так и есть, только не наш вариант. Всё же предполагалось совсем по-другому, помните? Да и от погони нас плащи не скрыли бы, слабоваты. Вот так и получилось то, что получилось.
        - Понятно. Что предлагаешь?
        - Если мы серьёзно настроены на проникновение, то надо проникать там, где система безопасности слабее.
        - Это где такое? - оживился Лусио. - Взлететь ещё выше, под самые облака и обойти оттуда?
        - Такое мне в голову не приходило, - честно признал я, - хотя, наверное, и не поможет. Наблюдатели и особый фильтр на магию воздуха и левитацию вполне решают проблему проникновения сверху. Нет, под местами проникновения я имел в виду дороги.
        На меня смотрели непонимающе. Пришлось объяснять.
        - Ну, смотрите: вэту область постоянно надо подвозить материалы, еду, ещё там всякое необходимое для жизни. Вывозить изготовленное. Менять охрану и мастеров, да мало ли чего! Производство и есть производство, там постоянно будет поток людей и материалов. А там, где поток, плотную магическую защиту не поставишь, будут постоянно идти ложные срабатывания. Поэтому такой жёсткой завесы там нет, но взамен, готов поклясться, сидит куча охраны и внедрена система на манер столичной.
        - Амулеты-следилки? Ну, может быть… - протянул Лусио. - Только нам что с того? И так, и эдак область закрыта.
        - Чем выше безопасность, тем неудобнее работать, - улыбнулся я. - Поэтому если пройти внутрь, то в крайнем случае можно будет притворяться местными. При любом раскладе таких жёстких мер там уже не будет. Значит, надо всего лишь зайти внутрь.
        - Ну да, всего лишь! - хохотнул Филис.
        - Эх вы, я же сказал: магическая сеть там ослаблена! Мы подберёмся и пророемся под дорогой и таким образом попадём внутрь.
        - Почему ты считаешь, что под землёй не может быть такого же заклинания, как здесь?
        - Оно завязано на накопители на земле, иначе не стояли бы такой густой сетью. Значит, если прокопаться ровно по створу дороги, можно пройти.
        - Ты думаешь, там такого не предусмотрели?
        - Робота, способного за ночь прокопать километровый туннель? Конечно нет, - улыбнулся я и похлопал Халка по восстановленной правой руке: - Вот он, наш билет туда и, может, даже обратно.
        Глава 12
        Как ни странно, всё прошло на ура. Мы скрытно подобрались к ближайшей дороге, хоронясь от разъездившейся вокруг стражи, и затем Халк поработал шахтёром, благо сменных энергокристаллов хватало. За ночь робот прорылся на ту сторону, ориентируясь по датчикам магии и попутно опустошив пару энергокристаллов и испортив три амулета. Кристаллы, кстати, делали всё те же артефакторщики, так что можно было увидеть в происходящем некую иронию судьбы.
        К счастью, охрана всё-таки не использовала сейсмодатчики или их магический аналог, и наш подкоп прошёл незамеченным. Вход в туннель мы за собой обрушили и замаскировали, насколько смогли. И когда мы уже пробирались по завалам рыхлой почвы, меня внезапно осенило. На кой чёрт мы вообще полезли в самое сердце страны, образно говоря? Клиентов сюда точно не пускают, так какие свидетельства поставок и покупок мы обнаружим? Надо было сидеть на центральном складе в столице и изучать накладные, кому чего сколько отправлено. Или человечка там же прихватить, да палец Халка с паяльником ему запихать в место пониже спины. Мы же ничтоже сумняшеся лезем в места, где полно охраны и опасностей, но не будет никаких доказательств требуемых поставок. Разве что на ящиках будут печати с крупным буквами: «Отправить магам тьмы во исполнение союза по захвату всей Юканы». Это ещё с бо-ольшой натяжкой сойдёт за доказательство, чтобы глобус пару раз треснул, а сова недовольно клекотала.
        Почти утыкаясь в спину Филиса, придерживаясь за стенки, чтобы не упасть, я пробирался по туннелю и думал об «открытии». Неужели цель была именно пробраться внутрь? А на публику - для слива - транслировать об обнаружении поставок? Если так, то нас ждут в других местах, а мы тут пробираемся для диверсии. Да, да, тут без вариантов: подорвать производство на цикл или хотя бы на несколько лет. Тогда… А что, собственно, тогда? Маги с источником и так духовно богаты, получается, мы сами спилим ветку, на которой сидим? Или важнее ослабить всех вокруг, кто пользуется продукцией, пусть даже если ослабнем сами?
        Меня такие расклады не устраивают, мои роботы без усиления сторонней магией точно никуда не годятся. Да и с усилением магией тому же Халку против единички-двойки выходить не рекомендуется. Так и хочется схватиться за голову и промычать: «Как всё сложно!..»
        - Молодцы, парни, - шёпотом похвалил Филис. - Теперь затихаримся на пару дней и подождём.
        - Чего?
        - Тишины и спокойствия. Если наш туннель не обнаружат, можно перейти к главному делу, а если обнаружат, мы всё равно не успеем далеко уйти.
        - А надо далеко? - уточнил Лусио. - Погрузка-отправка нас не устроит?
        - Да ладно, - хмыкнул Филис, - кого интересует погрузка, когда и так известно, что заключён второй тройной союз. Да-да, прикройте рот, на Южном тоже союз, как и на Восточном, и тоже против нас. К началу следующего цикла все будут против нас, то есть против водных, а нас так, мимоходом прибьют, и это будет конец. Можно сказать, сейчас мы спасаем целый мир!
        - А если без пафоса? - не удержался я, уж больно напыщенно Филис произнёс о целом мире.
        - Просто спасаем себя и родных, и город-остров, который нас приютил, - буднично произнёс маг огня. - Раз уж мы сюда добрались, значит, каждому из вас можно доверять, и теперь я озвучу настоящую цель похода.
        - Командир её знал?
        - Конечно, - подтвердил Филис. - Мы тут все не дети и все понимаем, что ведётся большая игра, в которой наш отряд лишь элемент, один из элементов. Каждому был сделан намёк о слежении за другими, доверена часть информации и так далее. Сами понимаете, как такие дела делаются: если знаешь - не сможешь вести себя естественно, поэтому рассказываю только сейчас. Конечно, будь здесь Вито, рассказал бы он, но мир ему и вечная память.
        Филис «сумбурил», как называл такое состояние один из моих приятелей ещё на Земле. Ему столько надо было рассказать из того, о чём приходилось молчать, что теперь куски речи наползали один на другой, образуя мешанину, и приходилось напрягаться, чтобы не потерять общего смысла.
        В общем, нам и правда предстояла диверсия, хорошая такая точечная диверсия. Не уничтожение производств, как мне виделось, а воздействие на определённую продукцию. Точнее, на определённого мастера, производящего продукцию. Чтобы он, в свою очередь, заложил закладки в продукцию, в заготовки продукции, которые мы унесём с собой. И потом уже не мы, а другие люди подсунут эти «заминированные» подарки врагам Серёдки. В результате двойной выигрыш - враг устранён, виноваты артефакторщики. В перспективе рвутся контракты, а высвободившуюся часть продукции поглощают водные и Серёдка.
        Ну и плюс ссоры врагов друг с другом, чтобы отвести угрозу объединения, реально нависшую над водными.
        Нас же, как я уже говорил, рассматривают как бонус водным. Справедливо, конечно, чего уж там, но и немного обидно. Стараешься-стараешься, а всё равно, раз ты маг без источника, то вроде как второй сорт.
        - То есть нам предлагается пробраться к одному из лучших мастеров-артефакторщиков в дом, опоить или иным образом лишить его воли, но не магии, чтобы он внёс изменения в болванки-заготовки, которые мы унесём с собой? - уточнил я на всякий случай.
        - И потом он покончит с собой, обставив как несчастный случай, - кивнул Филис. - Ещё немного урона врагам.
        - Химия?
        - Для приведения в нужное состояние. Потом менталистика. После обработки у него будут сутки, потом мозги разжижатся, а сам он превратится в овощ. Тоже, конечно, неплохо, но вариант с самоубийством лучше, искать меньше будут. Один из лучших мастеров нам нужен, чтобы сделать тонкую обработку, которую не заметит стандартный контроль.
        - А мастер заметит? - спросил Лусио.
        - Мастер - да, но все мастера здесь за пределы области и государства не выходят. Так что за границей некому обнаружить изъян, а стандартные методики проверки ничего не покажут. Иначе можно было бы прихватить любого из местных, кто хоть чуть-чуть имеет магию, и сунуть ему на обработку заготовки. Сами подумайте, стоило ли огород городить с такой длинной поездкой? Можно было бы и попроще методами обойтись, через людей того же Мохеля. Сами же понимаете, - Филис объяснял уже спокойно, горячка речи постепенно прошла, - доверяй, но проверяй, отсюда и такие сложности.
        - Надо было всё-таки чистых шпионов заслать, - проворчал Лусио. - Или заранее внедрить агентов.
        - Операция разовая, да и времени нет, такие внедрения несколько циклов идут, - тут же откликнулся Филис, - так что излишне. Что же касается чистых шпионов, так они внутрь пройти не смогли бы. Или смогли бы, но затем не смогли бы выйти.
        Вот, как я и подозревал. Выходить придётся с боем.
        - Поэтому нам надо будет всё-таки немного пошуметь и там и сям, хотелось бы обойтись, но чувствую, не удастся. И без того нам очень везло по дороге сюда.
        Везло? А Вито? Впрочем, каждый из нас знал, на что шёл. Не скажу, что в отряде собрались сплошь идейные личности, но всё же Серёдка стала нам родным домом и отчасти родиной, и бились мы не только за деньги и контракт. Не сказать, что это придавало нам душевных сил, но осознание правильности работы и нужности дела дорогого стоит. И несмотря на весь пафос, таки да, такое отношение делало нас сильнее.
        - Так что можно ожидать неприятностей, - подытожил Филис. - Просто потому, что что-то должно случиться. Я первый буду за, если ничего не случится, и мы тихо уйдём туннелем Джейха. Но сами понимаете…
        Ещё бы. У каждого обострённая интуиция, и сейчас она шепчет, что драка будет.
        Медленно и верно, шажок за шажком мы пробирались вглубь производственного района, благо речек и ручьёв здесь хватало, а запас пилюль и концентратов был опустошён только наполовину. Несмотря на расслабленность местной охраны и относительную безлюдность области, мы всё же решили не рисковать - не охотиться и не воровать еду. Даже будь с нами Вито, способный издалека телекинезом тягать еду, всё равно рисковать не стоило. Мало ли где тут и для чего расставлены ловушки. Пока что детекторы в Халке позволяли нам избегать сторожевых заклинаний, то есть мы попросту обходили все такие места стороной. Меня в который раз посещала мысль, что надо сделать очки или монокль со встроенным датчиком, чтобы беспрестанно не подключаться к Халку. Но, как обычно, крепость заднего ума победила, ведь мог всё заранее сделать, но не сделал.
        Пробираясь, мы попутно наблюдали за жизнью закрытой области.
        Ассоциации с Земли упорно твердили мне, что производственный район - это там, где заводы, фабрики, куча труб с дымом, рабочие в спецовках и склады, склады, склады с погрузчиками, кранами и прочей техникой. Ах да, ещё железнодорожные составы, въезжающие и выезжающие из промышленных зон, гружённые всяким-разным. Поэтому первые несколько дней мне прямо по глазам бил диссонанс между этими ассоциациями и реалиями жизни артефакторщиков. В общем, располагались они небольшими деревнями или хуторами, не знаю, как правильно назвать. Деревянный частокол, прямоугольная планировка, обязательно наблюдательная вышка с часовым (как правило, спящим или отсутствующим), пять или шесть одноэтажных жилых домов плюс склад и производственная изба, поболе других. Двое ворот в частоколе, как правило ориентированных на север и юг. Охранники были не везде, но там, где были, сидели сразу десятком, обленившимся, но десятком. Системы расположения охраны я не уловил, поэтому оставалось только предполагать, что при необходимости эти десятки сбиваются и мчатся бить врага. Или выдвигаются кратчайшим маршрутом к соседям. Или
находятся только на архиважных объектах, а на остальных хватает наблюдателей, работающих впересменку.
        В принципе экономия вполне понятна - толпа народу сидит и ни хрена не делает, только наблюдает и охраняет в области, куда враги не забирались уже несколько десятков циклов. Получается сплошное разложение войск, а ведь их всех кормить надо, обувать и одевать. Но и до нуля численность сократить не могут, вдруг что случится? В принципе если проводить регулярную ротацию, а охрану промрайона представлять как отдых, то получается вполне рабочая схема. И нам легче, меньше шансов, что заметят.
        Остальные обитатели деревни делились на артефакторщиков и помощников из обычных людей. Использовалось разделение труда и операций, хотя до конвейера имени товарища Форда всё равно не дотягивало. Каждый из хуторов специализировался на каком-то определённом материале или предмете, например шлемах, которые мы уже видели на бронепехоте. Соответственно, во главе любого из минипроизводств стоял артефактор из первой тройки рангов, который бдил, направлял и указывал. Наверное, ещё и ручной выделки вещи делал, но это уже было не рассмотреть. А вот распекания и нагоняи так очень даже, ведь ворота тут чаще всего стояли открытыми настежь круглые сутки. Ученики ломали и портили заготовки, за что их гоняли и ругали. Вторая пятёрка рангов трудилась над подготовкой, шлифовкой, обработкой, финальные штрихи вносили уже маги четвёрки и пятёрки, а иногда и самый главный. Бывали, конечно, хутора, где система отличалась, там, надо полагать, делали продукцию для внутреннего употребления.
        Массовое же производство шло вот таким полупоточным методом. Также были производственные хутора, где из дерева, металла, камня, чего угодно делали одинаковые заготовки и везли артефакторщикам. Продовольственные хутора обеспечивали производство и заготовку еды, которая потом растекалась по остальным жилым объектам, где уже готовкой занимались помощники из людей. Специальная транспортно-складская служба развозила, доставляла, обеспечивала и немного присматривала за дорогами. В общем, это была реально производственная область, где всё крутилось и вертелось, как в отлаженном и проверенном механизме.
        Также меня не покидала мысль, что надо извернуться, но притырить болванок, причём самой лучшей мастерской обработки, сделанных для «внутреннего употребления». В Серёдке такого не достать, даже у контрабандистов за огромные деньги. Ещё не помешало бы Риккардо мечи обновить, да и нам всем снаряжения зачарованного притырить. Хорошая кираса, способная отражать заклинания, скажем, пятого ранга, стоит просто о-го-го, да и не купишь такую за деньги. Только за хорошего трансформера или иную ответную магическую услугу.
        И всё это исключительно потому, что артефакторщики наружу зачарованное оружие и броню не продают. Вот и просачиваются крохи: тут украли, там пограничника убили и ограбили, для всей Юканы - капля в море. Контрабандисты тоже люди и тоже хотят ходить в хорошем снаряжении. Хорошо, наши ранее никого не засылали во внутренние районы Соннура, иначе здесь стража не дремала бы на постах. Да что там, мы дальше торговой зоны не ушли бы, скажем прямо.
        Потихоньку-полегоньку за три недели мы добрались до нужного нам хутора. На горизонте уже расплывчато маячили горные пики, а сами мы устали от такой жизни. Хотелось обратно на море, и чтобы не приходилось прятаться.
        - А откуда мы вообще знаем, что попали туда, куда нужно? - спросил я Филиса.
        Укрывшись маскировочной сетью, мы наблюдали за очередным, ничем не отличающимся от других хуторком.
        - Скажем так, нам показывали изображения мастера Филлипо, - отозвался маг огня. - Агентура водных, да и наша, разрабатывала всех замеченных в столице Соннура артефакторщиков первой тройки рангов. Они, конечно, не пляшут на публике, но из-за специфики производства нет-нет да мелькают. Поэтому мы наблюдали за каждым хутором, не имея карты области и не зная, кто и где находится. Нам… мне приходилось просто наблюдать для опознания.
        - И чем он занимается?
        - Украшения. Серьги, кольца, мелкая бижутерия, но нас интересуют именно серьги и клипсы. Видишь охрану?
        - Ага, очередные ленивые бойцы.
        - Вот и нет, - возразил Филис. - Присмотрись внимательней, это самые настоящие ветераны на отдыхе. При этом они умело изображают лень и скуку, благо обстановка располагает. Но Риккардо смотрел и сказал, что это бойцы.
        - Риккардо сказал? Ого, это да, показатель, - усмехнулся я. - Будем пробиваться с боем?
        - Для начала дня два понаблюдаем, распорядок и всё такое. Затем да, придётся брать с боем, если не придумаем, как скрытно их всех нейтрализовать.
        - Может, просто пророем подкоп и заберёмся внутрь? Ну как в этот район забрались, так и под дома подкопаемся? Вылезем ночью, скрутим этого Филлипо, утащим, обработаем и вернём. Вряд ли охрана каждый час проверяет, на месте он или нет. Ловушки обойдём, никого не потревожим… если у них тут нет датчиков на дрожь земли.
        - Бывают такие? - удивился Филис.
        - Бывают, конечно, - изобразил я безразличие в голосе. - Люди не чувствуют дрожь, а датчики чувствуют. Применяется против подкопов и проникновений. Но, наверное, артефакторщики просто не в курсе, обходятся стандартными сторожевыми заклинаниями, которые мы обойдём.
        - Да, это хорошая идея, - кивнул Филис. - Но мы всё равно вначале понаблюдаем и, если случай не представится, будем работать над подкопом. Твой зелёный выдержит?
        - Конечно, он же сделан из металла и зелёный.
        Глава 13
        Проникновение прошло тихо. Не было необходимости рыть быстро, и Халк спокойно прорыл туннель, никого не потревожив. Мы всё это время сидели в очередной скрытой подземной берлоге, каковые уже осточертели нам. Но не было бы Халка, никто и не рыл бы укрытия, и тогда, скорее всего, мы уже давно попались бы. Как минимум, нас заметили бы и гоняли бы, стараясь поймать.
        В чём-то, конечно, местные были правы, ведя себя беспечно. Любой из магов мог вырыть, выдуть или оплавить берлогу своей магией, но при этом мало того что оставил бы следы, так наверняка потревожил бы одно из сторожевых заклинаний. Халк же просто рыл, выбросов магии не делал, ловушки обходил, в общем, получалось всё тихо, аккуратно и маскируемо. Единственная проблема - куда девать вырытую землю, чтобы не оставлять следов, но и здесь нас выручил пространственный карман. Оттуда аккуратно изымались вещи, и Халк, в процессе копки, закидывал землю. Лусио аккуратным щитом воздуха не давал подниматься пыли. Перед уходом процедура повторялась в обратном порядке, и дырочка - вход в берлогу - по мере возможности маскировалась и приводилась в естественный вид. Или приваливали камень. Чтобы избежать проблемы оседания земли - если выкопать яму и тут же закопать, объёмы не сойдутся, и земля потом будет давать усадку, - Халк заглублял берлогу, дабы слой земли над головой оставался нетронутым. Если там не будут пробегать стада слонов, то сколько-то эти перекрытия продержатся, прежде чем осесть, но мы к тому
времени будем уже далеко. Не исключено, что наши берлоги вообще не обнаружат, если мы правильно проведём операцию.
        В общем, прорылись мы в погреб продуктового склада, использовав в качестве привязок и позиционирования перемещение артефакторщиков. Пришлось, правда, день потерять, но это того стоило. Отсечки - вот собрались на производство, вот пошли в столовую, вот разбрелись по домам, и попутно отсечка самого большого источника магии, нужного нам мастера Филлипо. Увязали это с картой хутора и прорылись в погреб, решив, что так безопаснее. И уровень ниже земли, и по ночам тут никого, в отличие от жилых домов.
        Попутно мне пришла в голову странная мысль. А есть ли здесь бордельные хуторы? Типа поехал, снял напряжение, развлёкся с румяными девками, отдохнул и обратно к станку. Или тут выездные бригады, по субботам - банный день, по воскресеньям - трахательный? Или сюда как на вахты ездят: год отработал и потом месяц зажигаешь по злачным местам столицы? В Серёдке всё вперемешку, хотя вру, есть и у нас производственные острова. С шахтами и шахтёрами. Вернёмся, надо будет поинтересоваться, как у них там всё организовано. Должна быть организация, без этого никак и никуда.
        Затем всё прошло быстро и просто, даже как-то буднично. Охрана, конечно, бдила, но Риккардо использовал преимущество в скорости и, перебегая из тени в тень, добрался до нужного дома. Проник внутрь. Слава богу, что на отдельные дома сигналки ставить не стали: яи Хал к подобраться туда не могли, а Риккардо не видел ловушек. Но обошлось, и уже вскоре он вернулся к нам с добычей - связанным и оглушенным Филлипо.
        Спустившись в подземный туннель, приступили к обработке. Решили никого никуда не таскать: раз уж мы под землёй, то и работать прямо здесь. Лусио заткнул выход в погреб воздушным щитом, так что можно было шуметь вволю. Филлипо опоили, поприкладывали амулеты, и всё завертелось. Особой защиты на мастере не стояло, а ту, что была, мы удалили, так как опиралась она на амулеты и кольца. Логично, конечно, для артефакторщиков, но, по сути, промашка - брешь в безопасности. Стояли бы на нём техники внутри головы, ещё не факт, что наше снаряжение смогло бы их сломать.
        Но не прошло и получаса, как Филлипо был готов на всё. Филис вытащил из-за пазухи набор сережёк и вручил, зачитав с бумажки, какие именно изменения должен внести мастер. Когда я услышал задание, мне захотелось восхищённо хлопнуть себя по коленкам и воскликнуть: «Вот оно чё, Михалыч! А мужики-то и не в курсе!» Мастеру предстояло обработать серёжки так, чтобы они срабатывали на применение магии первого-второго уровней. Затем эти серёжки обработают менталисты, закладывая обычный щит против чтения мыслей и влияния на сознание, и разошлют по врагам или подсунут персонально, это уже детали. Факт тот, что подсовывать их будут высокопоставленным врагам, которые практически поголовно единички и не стесняются применять магию, а также использовать усиление и защиту с помощью артефактов.
        Применение магии первого уровня - срабатывает изъян в серьге - ментальная магия выжигает мозг носителю.
        Просто, изящно и практически невыполнимо, если посмотреть список условий, который должен быть выполнен. Да, собственно, нам ещё надо убраться живыми или хотя бы вынести серьги и доставить их обратно на остров. И затем ещё подсовывание их, это тоже не так гладко, как выглядит со стороны. Но если пройдёт… м-м-м… артефакторщики моментально заработают себе кучу врагов на ровном месте. И маги по Юкане ослабнут, ведь Филис до хрена серёжек вытащил, а первый ранг - это первый ранг! Штучный товар, не повезло же нам нарваться на этого клятого телекинетика в торговой зоне! Ну и удар, наверное, должен быть одномоментным, иначе остальные насторожатся, не так ли?
        Попутно Филис затеял допрос по поводу Южного материка: что здесь вообще происходит и куда всё идёт. Филлипо рассказывал, мы слушали, и не знаю, как у других, но у меня волосы дыбом вставали. Началась вся эта петрушка лет десять назад, как раз когда меня туда-сюда таскали, как ценный приз, с координатами источника. И началось всё - да-да-да, с появления слухов, что маги воды готовят нулевика. Вначале над слухами ржали, но тот, кто их распускал, знал своё дело, пошли якобы подтверждения из разных источников, и верховные маги артефакторщиков призадумались. Говорю «якобы», потому что, насколько сам понимаю, был сделан умелый вброс одной и той же информации по всей Юкане. И все начали пересказывать её, как забавный анекдот. И тут - оп-паньки! - сыграло то, что информация шла из разных уголков мира. Почесав в затылке, все решили, что, раз соседи рассказывают, значит, правда. И понеслось.
        Ну или, может, кто-то вначале поверил, начал уже всерьёз пересказывать и запустил лавину. Не знаю, не вникал. Видимо, из-за близости к водным и разным спецоперациям мы продолжали воспринимать это как анекдот, просто знали реальное состояние дел. Но мир бурлил, кипел и булькал, перспектива получить цунами до самого горного хребта пугала всех до обделанных подштанников. И артефакторщики решили действовать.
        Они заслали экспедицию к соседям, телепатам и ясновидцам, чтобы те сказали: да или нет? Ясновидцы поколдовали над хрустальными шарами и сказали что-то туманное в стиле «мы все умрём». Надо полагать, либо ни фига не разглядели, либо не сумели прозреть далёкое будущее. У них с этим проблемы, иначе давно владели бы всей Юканой. У себя на территории ещё как-то предсказывают, но за её пределами надёжность прогноза резко падает. Основная их сила - телепатия, но там тоже есть ограничения, включая, например, серёжки с заложенным ментальным щитом.
        Но всё равно артефакторщики сбледнули и начали готовиться всерьёз. От них эта зараза - водные готовят нам смерть! - передалась по всей Юкане, ибо торговали артефакторщики со всеми. Восточные вон даже тройственный союз быстро слепили и поплыли от избытка чувств щупать Серёдку. На Южном тоже шли подвижки к союзу, но деталей Филлипо не знал. Он честно пересказал нам несколько слухов, в общем, всё упиралось в слишком большую разность. Если щитовики, големщики и маги крови вполне дополняли друг друга, то здесь, на Южном, получалось, воевать придётся магам тьмы. Ясновидцы будут давать им прогноз, артефакторщики снабжать примочками, поэтому союз хоть и наметился, но до стадии совместного ведения боевых действий не дошёл. Вроде бы усилили поставки соседям, тут Филлипо точно сказать не смог. Но зато он смог сказать, что запустили отдельное производство кристаллов-подавителей. И не просто запустили, а начали сразу наращивать мощности и до сих пор наращивают в ущерб остальному.
        Это многое объясняло, вплоть до того, почему подавители стояли в торговой зоне. У ребят просто переизбыток продукции, выставлять которую они будут, видимо, в перемирие или в следующем цикле. Можно представить такую картинку: маги с Восточного жахают защиту Серёдки и выносят остров. В это время западники давят водных, сковывая их силы. Маги тьмы и света помогают по мере сил, шаманы присылают духов, в общем, бьют по водным со всех сторон.
        Артефакторщики подвозят на острова несколько кораблей подавителей, размещают их и настраивают. Затем в эту ловушку заманивается нулевой маг, и давится сразу огромная область. Трах-бах, ура-ура, злодей повержен, все довольны, пляшут и делят добычу. Можно, конечно, строить прогнозы, кто вылетит следующим, но это уже, по большому счёту, бесплодные умствования. Главное, Серёдка становится разменной картой в силу массы причин, основная из которых - положение. Водные не контролируют всё Внутреннее море, подкатить флот и взять Серёдку штурмом вполне реально, особенно если другие государства будут отвлекать водных, заставляя распылять силы.
        От таких перспектив становилось как-то не по себе. Остальных тоже пробрало, мы же все умные становимся, когда нам объяснят. Я вот как-то раньше не задумывался над этими слухами о нулевом маге. Всё казалось, это шутка или чья-то глупая мечта. И тут нате вам из-под кровати! Страсти кипят, маги бурлят, войска собираются, а мы, ладно я, ни сном ни духом, считаем, что всё вокруг прекрасно! С этим надо что-то делать, м-да.
        - Значит так, - подытожил Филис, - с этим надо что-то делать, оставлять так никак нельзя. Предлагаю организовать диверсию, благо наш пленник оказался в курсе.
        Филлипо был доставлен домой, с приказом завтра прямо с утра сесть за работу и взорваться, желательно в промышленной избе, чтобы больше народу зацепить. Мы закрыли выход из туннеля бочками, заделали землёй, в общем, какое-то время маскировка продержится. Всё будет зависеть от глубины расследования после взрыва Филлипо. Организовать взрыв ему проще простого: вкачал энергию, переделал заготовку - и вот тебе энергограната. Другой вопрос, насколько это будет достоверно? Он всё-таки мастер и не может запороть заготовку до взрыва. Значит, будет расследование, ну и так далее.
        Жаль, конечно, что такой обработкой, которую мы применили к Филлипо, нельзя воспользоваться на врагах. Ментальная обработка - дело долгое и хлопотное, поэтому мы и применяли зелья, которые через сутки разжижат артефакторщику мозг и выпрямят извилины. А так побегали бы по врагам, всех бы замирили, перетянули на свою сторону и зажили спокойно. Выделили бы заповедник желающим подраться, и нехай они там бодаются. Эх, прекрасна жизнь в мечтах, что и говорить!
        - Вот здесь и здесь, - тыкал Филис пальцем в карту, - расположены склады подавителей. Видите, как они близко к горному хребту? Мы можем пройти туда и притвориться, что перелетели через горы или что-то такое. То есть будто мы бежали, оббежали кругом и опять ринулись в атаку.
        - Наша задача - серьги? - спросил Лусио.
        - Да, - кивнул Филис. - Но и подавители так просто оставлять нельзя! В следующем цикле их применят, и с перемирия склады будут охранять так, что не подойдёшь. Сейчас ещё есть шанс всё взорвать, потом его не будет.
        - Но наша задача - серьги, - повторил Лусио. - Пойдя за накопителями, мы рискуем сорвать всю операцию. Мы и без того прыгнули выше головы, зайдя так далеко и совершив так много. Стоит ли рисковать? Информация, которую мы получили, тоже требует доставки, пересказа и показа, не так ли?
        И тут я понял, что словами Лусио можно очень даже выгодно воспользоваться. Совместить приятное с полезным. Обогатиться, притырить заготовок и энергокристаллов, которые позволят мне реализовать новые проекты, и немного подраться с магами источника. Пусть и не с некросами, и не со светлыми, и не с водными, но всё равно к магам источника у меня устойчивая неприязнь. Не настолько, чтобы срываться в резню и слетать с нарезки, но когда выпадает шанс - почему бы и не попортить им жизнь?
        И самое главное - когда ещё выдастся такой шанс протестировать Халка без лишних свидетелей?
        Да, опасно, самоубийственно и всё такое, но надо. Иначе маги источника снова придут и испортят мне жизнь, как это было десять лет назад. Сломают дом, убьют друзей и всё остальное, что прилагается по тарифу «Страдание». Нет уж, я поклялся тогда, что не забуду, и не забыл. И не простил. И теперь та злость на собственную слабость помогает в трудную минуту. Вот как сейчас, когда надо решиться и сказать.
        - Я схожу к складам с накопителями и уничтожу их. Вы уйдёте в Ангвалию.
        Пауза. Затем Филис покачал головой:
        - Это не дело, Джейх, разделять команду.
        - Лусио перетащит вас по воздуху через границу, уйдёте без проблем. Скорее всего, всем будет не до вас.
        - Потому что они будут гоняться за тобой? - уточнил Филис. - То есть ты добровольно идёшь на смерть?
        - Какую ещё смерть? Я беру с собой Халка, пролетим, взорвём эти склады и улетим за горы. Отсидимся и в перемирие вернёмся, ничего с нами не случится. Вы же доставите серьги и информацию, главное - двигаться быстро, ну, тут, думаю, люди Мохеля помогут.
        Филис задумался. Был бы Вито, он быстро прикинул бы, просчитал варианты и определил новую стратегию. У Филиса с этим было сложнее, влияла импульсивная огненная натура. Видно, что его распирает махнуть рукой и крикнуть, мол, все пойдём к складам! Но при этом он понимал, что моё предложение - дельное. Даже если схватят, то всё равно склады успею испортить и шуму наделать, и, значит, остальная команда спокойно уйдёт. Где надо, Лусио по воздуху перетащит, где-то Риккардо на ускорении прикроет, самое главное - секретность можно уже особо и не соблюдать. Только вначале незамеченными выбраться из промышленной области, а там - гуляй, душа, жги и убегай, как говорится.
        Но и просто так согласиться Филису было тяжело, поэтому я добавил:
        - Мы все здесь не дети и знали, на что шли. Миссия должна быть выполнена, и вы её выполните. Я же просто сбегаю в сторону, на дополнительное задание.
        - Стоит ли погибать зря? - выдавил Филис.
        - Кто сказал, что я погибну? Улечу на Халке, энерго-кристаллы ещё есть. Это вам будет тяжело, всю еду придётся на себе тащить. Так получится, что и подавители уничтожены, это позволит выиграть несколько лет, и ваш отход прикроется косвенно. Риск в процессе… Ну, мы сюда не фиалки нюхать ехали, не так ли?
        - Хорошо! - хлопнул Филис по дереву. - Действуй, как считаешь нужным, Джейх!
        Эх, далеко ещё тебе до Вито, да покоится его душа в мире.
        Глава 14
        Оставшись в одиночестве, ещё раз подумаем и прикинем. Моя главная сила - Халк, способный использовать различную магию и слушающийся моих приказов. Забавное сочетание техномагии и артефакторики - наверное, мне просто повезло. Но это значит, что мне нужно больше Халков, желательно штук пять и желательно вооружённых как можно лучше. Следовательно, в предстоящем забеге необходимо натырить у местных как можно больше заготовок под дальнейшую зарядку магами Серёдки, энерго - кристаллы, обеспечивающие работу, запасные части для создания отряда элитных роботов… Мне потребуется очень много всего. Это вам не массовку «паучков» клепать, которые магией не пользуются.
        Так что аккуратно и вдумчиво понаблюдаем, изучим район действия, благо время есть. Расставшись с командой, я договорился, что через неделю начну действовать, и тогда им и идти на прорыв. Эту неделю можно посвятить изучению в окрестностях хуторов и складов, в частности с накопителями, чтобы потом разом выполнить две цели: лично обогатиться и уничтожить склады. Это будет удар, после которого артефакторщики начнут массово за мной гоняться, а это дело знакомое. Гонялись тут за мной уже целыми государствами, били, пытали и таскали. До сих пор вспоминать противно, так что стимул к развитию вдвойне отличный.
        В вопросе самообеспечения мне, можно сказать, повезло. Склады с накопителями-подавителями располагались рядом со складами с продукцией на экспорт и для внутреннего потребления. Более того, это был один из основных узлов складской системы, так что товара здесь было богато. Не менее богато, чем охраны, в три десятка бойцов, подтянутых и вовсе не сонных. Наверное, недавно заступили на вахту или готовились сопровождать груз, но в любом случае расслабленными они не выглядели и службу несли бодро. Также присутствовала пятёрка магов четвёртого и пятого рангов, если не ошибся с определением.
        В каждой школе магии тут есть способы определения ранга других магов, а со временем приходит умение. Всё равно как машину вести и видеть, что сейчас сделают другие водители, предугадывать ситуацию на дороге. Так же и здесь: смотришь и видишь ранги, а если чуток напрячься, то и школу. Эти пятеро, насколько я понял, работали по связи, обнаружению, поиску и поддержке своих, так что хорошо, что я наблюдал издалека. Вблизи они точно щит сокрытия на Халке почувствовали бы и подняли тревогу.
        Поселение со складами было больше, чем обычный хутор, обнесено каменной, а не деревянной стеной и напичкано сигнализациями и ловушками. В «зрении» Халка всё сливалось в единый барьер, так что вариантов мало. Точнее, вариант только один - взлететь и атаковать сверху. Проникновение под землёй тоже можно было бы сделать, благо опыт накопился, да вот незадача - мне требовалось обчистить склады, а потом взорвать накопители. Тихо обворовать не получилось бы - сигнализация и охрана, так что бой в любом случае завязался бы. Но, атакуя первым и сверху, получу преимущество, которого не будет, если зайти из-под земли. Специалист по тихим диверсиям и убийствам справился бы, но не я.
        Поэтому ровно через неделю после того, как я расстался с остальным отрядом, Халк взмыл в воздух, спрятав под щитом сокрытия не только себя, но и меня. Я восседал на спине робота, как Малыш на Карлсоне, разве что пропеллер отсутствовал да сладостей Халк не клянчил. Амулеты, заряженные Вито, исправно левитировали робота, и оставалось только молиться, чтобы их не повредили в битве. Запасной левитационный у меня был только один, а заряжать его здесь некому. Да, непредусмотрительно, но кто бы мог подумать, что Вито убьют? Мне всегда казалось, что отряд раньше ляжет, чем командир наш хоть наполовину выдохнется.
        В качестве начального «подарка» япланировал сбросить пару амулетов с магией звука и, если повезёт, вынести всех, кто не защищён. Двести децибел - и привет семье. Да, начнётся общая суматоха, и здесь главное не зевать - если сразу вынести магов, а потом скрыться, то можно по частям рубить-кромсать. Но тут мне не повезло, хотя, наверное, некорректно говорить о везении в таких вопросах. Точнее было бы сказать, что системы защиты, в лице дежурного мага, отработали штатно. Стационарные ловушки-сети и сигналки Халк обошёл, благо я на основе полученного опыта немного скорректировал ему управляющий модуль.
        Но дежурный маг, тоже незримо следивший за окружением крепости, сразу поднял тревогу. Дежурная пятёрка тут же укрылась в башенках и начала обстрел. Маг кинул заклинание, и заработала стационарная защита поселения. Обстрел заклинаниями обнаружения бросил меня в холодный пот. Такого афронта я не ожидал, но и отступать было поздно. Филис, Лусио и Риккардо пойдут на прорыв, и, значит, нужно шуметь и шуметь, чтобы внимание высоких чинов было привлечено сюда, а не на границу.
        - Воздух! - Блин, мне всегда хотелось это крикнуть! - Халк, бомбы!
        Командовать сейчас Халком вслух немного бессмысленно, ведь мы, как говорится, «на связи», и команду можно и так отдать, мысленно. Это потом, когда я спрыгну, а Халк останется летать, ему надо будет командовать, чтобы он действовал автономно и не съедал моё внимание. Внизу мне потребуется каждый процент, как говорится, но сейчас… сейчас во мне бурлила боевая алхимия, ядовитая, вредная, дорогая, разрушающая организм и требующая выхода. Хотя бы в виде криков.
        Мысленно подкорректировал - и вот уже Халк мечет вниз четыре звуковые гранаты.
        - Покайтесь и падите на колени! - ору во весь голос.
        Щит сокрытия убрать, звуковой поставить, так что меня сейчас увидят все. Из башенок немедленно летят стрелы, заклинания, ещё какая-то хрень, ого, птицы! Сколько наблюдал, не видел, чтобы они летали, вот это прокол! Мысленная команда - и Халк трансформирует конечности в пропеллеры. Сейчас будет птицерубка.
        Выбежавшие из домиков бойцы падают, звуковой удар - это вам не тут! Маг тоже валится вниз лицом, ага, снял щиты, чтобы лучше сканировать. Так, десяток бойцов и одного мага я завалил, отличная результативность, теперь можно и пободаться. Птицы налетают, а мне уже надо быть внизу. Вариантов нет, придётся Халку поработать пикировщиком.
        - Познайте мощь электричества! - тыкаю шокером в ближайшую.
        Халк стремительно летит вниз, рубя пропеллерами птичек. Не попавшие под раздел разлетаются и обходят с тыла, я отбиваюсь шокером. Спасибо Паоло, примерно представляю, что будут делать птицы, иначе меня точно пару раз долбанули бы по черепу. Возможно, даже раскололи бы, клювы у местных птичек крепкие, а жалеть их зверомаг не будет.
        Халк на всём лету разворачивается и ногами вперёд влетает в башенку. Треск, грохот, пыль! Ага, сидевшего внутри раздавило. Соскальзываю на стену, Халк сразу взмывает в небо. Ноги пострадали, точнее, не ходить сейчас роботу по земле, но левитационные амулеты целы, и это главное. Птички тоже побились, не успев затормозить и отвернуть.
        Бегу по стене к другой башенке. Если птички решат меня атаковать, то Халк их без труда перебьёт.
        - Халк, убийство! - кричу роботу.
        - ХАЛК УБИВАТЬ!
        По этой программе он тупо валит всё живое вокруг, кроме меня. Для боя одиночки против толпы самое то, жаль только, что остальных из отряда я так и не смог внести в его систему как «друзей». Тогда можно было бы постоянно использовать этот режим, как говорится, отключив «дружественный огонь».
        Зверомаг сделал выбор, и птички кружат вокруг Халка. Вижу это краем глаза, схлёстываясь с наскочившими на меня солдатами. Кирасы, поножи, двое с мечами, третий с арбалетом. Ага, разбились на тройки, ясно, знаем эту школу. Сейчас двое меня свяжут боем, третий зайдёт болтом, а если я уклонюсь, они меня оттеснят или ранят. И так пока я не допущу ошибки.
        Но тут они сами допустили ошибку, вполне понятную, но непростительную для них. Башенки в крепости представляли собой автономные помещения, чтобы, если враг ворвётся, можно было засесть в обороне и лупить. Противомагическая защита, отдельные ходы-выходы и механизм запирания изнутри. Вот этот самый механизм я и учуял, с третьего ранга начал чувствовать технику вокруг. На Юкане её немного, но я работаю над этим вопросом.
        Выбросить щуп, так мне всегда представлялось воздействие техномагии, прицепиться к механизму и подчинить его. Быстро и надёжно, особой защиты там не было, стандартная противомагическая, но это ерунда, в своей стихии маг всегда пересилит. И механизм радостно подчинился, взял и раскрылся, сметая арбалетчика со стены и открывая вход в башенку. Мечники на секунду замешкались, одному шокер в бок, и вот мы уже один на один! Пусть стена невысока, метров пять, но арбалетчику хватило. Так, доклад с Халка, ага, солдаты разбежались по местам, видимо, никто не поверил, что атакует всего один человек. Маги засели под защитой, что-то колдуют. Из башенок идёт обстрел, Халк маневрирует и рубит птиц в капусту.
        Этот трюк с рубкой я лично придумал, насмотревшись на фокусы от Паоло. Он мог стаей птичек задолбить врага вусмерть, и это меня настолько в своё время впечатлило, что я специально снабдил Халка защитой. Жаль, против людей не особо работает, пусть лезвия и прочны, но брони тоже не слабы, и пропеллеры, если не сломаются, то затупятся и остановятся. Меня внезапно осенило, что надо было не умничать, а использовать зачарованное оружие вроде мечей Риккардо. Ой, дурак-дурак, опять всю крепость заднего ума проявил! Сейчас порубал бы Халком всех в фарш и горя не знал бы!
        Вместо этого пришлось махаться с мечником, хорошо хоть, один на один. Дядька средних лет, усатый, злой. В закатном свете хорошо была видна огромная родинка на носу, почему-то зелёного цвета. Я сражался в стиле Риккардо, когда скорость выступает защитой. Вражеские удары не парируются, от них уклоняются, и тут же идёт контратака, что называется, вразрез. Конечно, Риккардо с его ускорением может гораздо больше, но сейчас я под алхимией, и нужно использовать преимущества. Мужик не терялся и подрезал мне левую ногу, но взамен получил дюкером в бок, в обход кирасы, и тут же удар в горло.
        Он ещё падал со стены, а я уже бежал в башенку. Сидевший там стрелок не ожидал такого и получил своё одним ударом в спину. От Халка пришёл сигнал опасности: ага, один из магов, огневик, ударил струёй огня, прямо в мою башенку! Понятно, значит, пошёл сигнал тревоги. Плохо, надо убираться. Я выкатился из башенки, понимая, что использовать помещения для обороны не получится. Местные системы охраны вполне могут сработать против меня, и, может, и сработали бы, но огневик погорячился. В сущности, Филис такой же, часто вначале делает, потом думает. Будем надеяться, командирство его пообтешет, иначе подведёт наш отряд под монастырь.
        Я перекатился, ещё. Стрелы пошли не густо, но метко. Если бы не сигналы с Халка, не успевал бы реагировать. Робот тоже попал под обстрел и вынужденно маневрировал, не в силах приблизиться к врагу. Эх, надо было ещё бомб заготовить, но кто ж знал, что этот сенсор меня учует? Знал бы, сварил бы заранее бочку напалма и засунул Халку в пространственный карман.
        Огневик быстро приближался, атакуя короткими вспышками, не давая перейти в атаку и тоже вынуждая маневрировать. Пришлось спрыгнуть со стены, уйти за дом, чтобы хоть как-то прервать обстрел. Там на меня тут же выскочили ещё двое бойцов, ткнули копьями. Я ушёл на химии, чувствуя, что в теле что-то трещит и рвётся. Дымовую гранату под ноги! Нырнуть в окно, ага, получи стулом в лицо, нечего за мной лезть! Бегом к двери, ага, бегут, Халка им со спины! Попадали, отлично, так, ударить телекинезом, срывая крышу. Подбросить себя, Халк ловит, на бреющем заходим к огневику, файербол - мимо! Шокером в лицо, получи! Хрусть, сломался шокер, блин, перестарался!
        Халк врезается в отряд из пяти солдат, падает, куча-мала. В него тычут железками, ага, вон он, третий маг - за углом! Уклониться от атаки сзади, опять эти двое, вот настырные! Где остальные? Или это все? Так, десяток уложил сразу, пятеро по башням - двое в минус, тройка - в минус, остаётся пятнадцать. Двое наседают на меня, пятеро - на Халка, трое по башенкам. Где ещё пятеро? Срубить копьё, рывок вперёд, на тебе пинок в живот! Второго - телекинезом, ах ты, броня поглотила, амулет в минус.
        Команда Халку: «Всадить во всех гарпуны!»
        Пятеро в минус, Халк взмывает, ага, система полёта цела, вперёд - на мага! Связист и сенсор? Получи пропеллером по голове! Взмыть! Вон недостающие солдаты, с ними два оставшихся мага, возле центрального склада. Так, солнце у них за спиной, запускаем Халка в лобовую, пусть мечет самодельные вспышки. Удар! Ах ты ж, телекинетик! Зверомаг рядом, ещё птички, ещё зверьё и солдаты в обороне.
        Меня отвлекают, эти два товарища реально настырные! Получивший пинок в живот выхватывает меч, атакует, быстро, выпады идут один за другим, контратаку не проведёшь - его товарищ за спиной с копьём так и караулит момент, чтобы сделать из меня бабочку. Придётся Халку действовать в одиночку, программа есть - справится, наверное.
        Уклониться, отпрыгнуть, метнуть вспышку. Не помогло, только сам ослеп. Дымовушку под ноги и упасть на землю! Вот это ловкачи, чуть копьём в голову не получил! Откуда ж вы такие двое на мою голову? Скоро действие алхимии подойдёт к концу, надо заканчивать и валить, наверняка сюда уже мчатся подкрепления из соседних хуторов-складов. Со спины хруст, треск, лязг, крики - Халк, надо полагать, долбит почти вплотную огнём и гарпунами. Присесть, уклониться и рывок вперёд! Удар ниже пояса, копьё проходит мимо, мечник отлетает прямо на товарища. Пока они барахтаются, подскочить, ага, ушёл перекатом, ну ничего, твой товарищ с копьём не уйдёт! Удар - и мы один на один.
        Что там у Халка? Сейчас упадёт, один из амулетов повреждён, ноги окончательно отчекрыжили, две руки сломаны, йопт, энергокристаллы разбиты. Кто ж такой умелый достал прямо в брюхо? Хорошо, систему управления не задел! Так, Халка на таран, терять уже нечего, и заканчивать с мечником! Блин, без Халка хрен я отсюда много груза утащу! Приказ - и робот отступает, кренясь вправо, медленно и печально.
        Ага, сработало! Держать мечника на расстоянии, попутно управляя роботом. Так, так, давайте, бегите в атаку, растягивайтесь. Нате, получите! Удар лезвием воздуха! Ага, маг вышел из-под охраны солдат и получил своё. Разрез, несовместимый с жизнью, - нечего пренебрегать бронёй! Солдаты набегают. Да что ж вы такие!.. Отскочить и крикнуть: «Эй, парни, ваши маги мертвы!»
        И Халк на остатках энергии - выдохнуть струю огня! Ага, проняло! Понятно, маги, значит, за сержантов были, присматривали за солдатами сзади. Вчетвером против нас двоих без магической поддержки… Солдаты разбежались, а я не стал преследовать. Затаятся? Нет, бегут со всех ног, ага, бегите-бегите. Сейчас, ну, чуть попозже, здесь будет очень жарко. Жалко энергокристаллов, еле-еле хватит Халку заменить да бомбочку сделать, но выбора нет. Накопители-подавители не заряжены, а так можно было бы из них гирлянду сваять и жахнуть.
        - Ладно-ладно, грех жаловаться, и так неплохо с козырей зашёл, - пробормотал я исключительно для поддержки духа. - Расслабились, расслабились.
        Мне предстояло в темпе вальса вскрыть склады, заминировать их с последующим подрывом, заграбастать заготовки и починить систему полёта Халка до состояния «полёт быстрее улитки». В принципе ничего сложного, единомоментное высвобождение всей энергии кристаллов даёт отличный взрыв. Проблема только в том, что в этот момент надо быть неподалёку, например в воздухе. И потом улетать. А Халк еле ковыляет.
        Но проблема - техническая, значит, должен справиться.
        Глава 15
        Следующие два дня остались как в тумане. Жестокое похмелье, если не сказать отходняк, после алхимии накладывалось на необходимость лететь, бежать, удирать. В какой-то момент я осознавал, что чиню Халка прямо в полёте, потом - что мы маневрируем, как на американских горках, уходя из-под обстрела, падаем, взмываем, опять летим. Потом внезапно вокруг оказались горы - и погоня отстала.
        В себя я пришёл, блюя с Халка с высоты в сотню метров. Будто перекинули тумблер с надписью «Сознание», и я снова включился в реальность. Жутко раскалывалась голова, онемевшие руки-ноги и закоченевшее тело. С трудом сконцентрировавшись, приказал Халку садиться к ближайшей речке.
        Напившись и отлежавшись, я осознал размах авантюры, в которую добровольно влез, и невольно усомнился в собственном рассудке. Наглость и ещё раз наглость и то, что никто здесь не ожидал многоцелевого робота с использованием магии различных направлений, плюс изрядная толика удачи. Теперь оставалось только отлежаться, ещё раз починить Халка, если осталось чем, и валить, валить, валить, пока погоня не начала шерстить горы. Если присмотреться через датчики Халка, то здесь тоже полно ловушек и сигналок, вон ближайшая в десяти метрах.
        Ладно, разберёмся. Сам я вроде цел, нога, кажется, зажила, займёмся роботом. Заклинание диагностики, заклинание соединения, заклинание корректировки управляющего центра на другую схему поведения. Так, верхняя левая и нижняя правая руки - выбросить. Суставы сломаны, лезвия не выдвигаются. Трансформирующие амулеты расколоты, понятно, птички постарались. Система полётов - четыре амулета на месте, заряд на уровне сорока процентов. Вот же ж! Ладно хоть, сумел в воздухе заменить испорченный, но теперь их придётся экономить. Ноги - в минус, так, а в запасе всего одна целая. Придётся повозиться, бросить Халка не получится, пространственный карман интегрирован в него, а сам я не могу им пользоваться.
        В принципе понятно, почему техномаги на Юкане были в таком загоне. Специализация на технике и механизмах, каковых здесь не слишком много. И опыта не наберёшь, и мастерство не прокачаешь. Боевые роботы использовались, но под непосредственным управлением техномагов, в опасном стиле. Складывали голову на поле боя, так как больше чем десятью - пятнадцатью одновременно управлять - это надо в первом-втором ранге ходить. И тут вылез я, такой читерный, и обеспечил массовое производство управляющих центров, по сути просто обеспечивающих выполнение набора команд, но и это стало прорывом. Пусть те же «паучки» - натуральное механизированное мясо на поле боя, но их много - управляющая схема работает на десять команд, четыре мирных и шесть боевых, и роботами можно заваливать живую силу врага. Главное, маги при этом не страдают и прямого управления не требуется.
        В общем, здесь, на Юкане, есть искусственное ограничение, чужой магией хрен воспользуешься. Но есть обходной путь, когда ты берёшь заряженный артефакт и пользуешься им. Как с серьгами ментального щита. Вот, например, ты маг огня, но можешь носить такую серьгу, которая создаёт вокруг твоей головы защиту от подслушивания и внушения мыслей. Но влиять на работу серьги ты не можешь, у тебя магия не та. Разрядилась серьга - тащи обратно к менталисту, если материал позволяет, и перезаряжай.
        В общем, бред и сюр: так можно, а так нельзя, но всё это следствие изначального ограничения. Когда боги создавали мир Юканы (который тогда никак не назывался), чтобы провести эксперимент, какая из магий всех сильнее, они наложили запрет, простой и понятный, на чужую магию. Но, как обычно и бывает, маги начали вертеться и крутиться и нашли обходные пути и щёлочки. Один из них вот такой - использование, без вмешательства в работу, амулета, заряженного чужой магией. Не очень удобно, ведь на работу не повлияешь, чужая магия работает и работает, и поэтому метод в основном использовался для всяких пассивных защит.
        Мне тоже пришлось создавать управляющие пульты к своим «паучкам», «землеройкам», «аргусам» ипрочим разновидностям. В сущности, перерывы между заданиями и посвящались зарядке пультов и производству новых управляющих центров к трансформерам. Если оставалось время, возился с Халком и другими разработками, но сами понимаете, сколь мало на всё это оставалось времени и сил. Так вот, амулет с управляющим сигналом давал человеку право командовать роботами моего производства, находящимися в радиусе пятидесяти метров (по мере разрядки амулета радиус уменьшался). Если рядом оказывались два товарища с одинаковыми пультами, но разными командами, то трансформеры выполняли вначале приказ того, кто первым успел выкрикнуть, потом второго. Иногда это приводило к трагическим последствиям, но проблему решили, устранив человеческий фактор. Просто начали следить, чтобы владельцы пультов рядом друг с другом не скакали и приказы друг другу не перебивали. Если учесть, что все роботы относились к разряду государственного имущества, бюрократы быстро настругали бы пару инструкций, и дело пошло.
        Когда я осознал все эти эффекты, возня с Халком приняла совершенно другой оборот. Не знаю, почему никто до такого не додумался, ведь я тоже не гений. Наверное, просто сыграл эффект жителя другого мира, видевшего массу техники, роботов, красочных фильмов, где показывали весьма эффектные образы. Книги опять же о фантастике и фэнтези. На Юкане, как я говорил, в ходу другие жанры и темы, что вполне понятно: несколько тысяч лет воевать и воевать, а в мечтах и книгах будет воспеваться мирная жизнь и безоблачная любовь.
        Итак, что же было сделано? Энергокристаллы, обычно под ними понимают заготовки из драгоценных и полудрагоценных камней, но здесь это были просто куски стали дискообразной формы. Заряженные энергией артефакторщиков, без магии эти диски, как выяснилось, работают как подавители артефактов. Чем ближе подносишь, тем сильнее подавляется работа, вплоть до полной остановки. Всё равно что стержни на атомной электростанции, которые вводят и выводят из активной зоны. Эффект этот был давно известен, но применялся мало, в силу понятных причин. Если уж ты вплотную подобрался к артефакту, то проще стукнуть того, кто носит, чем пытаться прикладывать пластину. Поэтому в основном такое подавление использовалось против охранных амулетов, установленных в помещениях и на зданиях, но и это срабатывало редко. Раскинутая сигнальная сеть-заклинание вполне могла наполнять всё помещение, а чтобы сработал подавитель артефактов, надо вначале подобраться вплотную через это самое помещение.
        Следующим фактором стало то, что у людей две руки, и, соответственно, подавлять-включать они могут не более двух амулетов-артефактов. Ну, четыре, ладно, если возьмём акробатов, которые будут ещё и ногами крутить. Подвижность при этом никакая, и, собственно, эта область военной науки так и осталась неразвитой. Какой смысл бросать оружие и родную магию, чтобы пытаться применить или ограничить чужую?
        Также, помимо функции подавления, стальные диски в Халке играли роль защитных пластин для амулетов, заряженных нужной магией, работающих непрерывно, без нарушения запрета, но при необходимости подавляемых или включаемых внутри Халка. Сближение и раздвигание пластин относилось уже к чистой механике, вполне реализуемой техномагией. Аналогично и с центром управления, в Халке его пришлось делать на порядок «умнее», обеспечивая реализацию различных схем по магии, с доводкой, шлифовкой, но по факту - это оказался прорыв, который не только спас мне недавно жизнь, но и позволил устранить угрозу для всей Серёдки, ставшей мне родным домом. И попутно обогатил, если сумею добраться домой, ибо пространственный карман набит заготовками, на основе которых сделаю ещё десяток Халков различного воздействия в плане магии.
        Разорюсь, конечно, на зарядке заготовок, но дело того стоит. Ещё можно обратиться к властям, пусть мне за казённый счёт зарядят. Мне уже давали ответ, что такие дорогие проекты неинтересны, но вдруг передумают? Ещё надо поразмыслить над механическим вооружением Халка, гарпуны и лезвия себя прекрасно показали, но и их можно улучшить. Со встроенным пулемётом, жаль, не вышло, слишком большие амулеты надо, большие заряды, плюс место для хранения патронов, один пулемет получался размером с самого Халка. Не говоря уже о том, что заряжать эту дуру - денег не напасёшься. Услуги первой тройки рангов стоят дорого, очень дорого, иначе Халк был бы заряжен только первосортными амулетами. И никто его не сломал бы, не покалечил, но на такое пришлось бы брать кредит похлеще ипотеки.
        Но даже то, что получилось, просто отлично. Так что теперь надо провести ревизию амулетов, энергокристаллов и подумать, что делать дальше. Примерно час у меня есть, потом риск обнаружения погоней начнёт нарастать экспоненциально. Так что диагностика - ремонт - обдумывание в параллель, главное - не сбиваться на мысли «Ух как я развернусь, когда вернусь!». Или на мечтания, как я всё-таки напрягусь и рожу личное оружие, хотя бы минипистолет, на пару выстрелов. То есть какой ещё пистолет, нет, техномагический лазер, конечно же! Ещё бы светлые продавали свои услуги, ну да ладно, что мечтать о несбыточном? По возвращении можно и помечтать, составив список нужного, а сейчас - за работу!
        Неделю я отрывался от погони, упорной, злой и тоже умеющей летать тем или иным способом. Если бы не датчики Халка на магию, позволяющие засекать сильных магов издалека, хрен сумел бы я оторваться и спрятаться. В процессе система полёта Халка полностью разрядилась, так что теперь он мог кричать «ХАЛК ЛЕТАТЬ!», но и только. Затем месяц я блуждал по горам, пытаясь выбраться, и, желательно, не к артефакторщикам. Пилюли подходили к концу, хорошо ещё, в горах жили дикие козы и какие-то зайцы, а гарпуны Халка работали исправно. К счастью, Вито заряжал метатели гарпунов на совесть и те продолжали работать. И к счастью, я наткнулся на горцев, а к двойному счастью, не совершил ничего оскорбительного. Мы поговорили, и за обломки манипуляторов Халка мне указали дорогу. Хорошая сталь всегда в цене, я же твёрдо был намерен поставить зачарованное оружие, так что сделка в каком-то смысле была взаимовыгодной. Во всяком случае, больше не надо было блукать и я вышел с гор в ничейные земли. Артефакторщики их и сами не заселяли, и другим не давали. Этакая полоса отчуждения, не знаю, как правильно назвать.
        Там тоже стояли ловушки и сигналки, но хотя бы не было людей и гор, и поэтому можно было смело шагать вперёд. Нога Халка барахлила, но по скорости как раз получалось наравне со мной. Потом, по возвращении придётся менять ногу целиком из-за такой эксплуатации на износ. Эх, были бы деньги и влияние, сделал бы всё в Халке из первосортной зачарованной стали, и плевать, что весил бы робот целую тонну, а то и более. Зато фиг сломаешь, особенно если не пожалеть защитных заклинаний. Тут ведь как, в каждом направлении магии есть свои щиты, стандартные и не очень, но главное - есть, и с ними можно работать. Ещё лучше была бы магия от щитовиков, у тех, в силу специализации, защита превосходит стандартную чуть ли не на порядок. Но, увы, маги с источником своими услугами не торгуют из-за каких-то там причин. То ли внутренний кодекс, то ли источник не велит, не знаю и не хочу разбираться.
        Ловушки-то я обходил, а вот в остальном расслабился. И поэтому появление отряда из девяти конников застало меня врасплох. До ближайшего леса - километр, не добежать, Халк уже не взлетит, разве что в землю зарыться, так скрыт тоже исчерпан, и общий, и персональный. Придётся отстреливаться гарпунами да мечом махать, хотя против конных это слабо. Риккардо справился бы, но не я, увы. Шокер надо было брать запасной, вот что. Там чистое электричество, пусть и полученное магически, но всё равно запрет вроде обойдён. Но кто ж знал, что придётся тыкать шокером со всего маху? Опять вопрос упирается в хрупкость техники, чего уж там.
        В общем, я остановился и достал меч. Не помешала бы алхимия, но я тоже всю извёл, да и вредно так часто зелья пить. В смысле она вообще вредна, но если частить, так она закрепится - и здравствуй, алхимическая наркомания, были уже прецеденты в истории Юканы.
        Всадники приблизились, и стало понятно, что мне не повезло. Орден Божьего гнева, чтоб ему провалиться!
        - Стой, мерзкий еретик! - закричал первый из конников. - Тебе не уйти!
        Гх, можно подумать, я бежал. Или они привыкли, что все убегают, завидев их эмблему?
        - Шли бы вы, целее будете!
        - Именем ордена ты арестован! Будешь предан суду за магию, а твоё богомерзкое создание - уничтожено!
        Да он вообще меня слышит или самозабвенно токует? И эти с ним, рассыпаются полукругом, к оружию тянутся. Ну да, при виде Халка, пусть он уже и не зелёный, любой скажет, что это порождение магии. Но вот так сразу набрасываться? Они вообще в своём уме? Был бы на моём месте Вито, вся девятка уже валялась бы с удушением, а лошади мчались бы обратно, получив невидимого пинка под зад.
        - Также за твою голову назначена огромная награда! - продолжали орать мне.
        Учитывая, что эти индюки не снимали шлемов, голос звучал, как из трубы. Внезапно на меня накатило подозрение: если возрождённый орден - порождение и дело рук артефакторщиков, то, может, они сотрудничают? Тогда на них зачарованная броня и опущенные забрала шлемов приобретают смысл. Они не знают, что я применю, а противомагическая броня даёт шанс пережить заклинание и нанести удар. Жаль, что у них с собой нет механизмов, можно было бы ударить от души.
        Но всё же, неужели орден под артефакторщиками? Кто ещё мог назначить за мою голову большую награду? Сбежавшие солдаты меня видели, ну и, понятно, за прошедшее время информация распространилась. Как тут не усмехнуться? Мне, похоже, на роду написано возбуждать ненависть у государств магов с источниками. Некросы, светлые, артефакторщики, ну и водные до кучи, но тут уже старые счёты с моей стороны.
        - И сколько в монетах-то? - уточнил я, мысленно отдавая приказ Халку.
        Пусть парни и в зачарованной броне, но лошади - нет, значит, гарпунить их. Потом устроить свалку, Халк на прикрытии, пусть он хреновый боец, но относительно неуязвим, если у них, конечно, не зачарованное оружие. И выбивать по одному или хотя бы уполовинить и заставить задуматься. Любая передышка в бою, любой струсивший будут в мою пользу. Мне-то отступать некуда, да и пострашнее лилипутов видали.
        Хотя все прошлые разы за спиной висел Вито… Эх!
        - Молчи, жалкий маг, и сдавайся! Тогда мы убьём тебя быстро и без мучений!
        - Вот незадача, а я как раз хотел помучиться! - Товарищ Сухов был бы доволен моей фразой.
        - Убить его!
        Халк тут же выстрелил гарпунами, но эти каскадёры успели спрыгнуть с лошадок. Нет, ну точно, артефакторщики им слили полный пакет информации, что делал робот в боях. Интересно, как в ордене замыливают факт сотрудничества с магами? Или только доверенным, да под софистику, мол, изничтожим магов, потом артефакторщикам вломим? Знать бы, можно было бы сейчас словесно подавить, попробовать воздействовать. Вот почему здесь нет Интернета и соцсетей?
        В броне парни двигались медленно, это хорошо, смогу маневрировать. Стоило бы вообще убежать, но Халк зацепил только половину лошадей. Этак побежишь - и догонят, ударят в спину, некрасиво получится. Поэтому вначале надо уменьшить их численность. Так, один гарпун Халку перерубили, не успел втянуть обратно, ну да ладно, это дело поправимое. Так, рывок влево, удар под шлем, нырок и затем зайти за спину, как учил Риккардо.
        Ну, понеслось!
        Глава 16
        Но не успел я перейти к наполовину самоубийственному манёвру, как на помощь прискакала кавалерия. Или прилетела, если быть точным.
        - Джейх, отбегай! - раздался голос Лусио.
        Первый в мире десантник Риккардо уже летел вниз. Надо заметить, с покойным Вито они этот трюк отрабатывали, ну и Лусио не подкачал. Быстро, но без травм приземлил мечника, ровно между мной и врагами. С неба ударила струя огня, ага, товарищ Филис спешит на помощь! Орденцы отшатнулись, прикрывая глаза, и через полминуты всё было закончено. Они и так стояли разрозненно, а Филис дополнительно раздробил группу, и Риккардо получил свободу манёвра.
        - Наслышаны, - приземлился рядом Лусио. - Половина Южного бурлит, как чан с говном, куда закинули дрожжей. Послушать рассказы, так там был десяток великанов, пылкающих огнём из глаз и ногами давящих целые дома. А твоё мастерство владения мечом прямо-таки легендарно, и ты там перерезал целую сотню мастеров меча.
        - Ну как всегда, - вздохнул я, - всё переврали и преувеличили.
        Лусио хохотнул и уже серьёзно добавил:
        - Но всё равно за твою голову награда - о-го-го! Можно обогатиться просто сверх меры!
        - И что же я такого сделал?
        - Напал на мирный приграничный городок, всех вырезал, а девушек ещё и поимел, призывал великанов, злобно хохотал, издевался, ругался, убивал и ел детей, всё как всегда, - пожал плечами Лусио, а увидев моё ошарашенное лицо, расхохотался: - Да ладно, Джейх, не дрейфь, никто особо тебя не ищет! Агентура артефакторщиков да орденцы бегают, конечно, а в остальном - тишина и спокойствие. Стали бы они признаваться, что кто-то к ним в самую… серёдку залез и всё поломал? Нет, конечно! Так что не висят твои портреты на каждом заборе, это я преувеличил, больно уж лицо у тебя смешное было!
        - Тебе бы не в маги воздуха, а в маги шуток идти, - проворчал я, облегчённо выдыхая.
        Ну да, кому понравится перспектива бегать от толпы с вилами и факелами, желающей срубить голову и оттащить в ближайшее отделение за награду? Нет уж, спасибо, нахлебался этого десять лет назад, хотя Лусио этого знать не может. Знал бы, не шутил, карлик хренов!
        Резня закончилась, лошади разбежались.
        - Спокойно, - подошёл Филис. - Конечно, Джейха ищут, но не в открытую. Так что уйдём в лучшем виде.
        - Улетим, - перебил я командира. - Быстро и качественно.
        - Я твоего железного человека таскать не буду! - помотал головой Лусио. - Надорвусь!
        - И не надо. Зарядишь диски, - начал я доставать заготовки-пустышки из Халка, - и улетим на фиг отсюда. Я сыт Южным по горло, всеми этими погонями, драками, прятками, переделками… Кстати?
        - Нормально, - пожал плечами Филис. - Сдали Мохелю, пусть водные теперь чешутся, эта часть операции была их.
        - Какая же часть была нашей?
        - Шуметь и драться, - усмехнулся маг огня. - Меньше знаешь - дольше проживешь, не так ли?
        - Угу, - буркнул я в ответ.
        Аргумент, что проще день потратить, а потом за пять минут долететь, возымел действие. Изобилие порождает щедрость, раньше хрен бы я четыре заготовки, каждая стоимостью в мою месячную зарплату (вместе с нелегальными доходами с миссий), отдал бы только ради желания быстрее покинуть это место. Переделка Халка заняла четыре часа, за это время Лусио успел зарядить амулеты, Филис выспаться, а Риккардо почистить и ещё раз отполировать мечи.
        Через сутки мы были на побережье, где Филис достал из-за пазухи камень и метнул его в воду. И через два часа подкатил скоростной кораблик, кажется, тот же, что вёз нас сюда. Говорю «кажется», потому что, взойдя на корабль, я сразу упал и уснул. Просто вымотался, особенно за последний месяц, и поэтому лежал бревном всю дорогу до острова-крепости водных.
        На «Каракатице» наелся от пуза и дорогу до Серёдки провёл, маясь животом. Дурак, конечно, но удержаться было невозможно. Все эти пилюли, концентраты и мясо диких коз уже комом в горле стояли. Можно было бы в Ангвалии пожрать в трактирах, но мы перелетели всю страну, ни разу не приземлившись. Даже Лусио под конец сдал, но это не стало препятствием. Халк утащил всех, хотя амулеты и разрядились практически в ноль. Риккардо возмущённо промолчал, а Филис посоветовал озаботиться вопросами комфортного путешествия. Ну да, когда вас тащит под мышкой робот, это не то же самое, что маг-воздушник или левитация. Всё грубее, неудобнее, и ветер в лицо. Я-то ехал на козырном месте, на спине, вполне оборудованном для перелётов и походов, даже с учётом горизонтального полётного положения Халка. Лусио, прокатившийся на ноге Халка, обещал, что больше никогда не воспользуется «этой проклятой железкой» ичто амулеты хрен зарядит. Ладно, есть и другие знакомые маги воздуха на подряде. Лусио, конечно, заряжал бесплатно, но ничего, деньги теперь будут. Треть заготовок моя, и плюс на продажу отдельно отложил свёрточек,
благо в Халке хватает тайников и укромных местечек.
        Франческа, напевая, что-то готовила на кухне. Такая милая, домашняя, смуглая и горячая, что мысли об отчёте просто выбило из головы. Секс-марафон закончился только к утру, и тут она заявила, прижимаясь со спины:
        - Джейх, а давай заведём детей?
        Я-то, положим, не против, но каждый раз задумывался: асмогу ли быть отцом? Постоянно в делах и на миссиях, опасных и не очень, но всё равно вдали от дома. Да и жизнь здесь не сахар, в том смысле, что войны, войны, войны без конца и края. А с учётом полученной информации в следующем цикле на Серёдке будет жарко, не самое лучшее время заводить детей, не так ли? Примерно это и высказал Франческе, пытаясь не разгласить секретных сведений или то, что может быть приравнено к ним.
        - Ах так! - Франческа вскочила с кровати.
        Я невольно залюбовался ею. Оказывается, нагота и гнев способны сделать её ещё красивее, хотя, казалось бы, невозможно. Она потрясала руками, что-то говоря, а я просто любовался, впитывая красоту крепких ножек, слегка полноватого тела, грудей и бёдер и задорно оттопыренных ушек, выглядывающих из-под растрёпанных волос.
        - Да ты меня не слушаешь! - обвиняюще наставила палец Франческа. - Ты, муж мой!
        - Есть такое, - ответил я и почесал пузо, - поэтому и не хочу тебя расстраивать.
        - Да ты меня уже расстроил! До самого сердца!
        - Франческа, любимая, пойми, в следующем цикле Серёдку попытаются уничтожить! Дети…
        - Столько циклов стояла Серёдка и ещё простоит! - почти взвизгнула Франческа. - Ты, маг, не сможешь защитить семью и город?!
        - Жизнь отдам, всю кровь до последней капли, - без аффектации ответил я, - но почему это же должны делать наши дети? А им придётся, потому что половина Юканы придёт сюда с войной.
        - Так давай уедем!
        - Не могу. Кто тогда защитит тебя, Серёдку, друзей? Бросить всё и бежать?
        - Ну, Джейх, мы уже столько лет вместе, ты постоянно в разъездах! - с горечью в голосе вскричала Франческа.
        В общем, поругались знатно, никогда до такого не доходило. Правда, я и не отсутствовал так долго ни разу, раньше миссии всё больше возле Серёдки проходили. Или на материках, но без углубления на сушу. Потом помирились, но горечь всё равно осталась. Поэтому утром, когда нас вызвали к Этторе, внутри бурлила та ещё смесь: злость, обида, ярость, усталость, невыспанность, удовлетворение от потрахушек и от того, что добрался домой, ожидание выговора за несделанный отчёт, предвкушение переделки Халка и постройки новых роботов. В общем, загляни в меня менталист, так с ума сошёл бы, пытаясь разобраться в этом коктейле.
        Остальные из команды выглядели не лучше, даже Риккардо. Обычно наш молчун всегда в форме, видимо, из-за того, что может быстро привести себя в порядок, ну и энергию на разговоры не тратит. Но тут даже он был помят, с кругами под глазами, перегар, парфюм, один из мечей отсутствует. Пил, гулял, кого-то порезал? В ответ на мой вопросительный взгляд Риккардо пожал плечами, мол, бывает.
        Этторе, невыспавшийся, сидел в своём кабинете и курил. Он молча указал нам на диван возле стены и сделал жест садиться. Напротив стоял ещё один диван, ага, похоже, нас тут будет много? Или начальство решило сменить антураж? Через несколько минут подошли Луиза и Беппе из отряда «Красный» иДанте из отряда «Зелёный» сещё какими-то двумя парнями, мне незнакомыми. С другими отрядами мы не так уж часто пересекались, так что незнакомцы - наверное, новички в отряде, вроде нашего Лусио. Карлик пожирал глазами Луизу, ахахаха, да, там есть на что посмотреть: рост за метр восемьдесят, сиськи пятого размера, крепкий зад, соответствующие руки-ноги. Луиза была крупной во всём, меняла мужиков по своему желанию и крутила ими как хотела. Любовная магия, что вы хотите. Лусио аж взмок весь. Это мы немного привычны к чарам Луизы, то есть после бодрого секса с ней приобрели лёгкий иммунитет.
        Насколько я знаю, из наших только Риккардо устоял перед её чарами, точнее, сбежал раньше, чем она пустила в ход магию. Меня она оприходовала на совместной операции отрядов, когда мы вели наблюдение за человеком, которого и должна была охмурить Луиза. Выясняли маршруты и график передвижения, а потом при необходимости должны были осуществлять силовое прикрытие. Сидели в засаде, ну и как в том анекдоте - засадил. При этом Луиза не прекращала наблюдения, а я получил уникальный шанс попрактиковаться в акробатической Камасутре. Наверное, поэтому и устойчивость пошла, ибо после сеанса болело всё, включая язык и пальцы на руках и ногах.
        Луиза призывно улыбнулась Лусио. Ну всё, карлик готов. Вот интересно только, как он её удовлетворять будет? Луиза размер любит. Хотя ладно, её проблемы. В основном-то с любовной магией подвизаются в агентах влияния да борделях, так что Луиза здесь была не оригинальна. Секс на миссиях и так далее.
        - Ну что ж, приступим, - хлопнул по столу Этторе, - раз все собрались.
        - Ещё не хватает двух отрядов, - заметил Филис. - «Синего» и «Серого».
        - «Синий» ещё не вернулся, «Серый» был уничтожен в ходе выполнения задания, - негромко сказал Этторе, - целиком. Обстоятельства неизвестны.
        Вот это афронт! Отряд «Серый» специализировался на всяких шпионских акциях, проникновениях и взломах, так что парни в нём прятаться и уходить от погони умели. На чём их подловили? Были бы они чуть побоевитее, поехали бы на Южный вместо нас, как раз шпионо-боевики там были бы уместны. Но начальство решило, что боёвка важнее шпионажа, и серых послали на какую-то другую миссию.
        Даниэле, Гуидо, Гаспар… кто там ещё у них был? Последний раз мы с серыми ходили года два назад… э-э-э-э… точно, на северо-запад, к пиратам. Какие-то у начальства дела с пиратами были, в обход водных, а потом эти мастера Весёлого Роджера прокатили Серёдку и нарушили обязательства. Точно-точно, ещё тогда я первый раз применил «акулу» на водомётных движках, ничего так получилось, мощный подводный таран. Жаль, одноразовый и дорогой.
        Этторе помолчал и продолжил перечислять потери. Мы, получается, отделались легче всех, только один из отряда погиб. Конечно, Вито стоил целого отряда, но в сухой бюрократии один погибший всегда один погибший, даже если он один из лучших телекинетиков Серёдки. То есть не избранных пригласили, а отряды явились в полном составе… кто остался после выполнения заданий. Также Этторе пояснил, что ждали только нас, точнее, нашей информации для подтверждения. Ещё, конечно, оставались синие, но они исхитрились прислать весточку, а что лично не прибыли, так Северный материк вкруговую обходить на корабле - это долго и нудно.
        Интересно, если бы мы тоже так вдоль Южного поплыли, нас так и ждали бы ещё пару месяцев? В теории, естественно, быстрее, но на практике - поди найди корабль или сделай сам, увернись от пиратов или иных грабителей, мало ли кто от чего звереет в конце цикла. Затем пройди пролив между Южным и Западным, да так, чтобы тебя не заметили и не ухватили за мягкое место. Доберись до Серёдки или хотя бы до нужного острова водных, ибо не все они в курсе, а раскрывать суть операции и остальное категорически запрещено. Не перед рядовыми водными, скажем так. Да, у Серёдки с водой официально вежливый нейтралитет, что автоматически означает удлинение времени пути на неделю-другую. Не всех же катают на скоростных корабликах, большинство медленно петляет под парусами, по дороге уворачиваясь от проблем. Зайдёшь не в тот порт, и - привет семье, в лучшем случае корабль конфискуют. При всех усилиях водных на островах Внутреннего моря царит тот ещё бардак.
        Правда, без водных вообще плавать было бы невозможно.
        Рассказав о потерях, Этторе выдержал паузу, будто ожидая реакции с нашей стороны. Убедившись, что никто не вскакивает, не сотрясает воздух и не обвиняет почём зря высокое начальство, он негромко, почти тихо, положив руки перед собой на стол, заявил:
        - Все миссии, на которые вас послали, были со вторым дном, как вы уже догадались. В какой-то момент, на фоне истерии о нулевом маге, стало понятно, что информация из Серёдки тоже расходится не та, которая должна была быть. Помимо дезинформации, пошли правдивые сведения, и стало понятно, что не только у водных всё неладно, но и у нас тоже. Нападение тройного союза магов с Восточного стало апофеозом, показавшим, насколько далеко всё зашло. В срочном порядке были разработаны и осуществлены операции, призванные не только ослабить и раздробить союзы магов на материках, но и найти ниточки к тем, кто сливает информацию. Для этого были использованы имеющиеся спецотряды на контрактах, то есть вы.
        Теперь понятно, почему нас не по профилю послали. Так что все эти пробирания вглубь материка можно было и не делать? Или что?
        - Отряд «Жёлтый», можно сказать, перевыполнил план в несколько раз. Производство подавителей прошло мимо нас и мимо агентуры водных. Успешно завершено задание с серьгами. В общем, молодцы парни!
        - Это всё Джейх, - тут же вклинился Филис. - Без него не справились бы.
        - Остальные отряды тоже молодцы, - продолжил Этторе, не обращая внимания на огневика. - Пусть и не все выполнили задание, но самое главное сделано. Своим трудом и упорством вы дали возможность вскрыть врага у нас в тылу, да и у водных тоже, у них оказалось всё ещё хуже.
        - Так это ясновидцы? - не удержался я от высказывания догадки.
        - Слухи о нулевике основаны на фактах? - спросил Беппе, сложивший руки на груди.
        - Так мы выполнили задание или нет? - уточнил Данте.
        - Все вы получите обещанное, - спокойно отозвался Этторе, - но потрудиться придётся, уже в статусе полных граждан, ведь это не только права, но и обязанности, как вы знаете.
        Глава 17
        Так вот, наша священная обязанность, как полных граждан, состояла в отлове шпионов и принесении блага Серёдке. Этторе говорил и говорил, а у меня волосы дыбом вставали. Да и не у меня одного. Остальные тоже сидели с ошарашенным видом, переваривая новости. Все шуточки о мировом заговоре и конспироложестве внезапно перестали казаться смешными.
        Итак, циклов пять или шесть назад метаморфы сели в кружок, уставились на свои изменённые большие пальцы и высосали из них умную мысль. В последнем десятке циклов будет адская мясорубка, и конкурентов лучше отсечь заранее. Или хотя бы уменьшить их количество. Как это сделать? Правильно, устроив хаос на море. К водным напрямую не пролезть, поэтому метаморфы зашли со стороны Серёдки. Зашли умело и грамотно: вначале на остров приехал десяток доверенных людей, начал там жить и работать, добился гражданства, на сторону сведения никто из них не сливал, проверки на благонадёжность прошли. Дети шпионов пошли на нужные должности и места и начали потихоньку подтягивать своих. Тихая вербовка магов, пропихивание в нужные места, построение пирамиды агентов, подсыл метаморфов уже под прикрытием «своих» чиновников, чтобы избежать бюрократии. Труднее всего было запустить процесс, а потом колесо начало раскручиваться всё сильнее и сильнее.
        Аналогичная команда подъехала и к водным, прикинувшись беженцами и страдальцами. Их внедрение дало плоды цикла через четыре в сцепке с завербованными магами Серёдки. Информация полилась потоком, метаморфы потирали конечности. Также они вошли в особо плотный контакт с ясновидцами и телепатами, наглядно разъяснив преимущества хаоса на море и пообещав боевую поддержку: задавить мыслями магов тьмы, ограбить артефакторщиков и возвыситься. Взамен телепаты должны были по аналогичной схеме помочь метаморфам с магами жизни и земли. Восточники предназначались на мясо, истребляющее водных, а со светлыми метаморфы собирались разыграть карту имени меня. В общем, хаос, море крови, раздрай, разброд и шатания на следующие четыре-пять циклов обеспечены, а там уже сыграют преимущества метаморфов, полученные сейчас. Такой вот хитрый трёхступенчатый план с долговременной реализацией.
        Он не то чтобы вскрылся, просто восточники, которых сыграли втёмную, полезли грубо, пропаганда, развёрнутая метаморфами, сыграла против них самих. Как я уже говорил, перепугались все чересчур и начали воротить глупости.
        Всё это сложилось с подозрениями, наслоилось на давние разработки вражеских агентов, и внезапно ведомство Этторе уцепило ниточку из клубка. Они вскрыли хорошо если треть сети, но даже так её размеры ужасали. В сущности, в решающий момент Серёдку просто парализовало бы за счёт людей, магов и метаморфов, расставленных в нужных местах. Ненадолго, конечно, но Серёдка пропустила б удар магов с источником, и всё, уже не смогла бы от него оправиться или протянуть время до подхода водных.
        Основой внедрения и распространения стали два ведомства. Первое - те, кто занимался приёмом новых людей и магов на остров, их вербовкой, контрактами, распределением и всем прочим. Меня пробило холодком до пяток от осознания, что все эти годы метаморфы могли слить мои данные светлым в любой момент - я же тоже проходил по ведомству контрактов. И уж тогда светлые пошли бы войной на Серёдку, или им просто выдали бы моё тело, чтобы не связываться. Не настолько я ценен, скажем честно, чтобы из-за меня ввергаться в прямую войну против Источниковых. Тем более у светлых оч-ч-чень хорошие атакующие и выжигающие техники, а под такое дело они вполне могли бы и с некросами замириться, в общем, было бы всё «весело».
        Но метаморфам нужен был вброс в следующем цикле, и они пока придержали информацию.
        Вторым ведомством - основой метаморфов - стало Министерство промышленности и шахт, если можно так назвать. Тут ведь как получается: шахты и «грязные» производства, вроде тех же алхимических ингредиентов, разнесены на разные острова, удалённые от столицы. На Серёдке таким не занимаются по ряду причин. Работа в шахтах и других местах тяжёлая, грязная, опасная, так что туда всегда можно приткнуть своих людей. Обустройство эмигрантов, трали-вали, свои маги на местах снижают порог проверки, и - оп, переселенец уже легализован. Метаморфы правильно ухватили главную фишку - зайти издалека, действовать не торопясь и с основой на легализовавшихся горожан, не магов. При резком внедрении спецслужбы Серёдки отработали бы, а так получается - метаморфы входили медленно и долго, шажок за шажком, и в результате операция прошла успешно.
        Вскрылось же всё случайно, да и вскрылось ли? Где гарантии, что ведомство Этторе сможет потом размотать весь клубок? Сам боевой маг тоже это понимал, но медлить больше не был намерен. Остатки наших спецотрядов, боевики Этторе плюс ещё маги из тех, кому можно было доверять, должны были вломиться в оба ведомства и повязать верхушку. Требовалось создать полное превосходство в силах и всё отработать молниеносно, иначе могла начаться гражданская война с криками, мол, Этторе во власть рвётся, боевиков на кол и всё такое. В таком раскладе к следующему циклу Серёдка лежала бы в руинах и сопротивляться не смогла бы даже пиратам.
        Самое смешное, что некоторые ниточки вытащились через водных, и поэтому в ходе операции наш отряд так тесно с ними взаимодействовал. Сливали дезинформацию, смотрели, кто куда пойдёт и как, отслеживали цепочки. Водные давно уже пытались найти источник слухов о нулевом маге, но всё никак не получалось. Теперь-то понятно, почему метаморфы меняли облик, прикидывались и распространялись. В результате концов было реально не сыскать, и водные, осознав это, переключились на сеть метаморфов.
        К счастью, и Этторе, и водным хватило ума действовать втайне.
        А к сожалению, это не отменяет того факта, что всю сеть - известную сеть, ладно - надо прихлопнуть разом, в один удар, иначе толку не будет. Если ударить слабо, метаморфы начнут противодействие, такой вариант в их планах есть. Если ударить слишком сильно - побьём своих плюс метаморфы могут попытаться свести всё к гражданской войне.
        И самое противное - времени уже нет. Так что зря я задавался мыслью, что было бы, если бы мы плыли вдоль Южного. Разборка и устранение шпионов всё равно начались бы, ибо дальше скрывать всё уже просто не получалось бы. Протяни ещё месяц - и метаморфы нанесут удар первыми. Просто чтобы успеть до конца цикла и чтобы предотвратить бесполезную потерю всей сети.
        У Серёдки двенадцать ведомств, их главы составляют дюжину реальных правителей. И вот двое из них - враги. Этторе настроен решительно, и его поддерживают главы ещё двух ведомств. Оставшиеся восемь не в курсе и не при делах и будут колебаться и метаться. При таких раскладах перевести всё в гражданскую войну очень даже возможно, даже в варианте, что Этторе успешно нанесёт первый удар. Поэтому он и колебался, и тянул время, стягивая силы, любые, какие только можно, даже часть пограничников притащил.
        - Первый удар должен стать и последним, - повторил Этторе. - Когда стало понятно, где окопался враг, я придержал ваши бумаги о присвоении полного гражданства. Точнее, подсунул ложные, это позволило проследить ещё пару витков сети, оценить масштаб. Так вот, теперь это наш шанс. Шанс ударить по врагу так, чтобы он ничего не понял. Для этого я и собрал вас всех вместе. И сильнее будет удар, и достовернее. Вы вроде пересеклись при сдаче отчётов и получении новых заданий, разговаривали и поняли, что вас обманывают с гражданством и разрывом контракта. Либо вас пропустят к главе - и тогда сразу убивайте его, либо не пропустят - тогда начинайте буянить и крушите всё вокруг.
        - Э-э-э… - протянул один из незнакомых парней.
        - Можете не сдерживаться, так будет достоверней, - невесело усмехнулся Этторе. - Вроде как контракт нарушен и вы буяните в ответ. Было бы, конечно, проще, проходи ваши контракты по нашему ведомству, но всё это создало бы неразбериху, и от такой практики давно отказались. Вам всё ясно? Вопросы?
        - Так слухи о нулевом маге правда, подслушанная и разнесённая метаморфами, или их выдумка? - внезапно порывисто спросила Луиза.
        Ой-бой, прямо щёчки раскраснелись и грудь вздымается. Да уж, такой, как Луиза, переспать с нулевиком - можно и на ранг выше скакнуть, прямо не выходя из постели. Чудеса магии: реальное совмещение приятного с полезным, вот только никто Луизу к нулевику не пустит. Мечты-мечты, вроде моих - сделать техномагический Интернет и управлять всеми роботами не вставая с кресла.
        Кстати, о роботах. Было бы время, можно было бы сделать ещё пяток братьев Халка, и уж тогда точно никто не ушёл бы обиженный. Надо поговорить с Этторе, может, под это дело удастся на халяву зарядить все амулеты в роботах. Или не на халяву отдать ему пару Халков для прикрытия спины и подавления инакомыслящих?
        - Это выдумка, которая готовится стать правдой, - серьёзно ответил Этторе Луизе. - Если все этапы плана пройдут успешно, выдумка метаморфов обернётся против них самих, а водные сметут всех врагов. Мы им не конкуренты, и, следовательно, Серёдка сможет жить спокойно, не опасаясь вторжений. Но для этого надо вначале извести крыс в доме. Понимаете, о чём я?
        О да, конечно, ещё бы мы не понимали.
        - Теперь, - продолжил Этторе, - обсудим детали и взаимодействие. Начать нужно уже сегодня.
        Полдень, разгар рабочего дня, то есть обеденный перерыв. Как и многое на острове, здания ведомств, точнее, группы зданий, представляют собой автономный узел обороны. Зачарованный, укреплённый и самодостаточный. Большую толпу внутрь не заведёшь, а малым спецотрядом, даже все вместе, здание не обрушишь. На моё предложение притащить сюда всех «паучков» и «землероек» последовал ответ, что это тоже включит тревогу.
        Поэтому было решено начать в обед, хоть часть магов и людей разбредётся по домам и столовым, и то хлеб. На другое моё предложение - переловить всех по одному, по домам, не встретило понимания. Главы ведомств живут и работают под охраной, и можно не сомневаться, что охрана у них из завербованных магов. Только сунься - начнётся шум, и все разбегутся. Те, кого можно переловить по домам, - мелочь, которая и так не уйдёт. Этторе же говорил именно о единомоментном уничтожении или пленении верхушки с последующей зачисткой и облавами. Главное - не дать им организоваться для отпора.
        Перспектива получить гражданскую войну на отдельно взятом острове феерически пугала Этторе. Не знаю, не знаю, даже если будут огрызаться, всегда же можно выкатить улики и предъявить их за метаморфов? Или оные метаморфы по низам шуршат, а в верхи только завербованных и искренне преданных пропихнули? Тогда, конечно, отопрутся и от обвинений, и от улик, да ещё и самого Этторе в чём-нибудь обвинят. И начнётся кровавый ад.
        Интересно, почему нельзя было подтянуть пару эскадр водных? Всё равно после этих слухов никого на Юкане уже не переубедить, что Серёдка сама по себе. Сынтегрироваться и опрокинуть интригу метаморфов - тогда водные будут на волне, и Серёдке тем более ничего не будет угрожать.
        Ладно, что-то я загнался, хорошо быть стратегом в мыслях, на практике - ну его на хрен. И людей положу, и сам погибну, из меня командир… ну только если роботов толпой куда-нибудь гонять, в этом я хорош, о да! Собственно поэтому и иду в команде. Хватать вражеских роботов на бегу, крушить механизмы и вообще. Было бы круто лепить механизмы на бегу, но это уже из разряда магической фантастики. Либо надо сменить мир, чтобы можно было интегрировать несколько направлений магии в ходе работы.
        Самое сложное будет пережить первые минуты всеобщей свалки и хаоса. В целях конспирации и сокрытия наш совместный отряд зайдёт и начнёт всё крушить без поддержки. Потом, конечно, подбегут боевики Этторе, вояки и кого он там ещё привлёк. Но наш удар - первый… Хм, а кто вторым ведомством займётся? Ладно, Этторе не сказал, теперь уже не с руки интересоваться. Тоже, наверное, группа зайдёт или ворвётся, убивая главу. Какая, в сущности, разница?
        Нам бы свою часть не провалить. Да, мы работали с другими отрядами на совместных миссиях, иногда в тесном контакте, вспомнить хотя бы Луизу. Но это не означает, что мы отрабатывали боевые схемы, слаживание, не говоря уже о том, что никто из нас не специализировался на зачистке зданий. Сломать целиком - это мы можем, а вести бой внутри нас не учили. Чтобы чужих бить, а своих не задевать. Остаётся только уповать на прошлый боевой опыт, новичков здесь нет, так что разберёмся.
        Сигнал. Заходим нестройной толпой внутрь.
        - Эй ты, крыса канцелярская, - развязно обратился Филис к ближайшему клерку, - позови начальство.
        - М-м-м…
        - Что мычишь? Поднял жопу, бегом притащил начальство! Самое высокое!
        Филис играл пьяного мага огня, импульсивного, резкого, готового сжечь всё вокруг. Он подпалил стул под клерком, отчего тот подскочил, но за начальством не побежал, а закричал:
        - Да как вы смеете! Охрана! Выведите этих пьяных магов!
        И он в своём праве, в Серёдке, как я уже говорил, люди и маги равны. Но Филис, продолжая играть, тут же заорал охране:
        - Эй, эти работники пера и бумаги не выполнили условия контракта! Это преступление! Можешь ответить ты или позовёшь начальство. Ну?!
        Серьёзное обвинение по местным меркам. Контракт - тут всё, или почти всё, и если власти нарушили его условия, то мы как бы в ответ получаем моральное право побузить, на чём и решил сыграть Этторе. Решил, что это лучше, чем вламываться двумя батальонами и устраивать бойню. Иногда, надо заметить, этих вывертов начальственной логики просто не понимаю. Вот сейчас клерк разорётся, охрана снова схватится за оружие, и будет бойня.
        Или нет?
        Тут в дело вступила Луиза. Ножка, плечико, вздохи - и клерк резко сбавил накал агрессии. Вообще, в здании должна быть противомагическая сигнализация, но раз не сработала, значит, Луиза обошлась народными средствами. Мастерица, что сказать.
        - Хорошо, ждите здесь, я позову своего начальника, - согласился клерк.
        На самом деле он, конечно, больше чем клерк, но это земное определение так и вертелось в голове, забивая всё остальное. Начальнику клерка были предъявлены наши ранги и гневная бумажка от Этторе, с общим смыслом «что за [цензура]? Подать туды-сюды начальника, пусть лично ко мне придёт!» Я, честно говоря, сомневался, что такое сработает, ну с чего бы одному из двенадцати здешних столпов принимать нас? Уже потом мне объяснили некоторые нюансы, о вспыльчивости Этторе и его отношениях на ножах с другими властителям из-за этого. Боевой маг чуть что - вставал грудью на защиту своих людей и не стеснялся пускать в ход магию в качестве аргумента. Поэтому местное начальство предпочло принять нас, нежели связываться с Этторе.
        Меры предосторожности, естественно, приняли, к начальству отправились не все, а только Филис и Данте, как главы отрядов. Так и хотелось заржать, потому что они оба - огневики, и уж точно смогут там зажечь на пару. Нам же оставалось только стоять и ждать первых криков, чтобы немедленно атаковать, подавить охрану и подать сигнал.
        Глава 18
        Едва раздался первый крик, и Лусио моментально взлетел, закручивая вокруг себя торнадо. Бумагу, столы, сотрудников ведомства и охрану разбросало. Треск стёкол, ор, бряцание металла. Я вскинул руки, кидая по зданию заклинания. Увы, механизмов тут почти не было, в целях безопасности и обороны двери и переходы запечатывались магией. Система обороны уже запускалась, видимо, Филис опоздал с первым ударом, либо выдал себя чем-то.
        - На улицу! - рявкнул Беппе, отражая заклинание, вырвавшееся из стены. - Отходим!
        Выход уже запечатывало, но один из парней Данте внезапно переплёл руки, и дверь остановилась. Ого, магия теней! Давно я с теневиками не пересекался! Парень держал дверь, не давая ей захлопнуться, и мы начали отступление. Окна уже закрыло бронелистами, блин, надо было мага металла с собой взять, затупили! Лусио резал воздухом всех, кто попадался, но больше мазал и бил по мебели. Риккардо рубился с охраной, оттесняя их к лестнице на второй этаж. Клерки кто разбегался, кто уже лежал хладным трупом, а кто и готовился атаковать нас.
        Разбудили осиное гнездо! А ведь снаружи ещё пять зданий, вместе они составляют оборонительный комплекс. Сейчас там везде воет тревога, опускаются щиты, запускаются охранные заклинания. И те, кто вовлечён в заговор, получают время сбежать. Или организоваться и сбиться в отряд.
        - Быстрее! - рявкнул теневик. - Меня пересиливает! Так, датчики, ага, вот оно, в стене.
        - Беппе! Бей сюда!
        Беппе, на котором заклинаниями уже порвало рубашку, подскочил и врезал по стене. Он у нас представитель магии тела или что-то в таком духе. Не метаморфинг, а то, что на Земле назвали бы йогой и путём укрепления тела. Заклинания он отражает голыми руками, способен проломить стену, и это не говоря о скручивании ломов в колечко.
        Удар Беппе сломал амулет, отвечавший за закрытие защитной переборки, и выход остался свободен. С улицы тут же подскочили трое мечников, едва не получивших удар тенью, но обошлось. Учуяв знакомый «запах», я выскочил на улицу, всё равно в здании почти нет механизмов, а какие есть, я сломал. Пехота, вызванная Этторе, густо лилась сквозь пролом в стене, поражаемая заклинаниями системы охраны. Боевые маги били в ответ, разламывая забор и брусчатку.
        Выбив ворота, пошла колонна «муравьёв», которых я и учуял. Да, то, что нужно для осады зданий. Пускай эти роботы боевые номинально, но зато они могут лазать по стенам и потолку, и у них усилен стадный инстинкт, если так можно говорить об управляющей схеме на основе магии. Оставшись один, «муравей» начинает испускать сигнал и, поймав ответ, мчится на соединение с собратьями. Таким образом, «муравьи» везде бегают толпой, обычно десятками и двадцатками, и при необходимости могут затоптать даже слона. Здесь, на Юкане, слоны не водятся, но если бы водились, мои «муравьи» их точно затоптали бы, благо каждый размером примерно с пекинеса. Знаете, такие табуреткообразные собаки небольшого размера с плоскими мордами.
        - Берегись!
        Еле успел отскочить, рядом со мной шлёпнулся Данте. Пробитое сердце, левая рука практически отсутствует, а то, что есть, будто грызли несколько суток голодные звери. Я поднял голову, пытаясь найти взглядом место, откуда вылетел собрат-маг из смежного отряда. Половина окон на третьем этаже были выбиты, непонятно. О, знакомые всё люди!
        - Бегите! - показался в одном из окон Филис.
        Он выскочил наружу, оттолкнулся от подоконника, уцепился за что-то на стене и полез на крышу. Пока я пытался сообразить, в чём дело, в окнах показался десяток магов, синхронно произносящих одно и то же заклинание. Кажется, смерть Данте выбила меня из колеи, примерно секунду я пытался понять, что происходит, прежде чем сообразил, и тоже заорал:
        - Всем поставить щиты!
        Да откуда они вообще тут взялись, десяток метеомагов, они же все по островам погоду держат? Неужели и вправду дело шло к перевороту, и метаморфы стягивали силы? Я упал, привлекая к себе «муравьёв» иформируя защитную полусферу. «Муравьишки» споро сцеплялись друг с другом, выстраивая стенку. Во дворе мне было негде укрыться, разве что труп Данте использовать, но я пошёл привычным путём. Построил стенку из роботов и укрылся за ней.
        Шквал сосулек обрушился на двор. Кто не успел укрыться, того пробило льдом навылет. Многих - сразу насмерть, подозреваю, метеомаги специально выцеливали глаза, понимая, что лёд против железа не играет. Три метеомага завалились внутрь, пробитые арбалетными болтами. Ага, вон они, умельцы, прямо с забора лупят, не стесняясь.
        Магический удар парней Этторе по метеомагам поглотила защита здания.
        Ведомство, занимавшееся контрактами, расположилось рядом с храмом Юканы. Шесть трёхэтажных зданий, заборы, защита, энное количество магов и людей. Меня не покидало ощущение, что сейчас прибегут юканцы, но они так и не вмешались, видимо решив, что раз маги режут магов, то всё нормально, так и должно быть. Из других зданий тоже летели заклинания, системы защиты зданий поглощали удары боевых магов Этторе, плюс, как выяснилось, половина клерков умеет в руках держать не только перо, но и копья, мечи и щиты. Они выбегали и выбегали из зданий, наносили удары, прятались, сбивались в «черепаху», сходились грудь в грудь с пехотой. Вой заклинаний, грохот, удары, пыль столбом, крики, кровища, трупы, столкновения стенка на стенку - за несколько минут бой разгорелся по всей площади. Находились умники, решившие сбежать, они лезли на забор и падали, утыканные стрелами и болтами.
        На меня выбежали трое, размахивая мечами, еле успел отскочить. Сбоку вынырнул Риккардо, снёс им головы и рявкнул:
        - Джейх, не спи! Пробиваемся наверх, там Филиса зажали! - и убежал прежде, чем я успел что-то сказать.
        Датчики магии зашкаливало, вокруг летали заклинания и стрелы, доносились хриплые матюги, и клубилась пыль пополам с каменной крошкой. Наверное, в здании и вправду проще и надёжнее будет, тут вообще не успею ни на что отреагировать, а Риккардо постоянно прибегать на помощь не будет. На хрен такие большие сражения, не участвовал в них никогда и не надо!
        Забежал внутрь, отправляя половину «муравьёв» вверх по стене. Они вообще-то строительные и лазательно-таскательные роботы, везде пройдут, пролезут, замажут, перетащат, главное - не наблюдать и отдавать приказы. Так что если вцепятся в ногу, мало не покажется, а Филису и такая помощь пригодится. Что там такого могло случиться, что они вдвоём не справились? Два огневика второго уровня, да ещё Данте завалили - что там наверху, бригада перворанговых засела?
        Риккардо уже звенел мечами с кем-то на лестнице, похоже, у врага нашлись методы против нашего ускоренного мечника. В углу Лусио отбивался от наседавших на него трёх магов. Воздушник прикрывал Луизу, которая полувисела на стене, пробитая двумя копьями. Поодаль валялся теневик с пробитой головой, да, похоже, тут славно погуляли. Помимо наших, в зале хватало мёртвых врагов, порезанных, раздавленных, разбитых магией. Я же на минутку всего выскочил, а тут такая гулянка прошла!
        Десяток «муравьёв» устремился к троице, наседавшей на Лусио. Они долбили заклинаниями и проклятиями, беря нашего воздушника на измор. Ага, ранг у них ниже, вот и не пробили щит Лусио, особенно с Луизой за спиной. В смысле, наш маг воздуха ощущал вдохновение и знал, что не может отступить и бросить женщину.
        Остальные трансформеры помчались к лестнице, на помощь Риккардо. Если уж Филис в беде, так надо стремительным домкратом лететь вперёд. Эх, нужно было делать «муравьёв» размером с человека! Тогда сейчас взгромоздился бы на них и взобрался по стене! Хотя нет, стена обломилась бы, да и на фиг мне «муравьи», когда Халк такое же умеет? Нет уж, надо было всё-таки привести с собой «паучков», один хрен замес пошёл нешуточный, а сотня роботов, предназначенных для убийства, всё равно полезнее, чем такая же сотня, но строительная.
        Повинуясь моим приказам, «муравьи» одновременно вцепились в ноги магам, сбивая им заклинания. Цеплялки предназначены для передвижения по стенам и потолку и для переноса груза, но сейчас сработали не хуже жвал. Маги увлеклись атакой настолько, что всё прозевали, и теперь орали и скакали, пытаясь сбросить «муравьёв». Лусио не растерялся и выкрикнул заклинание, разводя руки в стороны. Огромный воздушный резак срубил голову магам и прорезал четырёх моих роботов и опорную колонну возле лестницы. Сигнал оттуда сообщал, что «муравьи» вступили в бой и несут потери. Надеюсь, они не Риккардо пытаются укусить? В очередной раз убедился, что лучше один многофункциональный робот вроде Халка, чем толпа узкоспециализированных. Подключаться напрямую к одному из них рискованно… хотя, если быстро, взглянуть и всё, то можно, наверное? Так, связь с одним из «муравьёв» - и сразу отключиться.
        Ага, Риккардо нарвался на такого же ускоренного мечника. Как его завербовали? Их всего-то десяток на Серёдку, и над каждым, образно говоря, трясутся и сдувают пылинки, не стесняясь, впрочем, отправлять на смертельные задания. Эти два товарища бьются, а сзади массовка, пытается помочь, но Риккардо справляется. «Муравьишки» пытаются прорваться, но их рубят или жарят, не давая пройти. Чёрт, получается, лестница блокирована!
        - Лусио! Надо взлететь на крышу!
        - Луиза умирает! - взвыл в ответ маг воздуха.
        Хорошо в зале на первом этаже больше не было врагов, а то Лусио прибили бы. Бросив всё, он доставал копья из Луизы, и в таком состоянии удар в спину точно пропустил бы. Да и мне не поздоровилось бы, всё-таки пока подключался к «муравью» полминуты-то прошло… Кстати, а где Беппе и ещё один паренёк из команды Данте? Теневика завалили, а остальные где?
        - Высадишь меня на крыше и лети с ней в госпиталь! - заорал я, отправляя «муравьёв» наружу, пусть лезут по стене, раз по лестнице не пройти.
        Лусио обернулся, в глазах появилось понимание. Он крутанул кистями рук, и воздушный кокон с Луизой полетел к ближайшему окну. Значит, и мне туда же. Прыжок, Лусио подхватывает меня и даёт воздушного пинка. Еле успеваю перегруппироваться и брякаюсь, как тюк с бельём, на черепицу. Недобросил, блин, там чуть дальше крыша плоская, а здесь подъём и наклон для защитников здания, чтобы лучше отражались вражеские атаки. Этакий парапет, скрывающий крышу и дающий возможность защитникам метать заклинания сверху. Метнул - спрятался и всё такое.
        Взбиравшийся «муравей» метнулся под ногу и вцепился в черепицу. Ещё один и ещё, своеобразная лестница, непрочная, но мне лишь упоры для ног получить и выскочить на плоское. Кинул взгляд по сторонам - так, остальные здания штурмуют, и сверху, и снизу. Идёт рубка, но, похоже, план Этторе сработал, враги как-то неорганизованно машутся, каждый отряд сам за себя. Два здания ещё огрызаются, на остальных отключили или сломали защиту, что значит - свои со своими уже борются. Наверняка Этторе привёл тех, кто делал защиту или достал схемы расположения оборонительных артефактов и целенаправленно сломал их. Это мы безрассудно вперёд полезли, не особо заучив схемы, хотя у нас и не стояло задачи ломать защиту зданий. Завалить верхушку - это да.
        Трупы, трупы, часть крыши выгорела, похоже, Филис дал врагам прикурить. Но где он сам? Никого живого не вижу.
        По лестнице, ведущей на крышу, уже бежали какие-то бойцы, то ли драпать собрались, то ли по нашим с крыши лупить. Я натравил «муравьёв», с двумя, успевшими выбежать, схватился на мечах. Они думали, численность даёт им преимущество, но не на того напали! Воткнул шокер в правого и тут же подрезал ногу левому, после чего удвоил натиск. Школа Риккардо - это скорость, скорость и ещё раз скорость, быстро убиваем или выводим из строя и берёмся за следующего. Когда враги закончились, приканчиваем обездвиженных.
        Если бы не шокер, пришлось бы туго, а так обошёлся порезом на руке. В который раз убеждаюсь, что надо как-то исхитриться и сделать телекинетический доспех, чтобы всё отталкивал, включая меня от пола. И в который раз руки не доходят, и без того забот полон рот.
        С лестницы доносились крики и вопли, кто-то ударил магией, крики прервались. Численность «муравьёв» быстро таяла, похоже, ещё пара минут - и на крышу выбежит новый отряд.
        Так, сосредоточиться и искать Филиса, пока есть время.
        Командир, так и не успевший толком покомандовать отрядом, теперь уже бывшим отрядом «Жёлтый», обнаружился в стороне за какой-то трубой, вентиляционной или отопительной. Всё вокруг было выжжено, как и сам Филис. Обугленная кожа, нет одежды, волос - да что за хрень?! Он же маг огня! Сколько он ни жахал своими метровыми файерболами, ему даже рукава не коптило!
        - А-а-а, Джейх, - внезапно пробулькал Филис. Кожа на нём растрескалась, потекла кровь, да и сам вид обугленной туши внушал ужас. Как он ещё вообще способен говорить? - Мы облажались, извини, - выдавил он и замолчал.
        Меня колотила крупная дрожь, хотелось вскочить и спрыгнуть с крыши, лишь бы оказаться подальше от умирающего товарища! В больницу бы его, да где там, не знаешь, как браться. Да и не живут с такими ожогами, как он вообще ещё… И тут я понял, что Филис всё-таки умер. Сказал и умер от перенапряжения или оттого, что держался усилием воли, желая извиниться, но всё равно умер.
        Паоло. Вито. Филис.
        Наверное, права местная поговорка, что под конец цикла умирают чаще. Боевые друзья, с которыми столько пройдено… Это неправильно! Все они были опытнее, умнее, сильнее меня! Но почему-то умерли, а я стою над телом Филиса, сжимая меч. И сил нет ринуться в кровавую бойню - опустошённость и желание лечь и не вставать. Почему всё это? За что? Маги Серёдки рубят друг друга, мои друзья гибнут, и всё из-за чего? Из-за того, что гнилые метаморфы затеяли интригу, не желая сходиться в честном бою! Как там звали эту метаморфку, что меня из тюрьмы светлых вытащила? Вот ведь, лицо помню, а имя забыл. Лучше бы она оставила меня там умирать! Ничего этого не было бы - ни походов, ни погонь, ни смертей, ни дружбы, Франчески, привязанности к этому нелепому и кровавому миру и этой бойни посреди Серёдки, когда вот-вот - и брат пойдёт на брата, а сын на отца, убивая и разжигая горнило гражданской войны. Нет уж, хрена лысого! Теперь я полноценный гражданин и приму меры, чтобы такого не повторилось! Десяток Халков порвёт кого угодно, и мне не придётся рвать на себе волосы, потому что умер ещё один друг! Роботы мне как
дети, но всё же они роботы, их всегда можно починить, восстановить и заменить, и они всё-таки неживые.
        Снизу доносились торжествующие крики, а одно из зданий начало оседать. Ага, мы ломим, гнутся шведы! Нет уж, рано сдаваться, ещё есть за что и с кем биться! Смерть наших не была напрасной!
        Прилив злости придал энергии, а шум с лестницы, предвещающий новых врагов, заставил принять боевую стойку. «Муравьёв» истребили, ладно, помашем мечом, и, если выживу, выскажу свое фе Этторе - почему «паучков» не привели?!
        Но вместо врагов показался присыпанный пылью, тяжело дышащий Риккардо.
        - Мы победили, - выдохнул мечник и сел на ступеньку, устало опуская выщербленное оружие.
        Глава 19
        Бойня продолжалась до конца дня, но основное решилось в первые полчаса. Устранив верхушку врагов, Этторе выиграл всю партию, так как сопротивление после этого было отчаянным, упорным, но разрозненным и несистематичным. Серёдка лишилась двух районов, и ещё один оказался частично разрушен, не считая, разумеется, уничтоженных ведомственных комплексов. Все враги, кто был известен на момент начала сражения, были убиты или пленены и сейчас давали показания или оглашали криками пыточные. Погибло и сравнимое количество бойцов Этторе, как простых солдат, так и магов. Потери среди непричастных и условно мирных горожан превосходили боевые впятеро. Кого случайно зацепило, кому дом на голову рухнул, развалившись от заклинания, кто просто прогуливался и попал под площадное заклинание, а кого и шальной стрелой зацепило.
        Следователи рыли землю и спёкшийся камень, выбивали улики и признания, и становилось ясно, что заговорщики и вправду планировали гражданскую войну, но чуть попозже, ближе к концу цикла. Тогда никто не успел бы вмешаться, а в новый цикл Серёдка вошла бы ослабленной на порядок или вообще под властью метаморфов. Затем планируемый удар с подавителями, ну и понятно.
        Разгром вражеской сети ещё не был завершён, аресты и убийства продолжались и продолжались.
        В госпитале было шумно и бестолково, пахло алхимией, бинтами, кровью и мочой, бегали туда-сюда медсёстры, ругались раненые и раздавались крики из операционных. В соседнем здании спешно разворачивали дополнительный госпиталь, на улице ставили палатки, многочисленные добровольцы помогали ухаживать за ранеными.
        - Стой! - раздалось сбоку, когда я дошёл до больничного крыла для магов. - Кто такой?
        Я вытащил жетон, удостоверяющий, что вхожу в Совет магов и являюсь личным порученцем Этторе, и показал. Из ниши в стене высунулся арбалетчик, взглянул и махнул рукой, мол, проходи. Пряча жетон, я не удержался от вопроса с подковыркой:
        - Ну как, много врагов поймал, солдат?
        - Лично я двоих, - спокойно ответил невидимый арбалетчик. - Снял прямо в упор. Мои сменщики ещё троих убили, тем же способом.
        Жареный петух клюнул, и власти Серёдки зачесались. Арбалетчик сидел под скрытом, хорошим таким, высокоуровневым. Я не ощущал его, пока не увидел вживую. Жаренопетуховая паранойя требовала не экономить, и власти решили не экономить. Не знаю, привирает боец или нет, но если нет, то всё печально. Кто-то, и мы знаем кто, твёрдо намерен снизить магический потенциал Серёдки, и в следующем цикле доиграть партию до победного финала.
        - Молодец, боец! Бди, и Родина тебя не забудет! - с надменным видом заявил я в нишу, куда снова спрятался охранник.
        Стоило бы для завершения образа ещё потрепать его по плечу, но не видно же стрелка! Ладно, хоть ещё одна мечта сбылась: всегда хотел что-то такое брякнуть, да и, в сущности, не соврал. За результативную охрану магов арбалетчику точно дадут денег, а может, и повышение в чине да медальку. Или целый орден, смотря кого завалил. В смысле, если пробраться пытался маг-десятка, это тянет максимум на сотню монет, а если тройка, уже можно сразу новые лычки примерять. Или погоны, не вникал в эти тонкости здешней армии.
        Я пошёл дальше по коридору. Больничное крыло для магов ничем особенным от остальных крыльев больницы не отличалось, только расположением. Всего два входа, и оба, естественно, под невидимой охраной. Уровень сервиса, качество еды и обслуга медсестёр здесь были точно такие же, как и везде.
        Спросил, где палата с Лусио. Получил наш метровый товарищ всё-таки то ли булыжником по голове, то ли проклятием в задницу, но не сдался, дотащил Луизу до госпиталя и только потом рухнул. Поэтому их разместили вместе, если Риккардо скупо не наврал. Подойдя к палате, я услышал странные шорохи и вскрики, ну что тут можно было подумать? Правильно, что шпионы врага забрались и убивают наших! Поэтому ворвался в палату, на рефлексах приказав замку открыться.
        Осознание того, что палата была закрыта изнутри, пришло на секунду позже, чем следовало. Как и того, что именно за вскрики доносились оттуда. Постанывающая и мнущая сама себе грудь Луиза не обратила на меня внимания, а Лусио я показал жест одобрения и быстро вышел. Самое смешное, что оба были в бинтах и повязках, но это не стало помехой. Равно как и рост, и вес, и возраст. Я усмехнулся: ну, хотя бы Лусио хорошо, не зря бился и сражался.
        Я вышел на улицу, сел на скамейку неподалёку от больницы, закурил и, глядя на поток раненых, задумался о своём. О том, что Этторе сдержал слово и нам всем, кто выжил в этой бойне, присвоили полное гражданство. Что я теперь вхожу не только в Совет, но и в группу, занимающуюся обороной Серёдки. Что мне предстоит не только сделать себе отряд Халков в поддержку, но и срочно выдать на-гора нового боевого робота. Что мои жалкие попискивания Этторе решительно и громко отмел. Он стучал по столу, кричал и уверял, что мне дадут всё, но чтобы многопрофильный боевой робот был готов и массово выпущен к началу следующего цикла!
        Да, боевые роботы - больной вопрос.
        Все мои рассказы, что надо развивать науку и технику, вообще гневно отметались. Некогда прогресс толкать, война на носу или уже в носу, и так будет, пока не наступит первый цикл и не определится победитель в этом кровавом состязании. Так что давай, товарищ Джейх, нам побольше роботов и не требуй широкополосного Интернета, он здесь всё равно без порнокартинок. Но порнокартинка, очень красочная, только что была, или это Луиза магией швырялась, и у меня теперь зуд? Ладно, дома гневная Франческа, так что можно не торопиться.
        Посидев и покурив уже бездумно, отправился к высокому начальству, то есть товарищу Этторе, который продолжал трудиться не покладая рук и мне предлагал возглавить ведомство контрактников, якобы заделают там всё по технике, да и нужды и чаяния простых магов-негорожан мне должны быть близки. Но я как представил всю эту бюрократию, организацию и хлопоты, так сразу отказался. Какое на хрен время у меня будет? Не будет у меня времени, сам стану канцелярской крысой… ну ладно, канцелярским тигром, но ведь канцелярским же! На хрен! На хрен! И добавил много нецензурных слов, выслушав которые Этторе пожал плечами и буркнул, мол, была бы честь предложена.
        Перед главным зданием ведомства Этторе спешно готовили фундамент для статуи. Я даже знал, что это будет за статуя, ко мне, как и ко всем остальным из спецотрядов, подходили с портретами, уточняя и дополняя, добиваясь максимального сходства. Филис и Данте будут стоять рядом, устремив взгляд ввысь и держа файерболы, один в левой руке, другой - в правой, два весёлых мага. Как выяснилось после битвы, главы врагов собрались на заседание, когда пришли мы. Поэтому командиров отрядов приняли, никому из заговорщиков не нужна была даже тень намёка на внимание самого Этторе. Филис и Данте в две струи убили главу ведомства и расслабились, решив, что задача выполнена.
        Выскочившая на крик верхушка заговорщиков, поголовно маги из первой тройки и умелые бойцы, тут же ударили, сметая огневиков. Пошла заварушка, Данте убили и выкинули, Филис успел сбежать, но его зажали на крыше, и тогда он превратил сам себя в огненную бомбу. Выжег и себя, и всю верхушку, не ожидавшую такого афронта. Руководить битвой стало некому, как и отдавать команды на эвакуацию.
        И наши победили.
        Но я практически не сомневался, что при виде статуи буду каждый раз вспоминать Данте с пробитым сердцем и обожжённый труп Филиса, просящий извинения. Надо будет сделать робото-бульдозер и снести эту статую на хрен, якобы случайно, когда её сделают. Этторе твёрдо намерен прославить и Филиса, и Данте, и вроде одной статуей с подписью «Спасителям города» дело не ограничится. Ладно хоть, меня прославлять не взялся, и на том спасибо…
        - Так, Джейх, молодец, что пришёл, а то я уже отправлял гонцов за тобой, - обрадовался Этторе. Он с усилием потёр глаза и указал на карту: - У нас проблема.
        - Вроде же всех уже зачистили…
        Я подошёл и посмотрел на карту. Серёдка и окрестные острова в каком-то там масштабе. Пометки, стрелки, указатели, понятно. Похоже, враг окопался на шахтах и огрызается, или что? Пятый день идут разборки, неужели ещё не дожали врага? В самой Серёдке так всё уже успокоилось, во всяком случае, посреди белого дня никто на улицах не дерётся, хотя раненые и продолжают поступать в больницы.
        Этторе ещё раз потёр глаза и пояснил:
        - Верхушку заговорщиков вы уничтожили, но, как выяснилось, метаморфы базировались в ведомстве шахт и заводов. Истинных врагов и хозяев заговора мы первым ударом не достали, они бежали и собрались вот здесь, - ткнул он пальцем в островок к западу от Серёдки.
        Так, ага, точно, мы там бывали пару раз, шахты с углем и какими-то металлосодержащими породами. Что-то редкое, но нужное, вроде платины и прочего цветмета. Там же поселение шахтёров, оборонительная крепостица и рыболовное хозяйство. В первый раз мы зачищали там одну из шахт, да, да, Вито только командиром стал, и нас под землю загнали.
        Но если враги окопались там, то всё становится кисло. Или их надо загнать в шахты и обрушить стволы и штреки. Бегать под землёй за врагами что-то не хочется, да и на остров лезть тоже. Неужели нельзя подогнать флот и завалить там всех?
        Будто отвечая на мои мысли, Этторе пояснил:
        - Флот не может подойти к острову из-за магов земли. Они подняли там подводные скалы и держат оборону.
        - Стоит ли ожидать присутствия на острове магов жизни?
        Вопрос с моей стороны далеко не праздный. Если западные тоже заключили тройственный союз, то жизнюки вполне могут появиться, и тогда можно даже не заикаться о десанте. Своей магией они будут поддерживать завербованных магов Серёдки, пока те будут громить нас. И всё, у нас такой мощной жизненной и лекарской поддержки нет, проиграем бой, а то и всю войну, пожалуй.
        - Возможно, - подумав, ответил Этторе, - но маловероятно. Метаморфы не собираются драться и удерживать остров, они просто ожидают флот, который их заберёт.
        - Водные?
        - Силы водных умело раздёрганы, и сюда никто не успеет в нужный срок. Надо полагать, это тоже часть заговора, чтобы в критический момент маги воды не потушили пожар войны в Серёдке. Или не помешали бегству, как в нашем случае. В сущности, в других условиях и в другое время они обязательно уплыли бы, но ведь у нас есть ты!
        Я поморгал. Мне предлагают в одиночку зачистить остров? Без бригады Халков?
        - Один из твоих помощников тоже был завербован, и сейчас он там, на острове. С ящиком управляющих амулетов, надо полагать, переделанных под себя. Но, зная тебя, Джейх… Ты же оставил себе возможность переподчинения любого из твоих автоматов?
        - Да, - ответил я после паузы, - в целях безопасности.
        - И это правильно, - одобрил Этторе. - На острове полно шахтных механизмов, мирных автоматов, плюс твой помощник увёл с собой половину боевых. Понимаешь?
        О да, ещё бы я не понимал, но на всякий случай уточнил:
        - Половину всех боевых роботов Серёдки?
        - Именно так, именно так. Это было неожиданно, не скрою, его никто ни в чём не подозревал. Видимо, нервы не выдержали, или он получил прямой приказ, или узнал, что схватили его куратора, можешь спросить при случае, если будет интересно.
        - Так который из? У меня десяток помощников, если считать всех.
        - Алвиз, - ответил Этторе.
        Так-так, вот это поворот! Тихий, скромный, забитый паренёк, сидевший в уголке и обычно занятый бюрократией и черновой подготовкой конечностей. Даже свой восьмой ранг он с трудом получил, исключительно за счёт набранного объёма работы. Да, точно, ещё, помнится, всё мысли мелькали взять всех отстающих, включая Алвиза, и погонять их на полигоне на полубоевых заданиях, чтобы они немного подросли в силе.
        Но как он… А, понятно, приписки-отмазки, тут амулетик, там артефактик, здесь нога от робота, там нога от робота, вот и накопил всякого разного? Управляющие амулеты… ну, может, и переделал, они были упрощены до предела, чтобы любой техномаг мог починить-перезарядить. Но даже если переделал, перехватить управление труда не составит, даже без оставленной возможности переподчинения.
        - Не самый сильный из моих помощников, - сообщил я Этторе. - Так что предлагается?
        - Ты в одиночку проберёшься на остров, подчинишь себе все механизмы и натравишь их на метаморфов и всех, кто там будет.
        - Всех? - нахмурился я.
        - Там нет женщин и детей, если ты об этом, - вздохнул Этторе. - Только шахтёрская смена, из которых энное количество - замаскированные враги. Можешь не убивать, бери в плен, но чтобы никто не сбежал.
        - Я сказал бы, вопрос не в том, могу или не могу, а…
        - Да плевать, в какой он плоскости! - вскипел Этторе. - Если бы мы не остановили этих ублюдков, засевших там, на острове, Серёдка была бы залита кровью! Нас всех перебили бы или мы сами вырезали бы друг друга, суть от этого не меняется! Они планировали нашу смерть, хладнокровно собираясь отсидеться и остаться в стороне! Да хоть весь остров возьми в плен, если таким миролюбивым стал, но чтобы никто не сбежал!
        - И потом их всех казнят?
        - После того как выбьют информацию, - кивнул Этторе, успокаиваясь.
        Вспышка прошла, но я всё равно счёл нужным объяснить:
        - Мне не жалко метаморфов и всех, кто был вовлечён в заговор, но наверняка на острове есть те, кого обманули, взяли в плен или кто просто случайно оказался не в том месте и не в то время. Поэтому приказ убивать всех…
        - Натравить, - педантично поправил Этторе.
        - Это всё равно, что убивать. Я не смогу контролировать все свои механизмы, а в условиях сильного врага использовать мягкие программы не получится.
        - Понятно, а убивать непричастных и невиновных тебе претит, - вздохнул начальник. - Не могу тебя в этом упрекнуть, но выполнить задание нужно. Флот там не пройдёт, а наказать этих гадов важно, не знаю даже, с чем сравнить.
        - Я понимаю, всё понимаю, не надо лишних слов. У меня будет полная свобода действий?
        - Да. Тебе выдадут скрыт и прочее необходимое для миссии, и сразу отправляйся. Пусть на остров не провести войско, но ты его вполне заменишь, не так ли?
        - Никаких гарантий, что роботы смогут победить, там всё-таки полно магов, включая тех, что с источником.
        - Тогда сделай что сможешь и уходи, - вздохнул Этторе. - Хоть как-то отомсти им, любое действие лучше бездействия.
        - Сколько у меня времени?
        - Вражеский флот будет у острова через двое суток.
        Глава 20
        И вот теперь я сидел в укрытии и смотрел на творящееся на острове Бронт. Чем руководствовался Этторе, было понятно: армия сюда действительно не зайдёт, а посылать отряд - только зря класть людей. Значит, нужно отправить одного меня и чужими механизированными руками вставить пистон врагам. Надо полагать, Этторе уже смирился, что метаморфы уйдут, когда прошла весточка о скоплении роботов и бегстве Алвиза. Вон он, кстати, на берегу, командует десятком «землероек», что-то возводит.
        До прибытия вражеского флота ещё сутки, успею зачистить весь Бронт и свалить с пленными и непричастными.
        Шахтёров, чтобы не возиться, держали в самой шахте, эпизодически спуская туда еду и воду. Толково придумали, за такой короткий срок на волю никто не прокопается, выход из шахты один и охранять его легко. Ну и мне задачу облегчили, молодцы, а то мысль о страданиях непричастных как-то засела и не собиралась уходить. Я и раньше никогда особой кровожадностью не страдал, а после бойни в Серёдке вообще что-то перехотелось с кем-то драться. Может, и права Франческа, самое время завести детей?
        Отогнав ненужные мысли, я сосредоточился на перехвате управления.
        Десяток «паучков», один терминатор, получивший такое название в честь героя фильма. Там в конце Шварценеггер обгорел и металлический скелет угловато-неуклюже гонялся за Сарой Коннор. И этот робот тоже угловато-неуклюже имитировал человека. Использовали их на грубых работах, где требовалось строение рук и ног а-ля человек, и в бою, чтобы крепко держать стену щитов. Ещё можно было выдать роботу железку, приказав махать, но толку в бою от этого немного. Махали они железками, как молотками, и единственный плюс был в силе удара, но, если враг не тупил, терминатора быстро выводили из строя. Портили суставы коленей и плечей, и дальше робот сам себя доламывал, пытаясь выполнить боевую задачу… В стороне находился управляющий ими боец. Не маг, но от этого не легче. Успеет вскочить и поднять тревогу, и хрен знает, что тогда будет с шахтёрами. Эх, сюда бы десяток юканцев, уж магам было бы чем заняться!
        Так, ладно, раз пошла такая пьянка, надо устроить шум по всему острову, тогда никому не будет дела до тревоги возле шахты. Закрыть глаза, сосредоточиться, раскинуть заклинание. Механизмы в шахтах. Механизмы в жилой зоне. Роботы на берегу. Роботы в засаде. Роботы возле шахт. Найти, ощутить, понять, подчинить тех, кто не рядом с людьми и магами. Подчинить и запустить скрытую программу распределённой сети, при которой сами роботы становятся источником управляющего сигнала, перебивающего все остальные. Мне нужно только отдать приказ всем роботам, которых уже подчинил, а они передадут соседям. Жаль только, что подчинённые в таком режиме больше пяти минут не проработают, но для создания шума и паники этого хватит. Жуткий расход роботов, положа руку на сердце, пять минут поработал антенной - и в утиль, но зато эти товарищи с управляющими амулетами ничего сделать не смогут.
        Поэтому приказ надо сформулировать правильно, благо нечто подобное предвиделось, и для подстраховки я закладывал специальные программы. Итак, в первую очередь - убивать всех живых с управляющими амулетами, затем - ближайших магов, с приоритетом на магов земли, независимо от степени опасности. Если врагов рядом нет, двигаться к ближайшему собрату на помощь.
        Здесь расчёт скорее на эффект неожиданности и разбросанность врагов по острову. Чтобы первым же ударом исключить возможность перехвата управления, ибо каждые пять минут спускать часть роботов в утиль, превращая в антенны, нецелесообразно. Да и времени это занимает много, минуты полторы. Поэтому выбиваем управленцев, сеем панику и хаос и кусаем столько магов, сколько успеем. Под шумок освобождаю шахтёров, и валим с острова, ибо магов моим трансформерам всё равно не одолеть.
        И… Атака!
        Отдав сигнал, я метнулся к шахте. Боец там оказался не промах и уже махался с терминатором, показывая выучку, и успел вырубить роботу обе руки, прежде чем я добежал. «Паучки» уже вскрывали шахту, разламывая самодельную деревянную крышку, которой накрыли ствол шахты. Конечно, можно было бы вывести шахтёров и через оставленный проход, коий и охраняли «паучки», но я решил, так будет эффективнее и быстрее. Зачем убеждать шахтёров и тратить время на поиски? Кто сломал крышку - друг, а новость об освобождении заставит их самих сбежаться к выходу.
        Пришлось отозвать пару «паучков» инатравить на бойца, не желавшего сдаваться. Это кто-то из внутренней стражи Серёдки либо в форме стража, снятой с убитого. Мужик умело махал мечом, слегка испортившимся от ударов по терминатору. Может, он из этих, кто от метаморфов приплыл и внедрялся?
        - Слышь, боец, сдавайся! Расскажешь всё - получишь максимум поражение в правах до следующего цикла!
        - Да ладно, - ощерился тот, отбрасывая первого «паучка» иблокируя удар второго. - Неужели?
        - Даю тебе слово!
        - Засунь его себе в жопу! - прорычал он.
        Ну, не сдался, так дыхание себе сбил и пропустил удар. Тоже, в сущности, результат. Можно и не бежать в атаку, а тихо проверить, что на острове делается. Ага, управляющие амулеты раздали опытным бойцам-немагам, видимо, метаморфы подстраховались вторым слоем. Явно идейные бойцы из своих, половина уже мертва, остальные сражаются. Завербованные маги тоже вступили в драку, молодцы, лупят со страха так, что своих задевают! Алвиз на побережье чего-то пытается организовать, ага, давай-давай, потрудись со своим восьмым рангом.
        Сражение идёт по всему острову, самое время валить отсюда!
        Шахтёры, чёрные, злые и вонючие, вылезали из шахты и сразу начинали моргать и щуриться.
        - Держитесь друг за друга! - велел я. - Проморгаетесь по дороге!
        Я отдал приказ терминатору, и тот подошёл к ближайшему шахтёру.
        - Следуй за автоматом, - сказал я шахтёру, - и веди за собой товарищей.
        Вне зоны обнаружения с острова в море стоял кораблик, в сущности, мелкая яхта, доставившая меня сюда. Я доплыл от неё под скрытом, но эту толпу чумазых товарищей так не доставить. Поэтому - сигнал на механизм, оставленный на яхте, чтобы плыли сюда на полной скорости. Пока все заняты дракой, есть шансы подплыть, тем более яхточка пока невидима. Мы как раз успеем сбежать на берег, где возится Алвиз, и затем удрать.
        Или не успеем, но другого средства эвакуации у меня всё равно нет, а маги одолевают. Ещё минут десять - и они задавят роботов, с потерями, но задавят, и тогда всё. Даже я не успею уйти, начнут искать всей толпой. Магия сокрытия хороша, но не тогда, когда тебя целенаправленно ищут толпой. Оставив цепочку полуслепых шахтёров за спиной, я помчался к берегу, который ещё следовало расчистить. Хорошо, маги земли и остальные пока увязли в драке. На каждого убитого мага приходилось по пять - семь разрушенных роботов, и это, надо сказать, был отличнейший счёт. В бою было бы приемлемо соотношение один к пятнадцати, но сейчас сыграл фактор неожиданности и рассеянности по острову. Чтобы лучше отразить или не допустить возможного вторжения, маги рассредоточились по всему острову, и это сыграло против них. Пусть каждый из магов мощью превосходил моих роботов, но те умели действовать совместно. И прыгать одновременно со всех сторон, используя яд и удары в спину. Поэтому удары магов плющили, давили, душили, выжигали и разламывали «паучков», но и сами они падали, отравленные и изрубленные. Отсутствие боевой
слаженности привело к тому, что местами маги, стремясь поразить роботов, ранили и убивали друг друга. Маги земли, как наша основная цель, тоже отвлеклись и вступили в драку…
        - Ну что, Алвиз, не выходит каменный цветок? - подколол я ученика.
        Он всё ещё пытался что-то сделать, но добился только нейтралитета роботов. Они не нападали на него, но и не подчинялись. Талант, блин! На восьмом ранге нейтрализовать управляющую программу - страшно подумать, что он сумел бы, вырасти хотя бы до пятого. Не иначе натравил бы на меня мои же механизмы, да ещё и злобно хохотал бы при этом!
        - Так я и думал, - заявил паренёк, доставая ножи. - Не стоило тащить сюда всю эту толпу.
        - Так зачем притащил?
        - Приказали, вот и притащил, - вздохнул Алвиз.
        - Ну и послал бы всех на хрен да шепнул бы мне словечко, вскрыли бы сеть раньше, - пожал я плечами.
        - Это вам, наставник, можно всех посылать, вас Этторе прикрывает, детей нет, родителей нет, а жена по разряду тайной службы проходит, не достанешь! - И поглядывает так искоса.
        А вот фиг тебе, не дождёшься эффекта! Что Франческа в соседнем ведомстве работает, она сама рассказала, правда, не в роли роковой женщины и агентессы. Обычная рутинная работа штатного аналитика со специализацией по Северному материку. Поэтому, собственно, её со мной и свели, а уж любовь-морковь и совместная жизнь потом закрутились.
        - То есть тебя, бедного и несчастного, завербовали давлением на родственников?
        - Да нет, сам пришёл, - спокойно ответил Алвиз и резко метнул ножи.
        Ближайший «паучок» подпрыгнул, и ножи отлетели. Так-так, да он просто пытался отвлечь меня на секунду, чтобы убить! Ножи наверняка смазаны ядом, заимствованным из цеха по сборке «паучков». Ну что же, это была неплохая попытка!
        - Может, ты ещё и сам уйдешь? Из жизни? - уточнил я, посылая сигнал трём «землеройкам».
        - Не дождётесь!
        - Да нет, дождусь, - хихикнул я, уклоняясь от ножей. - Прямо сейчас!
        «Землеройки», подкравшись сзади, ухватили его манипуляторами. Эти пародии на крокодила с ковшом вместо головы отлично умеют копать, поэтому их не воспринимают как боевых роботов. Стереотипы мышления, что поделаешь. «Землеройки» отлично умеют хватать и оттаскивать в сторону камни и прочее, мешающее копке. Так что сейчас Алвиза крепко ухватили и потащили в сторону, в сторону воды. Он орал, пытался вырваться и перехватить управление, долбил оружием по телам «землероек» иманипуляторам, но тщетно. В моём присутствии перехватить управление - задача практически невозможная, а ножики оказались маловаты размером. Конечно, будь у Алвиза время, он сумел бы повредить роботов, но увы.
        Пузырьки ещё булькали, но попытки перехвата управления уже закончились, и меня пронзило:
        «Вы достигли второго ранга техномагии! Внимание: источник не обнаружен! Внимание: изучение стандартных заклинаний невозможно! Обратитесь в ближайший храм!»
        Ага, знать бы ещё, где этот ближайший храм и кому поклонялись техномаги. Техносу, по аналогии с Некросом? Блин, опять голова полдня болеть будет от такого резкого и грубого вмешательства в мозг… Но второй ранг - это хорошо. Теперь Халк станет ещё более халкистым, это точно. Пусть и нет стандартных заклов, но возможности расширились, изобрету что-нибудь ещё своё, как вон было с датчиками после перехода в третий ранг.
        Так это что получается, надо было своего ученика убить, чтобы ранг получить? Или просто совпало, а последней каплей опыта стала борьба с Алвизом? Головная боль мешала сосредоточиться и обдумать пугающую мысль, что если нужно было убийство, то как тогда получают первый ранг? Хотя нет, вру, Вито и Филис были двойками и никогда учеников не убивали, да у них, собственно, учеников и не было. Так что, наверное, я просто переутомился и перенервничал.
        - А где корабль? - раздалось сзади.
        - Да, где корабль?
        Шахтёры уже попривыкли к свету и теперь слезящимися глазами всматривались в даль. Половина успела вооружиться - вот это я понимаю, у людей горит и пылает! Моментально сориентировались, расхватали оружие с трупов, и плевать, что сами не бойцы. Не появится корабль - полезут в драку от избытка чувств, и там же все и полягут.
        - Не, вон корабль! - вытянул руку один из шахтёров.
        Сейчас они все казались на одно лицо, чумазые и бородатые.
        - Точно! Точно! - загалдели остальные. - И не один!
        Тут я тоже повернулся. Ого! Какое дивное зрелище!
        По зелёной глади моря, или как там пел Антонов, мчались кораблики на движителях. Быстро, ловко и без препятствий. В паре мест из воды высунулись скалы, но и только. Маги земли, занятые боем, не успели отреагировать и перетопить корабли, а расставленные ранее рифы, видимо, уже срисовали и зарисовали. Или Этторе быстро разыскал водного мага, который течениями пощупал скалы и нарисовал, всякое может быть. Теперь окончательно понятно, почему меня отправили вперёд одного. Молодец, Этторе!
        Катера-кораблики лихо выскочили на сушу, мы едва успели отбежать в сторону. Ну да, проблему с движителями я не решил, а телекинетиков на всех не напасёшься. С корабликов взмывали вверх маги и выбегали бойцы, а некоторые просто вылетели головой вперёд, не справившись с инерцией. Надо Этторе намекнуть на проведение массовых тренировок на флоте, ведь если внедрять движители, так куча народу убьётся, вот так вылетая за борт при резком торможении.
        Метаморфы и их подручные бежали к нам, но не успели.
        Бой вышел коротким и кровавым. Атака роботов сделала своё дело, и магам Серёдки оставалось только добить, а пехоте доколоть врага. Насмерть не били, так, ранили, глушили, тут же паковали и грузили на корабли. Лечение, пытки, информация, всё по классике: живые позавидуют мёртвым. Молодец, Этторе, всё грамотно организовал и провёл, и получается, эта эскадра ждала моего сигнала. Хм, а если бы мне было пофиг на шахтёров? Тогда Этторе придумал бы другой повод заставить меня подать сигнал? Или просто сказал бы: тылы прикрыты - атакуй и не бойся?
        А, ладно, и так неплохо получилось, без особого риска и лишних зряшных потерь.
        С последнего кораблика, в лучших традициях, неспешно сошёл сам Этторе. Ещё бы костюм-троечку, начищенные туфли, и вообще была бы картина маслом. Большой босс самолично выезжает на передовую или что-то в таком духе. Шахтёры так воодушевились, орали благодарности, вояки тоже бодрее пыхали заклинаниями и рубили, а я понял, что дома точно не сидеть. Этторе говорил, что вместо наших отрядов будут созданы новые, благо кандидатов хватает, и кто мешает возродить отряд «Жёлтый»? Лусио и Риккардо живы, привлечём ещё пару граждан и станем кататься по миру за казённый счёт.
        Эти маги с источниками так просто не отделаются. Можете называть это застарелой психологической травмой, но мысль о том, что мы помогли и опрокинули их планы, грела душу. И самое приятное, я теперь не на принудительной службе по контракту, так что могу выбирать, чем заняться. И выберу, пожалуй, дальнейшие разъезды и походы во имя ущемления магов с источником и во имя безопасности Серёдки.
        Душевное спокойствие правильного решения разливалось в груди, так что я даже не сразу понял, что Этторе обращается персонально ко мне. Боевой маг усмехнулся и повторил:
        - Молодец, Джейх! Можно сказать, ты спас мир. В очередной раз.
        - Ну уж и мир.
        - Серёдка для большинства - это не просто родной дом, а целый мир, где можно жить безопасно, растить детей и спокойно смотреть в будущее, - неожиданно серьёзно заявил Этторе. - Так что спас.
        - А раз спас, то теперь следующий шаг, - не удержался я от ухмылки, - завоевать мир.
        - Обязательно, - кивнул Этторе. - В следующем цикле обязательно этим займёмся.
        Часть третья
        Двенадцатый цикл
        Глава 1
        1 января 1 года 12-го цикла
        Серёдка. Трактир «Дырявая бочка»
        Жители Юканы не отмечают Новый год как большой праздник, так, отметку ставят в календарях. Ещё есть с десяток шуток про Новый год в стиле чёрного юмора. Ни тебе ёлок, ни игрушек, ни разнузданных пирушек. Вместо новогодней речи президента сообщение в мозгу, оповещающее, что цикл начался, а перемирие закончилось. Не знаю, как это сделано, но сообщение получают все прямо в мозг. Равно как и оповещение, что цикл закончился. Вот это, кстати, реальный повод для праздника, но местные обычно просто разбредаются по домам и спят. Так называемая Ленивая неделя, наступающая после окончания цикла. Но тоже не праздник, а скорее законный повод перевести дух.
        В момент начала двенадцатого цикла я сидел в «Дырявой бочке» изадумчиво хлебал пиво. Просто так пить в одиночку было неинтересно, на душе скребли кошки, и поэтому именно я хлебал, благо в трактире почти никого и не было. Двум пьянчугам, упившимся до состояния нестояния, за угловым столиком и меланхолично полирующему стойку Антуану не было дела до моих звуковых изысков. Племянник Пабло, погибшего в том зародыше гражданской войны, вообще оказался глуховат, но зато он прекрасно понимал знаки, так что необязательно было надсаживать голос, пытаясь докричаться. Да, у нас в Новый год не слишком-то найдёшь работающее заведение, чтобы без предварительного заказа зашёл и выпил. Но здесь это не праздник, а скорее повод реально потрудиться.
        Перемирие закончено, значит, снова в бой, снова «бей, руби, ломай, круши - будет праздник для души!».
        Ну и плевать, хоть займусь чем-то. Всё равно дома пусто и в душе пусто.
        - Антуан! Ещё пива! - подал я знак, показывая, что мне ещё литровую кружку.
        Хотелось с кем-нибудь поговорить, но не с глуховатым же кабатчиком?
        - Детей ей подавай, ха! - пробормотал я. - Война на носу, а ей детей! Мало ей особняка, платьев, выезда, хочу, мол, быть ещё владычицей морскою!
        Дверь трактира открылась, и на пороге возник Риккардо. Я махнул ему рукой, показывая, мол, садись сюда. Тоже хреновый собеседник, если уж разобраться, постоянно молчит, но зато ему можно рассказать всё. Даже в принципе не важно, слушает тебя Риккардо или нет, главное, никому не расскажет.
        - Вот ты прикинь, Риккардо, мне уже почти сорок, - начал я с места в карьер, - война на носу, весь цикл нас будут бить, кусать и лягать, а она мне говорит, мол, хочу детей, и всё тут!
        Риккардо, успевший заказать тоже пива, сделал вопросительное лицо.
        - Франческа, [цензура] её! Перемирие - шмаромимие, дети, ты меня не любишь, на хрен нам большой особняк, ты только со своими железками возишься, бла, бла, бла, запилила, - поделился я с Риккардо. - Как с ума сошла баба с этим перемирием, всю плешь проела и печень выгрызла.
        Риккардо отхлебнул пива и посмотрел на меня.
        - Да нормально у нас всё в постели было. И романтика там всякая, цветы-рестораны, прогулки на яхте вдоль островов, да, блин, мои роботы за неё всё по дому делали! Лучше бы стирала да посуду драила, хотя бы мыслей дурных не было! Слишком много свободного времени, это ты верно заметил! Короче, побили мы горшки и разбежались, теперь вот сижу, не знаю, чем заняться!
        Риккардо улыбнулся и достал из-за пазухи конверт. Положил на стол и подвинул мне.
        - Так-так, печать Этторе, ага!
        Мечник кивнул, подтверждая мои догадки. Начальство уже построило кучу планов, и теперь нам предстоят великие дела! Поэтому я расплатился и покинул «Дырявую бочку», решив отоспаться перед получением задания. Конверт Этторе положил за пазуху - такое надо читать на трезвую голову. Как раз, пока дойду, немного приду в себя, благо дом недалеко, а я ещё не настолько заплыл жиром, чтобы везде ездить на повозках.
        - Понимаешь, Риккардо, - объяснял я мечнику, пока мы брели к особняку, - Франческа - замечательная Женщина, с большой буквы «Ж», но дети? Сразу ей сказал - никаких детей, а она всё улыбалась, будто надеялась меня перевоспитать. Ха!
        Риккардо улыбался и кивал.
        Мы брели по слабоосвещённым улицам. Пару раз проехали патрули, взяли под козырёк и скрылись в темноте. Хорошо хоть, не сезон туманов, вообще ничего не было бы видно. Мой заместитель, убедившись, что доставил полупьяного меня в особняк, растворился в темноте. Стоило бы завести прислугу, конечно, но Франческу возмущала одна только мысль, что какая-нибудь миловидная служанка будет шуршать по углам, так что вокруг было пусто, тихо и безжизненно.
        - Точно заведу себе служанку, - пробормотал я, падая на кровать.
        На следующий день мы, отряд «Небо», и отряд «Земля» прибыли во всё тот же двухэтажный комплекс, оккупированный ведомством Этторе. Цветовая маркировка отрядов, как выяснилось, традиционно относится к тем, кто на контракте, и повелось это столько циклов назад, что стало практически законом. Так что мы, я и Риккардо, командир и заместитель, посовещались и решили назваться по-другому. Лусио не возражал, ну да, какой маг воздуха не любит небо? Памятуя о мощи, которую являл Вито, в отряд был приглашён телекинетик. Точнее, приглашена - Симона, невысокая и хрупкая на вид магесса, тем не менее успешно получившая пятый ранг, и теперь планировалось быстро подкачать её до третьего. Меня немного напрягало командирство, но Этторе заверил, что это временно и, как дойдёт до дела, будет нам толковый командир.
        Собственно, в конверте говорилось именно об этом. Прибыть, познакомиться, получить задание и приступить к активной службе. Я же теперь полноправный горожанин, да ещё вхожу в Совет магов, вот и шлют уважительные письма. Ещё Лусио хотел протолкнуть к нам Луизу, но быстро отказался от этой мысли. Во-первых, сообразил, что любовному магу на поле боя не самое место, а во-вторых, Луиза, наевшись карликовой экзотики, бросила его. Так что теперь наш коротышка-воздушник подбивал крылья к Симоне, а та лишь посмеивалась.
        Отряд «Земля», также составленный из бывших спецов на контракте с разбавлением новичками, в сущности, ничем не отличался от нашего «Неба». Ещё вроде планировался отряд «Море», но как-то не сложилось. Или начальство решило, что для обкатки идеи хватит и двух отрядов? Хотя вряд ли, наверняка все эти идеи уже пробовались и обкатывались, и пятёрка магов в отряде - как раз результат, проверенный временем.
        Этторе принял нас, сидя за всё тем же массивным столом, во всё том же, напичканном магией кабинете.
        - Итак, господа, - сразу начал Этторе, делая знак садиться, - цикл начался, и теперь нам всем предстоит немного потрудиться. Так как здесь собрались те, кто добровольно решил продолжить карьеру, то я сразу перейду к делу. Подписку и клятву о неразглашении вы уже давали, поэтому слушайте. За первый год цикла во Внутреннем море должен разразиться хаос. Полный и не передаваемый словами. Это, как вы знаете, то, что планировали метаморфы. Что же, никто не мешает нам использовать их план к вящей выгоде Серёдки и, разумеется, водных магов.
        - Разве водным нужен хаос? - сложил на груди руки Беппе.
        - Как ни странно - да, - улыбнулся Этторе. - Их умные водные головы вместе с нами подумали и решили, что идея просто гениальна. Точнее, две идеи. Сейчас водные усиленно растят нулевого мага, а хаос, который будет на море, не позволит никому объединиться. После этого мы будем бить врагов на выбор, по одному, и наслаждаться всеми преимуществами положения. Выбор места, куда бить и массировать силы, будет за нами, остальным останется только сидеть и ждать, когда за ними придут.
        - Либо объединиться и совместно побить нас, - не удержался Лусио.
        - Поэтому хаос надо сделать быстро, - откинулся в кресле Этторе. - Водные засядут на узловых островах, полностью убрав свои патрули и закрыв часть баз. Информация об этом уже запущена в полусотне различных мест, спасибо нашим изменчивым друзьям за подсказку. Пираты, контрабандисты, обычные корабли людских государств - все они могут творить что захотят, наказания не последует. Разумеется, если они не будут заплывать за линию Гоффредо, но об этом им предстоит узнать на собственном опыте.
        Да, линия Гоффредо… этакий круг во Внутреннем море, который держат маги воды. Заплыл за него без разрешения - сразу секир-башка и на дно, рыбок кормить.
        - У магов с источниками хватит своих кораблей и средств, чтобы не обращать внимания на пиратов, - сказал я. - И вы обещали нашему отряду нового командира.
        - Конечно, Джейх, конечно, - кивнул Этторе. - Абсолютно верное замечание… Точно не хочешь быть командиром?
        - Только над своими автоматами.
        В принципе все мы неоднократно бывали в этом кабинете, обширном, заставленном шкафами с разнообразными предметами и книгами, и неоднократно пытались понять, что тут из магии навешано, разглядеть ловушки или потайные ходы, но никто и не предполагал, что шкаф с черепушками животных - лишь имитация, качественная иллюзия, до того, что можно пощупать.
        Глядя на наши растерянные лица, Этторе рассмеялся и представил вышедшего из шкафа.
        - Марио, маг огня второго ранга, со вчерашнего дня командир отряда «Небо», прошу любить и жаловать.
        Как и все «питомцы» Этторе, Марио был мускулист, побрит наголо и производил впечатление тупого качка. Собственно, Этторе на том и основывался, создавая такой имидж своей гвардии. Мол, сильные, но тупые, и враги на это покупались. Да и свои маги тоже, чего уж там. Но с мозгами у боевиков Этторе было всё в порядке, а тренировки на «мышцу» помогали в махании оружием, ибо это тоже было частью подготовки. До уровня юканцев, конечно, не дотягивали, но вполне могли рубиться и без магии, причём с использованием практически любого оружия. Также, надо полагать, огневика нам дали, чтобы не нарушать отработанные связки магий в отряде. Из той же оперы приглашение Симоны, в общем, люди новые - школы магии старые.
        Оставалось только два вопроса: кчему было эффектное появление мага огня из иллюзии шкафа и насколько Марио опытен?
        - Продолжим, - сказал Этторе, после нашего знакомства с Марио. - Разумеется, усилий одних людей по созданию хаоса недостаточно, поэтому был возрождён полк морской пехоты. Серёдка и её владения полностью внутри линии Гоффредо, поэтому мы можем позволить себе перекинуть часть сил, сняв их с охраны. Задача проста и незамысловата. Порты и верфи, принадлежащие магам с источниками, должны быть разгромлены и сожжены. Это даст нам необходимое время… Нет, не нам. Это даст необходимое время магам воды.
        - А как же маскировка? Мы нарушаем нейтралитет? - уточнил Беппе.
        - Именно так. Теперь мы официально поддерживаем магов воды и связали свою судьбу с ними. Да, это опасное и рискованное решение, ставящее под удар весь остров. Но сидеть и держать нейтралитет ещё опаснее, на нас точат зубы со всех сторон. Нужно бить первыми, и без союза с водой этого не добиться. Вам всё равно предстоит защищать родной дом, родной остров, только выбор здесь такой: или мы защищаемся на самом острове, захлёбываясь кровью, или пускаем кровь врагам, заставляя их сидеть на берегу и не лезть к нам. Водные сильны, кто спорит, море - их стихия, но против совместного удара им не устоять. И тогда Серёдку разграбят, не в этом цикле, так в следующем. В союзе с водными у нас есть шансы уцелеть, главное сейчас - грамотно разыграть карту хаоса и не дать врагам объединиться. Приток беженцев с разграбливаемых островов позволит усилить Серёдку и закрыть недостаток рабочих рук.
        - Хорошо, но какова наша роль? Пятёрка магов на уничтожение порта?
        - Конечно же нет, - ухмыльнулся Этторе. - Этим будет заниматься морская пехота и другие маги. Ваша задача проще и сложнее одновременно. Взаимодействуя с основными силами, вы будете заниматься диверсиями и уничтожением вражеского командования и самых сильных магов. Если таковых не появится, наши войска уничтожают порт, верфи, инфраструктуру и плывут к следующему. Так что это замаскированная ловушка, которая к тому же даст вам шанс поднять ранги до первого.
        - А разве просто в сражениях мы не сможем этого сделать? - опять вылез Лусио.
        - Конечно же нет, - повторил Этторе. - Только сражения с превосходящим вас по рангам врагом, иначе никак.
        - Как же тогда водные будут получать нулевого мага? - не унимался воздушник.
        - Это строго охраняемый государственный секрет, узнав который вы автоматически станете врагами номер один, подлежащими бессрочному преследованию и казни, - сообщил Этторе, складывая руки на груди. - И не важно, сами вы его узнали, подслушали случайно или я вам рассказал. Такого рода тайны убивают тех, кто к ним прикасается, так что хорошенько подумайте, хотите ли вы узнать такое.
        - Нет! Нет! Нет! - раздались нестройные, но искренние возгласы.
        - Тогда вы все можете быть свободны. Марио уже получил задание, отряду «Небо» предлагаю приступить к немедленному его выполнению. Беппе, задержись, получишь своё задание…
        По выходу из здания Марио пригласил нас в «Золотую кружку», пафосное и дорогое заведение для госслужащих и жрецов. Сервис там хороший, но атмосфера больно уж напыщенная. Все такие важные, с такими деловыми лицами, будто не жрать пришли, а судьбы государства вершить. Зато недалеко от храма Юканы и гарантированно не отравишься, что есть, то есть. И как выяснилось только что, стены зачарованы от прослушки, подглядывания и прочих способов добычи информации. Ещё оказалось, что пускают туда только первую тройку рангов, пришлось выпячивать значок Совета магов, а Марио доставать какую-то грозную светящуюся блямбу. Не иначе пропуск с заколдовкой от самого Этторе.
        - Не дрейфь, Симона, - первым делом заявил Марио, когда мы уселись за круглый стол, - с такими бравыми парнями, как мы, быстро подкачаешься.
        - Если бы я дрейфила, командир, то сидела бы в архиве, - парировала наша пигалица.
        О да, там любят телекинетиков. Перекладывать тюки записей с места на место - спину надорвёшь, а телекинетик - вжик-вжик, и всё разложил. И не смотри, что девица тощая, как модели с Земли, характер такой, что можно даже шутить о стальных яйцах. Конечно, если бы не Вито, хрена с два Симону кто пригласил бы, но больно уж привыкли мы в команде работать с летающей поддержкой.
        - Вот и отлично, - улыбнулся Марио. - Думаю, у отряда есть все возможности оправдать своё название. Лусио - маг воздуха, Симона - левитации, ну а Джейх вполне может летать на своём железном звере. Они прихватывают остальных.
        - Халке.
        - Точно, на своём железном Халке, - кивнул Марио. - Таким образом, мы всем отрядом можем лететь, что облегчает нам задачу.
        - Кстати, какую именно? - делано безразлично спросил Лусио, поглядывая на Симону.
        - Немного пошуметь на севере Восточного материка. Во-первых, сидящий там союз городов-портов под общим названием Аклегин слишком активно сотрудничает с пиратами и имеет слишком много кораблей. Их надо оттуда вытурить и загнать во Внутреннее море, чтобы боролись за кусок хлеба и мешали магам с Восточного. Во-вторых, нам всем предстоит притереться друг к другу, понять, кто что и как умеет и может в бою. Симоне хотя бы ранг повысить, но это просто, миссия несложная. И в-третьих, провести разведку границ шаманов, нашим аналитикам не нравится, что их будто и нет в жизни Юканы. Отбываем сегодня вечером, время собрать вещи есть, все тут опытные маги.
        О да, мы такие. И с этой мыслью я пошёл собираться в поход. Безделье и дурные мысли отступили и спрятались, ура!
        Глава 2
        14 февраля 2 года 12-го цикла
        Внутреннее море, в 100км к юго-западу от Северного материка
        - Лусио, Симона, вверх! Риккардо, прикрываешь Джейха, - скомандовал Марио.
        - По местам, немочь сухопутная! - надрывался боцман «Каракатицы». - Бегом, бегом, бегом!
        - Джейх, работаешь с гарпунами, - продолжал командовать Марио, - топи корабли и ни на что не отвлекайся! У нас нет времени возиться с этими пиратами!
        - Будет сделано, командир, - откликнулся я.
        С Марио работать оказалось не хуже, чем с Вито. Спокойный, рассудительный, тактике и стратегии обучен, местность знает. Паре интендантов лицо разбил и расследование инициировал, когда нас с припасами хотели надуть. Да и в бою за спины не прячется, скорее наоборот, как вот сейчас, встаёт на носу и первым вступает в драку.
        После разведывательной поездки к шаманам наш отряд ещё дважды выходил в море.
        В первый раз высадились на Восточном возле карликового государства-города. Мои автоматы взяли город за день, население в страхе разбежалось, и получился отличнейший опорный плацдарм-порт. За месяц мы изрядно почистили побережье, а когда под ударами гигантских големов стены города рухнули, мы были уже в море. Второй раз ходили на Южный, штурмовали порт магов-ясновидцев. Они, может, и не предвидели нашего удара, но потом в ответ как жахнули телепатией, батальон пехоты моментально с ума сошёл или вообще перешёл им в подчинение. Опять нашлось дело моим железкам, поработали на славу, подрезав этих хвалёных магов с источником.
        Хотя нельзя не отметить, что за прошедшие девяносто циклов выжили отнюдь не самые могучие. Самых могучих и опасных запинали толпой ещё в начале и потом, кто чересчур возвышался, били коллективно. Так что выжили самые хитрые, изворотливые, умеющие оставаться в тени или пакостить исподтишка. Или чересчур нужные всем, вроде магов жизни, которые спокойно торгуют услугами и в ус не дуют. Верхушка остальных стран скрипит зубами, но от омолаживания не торопится отказываться. Впрочем, на их счёт у Этторе есть особый план, ближе к концу цикла.
        Ну а сейчас мы пришли в гости к наглым пиратам. Западная оконечность Северного материка и прилегающие острова стали просто рассадником этих поклонников Весёлого Роджера. Раньше их здесь некроманты топили и тут же поднимали, а теперь раздолье. Светлым не до них, так что пираты распоясались. Пусть это и входило в планы властей, но в какой-то момент флибустьеры перешли черту. То есть линию Гоффредо. И будто им было мало: они ещё то ли чью-то загородную виллу обгадили, то ли конвой с ценностями разграбили. Но нас вызвал Этторе, выдал в помощь три сотни морской пехоты, десяток кораблей и приказал зачистить район. И вот мы, собственно, посредством искусных манёвров заловили основные силы пиратов. Три десятка кораблей различной парусности и мощи, набитые морскими разбойниками.
        - Спустите паруса, ложитесь в дрейф и сдавайтесь! - загремел сверху Лусио в специальный рупор.
        - Поцелуй меня в задницу! - донеслось еле слышно.
        - Атака! - махнул рукой Марио.
        На «Каракатице» вздёрнули красный флаг, означающий немедленную атаку и полное уничтожение всех врагов.
        - Движки - за-а-а-а-апуск! - почти пропел капитан. - Готовность - ноль!
        «Каракатица» будто прыгнула с места, четыре водомётных движка повышенной мощности с настроенными регуляторами - это, скажу вам, мощь! Теперь, когда Серёдка официально отошла под руку водных, флот после усиления и переделки корпуса судна массово оснащался такими движителями.
        - Орудия, товсь! - донеслось с капитанского мостика.
        Эскадра пиратов стремительно приближалась, ветер бил в лицо и старался разодрать рот. Помнится, на первых испытаниях так в скалу и влетели, потом уже вспомнил, что очки надо надевать или шлем. Зато теперь можно не щуриться и прекрасно видно, что пираты ошеломлённо застыли. Да-да, будете знать, на кого флаг задирать!
        «Каракатица» летела вперёд, едва касаясь воды, и пираты просто не успели ничего сделать.
        - Таран огня! - взревел Марио, делая бросающий жест руками.
        Как ни странно, но заклинание действительно таранит и разбрасывает врага за счёт ударной волны, создаваемой концентрированным пламенем. Мои робкие возражения и рассказы о «вакуумной бомбе», мол, должно не таранить, а, наоборот, втягивать врага в след от заклинания, были подняты на смех. Вот заклинание, вот удар, вот эффект, чего ещё надо? С явно читаемым подтекстом, что опять Джейх от излишней учёности мается, вместо того чтобы просто пользоваться эффектами чужой магии.
        Корабли пиратов раскидало, и в образовавшийся коридор пролетела «Каракатица».
        - Гарпуны, залп! Залп! Залп! - заорал я в сторону пушек.
        Кодовая команда заставляла трансформеров запускать амулет, заряженный Симоной, и выбрасывать по направляющему орудию гарпуны в сторону вражеского корабля. Специальная новейшая разработка для штурма портов и скорейшего вывода из строя флота врага. Телекинетический толчок, быстрый вылет гарпуна и пробитие отверстия в борту. После удара в его «хвосте» раскрываются лезвия, совершают круговое вращение, и гарпун вместе с куском обшивки падает в воду. Дерево не даёт ему утонуть, и после боя его можно подобрать и заново использовать, если кто другой не утопит или не вытащит. Простейшая конструкция, ничего лишнего, и если бы не необходимость использовать заготовку под амулет, то было бы вообще превосходно.
        Увы, попытки швырять гарпуны руками закончились печально. И точность не та, и досягаемость для вражеских лучников отличная. Ещё был вариант швырять их при помощи телекинетика, но хороший прокачанный маг этого направления, вроде нашей Симоны, ещё большая редкость, чем амулеты и заготовки под них. Как показали испытания, нужна скорость и ещё раз скорость, чтобы гарпуны с изрядного расстояния успевали поражать вражеские корабли, не встречая противодействия.
        Ну и, конечно, предварительная наводка, чтобы поражать врага ниже ватерлинии.
        Тут тоже всё непросто. Вообще изначально была мысль пускать торпеды. Магии всё равно, в какой среде толкать гарпун, да и бурун не такой заметный, не говоря уже о том, что местные противоторпедных приёмов не знают. Остановила невозможность корректировки курса торпеды и то, что при промахе цельный амулет утонет в пучине моря. За такой убыток невосполнимых ресурсов по головке не погладят. Но, собственно, гарпун стал воплощением идеи, как бы и врага утопить, и амулет не потерять.
        Правда, с Симоной и промахи не страшны, главное - принципиально победить.
        По пять залпов гарпунами из этаких средневековых многостволок-направляющих с каждого борта. И сегодня удачный день - все в цель! Потом, конечно, найдут средство противодействия и этому изобретению, но пока новинка показывала себя во всей красе. Десять пиратских кораблей стремительно погружались, издырявленные ниже уровня воды. С них пытались ещё стрелять из луков, слали какие-то слабые заклинания, но тщетно. Лусио и Симона бдили и сдували стрелы и болты, а то и заворачивали их обратно.
        Марио на носу «Каракатицы» тоже не дремал и слал одно заклинание за другим, поджигая и ломая корабли. Кажется, он даже успел подпалить паруса ещё одному барку, прежде чем мы пролетели коридор, созданный огненным тараном, и снова вылетели на простор моря. Также мы отвлекли на себя внимание всех пиратов, и теперь десятка кораблей Серёдки с противоположной стороны с шумом и треском приступила к таранам и абордажам. Пусть у них там всего по два движителя, но зато усиленный нос и морпехов по взводу на корабль. Плюс маги, не такие бодрые, как наш отряд, но всё равно маги.
        У пиратов и таких нет.
        И как сглазил, нашлись у пиратов маги, и воздуха, и металла, и даже парочка иллюзионистов. Бросив тонущие корабли, все свободные пошли на помощь сцепившимся в абордажных клинчах. Теперь получалось по два пиратских корабля на один наш, плюс всё это смешалось в огромную кучу-малу, которую уже не завалишь площадными ударами. Пираты сразу начали одолевать, и Марио крутанул рукой в воздухе, подавая сигнал Лусио и Симоне.
        - Средний ход, в свалку не лезть! - скомандовал Марио.
        Капитан продублировал его приказ и уточнил:
        - Дрейфовать?
        - Джейх! - обратился ко мне Марио.
        - Извини, командир, мои просто утонут, - развел я руками.
        Ну да, железные же, так и не сделал плавучего робота класса «Буратино», всё никак нормальное дерево не попадается. Чтобы и прочное было, и ровное, и обработке легко поддавалось, и вообще. Да и пока особо не требовались плавучие роботы, обходились полётами.
        - Понятно, - досадливо отозвался Марио. - Вот вечно так. Капитан! Быстро к этому побоищу!
        Капитан лишь пожал плечами, и мы помчались обратно. Продырявленные корабли ложились на бок, разваливались, вокруг барахтались пираты и плавало разное барахло. Импульсы от гарпунов тоже ощущались, и я в очередной раз пожалел, что не смог соорудить хвост с управляемым амулетом. Тогда можно было бы сделать самонаведение на цель, и сейчас гарпуны сами повыпрыгивали бы из воды и прискакали в закрома. Но, увы, это потребовало бы усложнения внутреннего ИИ на порядок, даже, пожалуй, пришлось бы делать его мощнее, чем у первого Халка. Рассуждая конносферически, можно было бы сделать и такой, засунув в тело гарпуна металлический мозг с командами, но тут сразу возникает целая куча но. Во-первых, при таких раскладах выгоднее делать самонаводящиеся торпеды: одна торпеда - один корабль. Во-вторых, такого никто больше во всей Серёдке не повторит, и, в-третьих, на одну такую «думалку» уходит неделя. Сами понимаете, эффективность в одну торпеду в неделю - это просто курам на смех.
        Поэтому старые добрые «паучки» - версия 1.3, доработанная после получения второго ранга. Наконец-то, хотя бы в пределах одной модели, удалось реализовать модульность и взаимозаменяемость. Плюс добавил им ещё команду в реестр, на связь с «антеннами». Печальный опыт пережигания собственных роботов заставил реализовать подмодель «паук-связист». Один на десяток. Он не дерётся и не травит ядом, просто получает и передаёт данные об остальных, а также передает команды от управляющего амулета. Теперь любой, кто прошёл проверку на благонадёжность и сдал экзамен на допуск к работе с автоматами, легко мог управлять двумя сотнями роботов. Правда, приходилось учитывать, что внутри десятка все роботы делали одно и то же, но для этого люди и сдавали экзамен.
        Ну и немного потому, что история с Алвизом в очередной раз возбудила паранойю и секретность…
        Бой на кораблях протекал быстро и кроваво. Пока мы развернулись и подошли, пираты и морпехи успели уже уполовинить друг друга. Продемонстрированная скорость «Каракатицы» отбила у врага желание сбежать, зато подняла градус ожесточения. Помимо абордажников и морпехов в драку полезли все вплоть до юнг и коков, воинственно размахивающих огромными ножами для разделки рыбы. Маги и с той и с другой стороны оказались примерно равными, от девятого до шестого ранга, и тоже увлечённо и кровожадно пластали друг друга. Били в спину, сами получали в живот или грудь сталью, падали, тратя последние мгновения жизни, чтобы кинуть заклинание.
        Единственное, в чём наши серёдочники превосходили, - алхимия.
        Морпехи метали дымовые и кислотные гранаты, пили зелья на ускорение и усиление, натирали оружие и броню и материли пиратов. Те не оставались в долгу и густо лезли в атаку, размахивая саблями, топорами и мечами. Уж что-что, а драться холодным оружием пираты всегда умели, профессия такая. И стрелять из всякого разного тоже, и будь в этом мире огнестрел, пираты отлично палили бы из него. Здесь же и сейчас они обходились арбалетами и в меньшей степени луками. Хороший лучник на дороге не валяется и готовится много лет, а плохие на море просто не нужны. Иное дело - арбалеты, в лапах огромных, бугрящихся мышцами пиратов они выглядели просто игрушками.
        В свалке на палубах нам был ещё тот плюс, что пираты, дав залп, больше не стреляли. Так, пара умельцев с кормы и закрепившись на вантах ещё выцеливала, но в общей мясорубке это уже ничего не решало. Палубы кораблей, причём наших, уже стали скользкими от крови и кишок, а о трупы то и дело кто-то спотыкался. Пираты, яростно рыча, уверенно давили, и план их был понятен без лишних слов. Быстро-быстро, пользуясь численным перевесом и тем, что почти все корабли сцепились друг с другом, задавить морпехов и занять круговую оборону. В одиночку «Каракатица» сделать много не сможет (тут они, конечно, ошибались, но винить их трудно), и пираты отобьются. Или подойдёт подмога, где-то рядом главный остров, основная база, самое сердце со складами, одна из основных целей нашего похода.
        Разумеется, в обычных условиях пираты успели бы дать дёру или лучше подготовиться к драке. Но водомётные движки внезапно изменили реалии боя на море, и можно было не сомневаться, к концу цикла от желающих их заполучить не будет отбоя. На этом можно было бы сделать хороший бизнес, но в иное время, в иной обстановке и с иными людьми…
        - Вали магов! - На «Каракатицу» хлынула толпа.
        Ой-бой, вот это вляпались в то самое! Не зря Марио не хотел близко подходить. Засадная группа, с самыми сильными бойцами и магами пиратов теперь собиралась засадить «Каракатице» по самые щупальца. Ну да, такой шанс не только переломить ход боя, но еще и разжиться новейшими кораблями на реактивной тяге! Неудивительно, что лезут, будто им здесь мёдом намазано, и орут во весь голос, подбадривая друг друга. И где только прятались, спрашивается? Три дюжины абордажников, каждый габаритами с Халка, и десятка магов, ого! Один даже четвёртого ранга! Был бы тут Тиберий, так никто из нас вообще живым не ушёл бы, но, к счастью, древние некроманты остались в прошлом. Даже из моей головы убрались последние остатки информации после разрушения их источника и исчезновения части Северного материка. Тоже, кстати, одна из причин, почему поклонники Весёлого Роджера так распоясались в этом районе.
        - Не на тех сабли задираете, - процедил я, складывая руки на груди.
        Из трюма по специальному пандусу уже выкатывались, выбирались «паучки», шевеля лезвиями. Пираты даже не подумали останавливаться, кто-то из них взревел:
        - Бить в суставы и брюхо!
        Ну да, слишком уж широко использовалась эта модель, новости и слухи разошлись.
        - Атака! - скомандовал я роботам. - Враги те, кто с оружием!
        «Паучки» тут же ринулись на пиратов, так как на палубе только они были с оружием. Ну и Риккардо, но он стоял рядом со мной. После всё той же заварушки в Серёдке я превентивно озаботился тем, чтобы ни одно моё творение не смогло мне навредить, по крайней мере в ближнем бою. Особый амулет-нулификатор очерчивал круг радиусом в метр вокруг меня, заставляя всю технику идти искать другие цели. Так что наш ускоренный мечник пока был в безопасности. Плохо, конечно, что он не в бою, но ИИ «паучков» его тоже запишет в цели.
        И в конце концов, у нас тут целых два мага второго уровня и одна третьего, пусть работают!
        - Во славу Юканы! - донёсся голос Лусио сверху, и один из магов врага упал на колени.
        - Пленных не брать! - И Марио воздел руки к небу, зажигая шар огня.
        Глава 3
        - Понятно, почему у них тут база, - сплюнул за борт Лусио.
        - Да, если бы флот не подловили, могли бы и не справиться, - кивнул Марио.
        Риккардо лишь хмыкнул и потрогал рукоятку одного из мечей. В переводе на русский: «Пустите меня туда, я всех перережу в одиночку!» Он может, да. Если враг за ним гоняться не будет, а сам Риккардо будет отходить на перекур и отдых, то рано или поздно всех перережет.
        - Слишком уж искусственные скалы, вот что скажу, - добавила Симона, завязывая волосы в хвост.
        - Джейх?
        - Скалы фонят магией, но там могут быть натыканы ловушки, - пожал я плечами.
        - Что скажут морпехи? - посмотрел Марио на их офицера.
        Майор Эзио, прямоугольный здоровяк, как и все морпехи, ещё раз мрачно смерил взглядом остров. Да, та ещё задачка, как высаживаться десантом на остров, окружённый кольцом отвесных скал? Хороших таких скал, добротных, гарпун так просто отскочил и скрылся в пучине.
        Единственный вход - извилистое ущелье с башнями сверху, катапульты, баллисты, стрел омёты и толпа агрессивно настроенных пиратов. Поэтому мы и собрались на совещание, пытаясь решить, как разгрызть этот твердокаменный орешек.
        - Нам нужна почва под ногами, - хмуро ответил Эзио после паузы и почёсывания затылка.
        Одёрнул форму, стандартную серо-синюю робу, на флоте Серёдки их все носят. Поправил меч, снова глянул на остров и сказал ещё более хмуро:
        - У меня осталась половина состава, полторы сотни морпехов. Так что, господа чародеи, либо вы уничтожаете башни, давая нам пройти ущельем и высадиться, либо нас самих там уничтожат.
        - Мы вдвоём не осилим, - тут же вскинулся Лусио, - нас там подстрелят, Симоне не хватает боевого опыта!
        - Это верно, - цокнул Марио. - Может, тогда вы нас перенесёте и сбросите?.. Хотя нет, всё простреливается, безопасно не высадишься, а там ещё набежит толпа озверевших жителей.
        Да, пожалуй, не стоило сообщать, что эскадра пиратов утоплена, но Марио следовал какому-то из стандартных протоколов. Сообщил результаты боя, предложил всем сдаться и прочее, что там обычно предлагают. Остров забурлил и вспенился, образно говоря. Сразу начали сбегаться толпы желающих пустить нам кровь. Даже один самый дерзкий выскочил на бригантине, но далеко не уплыл. Дали отойти от фарватера и утопили.
        В результате патовая ситуация: мы не можем войти, они не могут выйти. Высадиться исключительно магам - это, конечно, вариант: ударным отрядом сметаем башни, проводим корабли, чистим остров. Но кто сказал, что у них там нет сюрпризов именно из расчёта атаки магов сверху? В момент посадки мы будем крайне уязвимы, что ни говори. И неизвестно, сколько бойцов на острове. Пленные, конечно, рассказали всё, что знали, да вот беда, знали они не много. Только что пленных на острове хватает, добычи, да в гавани ещё с десяток кораблей стоит, вот и вся информация. Точных цифр никто не дал, а пиратское начальство мы перебили в угаре драки.
        И тут меня осенило.
        - Так давайте высадимся незаметно!
        На меня обратились удивлённые взгляды, даже Эзио перестал хмуриться и поглаживать шрам на щеке.
        - Это как ещё? - спросил Марио.
        - Сразу говорю: по одному переносить морпехов я не буду, - встрял Лусио. - Долго, утомительно и нас заметят!
        - А организовать большой пузырь воздуха под водой можешь? - ухмыльнулся я в ответ.
        - Э-э-э… Могу, да.
        - Ну вот, тогда проблема решена. Смотрите: что нам нужно для уничтожения башен? Правильно, оказаться рядом с ними, причём желательно не в одиночку, так как более чем уверен: башни могут простреливать друг друга как раз на случай такого десанта, как наш. Поэтому нужно подобраться незаметно, путём, которого враги от нас не ожидают. По скале.
        Пауза, потом Марио махнул рукой:
        - Продолжай.
        - Необходимо подняться по скале, свесив верёвку, по которой поднимутся морпехи. Как лазать по канату, только намного выше и в боевых условиях.
        - Мои парни справятся, - усмехнулся Эзио. - Даже если сорвутся, падать будут молча.
        - Ну, особой тишины там не потребуется, волны бьются в скалы с огромным шумом, - заметил Лусио. - Только непонятно, зачем свешивать верёвку? Если вдоль скалы, то можно и так поднять, группами.
        - Э-э-э… Я думал обойти ловушки в скалах, если они установлены, но раз группами, то, конечно, другое дело.
        - Там наверняка наблюдатели везде, будет ночной бой, - вставил Эзио.
        Конечно, можно было бы просто внаглую скинуть на врага пару десятков «паучков», но тут возникает та же проблема, что и раньше. Пока Лусио и Симона будут перетаскивать нас, враги уже выбьют роботов и сбросят их со скалы. Чтобы успешно выбить башни, нужно накопить массу, толпу, способную удержать плацдарм и дать нам действовать, не опасаясь удара в спину.
        - Давайте имитируем ночную атаку, - предложил Марио. - Одним кораблём придётся пожертвовать, но зато всё внимание будет приковано к ущелью.
        - И высадиться можно чуть дальше, - добавил Эзио, - не обязательно же в лоб переть.
        - Нет, не обязательно, - согласился я.
        Эх, был бы здесь Халк, проблемы не возникло бы! Без колебаний высадился бы прямо посреди башен да порвал бы всех как Тузик грелку. Но, увы, моим зелёным автоматам запрещено покидать Серёдку, слишком уж они важные и многофункциональные получились.
        - Но по скале проползти всё же придётся, дабы избежать ловушек.
        - Откуда вообще у пиратов столько магов и такие средства? - риторически спросил Марио. - Так что готовься, Джейх, ещё раз всё обдумай, чтобы прошло без осечек. Мы уже один раз недооценили противника, так? Ведь все были уверены, что пираты разбегутся, едва мы рассечём их флот и ударим сильной магией. И вот результат: полторы сотни морпехов и сотня моряков погибли или выведены из строя! Так что, Джейх, ты дело говоришь: аккуратно подняться, обходя ловушки, свесить верёвки, накопить силы и только потом ударить по башням. Зачистить их и только потом громить остров. Ценности нас всё равно не слишком интересуют, а убежать на кораблях никто не сможет.
        - Они могут ожидать подкреплений с других островов, - не унимался Лусио.
        - Правильно, именно поэтому ты и Симона сделаете всё возможное, чтобы за одну ночь десант на скалы был завершён. Джейх?
        - Полусотни морпехов и двух десятков «паучков» будет достаточно. Пара камер у меня есть, наблюдателей не проморгаем. Верёвки, крепёж к ним, чтобы в скале держался, - есть у нас такой?
        Кстати, логичный вопрос, который следовало задавать одним из первых, а не в конце. Ну что поделать, идеи ко мне приходят в сыром виде, а наши уже ухватились и роют землю копытами, образно говоря.
        - Симона, - обратился к ней Марио, - сможешь загнать в скалу острую железку?
        - Смогу, если скала не замагичена, - отмахнулась та.
        Всё такая же тощая, хрупкая и мелкая, то ли диету держит, то ли телекинезом жирок удаляет. Ест за троих, сам видел, но, как говорится, не в коня корм. Или, правильнее будет, не в кобылу? Понятно, что в ней нашёл Лусио, но у меня эти мелкие прелести и косточки вызывали только одно желание: накормить и отправить в санаторий. Симона, поймав мой взгляд, презрительно хмыкнула и наморщила загорелый носик. Ну да, нравятся мне полненькие женщины, чтобы, значит, качаться на волнах, а не биться о камни, ну и что?
        - Джейх тебе укажет места без магии, он по ним и полезет, - спокойно сказал Марио и, прищурившись, посмотрел на скалы. - Значит так, слушайте диспозицию. Штурмуем ущелье ночью, часа в три, как раз «собачья вахта» исамая сонливость. К этому времени ты, Джейх, должен быть уже наверху. Работаете втроем: ты, Лусио и Симона, провесите верёвку в обход ловушек. Распределение ролей и так понятно.
        Мы втроем кивнули.
        - Затем Джейх садится наверху и следит за обстановкой, Симона подстраховывает. Шею там свернуть наблюдателю или ещё чего. Лусио проводит под водой морпехов и «паучков» Джейха, благо им воздух не нужен.
        - Не уверен, что они по дну пройдут, - быстро возразил я.
        - Тогда морпехи понесут их на себе, а Лусио потащит под водой пузырь с воздухом, - скорректировал план Марио. - Когда начнётся штурм, в темпе поднимаетесь на скалу, затаскиваете снаряжение и автоматы и сидите тихо до рассвета. С первыми лучами солнца - бросок к башням и атака. Едва на вас отвлекутся, я и Риккардо ударим с тыла.
        - Так мы зачистим только одну половину, - опять полез Лусио.
        Марио вопросительно посмотрел на меня.
        - Если наши маги не надорвутся перетащить два десанта, то можно и так, - пожал я плечами.
        - Э, нет, два - это много, - пошёл на попятную воздушник. - Может, первая группа затаится?
        - Теряем время, - отрезал Марио. - Всё, высадка по плану, зачистим одну половину - будет плацдарм, чтобы атаковать вторую. Главное - на месте не стоять, а то нас расколошматят, несмотря на превосходство в силе.

* * *
        Утро, как по заказу, выдалось светлым и безоблачным. Солнце ещё не показалось, но уже было видно всё вокруг, оставалось только ударить. Пираты пока нас не видели, двух наблюдателей мы убили, а смена должна прийти позже. И, увидев пятерых, идущих к нам, я сообразил, что смена на рассвете и что пора начинать, иначе через минуту нас раскроют.
        - Атака!
        Лусио тут же взмыл, обрушивая на противника воздушный молот. Двое пиратов схватились за горло: Симона, расставив руки и прикусив губу, держала и душила их. Морпехи уже бежали вперёд, молча, на ходу доставая мечи. Хлопки - и десяток болтов полетел к незадачливому патрулю. И тут начались сюрпризы.
        - Сфера земли! - хлопнул в ладоши центральный пират.
        Воздушный молот Лусио разлетелся, не знаю, уж как там телекинез Симоны, но болты тренькнули и отлетели в сторону, ударившись о гранит. Маг земли, да что ж такое! Из-под земляного купола в воздух взмыли два камня и на высоте с громким треском разлетелись на кусочки. В башнях сразу началось шевеление, послышался треск барабанов и крики.
        - Голову не терять! - рявкнул Эзио, бегущий впереди. - Джузеппе, дорезай! Филиппо, Андреа, Паоло, ваши десятки - к башням!
        Десятники, или по-нашему сержанты, повели свои десятки. Джузеппе и его бойцы окружили земляной купол, остальные мчались вслед за Эзио к башням. Удар Симоны расколол сферу земли, завязалась рукопашная и противоборство с магом земли. Лусио завертелся в воздухе волчком, сбивая с цели огромные копья, которые полетели из башен. Я со своими роботами внезапно оказался в тылу, впрочем, моя задача и не требовала мчаться впереди всех. Проникновение в башни, если они построены из камня, то есть существуют зазоры, за что можно зацепиться, и потом вырезание засевших там. Удары с фланга и в спину, если толпа набежит на морпехов. Ударил - отравил, в общем, сокращение живой силы врага.
        Ну не всё же мне аврально бегать, иногда можно сзади постоять, покурить?
        Собственно, так я и сделал: закурил и пошёл, подгоняя «паучков» инамечая им цели. Два автомата устремились к магу земли и оказались раздавлены в лепёшку ударом огромных каменных ладоней. Но и сам маг не устоял, пропустил атаку Симоны, которая просто разнесла ему голову. И десяток Джузеппе, сократившийся на одного бойца, быстро дорезав остальных, устремился к башням.
        - Силён, сволочь, - приземлилась рядом Симона. - Зато теперь понятно… - Она закашлялась, но продолжения и не требовалось.
        Становилось понятным всё: икольцо скал, и действия пиратов, и то, как они сумели так быстро здесь развернуться. Не иначе, земляные решили себе собственный подконтрольный флот создать, да ещё с возможностью откреститься, случись чего. Интересно, наши умные головушки в Серёдке знали об этом или послали нас наобум, потому что пираты и вправду берега потеряли?
        - Вряд ли их здесь много, - успокоил я девушку, - с десяток, не больше.
        - Десяток!.. - снова задохнулась Симона, теперь от возмущения. - Десяток магов с источником! - Она гневно посмотрела на меня снизу вверх, тяжело дыша - чисто боевой цыплёнок в атаке.
        - Кровавый шторм! - донёсся выкрик Марио.
        Морпехи уже столкнулись с отрядом прикрытия башен и теперь уверенно шинковали пиратов в капусту. При всей своей мышцатости и абордажности пираты уступали морпехам в умении биться отрядом на отряд и в дисциплине. Моя помощь, в сущности, не требовалась, поэтому я разослал «паучков» кбашням, фактически перейдя на прямое управление. У него масса недостатков, включая ограниченное количество автоматов, которыми можно управлять, но взамен роботы делают именно то, что тебе нужно. Например, сейчас они бестолково топтались бы возле стен, не в силах взобраться на них. Можно было не сомневаться - работа магов земли. Толстые скальные башни без единого шва с бойницами на высоте десять метров и с отсутствующим входом - обычным пиратам такого не осилить никогда.
        С противоположной стороны пролива или прохода били катапульты, но это было ни о чём. Сразу становилось понятно, что Марио принял правильное решение, не став дробить силы. На каждой половине острова на краях скальных обрывов находилось десять башен, рядом были установлены стрелковые приспособления, катапульты и сетки с камнями для осыпания кораблей, проходящих внизу. Готов поклясться, тоже дело рук магов земли, вряд ли пираты стали бы возводить такую неприступную базу. И с которой нельзя убежать.
        Как выяснилось, неприступными оказались и башни, и двери в них отсутствовали не просто так. Маги земли заранее «заварили» входы, ожидая от нас пакостей, и пошли спать. Или ещё куда. Но факт тот, что с башнями на этой половине острова остались два мага земли, одного из которых прибила Симона, а второго подрезал Риккардо, едва башня открылась её воздействием. В отсутствие магического противодействия свалить башни уже не представляло труда, и мы ударили разом. Девять огромных бульков сопровождались беготнёй на левой половине пролива. Пираты разбегались из башен, откуда их неосторожно выпустили маги земли. Возвращаться и сидеть в потенциальном каменном гробу никто не хотел.
        - Ну вот, проблема решилась сама собой, - хохотнул сверху Лусио.
        - Как-то слишком просто, - передёрнула плечами Симона. - Столько готовились, а потом раз-раз - и победили?
        - Это как раз и есть самая правильная победа, - заверил её Марио, складывая руки на груди. - Майор!
        - Уже, - ответил тот, показывая в сторону.
        Три морпеха укладывали ветки, потом полили их из двух бутыльков и подожгли. Огромный столб оранжевого дыма моментально взметнулся к небесам, а корабли Серёдки пришли в движение. Пока башни бездействуют, можно прорваться в гавань и поставить шах и мат острову, с нашей помощью, естественно. Удара с двух сторон пираты не выдержат, а потеряли мы всего трёх морпехов.
        - Только я не пойму, почему оранжевый? - спросила Симона.
        - Алхимики, что с них взять, - хохотнул Марио. - Так, отряд, выдвигаемся вглубь острова!
        Глава 4
        Мы ворвались в городок, имея цель - причалы, где сейчас силы обороны пиратов пытались сбросить наш десант в море. Корабли пиратов стояли, прижатые к стенкам. Малочисленные дежурные команды не смогли оказать никакого сопротивления абордажникам-морпехам, и, таким образом, вопрос сопротивления на море оказался закрыт. Теперь осталось только подавить всех на суше, не забывая, что где-то ещё бегает отряд из уцелевших башен.
        Дома и склады раскинулись вольготно, планировкой никто не озаботился, и улицы невообразимо виляли и петляли. Тут же обнаружился существенный недостаток такого: улица не просматривалась, и за поворотом вполне могла скрываться засада. Не говоря уже о том, что из домов пытались по нам стрелять.
        - Разбились на десятки и пятёрки! - гаркнул Эзио. Часть жителей убегала по склонам холмов, обступивших город с севера. Наверняка там поля с пшеницей и выпасаемая живность, но это потом. Всё равно никуда не сбегут, у неприступной крепости есть и свои недостатки. Понять магов земли можно: воспроизвели привычный шаблон, не задумавшись, а как на море-то? Непонятно только, почему пиратов не послушали, у тех опыт и всё такое. Или самомнение магов с источником пересилило всё?
        Морпехи разбились на десятки, которые, в свою очередь, на пятёрки. На каждый десяток - один маг, на каждую пятёрку - один арбалетчик. Оставшиеся четверо тоже поделились: двое наблюдают, двое со щитами, не слишком большими, но достаточными, чтобы отразить, например, булыжник, вылетающий из-за ограды.
        - Подавить сопротивление! - донеслась команда Эзио. - Убивать всех, кто противодействует!
        А как же наши в порту? Или у Эзио на этот счёт особые указания? Я-то думал, мы вихрем промчимся сквозь городок и, ударив в спину флибустьерам, поможем нашим. И только потом, подавив военную силу, начнём зачищать, грабить и всё прочее, чем обычно сопровождаются захваты.
        Со вторых этажей особняков по нам стреляли, арбалетчики били в ответ, Лусио срывал крыши, Симона телекинезом отправляла стрелы обратно. Пятёрки морпехов ловко преодолевали заборы, резали и крушили, мои «паучки» не отставали. Теперь, когда их осталась дюжина, я вполне мог управлять всеми напрямую, никаких обобщающих команд не требовалось.
        Риккардо мелькал где-то впереди, вырезая притаившихся в засадах или просто запугивая горожан. По мере продвижения наш отряд дробился и дробился, мы заходили всё глубже в городок. Пусть он и не был большим, но и наш отряд - так, мелочь, ну что такое полсотни человек? Причалы скрылись из вида, но оттуда неслись крики и ругань, а также редкие вспышки заклинаний.
        Магии могло быть и больше, но наши ожидали появления магов земли и берегли силы.
        В конце концов я остался практически один. Ну, если не считать десятка «паучков», сейчас чистивших соседний дом, и двух морпехов, один из которых был ранен в правую ногу и не мог идти быстро. В принципе условно-портативный датчик магии показывал, что вокруг чисто, но всё равно как-то внезапно засвербело в спине и появилось ощущение, что тут-то нас и прихлопнут. И пусть маги земли не разбирались в морских делах, но уж в защите городов они точно должны понимать толк. Видал я парочку их укрепрайонов на Западном материке, хрен проедешь даже на танке. Но вокруг было чисто, и это означало, что маги земли замыслили крупную пакость. Скорее всего, засели под землёй и чего-то ждут. Во всяком случае, так интуитивно утверждал мой седалищный нерв, в котором свербело все сильнее.
        - Так, бойцы, - обратился я к морпехам, - не спеша отходим на соединение с основными силами.
        Оба молча кивнули, видимо, и сами понимали, что слишком уж мы оторвались. При этом бойцы Эзио не грабили, не мародёрствовали и не занимались насилием, иначе ситуация была бы совсем аховой. Собственно, они и после захвата портов таким не занимались, дисциплина среди морпехов поддерживалась железная. Тем самым Серёдка достигала целей как в централизованном сборе трофеев, так и в имидже.
        Но сейчас это внезапно сыграло против нас.
        Сказали морпехам подавить сопротивление, они и давят, а пираты всё никак не унимаются. В результате вместо спаянного отряда - куча мелких групп, и, если сейчас маги земли вмешаются, нас передавят поодиночке. Остаётся только уповать на датчик, по-прежнему показывающий, что вокруг пусто в плане магии, и на здравый смысл руководства, включая Марио. Кстати, что-то его не слышно, а ведь наш командир не дурак ударить чем-нибудь площадным, мощным, чтобы сразу и толпу прибить, и дух врага резко снизить.
        «Паучки» взяли нас в круг, и мы заковыляли в сторону порта, рассудив, что там конечная цель, значит, с нашими пересечёмся. Пройдя пару колен улицы, мы внезапно вывернули в лужу крови. Сваленные друг на друга тела, с десяток пиратов, все в татуировках и глубоких разрезах, откуда до сих пор медленно, нехотя вытекала кровь.
        - Риккардо, - резюмировал я.
        Странно, вроде мечник шёл впереди, как так? Или он зачистил и умчался, а остальные морпехи просто прошли мимо. Рядом виднелась дырка в заборе и за ней - одноэтажный дом с трупом на крыльце. Так, получается, здесь всех уже подавили, а мы в тылу? Тишина вокруг реально гробовая, даже из порта ничего не доносится. Что вообще происходит? Мне становилось всё больше не по себе. И тут наконец прорвало.
        Огромные колонны земли взмыли в небо, и по гавани сверху ударил каменный шквал. Сразу раздались крики, невнятный рёв, сливающийся в единое «А-а-а-а-а-а». Морпехи моментально подняли оружие, я положил руку на шокер, но рядом с нами ничего не происходило. Крики шли со стороны порта, там снова зазвенело железо и захлопали заклинания.
        - Удар небесного огня! - донёсся крик Марио.
        Наш командир как-то объяснял, что если сосредоточиться и правильно крикнуть, то мощь заклинания растёт. Не сильно, но полуторакратное увеличение силы вполне можно получить. Я честно пробовал, но умнее мои автоматы от криков не становились, так что, наверное, этот ор работал только в бою.
        - Командир, - почти пролепетал один из морпехов, дёргая меня за рукав и показывая вверх.
        - Ой-бой, - только и прошептал я, наблюдая, как огромный шар плазмы падает прямо на город.
        И вот здесь нас спасла так ругаемая мной кривизна улиц. Ударная волна разнесла центр города и до нас дошла в очень ослабленном виде. Подумаешь, сбило с ног да слегка припорошило пылью, ерунда. Даже дома устояли, но все сопротивленцы притихли. Торжествующий рёв морпехов и ещё два удара Марио, не таких объёмных, но зрелищных, окончательно сломили сопротивление.
        Самых глупых, ещё пытавшихся что-то вякать из-за заборов, быстро вырезали, и с момента удара плазмой не прошло и часа, как всё было закончено. Как выяснилось, хитрый план всё-таки был, и маги земли вылезли из-под земли, тут же схлопотав удар от Марио. Наш командир из-за этого даже в бой не лез - сидел и ждал, копил силу и злость, а потом жахнул от души…
        Всех пленных и раненых согнали в бараки рабов на западной окраине. Рабов освободили и приставили надзирать за горожанами, убиравшими трупы и разгребавшими разрушения. Морпехи следили, чтобы никто не дрался и не проявлял излишней жестокости. Хотя кровавое, резкое и жесткое подавление сопротивления сделало всех местных тихими на какое-то время. Также горожан заставили стаскивать материальные ценности на корабли Серёдки.
        - И что теперь? - спросил я Марио, который задумчиво стоял на скальном кольце и взирал сверху вниз на остров, сложив на груди руки. - Будем тут всё ломать?
        - Симона предложила завалить проход в бухту, - ответил командир, - но я отказался. Сам понимаешь, магам земли такое расчистить - раз плюнуть.
        - Тогда что? Засядем здесь и сделаем базу?
        Марио только фыркнул, показывая глубину глупости вопроса. У Серёдки не хватало на собственные границы флота, сейчас только стало полегче из-за прикрытия водных, а так дефицит был обычным делом. Нам, конечно, выделили «Каракатицу» во времена оны, но и спрашивали за неё соответственно.
        - Сидеть не будем, но и оставлять просто так вопрос с магами земли нельзя. Поэтому ты, Джейх, возьмёшь два корабля, набьёшь их добровольцами, желающими жить и служить Серёдке, и пойдёшь на юг, к ближайшему острову-крепости водных.
        - А если добровольцев на два корабля не наберётся? - не удержался я от вопроса.
        - Тогда пойдёшь на одном, но больше двух всё равно не дам, - задумчиво ответил Марио. - Доложишь там о магах земли, пиратах и всех делах с этим островом. После чего проследуешь к Серёдке, и на этом твоя миссия пока будет закончена. Займись доводкой подводно-наводных автоматов, это не последняя зачистка портов и городов, а твоя мощь, откровенно говоря, удручает.
        - Ну так уговори Этторе выпустить Халков с острова, будет тебе мощь. Я в одиночку этот остров завоевал бы.
        - Может, и уговорю, - совершенно серьёзно кивнул Марио. Он вообще не был склонен шутить о работе. И продолжил самым мирным тоном: - Тут, собственно, работы особой не осталось. После разгрома основной базы всякая мелочь с окрестных островов и так разбежится, а кто нет, тех перетопим. Несомненно, земляные собрали здесь всех магов, кого нашли у пиратов, так что противодействие будет слабым.
        - Если маги земли не пришлют подкреплений.
        - Да, именно поэтому нужно как можно быстрее предупредить водных, - кивнул Марио. - Пусть они здесь сами разбираются: раз уж земляные творили эти скалы, они их и обрушить могут в любой момент. Нам такого счастья не надо, проведём рейд по окрестностям и тоже пойдём обратно.
        - Понятно, добровольцы на мне, если что, «паучки» мне в помощь, но что с остальными?
        - Тебя так волнует их судьба? - Марио бросил на меня оценивающий взгляд.
        - Я в начале пути сам был рабом, так что да, волнует.
        - Вот тогда иди и займись делом, пока ещё есть время.
        И я, пожав плечами, пошёл. Не то чтобы мне снились кошмары о первом месяце пребывания в мире Юканы (жизнь с Тиберием в голове - вопрос отдельный), но ощущение бессилия и рабства запомнилось хорошо. У местных отношение к рабовладению проще, хотя и нельзя сказать, что оно широко распространено. Всё-таки в условиях непрерывной войны выделять ещё силы на охрану и сопровождение рабов неэффективно. Хотя были прецеденты, подобные земным, когда рабам вручали оружие и бросали в бой, пообещав свободу. Много чего было в истории Юканы, включая даже попытку построить всемирную империю…
        Выселенные из бараков бывшие рабы ютились во временном лагере, и побуянить и пограбить им не дали. Морпехи Серёдки резко пресекли все попытки разборок, грабежа, поджогов, а особо рьяных просто повесили прямо на местах поимки. У Серёдки в этом был свой интерес, далекий от гуманизма, но пленникам пиратов о том рассказывать не стали.
        В итоге четыре сотни мужчин, женщин и детей, использовавшихся в качестве бесплатной рабочей силы, стихийно заселили на восточную окраину городка, через которую мы позавчера атаковали. Три десятка морпехов и дежурный маг приглядывали за районом для вящего спокойствия. Остальные вместе с привлечёнными горожанами вычищали склады и дома, выносили ценности, составляли опись - в общем, совершали то, что можно назвать организованным государственным грабежом.
        Тут ещё вставал вопрос, что будет с пленными пиратами, но задать его Марио я как-то забыл. Не то чтобы мне очень уж интересно, но внезапно подумал, что выпадаю из социума - жизнь с роботами и глубокое погружение в тему автоматов… Только миссии и не дают атрофироваться социальным навыкам, ну, и ещё немного заседания в Совете магов, но там обычно просто большой чат, без особого смысла. Все важные, в рангах и с заслугами, и каждый любит потянуть одеяло на себя. Идеи и взаимодействие различных школ магии, конечно, отрабатываются, но на одно полезное слово - десять пустых. Так что задание вывезти бывших рабов - ещё ничего, можно сказать, даже польза социальным навыкам будет.
        - Ну, как тут всё? - спросил я у Джузеппе, подходя к морпехам.
        В принципе и так было видно. Морпехи наслаждались отдыхом, дежурный маг вообще загорал на крыше, только пятеро наблюдателей бдили. Понятно, случись чего, морпехи моментально встанут «в ружьё», но всё равно расслабленно-курортная картина настолько не вязалась с оцеплением и охраной, что я испытал некоторый диссонанс. Так как бывшие рабы расположились в домах рядом с водой, от поста морпехов отлично просматривалась общая бездеятельность в районе. Люди потерянно бродили или лежали, наслаждаясь отдыхом, готовили еду, о чём-то общались и втихаря грабили дома. Зачем, спрашивается? Им всё равно это отсюда не увезти, гм, а они вообще собираются отсюда уезжать? Идею Марио с водными я понял, но остальное?
        Из окна ближайшего особняка выглянул что-то жующий Эзио.
        - Майор просил вас дождаться его, - лениво пояснил Джузеппе.
        Просил так просил. Я сел рядом с сержантом морпехов, закурил и спросил:
        - Что с пленными пиратами?
        - Сидят тихо, - пожал плечами Джузеппе. - Долго, конечно, не просидят, но нас здесь уже не будет к тому времени.
        Вскоре подошёл Эзио, поприветствовал и объяснил план верховного главнокомандования. После очистки острова от материальных ценностей эскадра уйдёт. Бывшие рабы, желающие добраться домой, могут воспользоваться кораблями пиратов, стоящими в гавани. Если нет морских навыков - вон бараки с пленными пиратами, разбирайтесь.
        - Да это же будет кровавая бойня! - потрясённо воскликнул я, дослушав майора.
        - Выбирай, кого тебе жальче: пиратов, топивших наших собратьев, или бывших рабов, отказавшихся добровольно присоединиться к Серёдке, - усмехнулся Эзио. - Кого спасать будешь? Насильно спасать, против их воли?
        - Э-э-э… - растерянно протянул я. - А разве нельзя посадить людей на корабли, пусть плывут по домам?
        - Можно, конечно. Но никто из них, - Эзио мотнул головой в сторону района бывших рабов, - не подошёл с инициативой, не предложил. Они ждут, пока мы решим за них, вот мы и решили. Кто добровольно захочет быть с Серёдкой - пусть, остальные могут разбираться друг с другом в ожидании кораблей водных. Тебя волнует судьба этих людей? Уговори их выбрать сторону Серёдки, корабли есть, все уплывут, даю тебе слово!
        Посмотрев на Эзио, уверенного в своей правоте, я передумал разводить дискуссию. Да, в Серёдке нет рабства для тех, кто признан жителем острова. Остальные - на контрактах, добровольно тянут лямку за гражданство и прочие «плюшки». И постановка вопроса, озвученная майором морпехов и Марио, конечно, правильная, но всё равно как-то что-то не так. Поэтому к площади, на которой мне предстояло выступать с убеждающей речью, я подходил в немного сумбурных чувствах, пытаясь понять, что не так.
        И чуть не сбил девушку, сидящую на корточках перед замершим «паучком». Она подняла руку, и автомат подал сигнал: «Попытка воздействия, обнаружен техномаг».
        - Гхм, он слушается исключительно меня, - сообщил я девушке.
        - Ой, извините, - подняла она голову, - просто он такой красивый.
        - Как вас зовут? - Я невольно расплылся в широкой глупой улыбке.
        - Агнесса, теперь… - она замерла на секунду, - техномаг десятого ранга, ой!
        - Скажите, Агнесса, вы хотели бы переехать в безопасное место, где полно таких красивых автоматов?
        Глава 5
        12 мая 4 года 12-го цикла
        Серёдка, тренировочные полигоны
        Полигон номер двадцать пять был оцеплен боевыми магами Этторе. Бартоло, сильнейший маг-иллюзионист Серёдки, и его команда три дня ставили защиту вокруг полигона, в дополнение к уже имеющейся общей. Высокая комиссия в лице двенадцати глав и их помощников, а также представителей водных ожидалась во второй половине дня. Тройка метеомагов трудилась, разгоняя тучи, а я сидел в сторонке и наслаждался бездельем.
        - Учитель, ваш кофе, - подошла Агнесса и протянула кружку.
        Строго говоря, это не было земным кофе, но я над такими тонкостями предпочёл голову не ломать. Пахнет вкусно, бодрит, делается из зерён кустарника - кофе. Дорогой, правда, как не знаю что, и в продаже особо не найдёшь, но тут внезапно на помощь пришло несколько позиций. Из-за дороговизны кофе, выращиваемого только в некоторых областях Южного материка, он был товаром, активно перевозимым контрабандистами. Объёмы небольшие, прибыль огромная, спросом пользуется, в общем, все условия. Ещё, по слухам, на южной оконечности Западного материка маги жизни охаживали специальную область для выращивания всего подряд, в том числе и кофейных кустарников, но, по понятным причинам, контрабандисты туда не заплывали.
        Так что в условно мирное время достать кофе было можно, но стоил он бешеных денег. Будучи контрактником, я все или почти все сбережения вкладывал в Халка, и о кофе оставалось только мечтать. Но когда я стал полным гражданином и вошёл в Совет магов, у меня не только резко увеличились доходы, но и сократились расходы. От моих проектов уже не отмахивались, а зарядка амулетов производилась штатными магами, то есть бесплатно для меня. Взамен от меня требовали новых проектов, наращивания боевой мощи Серёдки, впрочем, оного наращивания требовали от всех, кто занимался подобными проектами. Требовали и расширения штата учеников, чтобы и в моё отсутствие разработки не прекращались, и вообще, мол, мало ли что на миссиях может случиться. Надо полагать, будь у Этторе хоть один техномаг выше пятого уровня, меня уже давно попросили бы посидеть дома для пущей безопасности.
        Вот так, теперь я, собственно, мог бы и покупать кофе, но внезапно боевые действия и хаос, устроенные водными, дали возможность наслаждаться напитком бесплатно. Линия Гоффредо продолжала действовать, и водные иногда делились трофеями с ценными союзниками, то есть Серёдкой. Кстати, представитель от них тоже должен был присутствовать на испытаниях новой разработки имени меня, первого в мире бумера - беспилотного управляемолго магического разведчика, творения на стыке нескольких школ магии. За такое нашим властям и водным не было жалко ничего, так что материалы, включая стимулятор - кофе, выделяли бесплатно, аж целыми ящиками.
        Правда, и попотеть пришлось, но оно того стоило.
        Теперь вот можно полежать, насладиться кофе и массажем плеч и шеи от Агнессы. Личная ученица за прошедшие два года выросла до седьмого ранга и стояла на пороге получения шестого. Меня она просто обожала, но не потому, что я такой красавец и подтянутый мачо, а потому, что повелеваю целой толпой роботов. От демонстрации возможностей Халка она настолько ошалела, что прямо там же чуть не умерла от счастья. Ещё она была бы не прочь выйти замуж за меня, но я предпочитал держать дистанцию, по совокупности обстоятельств. Хотя сексом мы занимались регулярно и со всем удовольствием.
        - Учитель, - обратилась Агнесса, продолжая разминать мне плечи, - есть идея, как увеличить модульность автоматов.
        Надо заметить, согласно поговорке о мухах и котлетах, мы разграничивали личное и служебное. Нет, в другое время и в другом месте я охотно смешал бы всё и даже женился бы на ней. Красивые прямые ноги, грудь третьего размера, смуглое тело, правильные черты лица и наличие мозгов - не женщина, а мечта. Проблем было всего две: она младше меня на двадцать лет и любит вначале роботов, а потом людей. Сексом, как я уже сказал, мы занимаемся регулярно, но наверняка, будь у Халка функция размножения, Агнесса спала бы только с ним. Или с одной из секс-машин, которые любили показывать в земной порнушке. По правде говоря, более чем уверен, когда Агнесса доберётся до четвёртого ранга, тут же начнёт проектировать собственного Халка, многофункционального робота-мужа. Впрочем, мне наплевать. Даже вот общение теперь предпочитаю разделять. Если Агнесса говорит о работе - то учитель, если дела личные - то Джейх. Просто и сердито, и в постели мы не говорим о работе, а на полигонах - о сексе.
        - Излагай, - сказал я Агнессе.
        Проблема модульности была и оставалась важнейшей после проблемы сопряжения нескольких магий в одном автомате. В идеале хотелось бы получить полную взаимозаменяемость деталей всех автоматов, производимых в Серёдке. Это, конечно, потребовало бы доводки и переработки имеющихся моделей, но выигрыш был бы огромнейший. Роботы смогли бы не только использовать друг друга и более мелких собратьев в качестве запчастей - например, «муравьи», в качестве конечностей для «паучков», - но и самостоятельно собираться в более крупные автоматы.
        Те же гарпуны смогли бы сливаться в торпеду - «акулу», а терминаторы - в огромный строительный кран… Это, разумеется, в идеале.
        На практике же неудовлетворительной оставалась модульность даже в пределах одной модели. Это не говоря о том, что роботы не умели самостоятельно чиниться. Мозгов, в буквальном смысле, не хватало. Усложнять ИИ… Резко возрастёт стоимость робота и время изготовления, а продукция массовая, здесь такое недопустимо. Техномаги ещё могли напрямую приказать автоматам: «Бери вот это, крепи себе», но и тут получалось долго и занудно. Иногда оказывалось быстрее и дешевле самому починить или поставить запасную часть, чем приказывать роботу. Не говоря уже о том, что управленцы с амулетами вообще не техномаги и не могли осуществить и такого «прямого» ремонта.
        Сейчас прорабатывались два основных проекта.
        Первый предполагал разработку ещё одного типа ИИ, как раз для ремонта. Набор типовых команд, определение типовых моделей и типовых действий. В общем, полная стандартизация и типизация с предварительной сортировкой. Отсев нетипичных случаев для ручного ремонта. Закладка в роботов второго ИИ с добавлением функции переключения между ними. По сигналу или после разрушения, скажем, пятидесяти процентов робота автоматическое включение функции ремонта. Проблем и недостатков у такого подхода была масса, включая возможную драку двух роботов в режиме ремонта за запчасти.
        Второй проект предусматривал создание новой модели «мусорщик», который будет заниматься только одним: бегать по полю боя и тащить всех повреждённых роботов в точку, откуда исходит сигнал. Предполагалось, там развернут полевой ремонтный комплекс, включающий пару многофункциональных роботов, заточенных на ремонт. Дополнительные возможности по магии металла - сварка на месте, контейнеры со стандартными запчастями и мишками на замену, плюс программирование операции «Делаем из двух роботов одного». Тоже решение с кучей недостатков и возможных грабель. В идеале, конечно, красиво, поточный ремонт, теоретически дающий возможность боевым автоматам бесконечно ходить в бой, только успевай заряжать ремонтников и подвозить запчасти. На практике - геморрой по самые гланды, начиная хотя бы с разработки всё того же ремонтного ИИ, которого ещё не существует в природе.
        Первый вариант проще, зато второй в перспективе даст возможность постройки роботизированных конвейерных линий, включая сборку роботов самими роботами. Начальство же хочет, чтобы автоматы использовались многократно и не требовали везти их в наши мастерские для ремонта, чтобы те же шахтёры могли на месте их починить или робот мог заняться авторемонтом, такие мелочи уже никого не интересовали, главное - результат. Пока ещё удавалось решать вопрос за счёт общей неторопливости жизни и практики «сразу шлём целого робота на замену». Этакая ротация, чтобы людям не ждать, пока починим. Но всё равно это не решало проблемы в целом, и приходилось думать и думать, пытаясь найти оптимальное решение.
        - Когда мы подключаемся к автомату, получаем отклик о его состоянии, - начала пояснять Агнесса. - Проблема с ремонтом не только в том, что не выдерживаются размеры запасных частей, но и в том, что ремонтный автомат ограничен заданным набором ситуаций.
        - Допустим, - хмыкнул я.
        Хотя мы и не говорим в постели о работе, но влюблённая в роботов Агнесса заводится от технических разговоров. Помнится, когда я объяснял ей концепцию стандартизации, она изнасиловала меня прямо на рабочем месте, благо дверь удалось закрыть удалённо, а то присутствие учеников и подмастерьев в здании её не волновало. С чем связана такая страсть, так и не понял, только предположил, что последствия плена, рабства, освобождения и обретения магии наложились одно на другое, изрядно ударив по мозгам. Агнесса же в своём поведении ничего странного не видела.
        - А если добавить в ремонтный автомат возможность получать отклик о состоянии от боевых роботов, то на его основе можно сразу задавать ремонтную программу, вот!
        - Э-э-э… Ладно, не будем трогать вопрос разработки программы «Отклик - ремонт», но при чём тут повышение модульности автоматов?
        - Ой, не модульности, степени ремонта модульных автоматов, извините, учитель.
        - Каковых автоматов у нас ещё и нет, - проворчал я в ответ. - Агнесса, ты не подумала, что отклик автоматов всё равно придётся типизировать? Это нам не нужно, мы воспринимаем информацию, уже зная, какие модели у нас есть, что где используется и так далее. Ремонтный автомат откуда это будет знать?
        - Извините, учитель, - скисла Агнесса, поняв, что её идея не решает проблемы.
        - Нет, предложение хорошее… - Я пожевал губами, пытаясь подобрать формулировку. - Просто отличное. Скажем так, я внезапно понял, что нам нужно разнести тело и мозги ремонтного робота.
        - Э-э-э… Учитель? - удивилась Агнесса.
        - Упрощение, упрощение и ещё раз упрощение каждой операции! Типизация и унификация! У нас есть десять, нет, одиннадцать основных моделей используемых автоматов. Значит, нам потребуется двенадцать простейших ИИ, запрограммированных на ремонт. Каждый ИИ отвечает за свою модель. Ещё нужен список основных поломок, здесь его необходимо будет слинковать с откликом от повреждённого робота.
        Тут мне ещё пришло в голову, что важно жёстко «зашить» вметалл диагностический элемент, который бы по сигналу выдавал состояние робота, независимо от функционирования ИИ. Но как это сделать, хрен пойми, на одном «хачу шоб було» далеко не уедешь. Прежде чем начинать закол - довку, надо чётко представлять, что и как работает и какой результат должна давать магия. Если бы дело сводилось к одной только фантазии, по Юкане уже давно лихо рассекали бы автоботы и десептиконы, заливая плазмой всех врагов.
        - Итого каждый ремонтный ИИ специализируется по своей модели, что позволит упростить управление. Двенадцатый запрограммируем на опознание робота и включение соответствующего ремонтного ИИ. Таким образом, вместо сложного единого мозга (каждая дополнительная команда в ИИ усложняла работы, хорошо хоть, не экспоненциально), который займёт месяц производства, у нас будет двенадцать маленьких. По часу на каждый, в пилотных моделях, и потом на поток, время ещё сократится.
        Агнесса, уже стоя сбоку, внимала моим речам. По мере понимания дыхание её учащалось, а глаза становились всё маслянистее и маслянистее. Вот уж технофилка, этак ещё, чего доброго, прямо здесь набросится, на глазах у остальных учеников и парней Этторе. Впрочем, ученики, собиравшие бумер, и без того обменивались замечаниями, что опять Агнесса перед Джейхом задницей крутит и носится, как девочка на побегушках.
        Виделась ученикам тут крупная несправедливость. Мол, начальство, используя своё положение, спит с красивыми девушками, заставляет их оказывать услуги в обмен на ускоренное повышение в рангах. В общем, разговоры и сплетни, всё как на Земле, с поправкой на магию. Понять, что Агнесса в браке с железками и роботами, парням не хватало воображения. Тоже, кстати, одна из причин, почему техномагия здесь хромала: людям не хватало воображения представить роботов. Мне-то легче, в кино всякого повидал, да и при всей своей нетехнической натуре нахватался по верхам полезного. Вроде всё той же стандартизации.
        Опять же, если мои знания совместить с Агнессой, то была бы первая в истории Юканы женщина-робот. Я ей, конечно, передаю, что знаю и умею, но всё равно базы девушке не хватает. Не говоря уже о системном образовании, и с этим почти ничего не поделаешь. Она учится, жадно, исступлённо, работает на износ, вьётся вокруг меня, но первые двадцать лет жизни упущены. И следующие могли бы быть спущены в никуда, не реши начальство объяснить пиратам, на кого можно задирать мачту, а на кого нет. Иногда мысли о том, что, возможно, вокруг ходят и ничего не подозревают десятки потенциально сильных техномагов, доводили меня просто до исступления. Конечно, когда Агнесса подрастёт как маг, сможет меня заменять, но сколько времени уйдёт? Даже если лет пять - на миссии она не ездит, а без боёв в этом мире развитие замедляется, - то мне уже под полтинник будет. И без того ощущаю, что староват стал для выездов на большие дела - и гибкость не та, и реакция сдаёт. Опыт-то да, богатейший, да хрен толку, если передавать его некому.
        Опять же ворчливость растёт… Старею, старею.
        Ещё пара годков - и двадцать лет будет, как землю Юканы топчу. Как тут не разворчаться? Как тут не почувствовать себя старпёром, которому скоро на пенсию? Буду тихо сидеть на веранде особняка и потягивать кефир беззубым ртом. А что, если затея с этим циклом выгорит, водные, а значит, и Серёдка завоюют мир? За оставшиеся годы уже никто не успеет набрать ни силы, ни возможностей, чтобы выбить водных и Серёдку. Интриги, понимаешь! Хаос на море, уничтожение флотов противника, превентивное по большей части…
        Агнесса, уловив, что больше возбуждающих рассуждений о технике не будет, сразу поскучнела и пошла за кофе. Или просто силы бережёт для показа бумера? Формой беспилотник напоминал треугольник, но если слегка напрячь фантазию, то можно представить и форму бумеранга. Прототип, даже толковой системы слежения нет, нужно подключаться напрямую и работать, что называется, на ощущениях. Впрочем, этого хватит, чтобы показать комиссии, что основные цели технического задания достигнуты. Бесшумный взлёт-посадка, возможность переноса грузов, включая бомбы или транспортировки пары магов наверху. Наблюдение и управление немагом плюс скорость плюс манёвренность. Самостоятельная работа бумера - второй этап, ИИ ещё дорабатывать и дорабатывать. Но и того, что было, оказалось достаточно, чтобы комиссия из глав оказалась более чем удовлетворена.
        И самое главное - свои запасы амулетов и артефактов на всё это не нужно тратить. Основные заказчики, водные, обещали предоставить самое обширное снабжение материалами, лишь бы через год получить два десятка бумеров с комплектами управления и полностью доработанным на автономную работу ИИ. Вначале я даже подумал, что они устроят рейд к артефакторщикам, потом сообразил, что у них и так на складах должно быть полно этого добра. Зачем-то же их резидентура сидела в Ангвалии на торговле с артефакторщиками?..
        Когда все разошлись, а я изымал ИИ на всякий случай, подошла Агнесса.
        - Учитель, вы удовлетворили комиссию, - промурлыкала она, расстёгивая рубашку, - теперь позвольте мне удовлетворить вас, - и, ловко завалив меня на бумер, начала стягивать штаны. - В воздух! - вскричала Агнесса, отдавая беспилотнику команду на взлёт.
        Парни Этторе из охранения проводили наш взлёт завистливыми взглядами.
        Глава 6
        Примерно через месяц после испытаний бумера, с наступлением июня 4 года 12-го цикла, меня пригласил Этторе. И не только меня, как выяснилось, но и весь наш отряд. Пока я занимался разработками и сидел на острове, остальные из отряда, оказывается, ездили на миссии. В результате все получили первый ранг, и теперь один я всё ходил со вторым. Ну, Марио и так был единичкой, Лусио и Риккардо ещё в прошлом цикле на двойки вышли, но Симона?! Судя по хитрым лицам сокомандников, девушку, что называется, пропускали вперёд, давая получать опыт и расти в силе.
        - Итак, господа, отряд «Небо» снова собрался вместе, и, как вы понимаете, задание вам будет очень и очень непростое, - начал Этторе.
        Наш начальник за последний год изрядно сдал, седина полезла, морщины на лице, в общем, хоть и по-прежнему боевой маг первого ранга, но уже не такой бравый. Можно было бы сказать, что срок пришёл, так нет, он всего на четыре года старше меня. Похоже, слухи насчёт сильных осложнений на море не врали. Вроде боевые операции по ослаблению вражеских флотов шли непрерывно, опять же, остальные из отряда не на поедании морковки первые ранги хапнули, не так ли?
        - За последний год… - Этторе выдержал паузу, - произошло несколько крупных… неприятностей, назовём их так. Аналитики просчитались, или наши действия спровоцировали противников, теперь уже не важно. Степень кооперации различных магических и людских государств быстро растёт. Остров-крепость водных на юго-западе Внутреннего моря едва не был взят штурмом, совершенно наглым и бесцеремонным. Линия Гоффредо нарушается ежедневно, и водные близки к признанию, что им не хватает сил. Флот и армия Серёдки тоже пострадали, и весьма значительно. Слишком рано мы расслабились и решили, что враг подавлен и загнан в угол.
        - Странно, на моих миссиях всё проходило гладко, - удивился Лусио.
        Выглядел он всё так же, как и при первой нашей встрече, видимо, карлики стареют медленнее. Хоть и метр с кепкой, а репутацию бабника заработал, не говоря уже о прочих подвигах.
        - Поэтому вы все сейчас здесь и находитесь, - устало улыбнулся Этторе. - Не так уж много перворанговых у нас, да ещё умеющих и желающих активно сражаться. Кто состарился, кто погиб, а кого и устранили враги. Просчёты, просчёты, недооценка противника, переоценка собственных сил. Переломить ситуацию мы не сможем, но водные смогут. Необходимо просто потянуть время.
        - Сколько? - спросил Марио.
        - Года три-четыре, не больше, - «успокоил» Этторе. - Поэтому вас и пригласили. И не только вас, но так как у каждого отряда своя цель, то понятно.
        Он встал, подошёл к шкафу и достал оттуда огромный свёрток. Расстеленная на полу карта Западного материка выглядела как рисунок первоклассника. Множество белых областей с вопросами, пометки и помарки. Странно, я думал, все районы Юканы давно изучены и картографированы за столько-то лет. Особенно с учётом наличия летающих и прочих магов. Но Этторе тут же пояснил:
        - Это заготовка для одного из проектов, не обращайте внимания на недорисованность, она не имеет никакого значения. Итак, цель вашего отряда вот здесь, - показал он на значок города на восточном побережье. - Это Медхайв, крупнейший порт демократической республики Ориния. Республика появилась на свет примерно два цикла назад. Силы магов земли, чьё государство примыкает к Оринии с юго-запада, и метаморфов - с северо-запада, сломили сопротивление трёх королевств людей и объявили о создании демократической республики, где царят поголовное равенство и дружба.
        Риккардо мрачно хмыкнул себе под нос, остальные же расхохотались.
        - Цель этой операции стала понятна года полтора назад, когда водные и мы внезапно столкнулись с плотным противодействием пиратов, переоснащением их баз-островов и прочим, что вы тоже испытали на себе.
        - Джейх вон до сих пор испытывает, - подначила Симона.
        - Ревнуем?
        - Конечно! - с вызовом вскинулась Симона.
        За прошедшие два года толще она не стала, но мою шутку о сексе и худобе прервал Этторе:
        - Был проведён рейд, этот рассадник пиратов вроде присмирел, но ненадолго. Тем не менее полностью подавить Оринию мы сейчас не можем, водным тоже не до того. Но ваша цель находится дальше вглубь материка, Медхайв и его захват - лишь ширма, вроде как мы продолжаем свою стратегию по уничтожению флотов. В чём-то оно так и есть, пожечь флоты Оринии и пиратов, до кого дотянетесь, надо, но цель - не они.
        - Маги земли? - натянуто спросил Лусио.
        Его можно понять. Повелевая землёй, маги понастроили линий обороны, пересечь которые можно только по воздуху. Но если в обычных условиях полёты давали почти полную гарантию безопасности, то с магами земли такой фокус не проходил. Их магические катапульты метали землю высоко и быстро, а корректировка полёта снаряда приводила к девяностопроцентной эффективности подбития магов. Проще говоря, из каждых десяти магов, решивших перелететь их границу, земляные сбивали девять. Так что Лусио уже был готов отказаться, но Этторе опередил его:
        - Нет, на этот раз метаморфы. Есть у них там толковый маг, а может, и не маг, но всё равно толковый. Стратег и тактик, организатор и, самое главное, тайный вдохновитель всех этих объединений против нас. Пускай не он придумывал план с внедрением в Серёдку, но зато он был близок к воплощению плана в жизнь. Говорю «он», потому что настоящее имя его неизвестно. Внешность тоже. Только кодовое имя - Двуух.
        - Двух? - переспросила Симона.
        - Двуух, - повторил Этторе. - Разведка водных последние циклы почти не работала по метаморфам, так что тамошние агенты - мелочь, сидят по низам, почти ничего и не могут. Вы будете прикомандированы к бригаде «Спрут», поможете им взять Медхайв и закрепиться.
        - В наших войсках нет такой бригады, - медленно произнёс Марио.
        - Зато она есть у водных, это их операция, - пожал плечами Этторе. - Всё, чем мы можем им помочь, - послать туда толпу автоматов Джейха. Терминаторов, если быть точным.
        - На суше да против людей это может быть оправданно, - задумался Марио. - Джейх?
        - Города они штурмовать не умеют, это точно, но держать оборону в заданной точке - почему бы и нет? Свою лепту в подавление сопротивления внесём, потом они могут поработать грузчиками и таскальщиками, большего, думаю, водным и не надо.
        - Именно так, - кивнул Этторе. - Пока бригада будет держать Медхайв и делать рейды вдоль побережья, вашему отряду предстоит перелететь на территорию метаморфов и убрать Двууха. В этом вам поможет тройка водных.
        - Какая ещё тройка?! - возмутился Марио.
        - Опять перелетать, - вздохнул Лусио.
        - Мне в таком разе потребуется один из Халков, - вставил и я свои пять копеек.
        - Будет тебе Халк, - проворчал Этторе. - Не знаю уж почему, но водные придают огромное значение этой операции. У них не хватает разносторонних магов, так бы они к нам не обращались. Не исключено, водные в курсе, что это за Двуух, только нам не сказали, чтобы исключить утечку информации. Пусть мы и выбили основную шпионскую сеть метаморфов, нет никакой гарантии, что не была развёрнута дублирующая, для подстраховки и сбора информации. Да-да, знаю, затратно, но иногда лучше перестраховаться, и именно это и делают маги воды.
        - То есть мы, по сути, будем заносить водным хвосты на поворотах и прикрывать спину, - мрачно подытожил Марио.
        - Именно так, - кивнул Этторе. - Поздно отступать, теперь можно только тянуть время и молиться Юкане, чтобы водные успели. Не знаю что, можете сами у них спросить.
        - Наверное, всё-таки готовят нулевого мага, - заметила Симона. - Вполне же логично, раз есть слухи, то почему бы не воплотить их в жизнь?
        - Ну, хотя бы потому, что нулевой маг - это всё же по большей части выдумка, - поморщился Этторе, - и так просто за пару лет его не создать при всём желании. Иначе все маги с источниками растили бы нулевиков, чтобы убрать соседей. Тем не менее представители водных клялись сильнейшими клятвами на источнике, что нужно продержаться три, максимум четыре года - и война будет выиграна. Соответственно, Серёдка должна оказать любую мыслимую помощь, теперь мы с водными в одной лодке.
        - В чём, кстати, виноваты метаморфы со своими слухами, - заметил я в сторону.
        - Вот-вот, - согласился Этторе. - Но всё равно отход за линию Гоффредо был ошибкой. Только понятно это стало не сразу, а когда стало понятно, было уже поздно. И наши рейды по портам - тоже ошибка, не говоря уже о политике водных. Следовало сидеть ниже воды и не отсвечивать, а так мы только зря сплотили всех против нас. Да, если бы не удары по врагам, Серёдку уже, наверное, штурмовали бы. А может, и нет.
        Этторе не обращался ни к кому конкретно, он скорее воспроизводил в сотый раз спор с самим собой. Не удивлюсь, если весь прошедший год он терзался совершённой ошибкой. Конечно, никто не мог знать будущего, ну разве что ясновидцы. Тогда, на конец прошлого цикла, всё выглядело ужасным и угрожающим, будто легионы врагов уже выстроились в преддверии Серёдки, и союз с водными плюс превентивные удары казались единственной возможностью выжить. Но теперь вот Этторе переживает.
        Остальные молчали, и Этторе свернул разговор в другое русло. Обсудили детали задания, ещё раз прошлись по действиям в походе, в общем, отвлекли начальство от мрачных дум. Вообще, наверное, мне стоит уже завязывать с миссиями, моложе я не становлюсь, хожу в поле всё реже, и на тренировки уже подчас не находится времени. Понятно, роботы не подведут, в отличие от моего тела. Раз придётся действовать в тылу, то возможны стычки грудь в грудь, и кто поручится, что я смогу вовремя выхватить меч или ткнуть шокером?
        Осознав, в чём дело, я передёрнул плечами. Пошёл предстартовый мандраж, чего уж там. Лезут и лезут дурные мысли, за все эти годы и миссии так и не избавился от дурной привычки…
        - Джейх, задержись, - сказал Этторе напоследок.
        Дождавшись, пока остальные вышли из кабинета, он пожевал губами и сказал:
        - Посылать тебя на это задание не так и необходимо.
        - Но? - откликнулся я.
        - Но меня не покидает ощущение неправильности происходящего. Возможно, я просто переутомился, но мне почему-то кажется, что всё это - одна огромная западня. Поэтому я посылаю тебя, дам разрешение использовать одного, нет, двух твоих Халков последней модификации.
        Вот тут мне тоже стало не по себе. Халк последней модификации не уступал магу-единичке, а в чём-то и превосходил. Собственно, их и было-то на всю Серёдку пять штук, и все стояли на стратегических постах, а не пылились в дальнем углу мастерской моего особняка.
        - Ваш отряд - наиболее мощный из всех имеющихся и самый сработанный, - продолжил Этторе. - Тебе ведь тоже немного осталось до первого ранга, да?
        - Наверное, - пожал я плечами, - так и не уловил системы присвоения.
        - Да я и сам не знаю, - отмахнулся Этторе, - главное тут, что перед тобой откроются новые возможности, а на складах Серёдки достаточно амулетов и заготовок, чтобы ты сделал ещё больше Халков. Сделал их ещё мощнее. И девчонку свою, как вернёшься, присылай, начнём её усиленно натаскивать.
        - А если не вернусь?
        - Так я для этого тебя и посылаю, и разрешение на Халков даю, чтобы все вернулись! - вспылил Этторе. - Я не могу отказать водным, они даже согласились на задержку поставок бумеров, лишь бы миссия не сорвалась!
        - Им так важно наше участие?
        А сколько криков было «Давай, давай!», и теперь сами заказчики готовы ждать, это ли не удивительно?
        - Я их понимаю, - неожиданно мягко сказал Этторе. - При всей мощи магов с источником отряды магов различных направлений, сработавшиеся и умеющие драться, - это сила. Так что без стычки, крупной стычки, с метаморфами не обойдётся. И вы - козырь, которым водные хотят обеспечить успех. Но в то же время я понимаю, что жалеть вас или прикрывать, случись чего, они не будут. Именно поэтому и посылаю тебя… Случаи разные бывают, и вряд ли все водные осведомлены об истинной силе твоих автоматов. И терминаторов поэтому же выделяю, чтобы не пачкали рук рутинной работой по зачистке. Мало ли кто кинет в спину камень, не уследите - и всё. Да и спину вам роботы прикроют своим наличием, если ты понимаешь, о чём я.
        - Понимаю, - задумчиво ответил я.
        Да, не так всё радужно, как нам рапортуют в сводках. Идут какие-то тёрки и трения между нашими и магами воды. И деваться некуда ни им, ни нам, и в то же время угомониться не могут. Всё чего-то крутят, вертят, интригуют, хотя, казалось бы, в противниках целый мир. Нет бы вначале завоевать его совместно, осуществить, так сказать, тысячелетнюю мечту, а уже потом к глоткам друг друга примеряться.
        Хотя не исключаю, что Этторе просто параноит по привычке.
        Водным сейчас нет никакого резона нам в спину бить, иначе как истреблением отряда перворанговых это не назовёшь. Резон для такого может быть только один - всё тот же навязший в зубах нулевик. Надо будет в дороге или потом на материке расспросить водных, что там у них, в их островном царстве-государстве вообще творится. Ну и бдительности не терять, хотя с двумя Халками на этот счёт можно не волноваться. Приятно, конечно, что нас так ценят, но и паранойя тут же начинает зашкаливать.
        - В общем, берегите себя, думаю, через годик по нам так ударят, что не будем поспевать отбиваться, - продолжил Этторе. - Твои подмастерья осилят производство бу-меров, ну хотя бы частей к нему?
        - Конечно, - кивнул я. - Только там и частей особых нет, корпус с амулетами делается как единое целое, по схеме, и только потом устанавливается мозг.
        Разумеется, термины «ИИ» и «мозг» относительно того, что я делаю, не совсем верны. Всё равно что приравнивать комаров и вампиров на основании того, что и те и другие - кровососы. Но местные таких тонкостей не знали, и я называл, как мне удобнее, осознавая неправильность термина. Этакий жизненный парадокс, можно сказать.
        - Сколько продлится миссия? Месяц, два?
        - Не знаю, - пожал плечами Этторе. - Если водные поймают Двууха и сразу уйдут, то, наверное, недолго. Аналитики разводят руками, а спецы магов воды информацией не делятся.
        - В любом случае мои ученики пока будут заниматься производством отработанных моделей и продолжать испытания бумера. Выявят дефекты и недостатки, сделают ещё пару интенсивных прогонов.
        - Может, с собой возьмёте? - предложил Этторе. - Воздушная разведка, не знаю, бомбометание.
        - Нет, водные же требовали секретности, - помотал я головой. - А для разведки у нас есть Лусио и Симона, да и мои автоматы пригодятся. Пусть здесь погоняют, потом приеду, и сразу запустим в производство отработанную модель. Мозги, конечно, займут время, но их программой как раз могу заниматься в миссии. Собственно, я так обычно и делал, на заданиях, когда было время, отрабатывал команды и их сопряжение. Хотя, вообще, да, прототип возьму, повожусь по дороге, но на задание брать не буду.
        - Отлично, - немного повеселел Этторе. - Эх, скорее бы уже всё это разрешилось!
        - Кстати, когда нам отплывать?
        - Точно, даже не сказал, и остальные ушли не спросили! - спохватился Этторе. - Недели через две, подготовив корабли, бригада водных как раз подплывет, они её с севера перебрасывают.
        - Тогда вообще не вижу проблемы. Сделаю ещё одного бумера, и, пока буду на миссии, ученики и помощники закончат полевые испытания, всё равно без них не обойтись.
        - Вот и договорились, - кивнул Этторе.
        Глава 7
        Непривычно было ходить по палубе медленно идущего огромного транспортника под пафосным названием «Звезда Севера». За эти годы я настолько привык к юркой и быстрой «Каракатице», что плавание на других кораблях оставляло ощущение полной неправильности происходящего. И скорость не та, и размеры иные, и команда другая, не говоря уже о капитане.
        Капитан «Звезды Севера», тощий настолько, что мог спрятаться за мачту, молчаливый и неразговорчивый, являл собой полную противоположность Джузеппе, капитану «Каракатицы». Невысокий, пухлый и жизнерадостный Джузеппе не моргнув глазом встречал любые проблемы, в которые мы влипали, и, возможно, поэтому и был до сих пор жив. Впрочем, Андреа, капитану «Звезды», наверное, и не требовалось такого. Транспортники обычно возили руду во внутренних водах, а за их пределами без конвоя не появлялись.
        Пятнадцать транспортов водных и четыре наших неторопливо двигались на запад.
        Собственно, транспорты магов воды и выступали конвоем - всегда могли ударить магией, бригада «Спрут» хранила от абордажей, а сами водные ни за кем не собирались гоняться. Проблема, что охрана прибрежных вод успеет предупредить жителей Оринии, водных не волновала. Их волновали порт Медхайв и миссия, причём настолько, что тройка магов воды заранее перебралась к нам на транспорт.
        Почти сразу выяснилось, что водные предпочитают работу тройками и данная тройка уже десять или одиннадцать лет вместе. Маг воды первого уровня Гвидо и две магессы второго уровня, Дзета и Лия. Правда, кто из них Дзета, а кто Лия, мог сказать только Гвидо, ибо магессы были близняшками. Одинаковые, как капли воды, брюнетки с густым загаром, чёрными глазами, грудью четвёртого размера и перекачанными ногами. Говорили они мало, но голоса их тоже не отличались, или мне не хватало тонкости слуха. Помимо этого, как поведал Гвидо, все трое живут вместе, что называется, шведской семьёй. Не то чтобы я завидовал, глядя на этого тридцатилетнего здоровяка, но всё же. Первый ранг в таком возрасте свидетельствовал о наличии мозгов, таланта и опыта, простой прокачкой такого не добиться. Плюс две красивых жены, кстати заставившие Симону втихомолку бурчать и шипеть. Бывает, находит такое на нашу мастерицу левитации, как правило в присутствии крупных, здоровых и красивых женщин на контрасте с самой Симоной. В другой раз шипением, может, и не ограничилось бы, но сейчас Марио не постеснялся показать Симоне увесистый
кулак.
        - Так вы говорите, у вас заклинания сильнее получаются? - обратился Марио к Гвидо.
        - Да, есть такое, - рассеянно кивнул тот.
        Мы сидели на носу «Звезды», со столиком, шезлонгами и прочими удобствами, вроде вина. Гвидо отпил глоток и подал бокал Дзете, которая тут же подлила ещё. Лия молча разминала мужу плечи и поглядывала вокруг. Транспорт, как и остальные корабли Серёдки, шёл в середине ордера, так что незаметно враг подобраться не мог. Так что беспрестанный осмотр, наверное, просто намертво вбитая привычка, рефлекс, так сказать. Я назвал бы это попыткой замылить нам глаза, ибо в поведении троицы чувствовалась некоторая натянутость, но, увы, ранги и слаженность говорили сами за себя. Спят они вместе или нет, без разницы, но боёв они точно прошли немало и привыкли прикрывать друг другу спину. С одной стороны, это хорошо, с другой - опять наводит на подозрения. Тренированный маг с источником - это сила, и кто поручится, что нас на задании не принесут в жертву? Я мысленно приказал Халку переступить вправо, чтобы закрыть собой солнце.
        - И за счёт чего такой эффект, не поделитесь? - продолжал расспрашивать Марио.
        - Дзета и Лия искренне поддерживают меня и, самое главное, уравновешивают друг друга. Совместные заклинания известны давно, не секрет, что они не становятся сильнее от исполнения толпой магов. Просто накрывают большую площадь. В моём же случае заклинание становится именно сильнее, но на поле боя такое не применишь.
        Ну да, иначе, надо полагать, ты бы о таком не рассказывал. Но вообще эта мысль о поддержке интересна, и если найти к Агнессе в пару такую же техноманьячку, то можно будет попробовать. Особенно если подать это не как секс втроём, а усиление возможностей роботов. Только вначале взять первый ранг и выяснить пределы, а потом попытаться создать ИИ за пределами, так сказать. Компоновка мозгов Халков в единую сеть - это хорошо, но ведь можно ещё лучше, и, значит, нужно добиваться этого «лучше».
        Правда, вот проблемка - где взять ещё одну такую технофилку?
        - Нужно сосредоточиться, замереть, в общем, уходит куча времени на подготовку, - расслабленно говорил Гвидо, прихлёбывая вино. - Но если есть время, результат того стоит.
        Интересно, Тиберий со товарищи такое знали? Или это уже новейшая разработка? Не секрет, что в области разработки новых заклинаний и шпионажа за старыми - самые страсти-мордасти у рыцарей плаща и кинжала. Раз нам такое рассказывают, значит, либо водные уже продали нашим информацию, либо это личная инициатива Гвидо, который хочет, чтобы на миссии мы знали о возможностях друг друга.
        - Именно так маги воды собираются получить нулевого мага? - невинным тоном поинтересовался Марио.
        Он стоял спиной к борту корабля, сложив на груди руки. Исходная позиция для удара «веером плазмы», как я его называл. На самом деле там огонь, но очень раскалённый. Гвидо от вопроса ощутимо напрягся, руки Дзеты и Лии пошли вниз, будто обращаясь к воде вокруг корабля. Симона прикусила губу, интересно, она была в курсе такого вопроса или нет? Очень, очень опасно задавать такие вопросы магам воды, непонятно только, Марио это сделал по личной инициативе или по просьбе Этторе?
        Халк прислал сигнал, что готовится к включению щита.
        Дело тут во всё тех же датчиках уровня энергий. Когда маг готовится ударить заклинанием, то невольно концентрирует энергию в себе, и датчики это сразу улавливают. Несколько простейших тестов, подгонка - и теперь, после превышения определённого уровня энергии над фоном, Халк автоматически включает щиты. Если я рядом, то и меня прикрывает. Самое главное - думать не надо, Дзета и Лия, наверное, ещё даже не решили, чем бить, и ждут сигнала от Гвидо, а робот уже готов ударить на опережение. Да, такая функция в нём тоже есть, только не автоматическая.
        - Конечно же нет! - внезапно рассмеялся Гвидо, отставляя бокал. - Я, естественно, могу рассказать вам об этом, но тогда придётся вас всех убить, а это привело бы к срыву миссии, что недопустимо.
        - Так-так, - улыбнулся Марио.
        Видно было, что он лихорадочно просчитывает варианты и строит предположения, к чему было всё сказано. Несомненно, если перед нами один из посвящённых в «тайну нуля», дело принимает неожиданный оборот. Не говоря уже о понижении шансов на возврат. Но также это всё может быть дезинформацией, проверкой, игрой на трёх слоях логики и просто банальным хвастовством. Единички, конечно, близки к властным кругам и секретоносителям в силу своего ранга, но это не означает, что та же Симона, например, знакома с тайнами ведомства Этторе.
        - Давайте оставим эту надоевшую тему, - отмахнулся Гвидо, - который год подряд слушать и говорить о ней довольно утомительно.
        - Хорошо, - пожал плечами Марио.
        Напряжение в воздухе ощутимо спадало, но всё же, всё же. Явно командир опять всю ночь спать не будет, сочиняя отчёты и рапорт для Серёдки обо всём случившемся. Насколько мне известно, парням Этторе специально тренируют память для таких дел, чтобы каждую мелочь потом смогли припомнить. Нам тоже на курсах повышения квалификации ставили приёмы по мнемонике, но со временем-то навык уходит. Повторно же ходить на эти курсы мне было лень, я предпочёл обходиться записной книжкой и Агнессой в роли секретарши.
        - Может, просто поболтаем о погоде и различных несерьёзных курьёзах? - предложил Гвидо. - В такой замечательный день обсуждать политику как-то не к месту, а говорить о женщинах мне запрещают Дзета и Лия.
        - Хорошо, - повторил Марио. - Начнёте?
        - О, конечно! Дело было в год перемирия между циклами у одного из маленьких атоллов на юге, - начал рассказывать Гвидо. - Нырял я, собираясь добыть пару красивых ракушек, и тут на меня из водорослей…
        Так мы развлекались пару часов, я тоже рассказал байку времён скитания по Юкане, чтобы поддержать разговор. Мне как-то внезапно стало понятно, что я уже слишком стар для всего этого. Или просто расслабился и изнежился, сидя на Серёдке в комфорте и занимаясь любимой работой. Вывод напрашивался сам собой: нужно бросать всё это, всё равно походы - дело добровольное, лучше сидеть на острове и в ус не дуть.
        В конце концов, надо записать знания с Земли, что в голове осталось за эти годы. Не то чтобы местным это было очень нужно, но мало ли? И ученикам пригодится, хотя вряд ли кто из них шагнёт в первую пятёрку. Агнесса только, это да, она может. Если кто и подхватит моё знамя, то это будет Агнесса. Верхом на огромном роботе и со своим механизированным телом.
        Потом Гвидо ушёл вместе с близняшками в их каюту.
        - Интересно, они хоть что-нибудь делают не вместе? - фыркнула Симона.
        - Это мелкая зависть, недостойная твоей величины, - подколол её Марио.
        - И не говори, - откликнулась Симона. - Мне, великой магессе, невместно обходиться без подручного. Так, Джейх, ты у нас второго ранга, будешь мне помогать!
        - Это чем же?
        - Хочу принять ванну, а спину мне намылить некому! - с непроницаемым лицом отозвалась Симона.
        Я послал мысленную команду.
        - ХАЛК ПОМОГАТЬ! - тут же отозвался робот.
        - Тьфу, дурак! - Симона ракетой взмыла в небо и скрылась из виду.
        - И вправду дурак, - проворчал Марио. - Помог бы бедной, несчастной маленькой страдающей женщине.
        - Командир, ты бы сам эти мощи удовлетворял, а?
        - По уставу не положено, - ответил Марио. - Нельзя командиру спать с подчинёнными, дисциплина страдает, задания не выполняются и всё такое.
        - У меня на этот счёт есть другое мнение, - прищурился я.
        - Не важно, - перебил меня Марио. - Не как командир, а как боевой товарищ прошу, Джейх, обрати внимание на Симону… О, Юкана, до чего я докатился, огненный маг-единичка работает свахой и уговаривает подчинённого!
        - Могу прислать Халка, - ткнул я рукой за спину. - Не посплю пару ночей, доработаю функцию, и пусть он Симоне спину трёт и всё остальное, что полагается тереть в таких случаях.
        - Послушай, Джейх…
        - Нет уж, раз разговор между боевыми товарищами, то ты послушай меня. Понимаю, боевая эффективность сексуально удовлетворённой Симоны повышается, но, ей-ей, при чём тут я? Она магесса первого ранга, да ей любой из команды с удовольствием вдует, хотя бы ради того, чтобы рассказывать, как с единичкой переспал! И не надо мне трындеть о внезапной страсти Симоны. В сорок три года такие рассказы слушаются с огромным скепсисом, назовём это так. Что, я не прав?
        - Прав, - вздохнул Марио. - Ну, бзик у неё, хочется ей, чтобы её любили равные по рангам маги, да, причём не за магию, а как женщину, достойную восхищения! Понимаю, сам люблю, когда есть за что подержаться, но у Симоны в последнее время совсем на этой почве с головой плохо стало.
        - Так лечить надо!
        - Именно! - воскликнул Марио. - Вернёмся с миссии - и сразу в больницу, а сейчас, Джейх… ну только на время миссии, поспи ты с ней, а? Всё равно же не женат.
        - Да уж, - хохотнул я, - Агнесса меня только к роботам ревнует! Но почему я?
        - Говорю же, мне по уставу не положено, - развёл руками Марио. - Вот кроме шуток, у нас с этим строго, Этторе голову открутит без разговоров, были прецеденты. Риккардо женат и не собирается изменять своей жене.
        - А Лусио? Он же к Симоне клинья подбивал!
        - Так в том и дело! - досадливо ответил Марио. - Размер-то как раз подходящий, да вот беда, слишком уж он бабник. Симона сама ему дала от ворот поворот, мол, ей секс на одну ночь неинтересен. Чувства подавай!
        - Дык…
        - Да всё понимаю, - перебил меня Марио. - Ну изобрази на миссию, я же не виноват, что у неё в голове переклинило и хочется боевых товарищей.
        - Слушайте, а куда вы вообще смотрели? Ходили же без меня на миссии всё это время?
        - По отдельности ходили, перворанговый маг и отряд сопровождения, стандартная практика. Спецотряды сильных магов работают вместе только на особо опасных миссиях, это тоже общая практика. Или на контрактах, когда не очень их жалко, или они прокачаются, или погибнут. С полными гражданами такого не практикуют, сам понимаешь почему. Ну, спала она там с кем-то на миссиях, её право, никто особо не обращал внимания, а когда спохватились, слишком поздно оказалось.
        - А когда спохватились?
        - Да когда она в кабинете Этторе неровно к тебе задышала, - мотнул головой Марио. - Этторе потом клизму размером с бочку вставил наблюдателям за состоянием магов, да делу это не помогло. Только и радости, что в будущем бдительнее будут.
        - И всё равно…
        - Завалим миссию - не жить не только нам, но и всей Серёдке, понимаешь? Джейх, ну что ты как маленький?
        - Скорее как большой, - хмыкнул я. - Могу выбирать и выбираю, а не кидаюсь на всех подряд. Подписали бы кого-нибудь с контрактом, ему так точно деваться некуда!
        - Пробовали, едва стало понятно, что к чему, сразу же подвезли, да где там. Ей теперь вольных магов подавай.
        - Слушайте, ну это уже ненормально!
        - И не говори, - рыкнул Марио. - А я тебя уже час уговариваю переспать с красивой женщиной во благо всей Серёдки, а ты нос воротишь! Считай, это приказ!
        - Ну вот, а говорил, что товарищ!
        - Да ты утомил, Джейх! Отвалится у тебя там, что ли, переспать с ней?
        - До конца миссии, напоминаю.
        - Слово даю, потом её пролечат так, что она в твою сторону даже не посмотрит!
        - Только на миссии мне придётся слушать все эти благоглупости.
        - Да ладно тебе, Симона - взрослая женщина, не будет она тебе глупости лепить! - хлопнул рукой по борту Марио. - Сразу перейдёт к главному! Свадьба, совместная жизнь и прочее, сам знаешь, сколько ты с Франческой жил?
        - Вот поэтому и не рвусь в новые отношения!
        - А ты и не вступай в отношения. Спи с ней, соглашайся с идеями и помни, что это во благо Серёдки и отряда. Боевая мощь отряда резко повысится, сам знаешь.
        - Знаю, - тяжело вздохнул я.
        Всё правильно командир говорил, только это не отменяло моей злости, что они прохлопали выверт мозгов, а отдуваться опять мне. И ведь ничего не поделаешь, надо - значит, надо, придётся идти тереть спинку… Но это ли не знак, что пора завязывать с миссиями?
        Глава 8
        Медхайв встретил нас несколькими линиями обороны, свеженькими, ещё даже земля просохнуть не успела. Маги земли возвели волноломы, рифы, а также целую кучу башен и укрытий. Теперь выйти из гавани было проблематично, но ещё проблематичнее было зайти в неё.
        - Неплохо, - оценил Гвидо. - Но недостаточно.
        Корабли водных уже выстраивались в заградительную линию, параллельную берегу.
        - От нас что-нибудь требуется? - спросил Марио, подходя к борту.
        - Нет, разве вам не объяснили диспозицию? - удивился Гвидо.
        - Нет, - в свою очередь удивился Марио, - я думал, мы высадимся в стороне и будем брать город штурмом с суши.
        - Хорошая шутка - магам воды брать город с суши. - Гвидо обозначил улыбку.
        - А я и не шутил, - пожал плечами Марио. - Мы - с суши, вы - с моря, зажали город в клещи и захватили.
        - Маги земли переработали бы ваши автоматы в удобрения. Ждите, мы будем высаживаться второй волной на уже захваченную территорию.
        Маги воды, высыпавшие на палубы транспортов, начали синхронно двигаться, будто изображая маленьких лебедей. Не успел я подумать, как они ещё и за руки взялись и, семеня ногами в фирменных тёмно-синих сапогах, станцевали туда-сюда по палубе.
        С берега взмыла в небо стая птиц, как мне вначале показалось.
        - Проклятье! - воскликнул Марио. - Симона!
        - Да, командир!
        Прижавшись ко мне спиной, Симона начала крутить руками, ставя телекинетический щит, который должен был отбить атаку. То, что я принял за толпу птиц, оказалось обстрелом булыжниками. Каждый размером с половину человека, один такой камень способен проломить корабль насквозь.
        Марио кинул удовлетворённый взгляд на Симону, подмигнул мне и передёрнул плечами.
        Но наша суета оказалась излишней, то-то Гвидо даже не шелонулся, стоял и спокойно смотрел на летящую кучу каменюк. Танцевавшие на палубах транспортов маги воды синхронно крикнули:
        - Великая волна!
        Вода встала на дыбы огромной стеной, нависая над нами, и, повинуясь танцу магов, набирая скорость, устремилась к порту Медхайва, поглощая по дороге летящие камни. Пара особо шустрых булыжников успела вильнуть вверх-вниз или просто проломить толщу воды, но это уже было ни о чём. Симона, наставив палец, сбивала такие камни, как в тире. Волна катилась и росла, а следом за ней катились пятнадцать волн поменьше с льдинами на гребне. На льдинах, сбившись в единую коробочку, стояли бойцы бригады «Спрут», готовясь атаковать. Противники их не видели, а я невольно восхитился такой тактикой.
        Не надо подходить к берегу, рискуя кораблями, и вообще.
        Маги земли на глазах выращивали волноломы, поднимали скалы и пытались рассечь и отразить волны. Маги воды на транспортах танцевали, заставляя волну катиться всё дальше. Парящий над схваткой бумер, взятый на полевые испытания, показывал, что среди бойцов на льдинах тоже есть маги. Надо полагать, первая пятёрка рангов нагнетала цунами, вторая шла с бойцами, обеспечивая магическое прикрытие и выступая в роли стрелков. Острыми льдинками и сосульками, сверху вниз они разили тех, кто укрылся от волны и вылез наружу.
        Датчики бумера уловили ещё магию, разворот, и моим глазам предстала стая метаморфов. В обликах гигантских птиц, сжимающих в когтях какие-то трубы и шары, подозрительно хрупкого вида. Нет, нам рассказывали, конечно, что метаморфы могут и не такое, и чем сильнее метаморф, тем больше обличий он имеет и тем больше может отходить от человеческого облика. Но слушать инструктора и увидеть самому - две очень большие разницы.
        Интересно, а в кого могла перекидываться Луиза и какой у неё был ранг? Жива ли она ещё или уже давно легла на одном из заданий? Немного несвоевременные вопросы, но осознание факта столкновения с настоящими метаморфами всколыхнуло воспоминания. Даже вспомнил, как мою спасительницу из застенков светлых звали.
        - Воздух! - заорал я, отдавая и команду бумеру.
        Беспилотник пошёл вверх и назад, увеличивая дистанцию между собой и птицами. Не хотелось бы терять такой ценный автомат, тем более умеющий летать. Мало ли что может случиться, пусть мы и отряд «Небо», но летать у нас могут не все.
        Птицы-метаморфы, как и ожидалось, не стали гоняться за беспилотником, а пошли в пике к кораблям.
        Мой выкрик «Воздух!», правда, поняли только наши, но и этого хватило.
        - Ураган! - прижался к мачте Лусио, запуская огромную воздушную воронку.
        - Крик смерти! - выпустил звуковую волну Марио.
        Пара метаморфов кувыркнулась вниз, не удержав облик и роняя шары и трубы. Тут-то и водные заметили угрозу, моментально переключившись на защиту. Половина танцоров закружилась на месте, превращая море вокруг в тысячещупальцевого осьминога. Струи воды, ударив вверх, пытались достать птиц, ловили шары, прикрывали корабли, перехватывали продолжающие лететь булыжники - второй залп от магов земли.
        Скоординированная атака земляных и метаморфов не достигла цели, щупальца воды перехватили или отклонили все снаряды. Там, где шары касались воды, лопаясь с громким треском, расплывались бензиновые пятна, радужные и смертоносные. Сразу начала всплывать рыба кверху брюхом и попёр гнилостный запах, хорошо хоть, Лусио моментально озаботился вентиляцией.
        - Наварили боевой алхимии, - сплюнул за борт Марио. - Ур-р-роды!
        Отбомбившись, птицы улетели, а мы пошли к берегу. Бригада «Спрут» уже высадилась, пройдя волнами в гавань, и теперь ожесточённо ломала сопротивление врага на суше. Маги земли вели интенсивный обстрел десанта, те маневрировали, разбившись на группки, и прикрывались домами. Также бойцы «Спрута» вынужденно сцеплялись в клинче с солдатами, оборонявшими Медхайв, рассчитывая, что по своим земляные бить не будут.
        Волноломы опустились под воду, переходя в разряд подводных скал-препятствий, но водных это не остановило. Новый танец - и общая волна понесла транспорты к берегу. Всего-то подъём на пару метров, а корабли уже прошли поверх рифов и скал. Маги земли, засевшие в своих башнях слева и справа от входа в гавань, пытались бить каменными копьями снизу и даже сумели потопить три транспорта водных. Но это не помешало магам воды доплыть до башен и сцепиться с магами земли в жёсткой схватке.
        - Странно, что они не воздвигли тут скальную стену, - пробормотал Марио.
        - Вы об острове пиратов? - спросила Дзета, стоявшая рядом и услышавшая его слова. - Там работы на месяц целой сотне магов, они просто не успели здесь ничего такого сделать.
        - Если бы не тот курьер, удравший от нас… - досадливо цокнул Лусио.
        - На нём были два метаморфа, чего теперь жалеть о несбывшемся? - философски заметил Гвидо. - Сопротивление у Медхайва бралось в расчёт, так что ничего страшного. Сейчас, пока силы обороны заняты, нам следует высадиться и переломить ход сражения. Капитан, будьте любезны, скомандуйте построение в линию!
        - Поднять сигналы «Делай как я!», «Линия», «Десант»! - тут же распорядился Андреа.
        - Если это не засада и не заманивающая ловушка, - вырвалось у меня нервное.
        - Не волнуйся, дорогой, я защищу тебя, - прижалась сбоку Симона, - и твоих роботов.
        - Тогда вперёд! - приказал Марио, пряча усмешку.
        Не могу сказать, что наш вклад был решающим, но зарубились на все деньги! Едва началась высадка терминаторов на правом фланге, как какие-то нереально смелые граждане с топорами наперевес выбежали в атаку, подбадривая себя отборной руганью и криками.
        - Стена! - крикнул я, посылая сигнал на берег.
        Терминаторы сомкнули ряды, и с десяток секунд с пристани доносилось лязганье железа о железо и хеканье. Топоры у граждан оказались что надо, успели зарубить с десяток автоматов, прежде чем вмешались маги.
        - Водяной ёж! - рявкнул Гвидо, вскакивая на борт корабля.
        Масса мельчайших водяных игл ударила в спины сцепившимся. Роботы проигнорировали их, а люди покрылись кучей мелких ранок и отпрянули.
        - Атака! - скомандовал я, и пошла рубка.
        Сами по себе терминаторы лучше драться не стали, но они отлично держали удар, а связной-десятый улучшил общую координацию и взаимодействие. Помахивая молотками и топорами, роботы двигались по улицам, убивая всех подряд, кого видели, включая портовых крыс и мышей. Увы, с селективностью целей у них всё плохо, всё-таки не боевая модель, но зато они передавливали массой. Едва солдаты Медхайва или горожане начинали отпор, как я сразу получал сигнал, и по адресу выдвигался один из наших магов.
        Сотня роботов осталась охранять транспорты, излишняя предосторожность, на мой взгляд, потому, что продвигались мы подобно пожару. Тройка Гвидо вырвалась вперёд, круша и сминая дома, прокладывая целую просеку. По плану, мы должны были отсечь силы обороны Медхайва от башен на берегу и не дать им соединиться. Маги воды всё ещё штурмовали башни, и там шла полномасштабная схватка, лезть в которую было самоубийственно. Поэтому мы прошли Медхайв насквозь, параллельно берегу, разрушив и переломав несколько кварталов и полностью подавив в них сопротивление. Потери составили примерно сотню терминаторов, но это только потому, что я ещё не брался за ремонт. Минимум три четверти можно было вернуть в строй, но расслабиться нам, конечно же, не дали. На левой половине гавани водных оттесняли от башен, и туда перебросили часть бригады «Спрут». Как выяснилось позже, за городом была расквартирована тысяча пиратов, эскадры Одноногого Нанзайо. С ними и сцепились «спруты», отсекая пехоту от танков-матов. В результате центр просел, и пришлось срочно идти в атаку…
        Мы поспели вовремя, когда наших уже отогнали практически на берег. Метаморфы в боевых формах, покрытые непробиваемой чешуёй, с усиленными руками и ногами, с огромными секирами и алебардами лавиной катились по улицам вперемешку с обычными солдатами. Но если последних ещё брала магия, то метаморфы чихать на такое хотели, спокойно встречая град сосулек грудью. Сильная водная магия могла бы подействовать, да вот беда, основные силы магов воды и земли хлестались по берегам гавани, а отдуваться пришлось, как всегда, мне, точнее, моим автоматам.
        Сцепившись друг с другом, придерживаясь за дома, мостовую и всё, что попадалось под руки, терминаторы встали непрошибаемой стеной, тем самым остановив разбег врага и поставив его в проигрышное положение. Неповоротливая, инертная толпа представляла собой идеальную цель. «Спруты» защёлкали арбалетами, у кого были, маги воды ударили изо всех своих сил, наши помогли, выкашивая солдат Медхайва десятками. Надо полагать, их тренировали в противовес пиратам, уделяя много времени действиям строем. Против вольницы пиратов это было действенно, пока они сдерживали «спрутов», но в такой давке привело к смертельному промедлению.
        Единственные, кто вырвался, - метаморфы и маги земли, ушедшие по воздуху и под землёй. Хотя они и были сильнее наших как маги, но, зажатые и придавленные, не успевали отражать площадные атаки водных и гибли, как простые люди. Вырвавшись же на простор, маги с источником обнаруживали, что без поддержки пехоты они не так уж и неуязвимы. Пусть атаки слабы, но зато многочисленны, а держать универсальный щит и атаковать могут не все. Настолько далеко не все, что вражеские маги поспешно отступили, не пытаясь удержать центр города.
        Как любят писать в литературе, «это стало началом конца». Увидев бегущих и улетающих магов, остатки сил самообороны города тоже побежали. Горожане, ещё пытавшиеся что-то кидать из окон, моментально попрятались, как мне показалось, из страха. Позже выяснилось, что на самом деле они просто спешили убежать подземными туннелями, во множестве нарытыми магами земли. Не все успели, так как водные первым делом рушили такие туннели, чтобы враг не вышел в тыл, но всё же многие разбежались. Собственно, самые трусливые сбежали заранее, едва ускользнувший от нашего флота курьерский кораблик принёс новости об «армаде транспортов». Маги земли и метаморфы начали готовиться к обороне, и карусель завертелась.
        Возможно, будь у них больше опыта, они смогли бы устроить нам кровавую бойню, но не сложилось. Не прошло и четырёх часов с начала штурма, как Медхайв пал. Пару точек сопротивления - мини-замок местных властей и казармы на западной окраине - уничтожили массированным магическим ударом. А без магов противостоять водным в городе не мог никто.
        Правда, теперь нам и поредевшей бригаде «Спрута» предстояло защищать Медхайв, когда остальные силы Оринии подтянутся на разборки. Нет никаких гарантий, что вон там, за линией холмов на горизонте, не прячется армия, дожидаясь ночи. Типа мы сейчас начнём грабить, насиловать и убивать, напьёмся и потеряем бдительность, тут-то нас ночью и возьмут в штыки. Будь я генералом в Оринии, так и поступил бы, даже больше, специально подвёз бы в Медхайв как можно больше алкоголя, подогнал бы криминальных элементов для создания проблем. А обычных горожан заранее вывез бы.
        Хотя, будь я стратегом, не полез бы первым делом в игры магов.
        С другой стороны, Оринии, как государству, созданному земляными и метаморфами, выбора, наверное, просто не предоставили. Тех, кто был недоволен, раскурочили, порядок обеспечили, денег влили, буйных загнали в пираты. Пусть аналитики голову ломают, в чём тут выгода. Ведь, казалось бы, лучше у себя развивать флот и верфи. Или магам хотелось поиграть в пиратов под прикрытием? Поди теперь пойми. Не исключено, конечно, что все эти трепыхания - от неопытности, а также, вторым делом, втягивание земляных в войну. Хитрюги-метаморфы, как минимум, прикрыли себе фланги и тыл от весьма опасного врага - магов земли на суше.
        Ну, теперь им эта хитрость выйдет боком.
        Если в ближайшие сутки-двое никто не нападёт, водные создадут свою линию обороны, водную. Шестиугольник стен восстанавливать не будут, что магам земли все эти скалы? Водные будут защищаться своими методами, и уж точно лучше, чем маги земли. Боевого опыта у них больше, приёмчики там разные, хитрости, тактика… Всё равно мы сюда не на один день пришли: пока начнутся рейды вдоль побережья, пока войска Оринии подойдут защищать свои республиканские вольности, время и пройдёт. Не исключаю, что мы будем упорно сидеть в Медхайве, как заноза под ногтем, пока метаморфы и маги земли не пришлют тяжёлую гвардию. И с ними, надо полагать, появится искомый Двуух, загадочный и ужасный.
        Ладно, это дело будущего, пусть и не столь отдалённого. Сейчас есть забота важнее: необходимо собрать остатки всех павших автоматов и стащить их в одно место, заняться ремонтом, оборудовать свою роботозону, желательно без людей и вне черты города. Со вторым, понятное дело, напряг, но один из входов в бухту меня вполне устроит - подальше от любопытных глаз, и улететь, если что, всегда можно.
        Надо полагать, к старости обостряются не только болезни, но и паранойя.
        Хохотнув от такой мысли, я обратился к Симоне:
        - Дорогая, ты же мне поможешь?
        - Конечно, а что надо делать?
        Ну, не всё же ей на мне ездить, не так ли?
        Глава 9
        На некоторое время в Медхайве наступила тишина. Как я и предполагал, водные спешно возводили линию обороны, но это оказались вовсе не рвы. То есть рвы там тоже были, но средоточием обороны становилось озеро, точнее, озёра. Одно явное и два подземных, к которым сейчас проводили туннели. Помимо этого, как сообщила Симона, помогавшая в копке и рытье, водные готовили к затоплению отдельные кварталы, создавая ловушки для наступающих.
        Горожане, те, кто ещё не разбежался или остался партизанить и бить подлых захватчиков в спину, получили приказ на выселение из города в течение суток. После этого смертная казнь на месте любому. Водные не собирались играть в добрячков и поддерживать репутацию и сразу после сдачи города приступили к разграблению. Дополнительно, так сказать, стимулируя горожан покинуть Медхайв как можно быстрее. Правда, всё равно соблюдали осторожность.
        Бригада «Спрута» имаги воды заняли два жилых квартала в левой части города, там, где располагался госпиталь. Пострадавших во время штурма лечили, трупы закапывали, вокруг кварталов провели линию, снеся по ней дома. Половина моих терминаторов была выставлена в оцепление по этой линии с приказом никого не пропускать. Управляющие амулеты у водных имелись, и я, забрав вторую половину роботов - в виде переломанных запчастей, - отправился их чинить. Четверть бригады, из тех, что не пострадали, начали методичный грабёж города со всеми попутными вещами, происходящими, когда город берут «на копьё». Это в немалой степени повлияло на моё решение удалиться к берегу, ибо помешать «спрутам» яне мог, а смотреть на такое совершенно не хотелось.
        Маги воды, разбившись на смены, начали тянуть воду, рыть рвы и готовить оборону. Ещё четверть бригады охраняла их и попутно фильтровала выходящих из города. Не знаю уж, на что рассчитывали жители Медхайва, но они быстро поняли, что ошибались. Нехитрые пожитки солдаты не трогали, а ценности изымали. Девушек обыскивали особо тщательно, о чём мне с возмущением заявила вернувшаяся Симона.
        Мне нечего было ей возразить. Право победителя, что тут ещё скажешь, и при этом водные ведут себя более-менее корректно, по меркам Юканы. Не знаю уж, как там было в земном Средневековье, никогда особо историей не увлекался. Правда, местные, то есть горожане, могли бы и догадаться, что будет, или они так верили, что удержат оборону? И ведь ещё неизвестно, сколько народу выйдет из города, а сколько всё же останется партизанить и бить в спину, пользуясь знанием территории. Городишко хоть и небольшой, но раскинулся привольно, замаешься весь патрулировать и вылавливать горожан, не говоря уже о подземных туннелях и катакомбах и хрен знает чём ещё, что тут могли нарыть маги земли.
        Впрочем, пусть у водных голова болит о зачистке города.
        - Чего мы вообще ждём? - спросил я Марио. - Удара в спину?
        Прошло уже три дня, как флаг водных, синяя волна с зубастой акулой, вился над Медхайвом. Командир сегодня пребывал в меланхоличном настроении и ответил не сразу. Полюбовался ещё на морскую гладь, попыхал трубкой, благо в городе нашёлся целый склад табака. Видимо, на продажу лежал, изобилие сортов и вкусов, плюс Западный традиционно считался центром выращивания табака.
        Правда, основные плантации ушли под воду цикла три назад, когда кого-то там вынесли очередного, но традиции держались.
        Я тоже попыхивал огромной самокруткой, решив сделать перерыв от ремонтных работ.
        - В спину вряд ли, - в конце концов ответил Марио.
        - Разве не было нападений на патрули, двух попыток отравления и поджога склада с продовольствием?
        - Были, и что? - Марио задумчиво выдохнул струю дыма. - Ерунда всё это, Джейх, поверь мне. Перебили «спруты» сотню энтузиастов, потеряли десяток своих, несерьёзно. Любое государство магов с источником использует серьёзных специалистов не только в области обеспечения безопасности, но и в диверсиях, шпионаже, тайных убийствах. Иначе на Юкане просто не выжить, подрежут руководство, или информацию, или ценных магов, и по итогам цикла взорвёшься.
        - Но ведь вроде поймали пару метаморфов?
        - Поймали, и что? - пожал могучими плечами Марио. - Ну, прикидывались они местными жителями, им нетрудно, метаморфы и так выглядят как местные. Да ты, Джейх, их без подготовки от жителей Серёдки не отличил бы! Две руки, две ноги, голова, глаза, всё как у людей, и размножаются так же.
        - Отличил бы, - уверенно заявил я.
        - Мм… по одежде? Нет, платья, рубахи да штаны такие же. Ну, мода другая, так ты всё равно в ней ничего не понимаешь. Поведение? Тоже не то. Разговор? Общий, определённой степени неумелости, таких и на Серёдке полно, приезжих.
        - Да, в этом сила метаморфов, - хихикнул я, - они выглядят как люди и ведут себя как люди.
        Марио моего юмора не понял, нет в местном фольклоре баек о летающих тарелках или инопланетянах. Даже если бы прилетели, максимум, что подумали бы местные: «Эти маги совсем с ума сошли!» - и дальше в зависимости от области, в которой зелёные человечки решили бы налаживать контакт. В некоторых вполне могли бы и вилы в бок воткнуть, не разбираясь, кто такой.
        - И мы в этом уже убедились, - серьёзно кивнул Марио, - в прошлом цикле.
        Конечно, едва не состоявшаяся гражданская война - не тема для шуток, но и особой грусти-ненависти я не испытывал. Может, парням Этторе обидно за честь ведомства или за потери, понесённые при штурмах, но их промах - это только их промах. Не я же проморгал метаморфов.
        - Но ты так и не сказал, как отличил бы.
        - А как их вообще отличают? - задал я встречный вопрос, над которым, надо сказать, никогда не задумывался.
        - Проверяют на магию: если метаморф прикидывается каким-то магом, то его просят продемонстрировать эту школу.
        - Дай угадаю, - ухмыльнулся я. - Поэтому метаморфы всегда прикидываются обычными людьми, а роль магов играют завербованные ими маги?
        - Не всегда, - уклончиво ответил Марио. - Но чаще всего да, притворяются людьми. Если метаморф захочет спрятать свою магию, то он её спрячет и будет притворяться обычным человеком.
        - Маги скрыта?
        - Иногда помогает, но на этом можно поймать только неопытного, молодого метаморфа. Не забывай, у них источник, и они как-то пережили прошлые циклы, и, значит, опыта в прятках хватает. Ловят же их обычно на косвенных признаках, внезапных проверках, когда от испуга, например, непроизвольно проявляют свою силу. Пробы крови, кожи, в общем, нерегулярная медицина.
        - Как-то не слишком обнадёживающе, - почесал я нос.
        - Потому что так оно и есть. Уверенной методики противодействия так и не было создано. Резко внедриться они, конечно, не смогут, но если повторят свой фокус с медленным проникновением, то, скорее всего, у них получится. И они уже проворачивали нечто такое, где-то в пятидесятых циклах, но там случился так называемый конфликт девяти, и метаморфы еле лапы унесли. Решили, значит, повторить старую наработку, и ведь почти получилось!
        - На новое внедрение у них времени не хватит, не так ли?
        - Точно! Меньше ста лет до окончания всего! - воодушевлённо воскликнул Марио.
        - Жалеешь, что не доживём?
        - Есть такое, - снова приугас командир и откинулся в кресле. - Было бы интересно посмотреть, чем вся эта свистопляска завершится. Но ты так и не рассказал…
        - А ты упорный, командир, - хохотнул я. - Датчики разницы энергий, то есть магии, вот и всё. Пусть они в состоянии скрыть свой ранг и то, что являются магами, от других, но энергия-то никуда не девается. Числится человеком, фонит как маг? На проверку его! Свежеиниции-рованный? Пусть покажет магию и ранг, точнее, даже не так. Свежеинициированный не сможет скрыть свой ранг, не так ли?
        - Вообще-то в каждой школе есть заклинания, не только определяющие ранг и магию собеседника, но и скрывающие собственные. Но новичок да, такого не сможет.
        - Меня почему-то такому не учили.
        - Да некому было, - махнул рукой Марио. - Такое сокрытие обычно в первой пятёрке идёт и передаётся, что называется, от отца к сыну. Да и все эти самодельные наработки не слишком устойчивы, могут исчезнуть в любую минуту, вот и не пользуются. Это Источниковым хорошо, им сразу выверенные заклинания дают, готовые, на блюдечке. Так что сильно не переживай, даже если бы и было кому тебя научить, ты, скорее всего, нечасто использовал бы такое заклинание. Как и все мы, собственно.
        - Да уж, успокоил, - проворчал я.
        Тем не менее поход на Южный припомнился сразу. Никто особо даже не заикался, чтобы пробраться под скрывающим заклинанием, притворившись обычными людьми. Видимо, и вправду ненадёжная фишка. Но сам факт, что какие-то стандартные приёмчики местных прошли мимо, назил сознание и лишал покоя. Как-то мне даже такое в голову не приходило. Собрал и усвоил все материалы по техномагии, что были в Серёдке, и успокоился.
        - Так чего мы ждём, командир? Ты тоже на вопрос не ответил, - подколол я Марио.
        - Ждём мы, - вздохнул Марио, - и крепим оборону. Ещё пара дней - и начнётся патрулирование местности. Если жители Оринии и стоящие за ними маги решат не лезть, то водные начнут расширять зону воздействия. Рейды вдоль побережья. Рейды вглубь страны. Рейды в промышленные районы с уничтожением всего, что шевелится.
        Приплывут ещё транспорты с подкреплениями, подтянется флот, поэтому медлить не в интересах западных.
        - А они об этом знают?
        - Конечно, парочка шпионов подслушала наш разговор и унеслась вдаль докладывать.
        - Не слишком явная подстава?
        - Тем, что из десяти соглядатаев выжили только двое, чудом сумевшие выбраться по тупиковому ходу под землёй? Нет, конечно, - спокойно ответил командир. - На самом деле ничего такого не будет. Сплавают водные пару раз на местных корытах, пограбят, пожгут, больше шума, чем дела. Нет подкреплений. И не будет, потому что не хватает людей и магов. Были бы люди, от Серёдки тоже приехал бы минимум батальон для участия в добыче ценностей. На самом деле всё это шум, гам и показуха для выманивания этого чёртова Двууха.
        - Так он - координатор мирового сопротивления? Организует всех на борьбу с водными, так получается?
        - Нет, не так, - рыкнул Марио, - но доля правды есть! Информация расходится от метаморфов, и водные, да и мы вместе с ними, помаленьку проигрываем противостояние! Не добили вражескую шпионскую сеть, не дожали и у нас, и у водных, и теперь информация хлещет водопадом.
        - Тогда Двуух.
        - Да, он координировал и управлял обеими сетями, он точно знает, где архив с полными данными на всех внедрённых, завербованных, запуганных и хрен знает каких ещё шпионов, шлющих информацию. Метаморфы решили, что одно заклинание сегодня лучше, чем источник завтра, и теперь продают информацию и перекинули своих агентов на контакт с другими государствами, в общем, это дело надо заканчивать.
        - Теперь я, как особый секретоноситель, не должен попадаться в руки врага?
        - А, - Марио сделал отмахивающийся жест, - ты и без того столько знаешь, что в руки врага лучше не попадаться. Да и клятву о неразглашении давал, значит, и этот секрет убережёшь. Или врагов подорвёшь.
        Помимо просто смерти от нарушения у клятвы о неразглашении - недавней разработки Серёдки, и десяти циклов не прошло - существовал и второй режим. Можно было намеренно собраться разгласить пару важных секретов, чтобы твоё тело превратилось в бомбу. На поле боя методика оказалась не слишком эффективной, а вот в шпионаже решили применять. Мол, притвориться согласным на сотрудничество, собрать вражеских шишек побольше, ибо секреты важные, и взорвать их вместе с собой.
        Немного наивно, конечно, да и отчёт об эффективности составлять некому.
        - Отсюда и такой ажиотаж вокруг миссии?
        - Отсюда такой состав, - проворчал Марио, - иначе не собрались бы мы все вместе. И не только мы.
        - Ты о чём, командир?
        - Да так, ещё один секрет из разряда перестраховщиков. Хотели собрать команду лучших единичек, еле Этторе уговорил, он в своём стиле.
        - Сломал пару столов и снёс стену?
        - Вроде того. На него ещё ответственность за такие дела хотели повесить, да Этторе бумагу предъявил времени последнего перемирия. Все двенадцать глав подписали план по сотрудничеству с водными, явный и открытый. Так что теперь у нас и выхода-то особого нет. Или маги воды побеждают, или нас съедят вместе с ними.
        - Как-то немного опрометчиво это всё было, - согласился я со вздохом.
        - Так обстановка располагала, едва все не погибли, паника, беготня, метаморфы под боком, вот начальство слегка того, запаниковало. Приняли программу, ринулись в атаку, и знаешь что? Если бы дожали шпионскую сеть метаморфов, то сейчас расклады были бы со-овсем другие. Флот водных царил бы на море, а Серёдка непрерывно что-то захватывала бы, обогащалась и слала дивизии и полки на новые завоевания. Пусть у нас не слишком много людей по сравнению с Юканой, но на такое дело добровольцы сбегались бы толпами.
        - И гибли ими же, - добавил я.
        - Не важно, - отмахнулся Марио, - и так гибнут толпами, прямо сейчас, в эту секунду. Сбегают за линию Гоффредо, а кто поумнее, просто удирает на материки, и желательно подальше от магов. До Серёдки это волна долетает только брызгами, водные основную массу у себя оставляют.
        - Э-э-э… разве проблема шпионажа…
        - Да нет, - перебил Марио, - проблема есть, но новоприбывших на острова-крепости водных не пускают. Шпионы же на этих островах засели. Водные и рады были бы обойтись без помощников-людей, да не могут, невместно могучим магам самим себе трусы и портянки стирать.
        Тут мы оба расхохотались, ибо снобизм Источниковых давно служил темой для анекдотов и шуток на Юкане.
        - Разве нельзя засекретить, поставить ограничения на доступ к информации, ну что там ещё делается?
        - Можно, и водные довольно успешно проводят контрмеры. Проблема в том, что они не могут заменить всех доверенных людей, вообще всех людей на своих островах. И не могут полностью закрыть и изолировать свои острова. При том размахе операций, который был задан изначально, провал каждой пятой операции - это провал всего. Водным удалось, насколько мне известно, ограничить шпионов настолько, что проваливается только каждая десятая операция. И вместо поражения водные и мы теперь медленно сползаем, и если это не остановить, не переломить ситуацию, то нас просто возьмут на измор. Лет через пять, но возьмут, момент для коренного перелома упущен.
        - Так водные возлагают надежды на то, что оттянут время до конца цикла? - удивился я. - Ликвидация шпионов?
        Марио пожал плечами с видом «я-то откуда знаю?» ипрошептал:
        - Кто поймёт этих магов с источником?
        Глава 10
        Никто в гости так и не пришёл, ни в тот день, ни на следующий, да что там, всю неделю мы просидели в тишине и спокойствии. Водные развлекались ловлей шпионов и усилением обороны и переделывая захваченные в гавани Медхайва кораблики. Если не ошибаюсь, они мастерили брандеры и корабли-камикадзе на свой, водный манер. Понятно, ни взрывчатки, ни вообще ничего такого на корабли они не ставили. Переделывали мачты, такелаж, закачивали какую-то специальную воду в трюм и так далее.
        Риккардо наблюдал за портом, так что ему и отчёт писать, пусть дальше умные головушки думают. Или подшивают отчёт в архив со словами «Эта методика нам известна». Парадоксально, конечно, но вот эта невозможность воспользоваться чужой магией серьёзно снижала у местных интерес к подглядыванию и распознаванию чужих техник. И одновременно, как обратная сторона медали, маги не стеснялись демонстрировать заклинания, которые, надо заметить, обычно сводились к нескольким жестам и паре слов.
        Упрощённая модель магии, надо полагать, с тех незапамятных времён «создания мира». С большим удовольствием почитал бы хроники того времени, когда представители всех ста направлений магии были живы и здоровы и готовились вцепиться друг другу в глотки. Наверняка тогда и храмы всех божеств действовали, и можно было бы выцепить, хотя бы намёком, какому техносу приносить в жертву роботов. Я не отказался бы от стандартной базы заклинаний, например, а то, по большому счёту, всё узнанное о техномагии сводилось к одному: чем лучше ты представляешь работу механизма, тем лучше сможешь его воплотить при помощи техномагии. Поэтому многие фишки, обыденные - некогда обыденные - для меня, местным представлялись этаким откровением.
        Там, где ты не представляешь работу, всегда можно обойтись воображением, только работать будет на порядок хуже - тянуть энергию, ломаться и так далее. Или вообще всё не заработает, иногда даже воображение не помогает. Но сейчас моё воображение направлено в другую сторону. Точнее, вперёд и вниз, на идущую впереди Симону.
        Неделя прошла. И роботы давно починены, и оборона укреплена. И у нас появилась масса свободного времени. Пока мы были на контракте, со свободным временем было всё плохо, зато после получения гражданства стало слишком хорошо. Не надо постоянно тренироваться или возиться с Халком, что в моём случае одно и то же, не стояли над душой инструкторы или ведомство Этторе, казалось бы. Но мы по привычке продолжали тренироваться, я ещё сильнее налёг на разработки, и какой там отпуск, постоянно в делах и заботах. Сейчас, в сущности, тоже следовало бы обкатывать и облётывать бумер да лепить из терминаторов тройку - пятёрку мегаавтоматов, чтобы брать размерами.
        Но внезапно всё свободное время оказалось уделено Симоне.
        Её тощий вид, с едва ли не торчащими наружу рёбрами, ножками-спичками, грудью едва ли первого размера и росточком метр тридцать, как уже говорил, вызывал ассоциации с жертвой концлагерей. Да и я сам уже далеко не мальчик, чтобы возбуждаться на любое обнажённое женское тело, но Симона внезапно отнеслась с пониманием к проблеме. Спустила с меня штаны, вцепилась, как голодный в тарелку супа, и притом довольно умело. Не успел я опомниться, как она уже скакала на мне.
        Говорят, после тридцати в женщинах просыпается самая страсть, и Симона на все сто соответствовала этому. Она была готова всегда и везде, при этом не стеснялась использовать не только магию - одна лишь поза «шестьдесят девять» ввертикальном положении чего стоит, - но и мозги. Не знаю уж, чего там в этих самых мозгах перемкнуло, но она всерьёз нацелилась на меня и, соответственно, всерьёз подошла к проблеме возбуждения.
        Возможно, в другое время, в другой обстановке это не прошло бы, но здесь у нас образовалось много свободного времени. Слишком много. Она, как клещ, вцеплялась в любую оговорку, вытаскивала пласт информации, пробовала новые позы и образы, тут же или подготовившись, как, собственно, и сейчас вот, в продолжение банкета. Платье из разряда «демонстрируем обнажённое тело в неожиданных местах», лёгкий, нет, наилегчайший парфюм, уж не знаю, где она его раздобыла, и обещание большого сюрприза. Завтра выдвигаемся вглубь материка совать руку в осиное гнездо, и Симона тут же объявила, что это повод для ужина с продолжением.
        Зачистив Медхайв, водные и их солдаты озаботились и вопросами санитарии и гигиены. В процессе изъятия ценностей вся еда изымалась, а всё, что могло испортиться, загнить и завонять, выбрасывалось. Затем маги прогнали пару волн по улицам, смывая весь мусор. Трупы захоронили за пределами стен, собак и кошек перебили или выгнали, а всякий домашний скот и без того пасся за пределами города. Также была организована «полевая» канализация взамен уничтоженной, и город ещё раз дополнительно отмыт от мусора, фекалий и прочего.
        В результате Медхайв превратился в нечто странное. Чистый город, но без жителей, хотя со стоящими на перекрёстках дозорными или автоматами. Выбитые местами двери и узкие окна вносили лёгкий диссонанс в картину, но не более того. Водные явно не собирались терять наличный состав от болезней или дизентерии и поэтому поддерживали чистоту, как могли. Медиков было мало, подкреплений войсками не ожидалось, и водные берегли каждого солдата, во всяком случае, мне так показалось.
        В прошлый раз Симона выводила меня в город потрахаться в местном дорогущем борделе, в котором пираты не только спускали пар, но и всю добычу за одну ночь. Персонал то ли разбежался, то ли солдаты его перебазировали поближе к временным казармам, но мне всё равно не слишком понравилось. Вся эта вычурная роскошь и зеркала и, самое главное, мысль о том, что тут и до меня побывали толпы, не слишком-то способствовали процессу.
        Теперь, правда, далеко идти не пришлось, буквально полквартала от моего временного жилища на краю города.
        Весь этот район неофициально считался нашим, принадлежащим магам Серёдки. Не знаю уж почему, но Марио не стал селиться рядом с водными, просто ткнул рукой, мол, занимаем район, и всё. Причём наши районы находились в противоположных концах города, что наводило на параноидальные мысли. Тем не менее маги воды не возражали, мы аккуратно зачистили район, расставили железных караульных и сигнализацию и зажили более-менее спокойно. Пытались пролезть какие-то террористы-партизаны, но были пойманы и уничтожены.
        Симона, периодически демонстрируя отсутствие нижнего белья и делая вид, что это всё ветер, вела меня, как внезапно стало понятно, к собственному временному жилищу. Да, мы все поселились отдельно друг от друга, каждый под своей охраной и сигнализацией, и все по настоянию Марио. Чтобы, значит, враги не накрыли нас одним ударом. Зато можно было ходить друг к другу в гости, петь серенады под балконом и заниматься прочими романтическими благоглупостями.
        - И в чём тут пышность и оргия? - не удержался я от глупого вопроса.
        - Увидишь, - изобразила Симона похотливую улыбку.
        Честно сказать, никогда женщины за мной не бегали и меня не добивались, пытаясь проложить путь к сердцу одновременно с двух сторон: едой и сексом. Поэтому поведение Симоны настораживало и, опять же, вызывало приступы паранойи. Если бы не просьба-приказ Марио, хотя, надо заметить, в последние дни Симона добилась определённых успехов. Её вид уже не вызывал подсознательного желания накормить и поинтересоваться, из какого детского дома она сбежала.
        Сняв охранное заклинание, Симона сделала приглашающий жест в сторону зала.
        Вид накрытого стола с горячими блюдами, разлитым по бокалам вином и какими-то ароматными свечками, вызвал у меня противоречивые чувства. Во-первых, хотелось побиться головой о стену с мыслью о том, что творческое переосмысление моих слов Симоной - это кошмар. Во-вторых, проснулась паранойя, заявившая: «А кто всё это приготовил?» Симона последний час была со мной, не отходя ни на шаг, так что вопрос был более чем актуален. Да и в прошлые визиты я не видел, чтобы кто-то посторонний был в особняке Симоны.
        Все мы, кто вошёл в первую тройку рангов, становились немного подозрительны и параноидальны, но у тех, кто постоянно выезжал «в поле», это развивалось в геометрической прогрессии. Не говоря уже об интуиции и нежелании оставлять спину без защиты. И чтобы после такого Симона пустила кого-то в своё жилье да доверила готовить еду?..
        Симона появилась спустя несколько минут с хитрой улыбкой.
        - Ну что же ты стоишь, дорогой? Еда остынет! И вино попробуй!
        - И кто всё это готовил? Только не говори, что ты в развалинах одного из домов нашла забытую хозяевами служанку, которая охотно согласилась помогать тебе и выполнять все прихоти, лишь бы свалить из этого места.
        Симона очень мило покраснела и приложила палец к губам.
        - У меня мысль рассказать тебе одну историю, но я решила, ты не поверишь.
        - Тогда жду объяснений, - нахмурился я и сложил на груди руки для пущего образа.
        - О Юкана, дай мне сил! - воздела руки Симона. - Я - магесса первого ранга, сделала всё на расстоянии, телекинезом. Поверь, мне не трудно!
        - Верю, - немного растерянно ответил я.
        Её накидка, когда она поднимала руки, сползала с плеч и на мгновение распахнулась, показывая, что под ней ничего нет. Но Симона тут же её запахнула и лукаво посмотрела на меня. Понятно, стриптиз с использованием магии, только шеста не хватает, на котором Симона точно смогла бы крутиться параллельно полу, опять же за счёт магии. Снова последствия моих обмолвок и неосторожных слов. В местной культуре, ну, насколько я успел оную изучить, любовь и мирное время воспевались только так. Мирная жизнь, семья, глубокая преданность супругов, страстная любовь до гроба - на Земле тоже такого добра хватает, целые пласты литературы и классики. Но при этом смыслового пласта о том, что до свадьбы никакого секса, и о заключении брака на небесах, не было в связи с отсутствием христианства. Но культ «найди свою половинку и живи с ней до смерти» был, и сейчас Симона явно решила, что нашла свою половинку. И пошла в бой, не брезгуя ничем, ибо понятие «сиди, девица, смирно в своей светёлке» здесь тоже отсутствовало, а термин «сексуальные извращения» так и не возник. Постоянная война и общий ритм жизни делали своё дело,
не было возможности лежать на боку и лениво предаваться излишествам и извращениям.
        Это я говорю к тому, чтобы было понятно, что, с точки зрения местных, Симона не делала ничего предосудительного. И сама она не терзалась моральными и нравственными проблемами, а просто шла к цели, как её видела и понимала. Меня же такая настойчивость опять повергла в лёгкое уныние. То есть Симона-то, может, и видела во мне мужчину своей мечты, да я не видел в ней такую женщину. И сама обстановка - завтра в бой, враги вокруг, а Симона решила оргии устраивать - наводила на мысль, что надо уносить ноги. Не в буквальном смысле, скорее в метафорическом. Мало ли что там Марио обещал по возвращении. Сам бы здесь посидел, раз уж так для общего дела надо.
        - Что дальше? Горячащие кровь танцы под бодрую музыку? - спросил я Симону.
        - Я хотела, да, но не нашла здесь музыкантов. Разве что твои автоматы нам сыграют.
        - Нет, этого они точно не умеют! - рассмеялся я.
        - Я всё понимаю, Джейх. - Симона села напротив и подалась вперёд, наваливаясь грудью на стол. Понятно, что там и наваливаться было нечему, но, в общем, её грудь соприкасалась со столешницей. - Всё понимаю, - грустно повторила она. - У тебя есть Агнесса, она моложе и красивее меня, а со мной ты спишь из жалости.
        - Эргкхм, - подавился я.
        Удар невидимого телекинетического щупальца выбил застрявший кусок.
        - Но поверь мне, - печально продолжила магесса, - я отдала бы жизнь за тебя и охотно провела бы эту самую жизнь рядом с тобой, ничего не требуя. Просто поддерживая, защищая тебя, радуясь твоим успехам.
        - Это… неожиданно, - заявил я после паузы и глотка вина. =И с чего бы вдруг такая страсть?
        - Сама не знаю, - пожала плечами Симона. - Но когда я увидела тебя там, в кабинете Этторе, меня будто молнией пронзило. Как я раньше не замечала, что ты красив, надёжен, могуч и воплощаешь в себе всё то, что я так долго и бесполезно искала в других? - Произнося это, Симона откинулась на спинку стула, накидка разъехалась, обнажая маленькие грудки. Лёгкая улыбка, лукавый взгляд - и накидка запахивается. - Понимаю, я не твой идеал, но если бы мы могли пройти по жизни вместе, то…
        - Стоп, погоди, Симона, - перебил я. - Ты же понимаешь, что такие вещи не решаются вот так сразу? Мы же не подростки, у которых гормоны из ушей лезут, чтобы поспешно решать такие вещи? Ты задумывалась над этим?
        - Конечно, - безмятежно ответила Симона, закидывая ногу вверх и поправляя чулок. - Меня всё устраивает. Можем съехаться на какое-то время, поживём вместе, посмотрим друг на друга… Так вроде в вашем мире делают?
        - Да, - растерянно ответил я, - но опять же больше молодые пары.
        - Так мы и месяц вместе не провели, - улыбнулась Симона, - чем не молодая пара?.. Ладно, ладно, Джейх, не сердись! Я всё понимаю, моё предложение прозвучало. Думай, не тороплю тебя. Но завтра нам в бой, и я хотела попросить тебя об одолжении.
        - Э-э-э… - Я многозначительно обвёл взглядом обстановку. - Вроде же и так?
        - Я хочу, чтобы всё было как ураган! - И, ещё раз сверкнув телом, она достала откуда-то снизу две свечи.
        - Это то, что я думаю?
        - Да, - очень широко улыбнулась Симона. - Самые лучшие!
        Любовные свечи, ещё одно творение местных алхимиков. Нужно зажечь и вдыхать дым как можно глубже, после чего к вам придёт гормон. Ходили на эту тему забавные армейские байки, в основном сводящиеся к тому, что вместо любимой девушки дым вдыхал кто-то другой, начиная с командира и заканчивая лошадью. Армейский юмор, что с него взять? Откуда Симона взяла эти свечи, тоже понятно, опять бордель ограбила. Насколько я помню, вдохнуть дыма с полной свечки - это на трое суток непрерывного секса с полным отключением мозгов.
        - Я не прошу большего, четверть свечи, и всё, - потупила взгляд Симона. - На миссии у нас вряд ли будут время и силы на тесное общение, и потом тоже. Но… - Она оборвала себя, сделав неопределённый жест рукой.
        Плечо при этом обнажилось, и мне захотелось пошутить насчёт стриптиза. Понятно, она жаждет страсти для самообмана, и голос Марио шепчет в левое ухо, что, мол, давай, Джейх, засади по полной, для дела полезно! Но голос в правом ухе уверяет, что потом будут последствия. Несмотря на декларируемое смирение и готовность следовать за мной по жизни, Симона всё же перворанговая. В какой-то момент всё может закончиться отнюдь не свечками, тем более что телекинетику-единичке мне нечего противопоставить. Не стоило мне во всё это ввязываться изначально, остаётся только верить в обещание Марио.
        - Хорошо, поджигай, - разрешил я, решившись.
        Симона сразу засуетилась, почти уронила накидку, подняла, зажгла свечи.
        - Давай вместе! - скомандовала Симона. - И вдо-о-ох!
        Глава 11
        Выслушав мой рассказ с опущенными подробностями оргии, Марио почесал подбородок и сказал:
        - Понятно. Как и ожидалось, теперь она хочет свить семейное гнездо.
        - О-о-ожидалось?! - От удивления я даже немного заикнулся. - Вы знали и ничего не делали?
        - Да ладно, Джейх, не кипятись, ну, пролюбили вы друг друга всю ночь напролёт, что, теперь из этого трагедию делать?
        - Ага, ноги гудят, поясница болит, не говоря уже о рабочем органе, но не это главное, - поморщился я. - Где гарантии, что в следующий раз она меня, скажем, в подвал не запрёт? Чтобы я не сбежал и не мешал ей ходить замуж по три раза за день?
        - Да ладно, не преувеличивай проблему, пообещай на ней жениться по возвращении и наслаждайся любовью зрелой женщины.
        - Где ты там зрелость увидел, кожа да кости, - проворчал я. - Блин, на пятом десятке жизни.
        - Вот именно, Джейх! - Марио стукнул кулаком по столу. - На пятом десятке, а жалуешься, как подросток, который ещё ни разу не целовался! Всё, закрыли вопрос! На миссии нам нужна была хорошо удовлетворённая Симона, и мы её получили. С жалобами закончили!
        - Но…
        - Закончили, Джейх! - рыкнул Марио, вставая. - Не ставь под угрозу общее дело из-за того, что у тебя на кого-то не сразу встаёт… Так, народ, заходим, заходим, не стесняемся, время вершить историю!
        Остальные маги отряда и Гвидо с неизменными близняшками зашли в комнату, которую Марио приспособил под рабочий кабинет. Командир расстелил на столе карту Оринии с обозначением примыкающих государств и начал показывать и рассказывать.
        Территориально Ориния представляла собой трапецию, широким основанием выходящую к морю, а узким упирающуюся в скальный массив, или хребет. В общем, в горы, огромную такую искусственную горную гряду, разделяющую Оринию и владения магов земли. С севера же Оринию ограничивали безлюдные земли, даже, скорее, просто безжизненные земли. Подозреваю, последствия какого-то из экспериментов магов земли, только они никогда в этом не признаются. Огромный шрам пустошей доходил едва ли не до середины Западного материка. За пустошами находилось государство метаморфов, тоже использовавшее пустошь как естественную границу.
        - Итак, мы вот здесь, - указал Марио на нижний угол трапеции, - в городе Медхайв. Столица Оринии, город Палпест, находится вот здесь. - Его палец переместился почти в центр трапеции. - В рамках начальной задачи по отвлечению маги воды выделяют две рейд-группы. Одна пойдёт вдоль побережья, с юга на север, топя все корабли и пугая население. Вторая - вдоль хребта, делая вид, что изучает проходы и подступы к магам земли.
        - А они там есть? - уточнил Гвидо, разглядывая карту.
        - Скорее всего, нет, - ответил Марио. - Почти уверен, маги земли организуют проход тогда, когда им нужно, но при этом конфигурация скал и ущелий диктует места, где это делать удобнее всего. Маги земли не дураки, зря тратить энергию не будут и также, раз они не дураки, поймут, зачем рейд идёт вдоль скал. Точнее, будут думать, что понимают, но нам это на руку. Также в окрестностях Медхайва начнётся патрулирование и выжигание непокорных деревень и сёл. Раз противник не идёт к нам, будем пользоваться преимуществами положения.
        - Наша цель? - спросил Лусио, вглядываясь в карту. - Пойдём с первой рейд-группой и потом дёрнем через пустоши к морфам?
        - Нет, - ответил за командира Гвидо. - Наша цель - столица Оринии. Двуух находится там уже полгода и не собирается менять местоположение, так докладывают агенты. Именно поэтому стала возможна экспедиция, и поэтому мы пришли в Оринию с претензией на уничтожение флота и пиратов. Нам предстоит совершить незаметный и дерзкий набег на Палпест, и сделать это быстро, то есть по воздуху. К сожалению, неизвестно, сколько всего метаморфов находится в Оринии и сколько из них умеют превращаться в птиц.
        - Нам известен минимум - та стая, что напала при штурме Медхайва, - заметил Марио. - Для верности можно удвоить их число и исходить из него.
        - Даже если считать, что то нападение было жестом отчаяния и они бросили в бой всех летунов, всё равно предложенная точка зрения имеет смысл, - согласился Гвидо. - Лучше перестраховаться, чтобы наверняка проскользнуть незаметно.
        - Ну, заметят они нас, и что? - фыркнула Симона. - Прибьём их на месте или опередим, разве они успеют сообщить в этот ихний Палпест?
        - Определённый риск есть, - нахмурился Гвидо. - Нам необходимо исключить риск на стадии подготовки. Вот после захвата Двууха можно и подраться, точнее, придётся драться, ибо без шума там не обойдётся.
        - Давайте рванём зигзагом, - предложил я. - Пролетим над морем, вряд ли там сильные патрули, и можно пройти невысоко над водой или, наоборот, забраться за облака, чтобы визуально не отследили. Достигнем к утру пустоши, выроем убежище и отсидимся в нём. Как стемнеет, зайдём на Палпест с северо-запада. Вряд ли метаморфы держат везде одинаковые силы, и вряд ли они патрулируют всё воздушное пространство. Может, они его вообще не патрулируют.
        - Чтобы проверить это утверждение, нужны наблюдения, причём, желательно, незаметные. Над столицей дежурит как минимум один метаморф, а где один, там и сотня, так что наличие патрулей очень даже вероятно. Возможно, они даже не воздух мониторят, а следят за дорогами, вдруг мы всей толпой побежим грабить, жечь и убивать. Собственно, задачи рейд-групп и сборщиков фуража по окрестностям Медхайва в этом и состоят - убедить всех, что мы пришли грабить и ослаблять флот и армию Оринии. - Гвидо провёл рукой по карте, будто оглаживая целиком Оринию.
        - Хорошая идея, - поддержал меня Марио. - Пусть дорога удлиняется, но риск обнаружения снизится. Может, нам пройти над горами? Там ещё безлюднее. Если не опускаться, то маги земли, надо полагать, нас и не учуют?
        - Это так, - согласился Гвидо, - но есть вероятность, что у них в горах стоят вторичные источники, и тогда наше присутствие, скажем так, будет замечено. Не то, что это именно мы, а что проявилась чужеродная магия. Для реализации такого варианта вторую рейд-группу надо усиливать магами воздуха и проводить комплекс отвлекающих мероприятий, вплоть до полноценных стычек на границе. На это у нас нет ни сил, ни времени. Но я согласен, что предложение Джейха заслуживает внимания.
        - Как вообще планировалось достичь столицы? - спросил Марио. - Ведь операция разрабатывалась?
        - Да примерно так же, - пожал плечами Гвидо. - Только по прямой, со снижением при обнаружении патрульных. Если двигаться вдоль земли, то мы их заметим раньше, чем они нас. Не спеша, в несколько подлётов, с финальным рывком, самым рискованным. Земли около Палпеста застроены и заселены гуще, чем в других районах, как обычно и бывает вокруг столиц. То есть финальный рывок всё равно будет с тем же риском. Это чтобы вы знали, что лёгкой прогулки не получится.
        Наши дружно расхохотались, ибо лёгких прогулок у нас не было практически никогда. Разве что в кабак «Дырявая бочка» вСерёдке.
        - Теперь, собственно, сама операция по захвату. Необходимо встретиться с одним из наших агентов, получить координаты Двууха и сразу же напасть. Легализоваться в Палпесте мы не сможем, максимум - это день отлежаться в убежище, но это на самый крайний случай. Лучше всего бить с ходу и тут же делать ноги. Двуух перемещается каждый день, и каждый день - новое убежище. Известны примерные координаты, и всё, система обороны его жилищ неизвестна, но она есть. С ним всегда один явный телохранитель, и неизвестно, сколько тайн вокруг, не считая наблюдателей.
        - Сидел бы у себя в метаморфии, - проворчал Лусио, - к чему такие сложности?
        - К тому, что если бы не цепь случайностей, мы о нём вообще не узнали бы. Он никогда не показывает лицо, так что внешность неизвестна, только телосложение. Среднего роста, волосы чёрные, вот и всё. Попытки подвести девушку провалились. Также есть мнение, что это подставная фигура, а настоящий Двуух спокойно и открыто трудится неподалеку дворником и в ус не дует. Конечно, дворником вряд ли, объёмы донесений и сеть агентов не располагают, но аналогия, надеюсь, понятна.
        - При этом Ориния подконтрольна метаморфам и земляным, и смысла в такой конспирации вообще нет, - задумчиво потыкал пальцем в столицу Марио. - Всё сильнее пахнет обманкой.
        - Скажем так, Двуух существует, это подтверждено из различных источников, и под пытками, и без них, и менталистами, и так далее, - вздохнул Гвидо. - Да, возможно, искомый объект - обманка, но тут уже придётся полагаться на техники экспресс-допросов и поднимать на ноги всю агентуру. Попытки зайти издалека провалились, так что придётся решать вопрос в лоб. Не буду утверждать, что если мы его не решим, то всё рухнет и мир расколется, но вопрос и вправду важный. Импровизация и действия по обстоятельствам - вот что нам предстоит. Если получится захватить архив агентов, то Двуух, собственно, и не нужен. Но наши разведчики не смогли внедриться, а лишь тронь организацию морфов, как шум будет стоять до небес. Поэтому у нас только один шанс, и шанс этот силовой. Ваша команда же специализируется на таких вещах?
        - Не совсем, но кое-что умеем, - ответил Марио. - Ещё не помешал бы план Палпеста.
        - Вы получите его после вылета, - отозвался Гвидо. - Планировка там несложная, а лишних вопросов и утечки хотелось бы избежать.
        - Подозреваете своих солдат?
        - Конечно! - неожиданно вспылил Гвидо. - Из-за чего, по-вашему, вся эта заварушка? Эта Ориния да сто циклов никому бы в [цензура] не упёрлась! [Цензура] бы порты пару раз, да и всё! Дело же всё в том, что люди, обычные люди шлют врагу донесения о наших операциях! Все тайные операции с привлечением только магов воды прошли успешно!
        - Ладно, ладно, - примирительно сказал Марио, - не надо горячиться, я только спросил. Согласен, вопрос был глупый, ляпнул не подумавши.
        - И я погорячился, - признал Гвидо, - просто все эти… - Тут он выдал длинную тираду на языке водных, из которого я знал только несколько ругательств. Одно даже прозвучало, что позволяло достроить общий смысл.
        Явно на мага воды давит своё начальство, требуя решить проблему или паникуя и дёргая волосы на голове от такого грандиозного промаха. С другой стороны, будь цель менее глобальна, например война один на один с теми же магами земли, водные не провалились бы. Это в условиях противостояния дюжине других магических государств, пусть даже половина из них пассивна, любой промах становится критичен.
        Успокоившись, уже предметно обсудили действия в Палпесте и несколько наиболее вероятных сценариев. Я вообще вдруг подумал, что этот Двуух сидит в другом убежище, а мужик в маске - лишь связной, курьер для отвлечения внимания, бегает туда-сюда и таскает циркуляры по усилению борьбы с шпионами. Но, как всегда, вылезало но. В отсутствие телефонов, Интернета и прочих телетайпов как-то же он должен поддерживать связь с агентами? Донесения на бумажных носителях надо же куда-то складывать и обрабатывать?
        Причина, по которой Двуух не сидел в официальном здании безопасников Оринии, понятна. Слишком на виду, да и видимость независимости должна сохраняться. Это нам, как самым умным, понятно, что всем вертят метаморфы и земляные, но простые жители искренне могут считать, что Ориния цветёт сама по себе. Оставался непонятен только смысл маски, хотя здесь я склонялся к версии командира: обманка и пустышка. Ты хватаешь ложную цель, маги морфов хватают тебя, капкан захлопнулся.
        Полагаться на экспресс-допросы после штурма здания в центре Палпеста как-то не хотелось, и тут меня осенило самоубийственной мыслью. Маги с источником - а Двуух, несомненно, из них, на такие должности не ставят людей, только магов - выбиваются из общего фона, и весьма заметно. Поставь рядом обычного мага и мага с источником, и датчик не перепутает, уровень энергий разный, проверено на водных. Так вот, там, где Двуух, ведь должны быть и другие морфы, не так ли? Следовательно, для датчиков это всё будет выглядеть как место сильной концентрации магии, и вряд ли таких мест в Палпесте много. Опять же, возвращаясь к аргументу об иллюзии независимости, значит, морфы и земляные там толпами не бегают. Дежурный морф в воздухе, скорее всего, один и прикидывается каким-нибудь местным альбатросом. Следовательно, нужно проверять места концентрации магии, и если одно из них совпадёт с нынешним убежищем Двууха, то можно с высокой степенью вероятности предположить, что там Двуух и прячется. Или принимает обманку, или ещё чего. Но скорее всего, будет несовпадение, и тогда надо аккуратно отработать по одному из них.
После чего, получив зацепки, выдвигаться уже по адресу. Источник источником, но с пытками у магов та же проблема, что и у остальных жителей Юканы. Переносят плохо, поддаются воздействию и так далее.
        Не исключено, что место концентрации будет всего одно, тогда сразу штурмуем. Если несколько, то надо исхитриться и взять языка, и дальше смотри пытки. В любом случае проблема - тот или не тот - вообще не стоит. Если используется обманка-человек, достаточно проверки датчиком, хотя там тоже не всё так просто. Но всё же это лучше идеи прилететь и сразу ринуться в бой с неясными шансами.
        Примерно так я и высказался, спровоцировав новую волну обсуждения. Надо сказать, Гвидо вначале не поверил, и я немного удивился. Потом сообразил, что информация о последних достижениях техномагии в моём лице не дошла до водных, и опять удивился. Вроде мы союзники, друг другу секреты передаём, а тут такая неосведомлённость. Нам все уши прожужжали о жизненной важности этой миссии для захвата мира, а главные союзники не в курсе наших ключевых возможностей, основы основ, альфы и омеги. Кстати, с датчиками можно было бы и напрямую в Палпест рвануть, воздушных патрульных засекли бы на общем фоне. Но ладно, безлюдными землями надёжнее, да и мягкая подушечка в Халке имеется. Из-за моей инициативы обсуждение затянулось. Марио тоже думал, что водные в курсе, и в результате такого недопонимания было потрачено ещё лишних три часа, все вымотались, устали и хотели есть. Также было решено, что мы пойдём с первой рейд-группой и потом улетим прямо с палубы корабля. Экипаж на флагмане проверенный, а остальным будет сказано, что мы вернулись в Медхайв. Всё равно рейд рассчитан на две недели, мы вернёмся или не
вернёмся, но в любом случае раньше, чем рейд-группа.
        Я настолько устал от всей этой говорильни, что просто завалился спать, решив проверить Халков завтра, перед отплытием. Всё равно без меня не поплывут, а десяти минут на сборы хватит. С такими мыслями я уснул, и совещание с говорильней мне аж приснились, пусть и в искажённом виде.
        Глава 12
        Лёгкая прогулка, приятный полёт на небольшой высоте, три дня в пути и - вуаля, наша бесстрашная группа незамеченной пробралась под стены Палпеста. Не так уж легко протащить группу из восьми магов и двух толстых роботов (новые модели Халка уменьшились в росте на полметра, зато на столько же раздались вширь) через всю страну, не пользуясь магией скрытности и не подняв общей тревоги.
        К сожалению, перелететь через невысокие стены столицы Оринии не получилось, торчала куча наблюдателей и бдительных охранников. То ли из-за нашего вторжения, то ли местный лейтенант любил костить стражу на посту, но они стояли, бдили и зорко всматривались в темноту. Не говоря уже о том, что над городом парили два метаморфа в виде птиц-скатов, огромных таких, распластавшихся в воздухе. При этом они наверняка на постоянной связи друг с другом, и, следовательно, надо их завалить быстро, одновременно и незаметно, что почти невыполнимая задача.
        Местность вдоль стены была расчищена, а мы сидели в ближайших, в полукилометре, к стене кустах и тихо обсуждали, что делать дальше. Гвидо настаивал, что нас поджимают сроки и что, мол, агентура водных не может каждый день «пасти» Двууха, потому как это быстро заметят и разоблачат, и после этого схватить уже никого не получится. Мне же требовалось взлететь над городом, чтобы попытаться найти скопления магии, а как это сделать, когда столько бдительных врагов вокруг? Тревога должна подняться, когда мы уже захватим Двууха после штурма, иначе провал операции.
        По уму стоило бы войти в Палпест с утра и спокойно выйти на контакт с агентурой, но вот беда - ни документов нет, ни Халка за местного не выдашь. Лицо ещё можно перекрасить, но почти квадратные габариты у местных не встречались. Да и на вопросы он будет отвечать таким металлическим голосом, что даже полный дурак догадается о нечеловеческой природе автомата.
        Пока Марио и Гвидо спорили, а остальные молчали, мне пришла в голову другая идея. Маги земли любят землю, да простится мне эта тавтология. Работая в Палпесте, они не могли не нарыть себе туннелей и ходов на все случаи жизни. Пусть мне не рассмотреть, что происходит в городе, из-за фонящей магией стены, но кто мешает мне исследовать землю под ногами? Явно же выход из потайного туннеля будет где-то в укромном месте, а не посреди чистого поля. Ну и никто не мешает нам прорыть туннель под стеной, хотя почти наверняка земляные его сразу почуют. Но также они почуют, если мы воспользуемся их ходом, и также почти наверняка обрушат его вместе с нами. Блин, да, здесь уловки с Южного не прокатят, состязаться с магами земли под землёй глупо.
        - Послушайте, что же ваши агенты ничего не приготовили? - шипел Марио.
        - Потому что они и так сидят в самом низу, только поэтому их ещё не зачистили, - шипел в ответ Гвидо.
        - Не операция, а дурдом, - вздохнул Лусио. - Почему мы не взяли с собой нормального телепортера?
        - Потому что их всего неизвестно сколько на Серёдку, и за любую попытку разузнать о них тебя сразу возьмут под ручки парни Этторе и отведут в глухой подвал, где будут долго пытать, - ответил я в тон Лусио.
        Гвидо и Марио продолжали спорить, мы зевали и обменивались репликами. Идей никаких в голову не приходило, кроме бессмертного - пройти по канализации. Имея трёх магов воды, можно было свободно сделать такое, да только канализация в Палпесте уходила куда-то вниз. Не знаю уж, что за подземную пустоту они там заваливали и не боялись ли они провалиться однажды всем городом в озеро отходов, но наружу, за стены канализация не выходила. А соваться под стены с учётом магии земли никто не собирался.
        Но, в конце концов, светлые головы командиров придумали выход, хотя, положа руку на сердце, могли бы и заранее о таком варианте подумать. Конечно, везде рассматривался дерзкий бросок в Палпест по воздуху, но «гладко было на бумаге». Хорошо теоретизировать, не видя реальных условий, а как увидели, что-то никто уже о дерзости и натиске не заикался…
        Маги воды, построившись треугольником, начали свои шаманские танцы. Вот пойми, то ли у них магия такая, то ли для совместного каста им нужны синхронные танцы?
        Они крутились, вертелись и делали плавные жесты руками, а Лусио поддувал, смешно выпячивая губы. Свежесоздан-ный туман, густой настолько, что не было видно собственных рук, стремительно наползал на Палпест.
        Что характерно, никто особо не встревожился, только подключили звуковую сигнализацию - перекрикивания и удары колотушками. То есть при всей бдительности нормальную магическую атаку на Палпест давно не проводили. Или проводили, когда силой сгоняли три государства в одно, но там использовались другие методы. В общем, никто не заподозрил, что туман создан магией, и не стал бить в набат.
        Мы взмыли в небо, я верхом на одном из Халков, Лусио и Симона по бокам. Туман накрыл весь город, теперь предстояло убрать верхних стражей и осмотреться. Для пущей незаметности пришлось притвориться огромным облаком. Сидящая на втором Халке Дзета бесстрастно наколдовывала облако, и мы, подгоняемые ветром Лусио, приближались к одному из метаморфов. Было решено сначала завалить одного, а потом быстро расправиться со вторым, чем пытаться ухватить обе цели сразу.
        При нашем приближении метаморф опустился ниже, чтобы не терять обзора на туманность под нами. Шпили зданий и опорные башни торчали из переливающегося и будто дышащего озера тумана. Неизвестно, сколько продержится туман, но сейчас весь город реально ослеп. При этом создатели тумана в нём отлично ориентируются, карты города у нас есть, и теперь у нас на короткий срок преимущество. И надо успеть его реализовать, пока противник не опомнился.
        Из облака вылетели три специальных гарпуна, заточенных на пробитие чего угодно. Обычные железки, надо полагать, просто отскочили бы от чешуи морфа, но эти вонзились и пробили, сразу выпуская зацепы. Полумагическая лебёдка зашумела, подтягивая птичку, а Симона, сцепив пальцы, не давала морфу раскрыть рот. Всё прошло беззвучно, быстро и тихо, а едва тело морфа вошло в облако, как Дзета стегнула его водяной плетью и раскроила ему голову, моментально убив морфа.
        Лусио уже выдувал новую порцию ветра, колебля облака и туман под нами.
        Пусть мы убрали одного патрульного беззвучно, ещё оставался его напарник. К счастью для нас, он, видимо, решил, что убитый заскучал и решил подурачиться с облаком. Этому способствовало то, что мы демонстрировали труп морфа, делая вид, что он летит. Подвесили под облаком на тросах, а Симона принудительно шевелила тело, запуская хаотичные волнообразные движения. Вблизи всё это не прошло бы, но на средних дистанциях сработало, и второй морф не успел и пикнуть, как Халк его загарпунил, а Дзета, уже не скрываясь, шваркнула двумя плетьми, рассекая птичку на три части. Симона подхватила части, и тут же накатило наше искусственное облако.
        Теперь можно было «осмотреться», выискивая места концентрации магии. Туман водных задавал аномально высокий фон, отсекая от регистрации все бытовые заклинания, ловушки, стены. С таким фоном любое превышающее его по энергии место можно было смело маркировать как скопление магов с источником. Теперь предстояло немного покружить над городом, а второй половине команды под прикрытием тумана преодолеть участок до стены, забраться на неё, проскользнуть мимо стражи и углубиться в город. Найти резидента или агента и выяснить у него подробности и потом уже идти на встречу. Сначала с нами, затем с Двуухом.
        Оставался ещё риск, что такой густой туман встревожит противника, но с этим уже ничего нельзя было сделать. Зато мы смогли тайно проникнуть в город, убрать наблюдателей и спокойно осмотреться. Преимущества налицо, и Халки отработали нормально. Жалко, я не взял с собой бумер, можно было бы подвесить его в воздухе, имитируя морфа-наблюдателя, но такой вариант в изначальном теоретизировании не рассматривался. Как обычно, все мы оказались крепки задним умом, и что толку теперь вздыхать, что что-то не предусмотрели и не предвидели? Самоуверенность и заносчивость взяли верх над опытом и мозгами, хотя тут тоже спорно. Мы всё-таки не тайные проникатели, а больше специалисты по силовому воздействию. Вне всяких сомнений, атакуй мы в лоб - вынесли бы стену, засветили морфам и страже и разломали бы полгорода.
        Но опять парадокс: спецы по тайным делам не смогли бы уйти, завяжись силовое противостояние, а мы сможем. Хочется, конечно, верить, что под покровом тумана мы вообще всё обтяпаем бесшумно, но интуиция шепчет, что так легко не отделаемся. Пока ещё враги не сообразили и не ожидали такой наглости, но время тает. Остался час, не больше.
        К счастью, Халков у меня два, а прямой техносвязи плевать на туман.
        По итогам сканирования было обнаружено три места аномального скопления магии. Здание местного сената, или как он в Оринии называется, склады на южной окраине города и одна из гостиниц средней руки, на которую также указали местные агенты. Отряды успешно воссоединились, и теперь предстояло решить, штурмовать гостиницу или нет. Место было выбрано толково, неподалёку располагался один из опорных узлов обороны, с гарнизоном при нём и батальоном солдат. Две минуты по тревоге - и армия ударит нам в спину. Пусть там не так уж и много магов, но они есть, а мы не в том положении, чтобы устраивать долгую драку.
        Но начальство внезапно перестало колебаться и скомандовало атаку, решив, что раз одно (донесения агентов) совпало с другим (скопление магии), то грех колебаться и медлить. То ли охранник, то ли дежурный по гостинице, мирно дремавший у себя в подсобном помещении, не выдержал вида приближающегося к глазу сверла и быстро раскололся. Симона пережимала ему горло, и охранник еле слышно вышептал, что да, мол, третий этаж полностью снят купеческой гильдией, торгующей с Абландом, государством к западу отсюда. Охрана, отдельное обслуживание, торговые контракты, в общем, картина прикрытия вырисовалась правильная.
        - Ну что, опять зайдём с воздуха? - риторически вопросил Марио.
        - Проблема в том, что Двуух нам нужен живой, и желательно в состоянии отвечать на вопросы, - вежливо напомнил Гвидо.
        - Ну, это не проблема, - хмыкнул Марио, указывая на Риккардо.
        Планировка здания была незамысловата. Массивная каменная коробка на три этажа с плоской крышей, надо полагать, один из факторов выбора гостиницы. Типа вертолётной площадки, только для морфов. Все окрестные дома и строения одно - и двухэтажные, в окна никто не заглянет. За гостиницей - закрытый двор, он же при необходимости средство отступления. Подсобные помещения с торцов здания, этакие короткие ножки буквы «П», с выходом на всё тот же задний двор.
        Исходя из этого распределили роли. Риккардо заходит в лоб по лестнице, подрезая охрану и начиная зачищать номера. Гвидо с близняшками идут за ним, держат лестницу. Я и Марио - на крыше, он выступает как тяжёлая артиллерия и резерв, я управляю Халками. Роботы и Лусио с Симоной держат окна, не дают никому выпрыгнуть, убежать или улететь. Если кто полезет, бьём до потери сознания врага, вбивая внутрь гостиницы. Гвидо признал, что всё же примерно знает, как выглядит Двуух, точнее, пару особых примет, которые помогут его опознать. На молчаливый укор «Чего ж ты не сказал?» Гвидо только усмехнулся.
        Ну да, опять шпионские игрища. Вправду, пора завязывать с миссиями, наелся я этого добра и приключений, да и всего другого. Та же ситуация с Симоной раньше выглядела бы чем-то адреналиново-волнующим, а сейчас как отрезало. Надо так надо, а в остальном - лёгкое отвращение, и только.
        Снизу донёсся лязг мечей, от удара содрогнулось всё здание. Крик, истошный, надрывный. Ну всё, пошла волна, теперь считай минуты. Кто-то лезет в окно, Халки в автоматическом режиме бьют импровизированными кистенями - вместо гарпунов замотанные в тряпки гирьки. Рычание, из крайнего слева окна вылетает колонна льда. Ещё кто-то лезет в окна, уже на втором этаже. Халки держат.
        Ураганный порыв, Лусио подлетает ближе.
        - Не тот! - голос Гвидо.
        Крыша под ногами рушится, едва успеваю отпрыгнуть. Марио тут же прыгает в дыру, нанося удар ногой.
        - Х-х-ха! - доносится удовлетворённый голос Риккардо.
        Минута с начала операции. По окрестным домам началось шевеление. Могучий рёв, от которого дрожит здание. Да-данг! Спиной вперёд вылетает Риккардо, еле успеваю остановить левого Халка и отправить на подхват. Вслед летит какое-то заклинание, робот ставит щит. Всё же очень просто: связка - резкое повышение энергии - щит, автоматически, по результатам работы датчиков, со скоростью, превышающей человеческую. Треть энергетики Халка - щиты, жаль только, что алгоритм оптимального выбора ещё не доработан. Не все школы магии имеют ярко выраженного антагониста, как, скажем, вода - огонь, и поэтому работа ещё не доведена до конца. Но даже в таком варианте Халк спокойно ставит щиты, отражает, защищается, при этом может одновременно атаковать. Ему бы ещё мозги нормальные, вообще цены не было бы!
        Из дырки в крыше вылезает, тяжело дыша, дымящийся Марио. Рядом приземляется Халк с поломанным Риккардо. Мечник жив, так что я блаженно выдохнул.
        - Рано. Рано расслабляться, - с усилием выдавил Марио.
        Где-то в городе отчаянно взревела труба, за ней ещё одна. Три минуты с начала операции. Большинство источников магии на третьем этаже погасло, неужели мы промахнулись?
        - Не спи, Симона! - неожиданно взревел Марио. - Стрелы!
        Я их не видел, но после выкрика командира услышал их шелест. Симона крутанулась на месте, заслонилась руками, прикрывая себя и кусок крыши. Рядом с проклятием приземлился Лусио, получивший стрелу в голень. Халк, притащивший Риккардо, прикрыл меня и Марио на всякий случай. Симона держала щит, и я поспешно оттянул второго Халка под него. Кто-то из гостиницы, воспользовавшись моментом, таки сиганул вниз и теперь орал там, неудачно приземлившись и сломав ногу.
        - Из-за тумана караулы утроили бдительность, - вылез из дыры в крыше Гвидо. - Ф-ф-фух, едва не отправился кормить рыб! Спасибо! - И он пожал руку Марио, а тот усмехнулся.
        - Господа командиры, - с беспредельным сарказмом обратился к ним Лусио, - это всё прекрасно, но не пора ли валить?
        - Пора, - кивнул Гвидо, - только не вверх, а вниз.
        - Вот и… что?! - удивлённо вскричал Лусио.
        - Нам дорога туда, в местный сенат. Там наша цель, - махнул рукой Гвидо куда-то в темноту.
        - Войска уже на ногах. - Марио сделал такой жест, будто стряхивал капли с рук.
        Веер огня расплескался о здания, показывая, что войска и вправду уже на ногах.
        - Нет времени! - рявкнул Гвидо. - Все вниз, без Двууха не уйдём!
        Спрыгнув вниз, я едва не споткнулся о лежащую у стены Дзету. Или Лию. Чьи-то когти располосовали её от шеи до паха и прошлись по лицу, а также оторвали одну из рук. Она была ещё жива, но уже заходилась в предсмертной агонии.
        - Извини, - прошептал Гвидо, отворачиваясь и выпуская сосульку.
        Хрипы прекратились. Гвидо посмотрел на нас и заорал:
        - Бегом, что встали?!
        Глава 13
        В здание уже лезли солдаты, но тут Марио жахнул огнемётом, выпуская струи пламени, бьющие в окна и двери. - Давай! - крикнул он нам.
        Мы побежали мимо Марио по коридору между стен пламени, ощущая, как подпаливает волосы, смрад, вонь и недостаток кислорода. С улицы доносились крики и вой тех, кто попал под удар. Гвидо тащил какого-то полумёртвого паренька, видимо расколовшегося языка. Не знаю уж, что они наколдовали, но, когда я ввалился в подвал, там зиял провал подземного туннеля.
        - Давай! - снова крикнул Марио, теперь Симоне.
        Та встала в позе «руки в боки» изакатила глаза к потолку. А командир побежал за остальными. Нам тоже нельзя было терять времени, но и Симона не могла одним щелчком пальцев обрушить здание. Тем более с учётом противодействия местных магов. Халки, стоявшие на страже, отстреливались гарпунами, тут же выбирая тросы назад, но солдаты лезли слишком густо. Пришлось отдать приказ на трансформацию конечностей и самому достать меч.
        Халки рубили и кромсали, игнорируя атаки врага, подвал заполнялся трупами, кровь хлюпала под ногами и покрывала стены, но я точно знал, что рубка идёт не более двух минут. Ударило заклятие «Ржавчина», Халки синхронно выставили щиты, отражая его в солдат. Моментально оставшись без оружия и брони, те невольно отпрянули, и в этот момент Симона закончила своё заклинание.
        - Разъединение! - крикнула она, разводя руки в стороны.
        Халки тут же схватили нас и, повинуясь мысленному приказу, помчались по коридору. Вслед нам нёсся гул и крики, туннель дрожал, кажется, кто-то успел выскочить, но это было уже не опасно. Даже если несколько солдат избежали поражения, нам они не противники. Симона не просто обрушила здание, она уничтожила все строения вокруг, возможно, и вражеских солдат, но не поручусь. Из-за воздействия на площадь заклинание долго готовится и легко отражается, но всё незащищённое магией сейчас распалось, рассыпалось и разъединилось.
        - А-а-а-а-а-а!!! - прокатился животный рёв по туннелю.
        Халки сразу остановились и вскинули щиты. То же самое сделала и Симона. В бледном свете фонарей Халков и плавающей пыли было видно немного. Этого, может, и хватало бы для бега, но не для реакции на такие крики.
        - Дже-э-э-эйх!.. - прокатилось по коридору.
        - Это Лусио! - воскликнула Симона.
        - Дже-э-э-э-эйх! Помоги!!! - орал Лусио.
        Датчики не показывали никаких приближающихся скоплений магии, и мы устремились вперёд, придерживая щиты, пусть это и дикий расход энергии. Причина криков стала ясна очень скоро, потому что впереди был завал. Отличный такой завал, из камней, один из которых придавил Лусио ногу. У стены валялся Риккардо, всё ещё пребывающий в отключке. Симона моментально выдернула камень и застыла, вскинув руки. Потревоженный завал едва не похоронил всего Лусио, но магичка удержала, пока Халки вытаскивали нашего мага воздуха.
        - [Цензура] ноге! - издал вопль Лусио и отключился.
        - Ну, шикарно, - проворчал я, оттаскивая его к Риккардо.
        - Что там? - спросила Симона, уже скручивая новое заклинание.
        - Сейчас оттяпаю ногу и алхимией полью, чуть-чуть продержится, а потом надо повязки и стерилизацию с лечением! - ответил я, отдавая команду Халку.
        Лусио не заорал только потому, что Халк, отрубая ногу, воткнул воздушнику кляп. Зелёный пузырёк, сине-зелёный и жёлтый, лить один за другим, не смешивая. Симона уже ломала свод туннеля, сообразив, что лезть дальше, в ловушку, смысла нет. Те, кто смог стиснуть стены и завалить всё камнями, наверняка не откажутся повторить этот фокус и с нами.
        И точно, едва Симона проломила выход наружу, как стены и пол начали сжиматься, ломая щиты Халков. И я еле успел закрепить Лусио и Риккардо на одном из роботов.
        - Вверх! - И Симона взмыла, тут же уходя в сторону.
        Слитный залп арбалетов чуть не пронзил её. Мои автоматы взвились в небо, а сбоку сразу ударил огромный булыжник, заряженный магией. Левый Халк извернулся и пошёл зигзагом, набирая высоту. Я, за спиной правого, быстро осматривался, глазами и через датчики энергий, пытаясь понять обстановку.
        Там, где стояли арбалетчики, вспыхнул огненный фонтан.
        - Марио так просто не убить, [цензура]! - вылез из пролома командир.
        Слабенькие удары магов по металлу. Халк ставил щиты и извивался. Симона сбоку душила и давила вражеских солдат, метала камни, наносила прицельные удары, вспучивая мостовую и ломая крыши домов. На земле хлестал щупальцами огненный осьминог, извергая нецензурную брань голосом Марио.
        - Сверху!!! - донёсся отчаянный вопль.
        Стая метаморфов падала с неба, входя в пике, и времени реагировать почти не оставалось. Халк сманеврировал почти невозможным образом, выходя из-под удара, но его всё же зацепил клювом один из метаморфов. Ремень, удерживающий Лусио и Риккардо, лопнул, и они полетели вниз.
        - Симона!!!
        - Не могу!
        В бледном свете звёзд и отблесках огня Марио снизу скорее угадывалась, нежели виделась картина. Сюрреалистичная, невозможная картина маленькой женской фигуры, стоящей перед огромной волной земли и удерживающей её. Чуть позже, уже скользя вслед телам друзей, я понял, что это огромный камень, но всё равно полнейший сюр!
        Наперерез мне вынырнули три метаморфа, наставляя клювы и отрезая меня от падающих друзей.
        - Назад, [цензура]! С дороги, [цензура]! - зарычал я. Халк выстрелил тросами, норовя подхватить и спеленать тела. Пока одна часть меня вручную вела тросы, другая управляла телом. Уклониться, прижаться, ткнуть шокером в бок - безрезультатно! Чешуйка треснула, и только. Но главное - друзья почти спасены!
        Почти. Мне не хватило буквально метра.
        Кто-то с земли ударил пространственной магией, искажая и отклоняя тросы. Они прошли мимо, и пару секунд спустя раздались два смачных шлепка. Кажется, у меня немного помутилось в голове, а пришёл я в себя, стоя верхом на Халке и остервенело пиная в голову дохлого морфа:
        - На! На! На!
        Ко мне стремительно приближалась Симона, удерживая на невидимом тросе Марио, бьющего огнём с двух рук и злобно хохочущего. Мы разломали уже целый район и оказались наконец рядом со зданием сената. Строение бугрилось, искажалось и плыло, отовсюду торчали глыбы льда и доносились крики сержантов. Солдаты лезли и лезли вперёд, неутомимо и яростно, будто не видя, что случилось с их товарищами.
        - Уходим! - проорала Симона. - Джейх, уходим!
        - Надо вытащить тела!
        - Это невозможно!
        И вправду, судя по датчикам, там уже копошились маги земли, готовя нам парочку неприцельных ударов.
        - Заберем водных! - крикнул я, указывая на здание сената.
        И, будто услышав мой призыв, на крыше показался человек, хлещущий водными плетьми. Второй Халк ещё оставался в воздухе, слегка повреждённый, но способный летать. Клювы морфов не смогли его вывести из строя, а от булыжников он уворачивался, закладывая резкие фигуры за пределами человеческих возможностей. Заклинания обычных магов принимались на щиты, и в целом было видно, что не зря я корпел и улучшал ИИ. Полевая проверка прошла успешно, за исключением того момента, что я идиот и надо было приказать ему удерживать Лусио и Риккардо любой ценой. От осознания собственной дурости я застонал, сжимая руками голову. Не ожидал я атаки морфов, но всё равно приказ надо было отдать!
        Дурак, идиот и множество нецензурных слов три раза!
        - Что случилось, дорогой? - Симона оказалась рядом.
        - Ничего, улетаем! - отмахнулся я.
        Халк подхватил Гвидо, и мы рванули на предельной скорости вверх под углом градусов в пятьдесят, совершая зигзаги уклонения и молясь, чтобы у морфов не оказалось под рукой запасной стаи. Не оказалось, и мы ушли, сбив двух самых храбрых птичек. Решение, куда лететь, было единогласным, и мы рванули к Медхайву. Таиться и играть в прятки и шпионов уже не было смысла. Нас то ли ждали, то ли раскрыли на ходу, теперь уже не имело значения.
        Оставив усталую Симону и всё ещё слегка невменяемого Марио на первом Халке, я перебрался на второго к Гвидо. Не слишком сложный манёвр, просто на высоте и скорости надо иметь немного привычки. Халки сблизились вплотную, я уцепился за скобу и перешагнул, после чего роботы снова разошлись. Ну и закрепился, но мне с этим проще: трос вылез из спины Халка и надёжно застраховал меня.
        Гвидо, уже разобравшийся, как пристёгиваться, дополнительно наморозил себе льда для подстраховки.
        С двумя вертикальными шрамами на лице, выдранными клоками волос, разорванной одеждой и раной в боку, Гвидо выглядел жертвой нападения стаи диких пантер, и не удивлюсь, если так и было. Взять за основу тигров, медведей, других хищников и отшлифовать боевую форму… Так, думаю, поступили метаморфы. Риккардо, да пребудет он в мире, наверняка сумел бы на равных смахнуться с такой зверюгой, а вот водные оплошали. Тем не менее, невзирая на раны и потерю Лии и Дзеты, Гвидо выглядел вполне довольным и занимался самолечением. Отхлёбывая из фляги, он плескал оттуда и себе на раны и зашивал их. Точнее, промывал, очищал и покрывал защитной ледяной коркой одним лишь взглядом. Оригинальная методика, вряд ли доступная основной массе водных магов. На инструктаже, во всяком случае, ничего такого не упоминалось.
        - Сожалею, - посочувствовал я Гвидо.
        - Взаимно, - вздохнул тот. - Но Лия и Дзета знали, что их ждёт.
        - Они должны были погибнуть?!
        - Принести себя в жертву, защищая меня, - ещё раз вздохнул Гвидо. - Мы строили эту связь целый год, а операция с Двуухом просто удачно подвернулась.
        - Так что, операция провалена? Мы же не добрались до него? Теперь всем конец?
        - Почему это провалена? - непритворно удивился Гвидо. - Наоборот! - и вдруг расхохотался, вскидывая голову. - Девочки, ваша жертва не была напрасна! - проорал он в небо.
        - Меня командир живьём съест, если я не узнаю подробностей!
        - Ладно, слушай, - неожиданно покладисто согласился Гвидо. - Будем считать это официальным сообщением для наших союзников, так что ты уж запоминай, потому что другой информации Этторе не получит.
        Вот спасибо, удружили, ага. Самое время слушать и запоминать, в полёте да на высоте, да после боя с потерей друзей! Но Гвидо не шутил, и пришлось сосредоточиться, отодвинув воспоминания о недавнем бое.
        - Итак… - Гвидо говорил медленно, будто подбирая слова и формулировки. - Основные цели миссии достигнуты, так и передай.
        Запоздало, но я сообразил, что он устал, ранен, потерял своих девушек и плюс ещё залечивает себе раны. Удивительно, что он вообще затеял этот разговор, но и тут пришла подсказка. Мало ли что случится по дороге, а так больше шансов, что информация попадёт куда нужно, как минимум к Этторе, который завязан в проектах водных по самую макушку.
        - Не знаю, насколько ты посвящён в секреты, - продолжал Гвидо.
        - Двуух - координатор операции по внедрению и архив нераскрытых агентов, - быстро вставил я.
        - Да, Двууха мы не достали, но архив успешно вывезен или сейчас вывозится, не суть важно, - махнул рукой Гвидо.
        Понятно, опять нас использовали как прикрытие. Наверняка об операции по Двууху знали те, кому нужно, попутно водные проверили каналы утечки информации.
        В результате - повышенная готовность, и вот итог - нас поймали в ловушку и уполовинили. Не буду говорить, что мы ушли только благодаря мне, но без Халков точно оттуда не выбрались бы. И даже если нам приготовили на обратном пути засаду, двух почти целых Халков хватит, чтобы снести кого угодно. Пусть даже и придётся после этого бросить роботов, но мы уйдём и прорвёмся к Медхайву. Хотя вру, одна Симона нас не утащит, а пешком слишком долго. Ладно, значит, в случае засады надо сохранить хотя бы одного Халка, и дело в шляпе. Так вот, пока мы мужественно кидались грудью на амбразуры и пёрли вперёд, неприметные человечки, агентура водных, вывозили архив. В огромном шуме, вызванном нашим налётом, утонет и потеря архива. Да и потеря ли? Снять копии, подменить списки - и вуаля, никто ничего не заметит, а потом водные накроют всю сеть целиком. Понятно, без наших потуг и работа с архивом была бы невозможной, иначе к чему городить такие сложности? Но всё же такие потери того не стоили, в смысле, пусть водные своими бы и жертвовали.
        Тут я вспомнил о Дзете и Лии и мысленно прикусил язык.
        - По… известному Этторе проекту, всё тоже прошло успешно, - добавил Гвидо. - Теперь надо немного времени, и мы переломим ситуацию на море. После этого у нас будет ещё полцикла, чтобы вбить врагов в землю по ноздри и потом закрепить своё превосходство. За год перемирия многого они не успеют, а в следующем цикле мы будем готовы. Всех перетопим и удавим! - Гвидо вытянул вперёд руку, сжимая кулак, будто показывая процесс удавления.
        И тут меня внезапно осенило, будто снизошло озарение. Вот же он передо мной, будущий нулевой маг! Докопались, значит, водные до методик прокачки или опытным путём подобрали, сейчас не важно. Когда припекает, и не до такого можно додуматься, но всё равно. Дело далеко не тривиальное, иначе все маги с источником качали бы нулевых и кроили мир по своему разумению. Но зато стала понятна фраза «близняшки усиливают Гвидо». Сила добровольной жертвы наверняка с какой-нибудь передачей магии за счёт установленной связи. Не разбираюсь в фишках источника, надо будет аккуратно расспросить Этторе. При этом близняшки, связи, жертва и остальное наверняка только вершина айсберга. Какая-нибудь сложносочинённая методика из ста пунктов к обязательному исполнению.
        Стоп. Методики нет и быть не может, иначе все были бы с нулевыми магами. Значит, водные изобрели на ходу или случайно наткнулись на способ. Может это быть дезинформацией? Может, но тогда Гвидо, наоборот, вывалил бы «информацию к распространению», а не «рассказ для Этторе». Дальше начальства информация не уйдёт, и Гвидо это прекрасно знает, так что получается, информация правдива. Если, конечно, верна моя начальная догадка о прокачке нулевого, но Гвидо об этом не спросишь. На косвенных всё сходится, а напрямую спросишь - и убить может. А, тьма!
        Но у всех этих размышлений есть и хорошая сторона. Отвлёкся от мыслей о гибели друзей. Пусть в последние годы мы редко ходили на миссии, но всё же боевое товарищество - это навсегда. И Риккардо глупо погиб, донельзя глупо! В обычной жизни он эту стаю нашинковал бы в мясной винегрет, а тут сам стал им, всего лишь упав.
        Да, всего лишь упав.
        - Твои друзья погибли не напрасно, - тихо проговорил Гвидо. - Ты думаешь, мне легко? Дзета и Лия были мне ближе всех на свете.
        - Нет, я не думаю, что тебе легко, - покачал я головой. - Но оттого, что тебе нелегко, мне легче не становится.
        - Это груз долга и потерь, который каждый из нас несёт по жизни. Хотел бы я жить в мире без магии, где никто не воюет и можно просто растить семью и трудиться.
        Горечь всё-таки прорвалась в словах Гвидо, и я не стал рассказывать о мире без магии, и что там творится, и как там воюют. Но на Земле точно нет циклов, и это хорошо. Сказал я другое:
        - Я передам Этторе твои слова.
        Глава 14
        ТТалыпе всё прошло весьма быстро и почти безболезненно. Мы достигли побережья и устремились к Медхайву. Ни первая, ни вторая рейд-группы ещё не вернулись, и враги не спешили лезть на рожон. Какое-то воинское подразделение собиралось между нами и Палпестом, но это, честно говоря, было курам на смех.
        Прошло ещё две недели, прежде чем мы покинули Медхайв, причём весьма мирно, сравнительно с прибытием. Разведка доносила о брожении в Палпесте, чуть ли не митингах с призывами покарать наглых магов воды, разрушивших столицу. Но обе рейд-группы вернулись спокойно, и мы ушли. Формально цели были достигнуты: одна рейд-группа разрушила энное количество кораблей и одну верфь, а вторая успешно картографировала три ущелья, ведущие к магам земли.
        Истинную причину нашей миссии знали мы и спецслужбы Оринии, за которыми торчали уши метаморфов и земляных. Невольно даже зарождалось подозрение, что вся история с Двуухом - огромная развесистая лапша, некогда преподнесённая шпионам морфов в качестве истины, чтобы они на допросах лепили ложь, веря, что это правда. Ну да, пусть об этом болит голова у наших аналитиков и разведок, главное, что нам дали уйти. До последнего казалось, что перехватят, ведь нулевой маг был у них в лапах. Кстати, стало и понятно, как Гвидо выскочил из здания, там же наверняка сидели единички.
        В общем, я опять прикоснулся к огромному, вонючему и смертельному секрету. Ну их на хрен, такие секреты, в первый раз куча людей легла и теперь тоже. Из старого состава отряда «Жёлтый» остался я один, и за это, когда вернёмся, стоит упиться в драбадан.
        Линию Гоффредо мы пересекли без проблем, и транспорты водных ушли к себе, унося поредевшую бригаду «Спрут» ипочти целых водных. Не так уж сильно порубились за Медхайв, не так уж яростно сражались в рейдах. Глядя на машущего на прощание рукой Гвидо, я осознал ещё одну грань трагедии водных, выступивших против остальных магических государств. При всём неравенстве магий всё же разброс в силе составлял существенные проценты, или даже десятки процентов. Была, конечно, пара исключений вроде тех же боевых магов, но это именно исключения. Да и то, если вдуматься: ну, умели боевые драться лучше всех, и что? Зато в мирной жизни их магия была практически бесполезна, и в итоге выяснилось, что если экономику поднимать грабежом, то соседи доберутся и вломят вам людей. Водные в этом плане не особо выделялись, разве что их стихия росла от цикла к циклу. Но сейчас, уцепившись с десятком других источников, они неминуемо приходили к дефициту магов просто в силу банальной арифметики. Каждый погибший маг для сохранения паритета, по идее, должен был перед этим завалить десяток вражеских. Ладно, часть государств не
лезет, значит, одного, скажем, за пять менять - это, конечно, легче, чем одного за десять, но всё же оставляет слишком мало места для манёвра.
        Припоминая паранойю о Двуухе, поневоле задаёшься вопросом: ане было ли вскрытие сети агентов морфов подстроено самими морфами? Они получили нужный результат: водные залезли в ловушку и нас за собой затянули. А вторая сеть морфов, настоящая, гарантирует слив инфы и проигрыш водных. Архив сфабрикован, для пущей достоверности слита пара пешек, и в результате партия - за морфами, причём силами водных. И все ненавидят магов воды, а морфы вроде как в стороне. Ведь могло такое быть? Вполне!
        Отсюда вывод: не умничать, а взять и рассказать всё Этторе или другому кому, кто имеет допуск к нулевым делам. Я, например, не имею, точнее, не имел, а сейчас - спасибо Гвидо. Теперь начальству придётся либо расстрелять меня, либо допустить к тайне. Или с меня возьмут очередную клятву о неразглашении и отправят отдыхать. И тайны не узнал, и рассказать никому не можешь, толково, а? Правда, обходятся эти клятвы, а если брать те, которые не обходятся, так они мозг повреждают одним фактом наложения, так сказать, ведь, по идее, клятва должна предусматривать кучу условий и влиять на такую же кучу вещей в организме. Поэтому обычно идёт поиск компромисса между необходимостью и достаточностью. Аналогично и методы обхода, и ломки клятв, и борьба щита и меча. Есть и защита, и нападение, всего понемногу. Конечно, может показаться, что магические клятвы - это панацея, но при близком знакомстве выясняется, что не всё так радужно.
        - Да, Джейх, тебе не позавидуешь, - откинувшись в кресле, заявил Этторе.
        - А что, мне кто-то когда-то завидовал? - усмехнулся я.
        - Не без этого, - хмыкнул Этторе, - не без этого. Быстрый взлёт, полное гражданство, место в Совете магов, особняк и всё такое. Да уж, есть чему завидовать, особенно если считать, что ты получил всё это на халяву. Люди же не видят, какие усилия ты приложил и что полезного совершил для Серёдки, в скольких миссиях побывал, что сделал и чего добился.
        - Кстати, о миссиях. Всё, я выхожу из игры, староват стал и друзей терять больше не хочу. Не говоря уже, что вам будет легче. Раз никуда не езжу, то и секретов не выдам, не так ли?
        - Да, это, конечно, аргумент, - поджал губы Этторе.
        - Что-то не так? Или типа по старой дружбе неприятно такое говорить?
        - Вроде того, - подтвердил Этторе и толкнул длинную речь о перспективах, обозначил горизонт задач и выразил уверенность, что павшие пали не напрасно.
        Возражать я не стал и побрёл писать отчёт. Свои сомнения в устной форме выразил, так что ежели чего не так, то Этторе сразу пусть принимает меры. Письменный отчёт тоже пригодится, не говоря уже об испытаниях бумера и противодействии Халков магам с источником.
        О да, захват мира прошёл успешно, Гвидо прокачался с нашей помощью и прочее бла-бла-бла, которое обычно произносят в таких случаях. Так что чем раньше Гвидо смоет всех мегамагаволной, тем больше жизней удастся сохранить. Своих, разумеется, не каких-нибудь там морфов, чтоб их черти на том свете вилами драли без остановки. Если даже Симона выживет после лечения, наверняка ей припишут какой-нибудь магический синдром наседки с заумным названием. Хоть в этом мире и нет латыни, но зато желающих поумничать хоть отбавляй.
        Дом мой, находившийся под надзором Агнессы, являл собой печальное зрелище. Техномагичка всё никак не могла довести до ума бытовых роботов, а пользоваться людской прислугой отказывалась. Мне в принципе было похрен, было бы где поспать да поразмыслить в одиночестве. Питаться я привык чем попало, от казарменной баланды в первый год контракта до трактирных блюд. До трёх звёзд местным кабакам было далеко, но и я не страдал гурманством. Съедобно, проверено от микробов, отравиться не получится, вот и замечательно. Остальные бытовые прибамбасы тоже проходили мимо - последствия миссий, что тут ещё можно сказать? Да, при необходимости я мог заниматься всей этой хозяйственной ерундой, но не любил. Правда, когда Агнесса воспылала жаждой ведения хозяйства, пришлось очертить рамки, особенно с уборкой, но постепенно всё вошло в колею. Посмотрим, что будет дальше, но сейчас дом без прислуги казался мне идеальным местом. Роботы не в счёт, рано или поздно Агнесса поймёт, что программирует их мозги не с того края. Ну и фиг с ними, моему одиночеству они не помешают. Равно как и возможности напиться до зелёных чертей
и мысленно отпустить друзей. Это надо просто пережить, перенести в себе и попрощаться.
        Прощанию способствовал самый сильный целитель, как говорят, то есть время. Прошёл месяц, и наиболее острые переживания сгладились. Я и раньше терял друзей и боевых товарищей, но в этот раз ситуация отличалась вспыхнувшим пониманием, что никого больше терять не хочу. Пусть это и отдавало инфантилизмом, но всё же не желаю больше ходить на миссии и видеть, как гибнут товарищи. Можно было бы ходить с роботами, но кто ж мне даст с собой Халков? Этих-то двух выделили со скрипом, нулевой аргумент перевесил всё остальное. И не успели вернуться, как набежали и отобрали, пообещав прислать ещё материалов, мол, делай новых, делай больше, делай лучше. Стратегический продукт за бешеные деньги, ибо теперь артефакторщики закрыли рынок, подозреваю, на весь цикл. Нет новых поставок - нет новых Халков, всё просто. Склады опустошены, водным и самим нужны материалы. Мне-то, понятно, без разницы, сделанного десятка автоматов - уже выше крыши, надо садиться и обобщать опыт, улучшать конструкцию, думать, чертить и переделывать. Но властям Серёдки Халки очень-очень нужны, только материалов не дают, ибо их нет. Говорили,
есть, но оказалось - нет, всё как обычно. При всей внешней простоте компоновка десятка различных школ. А, ладно, хрен с ним. Главное, случись что, мои команды в абсолютном приоритете, а с десятком Халков всегда смогу улететь на другой конец Юканы и там зажить в глуши.
        Вместо материалов мне дали премию, орден Доблести первой степени и неделю отпуска, правда, с наказом готовить отчёт по беспилотнику. Ну, это просто, написал за день, ведь, в сущности, какая разница, писать отчёт о миссии или об испытаниях беспилотника на ней? Особенно здесь, в мире, не достигшем вершин канцеляризма, бюрократии и фразеологических зубодробительных оборотов. То есть бюрократия-то здесь была, и ещё какая, но постоянные войны и дела не давали всей этой системе закоснеть и замкнуться. Грубо говоря, системе приходилось оставаться эффективной, чтобы выжить.
        Но все эти формальности меркли по сравнению с двумя вещами.
        Во-первых, уход со службы секретоносителя - это не то же самое, что уволиться из чебуречной. Пусть даже я продолжу работу, но всё равно по факту это уход из полевых агентов, назовём его так. Переход в резерв, расслабление и мирная жизнь, а секреты-то никуда не делись, вот они, сидят в черепушке. Проще всего и дешевле было бы подтереть воспоминания, да вот беда, работа с долговременной памятью для менталистов - всегда лотерея. Ладно, когда они рангами передавить могут, так здесь и этого нет, вышел в единички. Зелья пить - мозги разжижаются, носить щит при себе обязательно, но ненадёжно. Ментальный щит отражает попытки жёсткого проникновения, грубо говоря, «чтения на лету», а если, скажем, меня опоить и разговорить, то щит и не дёрнется.
        А мои воспоминания с болью, кровью и смертями. Лишаться их - всё равно что вырезать часть жизни и гадать потом, отчего же в душе пустота? Поэтому пришлось проходить долгую и комплексную процедуру, которая как бы глубоко-глубоко заталкивала воспоминания. Они не стирались, а именно оседали на дне, куда не каждый мента-лист вообще пролезть сможет, даже без щитов. Плюс ещё пришлось дать полдюжины клятв, обычных, но всё же полдюжины - это немало. Знал бы, ни в жизнь во все эти вонючие секреты не полез бы, настолько всё это было муторно, утомительно и неприятно. Будто с головой окунулся в огромный сортир и пытаешься там выбить пробку, закупорившую выход в канализацию. Вроде и нужное дело - сортир перестанет переполняться, а всё равно сидишь по уши в дерьме, и, естесственно, приятного в том ничего нет.
        Во-вторых, разговор с Агнессой. Можно сказать, гкхм, что, в каком-то смысле повторилась ситуация с Франческой. Агнесса тоже хотела от меня ребёнка, только не в буквальном смысле, а в метафорическом: её интересовали только металлические создания. Так что Агнесса хотела от меня ребёнка-робота, точнее, мозги такового. Методику создания сложного ИИ, такого же, как в Халках…
        - Сдурела, что ли? - посмотрел я на Агнессу. Несмотря на испытанный оргазм, мозги мои от него почти не затуманились. Есть преимущества в возрасте. - Это же секрет высшей степени секретности! Не будь ты моей ученицей, за один вопрос тебя следовало сдать куда надо, чтобы вдумчиво расспросили, чья ты шпионка!
        - Но я же не только ученица, да? - Агнесса намекающе облизнула губы и встала с колен, начав застёгивать кофточку.
        - Даже если бы ты была моей женой, тебя всё равно не допустили бы. - Я стал поправлять штаны.
        Ну да, формально она наш уговор не нарушила. Спросила после секса, но всё равно слышать после минета фразу «Дорогой, научи меня программировать управление автоматами» - это немного не то. Самим сексом и доступом к телу она меня шантажировать не будет, не дура и понимает, что сама когда-то залезла ко мне в постель. Замужество отпадает, эту тему мы обсуждали, да и мне жениться не хочется. Но что тогда, с чего такая срочность и скорость?
        - Чего тебя так припекло? С твоим пятым рангом ты всё равно мало что осилишь.
        - Вы ушли со службы, теперь я буду заменять вас на миссиях в поле, - улыбнулась Агнесса.
        Ну до чего же хороша, чертовка, и ведь знает это и не стесняется этим пользоваться!
        - Так, погоди, на миссиях тебе сложные схемы всё равно не потребуются.
        - Но как же, мастер Этторе лично приходил и сказал, что меня будут усиленно прокачивать, ибо техномаги нужны Серёдке, и я подумала… вот… - Её воодушевление сменилось растерянностью.
        - Ты умеешь делать простые схемы управления, тренируешься на бытовых роботах, работаешь в мастерской, знаешь все модели, которые выпускает Серёдка. Умеешь напрямую управлять автоматами, сможешь починить любой из них или на месте построить гибрид. Для миссий этого более чем достаточно, ты же знаешь, что раньше третьего ранга всё равно мало что там сможешь.
        - Я придумала способ обойти эту проблему! - торжествующе заявила Агнесса.
        - Рассказывай.
        - Но, учитель…
        - Рассказывай! - с нажимом повторил я. - Если это будет очередная дурь, то фиг тебе, а не миссии. Ты и без того слишком быстро растёшь в рангах, зазнаешься и…
        - Не быстрее, чем вы, Джейх! - в гневе вскочила Агнесса. - Теперь я понимаю, к чему всё идёт! Тормозите мой рост, пользуетесь моим телом, прекрасным, между прочим, на халяву! Ведь классное же тело?!
        Посмотрев на вновь предъявленные доказательства, согласился, что да, тело классное.
        - Вот! - Агнесса опять застегнула кофту и опустила юбку. - Теперь секретами не делитесь, несмотря на связь учитель-ученица, а ведь вас учили, я узнавала! И в рангах вы росли даже быстрее!
        - Дура, да ты за год миссий второй ранг получишь, если не прибьют! Поэтому во время секса мы и не говорим о работе, видишь, что получается, если нарушать это правило?!
        - Отшлепайте меня, учитель! - Агнесса повернулась спиной, наклонилась и снова задрала юбку. - Отшлепайте, но научите!
        - Да рано тебе, говорю же! Вот ты опять смешиваешь секс с работой!
        - Да тьфу на вас! - Агнесса вылетела из особняка, хлопнув дверью.
        - Молодец, Джейх, умеешь общаться с женщинами, - похвалил я себя, попутно подумав, что Агнесса так и не сказала, зачем ей схемы мозгов Халка.
        Но бежать за ней не собирался, наверное, и вправду постарел и стал мудрее.
        Глава 15
        1 января 6 года 12-го цикла
        Серёдка, особняк Джейха
        В этот прекрасный солнечный Новый год не хотелось ничего: ни идти куда-то, ни работать, ни бездельничать, ни спать, даже, пожалуй, не хотелось ничего не хотеть. И, будто уловив моё настроение, на пороге особняка появились бравые парни из ведомства Этторе в сопровождении его самого. Дела на фронте, судя по слухам, шли ни шатко ни валко. Вроде водные кого-то раскатали в тонкий блин, где-то взвесили нашим, но всё это было новостями издалека. Словно меня поместили под слой ваты или накрыли толстым одеялом, смягчающим звуки и впечатления.
        - Поболтаем, - не спросил, а утвердил Этторе.
        - Поболтаем, - согласился я. - Проходи, только не удивляйся, если робот тебя кипятком обольёт.
        - Ты же техномаг первого ранга, настроил бы их, - проворчал Этторе, проходя в гостиную.
        - Настраивал когда-то, но потом меня одолела лень, - признался я.
        - Лень, потому что лень? Или потому, что это автоматы Агнессы? Или потому, что ты просто устал от своих творений? - с искренним любопытством спросил Этторе, беря чашку чая и усаживаясь в кресло.
        - Лень, потому что не люблю все эти кухонные и домашние дела, - ответил я.
        - Тяжело тебе, наверное, в отсутствие Агнессы, - вздохнул Этторе.
        - Да не слишком. Прислуга ходит, а куда не надо, всё равно не зайдёт, - пожал я плечами.
        - Вот и хорошо. - Этторе отхлебнул чаю и улыбнулся. Со стороны всё это смотрелось славно и мило. Старичок зашёл к пожилому мне попить чайку, поболтать о ранешних делах, вспомнить старые деньки и вообще славно провести время. Если не считать десятка крепких молодцев, распределившихся по ключевым точкам обороны особняка, от которых мои датчики магии непрерывно трещали.
        - Ты же знаешь, больше никаких миссий, - ответил я после паузы.
        - Знаю, ты даже тренироваться перестал, как раньше, - отмахнулся Этторе. - Думаешь, всё, вышел на покой, можно сидеть на веранде и попивать молоко?
        - Да, именно так я и думаю, - спокойно посмотрел я в глаза бывшему начальству. - Это моё право как гражданина Серёдки, не так ли? Работ по специальности я не бросаю, а цену на миссиях, кажется, заплатил достаточную, чтобы меня больше не дёргали.
        - И тем не менее твои услуги опять нужны Серёдке, Джейх, - сказал Этторе. - О, это не боевая миссия, просто нужно сплавать на север и немного подстраховать наших.
        - Уже ощущаю подвох.
        - Скрывать не буду, положение тяжёлое, не хватает всего: рабочих рук, магов, денег, времени и войск. Единственное, чего у нас в избытке, - сбежавшихся со всего Внутреннего моря [цензура], будто у нас своих было мало!
        - Так дали бы им пинка под зад! - ухмыльнулся я.
        - Именно! - обрадовался Этторе. - Именно пинка, и не просто так! Мы провернули неплохую операцию, и теперь все эти бунтовщики, не желающие трудиться за еду и жильё, поедут на север. Если бы дело было пару циклов назад, то можно было бы особо горячих продать некромантам, тем самым отбив охоту бунтовать. Некры всегда охотно скупали излишки, да только мало кто с ними торговал. Тем не менее людские государства вокруг некров охотно брали рабов, и тамошние края были самими рабскими, если так можно выразиться. Теперь некров уже нет, а торговля осталась, рабы всегда в цене, вот только проблема: рабство у некров всех пугало, а у людей - нет. Поразительно.
        - И в чём тут фокус, раз не продажа в рабство? - хмыкнул я.
        - Фокус в том, что все продаваемые едут туда не совсем добровольно, - вздохнул Этторе. - Им был предоставлен чёткий выбор: труд за еду и жильё здесь либо высылка подальше. Они выбрали высылку. Помнишь остров с пиратским логовом и огромными скалами вокруг? Ещё бы не помнить, ты же оттуда Агнессу привёз!
        - По-моему, кто-то завидует, - проворчал я. - Мог бы завести себе любовницу.
        - И, не слезая с неё, решать сложные задачи? Нет, ну правда, задач столько, что никакой личной жизни, даже в туалете достают! И помощников верных и надёжных не найти.
        - Кажется, мы это уже обсуждали! - с раздражением отозвался я. - Мне на хрен не нужна бюрократическая работа и протирание штанов, даже если это важные штаны и важное протирание! Знаю я, затянет это болото, можно забыть о своих проектах, буду вертеться как белка в колесе круглый день, и ради чего, спрашивается? Ради каких-то бумажек и распоряжений, возможно феерически важных, но всё же бумажных? И твои тренировки, работа, миссии, особо важные миссии… Вот уж чего наелся досыта.
        - Ладно, ладно, не кипятись, - совершенно по-стариковски проворчал Этторе, махая руками. - Кто ж виноват, что хороших помощников и правда не найти? Это же допуски, верность, трудолюбие, искреннее желание сделать Серёдку лучше, а у тебя всё это есть, вот я и… Да-да, понял, понял. Но кажется, мы отклонились от темы. Так вот, остров. Туда мы привезём людей, и, сам понимаешь, возможен бунт.
        - Так, вы разместите людей на острове, - начал перечислять я, - за пределами линии Гоффредо, на острове, созданном магами с источником, причём людей, не слишком желающих трудиться во благо Серёдки. Что-то я не уловил всей глубины замысла.
        - Так и должно быть, - кивнул Этторе. - Раз ты не уловил, думаем, и эти упрямцы не поймут. Смысл тут очень простой: нам нужен опорный пункт против светлых, причём чтобы сами светлые думали, что это просто остров. Не улавливаешь?
        - Честно говоря, нет, - помотал я головой.
        - Мы с помпой выселяем толпу народа известно куда, свидетели смотрят и шлют донесения, вторым слоем идёт объяснение для интересующихся, что мы не хотим злить юканцев. Третьим слоем - что будет на самом деле. Четыре корабля водных и наши абордажные кораблики на движителях. Когда флот светлых подойдёт к линии Гоффредо и начнёт штурмовать остров-крепость водных, мы ударим в тыл и уничтожим их, устранив угрозу с севера до конца цикла. Не буду уверять, что это станет переломным моментом в войне, но вообще - да, при всей творящейся вокруг [цензура], постепенно побеждаем.
        - Сплюнь и постучи по дереву, - проворчал я, - а то сглазишь.
        Этторе посмотрел на меня с недоумением, а я не стал вдаваться в тонкости земных примет. В принципе всё было понятно, за исключением пары моментов: на кой хрен там нужно моё присутствие и что будет с этими бунтовщиками?
        - О, отличные вопросы, - оживился Этторе. - Они там будут работать за еду и жильё, только уже не добровольно, сам понимаешь. Людей у нас немного, так что для перевеса сил и надзора будут использованы автоматы твоего изобретения. Хлам из запчастей, скажем между нами, но для тамошних хватит. Самое главное - переломить их в первую неделю, а там уже не твоя забота.
        - И что тогда?
        - Ну же, Джейх, ты и вправду стал плохо соображать! - воскликнул Этторе. - Охрана будет с управляющими амулетами, будут управлять роботами, тебе и делать ничего не придётся. Но вдруг поднимется бунт или амулеты разрядятся? Вот тут ты и выступаешь на сцену, ты же можешь отключить любой из управляющих роботами амулетов, я прав?
        - Могу, - пожал я плечами, - о чём давно известно всем допущенным к секрету.
        - Да, да, - отмахнулся Этторе, - читал, но главное, ты сам подтверждаешь. Просто приглядишь за ситуацией, ничего опасного не ожидается. А даже если что и произойдёт, то всех твоих автоматов, хоть они и хлам, там будет изрядно. Без оружия переселенцы с ними точно не справятся.
        - Что-то всё слишком гладко, - проворчал я. - И светлые…
        - Да не, они только через три месяца выступят, по весне, но их там будет очень много, - заявил Этторе. - Копили силы, притворяясь, что у них неурядицы, а теперь, видимо, решили сорвать весь банк одним ударом.
        - Какой ещё банк?
        - Маги, Джейх, маги! Перековка в источнике, вербовка и прочие милые вещи, которые никогда не прекращались. Водным важнее добровольная поддержка разнообразных магов, но поверь мне, и они неоднократно облизывались на наши людские ресурсы, скажем так. Впрочем, мы - не вся Юкана, и пока что Серёдке удавалось отстоять свою независимость.
        Ну да, ну да, маги рождаются везде, только одни с источником, а другие без. После чего первые «поедают» вторых, увеличивая свою численность. Как же, помню, рассказывал Чезаре, или не Чезаре? В общем, тогда ещё дело было, в первой турпоездке по Юкане, забыть бы её и никогда не вспоминать.
        - Ладно, - согласился я, - раз надо, так сходим. Халка мне дадут?
        - О, - рассмеялся Этторе, - миссия почти безопасна, Халк тебе не потребуется!
        Ну вот, у меня сразу зашевелились подозрения, но отступать было поздно. К тому же мне намекнули, что мне будут и «плюшки», и спецобслуживание. Зря это они, конечно, никакие «плюшки» не исправят то, что мне уже сорок пять и я забросил все тренировки. Да, я виртуоз с автоматами, но в бою этого может быть мало. На не слишком умелых солдат меня ещё хватит, но, признаем прямо, без Риккардо за спиной выпускать меня в ближний бой смысла нет.
        Но ладно, это всё лирика, раз Этторе пообещал безопасную миссию, то, наверное, так и будет?
        Не сказать, что впервые в жизни такое, но было непривычно ехать на миссию медленно. Да что там, сутки грузиться вальяжно на пузатые транспорты с названиями вроде «Стремительный» вообще в голове не укладывалось, но это было! Грузили хлам, гордо именуемый роботами, и я сразу сделал пометку - в дороге заняться ремонтом, если переселенцы не взбунтуются. Эти суровые, дерзкие и крепкие парни погрузили их под конвоем, на глазах у всего порта. Надеюсь, до конца плавания они просидят в трюмах, а там разберёмся. Пусть на палубе и не развернёшь мини-заводик, но из трёх полурабочих автоматов собрать два рабочих - уже хлеб. Да не просто хлеб, а с маслом, икрой, да заодно можно продолжить исследование по подгонке размеров и модульности. Не хватало меня на все темы сразу, чего уж там, а Агнесса многое понимала не до конца. Что поделать, дитя Юканы, при всей моей нетехнарности, жизнь на Земле всё же дала нечто недостижимое для местных. Ещё бы мага металла с собой, но увы. Тоже стратегический ресурс Серёдки, максимум кого дадут - ученика-девятку или, край, восьмёрку, чтобы опыта набрался. Он возиться будет
медленнее, чем идёт наш караван, так что обойдусь без мага металла.
        Да, ещё я начал писать учебник по всем этим делам, но дело шло как-то туго. Я больше привык держать в руке меч и паяльник, нежели перо и бумагу.
        В охранение к нашему каравану приставили какой-то несерьёзный барк, и мы медленно и печально пошли. В принципе внутри линии Гоффредо ещё более-менее спокойно, хотя лишний крейсер в охранении не помешал бы. Но вот потом с такой охраной лучше не ходить. Это вам не на «Каракатице» сдесятком боевых судов пиратов, это медленные транспорты без движителей и магов.
        Переселенцы, к счастью, вели себя спокойно, я писал, читал, размышлял, возился с ремонтом и просто пялился на море. Без внутренней собранности миссий оказалось, что плавание может доставлять удовольствие. Внезапно так, через двадцать лет выяснилось, посреди одного из кровавейших циклов в истории Юканы. Молодец, Джейх, этак ещё через пару циклов выяснится, что жизнь вообще прекрасна и мечты сбываются, да вот только уже и помирать пора…
        Опорный остров-крепость водных Бантанэль остался от нас по правую руку. Оттуда вышли три корабля охранения, а барк развернулся и ушёл. Опять какие-то скандалы, интриги, расследования, но три корабля водных - это сила. Мелочь не полезет, а крупных сил не предвидится. Метаморфы никогда не были сильны на флоте, светлые через три месяца прибудут, некроманты уничтожены. Так что можно и дальше спокойно курить бамбук и заниматься своими делами.
        Но наблюдателей лучше удвоить и прибавить к ним автоматы на палубе…
        Внутреннее море как вымерло: ни паруса, ни корабля, ничего. Пустые острова, сожжённые пристани и посёлки, там, где сновали рыбаки, теперь пусто. Будто мор прошёл.
        Вот последствия хаоса на море. Кто бежал за линию Гоффредо, кто на север, но здесь этакая полоса отчуждения, которую потом, когда кто-то снова возьмётся держать порядок на море, потихоньку заселят. Хотя почему кто-то? Водные и возьмутся, только вначале попользуются плодами хаоса, смоют конкурентов и тогда зажмут всех в кулак. Наверное, у них даже получится, отожрутся на победах, а Внутреннее море как раз опустеет, и цикла через полтора водные, можно сказать, выйдут в фавориты гонки…
        Остров, как выяснилось, так никто снова и не заселил. Наше стремительное взятие его штурмом принесло ему дурную славу, и пираты обходили его стороной. Земляные перенесли внимание и сферу деятельности с севера на юг, а водным остров не потребовался. Они сидели внутри линии Гоффредо и в ус не дули.
        После высадки переселенцев к ветшающим без присмотра, но всё ещё крепким домам я отправился на скальный пояс посмотреть, что осталось от башен магов земли, прикинуть, где размещать автоматы и очертить контуры временного лагеря. Пусть сейчас переселенцы ошалело мотают головой, но завтра-послезавтра придут в себя, и всякое может случиться, не так ли? Но пока всё спокойно, окружающие не нервничают, можно и осмотреться.
        Корабли водных, проводив нас, отсалютовали флагами и быстро удалились, будто опасаясь пиратов. В принципе бояться нам особо нечего: пара транспортов поперёк прохода, и хрен кто пройдёт, а там камнями забросаем. Разве что маги земли приплывут да обрушат стены, а пираты только и смогут, что держать нас в осаде, но долго не удержат.
        Так думал я до полудня следующего дня, когда наблюдатели сообщили о приближающемся флоте. Огромном флоте светлых, который, по уверению Этторе, должен был сидеть по гаваням и портам до весны. Однако достаточно было подняться на скальный пояс, чтобы убедиться воочию. И главное, как быстро! Не успели мы прибыть, как нате вам!
        Флот встал на якорь в виду острова, и с одного из кораблей спустили шлюпку.
        - Что будем делать, мастер Джейх?
        - Ничего, - пожал я плечами, - нас застали врасплох, и всё, что мы можем, - это ждать вестника, которого к нам сейчас направили.
        Глава 16
        Мы смотрели на флот светлых, не зная, что и сказать.
        Кроме мысли, что нас «сделали», как детей, в голове вообще ничего не было. И самое главное, как противно-то совпало! Ни тебе летающих автоматов, ни отряда поддержки за спиной, и бежать некуда. Не говоря уже о том, чтобы спуститься со скалы - эти переселенцы в любой момент могут поднять бунт. Им же не видно, в какой жопе мы внезапно оказались. Оборонительные башни по берегам прохода были уничтожены, но за сам проход в бухту ещё можно было побороться.
        Срочно послать гонца к водным и нашим, чтобы слали подмогу. Я вдруг оказался самым главным, и все ждут моего решения. Что делать, куда бежать, как обороняться и вообще. Хотя хрен его знает, что тут делать. Ну, допустим, завалим мы этот проход, светлые не полезут и дадут нам время. И что дальше? Сидеть в осаде, пока не кончится еда? А кончится она быстро, ибо припасов на три тысячи переселенцев везти ни одна флотилия не потянет, а заниматься рыбалкой в ожидании огородов и прочего скотоводства не получится. Выйти из бухты и дать бой, в смысле удрать под всеми парусами? Да, это самый разумный выход, если не считать того, что выходить мы будем в идеале часа два, а светлые - вон они, уже заряжают свои лазерные пушки. Встали поперёк прохода, кто ни выплыви - сразу в их капкан попадёт. И ведь, главное, они знали об экспедиции, знали всё до мелочей, иначе никак не объяснить такое эффектное появление. Ввалят нам по первое число, потом закусят водными, которые должны прийти дня через три, погреют животы на солнышке и пойдут дальше. Упрутся в опорный остров Бантанэль и начнут штурмовать, или обойдут, или ещё
что, мне, в сущности, будет уже без разницы. Нам всем будет без разницы, ибо в рабство никто не пойдёт, а возиться с нами светлые не станут.
        Есть в этом что-то ироничное. Да, мы не собирались возиться с переселенцами, предполагая бросить их на произвол: кто выживет, тот выживет. Теперь же мы оказываемся примерно в том же положении. Или принимай условия светлых, или умирай, или переселяйся в рабство. В принципе можно, конечно, и уплыть: связать плот, посадить грести пару железяк покрепче и молиться, чтобы эта конструкция не развалилась и не потонула в шторм. Да какой там шторм, самодельному плоту и среднего волнения на море хватит, чтобы сбросить с себя автоматы.
        К счастью или нет, но решать ничего не пришлось.
        Переселенцы, похватав, что под руку попалось, разбежались по острову. Корабли, встав возле прохода и изготовившись к драке, сообразили, что всё быстро не будет, выставили наблюдателей и прислали к нам, на скалу, парламентёров.
        Мы стояли примерно там же, где высаживались несколько лет назад, и типа держали оборону. Камни по краям прохода, особенно обломки башен, вкупе с автоматами должны были помочь отбить первую атаку. План был примитивен и жалок, как, собственно, и наши силы. Отбить первую атаку, выиграть время до завтра, когда приплывут водные и всех спасут. В общем, жалкий план, как я сказал, но никто не захотел вырывать у меня бразды правления, и пришлось выкручиваться. Заодно в очередной раз убедился, что я никакой не стратег и максимум, чем я могу командовать, - это взвод Халков. Парламентёры светлых прошли проходом и вручили послание первому, кто попался. Не прошло и получаса, как оное послание подтащили мне, во всё таком же запечатанном виде. Развернув его, я уже почти знал, что увижу, ибо бумагу приказали передать «тому, кто лжёт, именуя себя Джейхом!». И стало понятно, отчего светлые вдруг помчались сюда. Они и без того копили силы, а метаморфы просто распространили нужную информацию в нужный момент. Сейчас, когда всё застыло в шатком равновесии, морфы ввели в битву новую силу, свежую, относительно разъевшуюся
на победе над некромантами. Так сказать, бросили козырную даму, ибо информация, как я и ожидал, касалась всё того же дела с принцессой.
        Вкратце говоря, мне предлагалось не выделываться, а добровольно сдаться флоту светлых, смиренно принять предназначенную мне участь, и тогда остальные на острове останутся в живых. Дескать, магов света интересую только я, и, получив желаемое, они уведут флот. Правда, куда уведут, не написали, так что оставалось только хмыкнуть. По дороге к опорному острову водных как раз успеют меня посадить на кол, да ещё по методу некромантов, чтобы, значит, вытекали не только дерьмо с кишками, но и магия. Этакое равное и справедливое наказание на их взгляд. Моё мнение, что это всё проделки Тиберия, никого не заинтересуют. Конечно, может, они и поверят мне, но потом, когда будет уже поздно.
        Но и обещание сохранить жизнь остальным дорогого стоит. Ладно бы с ними, с этими переселенцами, из-за которых весь сыр-бор. Но корабли и, самое главное, их команды! Опытные, умелые, знающие море. Когда им ещё подготовят замену? Сейчас, когда каждый корабль и моряк на счету, это очень важный фактор. Будь со мной хоть один Халк, я рискнул бы, сдался и на незримом поводке увёл бы под водой робота. И затем ввалил бы звезды флагманскому кораблю и устроил бы славную резню магам света, оказавшись посреди их рядов. Маги с источником - это сила, но последний бой - это последний. Нечего жалеть и экономить силы.
        Но и сдаваться раньше времени не надо. В свитке сказано, что мне дают время подумать до «первых лучей солнца». Мол, как только начнётся свет завтрашнего дня, светлые нас прижмут к ногтю. Глупый символизм и привязка, но в нашем случае просто неоценимые. Возможность выиграть время до первой атаки - половину суток! Это просто здорово! Теперь бы ещё исхитриться и послать весточку куда надо, но как? Голубиная почта сгодилась бы, так голубей с собой не привезли. Послать корабль с донесением - светлые всё перекрыли. Отправить сигнал магией связи, так система слишком слабая. Для контакта кораблей в море, идущих одним караваном, хватает, но до того же Бантанэля хрен добьёт. Роботы со мной оказались хуже хлама, ни на что связное и летающее не годятся. Даже если разобрать всех на запчасти, ничего полезного взамен не соберу.
        Стоп. Я хотел взять с собой Халка, Этторе меня отговорил. При этом сказал, что рано ещё раскрывать козыри и, мол, мне ничего не угрожает. Так что, он знал? Или… Да вашу ж через три ранга мать-мать-мать! А наплёл-то, наплёл три бочки арестантов, как тут без меня никто с роботами не управится! И я, старый дурак, уши развесил, сопли раскидал, человеколюбием вдруг исстрадался. Да наши просто вклинились в операцию морфы - светлые, использовав меня как приманку. Маги света тут же примчались, светясь от радости и потирая лапки. Ну да, вот он, клиент, сбежать никуда не сможет, человеколюбив, своих не бросит, а что срок дали, так пусть помучается в ожидании известной участи. Ну, стратеги, и ведь зарекался играть в их игры! Если вернусь, выскажу всё Этторе, а тот наверняка разведёт руками, закашляется и начнёт скрипеть о моём неоценимом вкладе в общее дело, орден новый навесят, памятник поставят и прочее бла-бла-бла.
        Ладно, примем как равновероятные два исхода: первый - это ловушка на светлых с приманкой в виде меня. Второй - светлые нас перехитрили и обвели вокруг пальца. Результат и там и там одинаков - сдаваться в плен. Требовать клятвы, что не тронут остальных, - это, в общем-то, уже технические нюансы. Хм, устроить вначале переговоры и потянуть время? Тоже вариант: вроде и готов сдаться, но надо оговорить условия, чтобы остальные не пострадали. Будет выглядеть вполне логично и естественно.
        Но опять: зачем тянуть время?
        В первом варианте - подмога и так придёт, во втором - не придёт, хоть тяни время, хоть не тяни. Уф, аж взмок, когда за себя или за команду думать надо - одно, но за такую толпу народа… Натуральный перегрев системы происходит от чрезмерности усилий…
        - Господин Джейх, с вами хочет поговорить один из матросов.
        - Зачем? - вынырнул я из раздумий.
        Бросил взгляд на море: нет, тишина. Флот светлых покачивался на волнах, всё так же перегораживая выход с острова. В принципе, будь у нас движители на транспортах, можно было бы прорваться за счёт эффекта неожиданности и общей скорости. Будь у нас хотя бы две, нет, пять «Каракатиц» сгарпунами, можно было бы попробовать проредить этот флот. Всё забываю, что маги с источником - это не жалкие пираты, у которых если и служит кто из магов, то без источника и из второй пятерки рангов. И значит, им найдётся что противопоставить моим фокусам.
        Честно говоря, хороший огневик здесь был бы полезнее. Проход на скорости с поджогом кораблей - это было бы славно, вот только потребовался бы минимум перворанговый, с огромнейшим боевым опытом. Например, такой, как Марио, но его здесь нет.
        Я не заметил, как рядом возник матрос. Обычный маг воды первого ранга в матросской робе. Прямо Дед Мороз летом, шансы встретить примерно одинаковы. Зато дурные мысли из головы сразу вышибло, значит, вот оно как. Матрос глазами и лёгким движением головы показал, что надо бы отойти в сторону, и мы отошли.
        - Маг первого ранга Вико, курирую данную операцию, - спокойно представился матрос. - Здесь нахожусь по согласованию с вашим непосредственным начальством.
        - У меня нет начальства, - огрызнулся я.
        - Мастер Этторе, - ничуть не смутился Вико, - сказал, что вы сразу поймёте причину, почему светлые здесь, и заверил, что они обязательно придут.
        О да, понятно. Переселенцы - для легенды, магов воды в команды - для прикрытия, меня - как приманку, и я почти готов поклясться: не морфы, а сам Этторе слил светлым инфу. Сложная интрига получается, и ради чего?
        - Здесь находятся, должны находиться, две трети или даже более флота магов света. По донесениям наших агентов, пропаганда их трубит о грядущей победе над мерзкими приспешниками некромантов, то есть над нами, магами воды. Поэтому можно предположить, что, не будь причины, указанной мастером Этторе, они уже штурмовали бы остров Бантанэль. Конечно, оборонные системы острова справятся, но зря погибнет слишком много ценных магов.
        - Поэтому вы организовали ловушку.
        - И в кратчайшие сроки, - кивнул Вико, - торопились, как могли, и успели, хотя и с трудом. Нельзя было демаскироваться, и пришлось плыть своим ходом. Зато теперь все твёрдо уверены, что здесь нет магов воды, а те, кто глубже посвящён в тайну, думают, что на днях от нас придут четыре корабля.
        - Да, именно так мне и сказали, - пробормотал я.
        - Чушь, ерунда, ложь и дезинформация, - без эмоций отозвался Вико. - Она специально распространена, чтобы те, кто сунул нос, почувствовали привкус «правды» иуспокоились.
        - Так что, кораблей не будет? - огорчился я.
        - Будут, - ответил Вико, - только не четыре и не на днях, а сорок и завтра с утра, когда вы пойдёте сдаваться. - Увидев, как моё лицо переменилось, маг воды торопливо оговорил: - Это необходимо для отвлечения! Вы даже до них не доплывёте!
        - Вот уж успокоили, - проворчал я.
        Вико, видимо сообразив, насколько двусмысленно прозвучал его ответ, добавил:
        - Вы сегодня договоритесь о свободном пропуске кораблей, мол, сохранить жизнь своим людям. А с утра, когда отправитесь на лодке к флоту светлых, мы начнём выходить из прохода во внутреннюю бухту, а так как будет договорённость, светлые не встревожатся, а мы получим выход на прямую дистанцию. Когда вы проплывёте половину пути до магов света, мы атакуем прямо через вас и вашу лодку.
        - Это станет сигналом?
        - Да, мы свяжем их боем, отвлечём внимание, по возможности ограничим манёвр. Основной флот наш ударит с тыла, и у светлых не будет шансов. Единственное, что они могли бы противопоставить нам, - атаки с дальних дистанций и маневрирование. Но в завтрашнем бою у них не будет ни того ни другого. Затем наш флот совершит показательный рейд к остаткам флота светлых на Северном материке и припугнёт шаманов. На этом угрозу с Севера можно будет считать закрытой: пока они восстановятся, цикл уже закончится, а большего нам и не нужно. Мы сможем перебросить силы, сманеврировать, закрыться, нужно продержаться совсем немного…
        - И нулевой маг вступит в бой, - кивнул я.
        Вико не стал бить меня струёй воды и колоть сосульками. Он слегка прищурился и заметил:
        - Меня ознакомили с вашим делом, мастер Джейх. Я знаю, что вы были в Оринии. Но я прошу вас: не произносите этого вслух. Не все могут оказаться настолько информированны и сдержанны, как я. Без обид, мастер Джейх, но ваши слова отдают вопиющим непрофессионализмом.
        - Так я больше и не работаю в ведомстве Этторе. Подписки и клятвы? Вы серьёзно думаете, что они сработают, когда все жители Юканы только и делают, что рассуждают о нулевом маге?
        - Да, это промах, - признал Вико, подумав. - Но всё же прошу на будущее.
        - Да ладно, сколько у меня этого будущего осталось! - зло хохотнул я. - На лодчонке посреди драки двух флотов магов источника, ага, не имея под рукой подручных плавающих инструментов.
        - Вы отказываетесь? - упёрся в меня буравящий взгляд Вико.
        - Нет, просто информирую, что шансы выжить немного меньше, чем вы представляете, так что не пытайтесь мне врать. Я вдоволь походил, чтобы понимать свои шансы.
        - Я дам вам амулет, который не позволит утонуть, - заявил маг воды. - Этого достаточно?
        - Конечно нет! Мне ещё потребуется хороший клинок, раз уж будет драка!
        - Организуем, - кивнул Вико.
        Мне всё-таки полегчало. Нашёлся кто-то взявший командование, да и ситуация была спланирована, можно сосредоточиться на своём. Самому не оплошать, не утонуть, суметь отмахаться и внести вклад в победу. Не с моим везением надеяться уплыть от драки, так что можно начинать готовиться. Кстати, о подготовке.
        - Мне сейчас вызвать представителя светлых на переговоры и начать занудно торговаться?
        - Конечно, мастер Джейх, причём обязательно помаячьте вдалеке, чтобы они увидели ваше лицо. Но сами на переговоры не ходите, ведь я правильно понял, светлые злы персонально на вас настолько, что привели целый флот?
        - Вроде того, - пожал я плечами, не зная, как объяснить события двадцатилетней давности.
        Подумал только: светлые крайне злопамятные ребята или их так способ откачки силы возмутил?
        - Тогда всё складывается как надо, - улыбнулся Вико. - Теперь отдайте нужные распоряжения, а мои подчинённые подберут вам клинок и зарядят амулет.
        Глава 17
        Что может быть лучше для утра, чем немного бездумно поработать вёслами, разогреться и размять тело? Вчерашние переговоры прошли на удивление быстро, светлые согласились отпустить всех, если я сдамся в плен добровольно и без сопротивления. Конечно, если сдачи не будет, то есть моя уловка не сработает, это оставляет им развязанные руки. Поклянись они чуть по-другому, не смогли бы тронуть тех, кто сейчас толпился на палубах транспортов, выходящих из горловины скального прохода.
        Не слишком внушающее зрелище, транспорты и есть транспорты - пузатые, неповоротливые, но главное у них - объём и груз, а не манёвренность и скорость. Поневоле затоскуешь о «Каракатице», тем более с доработанными движителями. Не сумеешь победить, так всегда убежать можно. Водные в принципе и раньше использовали ускорение за счёт воды, что позволяло им поддерживать связь островов и удерживать ситуацию на море. Это сейчас можно плавать только конвоями или на военных корабликах, а раньше и на лодках можно было. От острова к острову - как же, дивное путешествие в новый мир вместе с Чезаре, как такое забудешь?! Интересно, где он?..
        И в настоящее время нам не помешал бы десяток юканцев, да десантом на палубы светлых - вот славная бы получилась резня!..
        Грести, грести и ещё раз грести. Клинок под рукой, шокер тоже. Роботов с собой нет, ибо по условиям надо прибыть одному. Жаль, конечно, пара-тройка «паучков» вкомпактном виде отлично разместились бы в лодке и существенно увеличили бы мои шансы на выживание. Как раз за ночь починил бы их, отобрав лучших из той рухляди, что нам дали в дорогу.
        Так как при гребле надо сидеть спиной к цели, мне отлично видны наши транспорты. Уже все вышли из горловины и строятся в караванную цепочку. Взгляд через плечо - флот светлых покачивается на месте, какие-то ленивые движения на палубах, и только. Вроде всё в порядке, никто ничего не заподозрил.
        Взлетает на мачте синий флаг. Сигнал! Транспорты крутятся и прыгают с места, набирая скорость. Будто не пузатые неповоротливые корабли, а стая моторных катеров несётся к флоту светлых. Слышны сигналы дудок на кораблях, взлетает слепящий шар света. Бросить вёсла, поднять щит со дна лодки - дерево с начищенным и надраенным куском меди поверх, лучшее, что нашлось из отражающего, не было ни зеркал, ни жести. Глупо, конечно, но зато как-то на душе спокойнее.
        Беготня на кораблях, взлетают вспышки… Да ё-моё, они же переговариваются друг с другом! Световая азбука, вот это да! Никто пока не бьёт в мою сторону лазерами, стрелы на такой дистанции не достанут. Минимум полкилометра до фрегатов, да ещё на волнах, нет здесь таких умельцев. Огнестрел бы не помешал, да так и не дошли руки сделать.
        Гул и плюханье нарастают, слышны крики и рёв за спиной. Один из транспортов разваливается, остальные несутся, как на гонках «Формулы-1», палубы забиты вооружённым народом. Ба, да это ж якобы переселенцы, смотри какие кровожадные! Теперь видно, что переселенцы из них липовые, а я всё голову ломал, что же не сходится? Вот это и не сходилось: под видом несогласных бунтарей с Серёдки выслали полк пехоты водных. В полном вооружении и в сопровождении магов. И меня в качестве приманки. Светлые проглотили наживку и привели основной флот прямо в ловушку. Ведь можно было сообразить, что дело нечисто, но были бы сразу все умные, как я потом.
        Вперёд транспортов вырывается волна, идёт прямо на меня, вижу Вико, стоящего на головном судне. Он делает отмахивающий жест рукой. Волна подхватывает лодку и швыряет меня прямо на палубу идущего крайним справа транспорта.
        - Мастер Джейх! - тут же подскакивает какой-то мужик сержантского вида. - Трюмы забиты автоматами!
        - Да, я уже чувствую, - втянул я воздух ноздрями, ловя ароматы техномагии. - Ещё бойцы есть?
        - Сержант Санто. Со мной десяток солдат для вашей охраны. Больше никого.
        Ага, понятно, нагрузили железом корабль и не стали сажать солдат, чтобы не разломило и не мешались под ногами. Так, потянуться, ощутить разумом всех роботов. Есть контакт! Все на палубу, сейчас будет бойня!
        Хорошо, у автоматов нет инстинкта самосохранения, иначе не все вылезли бы из трюма, ибо никто из этих железок бой не переживёт. Честно, не уверен, что и сам переживу, махач будет крупный, и поймать удар в спину - как нечего делать.
        - Не лезьте вперёд, мастер Джейх, остальное сделают мои парни, - заявил Санто, доставая меч.
        - И не собирался, - ухмыльнулся я. - Держись!
        Светлые не успели совсем чуть-чуть, похоже, и вправду не ожидали такой таранной атаки. Над их флотом закрутилась то ли линза, то ли сфера, выбрасывая лучи. Два транспорта по центру получили удар лазерами, но было уже поздно. Все внешне неуклюжие транспорты с треском, ломающимися мачтами и прочим врезались по всему фронту во флот светлых. Рассредоточенный в линию флот магов света должен был помочь им в ловле беглецов, но теперь позволил нашим нанести обширный удар. Единственное - пятнадцать транспортов против сотни боевых кораблей всё-таки как-то несерьёзно. Наверное, за ближайшим островом прячется подмога в пару-тройку эскадр?
        Всё это промелькнуло за секунду до удара, наш противник был чуть в глубине. Удар! Я устоял на ногах, хороший знак. Парни Санто уже лупили из арбалетов по растерянным солдатам магов света.
        - Общая атака! - взревел я.
        Роботы хромой лязгающей волной полились по специальному пандусу. Строительные, бытовые, боевые, мешанина конечностей, лезвий и управляющих центров. Сейчас это не имело значения, в боевых и так была зашита команда на общую атаку, остальные получали прямой приказ от меня по техносвязи. Неэффективно? Конечно! Но здесь и сейчас - одна команда, и всё, дальше пусть валят толпой и не требуют контроля. Даже если мои железки задавят команду шхуны, в которую мы врезались, и попрыгают в воду, это не будет иметь никакого значения. Та часть роботов, которая боевая, полностью под моим контролем, а от мирных и условно мирных в драке мало толку.
        Вон, пожалуйста! Морячок просто пнул «муравья», отправляя его за борт. Один удар мимоходом - и всё, робот идёт на дно. Будь здесь ручей или даже река, он выбрался бы, сочленения и суставы так быстро не ржавеют. Но под нами глубокое море, и хрена лысого обычные автоматы из него выплывут. Только элита, вроде Халков, с добавками чужой магии, могла бы, а обычные - никогда. Робота класса «Буратино» ятак и не сделал, да и хрен бы с ним!
        Опять думаю не о том! Сосредоточиться на бое!
        Команда шхуны плюс два десятка солдат плюс трое магов света, две четвёрки и тройка… Да кто же тогда на фрегатах и центральных галеонах?! Единички, что ли? Крейсеры сзади ордера, но там, надо полагать, тоже не мелочь сидит, они же первые в погоню ходят.
        Так, таранный удар, мы смешали фронт, получи, ага, теперь «паучки» звездой и рывок к магам!
        - Быстрей перезаряжай! - слышен крик Санто будто издалека.
        Так, наши ломят, точно, морпехи пошли в бой. Где же флот водных? Светлые пока в растерянности. Ставим стенку, рассекаем солдат! Пусть подолбятся саблями и палашами, ах ты ж, поверху обошли! Не спать, цель - маги! Голова уже болит, сразу несколько потоков инфы держать и отдавать приказы плюс пытаться оценить общую обстановку. Закрыть глаза, сосредоточиться. Цель - маги и солдаты. Матросня - потом, всё равно этот корабль уже никуда не поплывёт. Центральная мачта повреждена, теперь можно только ковылять, в шторм мачта упадёт со всеми парусами. Капитан на мостике! Десятку «псов» туда! Лязг и скрежет вокруг. Двое магов воды прикрывают, хорошо.
        - Держать строй! - крик Санто.
        - Шевелись! - Это крик уже нашего капитана.
        Отлично, команда транспорта тоже вооружилась и оделась в броню. Что там с центром флота светлых? Есть сигнал! Слабый и такой знакомый. Да, детка, иди к папочке. Кто там мешается? А, оператор водных! Сигнал на амулет ему, пусть подождёт! Пауза, бумер ускоряется, и я вижу всю картину сверху.
        Флот водных на всех движителях несётся в атаку. Флот. Пять кораблей. Пять транспортов.
        У светлых сотня кораблей. Наши транспорты совершили почти невозможное: каждый взял на таран один корабль и на абордаж ещё по одному. Морпехи водных рубятся против магов источника и пехоты светлых. Рубятся яростно, неистово, с душой и огоньком, маги света с других кораблей не атакуют, чтобы не задеть своих. И нам присылают в помощь пять кораблей!!! Да это ж [цензура] [цензура] [цензура] [цензура]!!!
        Включить амулет управления, отключиться от бумера, открыть глаза.
        Меня дёргают в сторону, луч света проходит мимо. Ни один из магов света пока не выведен из строя, проклятье! С такой рухлядью не в бой ходить, а по помойкам еду добывать! Хотя здесь с помойками тяжело, всё, что можно и нельзя, идёт в дело, а остальное притапливается подальше в море. Ещё есть на островке в пределах видимости Серёдки «мусорная шахта», туда тоже нет-нет да сбрасывают груз опасного мусора.
        Ладно, не о них сейчас речь. Держаться. Может, это только авангард большого флота?!
        Два раза, как в игре «тяни-толкай», мы переходили с палубы на палубу. Отчаянный бросок «паучков» под моим прямым управлением - и один из магов света падает мёртвым. Солдаты строятся клином, а тройка зажигает сферу, и вот уже наши матросы валятся за борт с проломленной головой и разрезанным животом. Сфера висит, вращаясь и прижигая раны своим, не допуская кровопотерь. Десяток Санто борется, даже мне приходится вступить в бой, тыкая шокером в шеи. «Муравьи» заходят понизу, с борта, и вот мы уже снова на палубе вражеской шхуны. Трупы, раненые, разбитые автоматы, с каждой секундой ожесточение боя растёт, а численность участников уменьшается.
        Один из наших магов падает, рассечённый пополам, меня спасают автоматы.
        Кажется, в бой идут даже коки, и нас снова отбрасывают. Десяток Санто превратился в пятёрку, сам сержант словил в подмышку укороченное копьё, едва не нашедшее путь к сердцу сквозь раздвинувшиеся части кольчуги. Мой меч тоже в крови, роботов всё меньше, точнее, все мирные уже перебиты или выброшены за борт. У светлых один маг-тройка, но нам и этого хватит за глаза. Сейчас он отдышится и проломит наш хлипкий строй. Если, конечно, водные не отдышатся раньше. Их и было-то двое семёрок на разгоне, решили, раз я - единичка, так скомпенсирую, не подумали, что сила моя в другом. Но даже семёрки - это неплохо, дрались яростно против светлых. Вот только даже десяток семёрок - это не один третий, и чудо, что они ещё живы. Или уже нет? Что-то ударов водой давно не было. Так, сосредоточиться на тройке, у меня будет только один удар и только после того, как маг света ударит первым.
        Но пока он приходит в себя, держаться. Держаться!
        Грохот и удары заклинаний от центра и тыла флота водных проходят мимо сознания. Остальные транспорты ещё сражаются, морпехи зубами выгрызают победу, водные дерутся и дерутся, понятно, они сконцентрировали магов на половине транспортов, сознательно пожертвовав остальными. Концентрирование сил, но чем они думали, прислав в подкрепление всего пять кораблей, ибо основного флота мы так и не дождались?!
        Казалось бы, нас уже давно должны были победить, но что-то явно пошло не так.
        Теперь подключиться к бумеру, ага, жив ещё беспилотник, не зря я трудился и закладывал избыток прочности в конструкцию!
        - Сержант, прикрывай! - скомандовал я Санто, ибо держать связь с автоматами и там и там оказалось слишком тяжело.
        - Есть, мастер Джейх! - донеслось как сквозь вату.
        Водные смешали ордер светлых и заставили их корабли разойтись в разные стороны. Ну да, логично, маги света особенно сильны на дальне-средних дистанциях, а водные фактически навязали клинч. Но на этом пятёрка не остановилась, промчались сквозь строй светлых, ударяя водными ядрами тех, кто не успел убежать, и взрезали линию там, где наши транспорты образовали таранную свалку. Взрезали, ударили, развернулись и… начали принимать на себя морпехов? Так вот в чём был замысел, внезапно озарило меня.
        Как всегда, потом я очень-очень умный становлюсь!
        Блестящая кампания по вливанию дезинформации - и вот флот светлых ослаб на треть, ибо на трёх десятках кораблей прекратилось всякое сопротивление. Избыток морпехов водных - те самые, якобы переселенцы - просто смял и вырезал команды, солдат и магов. Я-то ещё удивлялся, ха, чего это буйные переселенцы не буянят? Да, нелегко быть идиотом в наше время, надеюсь, светлые теперь испытывают такое же чувство глубокого стыда? Естественно, без потерь не обошлось, но магам воды только чуть-чуть продержаться - и пятёрка транспортов уйдёт со всеми выжившими. Транспорты водных - это не наши пузатые корыта с Серёдки, они помчатся так, что светлые не догонят. А меня, значит, привлекли поторговать лицом и заманить водных - о, стыд, стыд и ещё раз стыд! Даже понимаю, почему мне ничего не сказали, но все равно - как я мог не догадаться?!
        Теперь водным только успеть опередить удар светлых или закрыться от него и убежать, и операция будет выиграна. Не поручусь, но, скорее всего, потом маги света взбесятся, как и я, и кинутся в атаку, безрассудно, потеряв голову. И вот здесь уже их будет ловить основной флот или не будет. Но беспилотником управляют ещё откуда-то, и сигнал приближается.
        Отключиться, повернуться. Ага! Шестой кораблик, не транспорт, а вроде яхты, но на нашу поредевшую толпу хватит с избытком. Светлые чего-то там изображают, циркулируют и перестраиваются, но уже и так понятно, что пора уносить ноги. Тем более своих врагов мы всё-таки добили, потеряв кучу старых автоматов, двух, нет, одного мага воды и часть команды. Санто жив и что-то сердито выговаривает одному из своих.
        - Мастер Джейх! Быстрее!
        И тут светлые ударили. Всё вокруг будто выцвело, даже рефлекторно закрытые глаза не помогли. Ослепляющая вспышка, от которой ещё несколько минут скакали «зайчики», в момент сожгла два транспорта водных и не сожгла другие три только потому, что там успели поставить защиту. Стена воды вскипела, ударила паром, и даже до нас, бывших в стороне, донеслись крики и вопли тех, кого обварило. Пар ударил прямо ядерным грибом, полностью перекрывая обзор. Наверное, это и спасло нас от повторного удара. Оставшиеся транспорты сразу врубили движители и помчались прочь, а вот мы провозились из-за того, что все ослепли.
        Провозились, но всё же успели.
        - Полный ход! - донеслась команда.
        Я опять подключился к беспилотнику, раз уж глаза всё равно временно в нерабочем состоянии, и отлично увидел, что светлые готовят повторный удар. Они, может, и растерялись от такого сюрприза с тараном, от обилия морпехов, от транспортов водных, но пришли в себя и приготовились дать бой всерьёз. Но водные, надо полагать, предвидели это и заранее спланировали операцию как серию неожиданных ударов с резким бегством с поля боя.
        - Курс на Бантанэль! - донеслась еще одна команда.
        Глава 18
        Светлые, наверное, и попробовали бы гнаться, но не стали, видели, что бесполезно. Яхта водных под названием «Волна Востока», как моторный катер, бодро шлёпала, прыгая с волны на волну, и вскоре только огромные столбы дыма показывали, что где-то там было сражение. Говорить ничего не хотелось, да и все молчали. Яхта стремительно шла к Бантанэлю, одному из опорных островов-крепостей на линии Гоффредо.
        Там меня посадили на корабль Серёдки, доставивший какие-то грузы хозяйственного назначения, долго жали руку, благодарили. Капитан и команда корабля Серёдки были не в курсе, что и как, кроме слухов, мол, что-то где-то происходит. Но слухи всё же были, и были они серьёзные и неутешительные. Вроде как песец постепенно, но подкрадывается: тут проиграли, там потеряли, здесь водным вломили, где-то островок отобрали. С другой стороны, если это слухи на основе сражений, подобных недавнему, то неудивительно. Ведь формально - проиграли, не так ли? Да и вообще, уже пять с лишним лет глобальный махач против водных продолжается, надо полагать, там не только победы были. Водные, судя по их поведению, готовились дать бой, в общем, дело привычное.
        Так я успокаивал себя, пока мы шли обратно, и в итоге остыл, перестав злиться на Этторе, и, как обычно, перебирал миссию и всё думал, что не надо было водным щёлкать клювом. Взяли бы подтянули хотя бы три десятка своих боевых корабликов да измолотили бы светлых в водную пыль. Разрезали бы строй, исхлестали волнами да по частям скушали. В общем, уничтожили бы магов света, это я всегда за обеими руками…
        По прибытии Этторе не преминул уничтожить моё хорошее настроение за пару минут, всё как во времена пребывания на контракте. То тебя с жены стащат, то задачу поставят, от которой самому повеситься хочется, то ещё какой фортель выкинут, и возразить абсолютно нечего. Особенно мне, которого прикрыли от мести светлых, и теперь паранойя шепчет, что это были происки морфов. С прицелом на будущую сдачу магам света, и маги Серёдки просто использовали чужой план, решив обеспечить себе тактический выигрыш.
        Наверное, зря я перестал злиться на Этторе. Здравый смысл подсказывал, что паранойя со сдачей - уже чересчур, ибо роботы и польза от их разработки и внедрения перекрывают всё, что угодно. Но если бы всем рулил здравый смысл, то мир Юканы не существовал бы. Созданная и позабытая создателями игрушка, притом что живущие внутри самой игрушки относятся к процессу предельно серьёзно. Режут друг друга во славу кого-то там. В конце, так подозреваю, подъедет бригада юканцев и вырежет победителей, ибо воистину.
        В общем, Этторе испортил настроение в момент - он меня просто не принял.
        Все носились как тараканы по раскалённой сковородке, и седалищно-интуитивный нерв внезапно начал нашёптывать, что дело вовсе не в битве со светлыми. Никому даже отчёт не нужен, вот что пугало больше всего! Порядок прежде всего, отчётность и ещё раз отчетность - это в нас вбили намертво, и если теперь рапорт никому не нужен, о чём это говорит? Правильно, о мегасуперультрагипер-и ещё приставки превосходной степени проблемах. И не у водных, а персонально у нас, у всей Серёдки.
        Что же изменилось за время турпоездки по местам былой славы?
        К счастью, как один из Совета магов, я всё же имел некоторые привилегии и получил информацию. Секретарь Совета Фредерико был в курсе всего и докладывал членам Совета, если те запрашивали, нужные сведения под роспись, с грифом «Секретно» итак далее. Информация и правда была не для разглашения, но проблема заключалась в том, что на острове о ней и так все вскоре узнают. Поэтому с нас не брали клятвы, несмотря на риск паники и всеобщих беспорядков. Слухи под гриф не спрячешь, и вскоре их будет муссировать вся Серёдка.
        Фредерико с бесстрастным лицом перечислял и рассказывал, и от услышанного волосы вставали дыбом на всех частях тела без исключения. Казалось бы, сколько мы проплавали туда и обратно, месяца полтора, не больше.
        Итак, примерно в то же время, когда в трюмы транспортов железными пинками загоняли «бесправных переселенцев», чтобы отвезти их на вольные рабско-пиратские хлеба, мировая общественность решила покончить с наглым произволом водных на море. Флоты магов тьмы, крови, земли, големов и щитов, кто под прикрытием, кто без, но практически одновременно появились в пределах видимости ближайших опорных островов водных. Чтобы было понятнее, на всей линии Гоффредо, кольце Внутреннего моря, было двенадцать опорных островов-крепостей, и маги источников начали штурм пяти из них. Естественно, не обошлось и без наших любимых метаморфов, как говорится, куда же без них? И будто этого было мало, в игру вступили ещё два доселе пассивных участника: маги жизни и ясновидцы.
        Что же изменилось, почему они вылезли из своих нор? Да-да, всё тот же нулевой маг, товарищ Гвидо, вышел на арену, видимо, за прошедшие полтора года таки прокачал ранг. Такое глобальное событие ясновидцы смогли предвидеть. Магов жизни, подозреваю, растормошили всё те же клятые метаморфы, или просто пришла пора западным сделать свой союз трёх магий источника. Но без метаморфов точно не обошлось, и, надо полагать, они же и свели воедино всех участников.
        Интересно, сколько в этом действий водных, а сколько глобального плана метаморфов? Пусть это точно и неизвестно, но за всеми последними событиями торчат морфированные уши, и вывод прост. Бритва Оккама действует и в этом мире, так что во всём виноваты метаморфы. Кстати, водным и Серёдке стоило бы сосредоточить на них усилия и уничтожить, но вот незадача - бодались с кем угодно, но только не с морфами. Конечно, это только предположение. На юго-западе линии Гоффредо состоялось мегапобоище. Водные собирались волной цунами ударить сразу по Южному и Западному, попутно отбрасывая и топя три из пяти угрожающих флотов. Гвидо прикрывало две бригады морской пехоты и полторы сотни водных магов первой пятёрки рангов. Солидная сила, не во всех победных сражениях на море водные выставляли такое количество. Им противостоял флот магов крови, плюс в помощь с юга приближались силы магов тьмы. Присутствовали големщики и щитовики, но в незначительных количествах, по три-четыре корабля, можно сказать, пара процентов от общих сил.
        Невыясненным способом диверсионная группа неизвестного происхождения оказалась в центре ордера водных магов и атаковала охрану Гвидо. По слухам, это были юканцы. Разумное зерно в этом предположении есть, ибо нулевой маг - это несправедливо и нарушает равновесие. Но на храм Юканы с гневными воплями пока никто не набегает. Опасно, недоказуемо, да и воззовёшь к Юкане, а та даст ответ, что, мол, её дети в своём праве, и всё. Останется только утереться.
        Думаю, даже водные сейчас не скажут точно, кто там был, что за группа в той резне, панике и неразберихе, что началась потом. Лично моё мнение - морфы, то ли заранее внедрённые, то ли спешно засланные после той истории с Палпестом. Не мы же одни такие умные выводы делать, тем более агенты морфов несколько циклов плотно сидели в структурах водных, но об этом позже. Достоверно известно, что диверсионная группа взяла на ножи охрану Гвидо и убила его самого ещё до того, как он закончил заклинание «Великая волна». Мегацунами не состоялось, и диверсионная группа просто попрыгала вниз, уходя под воду. В любой другой ситуации водные их достали бы, в родной-то стихии!
        Но расчёт диверсантов и их акция, согласованная с остальным флотом, дали плоды. Водные не успели и глазом моргнуть, как проиграли первую фазу боя. Флот магов крови сумел сблизиться с водными и войти в клинч. Преимущество всё ещё было за магами воды, но тут вылезли жизнюки и поддержали «своих». Подошедший флот тёмных наносил уже добивающий удар по убегающим под прикрытие острова остаткам флота водных. Ни о каком преследовании диверсантов уже речи не шло, водных громили и резали, резали и громили. Если считать, что диверсанты были морфами первых рангов, они вполне могли частично или полностью превратиться в рыб и уплыть. Но даже если нет, положа руку на сердце, два десятка диверсантов (или дюжина, слухи расходились) за нулевого мага - это просто тьфу, плюнуть и растереть. Мелочь. Ничтожная величина.
        Но это было только начало трагедии, разыгравшейся на просторах Внутреннего моря. Пять островов-крепостей пали. Находившиеся на них войска, маги, жители практически все погибли. Едва ли каждый двадцатый успел бежать под ударами магов источника. И дело здесь было вовсе не в превосходстве флотов противника, нет. Маги воды в родной стихии, на подготовленных к обороне островах, с флотом, войсками, припасами могли держаться очень долго против превосходящего противника. Но морфы, если считать их главными закулисными дирижёрами, умело выбросили на стол козырного туза. Все тайные ходы в линиях обороны были заранее известны врагам водных, плюс при подходе их флота морфы устроили лёгкий бунт на островах. Лёгкий, но всё же отвлекший внимание и силы, и в результате острова пали, оказав минимальное сопротивление. Какая-то часть флотов и магов воды успела уйти, какой-то ущерб своим врагам они нанесли, но на фоне общего разгрома об этом было смешно даже заикаться. Раз уже не сумели оборониться на заранее подготовленных позициях, раз проморгали предательство в тылу, то что теперь смогут сделать маги воды? Ничего.
Они обречены, и с ними обречена Серёдка. Остаётся только похлопать метаморфам, сдерживая желание перебить их всех без остатка.
        Это была разовая акция, в которую вложили десятки лет подготовки и труд целой толпы, но оно того стоило. Результат - линия Гоффредо прорвана, оставшиеся семь островов ещё окажут сопротивление, но цельного фронта уже не будет. Да и не факт, что семь, уж больно уверенно пёрли светлые, наверное, в приступе мести возьмут Бантанэль, заранее припася свои козыри. Или подтянут шаманов, которые тоже сидели тихо и копили силы. Смысл один: водные разом лишились половины главных крепостей, трети магов (минимум, а де-факто, может, и половины) и своего нулевого джокера. Вот как тут не поверить, что всё было подстроено метаморфами?
        Сейчас на западе, юге и юго-западе линии Гоффредо царят хаос и полный [цензура]. Враги наступают медленно, но широким фронтом, вычищая все попадающиеся по дороге острова. Те, кто срываются с мест от ужасов войны, снова бегут к Серёдке. Ещё пара дней, максимум неделя - и Серёдку захлестнут новые волны беженцев и слухов, порождая панику и продуктовый голод. На припасах, собранных к зиме, какое-то время продержимся, но это не спасёт положения. Скорее всего, после зачистки пограничной линии флоты снова сконцентрируются и ударят по уцелевшим островам-крепостям. Либо продолжат зачистку, вынуждая водных выйти в море и сразиться. Раньше это не стало бы проблемой, маги воды держали резервный флот, плюс Серёдка всегда могла нанести контрудар в месте прорыва. Но что делать, когда фронт прорван на всём море?
        Марио нашёл меня в «Дырявой бочке» всостоянии среднего опьянения.
        - Ну что, ты уже в курсе? - спросил он и, не дожидаясь ответа, воскликнул: - Вот же вляпались в проблемы всем островом!
        - Если бы твой начальник дал мне взять с собой Халков…
        - …То сейчас у нас было бы новое руководство, - уверенно ответил Марио. - И финансовый бунт.
        - С каких это пор Этторе нужна охрана?
        - Ему-то нет, Этторе и сам справился, - развёл руками Марио, едва не опрокинув принесённую ему кружку пива. - Но покушения были, - сообщил он. - И не одно, с прицелом на самых сильных магов. Пытались взломать хранилище артефактов и залезть в казначейство. Ха, а ты думал, что злобное начальство присвоило себе красивые игрушки, а тебе их не даёт из вредности?
        - Да, - честно ответил я.
        - Ну, ты даёшь, Джейх! - заржал на весь трактир Марио. - Вот это уморил так уморил! - Он ещё посмеялся, утирая слёзы, а потом махнул рукой: - В общем, операция с Гвидо была важной, поэтому тебе дали Халков, поставив возле казначейства взвод бравых боевых магов из числа моих бывших подчинённых. Вот что тебе скажу: будь у нас хотя бы тысяча твоих автоматов, Джейх, мы в одиночку выиграли бы войну!
        - В чём проблема? - пьяно хмыкнул я. - Дайте материалы - сделаю!
        - Нет материалов, не было и не будет, - вздохнул Марио. - Склады пусты, враг надвигается. Не сегодня завтра объявят общую тревогу и остров переведут на осадное положение. Флот Серёдки уже оттягивается к острову, шахты консервируются, свозятся припасы и всё остальное. Собственно, я к тебе и пришёл по вопросу твоих роботов.
        - А что с ними не так?
        - С ними всё так, за исключением того, что их должно быть больше. Как можно больше! Максимум того, что ты успеешь создать. Пусть упрощённые модели, плевать, важно количество.
        - И к чему это? Водных прибили, нас мимоходом сожрут.
        - Тише ты, это пока тайна, - цыкнул Марио.
        - Значит, надо разговаривать не здесь, так положено по инструкции!
        - Неужели ты готов покинуть «Бочку» иотправиться сам знаешь куда? - полюбопытствовал Марио.
        - Нет, не хочу никуда уходить и не желаю сдерживаться, и говорить о тайнах тоже не желаю.
        - Хорошо, не будем говорить о тайнах, - примирительно согласился бывший командир. - Поговорим об известных всем вещах. Например, о том, что ты возглавляешь всех техномагов Серёдки.
        - И что? Это все знают!
        - А то, что завтра тебе придётся собрать всех своих подчинённых и заставить трудиться в две смены. Автоматы, нам нужны боевые автоматы, Джейх, и как можно больше!
        - У нас есть план?
        - Вроде того, - пожал плечами Марио. - Стянуть все силы, дать по зубам тем, кто полезет, и затаиться. Пускай сожрут водных, но без нас. Обломать чужие зубы и дотянуть до конца цикла. Начнётся хаос, разборки между бывшими союзниками и так далее, а мы будем восстанавливать силы.
        - Так мы же теперь союзники водных?
        - В этом-то вся и проблема, - вздохнул Марио. - Поэтому нам нужно как можно больше автоматов, ибо попробовать нас на зуб захотят все. Наша задача - отбиться, понятно?
        - Понятно, чего ж тут непонятного? - пожал я плечами.
        - Тогда можешь готовиться, завтра тебе пришлют официальный указ. - И Марио, расплатившись за пиво, покинул трактир.
        И почему у меня ощущение, что меня опять где-то [цензура]?
        Глава 19
        События продолжали развиваться стремительно. Через неделю весь остров стоял на ушах, а вокруг порта было выставлено оцепление. Покинуть остров могли немаги на собственных кораблях, остальных заворачивали и отправляли по домам. Два бунта подавили в зародыше, и после того, как в порту высадились остатки стянутых морпехов, волнения утихли. Конечно, это было спокойствие уснувшего вулкана, но даже последнему идиоту было ясно, что всё решится в ближайшую пару месяцев.
        Развивая наступление, флоты магов с источником рвались вперёд, не останавливаясь на мелких целях. Водные отреагировали соответственно. Флоты со всех уцелевших островов-крепостей выходили в море навстречу врагу. Состоялся ряд сражений на море, не принесших, впрочем, водным особого успеха. В это же время флоты магов земли и метаморфов разгромили западные острова-крепости линии Гоффредо, таким образом полностью уничтожив оную, но и сами понесли потери, ослабев наполовину. То ли метаморфы не разработали план обороны, то ли оставшиеся острова на ходу перестроились, но, если верить слухам, получилось вот так.
        Серёдка пока действовала в соответствии со своим принятым планом. Все, кто не помогал водным и не работал наблюдателем, свозили на остров припасы, доставляли людей, патрулировали, наблюдали. На острове и вокруг лихорадочно возводились концентрические линии обороны, казалось неприступные на вид. Общее настроение было подавленное, переход от вялого похода, рассчитаного на победу, к разгрому был слишком резок, и даже самые стойкие, самые фанатичные не слишком верили в план «Отсидимся».
        Я тоже не верил, ибо какое на хрен отсидимся, это фактически означает отдать инициативу врагу, который в своё удовольствие будет нас долбить издалека. Остров, набитый магами, слишком лакомая цель, как ни прячься, этот орешек расколют и достанут ядро. Конечно, план предусматривал активную оборону, с контратаками, но для этого нужно пространство, манёвр, силы, а откуда этому взяться, если нас зажмут в осаде?
        Наша весёлая компания клепала и клепала роботов, прямо конвейерным способом. Проверенные и выверенные модели, но наряду с ними предлагались и новинки. Например, специальная модель «Терминатор О», то бишь осадный. Сжимая в руках крепкий дрын с металлическим наконечником, сия пародия на Шварца должна была подбираться к вражеским кораблям и топить их, резко дырявя днище. Во всяком случае, таков был изначальный замысел, но от него отказались, осознав проблемы изготовления плавучих крепких роботов, которых мы будем терять сотнями без особого результата. Народ в боях метровые пробоины в бортах закрывает, а они о каких-то дырках от копий мне толкуют.
        Нет, ограниченную партию осадных выпустили, из расчёта тихих диверсий. Нехитрая конструкция: деревянная основа в туловище - и вот уже робот умеет плавать под водой, загребая своим дрыном. Медленно, печально и криво, но времени доводить модель до ума уже не было. Предполагалось наполовину прямое управление с проделыванием дырок и подтоплением трюмов по ночам. Хрень, как по мне, но мои идеи тоже не блистали. Зато конвейерно-поточное производство шло на ура, впервые у нас не было задержек ни с чем = нис металлом, ни с заготовками, ни с магами нашей и других школ.
        В разгар работы ко мне подошла Агнесса и что-то сказала. Обычных жестов ей не хватало, и пришлось выйти на свежий воздух. Цех был наполнен шумом, почти непереносимым, поэтому мы все носили специальные беруши, зачарованные магами звука. Тишина и спокойствие, работаешь, общаешься жестами, правда, в последние годы в цех я уже не ходил, работал с мозговой начинкой и осуществлял выходной контроль, выборочно проверяя несколько автоматов из каждой партии. Но при таком аврале пришлось вернуться и работать в общей команде. Да и штат магов металла в кои-то веки был заполнен до предела. И производительность сразу скакнула вверх.
        - Что? - спросил я, закуривая.
        - Привезли ещё партию, - замученным голосом сказала Агнесса.
        О да, нам свозили металлический хлам со всех уголков и отнорков. Работающий, неработающий, даже не автоматы, без разницы, тащили и тащили, и Этторе строил большие планы на всё это. Насколько я понял его замыслы, он собирался неожиданными ударами перетопить часть кораблей магических государств, отпугнув остальных и выиграв время. Плюс приютить у нас водных, кто выживет после бойни.
        - На сортировку, к Лучиано, всё по инструкции. Стоило из-за этого отрывать меня от работы?
        - Джейх, посмотри на себя, - вдруг сказала Агнесса. - Когда ты нормально спал, ел, мылся в последний раз?
        - С каких пор тебя это волнует?
        - Я хочу, чтобы ты провёл операцию, - внезапно выдала она, потупив взор, - с медиками уже есть договоренность, они не против. Обещают полное приживление, а ты проследишь за технической частью.
        - Вот это уже звучит знакомо… - задумчиво ответил я. - Что ты решила?
        - Обе руки и ноги плюс пластина на спину, - твёрдо ответила Агнесса.
        Да, девочка у нас умница, только с мозгами, повёрнутыми на технике. В двадцатом веке на Земле она прослыла бы ярой технофилкой и сторонницей прогресса.
        Рецепт, изобретённый Агнессой, был прост и незатейлив. Киборгизация собственного тела, то, на что я так и не решился. Хотя спустя десяток лет, когда старость ухватила бы за горло, может, и передумал бы. Но всё равно для меня это было вопросом раздумий, сомнений, колебаний, а вот Агнесса не мешкала. Едва осознав идею и получив соответствующий ранг, пятый, она ринулась в эксперименты.
        Также за счёт непосредственного контакта с протезами она сможет их наделить самостоятельным интеллектом, на уровне «паучков». Техника будет делать рутинные операции, Агнесса управлять всем в целом. Будь у нас время, можно было бы не сомневаться, что с таким комплектом она далеко пойдёт. Быстро получит первый ранг, полностью киборгизируется, наслушавшись моих историй, и увешается охрененным количеством имплантатов. Плюс по схеме Халка заполучит возможность работать с магией различных школ.
        «Агнесса Первая, Объединительница, императрица, правившая всей Юканой во времена циклов».
        Так могло бы быть написано в школьных учебниках, но все эти хитрые и мудрёные шпионские игры не дали такого шанса. И теперь Агнесса идёт на операцию, потому что потом может быть слишком поздно и некому будет оную проводить.
        - Хорошо, после того как медики скажут, что операция прошла нормально, я помогу тебе с мозговыми центрами в конечностях.
        Агнесса обрадованно раскрыла рот и распахнула объятия, но её перебил сигнал общеостровной тревоги. Резкий, выматывающий, помесь сигнала воздушной тревоги из старых фильмов и удара о рельс, слышный на всём острове. В цехе у нас, конечно, фиг кто чего услышит, но наблюдатель-сторож на посту сразу ткнул пальцем в красную кнопку.
        Но не успели мы построиться железной «свиньёй» иринуться в назначенное место, как тревогу отменили.
        Флот магов воды, то, что от него осталось, входил в гавань. Удары с пяти сторон крушили и уничтожали империю водных настолько быстро, что половина погибших даже не поняли, что происходит. Связность коммуникаций была нарушена, силы раздроблены, но, положа руку на сердце, кто мог ожидать быстрого падения пяти опорных островов? Водные крайне тщательно подошли к этому вопросу, всё было выверено и рассчитано, всё, кроме мгновенной потери самих островов-крепостей. Пусть противники понесли огромные потери и продолжали их нести, но, как я уже говорил, противостояние сразу десятку магических государств - это не война один на один. Людские государства, особенно попавшие под рейды зачистки, радостно выходили в море и кидались грабить, грабить, грабить. Прицепом шли убийства, пожары, разорение, и всё это напоминало рухнувшего на землю колосса, которого теперь быстро-быстро жрут окрестные зверьки.
        Сражение возле неизвестного мне атолла Файвэр закончилось разгромом магов воды.
        Кооперация магов различных направлений сокрушила мощь водных и преодолела их боевую ярость. Теперь, когда в пределах видимости Серёдки появятся вражеские флоты, - это лишь вопрос времени. От этого становилось как-то горько и неуютно, ибо, спрашивается, к чему было рвать жилы, трудиться, воевать, любить и создавать, чтобы сейчас всё это обратилось в прах? Мысль о том, что вот так же чувствовали себя те, к кому мы плавали рейдами, только растравляла рану в душе. Не то чтобы я был склонен к рефлексиям, но, наверное, это неизбывно: оглядываясь назад, думать: астоило тогда поступить бы вот так, и ничего не было бы!
        Не надо было нам лезть в союз с водными, ох не стоило, вот она - мудрость заднего ума.
        Всё началось ранним воскресным утром, 20 апреля 6 года 12-го цикла, когда в пределах видимости Серёдки показались первые корабли объединённого флота магов с источником со вспомогательными силами людских королевств. Моё место в обороне было в тылу, на башне, с которой просматривались весь порт и его окрестности. Пока рано было наносить удары-сюрпризы, и я ждал. Пятьсот «паучков» вмасле, так сказать, посверкивая ядом на лезвиях, ждали моей команды. Рядом со мной стоял огромный цилиндр-датчик, позволяющий выборочно сканировать окрестности, тем самым повышая разрешающую способность. Не просто ощущать разницу энергий, а в створе луча датчика улавливать малейшую разницу с фоном. Калибровка ещё не была завершена, но в ручном режиме, наведя датчик на корабль, я мог пересчитать тамошних магов и назвать их ранги. В теории, конечно. На практике мне не хватало этой самой практики. Но и без того было понятно, что к нам явился именно объединённый флот магов с источником, датчики просто зашкаливало.
        Посидев на башне, я сплюнул и пошёл обратно в мастерские. Только время зря потерял: битва если и будет, то потом.
        Бухта Серёдки представляла собой классическую каплю, с узким проходом, дополнительно укреплённым и защищённым. По центру бухты располагался мини-остров с фортом и лазаретом. Предполагалось, отсюда будут поддерживаться защитники горловины и сходящихся к ней отрогов скал. Но маги с источником атаковали половину прибрежной линии острова, решив для начала нащупать слабое место Серёдки. И внезапно оказалось, что это гавань.
        Потеряв три дня на прощупывание обороны и почти проломив в одном месте все четыре линии, маги с источником вернулись в исходную точку. К счастью, они не знали всей глубины новосозданной обороны, но тем, кто защищал гавань, от этого легче не было.
        Общий штурм начался утром 24 февраля с атаки големов…
        К исходу вторых суток непрерывного штурма защитные сооружения на отрогах были уничтожены. Высадившийся десант тоже, общим взрывом, наполовину срывшим скальные отроги по обеим сторонам бухты. Обломки скал практически полностью перекрыли фарватер, сделав бухту недосягаемой. В теории.
        К исходу третьих суток все заранее заготовленные ловушки и оборонительные сооружения были срыты до основания. Маги земли под жесточайшим обстрелом приступили к расширению и углублению прохода в бухту. Не прошло и пяти часов, как они закончили.
        К исходу четвёртых суток штурма противоборство на море завершилось, и начался десант на берег. Обстрел заклинаниями, камнями, стрелами не прекращался ни на секунду. И под ним бесчисленный поток лодок устремлялся к берегу. Короткими, точными контрударами десант отбрасывался в море, оставляя сотни трупов на берегу и в волнах возле берега.
        На седьмые сутки госпитали Серёдки были переполнены, а маги уже не могли сменять друг друга в бесконечной карусели отражения штурма. Вражеский флот прочно закрепился на отрогах, десант закрепился на двух плацдармах - в квартале красных фонарей и в районе складов. Периодически часть магов врага отвлекалась на уборку трупов, мешающих проходить лодкам. Поток пехоты с них иногда иссякал, потому что заканчивались лодки. Откуда у врага столько солдат, можно было даже не спрашивать, рейды водных проходили по всей Юкане, и наверняка неимоверное количество народа хотело поквитаться за те дела.
        К исходу восьмых суток положение стало критическим.
        Два Халка, на одном из которых сидел я, сражались с пятью метаморфами, которых поддерживали маги тьмы, старавшиеся не только лишить меня обзора, но и убить. Их пятна тьмы зверски мешали управлять отрядами автоматов, но сделать ничего было нельзя. Маги тьмы сидели в каменном здании на берегу, и достать их без хорошей, мощной атаки было невозможно.
        Пехота врага пёрла с трёх плацдармов, как в буфет за пирожками. Вперемежку с големами они яростно рвались вперёд, будто не витал в воздухе запах смерти, будто не были завалены улицы и развалины домов трупами, будто не было этих восьми суток непрекращающейся бойни. Не нужно быть стратегом, чтобы понять, что ещё немного - и оборона рухнет. Полки с первого по третий были практически перебиты, ещё держались морпехи, засевшие на углу Лиственной и Морской, ещё стреляли бойцы особого батальона лучников, но это не отменяло того факта, что единой линии сопротивления уже не было.
        Её перемалывали в фарш непрерывные атаки магов земли, крови и света. Её рубили и кололи десантники, платившие десятью своими жизнями за одну нашу, но они могли позволить себе такой размен, а мы нет. Её уничтожали вместе с прибрежными зданиями и кварталами. Её готовились стереть вместе с самой Серёдкой.
        Невозможно заткнуть все дыры автоматами, но иного выхода не было. Затаившись в развалинах домов, засев в канализации, закопавшись под трупами, автоматы ждали. Новая модель мозга, упрощённая донельзя, всего с двумя командами: «Ждать» и «Атаковать», позволяла штамповать таковые мозги сотнями, не напрягаясь. Конечно, забреди в зону действия автоматов наши солдаты, и они пострадали бы, но там, где прорывы затыкали роботами, солдат уже, как правило, не оставалось.
        Получив приказ кусать, грызть и убивать всё живое, автоматы терпеливо ждали вражеских десантов и дожидались. И гибли, гибли, гибли, ремонтный цех-завод неподалёку от госпиталей не успевал возвращать их в строй. Запасы роботов иссякали в отличие от живой силы противника.
        Внизу, прямо подо мной, контратакуя и затыкая прорыв, шла Агнесса. Стальные руки-ноги вкупе с мощной пластиной на спине и приделанными приспособлениями придавали ей вид космопехотинца из полузабытых фантастических фильмов. Этакий экзоскелет, только наплечных лазеров не хватает. Агнесса ловко орудовала огромной секирой, расчищая путь и пробивая бреши во вражеских стенках щитов. В прорыв тут же врывались «собаки» - упрощённая модель, способная только кусать и рвать подобием когтей. Зато их, как и упрощённых мозгов, можно было производить тысячами, и они производились. Даже сейчас мастерские, расположенные в трёхстах метрах от схватки, продолжали выпускать роботов, отправляя их прямо в бой.
        Следовавший за Агнессой десяток «паучков» вслучае чего должен был прикрыть её отступление. Но она упоённо орудовала мечом, рвалась вперёд, и вражеский десант гнулся и готовился отступить. Увы, только на этой улице. На всех остальных наступление врага развивалось более чем успешно. Неуверенность и страх, разлитые в воздухе, казалось, можно было пощупать руками. Да, по кольцу кварталов вглубь города была оборудована вторая линия обороны, но кто даст гарантию, что деморализованные, разбитые, уставшие жалкие остатки полков и батальонов задержатся на этой линии?
        Река заклинаний наших магов превратилась в ручей ещё сутки назад, и теперь они отвечали одним заклинанием на три вражеских. Халки пока держались, но как удержать боевой дух войск? Казалось, ещё минута - и они дрогнут, побегут, и на их плечах враг ворвётся в город и устроит резню. Как заткнуть прорыв, если даже резервы автоматов практически исчерпаны?
        И я сразу получил ответ на этот вопрос. Два метаморфа передо мной вспыхнули и рассыпались, остальные с клёкотом разлетелись.
        - Всем стоять! Ни шагу назад!!! - прогремел над берегом голос Этторе.
        Глава 20
        Зтторе парил в воздухе, видимо поддерживаемый с земли одним из телекинетиков. С ним был зачарованный магией звука артефакт, вроде мегарупора, ибо голос его разносился над всем городом. Приготовившиеся было бежать бойцы Серёдки приостановились, враги тоже замерли.
        - Бойцы! Маги! - Этторе развёл руки в стороны. - Сегодня мы бьёмся не только за наш родной остров, за наши дома и наших жён, но и за наше будущее! За наших детей и внуков, чтобы они смогли появиться на свет, смогли увидеть это будущее! - Голос Этторе легко перекрывал шум сражения, и дерущиеся, даже маги с источником, остановились и стали слушать, перестав кидаться заклинаниями. Шум драки постепенно стихал. - Сегодня решится будущее Юканы! Сегодня мы одержим победу!!! - загремел с удвоенной силой Этторе. - Но для этого каждый из вас должен стоять насмерть! Ни шагу назад, только вперёд! В эту минуту наши собратья заканчивают окружение флота врага и готовятся нанести смертельный удар!!! Сегодня!!!
        Над горизонтом начали подниматься огромные столбы воды, пока беззвучные.
        - Ни капли жалости к врагам! Они пришли за нашей жизнью!!! Они готовились сровнять наш остров, наши дома, наши семьи с землёй!!! Но сегодня всё будет иначе!!!
        Да-данг! Да-данг! Да-данг! - докатилось до острова эхо магических ударов. Враги начали растерянно оглядываться на горизонт, а наши солдаты, наоборот, расправляли плечи и сбивались в отряды, снова поднимая оружие.
        - За наш остров!!! Всех, без пощады!!! Ни капли жалости к врагам! В атаку, бойцы! В атаку, не щадя своей жизни!
        Невнятный гул «а-ра-ра-ра!» начинал нарастать. Этторе резко выбросил вперёд руку, обрушивая какое-то убийственное заклинание на здание, занятое магами тьмы.
        - Убить всех врагов!!!
        - Убить!!! - с рёвом бросились в атаку бойцы.
        - Никакой пощады! - донёсся голос Агнессы.
        - Живей, живей, живей!
        В четыре колонны - от Кузнечного квартала, площади Морского Короля, со стороны храма Юканы и от казарм на севере Серёдки - уже мчались подкрепления. Штурмовые колонны вели питомцы Этторе, задорно сверкая лысинами и ежесекундно обрушивая на врага заклинания. Боевая магия - это чистое разрушение, с её помощью можно только убивать и ломать, сеять хаос и смерть, и сегодня это было как нельзя кстати. Жалеть дома с засевшими внутри врагами? Бравые парни Этторе явно не собирались совершать такой глупости.
        Прилив воодушевления метнул вперёд всех, ну а автоматы получили команду от меня. Единой волной из стали, плоти и магии наши катились на врага, опрокидывая, сминая и убивая. Свежие, отдохнувшие резервы дрались, не жалея себя, и те, кто минуту назад не мог поднять оружие от усталости, не отставали. Рычали, рвались в бой, рубили, кололи, вцеплялись зубами и руками во врага, падали сами и роняли врагов, но продолжали биться…
        - Джейх! Подхвати меня! - крикнул Этторе и дал отмашку кому-то внизу.
        Ну да, Халку всё равно, а так целый телекинетик высвободился. Откуда-то налетели маги воздуха, хм, я думал, все легли в ночной резне на четвёртые сутки. Ух и драчка была, казалось, все там останемся, но пронесло. Выручило то, что Халкам свет не особо был нужен, датчики и щиты спасли. Боевой алхимией тогда смыло в воду сотню лачуг и часть причала. Я надеялся, враги сами перетравятся от такой дозы, ан нет, управились, отвели отраву куда-то.
        Воздушники налетели на стаю метаморфов и начали в лоскуты рвать огромных птиц.
        - Мстят, - пояснил Этторе.
        Халк бережно придерживал его двумя нижними руками, по-прежнему вися в воздухе между первой и второй