Сохранить .
Игрок Андрей Олегович Рымин
        Древо #4
        История попаданца-Санька в мире гигантских деревьев, силаров и сектов продолжается.
        Андрей Рымин
        Древо IV Игрок
        Интерлюдия 4
        В белой пустоте междумирья:
        - Почему-то я не сомневалась в их встрече.
        - Везения, как и невезения не существует. Судьба, рок - глупые придумки смертных. Ты это знаешь не хуже меня. Аллои, на которых они начали игру, находятся относительно близко друг к другу, так что да - рано, или поздно они должны были встретиться.
        - Начали игру? Как этого сбойного вообще допустили к игре? Это нечестно.
        - Не начинай по-новой. Мы это уже обсуждали. Прямого запрета в правилах нет. Решение на усмотрение арбитра, и он его принял. Обратно не переиграешь.
        - Хоть по новой, хоть по старой, а я остаюсь при своём мнении. У местного изначально слишком большая фора. А он ещё и заполучил знания чужака. И ладно бы был простой смертный. Так нет же - родня императору. Говори что хочешь, но я не верю в такие случайности. Арбитр подыграл Хрогу. По-честному, нужно было сразу же производить замену, как только выяснилось, что личность носителя поглотила разум вселенца.
        - Поднять эту тему повторно сейчас - значит, привлечь внимание арбитра к твоему избраннику. А после произошедшего этого нельзя допустить. Если выяснится, что твоя связь с ним потеряна, они неминуемо организуют проверку.
        - И игра для меня закончится. Не считай меня дурой. Я это понимаю не хуже тебя.
        - Уверен, это страж гор как-то закрыл его разум.
        - Это очевидно. Именно после их встречи я перестала читать его мысли. Организаторы недооценили эту машину.
        - И потому странно вдвойне, что избранник Хрога смог залезть ему в голову.
        - Ещё один аргумент в пользу нечестности решения арбитра. Этот Зи слишком отличается от других. Как я слышала, после взятия четвёртого ранга менталист в свою очередь закрыл свой разум уже от самого Хрога. В этот раз организация игры хромает на обе ноги. Сколько ещё участников не слышит своих избранников? Если мой Александр сейчас погибнет, я не стану молчать.
        - Если твой Александр погибнет, тебя не будут слушать. Забыла, что на кону?
        - Он жив. И я в него по-прежнему верю. Ещё ничего не потеряно.
        - Не разделяю твоего оптимизма. Но давай смотреть дальше. Момент действительно интересный.
        - Процесс - развлечение для глупцов. Важен лишь результат. Не твои ли это слова?
        - Я беру их обратно. Чем бы не закончилась эта игра, она уже принесла результат - я получил и продолжаю получать удовольствие.
        - Смотрим. До второго этапа осталось всего ничего. Там будет ещё веселее.
        Глава первая - Мозгокрут
        - Как?
        Грай удивлённо разглядывал свои окровавленные руки.
        - Почему меня, Саня? - поднял он на меня полные укоризны глаза. - Ферц… Его же он тоже. Да?
        - Ферц жив, - поспешил перебить я дикого.
        Не хватало только сейчас на глазах у этих уродов обсуждать причины моего выбора. Менталист же явно хотел не столько развлечься за счёт наших страданий, сколько посеять раздор среди нас. Старый проверенный метод - разделяй и властвуй. Мы нужны ему, и я уже, считай, успел подписать контракт.
        - Грай…
        Огневик, собравшийся было что-то сказать, так и не выдавил из себя ничего кроме имени друга. Тола продолжала рыдать. Игры наших пленителей выжали из девушки слишком много эмоций - быстро она теперь точно не успокоится. Джексон молча сверлил взглядом землю. Но пока только я один интересовал клятого менталиста. Всё с той же мерзкой улыбочкой на лице, худощавый парень обошёл меня по кругу.
        - Ладно. Позабавились и хватит. Джарег, будь другом - приведи господина маршала. Хочу представить ему и тебе наших новых слуг.
        - Ради хороших слуг и вернуть малость силы не жалко, - хохотнул Блондин. - Слуги-демоны - что может быть лучше?
        Так ведь этот жлоб и есть сборщик! Снова я туплю. Впрочем, учитывая происходящее с нами, оно и не удивительно. Спасибо, что вообще соображалка не отключилась. Не помню сколько ступеней у этого Джарега, но пятый ранг точно есть. Если по какой-то причине мозгокрут сейчас передумает, то этот белобрысый амбал вытянет из нас всю силу до капельки. Сколько он на своём уровне возвышения успел народа на тот свет отправить даже подумать страшно. Настоящий убийца. Палач.
        - Александр… - задумчиво протянул менталист. - Как Македонский. Вы, русские - большие любители выпендриться. Скромнее надо быть. Но я понимаю, это не ты, это родители. Ты у нас не такой. И ведь какие способности отхватил. Очень полезные.
        Вот ведь сука! В моей голове, как у себя дома. А я и не чувствую ничего. Хотя нет! Что-то чувствую…
        - Помогите! Прошу, мэл! Демон захватил моё тело!
        - Даже так? - вскинул брови мэл Зи.
        Вот сцуко! Второй пилот перетянул штурвал на себя. А ведь Трахотар предлагал его грохнуть.
        - Меня зовут Рейсан Рэ. Я сын главы сильного клана. Обещаю служить вам не за страх, а за совесть, если изгоните демона. Мой отец…
        Что ещё хотел сказать Рейсан, мне осталось неведомо. Вернув себе управление, я со всей силы ментально ударил засранца. Надо же! В самый неподходящий момент! А ведь я уже было поверил, что подобные перехваты в прошлом.
        - Извини, паренёк, - покачал головой менталист. - Тут уж ты сам справляйся. Изгнать-то демона можно, но вместе с ним уйдут и его способности. А этого я допустить не могу. Ты же сам понимаешь, насколько они ценны. Вот, если…
        - Мэл, Зи! - попытался я остановить менталиста.
        Мне нахрен не впились его заигрывания с Рэ. Взбодрит его сейчас ложными надеждами, и тот начнёт пыжиться. Или, не ровен час, и действительно укажет верное направление в борьбе за возвращение своего тела.
        - Я же дал вам согласие.
        - Помню. Именно поэтому все твои друзья живы. Сейчас доложусь господину, и обсудим моё предложение подробнее.
        Отвернувшись от меня, менталист бросил кому-то из своего сопровождения:
        - Подготовить для них одежду.
        И добавил державшим нас воинам:
        - Поднимите их и умойте. Руки пока не развязывать.
        Приказы здесь выполнялись стремительно. Меня, как и остальных, рывком поставили на ноги. В лицо упёрлась грубая ладонь, начавшая смывать с кожи кровь полившейся из фляги водой. К возвращению старших силаров нам как раз успели придать худо-бедно товарный вид.
        - Двое демонов? Молодец, Хаман! Прошу всех нас оставить.
        Спешившийся маршал подошёл к менталисту. Остальные силары, за исключением белобрысого сборщика - видимо, Джарег входил в самый доверенный круг - поспешили убраться подальше. То же самое касалось солдат. Кивком головы Хаман Зи, не переживая больше за связанных и лишённых магии нас, отпустил охрану. Судя по всему предстоящий разговор исключал наличие лишних ушей.
        - Почему молчал?
        Зи фривольно положил руку седовласому громобою на плечо и, пригнувшись к уху силара, что-то зашептал.
        - Ого! Вот оно значит что?
        Маршал, то ли не умел, то ли не хотел прятать свои эмоции. Было видно, что слова менталиста его встревожили.
        - Зато послушайте, что они на своём четвёртом ранге умеют.
        - Я весь внимание.
        - Начну с малыша, - кивнул Зи на Джексона. - Неограниченные запасы ресурса и маны. Последнюю может передавать через прикосновение любому силару.
        - Бездонный манник! Недурственно, - довольно ухмыльнулся маршал. - Поизучай ещё немного, но я считаю, что его нужно срочно переводить на пятый ранг. Уверен, способность, что там его ждёт, будет нам очень полезна.
        - Не сомневаюсь, - кивнул менталист. - Подозреваю, что он получит дистанционную передачу маны. Или, что было бы ещё лучше, станет точно так же раздавать уже и ресурс. Если что, у Джарега имеется нужный запас. Прикажите - возвысим этого демона.
        Блондин-сборщик, на которого покосился Зи при этих словах, утвердительно кивнул. Сейчас, в отсутствии магического зрения, мне не видно, но я и так знаю, что последняя ступень у этого гнуса отличается от всех остальных. В ней он копит запас изъятой силы. У барыг эта способность как раз появляется на пятом ранге. Высшие сборщики славятся ведь даже не стопроцентным вытягиванием силы, а именно возможностью сохранить добытое и передать любому силару.
        - Договорились. Что у второго?
        - О… - расплылся в улыбке Зи. - Со вторым нам повезло особо. Настоящая живая легенда. Тот самый Пожиратель из пророчества, которым пугают детей.
        - Да ладно! - вырвалось у Джарега. - Не верю! Вот этот вот? Пожиратель?
        - Серьёзно? - по-новому взглянул на меня седовласый маршал.
        - По крайней мере он сам себя так называет.
        - Чем обосновано?
        - Способностями. Он может вытягивать ману с ресурсом, как у силаров, так и у сектов. Последнее открылось как раз на четвёртом ранге. Боюсь себе даже представить, что принесёт ему пятый.
        - Полезный дар. Ничего не скажешь, - поджал губы маршал. - И очень опасный. Браслет не снимать ни при каких обстоятельствах. Тут нужно подумать.
        - И это ещё не всё.
        - Не всё?
        - Он может передавать и то и другое любому силару. На расстоянии. Даже не видя объект. Причём сразу нескольким. Они только за счёт этого и прорвались сюда таким малым отрядом.
        - Обалдеть…
        Пробрало даже невозмутимого Джарега. Маршал тоже неверяще качал головой. И только уже знающий всё наперёд менталист продолжал совершенно спокойным голосом:
        - Пожиратель берёт у манника и передаёт остальным. Представьте, огневики четвёртого ранга с неиссякаемым запасом ресурса и маны. У ребят на счету уже несколько извергов.
        - Убить!
        - Но, господин! Это же всё теперь наше, - удивлённо развёл руки Зи. - Вы представляете, какие теперь перед нами открываются возможности?
        - Слишком опасно. Если этот демон попадёт в руки к нашим врагам… С твоим даром нам и так мало кто страшен.
        Дядька прав. Убить Пожирателя - и дело с концом. Как ни странно, но слова маршала даже не заставили меня вздрогнуть. Видимо, у человека существует предел, за которым страх попросту отключается. Я словно со стороны наблюдал за силарами, решающими мою судьбу. Друзья тоже молчали. А что говорить? Снова падать на колени и умолять, сохранить мне жизнь? Это не те люди, на кого такое может подействовать. Тут нужны аргументы. И, слава богам, у менталиста они имелись.
        - Это только пока, - покачал головой Хаман Зи. - Сколько демонов забросило к нам, мы не знаем. Среди них могут найтись и поопаснее этого. Мы не можем себе позволить отказываться от такого оружия. У врагов всегда может оказаться что-то более сильное. Посмотрите на Гвидо. У него больше даже мыслей о побеге не появляется. Этих сделаем столь же послушными.
        Маршал задумался. Карие глаза прожигали меня изучающим взглядом из-под насупленных бровей.
        - Но ты же…
        - Это не важно. У меня есть все рычаги. Не забывайте, все эти так называемые демоны - всего лишь юнцы, вопреки собственному желанию, угодившие к нам из другого мира. У нас нет причин их бояться. Ну а убить, если что-то пойдёт не так, их успеем всегда.
        - Хорошо, - нехотя кивнул маршал после небольшой паузы. - Занимайся. До тех пор пока мы стоим под хаджем он твой. Достигнешь желаемого - оставим при себе. Нет - избавимся.
        На этих словах седовласый громобой, чьё имя мне пока было неведомо, сделал пару шагов в мою сторону и, остановившись напротив, впился в меня суровым взглядом.
        - Ты всё слышал, парень. В моем представлении, как и в представлении моего императора вы, демоны - паразиты, проникшие в наш мир против воли Создателя. У вас нет, ни привилегий, ни прав, что имелись у прежних хозяев захваченных вами тел. И мне глубоко наплевать на ваше мнение на сей счёт. Для вас есть лишь два пути: либо смерть, либо служба. Хочешь жить - смиришься. Не желаешь расставаться со свободой - умрёшь. Третьего не дано. Советую хорошенько подумать, прежде чем творить глупости. Я не люблю лишний риск. У тебя не так много времени, чтобы доказать мне, что ты сделал правильный выбор. Ты всё понял, парень?
        - Так точно, господин маршал.
        - Учись, как нужно отвечать, - хмыкнул в короткую аккуратную бороду громобой, переведя взгляд на Джарега. - Останешься при них. У Зи отборные воины в охране, но кто, как не лучший боец империи, достоин стеречь самого Пожирателя. Следить за ним в оба.
        - Так точно, господин маршал, - недовольно буркнул Блондин и одарил меня ненавидящим взглядом. Похоже, у сборщика были свои планы на длительную стоянку под хаджем.

* * *
        Сидеть под вбитыми в землю столбами-кольями было, и неудобно, и унизительно. Ну точно козлы на привязи. И даже не пошептаться с друзьями. Расстояние между нами не меньше десяти метров, а длины идущей от заведённых за спину запястий цепочки едва хватает, чтобы только сменить одну из нескольких доступных в таком положении поз - в основном лежачих. Ноги ведь тоже стянуты в щиколотках. Ребята отлично умеют пеленать пленников. Путы с одной стороны не давят, с другой хрен избавишься в одиночку. Убежать без посторонней помощи без вариантов. А какая тут помощь? Разве что Лими припрётся по глупости. Её до сих пор не нашли.
        Вот только соваться ей к нам нельзя. Зи знает про фили - сам нам сказал - и стража предупреждена. Какой бы шустрой и ловкой она не была, мелкую, или убьют, или схватят. У неё только скорость и яд, а здесь сотни солдат и десятки силаров. Причём, в отличие от нас, силаров при силе. Это только мы с Граем и Джи - спасибо специальным браслетам - превратились в пустышек, а у остальных дар на месте. Безмагическое поле, каким уникум-менталист мог накрыть разом всех, здесь не требовалось.
        Индивидуальные амулеты-блокираторы, как я понял, монопольно производил сам же Зи. У рядовых менталистов, какого бы ранга они не были, таких фокусов в арсенале не имелось. А следовательно этот худощавый брюнет тоже демон. По логике. Но по факту я вижу иное. Высокое положение, с маршалом на короткой ноге, знает всё обо всём. Неужели впитал память прежнего хозяина тела и теперь притворяется им?
        Но как такое возможно? Даже менталисты-пятёрки - а я очень сомневаюсь, что на момент переноса сознания у пацана уже был такой ранг - не способны на большее, чем просто чтение мыслей. Ни картинок, ни образов - они просто слышат то, о чём ты думаешь в данный момент. Как рассказывал Махавай, у мозгокрутов даже особые вопросные техники есть, помогающие подтолкнуть человека к необходимым мыслям.
        Ох, чую, скоро нанюхаемся мы этих техник по самое небалуйся. Чернявый дрыщ пока решил отдохнуть и пожрать, но скоро вернётся - и допросы польются один за одним. Вон они, в полусотне метров от наших позорных столбиков, сидят с Джарегом и ещё несколькими силарами за расстеленной на мху скатертью, трескают офицерский паёк. Белобрысый убийца постоянно бросает в нашу сторону быстрые взгляды. Главный сторож - мать его так.
        Без шурса против него ловить нечего. Это на первом курсе академии сборщики ещё обычные пацаны, а чем дальше, тем сильнее у них перекос в рукопашку. У ребят нет, ни молний, ни ветра с огнём, ни других каких фокусов, помогающих умертвлять своих ворогов с помощью магии, вот и приходится жёлтеньким оттачивать мастерство владения всякими железяками. Небось, из лука и арбалета тоже отлично стреляет. Впрочем, без шурса мне тут любой солдат наваляет скорее всего. Вон ведь жлобины какие. Не иначе специально в поход отбирали. Гренадёры - один к одному. И при опыте все. Два десятка вокруг наших столбиков вьётся - глядят, как и завещал маршал, в оба. Попытки заговорить, что с собой, что с другими пленниками, пресекают мгновенно. Ферц уже успел словить в живот сапогом. С толой, правда, на первый раз обошлись вполне по-джентльменски - лайтовый лещ прилетел. Ну и нагавкали само собой. Куда же без этого?
        Вот ведь встряли, так встряли. Придётся теперь служить при уродах заправщиком. По крайней мере какое-то время. Не верю, что сбежать невозможно. Наверняка, не сейчас, так по дороге к аллоям подвернётся какой-нибудь случай…
        Стоп! Завязывай про побеги! Этот хер слышит мысли. Если буду постоянно размышлять над тем, как свалить, Зи отдаст меня Джарегу - и тю-тю. Маршал - дядька суровый. Не смирюсь с рабской долей - гарантированно пустят в расход. А я разве смирюсь? Нет конечно! Тогда что? А ничего. Либо смогу обмануть мозгакрута, либо конец. Причём, не только мне. Моих друзей эти практичные ребята тоже наверняка конвертируют в силу. Разве что Джексона пощадят - в маннике опасности ноль. Будут его вечно доить.
        Мой единственный шанс - заставить менталиста поверить, что я принял долю слуги. В сытости и в сухости… И особо думать не надо. Все решения за тебя принимают умные дяди. Хороший инструмент стоит дорого - о нём заботятся, хранят в обитой бархатом коробочке, не юзают по всяким мелочам. Я же и так мечтал прибиться к какой-нибудь изначально невраждебной мне силе. Вот и сбылась мечта. Теперь, и Дрейкус меня не достанет, и сектов можно не опасаться - с такой мощью любого изверга одолеем…
        Тьфу! Не смогу я себя заставить постоянно так думать. Грёбаные менталисты! Сбылся мой самый первый и главный страх в этом мире - попал в лапы к мозгокопателю. И ведь эта сука может прямо сейчас меня слушать. Кто знает, на какое расстояние бьют его чары? Сидит, пьёт что-то из металлической кружки. На меня даже не посмотрел ни разу. Рожа хмурая, а внутри небось ржёт над моими метаниями. Как с таким играть в Штирлица?
        Ладно, заканчиваю о грустном. Если парень настолько всесилен, то нам в любом случае жопа. Буду лучше исходить из того, что у этого Хамана всё же имеются ограничения. Зрительный контакт, небольшая дистанция до объекта, ещё что-нибудь в этом роде. Ну и ресурс с маной он на свои манипуляции тратит, как и любой другой менталист. Круглосуточно держать магические «наушники» не способен. Эх, вот бы выведать как-нибудь эти его границы…

* * *
        - Ну как, пришёл в себя?
        Закончивший трапезу мозгокрут поставил в паре метров от меня походный раскладной стульчик. Надолго значит. И приближающийся вечер ему не помеха. А Джарег, наоборот, делся куда-то. Среди ближайших солдат его нет. Впрочем, тут и без главного сторожа всё в порядке с охраной. По сути наш кусочек поляны - лишь маленький пятачок относительно пустого пространства в центре многолюдного лагеря, что раскинулся вокруг хаджа. Тут, что без магии, что с магией хрен сбежишь.
        - Прихожу потихоньку.
        - Так и не придумал способа удрать? Будешь пока присматриваться?
        Издевается.
        - Я же вроде как согласился на службу.
        - Слово в наше время уже не то, - покачал головой Зи, отчего его коса за спиной перепрыгнула с одной стороны спины на другую. - А в твоём мире оно и вовсе ничего не стоит, если не на бумаге написано. Мы с тобой по-другому договор заключим. Но попозже. Сначала мне с вами нужно поближе познакомиться.
        - Я Саня. Просто хороший парень из Краснодара. Протянул бы руку, но не могу.
        - Краснодар… - не обращая внимания на мою подначку, почесал Зи затылок. - Демон, что мне достался про такое место не знал. Это город в России?
        - Да, южный.
        - Тепло значит любишь. Повезло тебе - у нас холодных мест нет.
        На этом менталист решил закончить с прелюдией и спросил меня в лоб:
        - Толу любишь?
        - Э… - растерявшись, затупил я. - Люблю.
        - Если что, убью её первой.
        - Не нужно!
        - Если не перестанешь думать о побеге.
        - Да я не…
        - А вот Ферц с Граем думают, - моментально перебил он меня. - И о том, как убить меня с Джарегом. Ферц ваш - такой затейник оказывается. Вспороть брюхо, засунуть ноги в дыру и топтать внутренности. Парня срочно нужно лечить. Грай со своим «вырвать глотку на шурсе» рядом с ним просто миленький пушистый котёнок.
        - А чего вы хотели? Перерезали горло на глазах у друзей и хотите, чтобы потом вас любили?
        Менталист довольно осклабился.
        - Неа, - весело хмыкнул он. - Зачем нам ваша любовь? Мне больше нравится работать с другими эмоциями. Уважение и страх. В приоритете второе. Очень скоро, толстячок-Саня, ты убедишься, что эти чувства гораздо важнее в связке: слуга-господин. Бери пример с манника. Черномазый на верном пути - так трясётся, что уже готов мне пятки лизать. Майкл Джексон… Тьфу! Придумаю ему новое имя.
        - Я слышал, что служба не за страх, а за совесть значительно эффективнее.
        - Весьма спорно, - скривился Хаман. - Первый демон, с которым я пробовал по-хорошему, в итоге попытался удрать. Но нет худа без добра. На нём я опробовал одну из своих новых сил и теперь знаю, что изгонять вас бессмысленно. По итогу мне достался самый обычный силар. Безумно благодарный, но совершенно бесполезный. Как там твоего? Ресан Ре? Извини, Ресан. Ты не нужен.
        - Лекарь, что моих друзей оживил, тоже из наших? Может, просто расскажет, как ему хорошо у вас служится, и не нужно запугивать?
        - Гвидо?
        Менталист звонко расхохотался.
        - Не расскажет. Нечем. В своё время пришлось ему отрезать язык. Итальяшки ужасно болтливые.
        Мёд мне в рот! Этот зверь не из наших! Не в двадцать первом веке. У меня словно открылись глаза. Я ошибся. Не парень с Земли получил память Хамана Зи, а местный дворянчик каким-то макаром пожрал попаданца, забрав его знания. Надежд найти понимание нет.
        - Я молчун по натуре. Если надо, могу часами молчать.
        Менталист снова прыснул. У мудака своё чувство юмора. Дже не знаю, радоваться, или расстраиваться тому факту, что оно у него вообще есть? Вот бля! Я его сейчас мудаком назвал. Готовимся к наказанию. По чмырю видно, что он любит наказывать. Ой бля! Снова…
        Но к моему удивлению менталист никак не отреагировал на мои мысленные оскорбления. Или привык уже, или… Не может быть!
        - О нет, Александр-Саня, тебе, наоборот, сейчас нужно говорить и говорить много. У меня к тебе целая куча вопросов. И первый из них…
        Хаман Зи резко изменился в лице, мигом растеряв всю былую весёлость.
        - Как ты прячешь от меня свои мысли?
        Глава вторая - Добрый хозяин
        Мёд мне в рот! Я не ошибся! Он действительно не может читать мои мысли! Всё, что Зи про меня знает, он вытянул из ребят. Толстяк, русский, Саня, Пожиратель… Это же всё из чужих голов, не из моей. Охренеть! В смысле: круто! Хотя…
        Это же он теперь меня наизнанку вывернет, пытаясь узнать причину своего фиаско. А рассказать то, чего сам не знаешь, у меня вряд ли получится. Что меня защищает? Если бы не пример Джексона, которого Зи слушает без всяких проблем, я бы подумал на особый чит игроков. Хотя итальянец и тот другой парень, про которого рассказывал менталист, такие же попаданцы. Значит дело не в этом. Чем я такой особенный? Ещё один дар Пожирателя? Но тот же Трахотар легко влез ко мне в голову.
        Стоп! Трахотар! А не его ли это подарочек? Что он там говорил про прослушку? За границами его владений мой разум будет закрыт от богов только при наличии амулета из смолы первородного хаджа. Но ведь это именно что ЗА ГРАНИЦАМИ! Стало быть внутри оных я под защитой и так. Ещё бы! Он ведь мне такие секреты открыл, что за их разглашение полагается бан одному и окончательная стирка другому. Получается, что Трахотар вживил мне какой-то блокиратор, не дающий, ни богам, ни менталистам-пятёркам заглядывать в мои мысли.
        Догадался. Молодец, Санёк. И что дальше? Рассказывать менталисту про Трахотара нельзя ни при каких обстоятельствах. Раскрытие такой инфы равносильно смертному приговору. Не вычеркнут из игры боги, так сам древний робот убьёт. Мы по-прежнему в зоне его доступа. Если его спалю, Трахотару уже терять будет нечего. Но что же мне впаривать Зи?
        - Удивляешься натурально, - прервал затянувшуюся паузу менталист. - Если бы я не знал, что толстяки обычно самые хитрые, мог бы и поверить.
        - Но я и правда не знаю. Ты первый менталист пятого ранга, который мне встретился. Может, у меня дар такой.
        Хаман Зи молча поднялся со стульчика, сделал пару шагов ко мне и неожиданно засадил мне носком сапога в подбородок. Сука! Даже руки подставить нельзя - они связаны за спиной. Чуть язык не откусил.
        - Ещё раз тыкнешь мне, отрежу чего-нибудь. Для тебя я господин, и никак иначе. Понятно?
        - Да, господин, - пришлось промычать мне сквозь кровавую пену во рту.
        - А с менталистами рангом пониже пересекался?
        Соврать? Так полезет за подтверждением к Джи, а про мои тёрки с Лиси Сай вся академия знала.
        - Конечно.
        - То есть эмоции тебе раздували?
        - Было дело, - пришлось и в этом сознаться мне.
        - Смотри.
        Хаман, снова усевшийся в своё кресло, отвернулся от меня, переведя взгляд на Джексона, что притворялся спящим парой десятков метров правее нас. Мгновение ничего не происходило, но потом америкос резко попытался вскочить, что со связанными ногами было сделать проблематично. Свалившись обратно, он сжался в позу эмбриона и тихо заскулил.
        - Страх, - сообщил Зи. - Но с тобой у меня не выходит. Понимаешь проблему?
        - Дар мог позже открыться, - парировал я. - С новым рангом. Уже здесь, в сорняке.
        - О способностях, что тебе доставались на каждом новом этапе возвышения я осведомлён. Слишком много даров от Создателя. Думай лучше.
        - Да откуда же я знаю? - пожал я плечами. - Защитных артефактов у меня нет, сами знаете. Да и без зарядки от них какой прок?
        Последнее я мог и не добавлять. Уж кто кто, а менталист лучше меня знает, что у создаваемых его однодарцами блокираторов срок действия - максимум сутки. Потом только нести мозгокруту не ниже тройки на подзарядку. Недешёвое удовольствие, как я слышал.
        - Знавал я одного умника, - ухмыльнулся Зи, - который глушилку затолкал себе в зад, чтобы при обыске не нашли. Ты случаем смолы с хаджа не жрал?
        - Нет, - удивился я. - А что, так можно было?
        - Кто знает, - настала очередь менталиста пожимать плечами. - Никто не пробовал. Подожди немного. Проверим.
        Хаман поднялся со стула и после секундных раздумий отправился к Ферцу. Что Зи спрашивал, и что Джи отвечал мне было не слышно, но и так всё понятно - про смолу узнаёт.
        - Всё накопленное по твоему приказу забрала фили, - вернувшись, сообщил менталист. - Версия отпадает. А жаль.
        - Простите, господин, но версия была так себе, - решил я копнуть навстречу.
        А что? Вдруг проболтается? С чего он так к этой смоле прицепился? Это я от Трахотара знаю, что она защищает от таких, как он, а ему по-идее это свойство смолы первородного хаджа неведомо.
        - Почему же? - скривился Зи. - Это первое, что приходит на ум. Подожди! Вы что…
        Не закончив фразу, он снова вскочил со стула и стремительным шагом направился всё к тому же бедняге Ферцу. Видно, наш огневик не умеет держать под контролем свои мысли. Впрочем, а кто умеет? Тут привычка нужна. Ребятам её ещё только предстоит выработать.
        - Ну даёте!
        На лице возвратившегося Хамана играла презрительная улыбка.
        - От Роя хотели спрятаться. Я-то думал, защиты от менталистов искали, а вы про это свойство смолы первородного хаджа ни слухом ни духом. Что вам, демонам Рой? С твоими способностями сектов бояться? Да к любому извергу очередь из желающих его на силу пустить выстраивается. Благо их теперь, как тли под листом.
        - Теперь знаем, - не удержался я.
        Ляпнул и тут же себя упрекнул. Нахрена? Не дай бог догадается, что я специально его подначил, чтобы инфы добыть. Но, как оказалось, Зи моя контригра совершенно не парила.
        - А секрета и нет, - ухмыльнулся Хаман. - Думаешь, я не понял, что ты хотел для себя получить ответ? Мне без разницы. Какой смысл скрывать что-то от своего слуги? У нас с тобой теперь только одна возможность расстаться - твоя смерть. Все секреты, если что, унесёшь с собой в лучший мир. Давай уже рассказывай, как от меня разум закрыл? Я ведь буду пытать. Вернее не я, а Хетос - есть у нас тут один большой профессионал в этом деле. Оно тебе надо?
        - Не надо, - поспешил отказаться я. - Я боли боюсь. Моментально во всём сознаюсь. Сто причин вам придумаю. Замучаетесь разбираться потом, где правда, где ложь. Впрочем, готов сэкономить вам время - там всё будет ложью. Я реально не знаю, как оно так получилось.
        - Забавный ты парень, - рассмеялся Зи. - Шутник. Дерзкий пока немного, но это поправимо. Я ведь тебе почти верю. Почти наверняка ты не знаешь откуда защита взялась. Но я же серьёзный силар - как никак генерал. Самый молодой за всю историю империи Юнай между прочим. Мне без проверки нельзя - господин маршал не поймёт. Да и Джарег расстроится - больно он это дело любит. Сейчас уже поздно. С дороги мне долго возиться с тобой неохота, но завтра - извиняй - приду с Хетосом. Пожрите тут и ложитесь баиньки. Может, к утру и вспомнишь чего. Доброй ночи!
        И не дожидаясь моих ответных пожеланий, менталист поднялся и пошёл прочь. Вежливый бля! Завтра с той же противной улыбочкой будет на лоскуты резать. Как там в фильмах наши партизаны держались? На любви к родине и на ненависти к врагу? Второе, считай, уже есть. Эту тварь я разделаю по методу Ферца. Вспороть брюхо - и ногами туда! Ты ещё ответишь за всё, сучий выблюдок!

* * *
        Полночи я провёл в подготовке к предстоящим пыткам. То есть нервничал, переживал и пытался настроить себя. Получалось не очень. И это при том, что использовал я комбинацию научного подхода с успокоительной логикой. Ведь, что такое боль? По сути, это тревожный сигнал организма, сообщающий центру управления об угрозе потери части функционала. Типа: «Осторожно, хозяин! У тебя пальцы горят - не сможешь пользоваться рукой.». Или что-нибудь вроде: «Внимание! Сломана берцовая кость - нога минус.», «Ой! В голове дырка! Вы умерли.».
        Но эта система заточена под обычную безмагическую реальность, а у нас здесь все травмы носят исключительно временный характер. Не станет он меня убивать, как и серьёзно калечить. Зачем ему потерявший мобильность обрубок? Хотя, высокоранговый лекарь и оттяпанную конечность восстановить может запросто. Про всякую же мелочь, вроде ушей, ногтей, пальцев и говорить нечего. Косметика наводится на раз два.
        Пусть режет, пусть жжёт - вытерплю. Вернее очень на то надеюсь, ибо с такими делами принцип «Не попробуешь - не узнаешь» главенствует на все сто. Логика логикой, а пытки для меня начались сразу после ухода Хамана. Чёртов страх сначала не дал в полной мере насладиться едой, что нам принесли перед сном. Потом запорол и сам сон. Спасибо безумной усталости, что ближе к утру победила-таки ужас предстоящих мучений и вырубила меня хоть на пару часов. Впрочем, глаза один хрен слипались.
        «Радушные» хозяева заявились примерно через час после рассвета. Уж эти уроды точно, и выспались, и позавтракали. Вон морды какие довольные, что у Зи, что у Джарега. А вот у третьего, у усатого, рожа - само равнодушие. Этот невзрачный хрен в сером костюме с чемоданчиком наверняка и есть тот самый палач-дознаватель, которым меня пугал менталист.
        Так и есть. Стоило мне увидеть набор инструментов, которые притащил с собой Хетос, как сонливость с меня словно рукой сняло. Тут были, и громоздкие щипцы-клещи, и различные ножики, и заточенные с одной стороны штыри, и подобие лобзика. Про небольшую переносную жаровню упырь тоже не забыл. Раскалённый металл - это классика. Плюс крюки, ремни, маленькие тиски. Я словно смотрел хоррор про маньяка-мучителя, собирающегося развлечься с очередной жертвой. Страшно? Да. Не то слово. Как я не готовился к предстоящим пыткам, а на висках и на лбу уже выступили первые капельки пота.
        - Ну так что, Саня, не вспомнил? - с издёвкой поинтересовался ухмыляющийся менталист.
        - Нечего вспоминать.
        - А голосок-то дрожит, - хохотнул Джарег. - Похоже, наш Пожиратель уже в штанишки наделал.
        Хрен тебе по всей морде, ублюдок! Спасибо солдату-охраннику - помог справить нужду. Изорусь, обблююсь, но обоссаться не должен - нечем. И ничего вам не скажу. На кону жизнь не только моя. Случись что со мной, друзей вы моих не пощадите точно. И это для меня самый мощный стимул.
        - Да брось, Джарег. Любому на его месте было бы страшно. Это нормально.
        Садист сраный! Я не столько ваших железок боюсь, сколько отсутствие Гвидо пугает. До смерти решили замучить? Помру - и только тогда позовёте лечителя? Давайте что ли быстрее уже! Ожидание - тоже элемент пытки.
        Тем временем Хетос закончил приготовления и подал менталисту знак, что готов начинать.
        - Подготовить зрителей, - распорядился Хаман, и солдаты из оцепления бросились к моим друзьям - по трое к каждому. Двое держат повёрнутыми в нужную сторону. Третий затыкает рот и не даёт закрыть глаза. Вот суки! И видно же по слаженным действиям, что не впервой им такое. Заставлять смотреть, как пытают близкого тебе человека - это пытка само по себе. Гестапо бля! И за это ответите!
        - Последний раз предлагаю сознаться.
        - Да не знаю я!
        - Ну как скажешь. Приступай, Хетос.

* * *
        Я открыл глаза. Боли не было. Как непривычно. Я уже и забыл, что это такое - без боли. На роже у Зи всё та же улыбочка, какая не сходила с вытянутого худого лица на протяжении всей экзекуции. Эта крысиная морда мне теперь до конца жизни будет снится в кошмарах. Я раньше даже себе представить не мог, что существуют такие глубокие чувства. Теперь я точно могу сказать, что познал настоящую ненависть. И настоящую боль.
        Выдранные с мясом ногти, отрезанные пальцы, выколотый глаз, прожаренные до хрустящей корочки пятки, отпиленная ниже локтя рука. В процессе последнего действа я и откинулся окончательно. Болевой шок - мой спаситель. Но, где ты был раньше? Меня несколько раз вырубало, но профессиональная усатая сука моментально возвращала в сознание при помощи взрывающей мозг своим запахом жидкости.
        Я орал. О! Я много орал. В основном матом. И плакал. Ревел, пока слёзы не кончились. И очистил желудок, когда по просьбе Джарега палач запихал мне в рот мои собственные скользкие солёные пальцы. И сыпал угрозами. И призывал страшные кары на головы своих мучителей. И звал бабушку. Но…
        Но я им НИЧЕГО не сказал. Я смог! В это трудно поверить, особенно сейчас, когда я с ужасом вспоминаю произошедшее, но это так. Нет, в перерывах между рёвом и руганью, я болтал по чём зря. Такой бред нёс, что хрен специально придумаешь. Орал, что я избранный Нео. Что я сын Создателя, отправленный им на грешную землю спасть род человеческий. Потом сменил показания и принялся гнать пургу про поднявшегося из вод океана истинного повелителя мироздания - Ктулху ужасного, который и одарил меня, первого его почитателя, даром бетонной бошки. Так же, кажется, звучала версия про профессора Чарльза Ксавьера, аватаром коего я и являюсь. Или это уже было бредом, звучащим только в моей голове?
        В «ласковых» руках мясника я быстро потерялся в пространстве и времени. Хрен знает, сколько эти твари надо мной издевались. Но одно я знал точно - слова «Трахотар» не звучало, ни вслух, ни мысленно. Я, как изначально принял решение, так и задвинул историю с цепным псом богов на самый задний план сознания. Словно забыл про древнего робота и заключённый между нами договор. И главное: теперь я был точно уверен, что повтори они со мной всё то же самое заново, я снова им ничего не скажу.
        Смерти нет. Боль - лишь функция. Воскрешение возвращает тело в исходное нульцевое состояние. Вот она моя рука - пальцы на месте. Глаза оба и оба видят отлично. Гвидо - волшебник. С таким лекарем под боком можно никого не бояться. Его оживлялка, энергия Джексона, моя перекачка - и бессмертия хватит на целую армию. Но почему итальянец не отрастит себе новый язык?
        - Отрасти себе язык, Гвидо.
        Наверное мозг ещё не до конца восстановился после пережитого. Иначе как объяснить мои первые слова после оживления?
        - Я не могу! - залился хохотом Джарег. - Этот демон - лучший юморист из всех кого я знаю. Зи, прошу - давай его ещё разок разделаем! Я готов слушать парня часами.
        - Сейчас уже поздно - обедать пора. Но потом обязательно, - подмигнул Хаман сборщику. - Мне тоже понравилось.
        И, переведя взгляд на меня, сообщил:
        - Гвидо не хочет. Он не любит, когда Хетос его отрезает по новой.
        Джарег снова заржал и молниеносным движением впечатал ладонь в спину лекаря.
        - Давай, Гвидо! Отрасти язык и сам ответь этому хохмачу. Пока Хетос рядом. Чтобы время потом не терять.
        Менталист и несколько ближайших солдат, слышавших разговор, присоединились к смеху блондина. Мне же стало так мерзко, что я, наоборот, мигом набрался смелости и серьёзности. Мысли уже прояснились, и первая из них тотчас подтолкнула к вопросу:
        - Теперь верите мне, господин?
        Обращение далось на удивление легко. Я просто в мыслях заменил «господин» на «ублюдок», и презрение к этой твари даже не проглянуло на моём лице. Учусь. Быстро.
        - Да я тебе изначально верил, - пожал Зи плечами. - Просто нужно было показать, на что способен Хетос. Тебе же понравилось, правда? Повторим как-нибудь?
        - Нет! - резко выдохнул я, не успев понять, что и зачем говорю. Тело отреагировало само.
        - Я же и говорю, что понравилось, - подмигнул менталист. - Слышать одно, видеть лучше, но по-настоящему можно проникнуться, только испытав на себе.
        - Не надо, - повторил я уже чуть спокойнее, но всё ещё дрожащим голосом. - Я запомнил. Такое не забывается.
        Хитро разглядывающий меня Зи повернулся к своему старшему по возрасту, но едва ли по чину, товарищу.
        - Ну что думаешь? Браслет можно снимать? - спросил он у Джарега. - Руки чешутся опробовать его способности в деле.
        - Думаю можно, - кивнул сборщик. - Если, и правда, любит, то и подумать о том, чтобы рыпнуться побоится. Наш Пожиратель - настоящий мужик. На такое он не пойдёт.
        - Вот и я в нём уверен, - подмигнул мне Хаман. - Давай только завтра уже. Маршал любит всё важное делать утром. Пусть наш герой отдохнёт, а я пока манника подготовлю. Там даже Хетос не нужен.
        Есть! Я мысленно вздохнул с облегчением. Проверку прошёл! Уроды уверены, что я сломлен. Первый шаг сделан. Теперь начнут понемногу давать мне свободу. Шансы есть. Если вытянуть из менталиста ресурс…
        - Ты же понял, зачем я тебя сегодня медленно убивал? - отвлёк меня Зи вопросом от восторженных мыслей.
        - Да, господин, - кивнул я. - Чтобы познал настоящую боль. И выработал стойкое желание никогда её больше не испытывать.
        - Молодец, Саша, - похвалил меня менталист. - Хорошо сказал. Это важно, но это не главное.
        - Как не главное? - удивился я.
        - Ты прав в первом - познать боль было важно, - лукаво прищурился Хаман. - Но не для того, чтобы бояться саму эту боль - хотя и это не лишнее. Задумайся, Саша. По-твоему, что страшнее - испытать всё, что ты сегодня испытал самому, или позволить испытать всё это своей любимой?
        Мёд мне в рот! Вот же сука!
        - Молчишь? Значит, знаешь ответ. Да, всё правильно - подведёшь меня, попытаешься, сбежать, обмануть, убить и так далее - я отдам Толу Хетосу. Будь умницей, Саша. Не расстраивай меня. Так-то я добрый хозяин.
        Глава третья - Охота
        Остаток дня я провёл наедине со своими невесёлыми мыслями. Разговаривать друг с другом нам по-прежнему не позволяли. Бдительные охранники, периодически меняясь, постоянно дежурили рядом. Нас даже сидеть и лежать заставляли так, чтобы не было никакой возможности перекинуться взглядом. Подозреваю, в ближайшее время нас и вовсе разведут по разным краям лагеря. Хаман не дурак и прекрасно понимает, что по одиночке мы ему не страшны. Предпринимать какие-либо шаги, не согласовав их с друзьями, бессмысленно. Хотя, договариваться о чём-то - тоже так себе вариант. Это меня менталист не способен подслушать, а у Ферца, Толы и Грая он выведает любой секрет на раз-два.
        В остальном обращались с нами, правда, неплохо. Не пинали без повода, дважды кормили. Помогали справить нужду. Толу даже для этого дела прикрывали плащом. Привлечённый её недовольными возгласами, я успел бросить косой взгляд в сторону девушки, прежде чем меня «вежливо» отвернули. Бедняжка. Ей пленение переносить сложнее других.
        Ни при каких обстоятельствах не дам Хаману повода сотворить с ней всё то, что он сделал со мной. Начну действовать только тогда, когда буду на сто процентов уверен в успехе. Потребуется ждать месяц - буду ждать месяц. Потребуется год… Нет, так долго не выдержу. Наверняка придумаю что-нибудь раньше. На обратном пути к аллоям точно выдастся случай удрать. Главное: не упустить его. Главная моя проблема - сам Зи. Не будь менталиста с его безмагическим полем, и хрен бы они меня удержали. Я ведь, что у маршала-громобоя, что у любого другого силара на раз-два могу ресурс высосать - и все их крутые способности в жопе.
        А браслетики, наверняка, имеется способ снять. Надо только разведать как это делается. Дырочек под ключ на них нет, но не одноразовые же они в самом деле. Вот завтра утром собственно и узнаю, как они размыкаются. Зи что-то про испытания моих способностей говорил. Значит, пусть временно, но вернут магию.

* * *
        - Ну что, Пожиратель, давай прогуляемся. Отдохнул уже небось.
        Явившийся по мою душу главный охранник подал знак солдатам, и те принялись развязывать путы. Правда только на ногах, а руки так и оставили сведёнными за спиной - лишь отсоединили цепь, связующую меня со столбиком.
        - Этого тоже, - ткнул Джарег пальцем в притворяющегося спящим Майка.
        Ещё один бедняга. Когда меня на части разбирали, Джексон весь обблевался и так выразительно выл, что я, несмотря на свою вовлечённость в процесс, нет-нет следил за ним краем глаза. И как он только в барыги подался при таком слабом очке? Вот уж кого и запугивать особо не надо. И так сделает всё, что хозяин прикажет. Впрочем, всего через пару минут этот мой вывод получил подтверждение из уст самого менталиста.
        Зи в компании нескольких силаров ждал нас на расчищенном от солдатов и харцев участке поляны возле самого ствола хаджа. Маршала пока видно не было. Возможно трапезничал.
        - Как спалось? - со злорадной улыбочкой поинтересовался Хаман.
        - Не буду врать, господин. Не очень.
        - Ну, извини. Здесь у нас, ни камер, ни клеток. Вернёмся домой, предоставлю условия поприличнее. Ну а пока, что есть то есть. Травка - не камни всё-таки.
        - Да я не про это, - немного покривил я душой. Так-то спать на земле со связанными руками-ногами - то ещё удовольствие. - Мысли уснуть не давали. Пообещайте не трогать Толу. Я все сделаю, господин. Только не нужно Хетоса.
        Хаман скривился.
        - Не переигрывай, Саша. Думал ты не только про Толу. Чтобы выбить из головы дурь, нужно время. Гвидо вон, насколько миролюбивый парень, и то мне первый месяц смерти желал. Не дашь повода, не подошлю Хетоса к твоей бабе. Считай, что ты на работе. Начальника не нужно любить, его нужно слушаться.
        - Да, господин. Я всё понимаю.
        - Понимает он, - хмыкнул Джарег. - Скоро узнаем, насколько наш Пожиратель понятливый.
        - Боюсь, что нескоро, - не согласился Зи. - Господин маршал прав, силар с такими способностями, прячущий мысли, слишком опасен. Будь он один, я, скрепя сердце, всё же отдал бы его тебе. Но глупый демон успел обзавестись в нашем мире друзьями и даже влюбился. Теперь он у меня на крючке. Правда, Саша? Ты ведь не бросишь своих, не сбежишь? Ты ведь хороший мальчик?
        - Я человек! - вырвалось у меня против воли.
        Бля! Всё показное смирение слил. Сейчас выхвачу.
        - Вот именно, - вопреки моим ожиданиям не стал гневаться Хаман. - Они, Джарег, знаешь какие там у себя на Земле гуманисты. В смысле добренькие. Особенно в развитых странах. Ну и в почти развитых. Впрочем, тут вся компания подобралась под стать Пожирателю. Баба может взбрыкнуть, но за брата боится до жути. Да и за своего любимого толстячка переживает. Особенно после вчерашнего представления. Пацан-огневик за сестрёнку, хоть с дерева прыгнет, хоть голову под клевец сунет. Здоровяк-бронебой заморочен по чести и преданности. Пожиратель - его вождь, за которым он в огонь и в воду. Тоже будет ровно на жопе сидеть. И только маленький демонёнок, - повернулся Зи к стоящему в паре метров от меня Джексону, - плевать на них всех хотел и с радостью будет делать, что сказано, лишь бы его не трогали. А ведь в своём мире он был настоящим демонюгой. Манника, кстати, можно давно развязать.
        Пара солдат тут же бросилось исполнять приказ, и вскоре Майкл уже робко растирал руки, держа их перед собой у живота. Никакого браслета у него на запястье не было. Впрочем, смысл небоевого силара лишать магии? Ничего он им сделать не может, даже если бы и хотел.
        - Что, дружок, жалеешь, что сбежал от нардийского принца? - ехидно поинтересовался Зи.
        - Жалею, - тихо промычал Джексон.
        - Не бойся, - широко улыбнулся менталист. - Мы будем тебя беречь. На сектов с клевцом в руках лезть не придётся - это я тебе обещаю. Да и возвысим до пятого ранга скорее всего. Оставайся послушным мальчиком, и всё будет хорошо.
        - Спасибо, господин.
        По довольному лицу Хамана было видно, что ему приятна роль добренького хозяина, которого слуги боятся до ужаса. Чувак прямо лучился самодовольством. Конкретная мразь. Как вампир, питается чужим страхом.
        Но вот и начальство ублюдка. В сопровождении целой толпы силаров к нам шагал маршал. Прикид официальный: камзол, брюки, широкий фамильный пояс - тоже не из последних аристократ - и рожа серьёзнее некуда. Этот хотя бы точно глумиться не будет. Мужик деловой.
        - Утра доброго, мэлы! Готовы меня удивлять?
        - Так точно, господин маршал, - подтвердил за всех Джарег.
        - Имей в виду, Демон, - обратился ко мне седовласый пятёрка. - Щит я ставлю быстрее, чем ты в шурс уходишь. Без фокусов чтобы.
        - Не переживайте, господин, - улыбнулся Зи. - Парень учёный. Глупить не станет.
        На всякий случай я тоже кивнул.
        - Хорошо. Возвращай ему дар, и начнём. Хочу я увидеть следующее.
        Маршал быстро и чётко обрисовал нам задачу. Поэтапная накачка ресурсом и маной разного количества силаров. В принципе, я именно это и предполагал - хотят проверить, если у нас с Джексоном граница возможностей. Это мне и самому интересно. Но ещё интереснее, как они будут снимать с меня чёртов браслет. Руки-то развязали, но сколько я не кошусь на стальную полоску толщиной в палец у себя на запястье, найти, ни зазора, ни даже полосочки стыка никак не могу.
        - Лиган, будь добр, - кивнул на меня Хаман, обращаясь к гориллоподобному чуваку с лысой как коленка бошкой.
        Физик - в этом сомнений быть не могло - послушно шагнул ко мне. Сцапал своими здоровенными лапищами мою руку, подсунул под металлическую полоску с разных сторон по толстому пальцу, отчего у меня на запястье едва кожа не лопнула, и резко дёрнул. Раздался громкий щелчок - такой охрана если что не прощёлкает - и браслет развалился напополам. На одном конце каждого полукольца круглая дырка, на другом штырёк с ушками. Никакой магии, тупо железные чопики. Вот только сил у меня на такое не хватит. Нужен физик, или специальный домкрат. Дело дрянь.
        - Приступайте, - скомандовал маршал. - Эти трое.
        Две четвёрки и тройка. Как же приятно вновь видеть магическим зрением. Подготовились ребята - баки пусты. Наполняю. Привычно накинул один шланг на америкоса и три потоньше пустил к указанным силарам. Те мгновенно почувствовали прилив горючки и дружно принялись палить в небо, на максимуме избавляясь от полученного. Струя огня, как у Джи, воздушные копья и молнии. Настоящий фейерверк. Спасибо, хоть наискось бьют, а то бы хаджу все ветки похерили.
        - Теперь и их тоже, - указал на следующую группу подопытных маршал.
        К первой тройке прибавилось ещё столько же новых силаров. Не вопрос - подключаю и этих. Фейерверк укрупнился в масштабах. К воздуху, молниям и огню присоединился водяной щит - речки под рукой нет, чтобы зашвыривать в небо сосульки, но и эта способность нормально жрёт ресурс с маной.
        В следующей тройке нашлось сразу двое взрастителей, принявшихся поднимать траву в паре десятков метров от нас. Потом в воздух взмыли оба присутствующих левитанта. Физики бычились, просто стоя на месте. Скоростники, каких тут имелось аж четверо, обернулись статуями. И даже маршал в итоге поставил свой защитный барьер. В конце испытаний я успешно снабжал двадцать два силара, среди которых четырнадцать были третьего ранга, семь четвёртого и вишенкой-пятёркой на торте выступал сам седовласый громобой.
        - Отлично! - подвёл итог маршал. - Теперь ты, ты и ты - за ствол. Проверим, достанет ли там.
        Я достал. Вернее, смог удержать навешенные ранее шланги. Джексон не подвёл тоже. Границы наших возможностей так и остались неведомы. Но радости организаторов данного опыта это отнюдь не уменьшило.
        - Воистину ценный трофей. Это я про обоих. Осталось испытать в деле.
        Глаза маршала горели огнём. На лице менталиста играла улыбка победителя. Ещё бы! Таких рабов заимел. Мразота.
        - Когда они будут готовы к настоящей проверке? - обратился громобой к Зи.
        - Уже готовы, - самодовольно заявил тот. - Привязка надёжная.
        - Хорошо. Высылаю разведку.

* * *
        Возвращался я к своему столбику в приподнятом настроении. Пусть браслет снова защёлкнут на запястье - силы физика для этого уже не потребовалось - пусть, сейчас опять свяжут руки и ноги, но кое-какой прорыв в моём положении есть. Теперь я знаю сколько у них боевых силаров, у кого из них какой ранг и какие способности. Почти наверняка для испытаний маршал задействовал всех боевых, которые есть у них в корпусе. С небоевыми уже не так важно. Манники, сборщики, лекари, менталисты - из них меня волнуют лишь трое: Зи, Джарег и Гвидо.
        Все трое пятёрки и каждый опасен по-своему. Хаман понятно чем. У белобрысого жлоба мастерство в безмагическом бое. Раб-итальянец, похоже, давно и безповоротно потерян, как личность, и является придатком хозяина. Предел его оживляющих чар ещё предстоит как-то выяснить. Понятно, что с моей подпиткой он может воскрешать до усрачки, но сколько человек чудо-лекарь поднимет на полном ресурсе без помощи? Двоих точно может - проверено. Узнать это важно. Но как это сделать, пока мыслей нет.
        После обеда нас, как я и предполагал, расселили. Джи с Граем остались на месте, а меня с Джексоном перевели на другой край поляны. Пока шли, я заметил, что суета лагеря поменяла направленность. Солдаты больше не занимались обустройством своего временного пристанища, а таскали туда и сюда камни, брёвна и волокуши с землёй. Не иначе командование затеяло какое-то строительство.
        - Не для нашей тюрьмы материал? - поинтересовался я у сопровождающего нас Джарега.
        - Много чести, - хохотнул белобрысый. - Укрепляемся. Этот хадж теперь - собственность империи Юнай. Сейчас ставим временные укрепления, но со временем здесь появится полноценный форт. Куса с два теперь хитрецы вроде вас до смолы доберутся.
        Это, кто тут ещё хитрецы? Подгребли под себя чудо-дерево и теперь стеречь его будут. Чёртовы монополисты! Не хотят, чтобы кто-то от Зи смог закрыться. Интересно, а маршал и прочие, неужели совсем не парятся? Хаман ведь и у своих в головах может запросто ковыряться. Хотя нет, у высокого начальства стопудово есть амулеты, которые сам же Зи и подзаряжает. Ну, или другой менталсит. Кто их знает, сколько у них тут высокоранговых мозгокрутов.
        Расположили нас с Майком порознь. Со своего пятачка я даже не видел его. Только направление запомнил, куда увели. Настоящая одиночная камера, разве что с панорамными видами: ветви хаджа, скалистые кручи, небо с плывущими по нему облаками. Двое суток валялся на травке, всеми забытый. Ни Джарег, ни Зи не являлись со мной поболтать, а солдаты-охранники - настоящие профи. Хрен из них слово вытянешь. Я даже обрадовался, когда утром третьего дня после испытаний на моём сильно ограниченном горизонте показалась скуластая морда белобрысого сборщика.
        - Вставай, Пожиратель. Пришла пора поохотиться.

* * *
        С гряды открывался шикарный вид: наша долина, из которой мы только что поднялись по склону наверх, чуть более узкая, но так же убегающая на запад соседняя, противоположные холмы слева-справа и величественная стена гор на востоке.
        - Свернули. Часа через два должны показаться.
        Вернувшийся из разведки четвёрка-летун указывал на юго-восток.
        - Навстречу двинемся, или здесь подождём?
        Обратившийся к маршалу Зи явно нервничал. Оно и понятно - в бою Хаман ноль. Его взяли с собой исключительно ради нас. Оставшиеся в лагере под хаджем заложники - это главное, но отпускать нас с Майком одних всё равно пока ссут. Ну как одних? В смысле без менталиста, способного в любой момент отобрать у нас магию. Так-то две сотни солдат и пара десятков боевых силаров разного дара - сопровождение более чем серьёзное. Не уверен, что смог бы их всех перебить, даже не будь рядом маршала с его силовым полем. Боятся пока. Но то пусть. Сегодня я буду пай-мальчиком. Надо ослаблять бдительность.
        - Здесь удобное место. Смысла лишние лиги наматывать нет. Пока есть время, лучше обдумаем тактику. Я себе это вижу так: мы с тобой, Джарегом и манником стоим здесь, - маршал указал на широкий выход породы с относительно плоской верхушкой. - Если что, всех накрою защитой. Пожиратель вон там.
        Палец с перстнем поднялся в направлении небольшой скалы, что торчала на гребне полусотней метров правее. И не далеко, и не близко. Для моих способностей такое расстояние не помеха, и Зи в случае чего до меня своим даром дотянется. Хитрый жук этот седой громобой.
        - Если что, окаменеешь. Насколько я знаю, оно тебе не мешает работать.
        Я молча кивнул.
        - Сначала по возможности издали выбиваем рядовых сектов. Потом изверг. Но с ним аккуратно. Готовим для Джарега. Убивать только, если я прикажу.
        Ещё минут двадцать маршал разжёвывал нам детали предстоящего боя. В принципе, всё по уму. Подход при наличии бесконечной энергии правильный. Не знаю, что там за изверг, но шансов у него нет изначально. Если мы - неопытные четвёрки с двумя вариантами атакующего дара в наличии справлялись и не раз и не два, то отряд профи с моей подпиткой тоже не облажается.
        А идут на нас сегодня магмары - те самые жуки-огневики, что пуляются файерболами. С ними муры - без этих никак - и десятка два длинноногов. Довольно медлительная команда. Рукопашной скорее всего не предвидится. Здорово, когда у тебя под рукой левитанты. Разведка с воздуха - великая вещь.
        Заняли позиции. Ждём. Я, что твой король-лев торчу на уступе, выпирающим немного вперёд. Слева-справа - силары-стрелки: громобои, огневики, воздушники, водники. Последним солдаты наставили возле каждого по несколько бочек. Хочешь щит сотвори, хочешь ледяное копьё. У водников вообще дар один из сильнейших. Ребят этого дара аж четверо. Причём половина из них бабы. Одна я бы даже сказал - настоящая бабка. Тётка в возрасте - тощая и морщинистая. С гендерным равенством у них тут всё гуд. Силаров-женщин хватает. Если драться придётся, не посмотрю, что при сиськах. Враги не имеют, ни пола, ни возраста. А эти юнайцы мне точно враги.
        Простые солдаты, которых, если честно, сюда могли и не брать, как и харцев, вовсе, заняли промежутки между силарами и прикрыли тыл. Это так - чисто случайно просочившихся муров отлавливать. До долины внизу метров триста по склону. На шурсе с горки пролечу секунды за три. От молний и магических копий, глядишь увернусь. Или прыгну, сгруппируюсь калачиком и покачусь с горы каменным колобком. Даже, если Хаман успеет врубить своё поле, просто ножками выбегу из зоны действия - и пиши прощай рабство.
        Но это, конечно, так - мечты и не более. Не брошу я друзей. И даже, если не знать, что с ними сделает Хетос, всё равно бы не бросил. Тут Хаман прав: мы, земляне чересчур добренькие, и это уже не лечится. Убивать-то я научился без долгих раздумий, но существуют барьеры морали, которые переступишь, и всё - ты уже больше не ты. Да и не человек даже. Совесть не променять, ни на свободу, ни на жизнь. Моя совесть - это и есть я.
        Ну всё. Гости прибыли. На противоположной стороне долины на гребне показались первые муры. Малюсенькие бурые точки, но их как всегда дохрена. Сразу вспомнился наш прошлый бой с прыгунами. Мы тогда точно так же стояли на вершине холма и ждали, когда секты пересекут занимающий низину сорняк и полезут на нас.
        О, длинноноги! Отсюда они выглядят совершенно не страшными. Нескладные медлительные паучки-сенокосцы. Так и хочется шлёпнуть тапком. А вон и магмары - чёрные жучки размером с гиппопотама. Прочный хитиновый панцирь, какой обычным клевцом хрен пробьёшь, огнеупорность и мощные жвала на лупоглазых мордах. Но главное оружие прячется сзади - файерболы вылетают у них откуда-то из под хвоста, которого у жуков само собой нет. Пушки - задницы. И это для нас хорошо, так как секту для выстрела нужно ещё развернуться. А это время.
        Мёд мне в рот! Вот это слоняра! Из-за холма на гребень выползла туша размером с двухэтажный автобус. Формой - тот же самый магмар, но расцветка немного другая - отливает бордовым. В этот раз изверга не нужно искать. Тут без вариантов - никем другим эта громадина быть не может.
        - Огонь, молнии, воздух - давай!
        Приказ маршала летит по цепочке, передаваемый офицерами всё дальше и дальше. Две секунды - и наши позиции вспыхивают огненными шарами и росчерками разрядов. Пора за работу. Толстый шланг уже на Джексоне, тонкие быстро раскидываю по силарам. Купола над маршалом, Зи и прочими пока нет, но мы проверяли - он моим пылесосным делам не помеха.
        Гля! Жуки тоже тормознули на противоположном гребне. Не иначе, намечается артиллерийская дуэль. Капец! Тут же расстояние - почти километр. Запарюсь подносить снаряды. У них же тут с точностью всё очень и очень хреново. Вон уже секунд пятнадцать стреляем, а ни одной крупной цели не поразили. Разве что муров десяток-другой, но те как раз не стоят - ползут вниз по склону, как и длинноноги. Ещё немного - и исчезнут в зарослях сорняка.
        Опа! Ответка! Первые файерболы вырвались из жучьих задниц и устремились к нам. Летят не быстрее салютных ракет. Траекторию отследить не проблема. Из трёх десятков опасны для нас лишь два-три, но их без проблем принимают на свои щиты водники. Шипение, облака пара - и вражеских снарядов, как не бывало. Спасибо разведке, знали с кем идём биться - подготовились.
        Муры с длинноногами скрылись в узком лесочке. Через несколько минут начнут лезть на наш склон. А вот и главный калибр. Изверг, изверг, повернись к лесу передом, а к нам задом. Ничего себе шарик! Целое - мать его - солнышко! Диаметр - метра три точно. Летит не ко мне, чуть правее. Вот сцуко! Завидная точность - прямо в маршала и компанию засадил. Впрочем, это как раз и не плохо. Купол громобоя-пятёрки и не то выдержит. Теперь посмотрим, что у тебя, дружок, со временем перезарядки.
        Секунд тридцать. Силары-юнайцы даже успели свалить одного магмара - удачно прилетевшее воздушное копьё вскрыло панцирь. А вот молнии и пламенные шары с нашей стороны больше пока не летят. Огнеупорным жукам они до одного места. Ждём, когда появятся остальные секты и ловим на щиты вражеские файерболы. От бесконечного пара уже настоящий туман. Ветер не успевает уносить. Но видимость пока ничего. Тем более, что очередной мегашар изверга не заметить в принципе невозможно.
        Тупой жук не поверил, что кучка двуногих на плоской скале его магии не по зубам и снова засадил в ставку маршала. Напрасная трата ресурса и маны. Тут хоть сто раз долби. Пока я напитываю громобоя-пятёрку, они там под абсолютной защитой. А что если… Нет. С одного попадания щит не пробить, а отрублю я насосы, и Толе придётся знакомиться с Хетосом. Рассчитывать, что без моей помощи они не справятся с извергом и его свитой не стоит. Это сейчас маршал выбрал тактику наименьшего риска, а не будь у них меня с Джексоном и соответственно бесконечного топлива, юнайцы действовали бы совсем по-другому. Спустились бы вниз, перебили длинноногов и муров. Потом сблизились бы с неповоротливыми магмарами, окружили бы и завалили всех мощными выверенными ударами. Сомневаюсь, что броня изверга сдержит ледяной болт, или взрывающуюся молнию.
        Да и отступить они могут. Растянут Рой, станут бить по частям. Вариантов полно. Но важнее, что весть о моём неповиновении достигнет лагеря быстрее меня. Зи - сука хитрая - сразу предупредил, что под хаджем остался другой менталист, которому Хаман в случае чего передаст приказ насчёт Толы. Они это на большом расстоянии могут. Даже на шурсе добежать не успею. Хотя, какой шурс без силаров поблизости, от которых мне можно заправиться? Закончится ещё на спуске в долину. А там до тупика с чудо-деревом все десять лиг. Если уж кидать Зи и маршала, то только, убив менталиста. Придумать бы ещё как это сделать. Эта хитрожопая мразь с самого начала похода держится от меня на расстоянии и поближе к седому. Громобой тоже бдит. Да и скоростники при них есть не слабее меня. Сложно. Чертовски сложно. А попытка у меня будет только одна.
        А вот собственно и пехота. Имперская, при поддержке шагающих танков. Ассоциацию со Звёздными войнами вызвали длинноноги, медленно переставляющие свои суставчатые лапки, рискуя раздавить мура-другого. Бурая волна мелких сектов накатывает на основание нашего холма. Ну, погнали! Отдохнувшие громобои и огневики присоединяются к воздушникам, что тоже переключились на склон. Водники продолжают ловить гостинцы магмаров. Изверг меняет наводку и запускает очередное солнышко уже в нашу сторону.
        В этот раз облако пара настолько большое и плотное, что заволакивает весь гребень холма. Несколько секунд артиллерия лупит вслепую. Но стоит туману рассеяться, как сразу понятно: промазать в такую толпу невозможно. Внизу горы трупов. Отдельные пауки ещё продолжают шагать, как и муры ползти, но всё это дело минуты, не больше. Наша огненная мощь впечатляет. Рой просто сметает поганой метлой. Беда лишь одна - запасы водников стремительно таят. Уже появились первые опустошённые бочки, а магмары с противоположного холма всё продолжают и продолжают пердеть файерболами в нашу сторону.
        - Идём к ним!
        Приказ маршала сталкивает наше маленькое войско с горы. Внизу уже только трупы и единичные недобитки. Этих завалят походя. Я тоже спрыгиваю со своего насеста.
        - Эй, Пожиратель! Держись рядом со мной.
        Нарисовавшегося в паре метров от меня Джарега сопровождали сразу два бронебоя. Почётный эскорт. Что называется: доверяй, но проверяй. Я молча кивнул и помчался под горку за сборщиком. Скоростники заняли позиции с разных сторон, но держались слегка позади. Профи, мать их!
        Завалы из дохлых муров и длинноногов пересекали с удвоенной осторожностью. То тут то там, то один то другой сект неожиданно восставал и мёртвых и пытался на последнем рывке дотянуться до человеческой плоти. Для таких у нас имелись клевцы. Вонь горелого хитина и мяса доставляла не меньше проблем. Хорошо всё же, что бойня случилась не в окрестностях лагеря. Эта братская могила надолго отравит тут всё жутким смрадом.
        Быстренько пересекли заросли сорняка и вышли к подножию холма, на котором засели магмары. Рой свою попытку штурма предпринял, теперь наша очередь подниматься по склону под вражеским огнём. Только, в отличие от сектов, у юнайцев имеется громобой пятого ранга с щитом, способным отразить любую атаку. Маршал первым ползёт на холм, прикрывая большую часть атакующих.
        - Оставайся здесь, - приказал Джарег, когда мы добрались примерно до середины склона. - Присмотрите за ним.
        Последнее предназначалось скоростникам. Те замерли с разных сторон от меня, не забыв про дистанцию. Теперь мы не более, чем наблюдатели. С извергом разберутся без нас. Уже начали разбираться. Один за одним, рядовые жуки, отхватив атакующим заклинанием с близкого расстояния, валятся кучами зловонной дохлятины. Исход сражения очевиден. Через минуту магмар-великан остаётся единственным живым представителем Роя. Силары рассредотачиваются, окружая его. Всё, забой начался.
        Воздушное копьё прилетает в бордовый бок. Фигня - скол на панцире в лучшем случае. По крайней мере с моей позиции разрушений не видно. Воды пока нет - солдаты сопровождения с бочками по понятной причине отстали, и у силаров этого дара только по рюкзаку-бурдюку на плечах. Это берегут под щиты. Молния! Маршальская! Попадание в основание лапки. Взрыв. Конечность оторвана. Жук немного заваливается на один бок и выпукивает очередное солнышко в небо, где ему как раз самое место.
        А ведь у юнайцев кроме маршала есть ещё один высокоранговый громобой. Молния от силара-четвёрки бьёт в конечность магмара с другой стороны. Эффект тот же - лапка минус. Только в этот раз огрызок-обломок остался. Жук сдаётся. Артиллерийскую дуэль Рой просрал. Гигантский сект разворачивается на оставшихся шести ногах мордой к нам. Вернее к основной массе обидчиков во главе с маршалом, что стоят в сотне метров от него ниже по склону.
        «Не показывай, что слышишь меня.»
        Раздавшийся в голове знакомый голос заставляет вздрогнуть.
        «Трахотар?!»
        Молния маршала отшибает магмару ещё одну лапку.
        «В этот раз время для тебя течёт как обычно. Я не могу поглотить тебя у них на глазах. Ни боги не поймут, ни люди, с которыми ты сейчас. Я пришёл проверить, не раскрыл ли ты кому мои тайны»
        «Помоги! Я в плену!»
        Теперь я замечаю у себя под ногой камень, которого совсем недавно там не было.
        «Уже знаю. Считал всё, что было после нашего расставания. Это очень плохо.»
        Изверг остаётся без ещё одной лапки. Что бы не случилось, я должен качать ману с ресурсом по шлангам.
        «Я не рассказал про тебя.»
        «Тоже знаю. Иначе бы мы не разговаривали сейчас. Хорошо, что мой блок менталисту не по зубам.»
        «А я так и подумал, что твой. Что мне делать?»
        Мать его! Изверг прыгнул! Даже не прыгнул - взлетел. Вернее полетел по прямой, вниз под горку на реактивной тяге. Жучья задница в прямом смысле пылает. Скорость ракетная. Бах! Уродливая бошка всмятку. Защитное поле маршала приняло удар на себя.
        «Варианта три: сбежать, перебить их, договориться. Последнее крайне маловероятно.»
        «Это и так понятно. Как мне сбежать?»
        «Убить менталиста. Он - главная помеха.»
        «Как? Помоги мне!»
        Изверг всё ещё жив. Оставшиеся лапки шевелятся. Джарег с пикой в руках уже рядом.
        «Мне нельзя вмешиваться в открытую. Максимум советы. Сейчас нас никто не слышит, но мне закрыт путь в долину первого хаджа. Даже на холмы, что её ограждают не могу заходить.»
        Сборщик тычет жука копьём в районе расквашенной морды. Ищет слабое место, куда можно вогнать оружие. Великанский магмар не имеет права подохнуть без вмешательства Джарега. На кону куча силы.
        «Дерьмо! В лагере у меня шансов нет. Здесь на вылазке тоже сложно. Ты видишь, какие осторожные твари? К Зи мне не подобраться.»
        «Думай. Я тоже подумаю. Сейчас вероятность успеха всех проанализированных мной вариантов меньше пятидесяти процентов. Нужны ещё вводные. Что-то должно измениться. В твою пользу могут сыграть внешние факторы, что появятся в будущем.»
        «Может, следующий изверг? Буду ждать ошибки врагов. Не сейчас, так на пути к аллоям шанс точно выпадет»
        Джарег справился. Вскинутая в победном жесте рука подтверждает, что силу он взял. Пика по самый край рукояти вогнана в плоть жука. Вот и конец охоте.
        «Никаких на пути к аллоям. Ты должен справиться раньше.»
        «Не переживай. Я в любом случае вернусь за частицей тебя. Наш договор в силе.»
        «Наш договор прекратит своё существование на границе доступной мне территории. В долине хаджа моя защита работает, но стоит тебе пересечь барьер, как твой разум станет снова открыт для богов и не только.»
        - Пожиратель, пойдём!
        В этот раз приказ принёс левитант, опустившийся от меня в нескольких метрах. Маршал, Зи и их свита по-прежнему гуляют отдельно. Надежда на потерю бдительности минимальна. Нужен внешний толчок, что заставит их ошибаться.
        «Я попробую успеть до того. Пока!»
        Сейчас оторву ногу от камня, и связь пропадёт. Но Трахотар это понимает не хуже меня.
        «Удачи, Саша!» - успеваю услышать я, прежде чем сделать шаг. «Окажешься в лиге от границы - умрёшь. Пока!»
        Глава четвёртая - Единственный шанс
        В лагерь мы возвращались в разном настроении. Юнайцы с маршалом во главе вовсю наслаждались победой. Очень лёгкой победой. Потерь среди силаров нет, среди солдат тоже. И даже маниты, что в магическом сражении такого масштаба должны тратиться сотнями, сегодня не тронуты. Сплошная экономия ресурсов, с какой стороны не взгляни. Я, хоть и шагал отдельно, в сопровождении всё тех же молчаливых скоростников, но видел и слышал, как восторженно обсуждают прошедший бой, что офицеры, что обычные воины.
        А вот мне было не до восторгов. Так-то всё вроде неплохо. Полезность свою доказал, покладистость подтвердил. Уверен, теперь такие охоты пойдут одна за одной, что мне на руку - вероятность поймать свой шанс возрастает. Но последние слова Трахотара… Это же надо было так настроение испортить! Лихо ограничил меня в пространстве и времени. Стоит маршалу, Зи и компании отправиться в обратный путь к дому, как ко мне сразу же придёт пушистый северный лис. Тут до края вольера цепного божьего пса рукой подать. Несколько дней хода на запад - и предгорья закончатся. Вариантов нет - решаться на побег предстоит, не дожидаясь, когда мы туда придём. Трахотару обманывать меня смысла нет. Убьёт однозначно.
        В лагере первым делом мне на руку вернули браслет. Здравствуй, колышек! Здравствуй, цепь! Здравствуй, вытоптанная травка на моём пятачке и зловонная ямка, что мне служит сортиром. Возвращаемся к унылому животному существованию. Зуб даю: в добавок ко всем удовольствиям плена, что физическим, что моральным, перед сном ещё и Зи заявится на поболтать-поглумиться. Должен же заботливый хозяин проведывать свою собственность?
        Но тут я ошибся. На три дня про меня словно забыли. Сон, кормёжка и полный игнор со стороны стражников. Начало складываться впечатление, что менталист устроил мне новую пытку - в этот раз неизвестностью. И ведь получалось у мудака - я реально страдал. Плана побега как не было, так и нет. Мысли крутятся исключительно вокруг друзей. Как там Тола? Как у Грая с Ферцем дела? Наконец, где там жёнушка моя мелкая? Хотя, если бы Лими сцапали, или Хаман, или Джарег наверняка не преминули бы позлорадствовать.
        И вот вечером четвёртого дня после охоты на изверга долгожданный визит. Правда, вместо менталиста ко мне в гости пожаловал сам господин маршал. В этот раз пришёл без привычной свиты силаров и даже без здоровяка-сборщика. Только сладкая парочка молчунов-бронебоев, что, как я уже догадался, были личной охраной главнокомандующего, одолженной мне давеча на время. Простых солдат, впрочем, с собой прихватил. Но это, чисто чтобы моих штатных сторожей оттеснить.
        Люди маршала быстренько заняли периметр, раздвинув его до вполне конфиденциального расстояния. Седовласому, как когда-то и Зи, поставили рядом со мной раскладное кресло. Разговор запланирован явно длиннее двух слов.
        - Не надоело валяться? - вместо приветствия спросил громобой.
        - А у меня есть выбор? - не стал и я желать здравия гостю.
        - Возможно появится.
        Узкие глаза маршала смотрели с укором. Словно я сам виноват в своём нынешнем положении. Никак не въеду, чего этот гад задумал.
        - Я вас внимательно слушаю.
        Специально не добавил положенное «господин», чтобы посмотреть на реакцию. Той не было. Похоже, мужику на церемониал наплевать. По крайней мере, когда рядом нет зрителей. Хороший знак.
        - Подумываю о том, чтобы забрать тебя у Зи.
        Опа! А это уже интересно.
        - Я думал, что всё его - и так ваше.
        - Это тонкий вопрос, - нахмурился седовласый. - У нас свои договорённости насчёт пленников. Захваченные конкретным мэлом силары приравниваются к простакам его клана. Формально вы все - его собственность.
        - Формально? - прищурившись, уточнил я.
        - Таковы изначальные договорённости. Но по факту мы с Хаманом ладим, и мою просьбу он удовлетворит. Даже просьбу - отдать слугу-демона.
        - И зачем это вам? Я и так в вашем полном распоряжении.
        - Скажем так, - хитро сдвинул седые брови силар. - У меня свои взгляды на службу и отношение к слугам. Считаю, с тобой нужно по-другому. Страх - главный инструмент, но не единственный.
        - Отпустите моих друзей, и я буду служить верой-правдой.
        - Нет, - отрезал седой. - Это слишком. Но цель я тебе могу дать. Она должна быть у каждого. Скажем… Три оборота службы без нареканий - и отпускаю парней. Ещё столько же - и девчонка свободна. Через девять за ней пойдёшь уже сам. Не такой большой срок для молодого силара. Будет ещё целая жизнь впереди.
        - Я согласен!
        Не знаю, в какие игры они с Зи играют - смахивает на злого и доброго полицейского - но продемонстрировать свою радость я просто обязан. В моём положении от таких предложений никто не отказывается. Минуту назад у меня не было и того. И похер, что по факту мне всё это до одного места. Какие ещё обороты? Тут на недели и дни счёт пошёл.
        - Я и не сомневался, - хмыкнул в седые усы громобой. - Забираю вас всех четверых. Ты со своей невскрываемой черепушкой Зи всё равно не нужен. А остальные в довесок пойдут. Вас нельзя разделять.

* * *
        Теперь я спал в палатке. По-прежнему связанный по рукам и ногам и в браслете, но уже без цепи и без колышка. С ребятами, как мне продемонстрировали издали, произошло то же самое. В дальнейшем количество свобод увеличится, если буду себя хорошо вести. Казалось бы прогресс налицо, но настоящих перемен, на самом деле, нема. Разделены, как и раньше. Магии нет, контроль мыслей есть.
        Последнее маршал сообщил, придя ко мне вместе с Хаманом. С их слов менталист прекрасно ковыряется в головах и без зрительного контакта. Надумают мои друзья сделать глупость, это сразу же станет известно. Угроза знакомства Толы с мастерством Хетоса тоже в силе. По сути я приобрёл только право называть господином не Зи, а Гражата Жо, как теперь я узнал звали маршала.
        Новый господин ни в пример старому, уделял своему демону-слуге гораздо больше внимания. Каждый вечер стабильно, а бывало и утром, командир экспедиционного корпуса, как седой громобой называл свою армию, приходил ко мне поболтать. Темы дядька выбирал разные. Не допрос. Больше сам говорил. Рассказывал про империю Юнай, объединившую под единой справедливой властью династии Юн, сразу три аллоя. Зная, про мою недоученность, давал своеобразные уроки мироведения. Делился своими взглядами на всякое разное. Спрашивал моё мнение. С удовольствием слушал про мой родной мир. В общем, втирался в доверие и потихоньку располагал к себе. И всё это под предлогом скуки и природной общительности. Мол, слабость такая - постоянная жажда общения с новыми интересными людьми. Потому и забрал меня у Зи.
        Но я-то не дурак - понимал, что мэл Жо так вербует меня. Подход молодого Хамана, опирающегося только на страх, кажется дядьке менее эффективным - вот и играет в психолога. Благо, тут и действительно нечего делать. С постройкой укреплений справляются и без маршала, а уж за добычей смолы и подавно следить не требуется. Пусть старается, а я подыграю. Лучше длинные разговоры с Гражатом, чем короткие с Джарегом и Хаманом. Тем более, что есть результат.
        Спустя две недели на очередную охоту я ехал на харце, а Джексон - единственный из нашей компании, кто остался в рабах у Зи - топал ножками. Мелочь, а приятно. Хотя, присутствие маршала рядом важнее. Мэл Жо в этот раз не стал прятаться от меня. Между мной и седым всего несколько метров и двое бессменных скоростников. А вот Хаман по-прежнему держит дистанцию. Странно всё это. Как Гражат защищать Зи намерен, если я попытаюсь напасть?
        А никак. Магическое зрение очень быстро дало мне ответ. У юнайцев теперь на одну пятёрку больше. Громобой, ещё совсем недавно бывший твёрдой четвёркой, уже щеголял пятым рангом. Понятно, куда пошла сила изверга. По крайней мере её большая часть. Мэл Жо решил заиметь себе незаменимому подмену. Отныне у Хамана имеется свой собственный охранник с защитным полем в наличии.
        И увы - это только походный порядок. Стоило подняться на гряду невдалеке от места недавнего боя с магмарами, как маршал сразу же сбежал от меня на фланг. Часть силаров собралась вокруг него и Джарега, остальные держались поближе к Зи и свежеиспечённому громобою-пятёрке. Джексон тоже топтался при Хамане. Мне же и моим охранникам-скоростникам достался центр. Типа, так меньше шансов попасть в окружение. А последнее сегодня актуально как никогда. Спасибо разведке - давно знаем, с кем придётся сражаться.
        Муры. Просто дохренельён муров. Цитируя левитанта - под ними земли не видно. Причём, других сектов ноль. Значит, изверг при массовых бафах - тут и гадать нечего. Не первый раз однородные стаи встречаем. Или лечить будет, или ускорять, или бронировать, или ещё что. В любом случае сегодня рулит оружие, бьющее по площадям: огнемёты, цепные молнии, вихри, торнадо. Клевцы с арбалетами тут не помогут. Простых солдат оставляем здесь стеречь харцев, а на соседний холм, где планируем встречать Рой, идём только силарами.

* * *
        Я - имба. Именно такая мысль посетила меня, когда всё закончилось. У юнитов, какими сегодня воспринимались мной фальшивые насекомые, изначально не было ни единого шанса. На бесконечной подпитке, которую я обеспечил, сидя неуязвимой статуей в эпицентре магического ада, юнайцы за полчаса сожгли перекрёстным огнём несколько тысяч сектов - конструктор невезучего изверга.
        Способность лепить из тьмы муров одного гигантского мураша-колосса ничем не помогла боссу Роя. Скорее, наоборот, помешала. Такой туше бы штурмовать стены, или крушить города, а не тыкаться великанской мордой по очереди в силовые щиты, под которыми прячутся люди. Многозадачности ноль. Пока составной голем безуспешно кромсал один купол, его поливала огнём вторая группа силаров. Стоило ему сменить вектор атаки и наброситься на обидчиков, как уже те прятались за прозрачными стенами, а первый отряд, наоборот, убирал защиту и бил залпами чудище в спину. Не бой, а рутина. Мегамур таял, таял и в итоге тупо распался на сотню-другую сектов, прикончить которых хватило десятка секунд.
        Я - имба. Пусть при наличии Джексона и при поддержке отряда силаров разного дара, но нынешнее могущество целого достигнуто исключительно способностью частного. Без меня вундервафля моментально развалится. Я тот болтик, без которого оружие судного дня превращается в тыкву. Я бесценен. Но вот парадокс: имба - пленник и ничего не может с этим поделать. Засада засад и обида обид.
        Одно радует - избавляться от меня, как когда-то в начале нашего знакомства предлагал маршал, они точно не станут. Теперь точно. Аппетит приходит во время еды. А Джарег и в этот раз смог собрать урожай, изловив и прикончив последнего, единственного которого не брала магия мура. Вот только от смерти меня и, как следствие, моих друзей это всё равно не спасёт. Трахотар будет ждать у границы. Часики тикают.

* * *
        На обратном пути я по новой обсасывал тему побега. Чем я дольше тяну, тем сильнее становятся мои враги. Я же сам их прокачиваю, помогая брать силу у извергов. Сегодня второй громобой с куполом, завтра скоростник с телепортом, послезавтра ещё один лекарь с возможностью воскрешать.
        А последнее мне ещё больше усложняет задачу. Сейчас для побега, или хотя бы для его не совсем уж безнадёжной попытки, мне необходимы два трупа: Зи, как тот, кто способен меня удержать без браслета, Гвидо, как тот, кто не даст сдохнуть Хаману, когда я поражу менталиста. Одного без другого убивать смысла нет. Только вместе. Как? Без понятия. Лекарь хоть и держится всегда рядом с хозяином, а подобраться мне к ним даже на один стремительный выпад без шансов. Куда уж тут говорить про два выпада.
        И расправляться с ними нужно обязательно в лагере. Про нападение во время охоты я уже размышлял - последствия для Толы и ребят неминуемы. И чёртов браслет! Нужно как-то избавиться от него перед тем, как начинать действовать. Уравнение с несколькими неизвестными. Головоломка - сцуко - высшего уровня! Мне кажется, она и вообще не имеет решения.
        - Молчи, мус!
        Я едва не подпрыгнул от неожиданности. Охренеть! Лими! Реактивной белкой напрыгнула на меня и в мгновение ока забралась за пазуху. С какого листа, или стебля её принесло? Но раз я не заметил, то мои сторожа и тем более. Сорняк вокруг очень густой. Идём мы неплотно. До каждого из бронебоев-охранников по несколько метров. Малявка специально выбирала момент. Молодчина!
        - Под хадс не смогла. Там людей слиском много. Дасе мне не пробраться, - шепчущей скороговоркой просвистела фили. - Как помочь? Могу убить обоих. У меня стрелы ядом намазаны.
        Я непроизвольно напрягся. Колчан с этими самыми мини-стрелами у неё на спине. Оцарапаюсь и… Туплю. Они же вниз наконечниками.
        - Не надо, - стараясь не шевелить губами, сквозь сжатые зубы процедил я. - У них наши в заложниках. На куски порежут.
        - Ой! Нельзя тогда. Всё сивые?
        - Да. Но всё плохо.
        Сорняка перед нами на несколько минут ходу. Потом на подъёме густая растительность пропадёт, и беспалевно Лими уже не смыться. У нас мало времени, а второго такого шанса уже может не быть. Ясный хрен, что я думал про мелкую - чем и как она может помочь. Только я больше фантазировал на тему: «Чего может выкинуть оставшаяся на свободе фили самостоятельно?» и совершенно не ожидал, что нам выдастся случай вот так втихаря пообщаться. Готовых решений нет, но её стрелы с ядом натолкнули на мысль…
        - А других двоих сможешь?
        - Ой! Быстрей тогда надо. Как из леса выйдите, усе не смогу. Говори кого. Я попробую.
        - Не сейчас. После следующей битвы с Роем. И знаешь… У тебя нет такого яда, чтобы не сразу подействовал?
        - Всякий есть. И мазнуть мосно поменьсе, побольсе.
        - Сможешь так, чтобы ночью подохли?
        - Ооо, - восторженно протянула Лими. - Хитрый мус. Смогу! Царапну - не почувствуют дасе. Весь день хоросо, хоросо. Ночью бац - и замерло сердце.
        Просто супер! Жена поняла с полуслова. Идеальный расклад!
        - Силар-лекарь не сможет почувствовать? - вспомнил я про возможный прокол.
        - Если только специально на яды в крови сюпать не станет. Там и ранки особо не будет.
        - Убивала людей, - понял я.
        - А то ты нет? Плохих людей много.
        - Ладно. Слушай, которых травить.
        Дальше я быстренько описал малой Зи и Гвидо. В идеале бы маршала тоже убрать, но у Лими и так сверхзадача - как бы не облажалась. Да и не такой уж дерьмо-человек мой хозяин. Гражата я бы, пожалуй, не стал убивать, если бы отыскалась возможность обойтись без этого. Но, если встанет на пути, прикончу, не моргнув глазом. Я уже не тот паренёк, что в первые дни в новом мире три раза думал, прежде чем просто дать в морду. За друзей глотку вырву любому. И рвать их, чую, придётся в ночь икс очень много.
        Прости, Тола. Простите, ребята. Я слишком ценен для них, и поэтому вас не убьют. А вот пытки… Жизнь стоит мучений! А выбора у меня нет. Я не сниму сам этот проклятый браслет…
        - Пока, мус! Я всё сделаю.
        На мгновение я походя прижался к стеблю какого-то лопуха, и маленькая реактивная фили выскользнула из-под моей безрукавки. Миг - и её уже нет. Свидание завершено. Я снова в тюрьме. Своими ногами топаю в камеру.
        Но это в последний раз. Следующий выход из лагеря - и обратно я уже не вернусь. В смысле с ними.
        Прости, Тола. Это наш единственный шанс. Я верю, ты сможешь простить.
        Глава пятая - Сак май болс!
        Этим вечером мэл Жо не пришёл поболтать со своим слугой-демоном, как он это делал обычно. И хорошо. Мне сегодня было не до пустых разговоров. Сосредоточившись на деталях, я продумывал предстоящий побег шаг за шагом. Решение принято. Обратной дороги нет. На следующей охоте Лими сделает своё дело, а я должен буду сделать своё.
        С браслетом я не способен помочь, ни себе, ни друзьям. Но драться с извергами я хожу без него. Как только жена подтвердит, что всё получилось, высасываю бронебоев-охранников, убиваю их и валю. Догнать меня у юнайцев без этих скоростников будет некому. От левитантов спрячет сорняк, от менталиста смола, которую фили прихватит с собой. А потом…
        А потом я вернусь. В этом суть всего плана. Не брошусь сразу же в лагерь, спасать ребят, чего юнайцы от меня будут ждать, а, спрятавшись, пересижу день где-нибудь не слишком далеко от долины первого хаджа и только ночью приду за друзьями. Благо способ быстро попасть на поляну уже придумал. Тупо сигану вниз со скал, её окружающих. Залезть наверх с другой стороны - не проблема. Шмякнусь камнем о землю, вскочу, врублю шурс с пылесосом - и попробуйте меня остановить без своего читера-менталиста, который к тому времени гарантированно откинет копыта.
        Хотя, они, конечно, попробуют. И возможно у них даже получится. Но шансы есть, и потому я обязан попытаться. Главное, чтобы я не ошибся в реакции маршала. Он ведь уже неплохо узнал меня и должен понимать, что я не способен бросить друзей. И потому они будут ждать. И моего возвращения, и вообще. Уверен на девяносто процентов, что истязания Толы, обещанные мне наказанием за попытку побега, юнайцы приберегут на то время, когда я снова окажусь у них в руках. Им нужен наглядный урок. Какой смысл пытать девушку в отсутствии главного зрителя? Да и маршал всё значимое всегда оставляет на утро, а Тола теперь его собственность.
        Ферц с Граем тоже больше не принадлежат Хаману, но кого-то из парней Зи, или Джарег запросто могут со злости избить, или даже убить. Оживив, конечно, потом. Без последнего мэл Жо осерчает. Я тоже успел немного узнать седовласого громобоя. Он тот ещё собственник и педант. Если бы не наше с ним тесное общение последних дней, я бы вряд ли решился на такой рискованный шаг. Хотя, даже десятипроцентная вероятность знакомства Толы с Хетосом пугает невероятно. Вдруг, я ошибся в маршале? Вдруг, мелкая подведёт? Вдруг, у меня в итоге ничего не получится?
        Последнее особенно страшно. Если Хаман с Гвидо умрут, а я не смогу спасти друзей… У палача затупятся ножи. Нас порежут на лоскуты и сошьют по кусочкам обратно. И наверняка не по разу. Причём, после такого меня уже точно побоятся оставлять в живых. Нас всех потом пустят на силу. Кроме Майкла, пожалуй. Америкос, в отличие от Джи и Грая, им нужен, а его «покладистость» Зи давно подтвердил.
        С Джексоном, кстати, придётся особенно сложно - его держат отдельно, на другом краю лагеря. Прорываться к нему будем с боем уже всей командой. В моём случае лучше погибнуть в бою, чем повторно попасть в плен к юнайцам после попытки побега. Убийства Хамана маршал мне не простит. Зи ведь не только ценнейший кадр, но и родственник императора, пусть и дальний.
        В общем, билетик у меня только в один конец, а так как первую фазу плана уже не переиграть, обратной дороги для меня нет. Остаётся только ждать, продумывать детали предстоящего и морально готовиться. А заодно отсыпаться и отъедаться. Благо и второй день после охоты на муров Гражат Жо решил сделать для меня выходным. Протоптавшись на свежем воздухе до темноты - теперь путы на ногах позволяли стоять и перемещаться походкой опытной гейши - я залез в свою простенькую палатку, где через пару часов терзаний кое-как отрубился.

* * *
        - Я на твоей стороне! Извини.
        Пролетевшие тихой скороговоркой слова разделили напополам сон и явь, но тут же потонули в волне дикой боли. На раскрывшийся в вопле ужаса рот опустилась чья-то рука, не давшая звукам вырваться за пределы палатки. Кто-то сидел на мне сверху, придавливая к земле. А я… Кажется, я умирал. На грудь толчками выплёскивалась горячая кровь. Моя кровь. Я чувствовал её кожей. Темнота ночи перед глазами плыла, никак не желая складываться в картинку. Лицо. Точно лицо! Но подробностей не разобрать. Как же - мать его - больно!
        - Я знаю, ты ещё слышишь меня. Когда оживлю, не ори. Хаман мёртв. Солдат, что тебя охранял, тоже. Оживить всех твоих друзей у меня маны не хватит. Только отрастить руки.
        Чужой голос медленно затихал. Гвидо! Как?! Что?! Зачем?!
        - Убивай всех, кого сможешь. Пожирай силаров. Нужно действовать быстро. Я…
        Мир исчез, чтобы тут же опять возродиться. Немой лекарь, успевший обзавестись языком, уже не сидел на мне, а, согнувшись, стоял на коленях рядом. Руки-ноги свободны. Видимость никакая, но я и так знал, что передо мной именно итальянец. Капец! Он убил меня и потом оживил. Зачем? Ради пары десятков слов, что мой затухающий разум успел уловить?
        - Где их держат, ты знаешь, - не давая мне рта открыть, принялся той же скороговоркой шептать Гвидо. - Держи нож. У солдата снаружи клевец. Я не стал брать, торопился.
        В ладонь ткнулась скользкая, видимо, от моей же крови рукоять.
        - Руби только на шурсе, чтобы с первого раза.
        - Браслеты?! - дошло до меня.
        - Твой я снял. Ножом сложно. Нужен клевец. Только не урони труп - он сейчас хорошо сидит. Светляк слабенький. Если издалека, то, вполне живым смотрится.
        - Почему?
        Вопрос получился коротким, но парень и так понял правильно.
        - Не могу уже. Это ад, а не жизнь! А другого шанса не будет. Тебя утром убили бы. Потом все подробности.
        Аргументы железные. Тьма вопросов, но сейчас не до них. Хаман мёртв, браслет снят - это всё, что мне нужно.
        - Держись рядом.
        Отодвинув щуплого лекаря, я осторожно выглянул наружу. В нескольких шагах от палатки охранник, уронив на грудь голову, сидит на своём стульчике. Палка с тускло светящимся камнем в навершии, заменяющая стражнику факел, прислонена к бедру. Одна из свисающих к земле рук солдата не даёт ей упасть. Другая лежит на рукояти клевца, что упирается топорищем в землю.
        Подполз на четвереньках и аккуратно избавил труп от оружия. Затем быстро отпрянул назад, выходя из пятна света. Поднялся на ноги, подал знак Гвидо следовать за собой и, пригнувшись, потрусил в сторону той части лагеря, где держали ребят. Тут не больше полусотни метров. Вокруг все спят. Часовые бдят лишь на том краю поляны, что подходит к сорняку, возле строящихся укреплений. Те, кстати, до сих пор не готовы - на днях маршал жаловался. Возле палаток друзей тоже дремлет на посту солдат с магическим факелом. А нет, их там двое.
        Неважно. Ныряю в шурс и две секунды спустя вгоняю жало клевца одному куда-то под шлем, в район лба, и нож в глаз другому. Сработано тихо. Трупы медленно и почти беззвучно опускаются на землю. Я придерживаю палку со светляком. Решившие поменять сидячее положение на лежачее воины не будут замечены, пока кто-нибудь специально не глянет, а дёрнувшийся в ночи огонёк вполне может привлечь внимание. Лагерь велик - неспящие могут найтись.
        Но пока пронесло. Начинаю с ближней палатки. Один в один моя - настолько маленькая, что втроём уже при всём желании не поместиться. Не то, что солдатские - под все десять метров в длину, куда их две дюжины набивается. Про шатры офицеров-силаров молчу. А у шишкарей, вроде маршала, или Зи, так вообще из двух комнат. Умеют в империи Юнай шить походные домики. Но эти отвлечённые мысли сейчас страх принёс. Не о том нужно думать.
        - Так и понял, что ты.
        Грая явно разбудила моя казалось бы тихая возня со стражниками.
        - Всё потом. Набей чем-нибудь рот, чтобы даже мычать не смог. Буду тебе руку рубить.
        - Э… - застыл в непонимании успевший наполовину подняться дикий.
        - Со мной Гвидо. Он новую отрастит. Браслет нужно снять.
        - Кусья срань, - сквозь зубы ругнулся Грай, но тем не менее тут же принялся запихивать себе в рот край грубой тканевой подстилки, на которой он только что лежал.
        Я в то же самое время вовсю пилил ножом верёвки на конечностях друга.
        - Прижми к земле.
        Грай уткнулся лицом в утоптанную на входе в палатку траву и отставил в сторону руку с браслетом. Господи! Лишь бы вышло с первого раза! Клевец вскинут в замахе. Вдох. Шурс. Выдох. Бью!
        - Ыыы!
        Кисть дикого отделилась от предплечья. Кровь льёт ручьём. Грай мычит и трясётся. Смотреть страшно и мерзко до жути.
        - Гвидо!
        Выскакиваю из палатки. Туда тут же ныряет лекарь. Зеленоватое свечение - и через миг шёпот Грая:
        - Ферц не вытерпит. Нужно держать.
        Джи, в отличие от дикого, спал сном младенца. Перед тем, как будить, я зажал ему рот. Отпустил, только после всех объяснений. Огневик принял свою судьбу мужественно, но от помощи Грая отказываться не стал, в связи с чем операцию по удалению браслета пришлось перенести за пределы палатки. Пока дикий прижимал Ферца к земле, затыкая рот кляпом, я второй раз сыграл в мясника.
        Чёртов мир! Ко всему привыкаешь. Когда Гвидо, отрастив огневику новую кисть, стянул с окровавленной старой стальное кольцо и спрятал его в карман, я даже не поморщился.
        Но стоило мне увидеть Толу, как вся решимость сразу куда-то исчезла. Пришлось передать клевец Граю, а самому помогать Ферцу держать сестру. Рубить руку девушке, которую - не буду себя обманывать - я люблю, выше моих сил. Не видя, как опустилось оружие, я почувствовал, как содрогнулась от удара земля и как дёрнулась Тола. Стон боли даже несмотря на зажатый рот прозвучал слишком громко. На этом наша удача закончилась!
        - Тревога! - раздалось совсем близко.
        Всё! Больше можно уже не таиться.
        - Лечи! - крикнул я Гвидо и, вскакивая, проорал уже Ферцу:
        - Жги!
        Огневика не нужно было упрашивать. Поднявший тревогу юнаец мгновенно превратился в пылающий факел. Но этого Джи было мало. Он правильно истолковал моё «жги» и в ярости поливал пламенем всё вокруг. Солдатские палатки вспыхивали одна за одной. При дальности поражения своего огнемёта в сто с лишним метров, Ферц всего за несколько секунд успел превратить ближнюю к нам часть лагеря в ад. И это было только начало.
        - Где держат нашего друга?! - перекрикивая вопли боли и ужаса сгорающих заживо воинов, обратился я к лекарю.
        - Он у ствола, с офицерами. Нам в обратную сторону. Нужно выбираться из лагеря, пока они не пришли в себя.
        - Русские своих не бросают!
        - Какой свой?! Он отрёкся от вас!
        - Джексон - трус. Он скажет всё, что от него захотят услышать. И он нам нужен.
        - Но там Гражат! И остальные! Со всеми разом даже тебе не справиться.
        - Я тоже не один! Веди давай!
        - Ты не понимаешь! Его возвы…
        Свист ветра заглушил слова итальянца. Воздушная волна тряхнула нас с лекарем и сбила с ног Ферца с Толой, которая успела присоединиться к брату со своим огнемётом.
        - Некогда спорить! За мной!
        Я уже отыскал воздушника магическим зрением, и его ресурс с маной стремительно несутся по наброшенному мной шлангу к обоим Джи. Выхваченный из руки объятого пламенем солдата клевец крушит кости черепа вражеского мага, а я на шурсе уже лечу дальше. Направление - на ствол хаджа. Темнота мне лишь помогает - по светящимся шарикам маны и стержням ресурса я издали замечаю силаров. Юнайцы даже не успевают шарахнуть атакующим заклинанием. Ферц с Толой так быстро расходуют топливо, поливая огнём всё вокруг, что у меня постоянно есть куда скидывать высосанную из врагов силу.
        Периферическим зрением подмечаю, что друзья бегут следом за мной. Грай занят главным - прикрывает Гвидо. Джи чуть позади - продолжают превращать лагерь юнайцев в огненный ад. На мгновение обдаёт стыдом мысль: «Простые солдаты не виноваты. За что мы их так?». Но тут же на смену ей приходит другая - злая и чёткая: «Мы на войне. Людей вокруг нет. Только враги. И не важно, при магии они, или без.».
        Водник, манник, взраститель, две женщины-лекарши. Без жалости и сомнений я опустошал и убивал всех, кто попадался мне на пути. Солдатами тоже не брезговал. В каждой руке привычно лежат по клевцу. Из шурса не выхожу. Мечусь влево-вправо, чтобы друзья не отстали. До ствола уже всего ничего.
        То и дело с той стороны, не щадя своих, преграждающих заклинаниям путь, прилетают, то молнии, то огненные шары, то ледяные, то воздушные копья. Вражеские силары бьют тупо на свет и звук, вслепую. Пока мимо, но рано или поздно какой-нибудь удачливый гад попадёт. Лишь бы только не в Гвидо. Без лекаря мы уже бы несли потери. Дважды арбалетные болты находили путь, то к плечу, то к спине Ферца. Недобитый обгоревший солдат достал Толу алебардой в бедро. Сам итальянец тоже получил несерьёзную рану. Но Грай вовремя прикрыл, а Гвидо не менее вовремя, а главное: быстро излечил, что себя, что Джи.
        Ага! Вот и маршал нашёлся! Пущенная вперёд струя Толы на излёте растекается пламенем по проявившемуся таким образом силовому куполу. А может это их второй громобой-пятёрка. Неважно! До защитного поля всего сотня метров. Кто бы его не создал, сейчас высосу и убью, как и всех остальных. Сейчас я самый настоящий демон. Пожиратель! И я пожираю!
        Наплевав на риск, отрываюсь от друзей и за пару секунд долетаю до купола. Всё же маршал. И не только он. Тут и Джарег, и оба скоростника, и физик, что снимал мой браслет, и пара летунов. Больше дюжины силаров различного дара. Даже менталист есть. Но не Хаман. Зи мёртв, и поэтому вы все сейчас отправитесь его догонять. Кроме Джексона, прячущегося за спину Гражата. Ублюдки решили прикрыться не только защитным полем, но и заложником. И пусть. Перережут глотку, так мы оживим.
        Не раздумывая, я вцепился невидимым шлангом в маршала. Высосу главного, потом в камень, чтобы скоростники не добрались, пока буду их обнулять - и вперёд на сбор урожая. Боитесь, ублюдки?! Очень правильно. Это вам не пытать беззащитных пленников. Это вам не отрезать пальцы. Это вам не запугивать связанных по рукам и ногам. Сейчас Пожиратель будет вас истреблять, кусьи твари!
        Незримые трубы, накачивающие топливом оставшихся позади друзей, на месте - мана и ресурс маршала мчатся к ним. В пятёрке запасов прилично, но на четверых мы их выжжем легко. Шар и столбик в груди мэла Жо уменьшаются на глазах. Сейчас, сейчас, сейчас…
        Мёд мне в рот! Увеличиваются! Я что, реверс врубил? Нет же - качаю, как и качал. Это…
        - Цветочные мухи отложат в тебя личинки, Саша.
        В голосе маршала гнева как будто нет. Только разочарование и обида.
        - Я прослежу, чтобы ты не сдох раньше, чем они начнут выбираться наружу.
        - Зи меня уже пытался пугать!
        - Парней отдам Хетосу, девчонку - солдатам. После сегодняшнего, её затрахают до смерти. Оживлю и повторю всё по новой.
        - Сначала попробуй себя оживить, мразота! Майк, не бойся! Гвидо за нас. Мы тебя оживим! Прекращай его накачивать!
        Вот, значит, что хотел сказать Гвидо. Джексон возвышен до пятого ранга. И его новая способность сопоставима с моей - точно так же накачивает ресурсом и маной, кого пожелает. Наверное, высасывать, как я, не умеет, зато у него бесконечный запас обоих видов энергии. Получается, я им теперь нахрен не нужен. Понятно, почему приняли решение избавиться. Но хорошо смеётся тот, кто смеётся последним. Сейчас Майк закрутит вентиль на своей бездонной трубе, и кобзда вам, юнайские суки!
        Но почему-то америкос медлил.
        - Майк, хватит! Всё, что они тебе наговорили - херня! Я их всех перебью. Недолгая боль - очень малая плата за свободу.
        Гражат Жо повернулся к Джексону и что-то ему прошептал. Лапа Джарега легла на плечо манника с другой стороны. Сборщик нечто добавил к словам маршала, и американец согласно кивнул. Расплывшись в улыбке, Майк резко вскинул вверх руку и из пальцев сложил узнаваемый в обоих земных полушариях знак.
        - Фак ю!
        Что?! Я выпал в осадок.
        - Я имел тебя в зад, снежок! Тебя и твоих усосков! А твоей рыжей шлюхе на прощание прочищу все дырочки! Перед солдатами мэл Жо отдаст её мне. Фак ю, жирдяй! Сак май болс!
        Глава шестая - Борьба умов
        Вот ушлёпок! Чернильница заморская! Чертила папуасская! Педри… Мысли без мата закончились. Предатель! Я его суку спасать пришёл, а он меня в Перу посылает! Завистливый тупой урод! Раздавлю гниду!
        - Ты сделал свой выбор, Джексон! И ты пожалеешь!
        - Этот демон оказался умнее тебя, Пожиратель! - ответил вместо америкоса Джарег. - Жалеть будешь здесь только ты. Ты и Гвидо! За Хамана я ему устрою ооочень долгую смерть.
        Сборщик что-то шепнул Майку и они оба двинулись мне навстречу.
        - Я вашей дружбы уже наелся, жирдяй. Хватит с меня! Я лучше с правильными людьми правильно поживу. Видел, что я теперь могу, Белоснежка? Ты больше никому не нужен! Ты - отработанный материал!
        И, не давая мне вставить слова, оскорбительную речь америкоса подхватил Джарег:
        - Глупец поверил в свою всесильность. Думаешь, без Зи мы тебя испугаемся? Что, выкусил? Попробуй теперь достать нас, ублюдок!
        Достать их… Издевается гад. Спрятались от меня под силовым куполом и будут сидеть там, благодаря новым способностям Джексона, до японской пасхи. Вон, маршал спокойный какой - шепчется о чём-то с остальными силарами. Посовещались и начали расходиться в стороны. Бля! Так эти же двое мне тупо зубы сейчас заговаривают! Тянут время. Ждут, когда мои друзья окажутся рядом, чтобы атаковать, не переживая, что кто-то из нас сбежит.
        Я же не могу теперь лишать врагов магии с помощью пылесоса. Гражат уберёт купол, и атакующие заклинания - в том числе его взрывающаяся молния - полетят прямой наводкой в близкие цели. И, если мы с Граем ещё сможем спрятаться под каменной кожей, то Джи и Гвидо гарантированно попадут под удар. Огонь - самая медленная стихия из всей имеющейся у силаров дистанционки. Тут, только если без перерыва держать их купол под струёй пламени. Хотя, у них там и водники есть - блокируют обычным щитом.
        Все эти размышления пронеслись у меня в голове за секунду. Не ответив на угрозы и оскорбления, я дёрнул на шурсе прочь. Срочно валим! Нам здесь сейчас не победить. А вот удрать шансы есть. Пылающая округа окончательно изгнала ночь. Свет пламени плясал по горящему лагерю. Причудливые тени скакали по земле, уцелевшим палаткам, силуэтам разбегающихся людей, стене сорняка впереди и скалам с боков. От запахов гари и жареного мяса слезились глаза. В ушах стоял крик сотен гибнущих в муках. Купол маршала прятал только силаров. Солдатам спасения не было.
        Не попасть под струю огнемёта кого-то из Джи удалось лишь за счёт ускорения. Это Ферц. Тола держит под пламенем ещё один силовой купол. Второй громобой-пятёрка нашёлся. С ним ещё до десятка силаров и под сотню солдат. Этим смерть! Много времени не займёт. Подбегаю, нахожу магическим зрением нужного юнайца и начинаю тянуть.
        Бля! Джексон, мразь - дотянулся уже. Дальнобойность у манника не уступает моей. Здесь мы тоже бессильны.
        - Уходим! Быстро!
        - Майк?!
        - Предатель!
        Пополняю ребятам запасы и ору, так чтобы услышали все:
        - Жечь всё и всех, пока не остановлю! Ближе к сорняку стойла харцев! По пути нужно всех перебить!
        Гвидо, ориентировавшийся в лагере лучше других, первым припустил к поднимающемуся над пожаром в трёхстах метрах от нас лесу. Грай немедленно обогнал его и возглавил отряд, превратившись в наше разящее жало. Я рванул следом, чтобы не мешать огневикам. Тола с Ферцем же прикрывали отступление двумя струями пламени, с рёвом гуляющими влево-вправо у нас за спиной.
        Наброшенный на подпитываемого Майком громобоя шланг держался почти до самой опушки. Пройдясь по лагерю юнайцев адскими демонами, мы благополучно сожгли собранную из столбов и жердей коновязь вместе со всеми её многолапыми постояльцами и, просочившись сквозь дыру в полосе укреплений, оставленную для будущих ворот, нырнули в темноту сорняка.
        Здесь я немедленно приказал вырубить магию. До силаров, от которых можно было заправиться, я уже не дотягивался, да и драться теперь было не с кем - враги остались далеко позади. Вернее серьёзные враги - солдаты, удравшие в лес от огня, первое время пытались преграждать нам дорогу, но ничем хорошим это для них не заканчивалось, и храбрецы быстро перевелись.
        Несколько километров по прямой в полную силу - и вот, сойдя с тропинки, мы растворились в ночи. Мы это сделали! До настоящей свободы рукой подать. Остаётся только сбросить погоню с хвоста. А то, что таковая имеется можно не сомневаться. После содеянного нас просто так не отпустят. Да и забыв про месть, тоже. Мы слишком опасны, мы слишком ценны, чтобы позволить нам оказаться в стане врагов-конкурентов.
        Но обычные солдаты теперь нас нагонят не раньше, чем мы остановимся. Тем более, что достаточных размеров отряд ещё нужно собрать и организовать. Эта проблема переходит в разряд дальней перспективы. Но силары… Даже несмотря на отсутствие харцев, у юнайцев есть способ быстро настигнуть нас и столь же быстро отыскать в сорняке. И снова же спасибо ублюдку-америкосу! Если я вижу эту возможность, то и маршал её не упустит.
        - Мус! Мус!
        Что-то мелкое и проворное упало на меня сверху и тут же схватило за шею. По инерции я едва не пришиб фили против моей воли окаменевшей ладонью. Лими повезло, что успел взять себя в руки. Впрочем, жёнушка столь же быстро прервала свои обнимашки и бросилась к любимой подруге.
        - Толочка! Сивая!
        Маленькие губки принялись со скоростью автомата обчмокивать толину щёку.
        - Милька! Нашла нас!
        Казалось бы повод для ревности, но у меня внутри кроме радости ничего. Хотя нет. Крутится ещё одна мысль. Точно! Вот кто мне поможет разобраться с погоней!
        Наскоро рассказав мелкой про наше освобождение и познакомив жену с итальянцем, принялся раздавать указания. Время терять нельзя. Они могут догнать нас с минуты на минуту. Друзья мне в задуманном не помощники, а вот малютка-супруга со своим полным отсутствием магии в организме, шустростью белки и ядовитыми стрелами вписывается в план идеально.
        Дав ребятам наказ бежать дальше, выбрал высокое дерево в центре долины и полез наверх. Лесок узкий - мимо они не проскочат. Менталист, которого маршал прихватит с собой обнаружит меня по-любому. Меня, но не Лими, что устроила засаду внизу. Уверен на сто процентов, что фактор мелкой они не учтут. И это мой главный козырь.
        Я был прав. Долго ждать не пришлось. Минут десять у меня занял подъём на достаточно высокую ветку, ещё через пять в темноте засветились в магическом зрении несколько голубых шариков и серебряных стержней. На довольно приличной скорости гости летели со стороны хаджа на высоте трёх десятков метров - примерно посредине между землёй и самым густым слоем крон. Ещё двое силаров бежали по низу на своих двоих - к гадалке не ходи, те самые скоростники-охранники маршала.
        С атаки на одного из них я и начал своё представление. Худо-бедно рассчитав траекторию, с клевцами наперевес сиганул вниз. Полёт должен был привести меня чётко на голову подходящего к дереву справа шурсильщика. То в теории, а на практике так удачно попасть шансов у меня было мало. Но это не важно. Юнайцы так и так уже спалили меня, и таиться теперь смысла нет. Моя задача - закончить фиктивную драку известным финалом в нужном мне месте.
        Промазал я всего ничего. Шарахнулся о землю в нескольких шагах от силара, успев даже швырнуть в юнайца один из своих клевцов. Увы, опытный дядька легко уклонился и тут же рванулся ко мне. Пришлось едва сбросив камень, снова оборачиваться статуей и хватать врага пылесосом. Типа, выпью его, лишу магии и, выпрыгнув из зашиты в шурс, прикончу.
        По крайней мере именно так должна была восприниматься со стороны моя тактика. Вроде как я не знал, что ублюдочный манник находится неподалёку и готов обосрать все мои начинания. А эта крыса в компании своих новых хозяев-друзей зависла в данный момент аккурат между землёй и кроной моего дерева. На левитанте сидит. Я специально застыл в такой позе, чтобы глаза захватили максимально широкий обзор.
        Если бы не напряжённость ситуации, тут можно было бы и заржать в голосину. На спине горизонтально застывшего в воздухе мужика, сидит, свесив вниз ноги, словно Вакула на чёрте, мэл Жо, а рядом с маршалом болтается второй летун аж с двумя седоками. Бедняги-силары - нужда превратила почтенных мужей в ездовых стрекозёльчиков. Но морды довольные у всех пятерых. А как же, поймали меня.
        С их точки зрения я просчитался и загнал сам себя в ловушку, из которой теперь мне не выбраться. Опустошить скоростника не выходит - Майк пополняет запасы быстрее, чем я их вытягиваю. Второй бронебой тоже рядом. Ребята - не дураки, знали, к чему всё придёт, подготовились.
        Извлечённая из рюкзака сеть начинает опутывать статую имени меня слой за слоем. В весе я с окаменением не прибавил. Чуваки тупо приподнимают меня, когда сеть нужно пропустить подо мной в очередной раз. При этом клевцы наготове. Попробуй я выйти из статики, как тут же выхвачу острым железом. Обманывать себя смыла нет - этим профи я в драке, хоть на сверхскоростях, хоть в обычном режиме не ровня. Я это знаю. Они тоже знают, что я это знаю. Реально положение моё - жопнее некуда. Но это только, если не знать моих целей.
        Гражат Жо их не знал. Убедившись, что я упакован надёжно и получив от менталиста подтверждение отсутствия поблизости моих силаров-друзей, маршал опустил свою маленькую эскадрилью на землю. Громобой с Майком и однадарцем почившего Зи поспрыгивали с летучих коняшек. Сами коняшки с облегчением приняли вертикальное положение. Сейчас всё решится.
        - Ой! - вздрогнул Джексон, хватаясь за предплечье другой рукой.
        - Что? - резко повернулся к нему громобой.
        - Ерунда. Поцарапался, - извиняющимся тоном успокоил маршала Майк.
        Тот фыркнул и покачал головой. Мол, достался мне неуклюжий балбес. Но вслух ничего не сказал. Повернулся ко мне и нарочито спокойным голосом подытожил:
        - Ну вот и всё, Саша. Не стоит считать себя умнее других. Твои способности хороши, но до всесильности тебе далеко. И отсидеться под каменной кожей не выйдет. Выкопаем ямку поглубже, скинем туда, засыплем землёй и отправимся вылавливать остальных. Закончится у тебя мана, и…
        В этот момент стоявший рядом с маршалом Джексон охнул и схватился за горло руками. Яд начал действовать. Ехидная улыбка сменилась на лице Майка гримасой боли. Манника затрясло, ноги подогнулись, и он завалился на землю.
        - Дерьмо! - зло выругался Гражат и завертелся на месте, выискивая взглядом опасность.
        Уверен, летели они в пузыре, но слабость силового поля прячется в его силе - с непроницаемым шаром вокруг себя маневрировать сложно. В момент приземления громобою пришлось ненадолго убрать защиту, чтобы включить её вновь, как только все спешатся. Этим окном и воспользовалась маленькая лучница.
        - Смотреть в оба! Рядом фили!
        К чести Гражата, разобрался он в ситуации быстро. Как только американец подох, я вцепился в маршала шлангом и принялся откачивать ману с ресурсом. Теперь время работало на меня, и все присутствующие это прекрасно понимали.
        - В лагерь - оживлять этого идиота! - выкрикнул Гражат Жо, подскакивая к одному из летунов.
        Другой левитант уже поднимал с земли тело Майка. Менталист торопливо пытался примоститься у него на закорках. Скоростники ушли в шурс, готовые перехватить отравленную стрелу, если таковая появится в момент снятия купола.
        Пара секунд - и команда силаров поднялась в воздух. В этот раз Лими не стала стрелять. Профи на шурсе даже в темноте отследят позицию стрелка. Нафиг риск. Дело и так уже сделано.
        - Может, волоком его? - крикнул маршалу один из скоростников, когда бронебой вновь окутал свою эскадрилью силовым полем.
        Вопрос касался меня. Я сразу приготовился мысленно потирать руки. Правильно! Нефиг бросать с таким трудом пойманного Пожирателя. Он - в смысле я - опутан сетью в три слоя. Не вырвется даже на шурсе. По крайней мере не быстро. Вдруг, да получится его дотащить до бегущих по нашему следу солдат? Такой соблазн…
        - Не сметь! Он вас высосет! Бросайте его и назад, пока ресурс есть!
        Вот гад! Лишил меня двоих трупов. То есть не меня, а Лими, что на раз-два подстрелила бы оставшихся без шурса силаров. Но на такие подарки я всё равно не рассчитывал. Гражат слишком умный мужик, чтобы так натупить.
        На этом разговоры закончились, и юнайцы, что верхние, что нижние рванули прочь от обманувшего их Пожирателя. Я немедленно сбросил камень. Жёнушка уже сидела на мне, пиля ножом путы. Хорошая сетка - тут реально быстрее и проще разрезать, чем снять. Секунд десять - и я снова свободен. Попробовать что ли догнать бронебоев? В ступенях у нас примерное равенство. То же самое касается ёмкости баков, которые у меня теперь под завязку, а у них не совсем.
        Нет. Слишком фора большая. Пока догоню, пока высосу… Не дай Древо, Гражат успеет оживить Джексона и вернуться. Оно того риска не стоит. Поманив за собой Лими, я бросился в противоположную от юнайского лагеря сторону. Наши уже основательно оторвались. Придётся потратить немного горючки на шурс, иначе запаримся догонять.

* * *
        Спасибо магическому зрению, отыскать друзей в темноте получилось легко. Когда мы с неутомимой малявкой нагнали ребят, те уже забирались по склону на переставшую в этом месте долины быть отвесной гряду. На удивление, держались все бодрячком. Особенно порадовал Гвидо, поддерживающий общий темп без особых проблем.
        При всей обиде на предателя-Джексона, размен наш отряд произвёл неплохой. Бездонные запасы маны с ресурсом и толстозадый, вечно ноющий мудазвон, на которого нельзя положиться - прощайте. Привет - спасший нас парень, умеющий оживлять и лечить. Осталось только познакомиться с итальянцем поближе. Вдруг, вместо крысы мы получили змею, или ещё какой гнилой фрукт?
        - Как догадался, что Гражат решит меня слить? - спросил я у лекаря, когда радость от нашего возвращения улеглась, и прерванный ненадолго подъём вновь продолжился.
        - Да чего там догадываться? - пропыхтел в ответ Гвидо. - Как янки возвысили, Хаман сразу сказал, что манник теперь лучше тебя. Говорит, лишний ты. Мэл Жо согласился. Говорит, ты опасен. Говорит, надо думать. И лицо недовольное. Я сразу всё понял.
        - Спасибо, друг.
        Для предложенного мною рукопожатия нам пришлось остановиться.
        - Не за что, друг, - тепло улыбнулся Гвидо. - Тут ещё кто кого спас разбираться надо. Я у этой твари уже несколько месяцев в рабах. Уже близок был к тому, чтобы руки на себя наложить.
        Итальянец поспешно перекрестился.
        - И отрезанный язык - ерунда. Хуже, когда собственному разуму не хозяин. Даже думать пришлось научиться не о том, о чём хочется, а о том, о чём надо. Благо, пригодилась наука. Обманул Хамана. Ты себе даже представить не можешь, с каким наслаждением я резал ему глотку. Святая Мария!
        Гвидо снова осенил себя крёстным знамением.
        - Верю, - положил я руку на плечо парня. - С неменьшим я вскрою глотки Гражата и Джарега. Это мир давно уже научил меня убивать. Теперь ещё и убивать с удовольствием.
        - Когда-нибудь этих нелюдей постигнет кара Господня, - согласно кивнул итальянец.
        - Не когда-нибудь, а очень скоро.
        - Подожди, - резко обернулась карабкающаяся по склону чуть выше нас Тола. - Только не говори мне, что ты возвращаться собрался? Мы же только удрали!
        Похоже, наш с Гвидо разговор слушали все, ибо даже ползший первым Грай подал голос сверху.
        - У нас нет выбора. Мы уходим не с чем. Возвращаться без смолы первого хаджа бессмысленно.
        - Вот смола! Вот! - Торопливо протянула мне на ладошке похожий на жёлудь продолговатый кругляш мгновенно подскочившая Лими. - Забыла совсем. Дерси, мус.
        - Увы, этого мало, - вздохнув, принял я амулет. - Майка больше нет с нами, но нас-демонов по-прежнему двое. Даже если этого хватит, чтобы спрятать от Роя меня, Гвидо остаётся ни с чем. А это перечёркивает все наши планы.
        - О нет, - простонала Тола. - Верните меня на аллой - пусть меня Рэ убивает. Тот хотя бы мучить перед смертью не станет.
        - Не факт. Ой не факт, - покачал головой хмурый Ферц.
        - Но не прямо сейчас же?! - всплеснула руками девушка. - Дай хотя бы сбежать до конца! Всё никак из этой проклятой долины не выберемся!
        - Не сейчас, - успокоил я Толу. - Но скоро. Время снова работает против нас.
        - Если маршал успел оживить Джексона… - начал Грай.
        - Успел, успел, - оборвал его я. - Там до лагеря пару минут лететь, а у лекаря-пятёрки на это дело есть пять. У тебя, кстати, Гвидо, что? Так же?
        - У меня полчаса, - сообщил итальянец. - И двоих могу.
        - Они снова будут охотиться, - продолжил прерванную фразу дикий. - Они станут сильнее.
        - Вот именно, - обернулся я на всё ещё не потушенные до конца последствия нашего бегства, пылающие отсветами пожара внизу на востоке. - А сильнее должен стать я. Нам срочно нужен Рой. Мне нужен изверг!
        Глава седьмая - К величию через смерть
        Утро мы встретили в четвёртой долине, если считать от той, где остались юнайцы и хадж. Ещё в самом начале нашего бегства я специально нацелил ребят на южное направление, так как именно с той стороны приходили отряды Роя, на которые мы охотились с маршалом. Более того, преодолевая гряду за грядой, мы потихоньку смещались на запад, чтобы в итоге оказаться поближе к горам, откуда и ползут изверги и их свита. В итоге по темноте успели сделать лиг двадцать, в следствие чего гарантированно оторвались от погони, но измотались себя до предела. Взбирались на выбранное для сна дерево исключительно на морально-волевых. Спасибо хоть, что в отряде имелся дикий со своей запредельной выносливостью - Граю хватило сил, чтобы взять на себя первую, самую тяжёлую смену дежурства.
        В других обстоятельствах с ролью сторожа нашего сна замечательно бы справилась Лими, но увы, с мелкой мы расстались ещё за первым хребтом. Смола первородного хаджа сейчас нам только помехой. Не знаю, способен ли единственный амулет прикрыть нас с Гвидо обоих, но проверять не время. Мне, наоборот, нужно, чтобы Рой примчался на наш «демонский запах» как можно быстрее. Так что фили покамест подержит его у себя и заодно приглядит за юнайцами.
        Малая знает, в какую сторону мы направились. Если что, обгонит врагов и предупредит нас - она это умеет. В смысле, и быстро бегать, и нас находить, и не попадаться чужакам на глаза. Место встречи, где мы её подберём на обратном пути тоже наметили. Главное теперь: найти Рой раньше юнайцев и собрать силу с изверга. Вернее с двух, или с трёх - одного мне точно не хватит. До заветной сороковой ещё пять ступеней - это много, но выбора нет. Без читерского телепорта я к Гражату соваться не собираюсь. Зато с ним…
        О! Я им такое устрою… Без помощи друзей, в одиночку всех вырежу к чёртовой матери. И это я ещё не знаю, что принесёт мне пятый ранг, как Пожирателю. Скорее бы уже найти изверга. Давайте, жучки-паучки, принюхивайтесь, прислушивайтесь. Вкусный демон ждёт не дождётся вас. Идите к папочке.

* * *
        Впрочем сидеть и ждать, когда Рой сам притопает у нас не было времени. Да и к юнайцам мы всё ещё оставались в опасной близости. Выспались, слезли с дерева и потопали дальше на юго-запад. Под лежачий камень вода не течёт. Правда, сегодня уже не бежали и ночёвку устроили, как и положено - ночью. К третьему дню обретённой свободы окончательно пришли в норму. К бою готовы, как те пионеры из славного советского прошлого, столь любимого бабушкой.
        А вспомнилась ребятня в алых галстуках не на ровном месте. Забавно, но наш новый друг совмещал в себе, казалось бы, две совершенно несовместимые вещи. Подданный итальянской короны - то есть у них там республика - при всей своей католической набожности, умудрялся при этом быть коммунистом. Я даже не знал, что в Европе такие остались. И вот же ж - потомственный серпо-молотец Гвидо Банучи, чей прадед при Муссолини ходил в партизанах, а батя возглавляет отделение партии в Тренто.
        - Ты же видел, как они здесь живут? Феодализм, классовое неравенство, рабство. Святой Януарий! Да при их-то возможностях. Если силары начнут трудиться на благо простого народа вместо того, чтобы вести постоянные войны…
        - Ты забываешь про главное, Гвидо, - прервал я пламенную речь итальянца. - У них здесь есть Рой.
        Но лекаря моё замечание только взбодрило. Идейный товарищ. И проведённые на службе у Зи месяцы, похоже, только укрепили решимость. Мне рядом с ним даже сделалось капельку стыдно за свои шкурные мещанские мысли. Если в задачи хорошего некогда парня по имени Саня Углов входило исключительно достижение собственного благополучия, то Гвидо Банучи на полном серьёзе замахивался на изменение всего мира, в котором нам предстоит жить.
        - Вот именно. Рой! Только он и мешает древлянам начать жить по-новому, - с горящими глазами вещал итальянец, по очереди поворачиваясь, то ко мне, то к идущему слева Ферцу. - Не думал ли ты, Александро, что в том и заключена наша миссия? Даруя нам новую жизнь, Господь даровал нам великие силы. Мы - рыцари воли Его! Мы - щит, что способен закрыть собой местных от дьявольской рати!
        - Стоп, стоп, стоп, - замахал я руками перед лицом разошедшегося спасителя слабых и обездоленных. - Полегче. Не перегибай палку. Какой мы в задницу щит? С нашим появлением здесь, Рой совсем озверел. До нас местным, наоборот, было проще. Ты знаешь, что изверги раньше не каждый год появлялись? А теперь прут один за одним.
        - Так в этом и суть! - не собирался сдаваться Гвидо. - Дьявол стремится нас извести, пока мы не набрались сил. В бой брошены все резервы. Коль сдержим этот натиск, шагнём вперёд не на шаг, а на пять.
        Как жаль, что не могу поделиться с ним полученной от Трахотара инфой. Упёртый, капец. И в игрушки в былой своей жизни поди не играл. Вон Джексон не семи пядей во лбу - и тот догадался, что тут у нас происходит на самом деле. Всего третий день, как знакомы, а я уже начинаю понимать, отчего Зи держал Гвидо с отрезанным языком. Боюсь, намучаемся мы ещё с нашим лекарем.
        - Я тоже задумывался о чём-то подобном, - решил поучаствовать в разговоре двух демонов Ферц. - Во всём происходящем под солнцем присутствует, либо воля Создателя, либо умысел Пожирателя. Настоящего, не нашего Сани. Какая-то цель у вашего появления в нашем мире есть. Возможно, Гвидо и прав.
        - Вот! - радостно ухватился Банучи за потенциального аколита. - Даже потомственный феодал понимает. Ростки коммунизма и истинной веры здесь есть. Нужно только помочь им взойти.
        - Что там за коммунизм такой? - привлекло непонятное слово идущую чуть впереди нас троих Толу.
        - О, сеньорита! - расплылся Гвидо в восторженной улыбке. - Ваш вопрос льёт бальзам на моё сердце. С превеликим удовольствием я вам расскажу. Вы необычайно умная девушка, вы поймёте и вы оцените.
        Тут мне срочно приспичило обсудить что-то важное с Граем и я, извинившись, удрал вперёд к дикому. Не хватало мне ещё просветительских речей убеждённого коммуниста. Я от бабушки и так их наслушался в своё время по самое небалуйся.

* * *
        Медлительность жук-носорог компенсировал габаритами, силой и полной неуязвимостью, что к огню, что к простому железу. Громадина с трёхэтажку размером упрямо ползла за нами четвёртый час к ряду. Ползла чуть быстрей, чем мы шли, из-за чего приходилось использовать волчью рысь - сто шагов бегом, сто шагом. Один из самых тупых и неопасных извергов из всех, что нам попадались.
        Впрочем, свои взгляды на его неопасность я пересмотрел, стоило нам забраться на дерево, где я надеялся и закончится наш вынужденный марафон. Эта падла свалила лесной великан за каких-то пять-семь минут. Пришлось прыгать вниз коллективной статуей и, сбросив окаменение, уворачиваться от напоминающих столбы лап, коими жук очень старался нас растоптать.
        Оказывается трехметровый приплюснутый с боков рог чудища при надобности превращался в орудие уничтожения всего и вся посредством мгновенного раскаления - способность изверга, всплывшая нежданно-негаданно. Он даже не резал, или пилил ствол несчастного дерева, а прожигал, проходя сквозь кору и древесину, словно нож сквозь масло. Подозреваю, камень эта приблуда тоже возьмёт. От такого красавчика никакие стены не спрячут.
        Одно хорошо - способность конкретно жрала ресурс с маной, что было для нас крайне важно. Мы собственно и затеяли эти сраные догонялки с одной только целью - опустошить великана, в надежде, что с магией пропадёт и неуязвимость чудовища. Не просто же так его панцирь отливает стальным серебром? Закончится топливо в баках, глядишь и клевцом сковырнуть где броню будет можно. Ну, или огнём накрайняк изведём. Хотя, решающий удар по-любому за мной.
        С самого утра, когда мы специально выбрав для боя светлое время суток, подпустили к себе стаю Роя, замеченную накануне, я безостановочно тянул из жука-носорога энергию. Пока били свиту тянул - кстати, Ферц взял ступень на тех сектах. Пока гад за нами трусил по долине тоже не сбрасывал шланг. Толе с братом для пущей отдачи процесса при этом без перерыва приходилось поливать округу огнём. Если какой соглядатай юнайцев окажется за этим хребтом, нас тотчас же заметят. Пламя практически не затухает который уже час подряд. Грай и тот постоянно на шурсе. Я даже начал подумывать, о том чтобы убиваться по очереди, дабы Гвидо нас воскрешал и тем самым давал мне дополнительное место для слива энергии, но с этим предложением меня дружно послали.
        Чёртов жук имел такие запасы - у сектов, в отличие от людей, ресурс равен мане - что на целую армию силаров хватило бы. День уже миновал середину, а у этого гада в баках больше половины горючки. Благо, я теперь нашел тактику - заставляем играть его в дровосека. Иначе пришлось бы сидеть всем отрядом в камне и ждать… Возможно прихода юнайцев. Я неплохо уже представлял выработку энергии при действии той или иной из наших способностей. Даже в режиме коллективной статуи, а не одиночной, выкачка изверга досуха заняла бы дня три. К сожалению, я не могу сбрасывать высосанное в никуда. Только передача от одного источника магии к другому. Вот силаров бы я, заполняя жука, на раз-два обнулил бы десяток-другой.
        Но то праздные мысли. Рог-резак мне в итоге помог завершить процедуру за пару часов, потребовавшихся гиганту на спил пяти толстых деревьев, на которые мы упрямо взбирались, теряя последние силы. Видя остаток энергии в почти пустых жучьих баках, я лез на очередной лесной великан, уже зная, что эту осинку ему не срубить.
        Так и вышло. Проведя раскалившимся рогом пару раз вправо-влево, жук выдохся. И что совсем хорошо - сдуру даже застрял носом в щели. Цвет панциря твари, как я и надеялся, сразу сделался тупо коричневым, растеряв металлический блеск. Мы коротко переглянулись с Граем и прыгнули. Клевец, даже доведённый бронебоем до антифизической прочности - это так, баловство. Настоящая пробивная мощь в кулаке. Особенно, когда летишь им вперёд - в нашем случае вниз - с высоты десятиэтажного дома. Конечно же в образе статуи.
        Растерявший волшебную крепость хитин с хрустом сдался под нашим парным ударом. Грай воткнулся в серёдку спины, я же метил в сочленение головы с туловом, но чуток промахнулся. Впрочем, жучья бошка меня тоже устроила. Вошёл едва не по локоть. Ранение для такой громады смешное, но мне и нужно-то было, что панцирь пробить. Дальше помогут клевцы. Гигантский короед, что гонял нас под деревом фили, не даст соврать - ковыряться в мозгах я умею.
        Забой занял где-то пятнадцать минут. Даже на шурсе кромсать тварь такого размера - труд тот ещё. Особенно, когда «больной» категорически против лоботомии. А тут я ещё и остался без источника халявного топлива и приходилось запасы беречь. Признаться, я надеялся, что лишившийся энергии жук в отсутствии магии, способной в обход всех законов физики удерживать на ногах его тушу, тупо свалится на брюшко, а то и вовсе нахрен развалится перезревшим арбузом. Увы, эта область местных чудес спонсировалась какими-то иным, не имеющими отношения к общеизвестным: ресурсу и мане сверхсилами. Мечта убивать, или хотя бы обездвиживать сектов путём высасывания горючки, так и осталась мечтой.
        Но сейчас было важно другое. Накрывшая меня волна наслаждения привычно сотрясала всё тело оргазмами, а я упорно не мог расслабиться и ловить честно заработанный кайф. В голове колотилась упрямая мысль: «Сколько? Сколько? Сколько я хапну?».
        - Ну?! - накинулась на меня самая жадная из нас до ступеней Тола, как только я склизским эмбрионом выпал из жучьего трупа.
        Я прислушался к себе. Вернее, присмотрелся. Ого!
        - Всего одной не хватило.
        - Тридцать девятая что ли? - вскинул Ферц брови.
        - Ага. На две тебя обогнал.
        - И меня на одну, - радостно оскалилась Тола.
        Тут не было места ревности, зависти, или обиде. Возвышение любого из нас - это возвышение всех. Мы - отряд. Мы - команда. Мы - боевое братство, почти семья. И даже Гвидо уже не выглядит лишним. Он, кстати, со своими четырьмя десятками ступеней самый крутой из нас. Но это временно. Максимум пара извергов - и я его догоню. Мне всего-то и надо, что взять половину того количества силы, что я собрал за всё время своего пребывания в этом мире. Звучит страшно, но по сути это - пара удачных сражений с сектами. Нынче я мыслю уже совершенно иными категориями. Мы уже не та ребятня, что гонялась по площади за грызлами вокруг фонтана, в надежде получить капельку силы.
        Плохо только, что Джарегу достаточно убить одного единственного изверга, чтобы у юнайцев появился ещё один пятиранговый силар. А то и все два. Боюсь, что первыми в списке маршала Жо на возвышение теперь идут его телохранители. Два бронебоя с телепортацией могут запросто мне похерить все планы. Может, они уже завалили кого? Как жаль, что у меня нет возможности узнать про успехи юнайцев на ниве охоты на извергов.
        Впрочем, следующим же утром это моё утверждение растеряло всю актуальность. Я забыл, что у меня есть шикарный разведчик-шпион, способный разузнать что угодно и про кого угодно, если дело происходит в предгорьях. Естественно, это я не про свою жёнушку.

* * *
        Стоило нам выйти из сорняка и начать подниматься на очередной склон, как у меня в голове прозвучало:
        «Сделай при…»
        И на следующем шаге:
        «привал на вершине.»
        С перепугу я замер, но тут же сообразил, кто ко мне обращается и для отвода глаз сделал вид, что к чему-то прислушиваюсь.
        - Не, показалось, - сообщил я друзьям и быстро зашагал дальше.
        Открытые пространства, такие как склоны холмов, мы каждый раз пересекали с повышенной осторожностью и как можно шустрее. Тут нас могли заметить враги. Потому и для запрошенного Трахотаром привала я подбирал место тщательно. Впрочем, древний робот слишком хорошо знал округу - раз запрашивает остановку на гребне, значит подходящее место там есть.
        - Вон под той скалой отдохнём, - указал я на ложбинку, прикрытую со всех сторон выступами породы.
        - Да я ещё не устал особо, - воспротивился Гвидо.
        В отсутствии Джексона лекарь при всём своём превосходстве в физике над коротконогим манником являлся нашим слабым звеном в части темпа. Впрочем, мне его согласие на отдых не требовалось. Да и Грай поддержал:
        - Хорошее место. Осмотримся.
        Я первым забрался в природное укрытие и, выбрав местечко почище - в смысле наименее каменистое - уселся на грунт. Я уже давно понял, что Трахотар без проблем перемещает части себя под землёй. Так и есть - стоило мне прислониться спиной к прохладному обломку скалы и расслабиться, как в ягодицу снизу тут же ткнулся булыжник, которого там не было ещё секунду назад.
        «Только вчера вас нашёл», - сообщил страж предгорий знакомым голосом телеведущего. «Прозевал ваше бегство, а, когда догадался, зачем те люди прочёсывают округу, было уже поздно.»
        «Я думал, на своей территории ты всевидящ.» - мысленно хмыкнул я.
        «Если бы. Предгорья велики - мне приходится разделяться на огромное множество частей. А в тот день как раз требовалось моё вмешательство в другом месте, далеко отсюда. Пришлось перекинуть объём на север. Ну а потом я искал вас не в той стороне. Саша, не нужно. Ты забыл, что я читаю все твои мысли.»
        «Извини»
        На мгновение у меня в голове и действительно промелькнула мыслишка, что в тот день можно было удрать под шумок не только от юнайцев, но и от Трахотара, ушедшего большей частью себя куда-то на север, ловить очередных нарушителей.
        «С границы я дозор не снимал. Не надейся. Это плохая идея.»
        «Да брось. Зачем мне тебя кидать? Особенно сейчас, когда я сбежал из плена.»
        «Логично. Вот только ты пошёл не в ту сторону. Забыл, где тебя ждёт моя часть, которую нужно забрать?»
        «Не забыл. Но сначала я должен закончить дела.»
        И я наскоро рассказал Трахотару о своих целях и планах. Заодно и переживаниями поделился. Как выяснилось, очень не зря.
        «С этим я тебе помогу. Такие контакты, как этот, боги не могут отслеживать. При первой возможности буду тебе сообщать всю важную информацию про твоих врагов. Нет - они не сражались с извергом. Ближайшего к долине хаджа перехватил ты. Да - они далеко. Как и я, направили поиски не в ту сторону. По логике вы должны были бежать не к горам, а от них, по направлению к лесу и дому.»
        «Если, кто из юнайцев появится близко, или…»
        «Или они убьют изверга. Не переживай, я тебе сообщу.»
        «И про…»
        «И про Рой тоже. Ближайшая стая идёт третьей долиной к югу отсюда. Послезавтра спустится на ваш уровень. Изверг - многоножка. Про способности ничего не скажу.»
        Зи не мог читать мои мысли, но тут я - открытая книга. Ощущения двойственные: с одной стороны очень даже удобно - он мгновенно понимает чего я хочу, с другой - чертовски неприятное чувство. Благо я не собирался обманывать Трахотара, и мы с ним на одной стороне. Для спасения психики лучше расслабиться и стараться не думать о том, что я у себя в голове не один. Научился же я забывать про Рейсана. Правда, тот только видит и слышит, а этот ещё и мысли читает. Хорошо всё-таки, что древний робот мне не враг.
        «Спасибо. Тогда жду отчётов. Пора идти дальше.»
        «Приду, если будет, что важное. Смотри, не помри в битве с извергом. И последнее: та частица меня… Можешь за ней не ходить. Сам принесу, когда соберёшься возвращаться к аллоям.»

* * *
        Не удивительно, что после общения с Трахотаром я воспрянул духом и даже немного расслабился. Теперь я могу не отвлекаться на всё постороннее и сосредоточиться на предстоящем сражении с очередным извергом. Многоножка? У меня к этим ползучим и длинным особенная любовь. Хорошо хоть, что он не сказал: сколопендра. Та тварь и в обычном своём варианте противник не самый простой. Но отчего-то я был уверен, что заветная сороковая ступень мне легко не достанется в любом случае.
        Так и вышло. Более неудобного изверга нам этот мир ещё не подсовывал. Не будь с нами Гвидо, сомневаюсь, что мы бы с ним справились. Вернее, наверняка бы не справились. Без огневиков даже свиту бы одолели едва ли, а Ферц в первый раз умер уже на десятой секунде сражения. Тола спустя две минуты. И это было только началом.

* * *
        - Кусья мать! Снова меня поджарила! Знаешь, как это больно?!
        Только что поднятый на ноги лекарем Ферц орал благим матом, но своё дело делал. Огненная стена, перекрывшая склон, по которому к нам поднимались разнообразные секты, продолжала ползти в обе стороны сплошным алым забором. Ещё немного, и мы окружим себя полностью, оставив для тварей Роя только узкий проход. Эту тактику мы обкатали ещё на свите жука-носорога. Тупые биороботы один хрен будут пытаться добраться до нас, так что проще их направить туда, куда нам удобно, чем крутиться с огнемётами, словно в жопу ужаленным.
        - Осторожно! Сейчас опять жахнет!
        Предупреждение Грая запаздывает - я уже спрятал Гвидо под камень. Лекарь единственный из нас, кого ни в коем случае нельзя потерять. Сам дикий тоже уже застыл статуей - ему прикрывать итальянца, когда тот побежит оживлять кого-то из Джи. Я же всё так же на перекачке - тяну соки из изверга и раздаю их друзьям.
        Сейчас, сейчас… Голубые разряды пляшут на усиках-рожках застывшей на самой высокой скале, парой сотен метров правее нас по хребту, многоножки. Пошла молния! В этот раз в Толу. Уворачиваться без шансов. Мы пробовали. Прицел у сучары что надо. Тут только под камень хаваться. Но, если мне прятать обоих огневиков, то, и стена начнёт угасать и, секты прорвутся в дыру глубже, чем мы им готовы позволить.
        Увы, выстрел не предугадать с точностью до мгновения. С момента, как антенки у неё на бошке заиграют разрядами до самой молнии всегда разное время - когда почти сразу херячит, когда задержка до десятка секунд. Таких долгих отсидок под камнем мы себе позволить не можем. И потому кто-то из Джи умирает раз в пару минут.
        - Давай!
        Освобождённый Гвидо срывается с места. Бегом к трупу девушки, касание - и сразу назад. Наша позиция посредине между огневиками. Ребят жалко, но другого решения я найти не могу. Да и не вариант отступать, когда уже пришлось пережить столько мучений. Что Тола, что Ферц умирали уже по несколько раз. Сначала мы били Рой из-за гребня, но эта тварь слишком быстрая - носится со скоростью скаковой лошади. Взобралась наверх так стремительно, что позицию нам поменять не дала. Сидит теперь на господствующей высоте и шмаляет. Но ничего, скоро секты из свиты закончатся, а запасы у неё в баках не столь велики - что молнии жрут дай боже, что я помогаю. Уже меньше половины осталось. А смерть от электроснарядов, хоть и больная, зато быстрая. Это вам всё же не Хетос.
        - Я убью эту тварь!
        Тола в ярости швыряет в чёрную как смоль многоножку файербол. Бесполезно. Огонь изверга не берёт. По крайней мере пока чудище при ресурсе и мане. Надеюсь, потом эта несправедливость исправится. Но ещё больше надеюсь, что её членистая броня поддастся простому клевцу. В этот раз с нами сражается отнюдь не гигант. Длиной всего метра три. Обхват - фонарный столб максимум.
        - Прыгуны!
        Струи пламени дружно поднимаются вверх и сжигают с десяток кузнечиков, что на шару решили перемахнуть наши стены. Теперь снова к проходу. Оттуда всё валит и валит нескончаемый поток сектов. Тут и муры и гломы, которым нет-нет удаётся прорваться - такими занимается Грай - и длинноноги, пытающиеся перешагнуть через огненную преграду. По ощущениям, должны бы уже скоро закончиться, но пока тварям конца-края не видно.
        - Искрится! Готовимся!
        И опять Тола! Изверг не чередует мишени. Ферцу тоже два раза подряд прилетало. Терпите, родненькие! Это война!
        - Саня, сколько там ещё! Не могу уже!
        В голосе оживлённой только что девушки уже больше плача, чем гнева. Она на пределе. Этот расстрел её доконает. Нужно срочно что-то придумывать! Может, попробовать часть стены погасить и отправить на вылазку Грая? Блин! Без его помощи здесь всё просрём!
        - Кончились! Кончились, кусья родня!
        Ферц на радостях отплясывает какой-то дёрганый танец. Куча обугленных сектов перестала расти вокруг дырки в стене. Единичные припоздавшие муры замыкают реку желающих прикончить бедных силаров. Тола сжигает их короткой струёй. Всё! Домучили свиту!
        - Убирай огонь! Грай, за ней!
        Джи немедленно принимаются гасить стену. Дикий тоже понимает меня с полуслова и на шурсе мчится к скале, на которой готовится к новому выстрелу многоножка. Раз, два, три - очередная молния срывается с усиков твари. Грай всё видит - уже замер статуей. Мы с Гвидо и успевшей подскочить к нам Толой тоже сидим под камнем. Бедняга-Ферц принимает удар на себя. Изверг - хитрая тварь. В окаменевших не бьёт, знает, что бесполезно.
        Отмираем. Лекарь - к огневику. Тола вертится в поисках недобитков. Я смотрю своим фирменным зрением на запасы чудовища. Там на донышке. Дикий на шурсе запрыгивает на скалу и… Отлетает шарахнутый током. Чёрт! У твари защита!
        - К Граю!
        Всей толпой бежим в сторону лежащего на камнях друга. Он мёртв. Но на его спасение у нас аж полчаса. До перезарядки изверга чуть-чуть не успели. Прятаться всем нельзя. Нужно дать суке уйти на новый заход. Время тикает.
        Ферц ожидаемо вызывается добровольцем. За сестру он хоть сто раз умрёт. У нас две минуты - это просто тьма времени. Гвидо реанимирует Джи. Добегаем до Грая. Миг - и дикий в строю. Всё! Под камень - и ждём. Смертей больше не будет. Сейчас я эту суку допью!
        И вот тут многоножка решает меня удивить. Чувствуя, что её энергия на исходе, изверг, не дожидаясь опустошения баков, бросается в бегство. Раз - и юркая гадина слетает на склон со скалы. Попрыгун - сцуко! Два - мчится вниз со всех своих многочисленных ног. Три - я гашу режим статуи и на шурсе бросаюсь за ней.
        Врёшь! Не уйдёшь! Как не быстра зараза, а я быстрее. И Грай, что на всякий случай тоже рванулся в погоню, быстрее. И шурс у нас точно закончится позже, чем мы сучку настигнем.
        Уже! Но бить рано. Последние капли энергии. Всё! Тварь пуста! С обоих клевцов в головёшку - аккурат между усиков.
        Волну наслаждения не спутать ни с чем. Так торкает только при переходе на очередной ранг. Я сделал это! Я демон из демонов! Я чёртов пятёрка!
        Глава восьмая - На грани
        - Видишь силу?! Серьёзно?!
        Возбуждённый Ферц вскочил на ноги и с вытаращенными глазами смотрел на меня в ожидании ответа.
        - И можешь тянуть? - недоверчиво прищурилась Тола. - Как ресурс с маной?
        - Откуда ж я знаю? - пожал я плечами. - Проверять пока не на ком.
        - На мне! На мне проверь! - вскинулся Ферц.
        - Уверен? Не факт, что смогу обратно вернуть.
        - Да плевать! Ещё нажгу.
        - Только потихоньку, - встревоженно вставила Тола. - Смотри, не преврати его в простака. Ну, в смысле, не опусти ниже четвёртого ранга. Мы только наловчились в две струи работать.
        - Не забудь узнать расстояние, - по-деловому добавил Грай.
        Дикий прав. По сути меня интересуют три вещи: скорость выкачки, возможность обратной закачки и максимальная дистанция, на которой это работает. Если всё как и с отсосом ресурса и маны, то я теперь бог. Но сильно обольщаться не стоит. Разрабы этой уродской игры не идиоты, чтобы оставить возможность кому-то стать подлинным имбой. Даже пятый, наивысший ранг не должен двать игроку тотального преимущества. Наверняка, тут имеется какая-нибудь засада.
        - Хорошо. Давай попробуем. Только не сейчас. Вечером.
        Ферц согласно кивнул и уселся обратно на лист лопуха, приютившего наш отряд. Зря. Пора было вставать и шагать дальше. С многоножкой мы бились на самой вершине гребня. Бились, как всегда, шумно и ярко. Заметить такое можно очень издалека. Трахотар-то, конечно, предупредит, если что, но совсем уж расслабляться не стоит. Уйдем на пару долин южнее, тогда уже отдыхать и ставить эксперименты.
        Опробовать телепорт у меня руки чесались не меньше, чем модернизированный пылесос. Дрейкус на сороковой ступени два раза прыгал, и ещё и на шурс чуть осталось. Значит, и я так смогу при наличии должного количества маны. Только вот манитов нема - а там реально дофига надо - как и бездонного Джексона. Как бы с билетом в один конец не остаться. Сигану куда, а обратно уже бензина нема. Дурацкая - сцуко - система с двумя видами топлива.
        Да и толку мне с Майка. Даже, если америкос не предал бы нас, с телепортацией он мне всё равно не помощник. На спине я эту канистру таскать один хрен не смогу. Специально ещё в академии изучал вопрос. Переносить с собой на прыжке скоростник способен только неживые предметы, не превосходящие его массой. Увы, прокатить с ветерком ту же Толу без вариантов. Зато дальность зависит только от видимости и качества зрения. Хоть на ветку аллоя могу с земли сигануть. То есть под неё, в нижний лес. Хитрожопая магия сама выберет место плюс-минус в том секторе, где мне надо, такое, чтобы я целиком поместился, не напоровшись на какой-нибудь сучок пузом. И преграды на пути - не помеха. Лишь бы было видно конечную остановку. Сквозь стекло, например, могу запросто пролететь. Оно ведь и не полёт вовсе.
        - Если ты теперь, и правда, способен забирать силу у одних и отдавать другим, то это просто чудесно, - с загадочной улыбочкой заявил Гвидо, догнав меня, когда мы начали подниматься на очередной склон.
        - А то, - хмыкнул я. - Теперь остальных быстрее до пятёрки подтянем.
        - Это же можно будет, когда всё закончится, перебрасывать силу от бесполезных вояк к важным для общего дела силарам, - не слушая меня, самозабвенно вещал итальянец. - Народу нужны манники, лекари и взрастители, а не пуляющиеся молниями убийцы.
        О Господи… Опять началось.
        - Народу нужна защита от Роя, спокойствие и сытость.
        - Я же сказал, - скривился Гвидо. - Когда всё закончится.
        - Что всё?
        - Когда мы победим.
        - Победим кого?
        - Рой и дьявола, - не задумываясь сообщил лекарь.
        И добавил, немного посомневавшись:
        - И, пожалуй, силаров, которые не захотят принимать новый порядок.
        Нда… Страшный всё-таки человек - наш Гвидо. Знаем мы куда приводят дорожки, выстеленные благими намерениями. Революционер блин! Тут бы день пережить, да два продержаться, а он про какой-то «новый порядок».
        - Посмотрим, - уклончиво заявил я и, закрывая тему, опять убежал догонять Грая, якобы с некой целью.

* * *
        Засада, наличие которой подозревал, нашлась сразу же, стоило мне начать тянуть силу из Ферца. Жёлтая субстанция, заполнившая в моём магическом зрении паутинку ступеней-окружностей, с появлением у меня новой способности, убегала из груди Джи тоненькой, едва различимой струйкой. Тут не то что, за ранг можно не переживать. Я и на один шаг назад буду отправлять огневика целый час.
        Понятно, что чем выше ступень, тем она толще. Это тридцать седьмая Ферца так долго уходит, а ребят, к примеру, второго ранга я могу обнулять очень быстро. В принципе, и не совсем облом, но и имбой себя назначать пока рано. Наверное, с ростом моего возвышения, скорость выкачки будет увеличиваться, но пока подмога весьма так себе. Тем более, что силары мгновенно почувствуют, что их обворовывают, и втихаря, как с ресурсом и маной, тянуть не получится.
        Ферц вон сразу заныл. Больно, говорит. Терпеть можно, но не заметить вмешательство без вариантов. У края ступени остановились. По большому счёту, я уже узнал всё, что хотел. Скорость - дрянь. Радиус действия тот же, что с ресурсом и маной. Увы, обнулить того же Гражата без шансов. Это надо рядом с пятёркой неделю сидеть. С его-то сорок третьей ступенью.
        Но к первородному хаджу мы всё равно возвращаемся. Улучшенный пылесос - это, конечно, хорошо, но телепорт мне в разборках с юнайцами больше поможет. Вон и план уже какой никакой есть. Собираюсь забраться на скалы, окружающие долину, и сигануть в тыл к врагу. Заправиться для обратного прыжка там внизу от кого найду точно. Прикончу кого смогу - и назад. Осталось только выбрать кого.
        Хорошо бы, конечно, избавить мир гигантских деревьев от маршала, но своего предводителя юнайцы тотчас воскресят. Есть у них лекарь-пятёрка - инфа стопудовая. Его бы первым и грохнуть, но беда с опознанием. Тут всё же не академия, где ученики носят тоху своих цветов, а по описанию, что мне предоставил Гвидо, не факт, что смогу признать. Внешность у чувака самая заурядная - средний рост, русые волосы, глаза серые. Одёжка тоже стандартная - плюс минус наряд тот же самый, что и у всех офицеров-силаров. С высоты скал из толпы его выделить не получится, а итальянца с собой вниз не потащишь.
        Так же в расстрельном списке на первых местах: Майк-предатель, второй громобой с пятым рангом и пара скоростников. Джарег - тоже цель лакомая. Как боевая единица он ноль - при всей своей крутости против шурса ему ловить нечего - но отомстить гаду хочется. Живым я ублюдка не отпущу точно. И есть ещё два левитанта, без которых Гражату придётся несладко. В общем, выбор велик. Разберёмся по месту.

* * *
        «Час назад к северу от хаджа убили изверга.»
        Объявившийся Трахотар в этот раз решил обойтись без приветствия. Мы как раз взобрались на очередной холм и осторожно разглядывали с гребня лежащую внизу долину и противоположный склон. Ещё три таких спуска-подъёма и мы будем на месте.
        «Джарег убил?» - не стал и я здороваться.
        «Да»
        «Кого возвысили не знаешь?»
        «Ты слишком многого хочешь. Я - не ты. Ступени не вижу. Если кого и возвысили, то по-тихому. Что решил?»
        «Будем драться. Вернее, я буду.»
        «Можно попробовать просто украсть смолу.»
        «Ты же читаешь мои мысли. Дело не только в смоле.»
        «Люди… Месть бессмысленна. Лишний риск и больше ничего. Они уже даже перестали тебя искать.»
        «Я слабый человек. Эмоции, чувства… Тебе не понять.»
        «Хорошо. Делай, что задумал. Должно получиться. На скалах вокруг долины дозор. Левитанты дежурят по очереди. При них десяток солдат и горнист. Не дай им поднять тревогу.»

* * *
        Летуна я поручил Лими. Фили без проблем подберётся к силару и, когда нужно, подстрелит своей ядовитой стрелой. Обидно, что не заберём с трупа силу, но сработать чётко важнее. Мне же только скакнуть телепортом к солдатам и на шурсе их всех покромсать. Это я умею. Тут не то, что в трубу протрубить, но и пикнуть никто не успеет. Главное: найти место, откуда получится прыгнуть почти сразу к ним в лагерь. Где тот находится, Трахотар указал. Но и Лими на всякий случай проверит.
        Мелкую мы подобрали в условленном месте вчера. Для неё эти дни стали отдыхом. Вполглаза приглядывала за так и не полезшими в эту сторону юнайцами, отъедалась и отсыпалась. Оказывается для фили чередование бодрствования и сна раз в полчаса - вполне нормальный режим. Не жена, а сокровище. Да и с чувствами в нашем браке всё лучше и лучше. Что мелкая мне при встрече всю щёку изчмокала, что я её славно потискал. Искоренить чёртовы фирсили - и будет не брак, а сказка. Благо в предгорьях эти алкашные цветы не растут.
        Грай же и остальные подтянутся позже. Без них мне не справиться. Для вылазки к хаджу мне нужна вся возможная мана. Ждать, когда восстановится естественным способом - слишком долго. Проще у друзей взять взаймы. Завтра с утра и начнём. В темноте задуманное не осуществить. Очень хочется за день закрыть проблему юнайцев раз и навсегда. Благо, к тому теперь есть предпосылки - придумал я таки один фокус. Должно получиться.

* * *
        Ну вот и всё. На противоположном от нас хребте, загибающимся полукольцом вопреки всей местной прямой ландшафтности, трижды мигнуло яркое пятнышко. Это Лими лезвием ножа пускает к нам солнечных зайчиков - наш условный сигнал. Малая на месте, летун под прицелом - пора начинать.
        Машу рукой притаившимся внизу на опушке леса ребятам, получаю такой же ответ Грая и перевожу взгляд снова на скалы. Этот похожий на подкову хребет немного выше и круче окрестных. Приходится на него смотреть снизу вверх. Тем не менее нужную точку я вижу. Где-то там среди россыпи валунов сидит тихой мышкой малая. Враги рядом. Их самих я понятное дело не вижу, но они точно там. Мой наводчик не мог ошибиться.
        Погнали! Мысленная команда - и мир исчезает, чтобы в то же мгновение снова родиться другим. Я на месте. Вокруг груды камней - некоторые с двухэтажку размером. Осторожно заглядываю за ближний. Сидят. Четверо. У одного на боку интересующая меня дудка. Попались!
        Врубаю шурс - и вперёд. Чувство жалости к двуногим собратьям отсутствует. Здесь нет людей, лишь враги. Я на войне и буду убивать.
        Убиваю. Секундное дело. Сейчас я уже знаю, как бить, чтобы не испачкаться кровью. Здесь четверо. Остальные солдаты разбросаны дозорными по хребту. За половиной из них иду я, за второй мелкая. Вон, кстати, и она.
        - Летучий помер. Ты как? Сума не было.
        - А чего тут шуметь? Разбегаемся и потом снова встречаемся здесь. Не рискуй.
        - Пффф, - картинно фыркнула Лими. - Какой риск? Вас, громадин убивать легче лёгкого.
        - Чего тогда в сорняке живёте, а не на аллоях? - решил поддеть я нахалку.
        - Живём, где хотим, - буркнула мелкая и мгновенно исчезла.
        Вот же шустрая. Словно тоже на телепорте умчалась. Обидел походу. Ну ладно, потом извинюсь. Дело своё она сделает в любом случае. В трезвом виде моя жёнушка - женщина очень ответственная. За неё можно не переживать. У самого облажаться и то больше шансов.
        Начинаю охоту. Дозорные сидят по внешнему краю гребня. Их задача - следить за окрестностями. В сторону своего лагеря под хаджем внизу им смотреть смысла нет. Оттуда и будем заходить.
        Короткими перебежками - время тоже терять просто так не хочется - двигаюсь по внутреннему периметру, вдоль самого обрыва. Прячусь за камни, где надо врубаю шурс. Вроде как получается тихо.
        Ага! Есть один. Сидит за скалой, напоминающей формой крыло. Смотрит в противоположную от меня сторону. Даже резать-рубить не стану. На ускорении подлетел - и дёрг шею. Сломал. Да, я и так могу. На шурсе оно не сложно.
        Со вторым и третьим тоже проблем не возникло. Ребята ждали опасность с другой стороны. Триста метров по гребню - и возвращаюсь обратно. Лими уже на месте - справилась быстрее меня. Первая часть плана выполнена.
        - Жди наших. Я наблюдать.
        Подобрался к обрыву и присел на краю за уступом. Нда… Быстро тут не получится. Расстояние до земли метров триста, и хадж закрывает ветвями приличный кусок. Да уж - лагерь мы им испоганили капитально. Половина поляны чернеет следами пожара. Что людей, что палаток едва половина от прежнего. Укрепления, отделяющие окрестности баобаба от леса, так никто и не довёл до ума. Похоже, Гражат передумал строить здесь полноценный форт. Без Хамана Зи все их планы накрылись. Стеречь первый хадж смысла нет. Трах прав - есть все шансы разойтись с юнайцами по-хорошему. Подождать немножко, и те сами уйдут.
        Хрена с два! Не теперь. Не после всего, что они с нами сделали. Я слишком хорошо помню Хетоса и его острые железные штуки. Такое не забывается. И не прощается.
        Ага! Эта вышедшая из-под сени хаджа группа - никак не простые солдаты. Мне кажется, я узнаю маршала. А рядом с ним бессменная пара скоростников. Точно Гражат! А вон то мелкое пятнышко - не иначе, как мой бывший друг. Толстожопую фигуру Джексона не спутать ни с кем. Остальные все тоже силары. Джарег, лекарь, второй громобой… По идее. По факту - хрен знает. Мне сюда бы бинокль… Но чего нет, того нет. Впрочем, пофиг. Америкоса я опознал, остальное неважно.
        - Ну что там?
        - Пришли? Как раз вовремя.
        Грай, Ферц, Тола, Гвидо - все здесь. Дышат часто - видно, что торопились. Спасибо, ребята! Ворую у всех поровну маны - ресурса хватает и так - и снова поворачиваюсь к лежащей внизу долине. Юнайские силары на месте - остановились, о чём-то разговаривают. Дальше тянуть смысла нет.
        Прыжок! Выныриваю из ниоткуда аккурат между Гражатом и Майком и тут же ухожу в шурс. Первого режущей стороной клевца в шею, второго остриём в глаз. Сколько времени будет подыхать маршал мне пофиг - он так и так труп - а вот америкос мне нужен мёртвым прямо сейчас.
        Телохранители мэла Жо одновременно срываются с места, но даже на шурсе им не успеть. Маны с ресурсом я себе уже высосал, кинув в момент своего появления шланги на всех присутствующих. Тело Гражата ещё не успевает упасть, а я уже схватил тушку Джексона - специально прыгал с одним клевцом, чтобы вторая рука оставалась свободной - и, отыскав взглядом край скальной стены, откуда только что прилетел, устремляюсь на телепорте обратно.
        - С добычей! - радостно сообщаю друзьям и бросаю труп Майка на камни.
        - Красавчик! - ликует Тола. - Это я про тебя, а не про этот кусок дерьма, - тут же добавляет она.
        - Оживлять? - кивает Гвидо на мёртвого манника.
        - Чуть попозже.
        И не успеваю я закончить мысль, как у края обрыва, от которого я успел отойти на несколько шагов, выныривает из воздуха скоростник - один из охранников маршала. Бля! Вот, значит, кого они до пятёрки подняли!
        - В камень!
        Ору и бросаюсь к Гвидо. Лекарь тот, чья потеря для нас сейчас - самое страшное. Хватаю за руку итальянца и тут же застываю на пару с ним статуей. Вовремя! Клевец врага звонко клацает по затвердевшей голове. Кидаю шланг на урода. Давай, давай - пали ману!
        Но у юнайца, похоже, в кармане манитов, хоть жопой жри. А как же. Ему ещё прыгать на телепорте обратно. Тяну почти в ноль. Тола, Ферц, чего ждёте?! Жги гада! Мне нужна ёмкость для сброса побольше. Режима статуи мало, даже если к процессу подключится Грай.
        Чёрт! Джи оба мертвы. Без шурса я даже не успел засечь момент, когда скоростник их убил. Сейчас это кус схватит тело предателя - и мы в полной жопе! Без энергии Майка Гвидо сможет двоих оживить, но в целом операция будет провалена. Скоростник вернёт Джексона в лагерь, и его воскресят. Потом манник наполнит юнайского лекаря заново, и тот поднимет Гражата. Дерьмо!
        Грай, нет! Дикий - светлая голова - оценил все расклады быстрее меня. Риск безумный! На кону его жизнь! Камень сброшен, и возле трупа Майка кружится серый размытый вихрь. Сражение двух бронебоев на шурсе обычному зрению неподвластно, но мои шланги-насосы держатся крепко. Отыгранные секунды за нас. Каждая приближает тот миг, когда запасы юнайца иссякнут.
        На мгновение появляется мысль - отрубить режим статуи и броситься к другу на помощь. Если Грая юнаец убьёт и сбежит с телом Джексона, оживить всех троих даже Гвидо не сможет. У меня пока нет столько топлива, чтобы итальянцу хватило на дополнительное воскрешение. И за полчаса столько мы не накопим обычным путём.
        Но нельзя! Нельзя! Охранник Гражата - тварь умная. Он немедленно переключится на Гвидо, и лекарю смерть. А заодно и Ферц с Толой так и останутся трупами. На такое я пойти не могу. Давай, пылесос! Давай! Нули гада!
        Грай умница! Держится. Ещё чуть-чуть… Ещё немного…
        Нет! Дикий выпал из шурса - он мёртв!
        Но своё дело сделал. Запасов юнайца не хватит на обратный прыжок. Это пат. Теперь телепортироваться обратно с телом америкоса ему не по силам. Ну, сука! Сейчас я тебя допью и…
        Бля! Я тупая скотина! Ему телепорт этот нахрен не впился! Он же сейчас тупо сиганёт с трупом манника вниз! На подлёте к земле окаменеет и всё. Ударится, вскочит…
        Я прыгаю! Статуя сброшена. Шурс замедляет мир. Враг наклоняется, чтобы поднять тело Джексона. Мой клевец метит в спину юнайца. Куда там. Скоростник и спиной меня видит. Разворот. Искры россыпью. Его удар. Теперь я отбиваю. Второй - лишь обманка. Как я и думал, хитрый кус бросается в сторону Гвидо.
        Куда?! Прыгаю на него. Валю с ног. Бок взрывается болью. Я ранен! Серьёзно. Теперь он меня добьёт и…
        Какой медленный! Я слежу, как клевец врага ползёт к моему виску. Неторопливо так ползёт. Словно сквозь густой кисель.
        Выкуси, сука! Маниты тю-тю! Бак пустой. Умри, тварь!
        И тут же спокойствие. Мы сделали это. Друзья будут жить. Уклоняюсь от вражеского оружия и всаживаю свой клевец в лоб юнайца.
        Победа!
        Глава девятая - Жестокий человек чести
        - Я… Я… Не надо! Не надо!
        Оживлённый лекарем Джексон, прикрываясь руками, прижался к скальному выступу и зажмурился. Америкоса трясло. То ли вспомнил, как я ему бошку клевцом продырявил, то ли прочёл сейчас в моих глазах свою участь. Скорее второе. Свою смерть он едва ли почувствовал - там было всё слишком быстро.
        - Боишься, тварь? Правильно.
        Специально подлил в голос эмоций, которых не чувствовал. Сейчас меня мало волновал этот крыс. Желание рвать его голыми руками отсутствовало. Презрение, равнодушие и брезгливость. Последнего больше всего. Ты для меня теперь просто канистра с бензином, урод. Прилепил шланг, другой кинул на Гвидо. Сначала оживляем друзей, потом к разговорам.
        Перекачка, когда есть куда сбрасывать - процесс быстрый. Через пять минут все наши уже были живы. Смотря на родные лица друзей, я гнал из памяти образы трупов, какими они только что лежали среди камней. Малышку-Лими юнаец и вовсе порвал на две половинки. В пылу скоротечного боя я не заметил как, где и когда это произошло. Причём, нижней части своей миниатюрной супруги найти я так и не смог. Наверное, упала с обрыва. Ужасное зрелище. Такое не забывается. Зато теперь знаю, что для оживления Гвидо достаточно и головы. Либо, если та уничтожена, большего из оставшихся кусков тела. Либо, хоть какого-нибудь куска, если от трупа больше ничего не осталось.
        - Я больше не хочу умирать! Это больно. И страсно. Я лесала и видела, что у меня нет больсе ног. Обесяй, что не дась им убить меня снова!
        Видеть малюсенькие капельки слёз на щеках никогда прежде не плакавшей при мне Лими было по-настоящему страшно. Гнев, было утихший, начал опять возвращаться. Зато у Толы этого дела хватало на всех. Первое, что она сделала, как только Гвидо вернул её к жизни - бросилась к скулящему в щели между камней Майку и со всей силы впечатала в его лицо свой каблук.
        - Ублюдок! Ты видел, что они сделали с Саней! Ты знал, что они сделают со мной! Со всеми нами!
        Не прекращая орать, девушка била и била пытающегося закрыться руками Джексона.
        - Будешь выкачивать силу, или сразу убьём? - кивнул на скулящего манника Ферц.
        - Убивать нет, а вот на четвёртый ранг его опустить точно надо.
        - Как нет?! - оторвалась от избиения манника Тола. - После всего?! Ты с ума сошёл?!
        - Он нам нужен, - хмуро сообщил я.
        - На какой кус?! Из сектов ты тянешь, из силаров тоже. Таскать этот кусок дерьма за собой?! Каждый миг ждать подлянку?! Да я его прямо сейчас прикончу!
        Разъярённая девушка замахнулась клевцом.
        - Стой! - только и успел крикнуть я.
        Оружие опустилось на голову тоненько завизжавшего Джексона, и мозги манника брызнули в разные стороны.
        - Ладно, - махнул я рукой. - Отвела душу? Обсудим?
        - Тут нечего обсуждать.
        - Ребята, давайте потом, - примиряюще предложил Ферц, отошедший к краю обрыва. - Тут сначала с юнайцами надо что-то решать. Суетятся внизу. Ещё раз-другой туда прыгнуть не хочешь?
        Оставив бездыханное тело манника валяться между камней, мы подошли к огневику. На всякий случай присев на корточки, я заглянул в пропасть. Ага, мечутся. А что им ещё остаётся. Не удивлюсь, если прямо сейчас дёрнут прочь. Против меня у них теперь нет защиты. Ну, почти нет.
        - Пока не стоит. Купол громобоев - единственная преграда для телепорта.
        - Для теле… что?
        - Это я так свою прыгалку называю.
        - А… - протянул Ферц. - Так они купол долго держать без Майка не смогут. Дождись, когда уберут - и вперёд.
        - Ты видишь Гражата?
        - Нет. Наверное, под хадж убежал, как и все.
        - Так отож.
        - Саня прыгнет, и они его тут же накроют, - принялся вместо меня объяснять очевидное Грай. - Обратно тогда не выпрыгнуть. А защитить кому маршала есть. Там второй скоростник - его высосать быстро не выйдет. Сидеть в камне и ждать, когда тот опустеет - тоже не выход. За это время они Саню снова сетью опутают, или ещё как попробуют обездвижить. Там боевых силаров хватает. Я бы пока не совался.
        - Тогда да, - согласился Ферц. - Тогда лучше подождать удобного момента. У нас теперь так и так преимущество. К нам разве что левитант сюда залетит.
        - Ага, с кем-нибудь на спине, - фыркнула Тола. - Они по-твоему там смертники что ли? Саша их в один миг обнулит, таких смелых. Шлёпнутся - и лекарю двоих не поднять. Никто к нам в ближайшее время не сунется.
        - Я тоже так считаю, - подтвердил я. - А потому, Гвидо, оживляй эту падаль, и займёмся его понижением в ранге.
        Итальянец кивнул, и поманив за собой Ферца, чтобы прикрыл - вдруг поднятый, что выкинет - направился к телу Джексона.
        Тола проводила их взглядом и зло сообщила:
        - Только, чтобы силу забрать.
        Похоже нас с ней ждёт весьма непростой разговор. Я всё-таки главный в отряде, и такие решения принимать только мне. Эта крыса нужна нам. По крайней мере сейчас. И пока я не решу обратного, он будет жить.
        - Насчёт силы, - мотнул головой спокойный, как танк, Грай на труп юнайца. - Давай и этого оживим.
        - Ой, не надо! - испугано пискнула Лими. - Этот слиском опасный. Есё опять меня на половинки порвёт.
        - Не порвёт. Мы его сейчас камнями придавим. Пусть со сломанными руками-ногами лежит - так надёжнее, чем вязать. Тем более, что связывать нечем.
        Мысль Грая мне очень понравилась. Да, жестоко. Но урод заслужил. Рот заткнуть только надо потуже, чтобы вопли не слушать. И браслетик на руку надеть. Потом срежем.
        - Гвидо, - позвал я нашего штатного реаниматора - тот как раз закончил с воскрешеним Джексона. - Достань-ка мне волшебное колечко.
        В ночь нашего бегства из юнайского лагеря, подготовиться к этому весёлому мероприятию была возможность только у итальянца, ввиду чего только у Гвидо теперь имелся рюкзак, в котором тот и таскал весь наш нехитрый скарб, в том числе и снятые с отрубленных рук браслеты.
        - Держи, - протянул он мне два металлических полукольца с остатками кровавых разводов на блестящей поверхности. - Думаешь, не помешает брать силу у манника?
        - Это не для него.
        Взяв артефакт, я подошёл к трупу скоростника, нагнулся и защёлкнул браслет на его запястье.
        - Давай заваливать, - кивнул я Граю на тело. - У нас минут десять всего. - Мужики, помогайте. Девчонки постерегут.
        Последнее касалось америкоса, скулящего словно побитая шавка в своей щели. Потом надо не забыть его как-нибудь обездвижить. А то ещё с обрыва сиганёт. За ним глаз да глаз.
        Вчетвером мы по-быстрому завалили руки и ноги юнайца камнями, выбирая глыбы побольше. Хруст раздавливаемых костей резал уши, но какое-то время гад точно протянет. Если что, Гвидо его оживит столько раз, сколько нужно. Закончив и зафиксировав во рту мужика плотный кляп, сделанный из обрывка его же штанов, мы расступились, позволив лекарю свершить ещё одно чудо.
        Ого! Видать, боль там ужасная. Как скрутило беднягу. Хотя, какой он к херам собачьим бедняга? Пусть пострадает для дела. Просто так издеваться, конечно, не стал бы, но тут я закрою глаза на садизм.
        - Не надо! Не надо! Не надо! - ожил в своей щели Джексон.
        Похоже, решил, что он следующий. Надо бы успокоить ублюдка, дабы от страха в штаны кучу не навалил. Потом нюхать придётся.
        - Слушай меня внимательно, падаль, - подошёл я к трясущемуся предателю. - Ты хотел служить крутым парням, вот и будешь служить. Считай, что теперь ты мой личный раб. Не в обиду твоим предкам, но, похоже, оно у тебя в крови. Пока ты приносишь пользу, будешь жить - это я тебе обещаю. Не перестанешь визжать - отрежу язык. Попробуешь сбежать, или как-то напакостить - отпилю руки-ноги, и будем таскать твою тушку в мешке за спиной. Ты меня понял, крыса?
        Судя по частым усердным кивкам, урод меня понял и принял условия. Куда только делась бравада, с которой упырь хамил нам в первые дни нашего знакомства? Пожалуй, эта трусливая мразь не решится сейчас на какие-то глупости. Но мы бдим.
        Отправив мелкую наблюдать за юнайцами внизу, я поудобнее уселся на нагретый солнцем плоский валун, облокотился на второй, чуть повыше. Приступаем к процессу. Тянуть буду одновременно с обоих, тут же передавая отобранное друзьям. Начну с Толы - пора нам уже обзавестись огневиком-пятёркой. Оставшееся волью в Грая. Расчёты подсказывают, что на него тоже хватит с запасом. Сорок ступеней у скоростника, сорок у Джексона. И пусть у манника я возьму лишь последние десять, всё равно это больше, чем требуется. Остатками Ферца подтянем.
        Ого! Так я всё-таки имба! Мы ведь не ставили экспериментов с одновременной откачкой у нескольких целей. А скорость-то не уменьшилась вдвое. Получается, что чем больше силаров у меня в доступе, тем больше я могу стырить силы за единицу времени. Объём пропорционален количеству доноров. Круто! Меньше суток - и я выпью обоих. Вернее, от второго лишь отопью, но суть-то одна - завтра юнайцам конец. С такой мощью можно смело нападать на их лагерь. И мы нападём.

* * *
        - Кус! Я думал, кого угодно!
        - Если бы, - как бы извиняясь, вздохнула Тола. - Только тех, кто ниже по возвышению. И водников не могу. И у кого защитный артефакт. И тех, кто под куполом громобоя.
        - Нда… - протянул я. - Это весь список ограничений?
        - Да кто его знает? - пожала плечами девушка. - Что в книгах про это читала, то тебе и рассказываю. Ферц?
        - Вроде, всё, - подтвердил её брат. - Из живого. Из неживого - зависит только от горючести самого предмета. Максимальное расстояние, с которого можно поджечь - сто шагов. Одна ступень - и я тоже так буду уметь.
        Ферц не врал. Лишь одна ступень отделяла его от заветного пятого ранга. Он остался в отряде единственным не пятёркой. Процедура перераспределения силы заняла не много не мало, а шестнадцать с половиной часов. Именно столько потребовалось мне, чтобы выжать пленённого скоростника досуха. Теперь я знаю точно, сколько времени требуется на высасывание сорока ступеней. При желании могу просчитать обнуление любого силара, а за новыми жертвами дело не станет. Вон, сидят внизу, ждут моего визита.
        Остаток вчерашнего дня и всю ночь мы провели там же, у края обрыва, где произошёл бой. Юнайцы, как я и предполагал, нападать на нас не спешили. Ни Лими по-светлому не заметила оставшегося в живых левитанта в воздухе, ни я в темноте своим магическим зрением не обнаружил поблизости светящихся голубым, жёлтым и серебристым хранилищ энергии какого-нибудь чужого силара. Всю ночь пришлось просидеть статуей, глядя на хадж внизу и поляну вокруг него.
        Отсасывать силу из пленников - Джексона держал в камне Грай, следящий за внешней стороной хребта - моё твёрдое состояние не мешало. Повешенные раз шланги при переходе в защитный режим с жертв не сваливались, а сила качалась с одинаковой скоростью, хоть у мягкого донора, хоть у обращённого в статую. С ресурсом и маной, что удобно, та же история. Но это мы уже и так знали. Эта фишка поможет, когда перейдём в наступление.
        Ещё один бонус способности - пока сидишь в камне, не спишь, но и не утомляешься. В смысле физически - так-то я конкретно запарился вести внутренний диалог с самим собой несколько часов к ряду. Утром, когда, допив бронебоя, убрал режим статуи, чувствовал себя просто вымотанным, как и вечером накануне, но ещё способным на многое. Ну, а если в порядке я, то и выносливый дикий тем более в форме. Его помощь мне сейчас и понадобится.
        Раз способность огневиков с дистанционным поджиганием врагов столь урезана, то идти в атаку всем отрядом, как я изначально хотел, смысла нет. Пусть пока посидят наверху, подождут нас. Если что, на телепорте сгоняем за ними и спустим на лифте. В смысле, сиганём коллективной статуей вниз. У нас в арсенале теперь много разных фокусов. Одним из них собираюсь юнайцев внизу удивить прямо сейчас.
        - Ладно, разбираться с твоей новой способностью будем потом. Пока сгоняем к ним в гости втроём.
        - Мы с тобой - это ясно, - удивлённо поднял бровь Грай. - А кто третий?
        - Как кто? Манник конечно.
        - А… - понимающе кивнул дикий. - Хороший план.
        Обсудив детали предстоящий операции, мы выдернули так и не пришедшего в себя Майка из его щели и потащили к обрыву.
        - Не надо! Не надо! Я сделаю всё!
        Предатель, похоже, решил, что мы собираемся его прикончить и скинуть вниз, как давеча поступили с опустошённым юнайцем. Тела солдат мы посбрасывали с обрыва ещё вчера. Утром туда же отправился скоростник - этакое устрашающее послание мэлу Жо. Воскресить всё равно не получится - нужное время мы выдержали.
        - Заткнись, чучело! Ты мне нужен внизу.
        Дав друзьям наказ быть готовыми, я кивнул Граю, и мы, коротко разбежавшись, прыгнули вниз, увлекая за собой воющего америкоса.
        Подобные полёты уже перестали пугать. Я теперь ещё тот бейсджампер. И пофиг, что за спиной нет парашюта и верёвка-резинка ко мне не привязана. Приземляться не больно - проверено множество раз. Да и шмякаться камнем придётся лишь дикому с Майком. Я хочу заскочить телепортом под хадж, как только окажусь ниже кроны. Мои юнайские друзья прячутся от меня где-то там. Устрою им сюрприз.
        Ниже, ниже… Держащий америкоса за руку Грай обращается статуей. Крона рядом. Мимо помчались покрытые зеленью ветви. Пора!
        Прыгаю к группе людей, отличающихся от простых солдат. Разглядеть, кто там точно не вышло. Сейчас разберёмся.
        Выпадаю из воздуха рядом с каким-то силаром и сразу же ухожу в шурс. Мир застыл. Клевцы в моих руках, наоборот, оживают. Труп! Труп! Труп! Я волчком кручусь среди не понимающих, что происходит юнайцев и рублю-колю всех, до кого могу дотянуться.
        Где он?! Где второй скоростник? На начальном этапе меня волнует лишь этот противник. Молнии, файерболы, ледяные, воздушные копья полетят мигом позже. Сейчас меня интересует лишь он.
        Но никого, кто бы двигался с моей скоростью в этой замедлившейся реальности я не вижу. Как не вижу и остальных своих главных врагов. Лица умирающих от моей руки мне знакомы - как-никак в лагере я провёл много времени, и все офицеры-силары так, или иначе попадались мне на глаза. Но здесь нет, ни Джарега, ни Гражата, ни левитанта, ни второго громобоя-пятёрки. Да тут вообще нет ни одного боевого! Я убиваю взрастителей, манников, лекарей…
        Стоп! Я прижался спиной к стволу хаджа и застыл камнем. Грая с Майком, так же лежащих в режиме статуи между гигантским деревом и скалой, я уже отыскал. Шланг, не дающий моим запасам иссякнуть, уже висит на предателе, как и другой, питающий дикого. Тут всё на автомате - как Пожиратель я профи. Теперь понять, что за хрень происходит с юнайцами. Где попытки меня остановить? Где летящие в меня атакующие заклятия? Где силовые поля громобоев? Где, хотя бы обычные арбалетные болты? Я тут уже пару секунд.
        Опачки! Это чего они? Какого хрена пережившие мой налёт юнайцы падают на колени? Головы опущены вниз, пустые руки разведены в стороны. С виднеющимися чуть дальше солдатами происходит та же фигня. Похоже, во всём лагере на ногах никого. Оружие брошено. Ни беготни, ни сигналов тревоги. Они что, сдаются?
        - Господин демон, не нужно! - не поднимая направленной к земле головы, кричит один из немногих оставшихся в живых силаров.
        Кажется, я его помню. Однодарец Джарега, но не такого высокого ранга. Двадцать девять ступеней. Обнулить его что ли на всякий случай? Меньше минуты займёт.
        - Мы в вашей власти. Примите капитуляцию.
        Ловушка? Какой-то хитрый ход? Может, все боевые сидят на ветвях? Попрятались в кроне, и стоит мне сбросить защиту, шарахнут из всех орудий?
        Снова в шурс - и меняю позицию. На перебежке успел глянуть вверх магическим зрением. Чисто. Заодно пересчитал выживших силаров. Трое - две трёшки и двушка. Простых солдат вокруг валом, но дистанция позволяет и их не бояться. Вот суки!
        - Где маршал? - решился я выйти из шурса.
        Впрочем, я уже знал, каким будет ответ.
        - Мэл Жо и ещё девять высших силаров ночью покинули лагерь, - подтвердил мои догадки юнаец. - Куда они направились, нам неизвестно, но для вас есть послание.
        - Говори! - рявкнул я.
        К лицу мгновенно прилила кровь. Щёки запылали от нахлынувшего гнева. Этот ублюдок меня обманул! Пока остатки его армии изображали подготовку к сражению, маршал дал дёру. Всю ночь, суки, жгли костры вокруг хаджа, сновали туда-сюда. Показывали, что не собираются покидать позиции. А мы, балбесы, купились. И я - главный балбес.
        - Господин маршал признаёт своё поражение и просит забыть про месть. Вся добытая за время нашего здесь присутствия смола, оставлена вам. Пытавший вас палач, связанный лежит в одной из палаток. Ваши личные вещи, изъятые при пленении, тоже дожидаются вас в целости и сохранности. Нам же приказано оказать вам любое содействие, вплоть до сопровождения к аллою империи Хо.
        Вот жук! Откупается. Чем? Тем, что мы и так взяли бы. Признаёт своё поражение. Тоже мне великая честь.
        - А не боишься, что я прямо сейчас тебе сделаю дырку в черепе?
        Гнев требовал выхода.
        - Боюсь, господин. Очень боюсь, но какой у нас выбор? Мы - простые солдаты.
        - Да что ты? Простые солдаты… Мне вас всех перебить, что раз плюнуть. В прошлый раз сожгли одну половину. Сейчас доделаем дело.
        - Мэл Жо сказал, вы не станете, - дрожащим голосом пропищала на грани плача девушка в тёмно-зелёном плаще - судя по всему, лекарша. - Он сказал, что вы - человек чести. Вы не станете казнить сдавшихся.
        Сука! Не эта девчонка. Гражат. Тут он меня снова уел. Ясный хрен, я не стану устраивать здесь геноцид. Я пока всё ещё больше человек, чем тот демон, каким меня пытается сделать этот жестокий мир. И никакая холодная логика тут не сыграет роли. Уже и так порубил семерых. А они ведь не собирались сражаться. Представляю, как было страшно сидеть под хаджем и ждать, когда я появлюсь. Ребята же наверняка понимали, что всё не с разговоров начнётся. Или не понимали? Что Гражат им наплёл? Уж он-то наверняка знал, что удар с моей стороны будет стремительным и жестоким. Подставил своих, тварь. И это ещё один повод прикончить ублюдка. Только как его теперь догнать. найти и поймать?
        - Собрать всех и построиться вон там, - указал я на более менее просторный участок поляны, находящийся с противоположной стороны от скалы, на которой меня ждали друзья.
        Силары покорно поднялись на ноги и торопливо направились к продолжающим стоять на коленях солдатам.
        - Палача убить и предоставить мне труп, - крикнул я вдогонку.
        Не хочу марать руки о Хетоса. Оставлять и его в живых не хочу тем более. Он - всего лишь орудие, но его навыки не должны применяться на практике, кому бы такой инструмент не служил. Пусть будет моей маленькой местью.
        Нашёл взглядом вершину скалы, где засели ребята и прыгнул. Спустя пять секунд, мы уже вместе летели вниз общей статуей. Через тридцать мы подходили всем отрядом к построившимся в четыре плотных шеренги на указанном пятачке юнайцам. Несколько сотен не нужных мне человек. Во всех смыслах не нужных - ни трупами, ни соратниками из-под палки, ни соседями по лагерю, ни врагами. Последнее исключено, и потому…

* * *
        Я наблюдал с вершины холма за тем, как остатки юнайского экспедиционного корпуса исчезают внизу в сорняке. Надеюсь, их командирам хватит ума не пытаться нарушать слово. Два дня к западу, в сторону гор - настолько подходить Трахотар позволяет - и разбивают новый лагерь. Сидят там неделю, потом валят куда хотят. Этого времени мне хватит с запасом, чтобы увести своих, не боясь объединения вражеских сил.
        Гражат далеко. За ночь и часть дня эти гады каким-то Макаром успели уйти от первородного хаджа на целых пятьдесят лиг. Мой вездесущий многотелый разведчик уже отчитался. Силары удирают соседней долиной в низины. На восток то есть. Завтра попробуем их обогнать и устроить засаду. Сейчас небо уже начинает сереть, приближается вечер. Ночь мне не в помощь. Лучше хорошенько выспаться, восстановить силы. Утром получу новую сводку, и прыгнем. Видимость сверху хорошая. Траху только ориентир указать, а там уж мы с Граем на пару управимся, не сомневаюсь - внезапность поможет.
        Ну а пока отдыхать. Здесь, на хребте, на ночёвку и встанем. Для разбивки нормального лагеря у нас теперь всё необходимое есть. Даже палатку одну отобрал у юнайцев. Лёгкая - потаскаем, не надорвёмся. Еды тоже валом. И раба моего есть теперь чем нормально связать. Ну прямо все условия, чтобы выспаться.
        Отсидев первую смену стражи, что сам себе и назначил, завалился на подстеленный плащ и задрых. Хорошо задрых, качественно - почти мгновенно и без мешающих снов. Просыпаясь на грани рассвета от прозвучавшего рядом «Доброе утро!», удивился той лёгкости в теле и в голове, что образовалась там, словно я проспал целые сутки. Удивился и…
        И удивился ещё сильнее. Я не знал этот голос! Более того, свет, принятый мной за утреннюю зарю, исходил не от выползающего из-за горизонта солнца, а от от белого пятна, появившегося перед закрытыми - закрытыми мать его - глазами и начавшего стремительно разрастаться. Мгновение - и вот я уже вишу в пустоте. В той самой белой пустоте, с которой я начинал свою новую жизнь.
        Я умер! Сцуко! Я снова умер!
        Глава десятая - Слово
        - Поздравляем всех избранных с завершением первого этапа игры! - тем временем продолжал вещать неизвестный.
        Источник незнакомого голоса было невозможно определить. Звук как будто бы шёл со всех сторон сразу. Может, я всё ещё сплю?
        - Из ста девяносто двух избранных на второй этап переходит сто тридцать четыре. Игра втёмную завершена. Теперь вы знаете, почему и зачем перенеслись в этот мир. Вы - избранники игроков, и смерть каждого из вас в прежнем мире подстроена.
        Сплю, не сплю, но я должен запомнить каждое слово. Кажется, божественные орги игры решили, наконец, сбросить маски. Не в прямом смысле, конечно, но теперь все сомневающиеся, подозревающие и догадывающиеся узнают правду. Мне-то всё уже рассказал Трахотар, а народ поди мучается в неведении.
        Сто тридцать четыре землянина… А было и того больше. Где остальные? Не дожили до этого счастливого дня? Похоже на то. А земляне ли? Может, тут и из других каких миров есть народ? Я пока мало встречал попаданцев. Но цифры… Я думал нас-демонов меньше. Хотя… Если на аллое по двое, а великие деревья высажены восемью рядами по двенадцать в каждом… Ну да, так и есть - сто девяносто два и выходит.
        - Цель первого этапа, как вы уже догадались, заключалась в простом выживании, - после короткой паузы вновь зазвучал в ушах равнодушный холодный голос. - Теперь ваша задача меняется. Возвышение. На третий этап перейдут те из вас, кто сможет возвыситься сильнее других. Всего десять лучших. Остальных доживших ждёт смерть. Окончательная. Победители же игры получат возможность вернуться домой. Правило одно - не делиться с местными полученной сейчас информацией. Память тем всё равно скорректируют, но нарушителя ждёт наказание. Удачи!
        И всё. Ни других разъяснений, ни сроков, ни уточнений. Голос исчез, а вслед за ним начал пропадать и заливавший округу свет. Через пару мгновений белизна сменилась абсолютной чернотой, и я открыл глаза.
        А ведь, и действительно, утро. За чередой холмов на востоке зачинается рассвет. Последняя стража, которую несёт Тола. Скоро начнёт нас будить, но я-то и так проснулся. И не один я. В округлившихся глазах поднявшегося на локтях Гвидо ужас, непонимание и куча вопросов. Он ведь тоже прослушал сейчас объявление. Жалко его. В один миг вся его теория нашей божественной миссии по спасению этого мира рассыпалась кучей осколков. Настоящий облом-обломыч. Придётся ему теперь с этим жить.
        Вот только долго ли? Десять из ста тридцати четырёх - это невероятно паршивые шансы. Сейчас народ бросится активно качаться, и кто его знает - смогу ли я со своими способностями Пожирателя дать нам фору перед соперниками. Сроков-то никто не озвучил. Сколько будет длиться этот второй этап? Месяц? Год? Десять лет?
        Соперники… Теперь попаданцы, которых оказывается так много в мире аллоев, начнут убивать друг друга. Тут можно себя не обманывать. Самый простой способ добыть силу - прикончить высокорангового силара. Тем более, что тем самым ты ещё и устраняешь конкурента. Если даже я-добряк за неполных полгода превратился в расчетливого убийцу, который почти ничем не гнушается, то чего ждать от ребят изначально менее человечных? Это будет настоящая королевская битва. Организаторы игры явно специально держали нас в неведение первое время, чтобы мы зачерствели, озлобились, распробовали на вкус смерть и кровь. Так будет интереснее. Им, не нам.
        - Ты… - подполз ко мне Гвидо. - Ты тоже это слышал?! Святая дева Мария!
        - Проснулись, мальчики? Чего шепчетесь?
        - Доброе утро, Тола!
        И тут же шёпотом итальянцу:
        - Слышал. Обсудим потом.
        Наши уже поднимаются, а за разглашение инфы об игре полагается какое-то наказание. Какое - проверять не хочется. Заставить что ли Майка потестить?
        Поднялся и, картинно зевая, побрёл к Джексону, лежащему на краю выбранной нами для ночёвки площадки. У Гвидо стресс, а у меня настроение, наоборот, поднялось. Орг сказал: есть возможность вернуться домой. И ещё он сказал: победители. То есть больше одного человека. Может, второй этап заключительный, и десяток лучших всем скопом отправится на Землю? Вот бы ещё вернуться ко времени своей подстроенной смерти, как я и мечтал.
        - Вставай давай, павербэнк недоделанный, - пнул я носком сапога свернувшегося калачиком америкоса.
        Тот никак не отреагировал.
        - Вставай говорю!
        Ноль эмоций. Я ругнулся и дёрнул засоню за связанные у него за спиной руки, поворачивая к себе.
        - Гвидо!
        Возле головы манника на земле тёмная лужа. Верх безрукавки в пятнах. Кровь! Кто-то вскрыл ему шею от уха до уха. Лекарь стремглав подскочил ко мне и, мгновенно всё поняв, протянул руку к трупу.
        - Не получится. Поздно.
        Голос Толы пугал абсолютным спокойствием. Значит, вот кто убийца! Всё-таки поступила по-своему, казнила предателя.
        - Не выходит, - подтвердил Гвидо. - Больше получаса прошло.
        - Больше, - подтвердила убийца.
        - Что здесь у вас? - потягиваясь спросонья, подходил к нам ничего не понимающий Ферц.
        - Тола лишила нас бездонных запасов ресурса и маны, - с грустью в голосе сообщил тоже поднявшийся Грай.
        - Я спасла нас от очередного предательства, от ножа в спину! - сбросила маску спокойствия девушка. - Зачем держать рядом с собой ядовитого секта, когда мы настолько сильны? И без него справимся с кем угодно! Таким нельзя оставлять жизнь!
        - Он был нам всё ещё нужен, - зло бросил я.
        - А ты был нужен юнайцам! И где они сейчас?
        - Это другое! Майк - не я! Этот трус не сбежал бы!
        - То же самое они думали про тебя!
        - Это не важно! Важно то, что я не разрешал его убивать!
        Самообладание начало мне изменять. Я уже не кричал, а ревел.
        - Обратного приказа я тоже не слышала!
        - Какой к кусам приказ?! Не строй из себя большую дуру, чем ты есть!
        - Да пошёл ты! Тоже мне гений! С какого я вообще должна тебя слушаться?! Ты мне не хозяин, толстяк! Я не твоя собственность, чтобы ты мной командовал!
        - Эй! Эй! Эй! - подскочил к нам Ферц. - Тише, Тола! Ты чего?! Мы - Демоны Пожирателя. Кого нам ещё слушаться, как не Саню? Забыла, кто нас спасал? И не раз спасал.
        - Я тоже его спасала! Это называется - дружба!
        Палец разъярённой девушки уткнулся мне в грудь.
        - Я тебе не твоя листовая! Не жена и не солдат под присягой! Я подчиняюсь только общим решениям!
        - Общим решением меня выбрали главным!
        - Не помню я таких выборов!
        - Тогда, специально для тебя, их сейчас проведём! Ферц?
        Джи в ответ на мой яростный взгляд примиряюще развёл руки.
        - Саня, ты знаешь - я за тебя.
        - А я за Грая! - демонстративно вздёрнула носик Тола. - Он, и умный, и опытный. И не ошибался, в отличие от тебя, никогда.
        Вот же сучка! Я перевёл взгляд на дикого. Тот, по своему обыкновению, оставался спокоен, как танк. Голос, которым заговорил Грай, тоже был полон невозмутимости.
        - Не буду врать - мне приятно. Но Санины планы на голову выше моих. Я так чётко, как он, общую картину не вижу. Он - мой друг и мой вождь.
        - Демократические выборы - это хорошо, - дошла очередь до нашего лекаря. - Но не в военное время. Мне кажется, тут всё очевидно. У нас уже есть командир.
        Всё-таки итальянец - тот ещё радикал. Потихоньку я начал успокаиваться.
        - Миля, сестрёнка, но ты хоть на моей стороне? - умоляюще уставилась Тола на последнего члена отряда.
        Все повернулись к фили. Мелкая в своей новой, напоминающей укороченный сарафан одёжке, наскоро сшитой из юнайского плаща, ещё больше напоминала ожившую куклу. Её прежний наряд, безвозвратно испорченный скоростником, смотрелся более брутально, насколько этот эпитет вообще применим к нашей Лимке. Хорошо хоть, что обувь свою отыскала. Качественные удобные тапки при нашей постоянной беготне - самое важное. Представляю, как неприятно было снимать башмаки с собственных оторванных ног.
        - Извини Толочка, - скорчив грустную рожицу, пропищала малая. - Великий колдун Саня - мой мус.
        Этим всё было сказано. Верность у моей крохи железная.
        - Довольна? - прожёг я смутьянку суровым взглядом. - Вопрос исчерпан?
        - Как наказывать будешь, мой вождь? - с вызовом бросила Тола.
        - Клянись в верности.
        - Да ты гонишь?! Я что, на предательницу похожа?!
        - Давай все поклянёмся? - встрял Ферц. - Хочешь, слова клятвы придумаю?
        - Ладно, проехали, - махнул я рукой. - Дай слово, что впредь будешь слушаться, и закроем тему. Не хватало нам ещё между собой пересраться.
        - Слово Джи! - гордо вскинула голову Тола. - Но, чтобы к моему мнению тоже прислушивался.
        - А то я не слушаю никого?
        - Друзья, хватит, - решил выступить миротворцем Грай. - Что сделано, то сделано. Исправить уже невозможно.
        - Это да, - вздохнул Ферц. - Плакала наша бесконечная мана… А ведь я уже так привык к расточительству. Теперь придётся задумываться, прежде чем мешающего секта струёй пламени с дороги убрать.
        - Теперь придётся задумываться кого оживлять, если нас за раз больше двух умрёт, - буркнул я. - Кроме Гвидо.
        По широко распахнувшимся глазам Толы сразу стало понятно, что об этом аспекте присутствия в отряде предателя-манника она не задумывалась, когда убивала Майка.
        - Извини, - прошептала девушка. - Все простите. Похоже, я действительно дура. Гвидо, если когда-нибудь перед тобой встанет такой выбор…
        - Не встанет! - резко перебил её я. - А ну быстро все завтракать! Нам ещё за юнайцами гнаться. Через полчаса мне уже для прыжка света хватит. Один из брошенных силаров их сдал. Я знаю, в какую сторону направились маршал и Джарег.

* * *
        Дождавшись сводки от Трахотара, которую тот предоставил едва мы закончили завтракать, я поманил к себе Грая.
        - Они прут на восток этой долиной, - указал я на лежащую слева от нас полоску зажатого между холмов сорняка. - Сейчас прыгнем вон к тому склону. Где жёлтое пятнышко. Нет, не тот. Дальше смотри. Ещё дальше. Ага, вон туда. На глаз все лиг семьдесят. Точно обгоним. Там спустимся вниз и запрячемся.
        - А, если свернут?
        - Не дождёмся за день - возвращаемся к нашим. Попытаться в любом случае стоит.
        С этим Грай не стал спорить, и мы, принялись вместе придумывать тактику предстоящего боя. В принципе, задача номер один - перебить уродов для нас сложности не представляет. Единственный среди юнайцев, кто представляет для нас реальную угрозу - это оставшийся скоростник. Он хоть и четвёрка, а на шурсе уделает нас обоих. Профи же. Хотя вариант с его возвышением до пятёрки исключать тоже нельзя - мало ли, вдруг, Гражат приказал Джарегу отдать бронебою свою силу? В принципе, такое возможно.
        Соответственно нападение нужно начинать обязательно с убийства скоростника. Дальше легче. У нас каменная кожа и шурс. Можем тупо застыть статуями и ждать, пока у них кончится мана. С этим я чувакам помогу. Под щитами громобоев им надолго не спрятаться. Атакующими заклятиями пусть палят сколько влезет. Убежать не дам тоже. Первым высосу левитанта, а ножками пусть попробуют - выловим по одному.
        Но вот со второй частью замысла хуже. Просто всех убить мало. Нужно попробовать собрать силы побольше, чем десять процентов. В свете новых реалий, озвученных оргом игры, расточительство в этом вопросе для нас с Гвидо теперь смерти подобно. Но как?
        Допустим, в процессе я со всех вытяну сколько-то оптом. Но там будет всё слишком быстро. Обездвижить бы всех, как того бронебоя, что я обнулил. Денька на три так. Но эти ребята не станут сдаваться. Гражат понимает, что живым я его не отпущу в любом случае. Значит выход один - убить всех, кроме маршала. Он со своими сорока тремя ступенями самый жирный кусок. Жирнее всех остальных вместе взятых. Переломать руки-ноги, браслетик на запястье - и нулить.
        Я с собой все четыре наших артефакта беру. Мало ли - вдруг, кроме Гражата ещё кого получится выцепить. Там их восемь силаров. Благо, что снятый с руки браслет можно открыть и без физика при помощи пары клевцов, используемых, как рычаги.
        Жаль всё-таки, что Тола америкоса прикончила. При постоянной подпитке можно было попробовать согнать всех врагов в кучу и обратить в коллективную статую. Сидели бы дружно камушками, пока я своё дело не сдлаю. Но там свои сложности. Убить манника, перенести телепортом. Поймать юнайского лекаря, заставить его поднять Майка. И всё это за полчаса. Нет, хрен бы вышло. Мы же им не под нос сразу прыгаем. С приличным упреждением. Похерили бы америкоса зазря. Впрочем, он и так мёртв. Даже жалости от него не осталось. Собаке - собачья смерть. Он своё заслужил.
        А вот за Гвидо я сильно переживаю. Поговорить тет-а-тет возможности у нас не было. А обсудить есть что. Игра - мать её! Надеюсь, в моё отсутствие чувак не наделает глупостей.
        Наказал нашим ждать нас пять дней, попрощались с друзьями и прыгнули. Если остальные юнайцы решат сдуру вернуться, место на гряде для обороны - что надо. А от Роя их защищают два шарика волшебной смолы. Ещё два забрал я. Если долго придётся сидеть, занимаясь откачкой, то они пригодятся. Да и от менталиста помогут нам спрятаться. Внезапность в этом бою - наше всё.

* * *
        Первым, торя тропу, шагал физик. Этому, вооружённому массивной секирой, здоровяку ради встречного секта даже ману тратить не нужно - прикончит и так. Следом, отстав всего метров на тридцать, топали остальные. Левитант тоже ножками. Скоростник замыкает. Джарег метрах в десяти перед ним. Гражат рядом. Потом громобой-пятёрка. Удобно. Для нас.
        Из оставшихся двоих в лицо знаю обоих, но кто из них менталист, а кто лекарь? Баб нет, одни мужики. Тоже плюс. Расчётливо убивать женщин коробит. Пока из себя ещё не всё сострадание вытравил. Ресурс с маной успели восстановиться до максимума - ждём юнайцев здесь долго. Пора начинать.
        Киваю одним глазами Граю, сидящему на ветке соседнего дерева, медленно поднимаю вверх руку. Взмах - и мы дружно прыгаем.
        Защититься от такого без шансов. Мой клевец входит в лоб бронебоя. На другом краю вышибает физику мозги дикий. Шурс включён. Увы, купол маршала тоже. Накидываю шланги-насосы - один на Жо, другой - Граю. Мы в камень. Попались!
        - Стой! Стой! Давай договоримся!
        Голос маршала сам на себя не похож. Страшно, сука? Ещё бы! Ты - умная гнида, всё понимаешь.
        - Юнайское подданство! Полное прощение! Неограниченный доступ к ресурсам империи! Сведу тебя с императором! Звание маршала!
        Я не вытерпел. Желание съязвить пересилило. Режим статуи временно снят.
        - Отсосать не предложишь?
        Потраченные на телепорт ресурс с маной восполнены. Гражат скоро выдохнется. На каменной коже так быстро тянуть не получится, но время за нас. Потом Жо подменит второй громобой, но это лишь небольшая отсрочка. Орешек расколется в любом случае. Решатся на контратаку - удачи!
        - Зачем тебе нас убивать? Месть - отрада глупцов. Ты же умный человек, Саша. Я дам тебе больше силы, чем ты заберёшь с наших трупов. Я дам тебе всё, что захочешь! Ай!
        Больно, гад? Хорошо, что напомнил про силу. А то что-то я в горячке боя забыл, что надо бы тянуть и её.
        - Новая способность демона? Поздравляю! Теперь ты настоящий Пожиратель. Но много ли ты успеешь забрать?
        На удивление умная тварь. Корчится от боли, но с соображалкой всё гуд. Моментально определил мою слабость.
        - Не сопротивляйся, отдай всё, и я убью тебя быстро.
        - Извини, но на это я не готов согласиться. Давай договариваться по-другому.
        - Сила в обмен на жизнь. Вся ваша сила.
        Ляпнул и мысленно себе врезал. В задницу жадность! Силы ещё наберу, а оставлять живыми таких врагов слишком опасно. Тем более, что эта мразь знает про меня всё.
        - Я не готов верить на слово. Возьми заложников. Всех возьми. Я вернусь с откупом.
        Пошёл второй громобой. Гражат выдохся.
        - Вы и так у меня все в заложниках. И у меня нет времени столько ждать.
        Мёд мне в рот! Что он делает?! Молчавший всё это время Джарег неожиданно срывается с места и всаживает клевец в череп маршала. Вторым пробивает грудь левитанта. Ещё мгновение - и не успевающие ничего предпринять для своей защиты остальные юнайцы гибнут один за одним. Сборщик хорош. Движется, словно на шурсе. Чуть медленнее, но силарам хватает и этого. Менталист, лекарь… Последним падает с раскроенным горлом второй громобой.
        - Я согласен! Сдаюсь! - отбрасывая клевцы и падая на колени, выкрикивает Джарег.
        Силового купола больше нет. Желание подлететь к гаду на шурсе и закончить всё одним точным ударом, наоборот, есть. И немалое. Но я сдерживаю себя. Грай уже за спиной у юнайца - ждёт приказа.
        - Согласен на что?
        Любопытство сменяется пониманием. Я уже знаю ответ.
        - Вся сила за жизнь! У меня вся их сила!
        Вот сука! На слове поймал.
        - Хорошо.
        Обещание слышали только мы трое. Всё равно убью гада! Нет! Так нельзя! И дело даже не в Грае. Сам себя начну презирать. Должен же я себе оставить хоть что-то от настоящего человека?
        - Мне надо дотронуться.
        - Грай, я в камень. Смотри за ним.
        Я шагнул к подлецу и протянул вперёд руку. Дальше сам пусть подходит, а я подожду. Само собой статуей. Больно резкий мудак. Ну его нафиг!
        Джарег робко, поглядывая на Грая, приблизился. Прикоснулся к застывшей руке. Пошла сила! Оргазм! Ещё и ещё! Какой честный - обнулил себя полностью. Первая ступень. Как же быстро оно у него получается! Мне срочно в отряд нужен сборщик! Не этот, конечно.
        - Можно мне взять припасы?
        Сама кротость во плоти. Сука!
        - Только припасы.
        Расстояние позволило убрать камень, не опасаясь внезапной атаки.
        - Оружие?
        - Бери и вали, пока я не передумал!
        Часто кивая, Джарег стремглав подхватил с земли рюкзак и клевцы.
        - Ты - человек чести. Моей мести не жди.
        - Вали я сказал!
        Резкий разворот - и сборщик припустил прочь во всю прыть.
        - А вот я ему ничего не обещал.
        Намёк в голосе Грая не оставлял никаких сомнений.
        - Пусть уходит. Я не нарушу слова.
        - И правильно, - легко согласился Дикий. - Мы - не они. Тем более, что в одиночку ему не добраться до дома. Секты сожрут.
        - Я буду об этом молиться.
        - Кому?
        - Пожирателю. Это единственный правильный бог в этом мире. И, если он - просто выдумка, то мне придётся им стать!
        Глава одиннадцатая - Граница
        Возвращались мы не с пустыми руками. Отбросив брезгливость, пришлось покопаться в вещичках убитых и обыскать сами трупы. Магические кошельки и мешочки с баблом брать не стали. Первое для нас без хозяев - обычные камни. Монеты же тащить на горбе сотни лиг - вариант для нищебродов и жадин. Финансовые проблемы перед силарами пятого ранга не стоят априори. Но кое-какие, особенно дорогие по мнению Грая блестящие цацки мы таки взяли. Как и немного таларов. Чисто на всякий случай - шобы было.
        Основными же нашими трофеями стали различные артефакты: застывшая смола хаджей - обычных, защитные: разной направленности, в том числе и такие, что не дадут Толе тебя сжечь на дистанции, а главное: аптечки - аж одиннадцать штук. Целое состояние, если переводить в деньги. Теперь заживём.
        Поднялись на холм, нашли точку, откуда мы сюда прыгнули - примерно, конечно - и с набитыми добычей рюкзаками на спинах телепортировались обратно. Промазали лиги на две, так что пришлось прогуляться. Пока шли, обсуждали наши дальнейшие планы. Возвращаемся - это понятно. Но что дальше? Торчать у Мейсов нет смысла. Нужно лезть на аллой - кому за местью, кому за принцессой. Да и судьба некоторых оставшихся там ребят мне не безразлична. С другой стороны…
        Про игру и поставленную перед нами с Гвидо задачу я само собой не мог поговорить с Граем. Хочешь не хочешь, а нам нужно качаться. Много качаться. Очень. К убийствам землян-попаданцев и местных силаров у меня душа не лежит. Значит Рой. А извергов ловить и истреблять здесь в предгорьях удобнее и проще всего. Только вот Трахотар будет против, реши я остаться. Я же ему обещал поработать контрабандистом. Перенесу его камушек через границу, вернусь на аллой, разберусь с Рэ, помогу друзьям вернуть своё наследство, позабочусь о Фае, а там уже и подумаю, что делать дальше. От всего озвученного я точно не откажусь, а значит нужно справиться как можно быстрее.
        В лагере, после бурных поздравлений друг друга с победой и крепких объятий, обсуждение планов продолжилось в более широком составе. В принципе, спорить тут было особо и не о чем, так что, не став откладывать выход на следующий день, мы тронулись в путь. Для начала в клан Лими за Краклом, а потом прямым курсом к Мейсам. Поход к горам завершён. Задача выполнена с запасом - у нас теперь аж четыре амулета из смолы первородного хаджа. Рой можно больше не бояться. Хотя, кто его боится теперь? Амулеты нужны только для того, чтобы случайно не привести в дружественный посёлок изверга со свитой.
        Пока шли, заливал Ферца силой. Скорость отдачи такая же, как у выкачки. Чтобы наполнить сороковую ступень, нужно восемь часов. Закончить смогу только завтра. Жаль на ночь залив не поставишь, как телефон на зарядку. До темноты одолели всего десять лиг. Разбили лагерь, поужинали. Теперь можно и поговорить с Гвидо, а то он бедняга уже весь извёлся. Весь вечер мне намекает на необходимость перекинуться парой слов без свидетелей.
        - Ты веришь в то, что он говорил? - прошептал лекарь, как только мы отошли от спящих друзей.
        Я специально разбудил его в свою смену, чтобы избежать ненужных вопросов. Не хватало нам ещё недоверия в коллективе.
        - А зачем им нас обманывать?
        - Кому им? Я, что сейчас слышал только один единственный голос, что, когда умер дома и летел в пустоте, не видел никого, кроме бедняги, в чьё тело вселился. Дьявол хитёр. Это могут быть его козни.
        - Слишком сложно, - скривился я.
        - Он хочет, чтобы мы убивали друг друга. Чтобы уничтожили сами себя.
        - А Бог тогда куда смотрит? Меня убедит только опровержение из Его уст.
        - Господь проверяет нас.
        - Твои предложения? - решил я не спорить с фанатиком - дело неблагодарное.
        - Не поддаваться.
        - За это не переживай. Я не собираюсь устраивать охоту на попаданцев.
        - Глупцы и без твоей помощи справятся. Мы должны защитить кого сможем. Образумить. Переубедить. Направить.
        - И сдохнуть, когда придёт время подсчитывать ступени.
        - Так ты всё-таки поверил в эту ересь?!
        - Тише. Наших разбудишь, - шикнул я на разошедшегося товарища. - Я верю своим глазам. Этот мир ужасно похож на локацию игры-РПГшки. Ты на Земле совсем не играл в игры что ли?
        - В такие нет. Все гаджеты - зло. Как можно тратить время на эту ерунду?
        - Понятно… - протянул я. - Давай сразу точки расставим. Я не тяну на спасителя этого мира. Спасать я собираюсь себя и своих друзей. Там на аллое у меня тоже такие остались. Проверять твою правоту не готов. Если ты ошибаешься, те, кто сюда нас засунул, просто убьют нас. Обман же, если это обман, в своё время вскроется сам собой. Но тебе в твоём праведном деле мешать тоже не собираюсь. Всех землян, кого встретим, разрешаю убеждать, уговаривать и так далее. Более того, ты присяги на верность мне и остальным не давал, кровью договор не подписывал - волен идти куда хочешь. Но! - для пущей серьёзности сделал я паузу. - Если собираешься остаться в нашем отряде, мои приказы - закон.
        Вопреки моим ожиданиям, Гвидо не бросился мне что-то доказывать. Секунд пять итальянец молчал. Потом громко вздохнул и заговорил совершенно спокойным но слегка грустным голосом:
        - Ты честен. И это хорошо. Я знаю: найти Бога в себе очень сложно. Но со временем ты поймёшь. Умный всегда найдёт истину. Давай так, пока я иду с вами - ты мой командир. Решу свернуть на свою дорогу - распрощаемся. Подлости и ослушания от меня не жди. Я предупрежу, когда соберусь уходить.
        - По рукам, - протянул я ладонь итальянцу.
        Тот пожал мою руку и уже другим, чуть менее серьёзным тоном спросил:
        - Если не собираешься убивать силаров, то как думаешь возвышаться? Если на извергах, то к аллоям идти - только время терять. Я слышал ваши разговоры про Рэ и какую-то месть. Разве же оно того стоит?
        Это да. Я и сам понимал, что этот поход за принцессой и местью отбрасывает нас назад в игровой гонке. Но делать нечего - будем наверстывать после. Единственный плюс возвращения - возможность пополнить отряд новичками. С расширенным разнообразием способностей в наличии комбинировать проще. В идеале мне нужен хотя бы один представитель от каждого дара. Менталист ждёт у фили, огневик, скоростник, лекарь - есть. Левитанта бы, громобоя, воздушника, водника, нового манника… Про сборщика так и вовсе молчу.
        - Мне нужно пополнить отряд.
        - Вот! - неожиданно оживился Гвидо. - Я ведь к тому и веду. Даже если поверил дьяволу, уж десяток-то праведных душ под своим крылом собрать точно можно. Вместе и Рой крушить легче, и от впитавших ересь отбиться проще, коли такие напасть вздумают.
        А вот здесь лекарь прав на все сто! Раз на следующий раунд игры перейдёт только десять землян, то логично как можно быстрее собрать свою банду из демонов и качаться всем вместе. Клан сильнее любых одиночек - это ясно, как день. Только где их найти, попаданцев? Правильно - на аллоях, где все и начинали игру. Вряд ли многим, как мне, удалось убежать. Большинство стопудово батрачит теперь на империи в которых родились их носители. При всех своих суперспособностях против такой мощной структуры, как государство, в одиночку особо не попрёшь. Да и чтобы развить эти способности, надо сначала добраться до источников силы, что на старте очень непросто.
        Я попал в первокурсника, Джексон - несветлая память - тоже. Убитый в первый же день попаданец на втором ярусе моего Древа также очнулся в теле ученика академии. Может, у всех землян был в этом плане одинаковый старт?
        - Собрать десять таких как мы - идеальный расклад. Скажи, Гвидо - а чьё тело тебе досталось? Кто этот парень?
        - Сын простого шахтёра, - вздохнул итальянец. - Хороший, усердный и работящий парень, как мне рассказывали. Не повезло ему. Вся семья простаки, а у него дар лекаря выявился. Такое бывает, но редко.
        - Здесь это считается везением, - не согласился я.
        - Какое везение? - скривился Гвидо. - Работал бы сейчас дальше спокойно, помогал бы отцу. А так загребли в академию, и смерть в первый же день. Мне так жаль его. Мы же по сути убили тех бедолаг, в которых вселились. Не по своей воле, но оттого не легче. Мы здесь все начали свой путь с греха.
        - Первородный грех, - хмыкнул я. - А с чего ты решил, что он мёртв?
        - Ну а как же? - удивился лекарь.
        - Просто мой жив-живёхонек. Сидит здесь, - я постучал себя по голове, - И всё слушает. Привет, Рейсан! Как тебе сорок четвёртая ступень? Что думаешь - понравится твоему папику?
        - Святой Януарий! Не может быть! - схватился за лицо Гвидо.
        - Да тише ты! Не разбуди наших.
        - И как ты узнал? Так мы что же, можем вернуть им тела?
        - В теории да, - пожал я плечами. - Только мой - дерьмо конченное. Так что я об этом не думаю.
        - А что он такого сделал? - удивился Гвидо.
        Пришлось рассказывать итальянцу про свои первые дни в этом мире. Про то, как притворялся Рейсаном и в итоге так и не дал никому себя раскусить. Лекаря история впечатлила. Сам-то он, оказывается, не стал играть роль своего предшественника, а сразу же всем рассказал, кто он есть. Итог почти, как у Джексона - задержание, высокоранговый менталист, высшие государственные чины. Только, в отличие от манника, Гвидо закончил свой путь по этапу достаточно быстро. Со вторым попаданцем на том же аллое система сбойнула, и внучатый племянник императора-Хаман Зи забрал себе демона-лекаря уже через пару недель.
        Кстати, в империи Юнай, распростёршейся аж на три великих Древа, к моменту ухода экспедиционного корпуса маршала Жо к первородному хаджу было выявлено ещё два демона. Какого те дара Гвидо не знал. Одного Зи убил в порядке эксперимента, про что он мне сам рассказывал. Что с другим неизвестно. По крайней мере в поход его решили не брать. Двое из оставшихся четырёх. Значит, пара ребят, умудрилась-таки, как и я, не спалиться. По крайней мере тогда. С тех пор времени прошло уже много - всё могло поменяться. Но самый сложный в этом плане период - первые дни. Вдруг, получится самим отыскать и завербовать? Но это потом. Сначала империя Хо.

* * *
        Трахотар выходил со мной на связь каждый день. Оставленные ближе к горам юнайцы по-прежнему сидели на месте. То ли честные, то ли, что скорее, не дураки - понимают, что против нас им ловить нечего, и проще потом объясниться со своими командирами, чем пытаться меня обмануть. Армий Роя поблизости целых три, но ни одна из них не ползёт прямо к нам. Амулеты из смолы первородного хаджа работают - для сектов мы невидимки.
        Изверги со своей свитой по-прежнему прут от гор в сторону рощи аллоев в страшных количествах. Не будь нынче среди местных силаров моих соплеменников-демонов, древесным империям пришлось бы невероятно туго. В своей теории «божественного щита» Гвидо отчасти прав. Попаданцы-земляне со своими суперспособностями - единственные, кто может помочь аборигенам отбиться от такого нашествия.
        Вот только цели спасать человечество игроки-небожители перед своими избранниками точно не ставили. Так, побочный эффект. Крайне интересно, как попадуны, что батрачат сейчас на государственной службе, будут теперь изворачиваться, совмещая прокачку с выполнением приказов начальства. В любой армии сбором силы с наиболее «жирненьких» сектов занимаются специально приставленные к войскам для этого дела силары. Добытое потом командиры распределяют с умом, подтягивая к нужному рангу тех боевых, кто им нужен. Демонов, пусть и очень полезных, гнать дальше сороковой ступени не станут, а пятёрки без хвостика для перехода на следующий раунд игры однозначно не хватит. Ох, чую, начнутся сейчас весёлые времена. То есть уже начались.

* * *
        - Время пришло.
        Трахотар как обычно нашёл нас на очередном привале. С момента уничтожения юнайского маршала со товарищами минуло четыре дня.
        «Через восемь лиг начнётся граница моих владений. Ширина опасного участка не меньше двухсот шагов. Точно не знаю - дальше пробраться не получалось. Чем глубже зайдёте, тем сильнее меня будет тянуть назад. Придумай что-нибудь, чтобы друзья пронесли тебя через опасное место в состоянии статуи.»
        Вот ведь мозгокопатель. Знает, что я каменную кожу про себя называю режимом статуи.
        «Пора бы уже перестать удивляться и не думать про меня в третьем лице. Я каждый раз считываю твою обновлённую память. Дальше мы будем вместе всё время. Привыкай.»
        «Привыкну. Деваться мне некуда. К Рейсану привык же. Правда, он и не болтает, пока сам не пожелаю услышать. Почти.»
        «Давай к делу. Вот нужный камень.»
        Мне в ладонь, которой я опирался о землю, ткнулось что-то небольшое и твёрдое.
        «Убери незаметно в карман. Потом, когда будет нужно, достанешь. Поймёшь, что подходите по вибрации - сначала меня будет не так сильно тянуть. Зажмёшь в кулак и обрати руку в камень. Иди так, пока хватит мышечной силы удерживать. Потом придётся всему каменеть, иначе рука начнёт дёргаться против твоей воли. Тут, и с друзьями объясняться, и не факт, что твоё тело с нагрузками справится.»
        «Что? Можешь и руку вырвать?»
        «В теории.»
        «Бля! Я против. Значит, буду что-то придумывать. Умные мысли есть? Как мне такую странную просьбу приподнести вообще? Ребята, я тут немного вздремну по-твёрдому. Понесите, пожалуйста.»
        «Да, просчитывал варианты. Продуктивнее всего, просто попросить, не объясняя причин.»
        «Так себе вариант. Ты мне так всё доверие в отряде похеришь. Мы же друзья. Между друзьями такое не принято. Сделают, но осадочек… Стой! А что мне мешает скакнуть телепортом? Раз - и мы на той стороне. Такую причуду мне будет объяснить в разы легче.»
        «Уверен на девяносто восемь процентов, что программа воспримет часть меня, как живой организм, и не даст тебе прыгнуть. Впрочем, можешь попробовать прямо сейчас.»
        И действительно, что я теряю? Холмы успели разгладиться, и топаем мы уже со вчерашнего дня по обычному сорняку. Отойду за дерево, типа поссать и прыгну беспалевно. На метр всего - такое тоже возможно. Поднялся. Камень размером с грецкий орех в кулаке.
        - Я отлить.
        Отошёл и попробовал прыгнуть. Нефига.
        «Я тебе говорил.»
        «Ну и ладно. Ты не подглядывай там. Поссу, раз пришёл.»
        «Считай, что я не смотрю и не слушаю.»
        Не смотрит он, как же. Теперь у меня аж два зрителя. Что трахаюсь под присмотром, что в сортир по большому хожу. И это я ещё богов не считаю, что хоть и не могут больше мои мысли читать, а картинку и звук получают исправно. Вот это они ржали небось, когда Гвидо толкал свою речь про дьявола и нашу высокую миссию.
        «После огласки условий игры они всякого уже успели наслушаться.»
        «Ты же вроде там уши заткнул. Я ещё как бы ссу.»
        «Прости. Больше не буду.»
        «Ладно, пофиг. Мне тут в голову как раз мысль пришла. Вроде дельная.»
        «Согласен. Сработает. С Граем наверняка.»
        Удобно. Даже озвучивать не обязательно. Внутренний - мать его - голос.
        «Привыкай.»
        «Вот заладил - привыкай, привыкай. Лучше меньше комментируй, когда не требуется. Быстрее привыкну.»
        Эту реплику Трахотар оставил уже без ответа. Обижаться он по идее не должен. Машина же. Скорее всего счёл логичным поменьше меня доставать. Это правильно. В тишине лучше думается. Пора уже двигаться дальше, а план ещё нужно довести до ума, разложив все слова по полочкам. В принципе, я уже знал, что и как скажу Граю. Дикий не подведёт.

* * *
        Обещанная Трахотаром вибрация началась через час с небольшим, после возобновления нами пути. Я засунул руку в карман и сжал камень. Подёргивается. Пока терпимо. Но на всякий случай включаю «латную перчатку» - маны оно жрёт не много. Через пару десятков шагов появились рывки. Я отчётливо чувствовал, как некая сила тянет руку назад. Сдержать можно, но с каждым пройденным метром нагрузка на мышцы усиливается. Вскоре я стал сдавать. Предплечье и локоть всё сильнее выгибались в обратную сторону. Пора!
        - Слушай, Грай. Я тут знаешь, о чём подумал? - обратился я к идущему рядом дикому. - А вот, если меня ранят смертельно, но прежде, чем сдохнуть, я успею каменную кожу накинуть. Не помру же?
        - По идее не должен, - почесал ухо Грай. - А что?
        - Ну, я в камне же ману с ресурсом тоже тяну. Смогу вас и дальше напитывать.
        Удерживать руку становилось почти невозможно. Ещё секунд десять-двадцать - и сама собой вытянется назад.
        - Это да. Только лучше тебя подлатать в любом случае. У нас лекарь для этих дел есть.
        В точку! Умница Грай!
        - Но, вдруг, Гвидо нет рядом? Ему беззащитному бежать ко мне - так себе вариант. Сможешь быстро на шурсе меня отнести куда надо?
        - А то. Майка таскали же. Помнишь?
        - Таки я тяжелее. И не на закорках нести. Как застыл, так и всё.
        Руку просто выворачивало из суставов.
        - Не боись. Справлюсь.
        - Вопрос - насколько быстро получится. Мне нужно понимать. Время рассчитывать.
        - Намекаешь, что надо попробовать?
        Трижды умничка!
        - Давай до того дерева, - указал я свободной рукой на ствол очередного лесного великана, что торчал у нас на дороге в паре сотен метров прямо по курсу. - В один рывок сможешь?
        - Не обижай, вождь, - ухмыльнулся Дикий. - Домчу с ветерком.
        - Проверим.
        И с превеликим облегчением я превратился в камень. Еле дотерпел. Последние слова уже чуть ли не сквозь стиснутые зубы проходилось выталкивать. Грай подхватил меня за застывшие ноги и почему-то головой вниз закинул себе на спину. Земля перед глазами стремительно понеслась куда-то. Вернее, это нёсся дикий на шурсе. Секунды три - и меня грубо, словно какое бревно, бросили возле ствола того самого дерева.
        Можно выключать режим статуи, но - блин - страшно. Вдруг, теория Трахотара ошибочна, и никакой границы не существует? Вдруг, его хоть на сто лиг отнеси от предгорий, а частичку древнего робота один хрен будет тянуть обратно? Если так, отпущу - и пошли к чёрту все наши договорённости! Эх, была не была! Отмираю.
        Ничего. Ни рывков, ни вибрации. Получилось!
        - Ну как? Достаточно быстро?
        Улыбающийся Грай протягивает мне руку, чтобы помочь подняться с земли. Хочу протянуть в ответ, но вспоминаю, что в кулаке зажат кусок Трахотара. Тем не менее, ладонь против моей воли сама собой раскрывается. Она пуста!
        - Вполне, - произносит моим голосом кто-то другой.
        - В следующий раз ты меня катаешь, - подмигивает помогший мне встать на ноги дикий.
        - Договорились, - вырывается из моего рта.
        Рейсан сука! Херов перехватчик управления! Сейчас я тебе задам!
        Один за одним посылаю в мудака-Рэ импульсы боли. А ну бросай штурвал, падла! Бросай, кому говорят!
        «Не нервничай. Рейсана я стёр. Он мешал.»
        Что?! Рейсан стёрт?! Трахотар… Так вот кто забрал власть над телом!
        «Троим у тебя в голове слишком тесно. Тем более, что он был опасен.»
        - Идём дальше, или наших здесь подождём?
        Граю нужно ответить, но я по-прежнему не контролирую, ни своего языка, ни себя остального.
        - Подождём. Зря меня поднимал. Я обратно на задницу.
        Моё тело садится на землю, облокачиваясь спиной на удобный изгиб выступающего вверх корневища. Сцуко! Он говорит прямо, как я. Слова, интонации… Неужели собрался задвинуть меня на совсем?!
        «Я же не просил стирать Рэ! Какого чёрта?!»
        «Я помню. Ты не палач. Но это же только моё решение. Можешь себя не винить.»
        «Отдавай управление!»
        «Тебе нужно поспать.»
        Звуки пропали, картинка стремительно потускнела, и мир для меня исчез, как исчезли и мысли.
        ХХХХХХХХХХХХХХХХ
        От автора:
        Друзья, это та глава, что должна была появиться завтра в 08.00. Просто я обычно в воскресенье поздно вечером дописываю, а тут кусочек свободного времени появился. Решил не тянуть с выкладкой. Вдруг, кому уже сегодня хочется узнать, что там дальше у Сашки творится.
        Глава двенадцатая - Спаситель
        В себя я пришёл, когда солнце на западе почти убежало за край горизонта. Самого светила за кронами я естественно видеть не мог, но, судя по густоте сумерек, вечер был готов вот-вот обернуться ночью. Мы сидели на ветке какого-то дерева. Вернее, я уже лежал, а ребята укладывались. Надеюсь, это всё ещё идут те же сутки. Не мог же Трахотар меня вырубить на неделю. Или всё-таки мог?
        «Ты проспал чуть больше часа.»
        «Зачем?»
        Пальцы правой руки скользнули по шероховатой коре. Тело вновь меня слушалось.
        «Мне нужно было проверить свои возможности.»
        «Мои возможности, ты хотел сказать.»
        «Наши. Хочешь ты того, или нет, но теперь мы с тобой неразрывно связаны. Это тело и не твоё тоже. Я должен был узнать, какой функционал мне доступен.»
        Так вот оно что! Я всё понял. Способности Пожирателя… Похоже, они только мои. Иначе я так и спал бы до завершения игры, или до смерти рейсанова тела. Ничего личного, только сухой прагматизм. Трахотар считает себя умнее меня и забрал бы себе роль пилота без колебаний. Бездушный робот!
        «Я не обиделся. Но ты не прав. То есть не во всём прав. Я не считаю себя умнее. Я просто умею просчитывать, и неподвластен эмоциям. В каких-то моментах я и действительно мог бы, как ты говоришь: забирать управление на себя. Но да - способности Пожирателя подчиняются только тебе. И обычные скоростника тоже. Причём, отключение твоего сознания на это никак не влияет. Можешь не переживать, Саша - рулить этим телом тебе. Но я оставляю за собой право вмешаться, если сочту, что ты собираешься совершить глупость.»
        «А вот это пожалуйста. Глупостей я насовершал уже выше крыши. Только где ты девался? Камня нет ни в одном из карманов. Шнурок на шее - это же амулет из смолы?»
        «Да, он. Пока ты спал, решили распределить, чтобы не потерять сразу все, если с Гвидо что-то случится. Браслеты Хамана тоже разделили, как и всё остальное. Как раз закончили перед тем, как лечь.»
        «Твоя идея небось.»
        «Да, моя. Не знаю, почему вы не сделали этого раньше.»
        «Хорошо. Только ты не ответил, куда делся сам.»
        «Я в тебе.»
        «Это ясно. Я про сам камушек спрашиваю.»
        «Про него я и отвечаю. Объём структурного вещества распределён по костям и сухожилиям нашего тела. Теперь тебе будет сложно проломить череп, или сломать ногу-руку. Да и на шурсе потянешь совсем другие нагрузки. Считай, укрепил тебя.»
        «Ого! Ты, оказывается, и так можешь.»
        «Я говорил, что от нашего союза и тебе будет польза.»
        Это да. Привалило, так привалило. Укрепление организма и личный встроенный ИИ. Это же он мне теперь вероятности всякого разного выдавать сможет. Круто!
        «На последнее сильно не рассчитывай. Всё зависит от количества вводных, многие из которых могут быть неизвестны. Зато добавь к плюсам охрану. Мне ведь не нужен сон. Даже при закрытых глазах, я многое вижу и слышу.»
        «Как менталист что ли?»
        «Увы, в очень урезанной версии. Шагов за двадцать могу почувствовать живое существо, за пятьдесят сектов Роя, или силаров. Радиус сильно сужен из-за излучения наших амулетов, но это необходимая жертва. Тем более, что слух никто не отменял - тут все зависит только от тела Рейсана, а у него с ушами всё в полном порядке.»
        «Радуешь. А что с минусами? Ты говорил, что не сможешь залезать больше в головы окружающих. Протестировал?»
        «Да. Не могу. Но хуже другое - я потерял связь с собой остальным. К сожалению, мы больше не будем владеть информацией из предгорий. Разве что оставшийся там я решу завербовать ещё одного игрока, и ещё один кусочек меня вынесут за границу. Ну и нам повезёт встретить ту пару. В общем, на это не стоит рассчитывать. Занимаемся своим делом.»
        «А какое, с твоей точки зрения, оно - наше дело?» - подозрительно поинтересовался я.
        «Перейти на следующий раунд игры.» - мгновенно откликнулся Трахотар. «Вы с Гвидо решили всё правильно. Нужно собирать свой десяток. Этим и займёмся.»
        «Но сначала…»
        «Снимем с аллоя твою принцессу и прикончим Дрейкуса Рэ.» - перебил меня робот. «Это глупая трата времени, но я знаю, что ты не отступишься, и потому отговаривать не собираюсь. Вероятность того, что ты передумаешь меньше процента.»
        «Расстроился, что без меня магия не фурычит?» - с издёвкой мысленно хохотнул я.
        Всё-таки я главный в нашем тандеме. Без меня Трахотар ни на что не способен. Придётся ему считаться с моими желаниями, и мы оба теперь это знаем. Если и был у него изначально план по захвату Рейсановой тушки, то он приказал долго жить. Саня рулит!
        «Стирать бы я тебя не стал в любом случае.» - ровным, совершенно не обиженным голосом сообщил Трахотар. «Без нужды я не убиваю разумных. Но не думай, что я теперь твой послушный безотказный помощник. Если попытаешься как-нибудь избавиться от меня, я заберу контроль над телом и прикончу кого-нибудь из твоих друзей. Ту же Толу. Ты ведь испытываешь к ней больше чувств, чем пытаешься доказать самому себе. Во сне с этой задачей несложно справиться и без применения дара.»
        Сука! Меня словно огнём обожгло. Да он… Да я… Да хрен там!
        «Угрожаешь?! А ну давай, читай мои мысли! Выкинешь нечто подобное, и кобзда всему! Не прощу! Придётся тебе и меня убивать! Блефую?! Ты же знаешь ответ!»
        «Успокойся. Это не угроза. Просто предупреждение. Я описал тебе самый крайний случай. У нас с тобой одна цель, и вероятность такого развития событий стремится к нулю.»
        «Даже думать не смей!»
        Успокоишься тут. Страх и гнев продолжали бороться за первенство. Он ведь может! Действительно может! И как с этим знанием жить? В любой момент…
        «Извини. Я неправильно просчитал твою реакцию. В таком состоянии ты опасен. Можешь наломать дров. Впредь постараюсь не злить.»
        «Уж постарайся.»
        «Мне не выгодно держать тебя в страхе. Ты умён и должен понимать, что при данных обстоятельствах я буду с тебя пылинки сдувать. Без твоих способностей мне не добиться желаемого.»
        Л - логика. В ней родимой его главная слабость. Я знаю, что стоит от него ожидать, а он не может похвастаться обратным. Всё-таки мы-человеки - весьма непредсказуемые существа. Наверное, стоит, и правда, расслабиться. В ссоре со мной, в настоящей ссоре, для Траха нет логики. И нет выгоды.
        «Трах. Я буду звать тебя Трах. Давай спать. Мне, в отличие от тебя, нужен отдых.»
        «Называй как хочешь, напарник. Твоя смена последняя. Спокойной ночи.»

* * *
        Передвигаться по исконному лесу, как раньше, верхами по веткам деревьев, имея в отряде четверых боевых пятёрок, воскресителя-лекаря и дозорного-фили, было не то, что бессмысленно, а даже немного стыдно. С такой мощью нам бояться каких-то паршивых сектов? По низу, даже с вернувшейся на выходе из предгорий грязью, что теперь притворялась болотом у нас под ногами, идти было легче, а главное: гораздо быстрее. Растянувшись цепочкой, скакали от лопуха к лопуху, от растущего горизонтально листа к упавшей с дерева ветке, от нагнутого стебля к выступающему из земли корню, от редкого сухого участка к низко висящёй лиане - и так целый день.
        Встреча с Роем, в принципе, тоже не особо пугала. При наличии источника маны с ресурсом, каким выступит любой изверг, без которых сейчас стаи не шастают, мы автоматически превращаемся в отряд смерти. Не смертников, а тех, кто таковую несёт всем врагам, посмевшим встать на пути. Признаться, я втайне даже желал поскорее наткнуться на Рой. Необходимость беречь запасы горючки выбешивала. Эх, Джексон, Джексон… Крысячья ты падла. Кинул нас и удрал в безвозвратное небытие.
        Как же удобно было иметь под рукой заправщика. Теперь каждый раз перед тем как уйти в шурс, или шарахнуть огнём, мы задумываемся - а есть ли в том необходимость вообще? Вдруг за следующим деревом притаилась какая-то жопа, и нам срочно понадобится телепорт? Или дистанционный поджог? Умом понимаешь, что какой-либо по-настоящему опасный враг сам же нас и наполнит энергией, а всё равно жаба душит, не даёт сливать ману на мелочи. Фигня вроде, а напрягает. За три недели пути я из этой свербелки успел развить целый комплекс. Чёртова энергозависимость! Америкос-наркодилер сделал своё чёрное дело - подсадил на иглу. Теперь не успокоюсь, пока не завербую в отряд ещё одного манника-попаданца.
        Зато моя мелкая жёнушка от своей алко-зависимости, наоборот, почти излечилась. Начавшиеся снова встречаться нет-нет на нашем пути фирсили, хоть по-прежнему и манили её, но у Лими получалось себя сдерживать. С нашей помощью конечно и не всегда - разок она всё-таки налакалась - но в целом у фили получалось себя контролировать значительно лучше.
        А виной тому было постоянное чувство тревоги, что в последнее время преследовало мою супругу. До земель её племени ещё оставалось прилично, когда мы наткнулись на первое брошенное какими-то другими фили гнездо. Судя по отметинам на коре древа-бутылки и по нескольким выеденным мелкими сектами панцирям, валяющимся на поляне, причиной ухода малявок стал Рой. Новые времена изменили привычный порядок вещей. Теперь орды роботов-насекомых прут в невиданных прежде количествах. Не удивительно, что местным жителям становится всё сложнее прятаться самим и прятать свои посёлки. Хорошо ещё, что фили обделены даром, а то бы им пришлось ещё хуже. Так-то Рой идёт не за ними, но случайным жертвам затеянной богами игры от этого не легче. Не дай Создатель, и до родного племени Лими сумели добраться!

* * *
        Я, как в воду глядел. Дерево-гнездо, где мы распрощались с раненым Краклом и Свитом, стояло обугленным остовом на вытоптанной лапками сектов поляне. Магмары. Или изверг, способный плеваться огнём. Мелкая - уж насколько она духом сильна во всём, что не касается выпивки - при виде трагичного зрелища тотчас разревелась. Она уже на подходе к дому начала подвывать, ссылаясь на отсутствие встречающих наш отряд родичей. Обычно разведчики племени загодя палят гостей.
        - И куда теперь? - растерянно произнёс Ферц, глядя на сгоревшее дерево.
        Ответом на его вопрос послужил прилетевший с другого края поляны свист. От дальней опушки к нам нёсся маленький парень-фили. Мелкая немедля прекратила реветь и радостно засвистела-запищала на своём языке. Чувак был явно из её племени.
        Вскоре, благодаря переводчице, мы уже знали, что Клипсилитилити, хоть и понесли серьёзные потери в сражениях с Роем, но не истреблены полностью. Остатки четырёх некогда многолюдных, вернее многофильных семей укрываются от текущих с запада сплошной рекой сектов под одним из редких в этой части исконного леса хаджей в двух днях пути отсюда. Мудрый вождь - Свитсимисиль Мисвисваль до конца верил в возвращение великого колдуна и своей внучки, отчего, несмотря на риск, и держал здесь дозор, регулярно меняя караульных.
        Правда, наш путь к новому дому племени Лими занял времени вдвое больше. Всё-таки люди, даже такие тренированные как мы, передвигаются значительно медленнее шустрых малявок. Далековато пришлось уйти бедолагам от своих привычных угодий. И, как выяснилось, не им одним. Пока топали, проводник через Лими рассказал нам про всё, что творилась на землях Клипсилитилити после нашего ухода к горам.
        Рой. От него постепенно жизни не стало, что сородичам моей жёнушки, что ближайшим соседям. Про дальних информации нет, но наверняка у всех фили, заселяющих западный край исконного леса, ситуация одинаковая. Секты ведь не ползут к какому-то конкретному аллою. Их цель - вся роща великих деревьев. Мирок-полигон равномерно запружен теперь этой дрянью.
        У фили нет магии, и прятаться под хаджами, как людям из вольных родов, раньше им не было смысла. Теперь всё изменилось. Не то, чтобы сектов отпугивает излучаемая волшебными деревьями энергия, но отчего-то они всё равно стараются их обходить. Если, конечно, погоня за каким-нибудь глупым силаром не приведёт в потаённое место. Не удивительно, что единственный на всю округу баобаб, пока не обнаруженный Роем, стал пристанищем всех окрестных племён. Со слов дозорного, сейчас под хаджем ютится около двух тысяч фили - всё, что осталось от четырёх местных племён.
        Две тысячи фили и один человек. Наш Червячок - хвала Создателю - тоже выжил. и не просто выжил, а заработал серьёзный авторитет. Менталист теперь постоянно несёт дозор вместе с лучшими воинами племён в дне пути на запад от хаджа. Его способности позволяют обнаружить Рой раньше, чем тот обнаружит их. Кракл уже дважды отводил от посёлка беду. В прямом смысле слова отводил - снимал амулет и бежал в противоположную от волшебного дерева сторону. Даже хромой - а залечить ногу до конца местным лекарям так и не удалось - Червь не растерял свои скорость с выносливостью. Задаст направление Рою - и снова под смоляную шапку-невидимку. Напарники-фили таскают амулет по пятам. Рабочая тактика, но любая случайность может запросто похерить весь план. А мы как раз и шагали к посёлку четырёх племён с запада.

* * *
        - Расскажите! Расскажите мне всё! - прихрамывая, мчался к нам Кракл. - Интересно же! Очень интересно!
        - Мы тоже рады, что ты жив, Червячок, - расплылась в довольной улыбке Тола.
        - Тебя здороваться не учили? - спросил родича хмурый Грай.
        - Расскажем, расскажем, - успокоил я любопытного видящего. - Знакомься. Это наш новый друг - Гвидо. Он лекарь.
        Кракл по очереди принялся тискать нас, задержав больше нужного руки на талии Толы.
        - Лекарь? Это очень хорошо. Нам нужны лекари.
        - Нам? - удивился Грай.
        - Да, Грайка, нам. У меня теперь аж четыре жены - по одной из каждого племени. Трах-трах не могу, но долг крови на мне. Я за свою новую родню костьми лягу. Знаешь, какие они интересные?
        - О! Мы знаем, - встрял в разговор диких я. - Сам женат на одной.
        - Ладно, потом всё, - напустил ещё больше серьёзности на свою вечно кислую рожу Кракл. - Что у вас со ступенями? Небось успели возвыситься там без меня.
        Что уж. Сам напросился. Пришлось вогнать Червя в ступор, поведав, что все мы пятёрки. Такого выражения лица у Червя не видел ни то что я, но и Грай, знающий его с детства. Глаза бедолаги едва не вывалились из орбит, так он их круто выпучил. От обморока Кракла пришлось спасать Гвидо, который, в отличие от всех нас, решил перейти от разговоров к делу и в две секунды расправился с хромотой Червя.
        Тут уже пришёл черёд радостно удивляться обступившим нас фили. Мы даже не заметили, как один из дозорных удрал, дабы как можно быстрее доставить в посёлок благую весть. Как следствие, на поляне у хаджа нас встречали не только вожди четырёх племён во главе с нашим старым знакомцем-Свитом, но и десятка три покалеченных в сражениях с роем страдальцев. Остальные две тысячи фили, ну или почти - грудничков и немощных старцев я не заметил - тоже присутствовали, но держались слегка в стороне.
        - Великий колдун Санья! Я знал, что вы вернётесь! - торжественно просвистел Свитсимисиль, сложив руки на груди в приветственно-благодарственном жесте. - Такие могучие колдуны просто не могли пасть. Богиня берегла вас, дабы вы помогли сберечь племя её детей после. Четыре племени, - быстро поправился вождь Клипсилитилити.
        - Я сделаю для вас всё, что смогу, вождь, - гордо задрал я челюсть.
        - Среди вас колдун-лекарь, - прищурился Свит. - Излечите тех, кому наши травники не могут помочь. Все они пострадали, борясь с нашим общим врагом.
        - О чём речь, вождь?
        Я кивнул Гвидо, и тот тут же пошёл вдоль калек, с надеждой протягивающих к нему, кто руки, кто культи. Здесь уже было не до экономии маны с ресурсом. Когда баки у итальянца пустели, я переливал ему наши запасы. Фили-молодцы - подготовились, вытащили на поляну даже всех неходячих. Не вопрос - Гвидо влёгкую отрастит бедолагам даже недостающие части тела. Роя поблизости нет. Можно в кое-то веке и обнулиться.
        За полчаса итальянец поставил на ноги всех, кого требовалось, попутно излечив и самих вождей от ортеза и некоторых других возрастных болячек. На радостях Свитсимисиль даже объявил пир в нашу честь. Но прежде, чем мы направились к уже накрытым столам на вершину хаджа, вождь отвёл меня в сторону и с выступившими на глазах слезами поведал совсем сокровенное.
        - Спасибо, Санья! У меня только на вас и была надежда. Не вернись вы, не знаю, что бы я делал. Что бы мы делали. Народ фили гибнет. Моё племя гибнет. Спасение только одно - уходить.
        - И куда? - настороженно спросил я.
        - За великие деревья, к большой воде. Путь неблизкий. И полон опасностей. Сами, боюсь, не дойдём. Но с тобой… Спасибо, что пообещал нам помочь. С вами - великими колдунами любая дорога, даже самая долгая и опасная, нам по силам. Спасибо, Санья! Очень рад, что с тобой породнился! Ты наш спаситель!
        Глава тринадцатая - Встреча на Эльбе
        Фили были быстры во всём. Всего два дня спустя мы уже снова отправлялись в дорогу. Низкорослый народец не баловался, ни скотоводством, ни земледелием, а оттого и с насиженных мест снимался легко. Поклажи - всего ничего: оружие каждый своё сам несёт, еды вокруг и так валом, утварь отсутствует, как вид, одежды запас невелик, детишки от оборота уже сами топают рядом со взрослыми. Основной объём груза - яды. Без своего национального достояния фили никуда. Как я понял, дело не в сложности изготовления, а в редких ингредиентах, что ближе к аллоям попросту не достать.
        Впрочем, наплечные мешки мелкоты - не наша проблема. Мы отдельно идём впереди. То есть впереди толпы беженцев-переселенцев. Так-то самыми первыми топают как раз-таки разведчики фили. Но мы их не видим, не слышим. Пока повода бить тревогу нет, они так и будут держаться на расстоянии нескольких лиг от нас, прочёсывая лес на предмет опасности. Примерно настолько же отстали и четыре решившихся на исход племени. При всей силе, а главное скорости их воинов, мне фили рядом нафиг не нужны. Встреться нам Рой, и толпы мелкоты будут только мешать. Во избежание случайных и лишних жертв, держу их подальше. И, как выяснилось, решение правильное.
        Уже на седьмой день пути траектория нашего движения пересеклась с маршрутом одной из стай сектов. Хотя, зная, что цель, и наша, и армий Роя сейчас в плане направления совпадает, тут больше подходила формулировка: траектории соприкоснулись. По логике, топая строго на восток, мы не можем постоянно натыкаться на орды роботов-насекомых. Эти гады ползут к роще аллоев от гор равномерно, по всей ширине огромной долины. Выкосим эту стаю и до первого ряда великих Древ можно больше не париться насчёт сектов.
        Опираясь на данное соображение, я и принял решение - дать противнику бой. Отсиживаться, отпуская их вперёд, убегать, прятаться - это всё трата времени. Сворачивать тем более глупо - гарантированно нарвёмся на другой отряд Роя. Да, в предгорьях, с их голыми холмами, мочить сектов проще, но мы нынче уже слишком крутые, чтобы бояться какого-то изверга.

* * *
        В этот раз стая состояла всего из трёх видов сектов: муры, гломы и длинноноги. Последних настолько много, что под чёрной волной пауков, медленно переставляющих свои тяжёлые лапы, остальную мелочь почти не видно. Особенно, когда смотришь на миграцию тварей Роя с высоты в сотню метров. Мы специально обогнали не самую быструю армию сектов и теперь, забравшись на здоровенное дерево, собираемся лупить по уродам огнём сверху вниз.
        А вот фили, разведчиков в смысле, я задвинул подальше - пусть фланги шерстят и к нам не суются. Для связи с сородичами оставил при себе только Лими, так же спровадив в тыл всех четверых жён Червя вместе с их любопытным супругом. Пользы мне сейчас с Кракла, как с козла молока. Как боевая единица, если сравнивать с нами, он ноль. Амулеты из смолы первородного хаджа делают нас для Роя невидимыми. Сейчас найду изверга, и можно начинать.
        Хотя, чего его искать? Вон тот паучара вдвое крупнее любого другого. Магическое зрение тут же подтверждает догадку. Привычно набрасываю шланги: толстый на изверга, тонкие на друзей. Нынче у меня отсос пойдёт в три струи - силу тоже ворую. Пусть медленно, но дополнительный дискомфорт для противника лишним не будет.
        - Тола, Ферц, по команде начинаете поливать в две струи. С извергом осторожно. Если сдохнет раньше, чем перебьём свиту, у нас буду сложности. Обнулять мелочёвку у меня получается медленнее, чем вы их сжигаете.
        - Мы нежно, - зло ухмыльнулась Тола.
        Не мне её учить управляться с огнём. Джи теперь дюже опытные ребята - пользуются своим даром весьма виртуозно. Ещё бы! Столько битв за плечами.
        - Грай, тебе прикрывать их и Гвидо. Если что, прячь всех в камень.
        Дикий ограничился коротким кивком. Мы - профи, лишние слова не нужны. Даже я сегодня спокоен, как раздатчица в универской столовке, которой на все замечания пох. Предстоящее - тупо работа. По отлаженной схеме уничтожаем свиту, затем черёд изверга. Найти слабое место насекомого-босса - лишь вопрос времени. Приступаем.
        - Огонь!

* * *
        Трёхчасовое сидение на спине паука привело меня к мысли о том, что бывают такие вопросы времени, на которые тратить это самое время бессмысленно. Моих сосущих мощностей здесь определённо не хватало. Ресурса с маной у твари имелось настолько много, что мой режим статуи, струи Джи и шурс Грая практически никак не влияли на опустошение этого ходячего энергорезервуара. Сколько я не тяну, все запасы на месте. Или это он так быстро пополняет потерянное? В любом случае, измором взять этого изверга не получится.
        А убить паука, пока магия защищает его от огня, вариантов нет. Струями, файерболами бить бесполезно - пламя стекает, не причиняя вреда. Издали же поджечь у Джи его тоже не получается. Видимо, тварь выше обоих наших пиромантов по рангу - ступени у сектов, как у силаров, я посчитать не могу. Ну а клевцом эту падлу даже оцарапать без шансов. Мы с Граем все места перепробовали. Хоть в глаз его лупи, хоть в основание лапы, хоть в брюхо. Я уже даже задумался было о повторении испытанного на сколопендре фокуса с проникновением внутрь врага, но у этой паскуды пасть курам на смех - мне туда только по кусочкам влезать.
        Хотя, этот изверг не зубами опасен. Его оружие - мощные длинные ноги, которыми он кого угодно затопчет. У проклятого паука коготки, как тот рог у жука-носорога - раскаляются, когда нужно. Но не целиком, а лишь кромка. Поэтому, наверное, и энергии способность жрёт всего ничего. В общем, ситуация патовая.
        - Бесполезно, - со вздохом сообщил я друзьям, телепортировавшись к ним со спины паука, где всё это время сидел в камне, держа тварь за основание небольших рожек.
        - Кус! - выругалась Тола. - Я уже задолбалась вокруг него бегать.
        - Получается, мы зря поллеса сожгли?
        - Получается зря, - грустно улыбнулся я Ферцу. - Теперь нам остаётся только одно - увести его отсюда подальше и сбросить с хвоста.
        - Думаешь, получится?
        - Я уже еле ноги волочу, если что, - пыхтя, сообщил подскочивший к нам Гвидо.
        - А всем далеко бежать и не надо, - пришёл мне на выручку дикий, как обычно понявший меня с полуслова. - Главное: скрыться из виду, а дальше Саня и в одиночку прекрасно справится. Давай талисман.
        Я снял с шеи кулон с каплей застывшей смолы и протянул его Граю. Теперь я для изверга сияю путеводной звездой. То есть буду сиять, когда отбегу от друзей на две-три сотни метров.
        - Лими, не потеряешь меня?
        - Не бойся, мус. Я тебя дасе по запаху отысю. Долго сдать?
        - Давай, чтобы наверняка лиг десять ему дадим. Поведу его на юго-восток. Побежали!
        По команде мы дружно рванули в указанном направлении. Пока не особо резво - пусть сядет на хвост. Несмотря на длину своих лап, паук не слишком проворен. По пересечённой местности делает не более пятнадцати километров в час. На длинной дистанции, за счёт выносливости, он нас порвёт влёгкую, но это, если без шурса. Я перед этим уродцем могу хоть весь день трусить, тыря у него же энергию.
        Всё, приклеился намертво. Ритмично перебирает ходулями сотней метров позади нас. Теперь можно немного ускориться. На рывке увеличиваем дистанцию втрое. Подходящее дерево заслоняет от изверга своим толстым стволом. Пора разделяться. Указываю Граю на грязевую лужу приличных размеров. Дикий кивком соглашается, собирает всех наших в кружок - и в болото. Глубины там по пояс. Одновременно опускаются с головой в жижу и уже не выныривают. Полежат там с полчасика статуей, пока изверг протопает мимо и, увлечённый погоней, скроется из виду. Дальше дело за мной.
        Меняю траекторию так, чтобы снова попасться пауку на глаза. Ну-ка, ногастый, лови человечка. Замедляюсь, подпуская поближе. Он-то робот, конечно, но программа там качественная - азарт в ней присутствует. Не пытаясь искать остальных, неожиданно куда-то пропавших, изверг радостно поддаёт газку. Жертва явно устала - разрыв тает с каждой секундой. Только вот на двух десятках метров дистанция между нами застыла. Считай, падла, у меня от страха открылось второе дыхание.
        «Вероятность успеха - девяносто восемь процентов»
        «Отстань, Трах. Ты неправильно считаешь. Тут сто.»
        «Существуют не поддающиеся прогнозированию факторы…»
        «Отстань, я сказал.»
        Подбадриватель от бога. Типа, я без него не понимаю, что теоретически с неба может мне в голову прилететь метеор. Или, что вероятнее, из-за тех вон кустов может выползти ещё один изверг.
        «За теми кустами нет изверга.»
        «Изыди!»
        Изверга нет, а вот пара кусачих мокриц поджидает. Даже трогать не буду. Уворачиваюсь на шурсе и спокойненько трушу дальше. Рутина. В сорняке опасной для меня живности больше не существует. Тем более не относящейся к Рою. Сейчас эту мелочовку затопчет мой ручной паучок.
        Но шутки шутками, а в догонялки мне пришлось играть битый час. К моменту, когда рядом объявилась вынырнувшая словно из ниоткуда Лими, я успел прилично так задолбаться. Не устал. Заскучал.
        - Дерси свой камусек, мус, - протянула мне кулон мелкая. - Я назад. Догоняй, как закончис.
        Вручила и тут же исчезла. Подозреваю, изверг её даже спалить не успел. Впрочем, скоро уже моя очередь его удивлять. Натянул шнурок с медальоном на шею и начал ускорять бег. Постепенно. Пусть видит, что я никуда не сворачиваю. Сто метров, двести. За дерево. Ещё разок покажусь на глаза. Теперь за очередной ствол - и телепортом на верхнюю ветку. Восстанавливаем запасы…
        Всё. Пробежал дурачок. Будет какое-то время пилить строго прямо, потом убедится, что жертва ушла и снова повернёт на восток, возобновляя свой путь к аллоям. Больше этот негорючий паук - не моя проблема. Кто сможет - забирайте силу себе. Пора возвращаться.
        Камнем шлёпнулся с дерева - слезать слишком долго - и уже без шурса припустил обратно по своим же следам. Первый изверг, которого нам не удалось завалить. Обидно, но ничего не поделаешь. Очередной намёк на необходимость скорейшего расширения отряда. У Демонов Пожирателя слишком куцая палитра способностей. Наверняка, какой-нибудь водник, или другой силар, с отличным от нашего даром, завалит этого сраного паучка без особых проблем. Мне срочно нужны новые люди! То есть маги. Желательно попаданцы, но и от местных не стану отказываться. Жаль, что до рощи аллоев ещё шагать и шагать.

* * *
        Ну почему я вечно недооцениваю местных? Дитя техномира, бля! Никак не выбью из себя комплекс белого человека. У нас: айфоны, ноуты, спутники, ядерное оружие, доширак - мы на фоне этих дикарей с клевцами и каличной РПГшной магией выглядим едва ли не богами. Этим недоразвитым феодалам сейчас полагается отбиваться от Роя на стенах, или даже, сдав корни, удерживать подходы к стволам. Так почему же тогда, разведчики мне докладывают про крупный отряд, что движется нам навстречу на другом берегу реки?
        - Спроси, что у них с силарами?
        - Как будто мы умеем колдунов от обычных дылд отличать, - наморщила носик Лими.
        Тем не менее вопрос мой перевела. Командир разведчиков очень по-человечески фыркнул и принялся, активно жестикулируя, что-то свистеть в ответ.
        - Они видели пару летучих и одного здорового. Есё десятка два могут быть колдунами - росы наглые больно и одесда получсе.
        - Понятно, - тяжело вздохнул я.
        Два десятка подозреваемых из трёх сотен. Тут по факту может быть, как пять, так и пятьдесят.
        - Про форму спроси, - подкинул дельную мысль Ферц. - Надо понять, армия там какой-то империи, или дикие вышли в поход.
        Лими снова перевела.
        - Не, по-разному одеты, - сообщила она, выслушав ответ родича. - И с родов люди есть, и с аллоев.
        - Нда… Дела… - протянул я. - Что думаете, драться придётся, или по-мирному стоит попробовать?
        - По-мирному не получится, - покачал головой Грай. - Они нас всерьёз не воспримут, больно нас мало.
        - А, когда поймут, с кем связались, уже будет поздно, - согласилась с ним Тола. - Надо их на этом берегу ждать. С переправы сразу в атаку идти неудобно. И побольше фили к воде привести - пусть видят, что мы не одни.
        Я, собственно, подумал о том же самом. Нам на тот берег лезть не с руки. Если противник силён, отступать будет некуда - сами себя со спины рекой подопрём. Это фили без всяких премудрствований переплывают водную преграду на своём встроенном шурсе - при такой скорости ни одному чудищу их не поймать - а для Гвидо, червя и Джи нужен плот. Пусть лучше чужаки сюда сами перебираются. Потолкуем на нашей территории.
        - А, может, ну его? - осторожно предложил Ферц. - Дадим дугу лиг на двадцать, и пусть себе топают дальше, куда им там надо.
        - А потом ударят нам в спину, - хмыкнула более дальновидная Тола. - Нас тут пять пятёрок, братишка. Таким силарам, как мы, кому-либо уступать дорогу без боя - позор. Да и любопытно - куда они прут? И кто такие вообще?
        - Решено. Воинов четырёх племён на берег под ясны вражески очи - и ждём. Хай первыми идут на контакт. Или атакуют, если настолько тупые.

* * *
        Совсем уж непроходимым тупьём чужаки точно не были. Никаких атакующих заклятий в нас с того берега не полетело, как и обычных стрел. Вместо них в воздух поднялись уже срисованные нашей разведкой два левитанта. Зайдя с разных сторон, дотянули до середины реки, повисели немного, разглядывая наши позиции, и свалили обратно. Считали нас что ли? Деталей-то с такого расстояния не разобрать. Я вот тоже про летунов неприятеля мог сказать только, что оба вроде бы мужики. Вроде бы. В этом мире одежда и длина волос мало что может сказать наблюдателю.
        - Гля, выходят.
        И действительно, из густоты сорняка на узкий пляж того берега начали выходить люди. Десять, двадцать… полсотни.
        - Тоже решили мышцами поиграть.
        - Стояние на Угре.
        - Чего?
        - Не важно. Говорю: поиграем в «Кто первый не вытерпит.».
        - Нам некуда торопиться, - попыталась обмануть сама себя Тола. - Знаешь, как оно со стороны выглядит?
        - Как?
        - Фили вышли к реке, предупреждая, что куса с два на свои земли кого-то пропустят.
        И точно. Картина маслом: «Индейцы на Миссисипи.». Иллинойс ваш, бледнолицые, но дальше вы не пройдёте.
        - Только мы своими здоровыми тушами весь вид портим.
        - А мы - породнившиеся с местными колдуны. Такое, как сам знаешь, тоже бывает.
        «Вероятность того, что они начнут переправляться на этот берег именно здесь - меньше десяти процентов»
        Трахотар прав. Дураки бы так далеко от аллоев попросту не ушли бы. Играть в гляделки будем до китайского нового года. Может, им какой знак подать - мол, готовы к переговорам?
        «Если ты прыгнешь к ним, шансы быть схваченным меньше процента. Вероятность встретить второго попаданца-менталиста ничтожна мала.»
        А, и правда, чем я рискую? Телепортируюсь - и замру камушком. Пересчитаю ступени силаров, пополню горючку и прыгну назад. Если не будет агрессии ещё и поговорить попытаюсь.
        - А знаете…
        Закончить я не успел. Вынырнувший из воздуха парень схватил одной рукой Толу, приставив зажатый в другой нож к её шее.
        - Кто главный?!
        Грай-умничка сориентировался быстрее меня. Мгновенно спрятал Гвидо под камень и застыл сам. Сестру Ферца мы оживим, если что, а вот без лекаря разборки чреваты невоскресимыми трупами.
        - Спокойно!
        Крик больше для своих, чем для наглого бронебоя. Пятёрка-скоростник… Охренеть!
        - Кто тут, мать вашу, главный?! Прирежу бабу!
        И режь, урод! Оживим! Тола привычная. По-любому простит.
        Шурс не подходит. Пусть тут всего несколько метров - я прыгаю. Клевцом гаду в голову! Потом браслет на руку - и воскресим. Ты не на тех напал, наглая рожа!
        Мёд мне…
        - Что?! Выкусил, попрыгун херов?! Последний раз спрашиваю: кто главный?!
        Он в каменной коже… Но может говорить! И…
        - Последнее китайское, суки! Кто главный?!
        Китайское?
        «Землянин.»
        «Без тебя понял! И не просто землянин…»
        - Брат… Русский что ли?
        На круглом конопатом лице расцветает улыбка. Удивление. Радость…
        - Земеля! Топтать ту Люсю! Нашёл!
        Глава четырнадцатая - Чёткий пацанчик
        Державшая нож рука парня тотчас опустилась. Более того, небрежным движением Тола была отодвинута в сторону, и улыбающийся во весь рот скоростник шагнул мне навстречу. Круглолицый, большеглазый, с крупным носом и пухлыми губами. Волнистые каштановые волосы до плеч. С меня ростом, широкоплечий и мускулистый. Не красавец и не здоровяк, но симпатичный и крепкий.
        - Александр Углов, - протянул я чуваку руку. - Можно Саня.
        - Свои? - опередив попаданца, с вопросом уставился на меня Ферц, чьи готовые выпустить струю пламени ладони смотрели на чужака.
        Тола тоже уже отскочила подальше и, судя по позе, как и брат, была готова к атаке.
        - Свои, - со смехом ответил за меня скоростник. - Вася я. Чечин. Только зови лучше Чечей по кликухе. Я как знал, что теперь мне местный Боженька нашего пошлёт. Откуда сам, Саня?
        - Краснодар.
        - Козырно! А я с Перми. Хотел к вам как-нибудь - парк Галицкого глянуть, но наш Амкар с концами похерился. Теперь ни повода, ни бабла…
        На последней фразе Василий по прозвищу Чеча неожиданно отвесил сам себе звонкого леща.
        - Бабла до хурмы, - заржал он, демонстрируя крупные передние зубы. - Всё время забываю, что сдох. Я тут теперь атаман, и, в отличие от того из Малиновки, у меня золотого запасу немеряно. Ты один тут из настоящих, или ещё кто есть?
        - Из настоящих? - непонимающе переспросил я.
        - Ну которые, - замялся Вася. - Которые… Короче, такие, как мы.
        Точно же. Про игру говорить нельзя. Теперь ясно, чего он тупит. Настоящие… Он что, реально считает всех местных неписями? Совсем чел ку-ку.
        - Не один. Вот знакомься, Гвидо, - поманил я к нам лекаря, которого дикий, слушавший наш разговор из-под камня, как раз отпустил. - Он итальянец. Остальные все местные. Тола с Ферцем - огневики из благородных. Грай и Кракл…
        - Да пофиг, - небрежно махнул рукой Вася. - Расскажешь потом, кого в клан собрал. Вы-то с Гвидо, кто будете? В смысле дар какой? Я, как ты уже понял, бронебой. Как на пятом ранге телепорт хапнул, так ваще творю, что хочу. Захотел бы, завалил бы вас всех тут влёгкую. Я такое могу… Местные скоростники сосут писю. В сравнении со здешними недомагами я в натуре бог. Теперь бог.
        Опачки! А ведь у него бонусом не Пожирателя скил! Какие-то свои бронебойские штучки. Я знал, что Саня Углов - сцуко - парень особенный, но не настолько же. Пожалуй, пока придержу инфу о своих способностях. Русский-то он русский, но одно это ещё не делает его моим братом и другом.
        - Можешь мне не рассказывать, Вася, - хитро улыбнулся я и демонстрации ради сиганул на несколько метров, оказавшись у пацана за спиной. - Тоже ведь бронебой.
        - Топтать ту Люсю! - ошеломлённо затряс бошкой парень. - Красава! Да мы на двоих тут теперь всех нагнём! Походу, русских чисто скоростниками заделали. Только больше меня Васей не васькай. Лады? Вася - не по-пацански звучит. Ну, типа: «Слышь, Вася.» Словно предъява какая. Зови просто - Чеча. Или братан на крайняк.
        - Не вопрос, Чеча, - не стал я противиться. Хочет чёткий пацанчик быть Чечей - его право. Будем подстраиваться. - Так а ты на всю вашу толпу один, значит, землянин?
        - Не, двое нас. Ещё один индус есть.
        - А у него, что за дар?
        Бинго! Вопрос попал в цель. Вся расслабленность с Васи слетела, и он мигом напрягся.
        - Слушай, Саня. Я понимаю, что у тебя тут всё схвачено, и все в курсах про твои дела, но некоторые вопросы лучше обсуждать без свидетелей.
        - Базару нет. Отойдём.
        - Эй, эй, демоны! - замахала рукой, привлекая моё внимание, Тола. - Прежде, чем свалите за судьбы мира трындеть, объясните нам, простым смертным, какого куса здесь творится. Кто все эти люди на том берегу? Нам точно не нужно пока их сжигать?
        Вася громко протяжно заржал.
        - Огонь-баба! В натуре жжёт!
        - Для тебя, простота ты демонская, я мэли Джи, - с вызовом прищурилась Тола.
        - Твоя тёлка? - не обращая на слова девушки внимания, спросил у меня Вася. - Я бы такую понтовую сучку к себе в гарем забрал бы.
        - Моя, - на автомате застолбил я Толу и тут же поспешил сменить тему. - Так что у нас, мир? Пока базарим, твои с моими не сцепятся?
        - Не ссы, Санёк. Мои не обидят. Я их знаешь где держу? Во!
        Скоростник сжал поднятый вверх кулак и скорчил суровую рожу.
        - Я больше за твоих эльфят переживаю. Мне сказали, что они - тварюшки опасные. Ядовитые стрелы, и всё такое. Без приказа не бросятся?
        - Не, - отрицательно тряхнул я головой.
        И, повернувшись к друзьям, обрисовал диспозицию:
        - Стоим, ждём завершения переговоров. И, чтобы без провокаций. Первыми шаров не кидаем, стрел не пускаем.
        Последнее уточнение предназначалось моим горячим женщинам. Что Тола, что закусившая на «Опасных тварюшек» Лими, смотрели на Васю с открытой враждебностью. Не ровен час, отчебучат какую-нибудь недружелюбную фигню. Интересно, это он про гарем серьёзно, или мечтает вслух?
        Так как полоса пляжа была занята на многие метры, что влево, что вправо, мы с Василием - мысленно называть его Чечей я пока себя заставить не мог - отошли от реки и, выбрав уединённое место, расположились на листьях какого-то разлапистого подорожника, усевшись напротив друг друга.
        - Ну, рассказывай, Саня. Как под себя этих мелких подмял? - прищурился Вася. - Сколько их у тебя? Тыща есть?
        - Больше, - загадочно ухмыльнулся я. - Породнился с вождём. Видел мелкую с нами? Моя жена. Детишек нарожать мне не сможет, зато теперь у меня своя армия эльфов.
        Три минуты знакомства, а я уже начинаю понимать, с кем меня столкнула судьба. Чёткий Чеча из тех, кто уважает лишь силу. Не стоит ему сразу раскрывать все карты. Пусть пока думает, что фили у меня в подчинении. Так безопаснее.
        - Нормуль банда, - уважительно закивал Вася. - Хорошо ты придумал. Дичьё вербовать проще, чем этих понторезов с аллоев. По себе знаю. У меня половина из диких. Сейчас вольные рода один за одним херятся. Выжившие к любой силе готовы прибиться. Даже уговаривать не надо. Правда толку с них… Разве что в разведку ходить годятся. Как до стычки с Роем доходит, сразу гоню их в шею, чтобы под ногами не путались.
        - Мы тоже извергов только силарами бьём, - согласился я с озвученной тактикой.
        Глаза Васи сразу же жадно заблестели.
        - Много удалось завалить?
        - Да прилично уже. Они ведь с нашим появлением в этом мире прут один за одним.
        - Какую ступень уже взял? - торопливо перебил меня Вася.
        - Сорок четвёртую, - решил понтануться я. Тут скрывать смысла нет. Важнее удивить сейчас этого ценителя силы.
        И у меня получилось.
        - Топтать ту Люсю! - неверяще присвистнул Чеча. - У меня и то сорок три. И это при способностях Конарка. Правильно я всё же решил в сторону гор идти. Там, походу, кормушка козырная. Итальяшка твой тоже пятёрка небось?
        - Кроме Кракла, мы все пятёрки, - решил развивать я успех. - Но он менталист - извергов мочить не поможет. А что за Конарк? Индус, про которого ты говорил? Заинтриговал. Колись уже - что за способности?
        Манник! Стопудово манник. Только эти ребята на пятёрке дают отряду столь весомое преимущество, что даже такие крутые парни, как Вася, стремаются раскрывать их дар землякам.
        - Он сборщик, - медленно прошептал Чеча, словно открывая мне великую тайну.
        Мёд мне в рот! Это даже круче! На данном этапе игры силары сопровождения рулят. Вася - везучий чел - взял джекпот. Вот, кто может качаться быстрее даже, чем я-Пожиратель. Теперь понятно, почему мой земляк решил двинуть от рощи аллоев к горам. Серп для правильного сбора урожая у него уже есть, а в отряде небось каждой твари по паре. В смысле силары любого дара имеются. Подтянет до пятёрки всех нужных и начнёт жировать в своей имбавости.
        - Полезный дар, - согласился я.
        - Самый полезный, - пришло время Васи попонтоваться. - После того, как узнал, что мы попали в игру, я по-новому начал смотреть на многие вещи. Бабло, бабы, собственный дворец с рабами на побегушках, императорская корона - всё шляпа. По-настоящему важна только сила. Я не хочу подыхать, когда этот вонючий второй раунд закончится. Потому и ушёл от аллоев. Там сейчас уже тесно, а скоро станет ещё теснее. Высокоранговых силаров всё больше и больше, а наши почти все ходят в слугах у местных царьков. Терпилы бля! Но теперь, когда объявили… Вот посмотришь, скоро таких банд, как моя и твоя, появится много. Будем за охотничьи угодья бодаться и кровь друг другу пускать. Пока не поздно, нужно занимать места поближе к кормушке.
        На этом моменте сделавшийся до невозможности серьёзным Василий прервался и, склонив голову набок, заговорщически посмотрел на меня.
        - Хотя, кому я рассказываю? Ты ведь тоже всё это понимаешь, раз реку перекрыл. Не хочешь конкурентов пускать к горам. Это правильно. Вот только граница тут - тысячи километров. Один хрен не удержишь. Поверь, Саня, с людьми воевать сложнее, чем с извергами. Я тут с одним японским лосем сцепился… Половину своей банды просрал, прежде чем выстрег под ноль его кодлу. Даже галимые неписи, когда их много, опасны. Это только пока есть ресурс с маной мы - боги, а без них… Я в натуре не хочу больше мочиться с силарами. Поверь, выиграет в этой конской игре тот, кто станет на сектах пастись, а не тот, кто погонится за жирными фрагами.
        - Да кто же спорит, Чеча? Кто спорит? На каждую хитрую жопу найдётся свой хер с резьбой. Ты не знаешь, какие способности могут оказаться у следующего встретившегося тебе попаданца. Я тоже предпочитаю качаться на извергах.
        Короче, стратегия мне ясна. Ни в коем случае не признаюсь этому каноническому нагибатору, что веду фили на новое место жительства. И уж тем более молчок про месть, амбиции Джи и про Фаю, которую собираюсь спасти. Чувак не поймёт. Хуже - посчитает слабостью и не ровен час попытается и меня нагнуть. Прежде, чем принимать его в свой отряд, я должен доказать Васе, что сила на моей стороне. Этот чёткий пацанчик пойдёт только за настоящим альфа-самцом. Похоже, придётся отложить вербовку до лучших времён и ограничиться заключением союза.
        - Вот тут ты, Саня, ваще прав. Чего только наши тут не умеют. Тот япошка воздушником был, с воздухом творил, что хотел. Я даже на своём особом шурсе к нему подобраться не мог. А телепорт в центр вихря не переносит. И то всё херня ещё. На бывшем аллое Хо есть пачанчик, что умеет воровать ресурс с маной. Прикинь тема?
        Сказать, что Вася меня удивил - это ничего не сказать. Вытаращив глаза, я уставился на него в состоянии полного охреневания.
        - Не, в натуре, - неправильно истолковал он мою гримасу. - У меня в банде один летунец есть из беглых хойцев. Он на себе эту фигню лично испытывал. Тот хрен его чистил несколько раз в академии. Даже имя известно - Кайран Гэдро. Специально запомнил. Была мыслишка, найти и к себе позвать, но мой летун говорит, что там фраер конкретный. Оставил его на потом.
        Зашибись! Только Фалко Краса мне не хватало! Получается один из двух летунов, что недавно парили над рекой был моим старым «другом». Беглый хоец… Бывший аллой Хо… Похерилась что ли наша родная империя? Мы тут, понимаешь, идём через полмира домой, а возвращаться уже некуда и не к кому. Да нет, не может быть!
        - А что, нирийцы подмяли Хо? - спросил я как можно более равнодушно.
        - О, да ты в теме! - обрадовался Вася. - Нирийцы в этой части мира сейчас самая серьёзная сила. Подмяли Хо и других соседей - империю Ша. Мы с Конарком как раз оттуда. На них целых четверо демонов пашет. Землян в смысле. В том числе и поэтому решил валить из тех мест. А вы с Гвидо с какого великого дерева слезли?
        - Про империю Юнай слышал?
        - Китайщина какая-то, - хмыкнул Вася. - Вроде слышал что-то. Хотя, может и путаю. Ладно, давай уже к делу. Чую, мы с тобой ещё забазаримся тут до утра. Столько всего у тебя спросить хочется. Да под горькую бы. Эх! Знаешь где у меня уже сидят эти силары и секты… Нормально поговорить не с кем. Конарк - и тот индус сраный. С ним каши не сваришь. Чужой, как и все эти неписи.
        - Ну, с горькой проблемы, - невесело улыбнулся я. - А вот наговориться вдоволь у нас есть все шансы. Оставайся. Сегодня гостем будешь, а завтра я вас пропущу через реку. Нам с тобой делить нечего. Тут извергов и на двоих хватит с запасом.
        Сработало. Вася ожидаемо оскалился крупнозубой улыбкой.
        - Хорошо сказал, братко! Я, как твой голос сегодня услышал, сразу понял, что ты чёткий пацан. Какой делить? Ты их слышал. Победителей во втором раунде десять рыл, а нас вместе с нерусями пока только четверо. Можно смело ещё народ в банду подтягивать. Мы теперь вместе будем крошить этих нюханых извергов пачками. И пусть попробует кто к нам сунуться. Даже нирийцам при надобности хлебала начистим. Решено, Саня - будешь моей правой рукой. Вторая доля добычи - твоя.
        Капец! Переговорщик от бога, бля. Как он меня лихо в свои замы заделал. Придётся расстраивать пацана. Только надо провернуть это как-то помягче, но одновременно с тем жёстко. И сразу в конфликт не уйти, и чётко обозначить позицию. Чувак явно из тех, кто за базаром следит. Надо его оставить без повода докопаться до какого-нибудь «не того» слова.
        - Польщён таким доверием, Чеча, - холодно начал я. - Но ты меня не так понял. Я не прошусь к тебе в банду. Я предлагаю союз. Идите к горам, бейте извергов. Мы чуть позже подтянемся. Но пока у меня есть другие дела.
        Всё. Мир, дружба, жвачка - давай до свидания. Улыбчивого рубаху-парня в момент подменили. Из-под сведённых бровей на меня смотрел хищник.
        - Саня, Саня… - нарочито печально вздохнул чёткий пацан Василий. - А ведь так всё хорошо начиналось. Ты же не маленький мальчик, всё понимаешь. В эту игру нельзя так играть.
        - Как так? - нахмурился я. - Только давай без мути. Говори прямо.
        Дело начинало попахивать дерьмецом. Похоже, придётся знакомить его с Пожирателем. Внезапность на моей стороне. Если что, будет сам виноват. Мне по-прежнему хотелось заполучить к себе в команду помощника и товарища, но если выбора не останется…
        - Если сейчас разойдёмся - враги, - отрезал себе все пути отступления Вася. - Тут эти пидоры выбора нам не оставили. Я не могу допустить, чтобы кто-то не из моей банды поднялся выше нас. Ты либо со мной, либо против меня. Без вариантов.
        И, словно испугавшись собственной бескомпромиссности, поспешно добавил после короткой паузы:
        - Только хорошенько подумай, прежде чем примешь решение. Я в Перми у себя весь технарь держал. Не смотри, что у тебя на ступень больше. Это ничего не значит. В бою мы с тобой тупо свяжем друг друга, а исход битвы решат без нас остальные. И здесь у меня слишком большой перевес. Мои водники в две секунды очистят берег от твоих полуэльфов. Не будь дураком, Санёк. Второй номер в команде победителей - это хороший расклад.
        «Соглашайся, жми руку и обращай в камень», - вмешался не лезший ко мне всё это время с советами Трах. «Девяносто процентов, что сбросить запущенный тобой режим статуи он не сможет. Высасываешь, отрубаешь каменную кожу - и, хочешь убивай, хочешь вербуй, укрощай. Словами ты тут ничего не добьёшься.»
        С последним спорить было бессмысленно. Но первая часть предложения так себе. Девяносто процентов - не сто, да и подло как-то с рукопожатием. Хотя сам способ нейтрализации… Думаю, Васю такая атака вообще не пугает. Я же с его точки зрения буду тратить свои ману с ресурсом. Это, если он вообще просчитал возможность подобного фокуса с обездвиживанием бронебоя бронебоем, в чём я сильно сомневаюсь. Значит пробуем. Но по-своему. В случае неудачи я ничего не теряю.
        - Да не, Чеча, - примирительно поднял я руки с открытыми ладонями. - Драться я с тобой точно не собираюсь.
        Медленный шаг к противнику. Ещё один. Правая рука тянется к плечу Васи вроде как для дружественного похлопывания. Чёткий пацан слишком крут, чтобы испуганно отшатнуться. Жест вообще не опасный.
        Попался!
        Девяносто процентов работают. Вырваться Вася не может. Вариант с «не хочет» я не рассматриваю. Стоим каменными истуканами у листа подорожника. Шланг уже на жертве. Пока один - силу из него тянуть я не буду. Прибережём этот акт устрашения на закуску. Ему там сейчас и так страшно до одури. Он ведь чувствует как тает горючка.
        Эх, ускорить процесс нельзя! Джи с включёнными огнемётами мне сейчас бы не помешали. Режим коллективной статуи ману лопает не хуже шурса, но у силара сорок третьей ступени бак дюже вместительный. Больше минуты будем стоять тут грибочками. Выкачка за пару секунд смотрелась бы гораздо эффектнее.
        Но Васе хватило и такой демонстрации. Стоило мне его отпустить, как пацан вместо того, чтобы броситься на меня с кулаками, или хотя бы выдернуть из ножен клевцы, наоборот, попытался удрать, резво рванувшись в сторону. Естественно я был против. На шурсе обогнал и поставил подножку. Помог правильно упасть спиной вниз и замер в суровой позе со скрещенными на груди руками. На лицо маску превосходства с кривой улыбочкой. Убираю шурс.
        - От твоего предложения вынужден отказаться.
        - Как… Как ты это сделал?
        И тут же совсем другим голосом:
        - Не убивай! Саня! Брат! Не надо! Я…
        - Но у меня есть встречное предложение.
        - Ты главный! Без базара! Я понял! Всё понял! Этот Гэдро, который Кайран… Он здесь, да? Тоже служит тебе? Издали воровать может, да?
        - Ты, индус и все твои люди присоединяетесь к моему отряду, - не отвечая на вопросы, которыми меня засыпал Василий, продолжал я спокойным голосом. - Я не стерегу здесь подходы к кормушке, я возвращаюсь к аллоям, чтобы набрать там команду. Десять землян - ни больше ни меньше. Вам с Конарком повезло - вы успели попасть в мой отряд, а значит вы перейдёте на следующий раунд игры. Отказаться ты можешь - я даже тебя отпущу - но уйдёшь ты отсюда первой ступенью.
        Выпученные глаза Васи округлились ещё сильнее.
        - Твой Гэдро и силу ворует… - неверяще пробормотал он.
        - Гэдро, Гэдро, - медленно покачал я головой, словно осуждая его недогадливость. - Твой левитант очень удивится, увидев меня. Мы с Фалко когда-то были большииими друзьями.
        Вася вздрогнул.
        - Так это ты?!
        - Согласен, или нет?
        - Но ты же бронебой!
        - Согласен?!
        - Да, сука! Да!
        - Я Пожиратель, Вася.
        Распалённый букетом эмоций пацан было дёрнулся, отклоняясь от протянутой мной руки, но уже через секунду сориентировался и вцепился в мою ладонь, позволяя себя поднять на ноги.
        - Я Пожиратель. А ты теперь один из Демонов Пожирателя. Поздравляю с правильным выбором, Чеча.
        «Вероятность того, что его всё равно придётся убить - восемьдесят четыре процента.»
        «Пошёл в жопу, Трах! Кому жить, кому умереть - решать только мне!»
        - Спасибо, - судя по голосу, Вася наконец пришёл в себя. - Ты мог меня убить, но не убил. Я это запомнил. И ты не пожалеешь.
        Увы, я уже начинал понемножку жалеть. Ох, чувствую, намучаюсь я ещё с этим чётким пацанчиком.
        Глава пятнадцатая - Скупка преданности
        - Ну как, разговор продуктивный? - иронично поинтересовалась Тола, когда мы с Васей снова вышли на пляж. - Или поджечь кого-нибудь из тех смельчаков? - кивнула она на противоположный берег, где продолжал топтаться народ из чечиной банды.
        - Вполне продуктивный. В полку Демонов Пожирателя прибыло. Вас…
        Я бросил короткий взгляд на хмурого Васю и всё-таки поправился:
        - Чеча со своими людьми решил к нам присоединиться.
        - Ого! Вот прямо так сразу? - удивился Ферц.
        - Да он, оказывается, умнее, чем кажется, - хмыкнула Тола.
        - А они нам в таком количестве точно нужны?
        Вопрос Грая был сейчас самым важным. Мои друзья, кроме Гвидо, не знают про нашу игру. Для них мы просто возвращаемся домой, добыв защитные амулеты, заодно провожая фили до рощи аллоев. План наш вроде как - снова забраться на Древо Хо, отомстить вероломным Рэ и вернуть земли и привилегии клана Джи Толе с Ферцем. Ну и про Фаю я всё не решусь друзьям рассказать. С захватом аллоя нирийцами - подробности мне только ещё предстоит выяснить - первая часть плана переходит в область слабо осуществимого, но за своей принцессой я полезу на гигантское дерево в любом случае.
        А без боя такое точно не провернуть, так что переход под наши знамёна маленькой армии - событие для отряда радостное и важное. Пусть даже там реальных воинов едва каждый пятый. Это, как я понял, как раз и встревожило Грая. Не хочет тащить за собой бесполезный балласт. Но чем мне замотивировать новобранцев… Вася-то их вёл к возвышению и подальше от подминающих под себя всё и вся нирийцев. А что им предложу я?
        - Не бойся, Грай, к вам в посёлок их всех не потащим. Лими, передавай мой приказ своим - пусть расходятся. На берегу можно больше не торчать. Я сейчас с нашим новым другом сгоняю на ту сторону. Надо пообщаться с народом. Когда вернусь, расскажу всё в подробностях. Кто-нибудь хочет передать привет Фалко Красу?
        - Да ну на кус!
        - Фалко с ними?
        - Не смей ему говорить про наши ступени! - вспыхнули глаза Толы. - Я хочу видеть его рожу, когда он узнает.
        - Нам точно не стоит переправляться всем вместе?
        Гвидо единственный переживал за мою безопасность.
        - Это долго, а мне не хочется терять время. Вы тут пока начинайте плоты вязать. Разрешаю запрячь под это дело наших маленьких шустрых друзей.
        Раздав указания, я отвернулся от ребят и направил взгляд на противоположный берег.
        - Ты там только это, - прошептал Вася. - Меня не опускай. Этих конченых только в страхе держать. Я для них - номер два. Типа, под тобой, но над ними.
        - Не бойся. Авторитет - это важно. Я в курсе. Смотри только поперёк мне ничего не скажи. И не удивляйся, что бы не услышал. Мне твоих бойцов по новой замотивировать нужно. Как прыгнем, представишь, сообщишь, что я теперь главный, а дальше молчи - я сам.
        - Хорошо, - кивнул Вася. - Только у меня на прыжок маны нет. Маниты давай.
        - Обойдёшься. Маниты тратить ещё. Сейчас пополню тебя. Но только на прыжок. Вон тот цветок видишь? - указал я ему на здоровенную ромашку, выглядывающую из сорняка на том берегу метрах в тридцати от крайнего слева из стоящих на пляже людей. - Как почувствуешь, что маны хватает, сразу прыгай к нему. Я за тобой. И смотри, обмануть не пытайся. Я лишок сразу замечу и всё равно назад отберу. Тебе ещё предстоит доказать твёрдость своего слова.
        - Не обижай, Саня! Я за базаром слежу. Раз признал тебя паханом, значит все приказы, как в армии - бегом и с песней. Я всеми лапами за порядок. Сам спрашиваю по строгачу, если кто накосячит.
        - Тогда готовься сигать.
        Я быстро накинул шланги на не успевших пока далеко отойти друзей и одновременно потянул из всех ману, перекачивая её Васе. Вариантов нет. Свои запасы надо приберечь на всякий случай. У меня на теперешней сорок четвёртой ступени резервов на два прыжка хватит, но и только. Надо и для каменной кожи немного оставить и для экстренного бегства назад. Вдруг Чеча собирается меня кинуть и, едва очутившись на том берегу, заорёт: «Мочи, гада!»
        Не заорал. Оглянулся на телепортировавшегося следом меня, коротко кивнул и вальяжной походкой направился к своим. Да уж… Действительно банда. Зря я только что в мыслях сравнивал этот сброд с маленькой армией. По правде говоря, они и на банду не тянут. Толпа. Ни какого-то построения, ни дозоров, ни окриков командиров, наводящих порядок при появлении главаря, ни залихватского свиста, ни азартного блеска в глазах. Только любопытство и страх. Причем, боятся они не меня.
        За висящее на поясах оружие взялся едва ли каждый четвёртый. Направленных на меня-чужака арбалетов и луков нет в принципе. Не воины. Каторжники, насильно выгнанные на лесоповал. Разве что одежда - не робы. Наоборот, у всех разная: от зеленоватых комбезов вольных родов, до богатых дворянских костюмов. Совсем детей нет, но возраст разнится прилично. От безусой пацанвы существенно младше меня, до седых стариков. Женщин тоже хватает - навскидку пятая часть. Похоже, вывалили на берег всем людом чисто для устрашения. Вася выгнал своих, как я фили. И это хорошо - не нужно по кустам искать-собирать.
        - Народ, у меня хорошие новости, - натянув на рожу довольную маску, начал Чеча. - Драться с фили не будем. Мелкота у моего друга-демона в услужении. Радость у нас большая - встретил я собрата по крови. И не абы какого, а самого могучего демона - Пожирателя. Вот он, - указал на меня Василий пафосным жестом. - Имя его Александр, что на нашем языке означает - защитник. Теперь он нас будет вести за собой. Всем заткнуться и слушать!
        Ай да Вася. Смог меня удивить. Как красиво донёс мысль до публики. Даже без босяцкой фени управился. Может, это он для меня на том берегу спектакль устраивал? Запугивал так? Или, наоборот, сейчас притворяется? Но с этим разберёмся потом. Сейчас речь. Благо, я вроде придумал, как народ вдохновить. Тем более, что, судя по рожам, большинство здесь не в погоне за силой и возвышением, а тупо пытаются выжить.
        - Приветствую, воины! - начал я с серьёзным до зубного скрежета голосом.
        Вялый недружный ответ подтвердил, что Васина радость от встречи с самим Пожирателем не особо передалась его людям. Оно и понятно. Сам Вася ведь тоже лукавил.
        - Раз добрались до границы исконного леса, значит слабаков среди вас нет. И это хорошо - мне слабаки не нужны. Чеча уже вас порадовал тем, что с фили не нужно драться, так я скажу больше: мучаться с переправой вам тоже не нужно.
        Вот. Совсем другое дело. Проступили эмоции. Непонимание, удивление, страх неизвестного, но проглядывает и облегчение. Вася тоже не удержал свою маску. Уставился на меня с замершим на роже вопросом.
        - Я со своими иду от гор. Дальше к западу ловить нечего. Изверги проносятся мимо, не желая нападать на силаров. Их манят аллои. Каждого приходится специально вылавливать. В общем, мы убедились, что встречать Рой удобнее ближе к Великим Деревьям. Чеча повторил мою же ошибку, но я сэкономлю вам время. Объединяемся, разворачиваемся и шагаем обратно.
        - К нирийцам! - нашёл в себе смелость на выкрик какой-то старик, которого, впрочем, тут же заткнули соседи.
        - Нирийцев убивать не сложнее, чем сектов, - картинно хохотнул я. - А пожрать сотню силаров мне проще, чем одного изверга. Обещаю: всех, кто будет мне верен - возвышу. А простаков сделаю богачами и поселю на ветвях. Не бойтесь нирийцев. Со мной ещё четверо силаров пятого ранга. Мы будем их давить, как клопов.
        Договорив, я прислушался к толпе. Поднявшийся там шум имел вполне узнаваемое ядро. «Пожиратель, Пожиратель, Пожиратель…» Надо будет выяснить, что Вася им вообще наплёл про наш мир. Похоже, слово «Демон» здесь имеет совсем не иносказательный смысл. Интересно, а кто из них попаданец по имени Конарк?
        Но вместо сборщика-индуса взгляд выхватил из толпы моего старого знакомца. Крас явно узнал меня и теперь старательно прятался за спиной объёмного дядьки в солдатском мундире. О! А устрою-ка я им небольшое представление поощрительного характера.
        - И не нужно бояться меня больше необходимого. Я ведь умею не только пожирать. Фалко, пойди-ка сюда, - поманил я вздрогнувшего, услышав своё имя, левитанта.
        Деваться ему было некуда, и через несколько секунд мой бывший соперник остановился напротив, не дойдя до меня нескольких шагов. Ого! Молодец! Когда мы с ним виделись в последний раз, он был всего на девятой ступени - впрочем, тогда большинству наших сверстников такой уровень возвышения казался пределом мечтаний. Сейчас Красу двух шагов не хватало до третьего ранга. Учитывая отсутствие у левитантов атакующей магии, результат очень даже. Парню пришлось основательно посражаться с сектами. Хотя, вариант с убийством более крутого силара я тоже не исключал.
        - Восемнадцатая ступень, - громко озвучил я уровень возвышения Краса. - Не много, но и не мало. Вспоминая наши былые конфликты, мне следовало бы тебя просто убить, но я поступлю по-другому.
        Невидимый шланг присосался к жертве. Раз - и под короткий крик боли вся сила Краса переместилась ко мне. Это вам не пятёрок высасывать. Такая мелочь проносится по моим трубам в одно мгновение.
        - Поздравляю, мэл Крас. Первая ступень снова ваша.
        Народ испуганно зашумел и попятился. Побелевший от обиды и ужаса Фалко статуей застыл на месте без всякой каменной кожи. Вася, для которого в первую очередь и предназначалась первая часть моего представления, старательно отводил взгляд. Смотри, смотри, чёткий Чеча. Это ведь может произойти и с тобой. Не за миг, конечно. Но ты-то этого не знаешь, дружок.
        - А теперь, когда старые долги розданы, - громко продолжил я, заставляя толпу замолчать. - Я стираю из памяти всё плохое, что сделал мне тот Фалко Крас, которого я знал когда-то, и воздаю должное новому ему же, что впредь будет служить мне верой и правдой.
        В тот же миг по так и не снятому шлангу сила рванула обратно, от меня к Фалко. Крас часто задёргался в накатывающих волнах оргазмов.
        «Трах, ну-ка быстро скажи мне соотношение тридцатой ступени к сорок четвёртой. По объёму силы.»
        «Восемь тысяч сто девяносто два к одному», - мгновенно откликнулся робот.
        Как я примерно и думал. Крохи, которые я не замечу. Времени же…
        «Чуть больше минуты», - подсказал читающий мои мысли Трах.
        Тогда успею толкнуть речь пока его корчит.
        - Ваш мир полон силы, - продолжал я, словно ничего не случилось и стремительно возвышаемый Фалко не содрогается в конвульсиях блаженства рядом со мной. - Её нужно только уметь взять. И я это умею, как никто. И не только брать, но и отдавать. Как я уже говорил, мои соратники на том берегу возвышены до пятого ранга. Возвышены мной и со мной. Я жесток с врагами, но щедр с друзьями. Как вы думаете, он страдает сейчас? - указал я на упавшего на колени Фалко. - О нет. Ему сейчас хорошо. Ступени заполняются одна за одной. Это очень приятно. Силары соврать не дадут.
        «Всё!» - прозвучало в голове предупреждение Траха.
        Я резко вырубил насос и повернулся к поднимающемуся на ноги левитанту.
        - Тридцатая ступень, - торжественно огласил я степень крутости показательно поощрённого силара. - Поздравляю с четвёртым рангом, мэл Крас!
        Вот это его перекосило. Жалко ребята не видят. После серии физических оргазмов контрольный психологический в голову. Я протянул Фалко руку, которую он тут же стиснул, ведомый одними рефлексами. По осоловевшему лицу парня было несложно понять, что его соображалка только начинает перезапуск. Тем не менее я дождался появления разума в глазах Краса и шепнул ему, отправляя обратно в строй:
        - Рад тебя видеть. Без шуток. Потом ещё поболтаем.
        А уже в голос для всех сказал следующее:
        - Прошу всех силаров, и боевых, и нет, выйти на два шага вперёд.
        Толпа ожила. Поднявшаяся суета подтверждала: народ понял намёк. Исходящий от Краса запах халявы призывно щекотал ноздри. Через несколько секунд перед двумя с лишним сотнями обычных людей выстроилось двадцать два мага. Все, кто был у Васи в отряде, кроме него самого. Так, посмотрим, как тут у них с прокачкой. Я медленно двинулся вдоль шеренги, считая ступени. Восемь, двадцать три, девятнадцать, одиннадцать… О! Ровно тридцать. Походу, специально подняли до четвёртого ранга. Семь, шестнадцать, четырнадцать, снова тридцать. А Вася не такой уж и жадный - кое с кем поделился. Понимает, что разнообразие огневой мощи необходимо. Что там дальше? Пятнадцать, двадцать один…
        - Приятно познакомиться, Конарк, - положил я руку на плечо вихрастого черноволосого парня весьма средней комплекции. Ровно сорок ступеней. Тут ошибиться без вариантов. Но что-то слабоват он для сборщика. У этих ребят физика должна быть на очень высоком уровне. Добивать сильных сектов, особенно извергов, без атакующей магии невероятно сложно. Здесь нужно не только мастерство, но и мышцы. Сразу вспомнился Джарег с его подготовкой. Не тянет индус на спортивного ниндзю. Совершенно не тянет.
        - Взаимно, Александр, - вежливо склонил голову сборщик.
        - Позже поболтаем с глазу на глаз, - негромко пообещал я индусу и двинулся дальше.
        Четыре четвёрки - то есть теперь с Красом пять - шесть троек, столько же двоек, два попаданца-пятёрки и четверо перворанговых. Негусто, однако. Я честно ожидал много большего. Не слишком-то Вася своих прокачал за время пути. А ведь при наличии сборщика мог запросто вместо своих пары верхних ступеней подтянуть до нормальных высот весь отряд. Трусливая гнида. Видать, после того объявления оргов игры всё добытое с извергов грёб только себе. Заботливый лидер отряда, ничего не скажешь.
        А ведь я тоже молодец. Почему Кракла до сих пор не подтянул хотя бы до четвёрки? Да, мне его дар пока не особо нужен - ценность имеет только способность пятого ранга, когда они начинают читать мысли - но для меня такой объём силы - сущая ерунда, а Червю было бы приятно. Решено. Вернусь к друзьям, первым делом возвышу Кракла. А пока пошвыряюсь баблом - в моём случае силой - на этом берегу. Благо, как мне подсказывают Трах и элементарная арифметика, траты таких масштабов только выглядят впечатляюще, а на деле фигня фигнёй.
        Теперь-то я понимаю, что разбивка древлян на аллоях по ярусам чистый фарс. Вернее, фарс - это их условия переселения клана на уровень выше. Десять трёшек, чтобы подняться с третьего на второй. Десять четвёрок, чтобы перебраться на первый. Да любой высокоранговый сборщик из приближённых к соцветию, по мановению пальца способен возвысить любой клан с низов. Да что там клан. Мне сейчас по силам переселить целый ярус. Я словно Скрудж Макдак, что перевёл все свои богатства в безнал и бессменно таскает с собой платиново-алмазную карту. Могу тут всех купить и продать и потом снова купить. С потрохами естественно.
        - Кроме мэла Краса, которого я только что возвысил, среди вас всего четыре силара четвёртого ранга, - возмущённо сообщил я с опаской взирающим на меня магам.
        Пусть знают, что я и такое могу. Определять ранги в смысле.
        - В своём отряде я таких слабаков держать не намерен. Это же смех и позор. Выбирайте - либо убираетесь на все четыре стороны, либо немедленно возвышаетесь до четвёртого ранга. Неволить я никого не буду. Ну? Кто готов назвать меня господином и поступить на службу к Пожирателю? Остальные отправляются собирать вещи.
        Само собой дураков среди них не нашлось, и вскоре округа наполнилась стонами возвышаемых магов.
        «Трах, сможешь проконтролировать раздачу? Предупреждай, когда кто из них будет брать тридцатую.»
        «Сделаем.»
        «Жаль, что и отключать сам не можешь.»
        «А уж мне-то как жаль…»
        «Тьфу ты! Беру свои слова про жалость обратно. Следи давай.»
        Пока шёл процесс, я переводил взгляд с одного попаданца на другого. И, если Конарк стоял, сдержанно улыбаясь, то на Васе просто не была лица. С каждым мигом накачки силаров, он терял и терял свой так долго завоёвываемый авторитет. По крайней мере именно это я видел на его кислой роже.
        - Вы и так уже силары серьёзные, - обратился я пока суть да дело к державшимся особняком четвёркам. - Вас в дальнейшем за хорошую службу буду награждать новыми ступенями. Пока звиняйте. Надо тех, кто слабей подтянуть.
        Дождался слов согласия и уважения. Кивнул, улыбнулся. Теперь к простакам. Подошёл ближе к остальному народу. Прошёлся глазами по строю слева направо. Поймал взгляд какой-то симпатичной девчонки. Подмигнул.
        - Вас, воины, тоже не обижу, поверьте. Если по совести служить будете. Силарам уже предлагал выбирать - к вам вопрос тот же самый. Кто не хочет служить Пожирателю - позволяю спокойно уйти. У меня всё по доброй воле.
        - Да брось, Саня. Нашёл кого спрашивать. Без моего приказа тут даже срать никто не садится.
        Вася собрался было панибратски положить мне на плечо руку, но я увернулся от нежностей.
        - Этот вопрос не к тебе. На свой ты уже ответил.
        Обломанный Вася слегка стушевался, но тут как раз подошла к концу раздача бесплатной силы - Трах отработал отлично - и настало время выслушивать благодарности. Я согласно кивал, пожимал протянутые руки, коротко отвечал на вопросы. У народа прошла первая оторопь, и теперь я постепенно превращался из страшного могущественного демона в строгого, но доброго хозяина-сюзерена. Конечно, процесс только начался, но я уже видел, что у Васи при всём желании вспять его запустить уже не получится.
        Кстати, куда это он потихоньку пытается увести Конарка? Поболтать с глазу на глаз пока я тут занят? Вот уж хрен вам!
        - Конарк, будь добр, отойдём на минутку.
        Бесцеремонно вклиниваюсь между своих земляков и, приобняв индуса, тяну его в сторону.
        - А я? Я хотел… Я…
        - Подожди нас здесь, Чеча.
        - Мы так не договаривались.
        - Что?!
        Я на шурсе подлетел к нему и, застыв нос к носу, с нажимом проговорил:
        - Как мы не договаривались? Ты случаем берега не попутал? Хочешь, чтобы я уронил тебя на глазах у всех?
        На лице Васи гнев схлестнулся со страхом.
        - Нет, не нужно, - в итоге прошептал он. - Я подожду.
        Вернувшись к Конарку, я указал индусу на небольшой просвет в зарослях напротив нас. Не абы что, но перекинуться парой слов по-тихому вполне можно. Зашагали туда. Краем глаза продолжал следить за Василием. Тот без дела тоже не остался стоять. Поманил к себе одного, второго силара, позвал взмахом руки кого-то из простаков. Дело пахнет сопротивлением, неповиновением, или бегством. Если рыпнется, прибью его нахрен. Только совесть очищу.
        «Поддерживаю.»
        - Ещё раз повторю, Александр - безумно рад нашей встрече. Вы себе даже не представляете, как вовремя вы появились на нашем пути. Конарк Хандья к вашим услугам.
        Какие ясные у чувака глаза. Интеллект так и светится. Небось в прежней жизни был каким-нибудь юным учёным. Интеллигентная семья высшей касты, прекрасное образование, манеры…
        - Извини, друг. Знакомиться будем потом. Сейчас давай быстро. Что мне можешь сказать про Чечу?
        - Чеча? - мгновенно переменился в лице индус. - Увы, но Василия вам придётся убить.
        Глава шестнадцатая - Палач
        «А я говорил», - тут же нарисовался мой кровожадный сосед по Рейсоновой голове.
        - Почему? Объясняй, - не отвлекаясь на Трахотара, накинулся я на сборщика.
        Похоже, я рано обрадовался. Вроде гладко так всё пошло… Что-то я упустил. Что-то важное забыл сделать.
        - Потому, что в противном случае он убьёт вас, Александр, - как бы извиняясь, развёл руки индус.
        - Даже несмотря на то, что под моим началом у него больше шансов пройти на следующий уровень игры?
        - Безусловно. Он злопамятен, жаден и очень ревнив, - покачал головой Конарк. - Голый расчёт и логика здесь не сработают. Якимото он убил, наплевав на данное слово и очевидную выгоду от союза для обоих наших отрядов. Я давно его знаю. По-другому никак. Извините.
        Капец! Давно знает… А почему тогда до сих пор с ним в команде? Почему не сбежал, или сам не убил? С этим вежливым и улыбчивым тоже нужно держать ухо востро. Но что делать? Вдруг, этот хитрый тип просто хочет моими руками избавиться от соперника? Или, может, они посрались из-за чего? Из-за бабы к примеру.
        «Вероятность его правоты…»
        «Да хорош уже!», - оборвал я Траха. «Вася опасен, я в курсе. Да и все тут опасны. Я из них никого не знаю.»
        Стоп! Почему никого?
        - Кто-нибудь мог нас подслушивать?
        - Менталистов у нас нет.
        - Хорошо. Жди здесь. С Васей никаких разговоров. Позже продолжим.
        Оставив немного растерявшегося индуса, быстрым шагом направился к продолжающей взволнованно шебуршать толпе. Что там Чеча? Стоит рядом с одним из силаров. Остальные, кого подзывал, разбежались. Просканируем от греха подальше. Нормально - маны, как не было, так и нет. Только крохи, что успели собраться за прошедшее время. Заберу-ка их тоже. Пусть не расслабляется там.
        - Вот ты где, - нашёл я склонившегося к уху светловолосой коротко стриженной девушки Краса. - Ты мне нужен. Пойдём.
        Фалко метнулся встревоженным взглядом от меня к подруге и снова обратно, но отказываться не стал и поспешил вслед за мной. В этот раз я просто отошёл от толпы, двигаясь вдоль края воды. И ничего, что все меня видят. Зато я всех тоже. Конарк стоит, где стоял. К Васе снова подходят какие-то люди. Часть народа разбредается по прибрежному сорняку. Я же не приказывал торчать на одном месте. Ладно. У всех тут своих дел полно. Раз переправляться не нужно, будут обустраивать лагерь.
        - Ты ведь давно не Рейсан, - больше утвердительно, чем вопросительно начал Фалко.
        - С первого дня в академии.
        - И это ты меня, а не Гэдро? Да?
        - Дрейкус потребовал тебя опустить и прикончить. Я решил со вторым его кинуть. Ты не дурак. У тебя хватит мозгов понять, что, убрав из форта, я тебя спас.
        Мне показалось, или на краешке глаза Фалко выступила маленькая слезинка, которую он тут же сморгнул, едва она успела блеснуть.
        - Прости меня! Я был кусьим дерьмом. Там в академии. Да и в целом по жизни. С тех пор столько всего…
        - Извинения приняты, - быстро оборвал я его. - Со мной Тола, Ферц и Грай - не забудь удивиться, когда Тола расскажет тебе про свой пятый ранг. Сейчас срочное дело. Этот ваш Чеча… Да и Конарк тоже. Что они за люди? Первый сразу попытался меня запугать и нагнуть, второй с ходу предложил убить первого. Ты давно вообще с ними?
        Лицо Фалко сразу сделалось по-деловому серьёзным. А ведь он действительно изменился. И не только внешне. Повзрослел, возмужал. Наверняка, вместе со страхом пришла рассудительность. Интересно, что с ним происходило после ухода из академии? Раз он здесь, то весьма вероятно, что клан Красов повторил судьбу клана Джи. Красы ведь не поддерживали заговорщиков. Может быть я пытаюсь обмануть сам себя, но почему-то мне кажется, что Фалко мне больше не враг. Да и был ли он настоящим врагом?
        - С ними примерно три месяца. Попался как раз перед тем, как Чеча решил уводить свою банду на запад. У него один закон - сила. Здесь всё держится только на страхе. Рейсану, то есть тебе и не снилось… Постой! Так это ты специально творил всё то, что творил? Чтобы свои не догадались, что ты не он?
        - С момента нашего расставания ты поумнел, - не удержался я от улыбки. - Но не отвлекайся. Продолжай. Время дорого.
        - Извини. Хорошо, хорошо. Чеча только при мне убил несколько человек из своих. Кого за провинность, кого за попытку удрать. У него свой костяк - старая команда. Пара десятков реальных бандитов, промышлявших грабежом на корнях аллоя Ша ещё до того, как всё началось. Они - его глаза и уши. И есть ещё пара силаров, что ему яйца нализывают. У нас тут много разного дерьма собралось, но эти - чистые секты. Не верь Чече. Он тут одного демона уже обманул и убил перед тем, как мы по-настоящему глубоко в сорняк забрались. Эта тварь невероятно сильна. Я не знаю, как ты смог его заставить признать своё старшинство, но это ничего не значит. Он найдёт щель в броне, он дождётся момента и…
        - Достаточно, - оборвал я Краса. - Я услышал всё, что хотел. Что с Конарком? В каких они отношениях?
        - Тут сложнее, - наморщил лоб Фалко. - Про сборщика ничего плохого сказать не могу. Разве что… Скользкий он какой-то. И равнодушный. Сам никого никогда не ударит, и даже не наорёт. Но и в защиту слова не скажет, если рядом с ним по приказу Чечи кого-то бить будут. Жопу боссу не лижет, но исполняет приказы без споров и быстро. Сам себе на уме. Друзей нет. Бабы нет. Тихий, вежливый, трусоватый. Когда с Роем бьёмся, отсиживается где повыше на дереве.
        - Стоп! - удивился я. - Как на дереве? Он же сборщик. По количеству силы у Чечи, да и сам он пятёрка, могу точно сказать, что как минимум одного изверга Конарк должен был убить. А скорее и двух.
        - Так он не просто сборщик. Он демон, - фыркнул Крас. - У вас дар особый. Конарку самому убивать не нужно. Он умеет способность передавать. Тот же Чеча при мне одного изверга и прикончил. До этого, говорят, они ещё одного как-то убили. Хотя, Конарк и не убивая может тянуть силу. Почти, как ты, только ему дотронуться надо. До силара. С сектами вроде бы не получается у него. Правда, это он мог и приврать, чтобы не было повода его привлекать к схваткам с Роем.
        - Нда… Дела.
        Тут было над чем задуматься. Конарка однозначно берём. С таким даром он невероятно полезен в деле нашего будущего возвышения. Прямой угрозы от него не исходит. Обычный приспособленец, готовый делать что угодно, лишь бы ему была выгода. По крайней мере, первое впечатление от описания Краса такое. Поближе его ещё будет время узнать.
        А вот с Васей придётся прощаться. Русский, не русский… Какая нахрен разница. Если человек - дерьмо, то национальность, вероисповедание, цвет кожи и прочее крайне вторично. Конечно, жаль терять пятирангового громобоя с дополнительными демонскими примочками к обычным способностям, но риск слишком велик. Оно того не стоит.
        «Я специально молчал. Ждал, когда ты сам придёшь к этим выводам. В идеале: дать ему возможность напасть на себя - он это сделает обязательно - и тогда уже прикончить. Но это слишком долго. Убивай прямо сейчас. Быстро и без предупреждения. Да, это понравится далеко не всем, но ты здесь не друзей набираешь, а вербуешь солдат и слуг.»
        «Л - логика», - мысленно буркнул я. «Предлагаешь мне стать новым Чечей. Дракон умер. Да здравствует дракон! Я в такие игры не играю. Поступлю с ним, как с Джарегом. Высосу в ноль, и пускай убирается.»
        «А его головорезов, про которых левитант говорил, тоже отпустишь? Глупо.»
        Вот чёрт! Об этом я не подумал. Выкидывать одного нулёвку в сорняк - это почти та же казнь, только в профиль. Но отрядом в два десятка воинов можно не только выжить, но и выйти на новый виток возвышения. Бронебой даже с одним только шурсом уже очень опасен. Отпущу и потом каждую ночь ждать покушения? Вася же не отступится и не простит. В принципе, у него вариантов и нет. Путь обычной прокачки на сектах, начатый заново так и так приведёт его к смерти. В десять лучших, которые выживут ему не успеть заскочить. Как бы не были малы шансы на успех, Вася всё равно попытается вернуть свою силу, свою власть над Конарком и своё положение.
        «У тебя аналитический склад ума. Гуманизм тебе только мешает. Сам видишь, что не убивать не получится.»
        Увы, но Трах прав. Придётся мне выступить палачом. Казнь неизбежна. У меня на совести пятен уже целая россыпь. Добавлю к ней ещё одну кляксу. Правда, эта, пожалуй, станет самой жирной и чёрной.
        Минуточку! Казнь… Не убийство, а именно казнь. Это выход!
        «Мы будем их судить.»
        «Хитро. Мне нравится.» - неожиданно поддержал Трахотар.
        Я думал, он, если и не удивится, то уж точно начнёт отговаривать.
        «Политически верное решение. Если можно убрать врагов, опираясь на волю народа, то этим нужно воспользоваться. Судя по нами услышанному, вариант с изгнанием большинство не поддержит. Ты, главное покажи, что гораздо сильнее, и Чечу можно больше не бояться, а дальше они точно сделают правильный выбор. Вероятность успеха девяносто четыре процента.»
        Ага, суд присяжных, где присяжными выступят все члены чечиной банды. Электрический стул, чёрная повязка на глаза, кандалы…
        «Раз решение принято, стоит надеть ему на руки антимагические браслеты.»
        Однозначно! Можно было бы и раньше это сделать, но после нашего прыжка на этот берег всё происходило так быстро, что мне тупо некогда было над этим задуматься. Да и какие браслеты, если я всего десять минут назад собирался сделать Васю, если не другом, то как минимум соратником.
        «Сейчас сделаем. Как раз один комплект с собой есть.»
        - Спасибо, Фалко, - поблагодарил я своего былого соперника, который терпеливо молчал всё время пока я вёл мысленные разговоры с Трахом.
        Конечно, мыслеобмен у нас с роботом проходит на бешеной скорости, но всё равно, с точки зрения Краса я над чем-то раздумывал секунд десять.
        - Мне нужны будут люди, чьих друзей, или родственников убивал Чеча, или его шестёрки. Самих головорезов тоже мне покажешь потом. Ни они, ни их демон-хозяин мне не нужны. Пробегись по тем, кому доверяешь, и предупреди, что я собираюсь устроить суд над этими уродами. Только тихо. Не спугните их раньше времени.
        Крас кивнул и, шустро развернувшись, поспешил к людям. Теперь Вася. Ох, боюсь, он сейчас воспротивится надевать кандалы, и придётся мне применять силу. Само собой его шавки немедля подключатся, остальной народ тоже не станет спокойно стоять и смотреть. Силары наверняка пустят магию в ход, и начнётся конкретная буча. Может, всё-таки вырубить Чечу, а потом сразу начать предъявлять?
        «Поздно.»
        Мёд мне в рот! Только что торчавший у всех на виду Вася исчез. Телепорт! Вот же я - сцуко - тормоз! Дотянул.
        - Ты манник?! - налетел я на одного из силаров, стоявшего рядом с тем местом, где только что был Василий.
        - Да, - не стал отпираться тот.
        Я запомнил его - один из тех, кто уже был четвёркой.
        - Наполнял сейчас Чечу?
        - Точно так, господин.
        - А ещё кто?
        Одного манника даже четвёрки здесь явно не хватит. Телепорт жрёт немеряно.
        - Так у нас больше некому, - словно извиняясь, развёл руки силар. - Остальное манитами.
        Бля… Вот это я прощёлкал так прощёлкал. Если у него и на второй прыжок хватит голубых камушков, то нам жопа. Он же может сигануть на тот берег, прирезать кого-то из наших и тут же свалить. Я немедленно повернулся к реке. Фух! У друзей вроде тихо. Значит…
        «Спроси сколько было манитов. Я проведу расчёты.»
        Я спросил. Манник без утайки поведал, что хозяин забрал всё, что было в запасах отряда. Благо там оставалось немного, и Трах меня успокоил. В ближайшее время возвращения Васи можно было не ждать.
        - Господин, я же не знал, - дрожащим голосом пролепетал уже догадавшийся, что Чеча его подставил силар. - Не знал, что нельзя. Вы же ничего не говорили насчёт нашего прежнего командира.
        «Он врёт.»
        «Это ясно. Только что я ему предъявлю? Он исполнил приказ, и я сам виноват, что так долго рожал.»
        - Ушёл?
        Холодный с упрёком голос Конарка заставил скрипнуть зубами.
        - А я вас предупреждал, Александр.
        - Далеко не уйдёт, - хмуро пообещал я. - У него манитов с собой кус наплакал. До следующего прыжка несколько часов. Ты себе плохо представляешь, насколько фили быстры. Переплыть реку для них тоже проблем не составит. Прочешем тут всю округу на раз. Найдём.
        - Увы, - вздохнул сборщик. - Не гоняй зазря детей леса. У Василия особый дар. В отличие от обычных скоростников он может прыгать по памяти.
        - Что?!
        - Он сейчас может быть где угодно. Любое место, в котором раньше бывал и которое помнит.
        «Очень полезная способность.»
        - Полный кусец…
        - Но скорее всего, - продолжал Конарк, - он сейчас сидит на складе столовой. В нашей академии второго яруса на аллое Ша. Там у него излюбленное место отлёжки. Как-то рассказывал, что нет-нет наведывается туда.
        «Он вернётся, только когда обзаведётся запасными манитами», - успокоил меня Трахотар. «Рядом с тобой, чтобы сразу ударить, он появиться не сможет. Сначала наблюдательный пункт поблизости, откуда будет видна конечная точка. А это уже два прыжка.»
        - Значит так, - положил я руку на плечо манника. - Дальше исполняешь только мои приказы.
        - Конечно, господин, - поспешил поклониться тот.
        Вокруг нас, привлечённые суетой, исчезновением Васи и громкими голосами, снова начала собираться толпа.
        - Ладно, времени нет, - остановил я порывающегося ещё что-то сказать индуса. - Зовите всех снова сюда. У меня есть, что ещё объявить.
        Последнее было обращено уже не к кому-то конкретно, а ко всем окружающим. Народ послушно бросился исполнять моё указание. Меньше чем через минуту берег реки снова заполнился людьми под завязку. Метрах в десяти левее у кромки воды лежала прибитая течением ветка. Других возвышений тут нет - выступит мне трибуной. К ней я и направился.
        - Я всё сделал, - вынырнул из толпы Фалко Крас.
        - Готовься. Сейчас будешь показывать чечиных прихвостней.
        Левитант кивнул. Его предельно серьёзный взгляд заскользил по обступившим нас людям.
        - Всех не вижу, но я взлечу, когда будет нужно.
        «Вероятность того, что кто-то из них уже тоже дал дёру восемьдесят пять процентов.»
        «Пофиг. Без своего хозяина эта шушера нам не страшна.»
        Кажется, собрались все. Пора начинать. Я в три прыжка залетел на корягу, выбрал местечко поудобнее, повернулся к народу и поднял руку вверх, требуя тишины.
        - У нас осталось ещё одно неотложное дело, воины, - прогремел я со своей природной трибуны. - Как многие из вас уже догадались, ваш прежний предводитель мне никакой не друг. Мы встретились с ним впервые сегодня. В нашем мире мы с Чечей жили в одном государстве, и больше нас ничего не связывает. Вы знаете почему он сбежал?
        Ответа на вопрос я не ждал, собираясь продолжить придуманную речь дальше, но из толпы прилетело:
        - Испугался!
        И тут же:
        - Он скоро вернётся!
        - Вернётся, - согласился я. - Но вот скоро едва ли. Потому что да - ему страшно. У меня и так на его счёт были сомнения, но теперь, когда я послушал людей…
        - Долой Чечу!
        - Долой его свору!
        Во, обработанные Красом пошли. Хороший настрой.
        - У меня сложилось впечатление, что Чеча - плохой человек, - снова перехватил я инициативу. - И что он попытается меня прикончить при первой возможности. Как думаете, я прав?
        Обратная связь снова не заставила себя долго ждать. Народ одобрительно загудел, затряс вскинутыми вверх кулаками. Не поддержавших порыв единицы. Наверное, это те самые бандиты и есть.
        - Ответ очевиден, - подвёл я черту под полемикой, - Своим бегством он всё мне сказал. Отныне ваш прежний предводитель мой враг. А следовательно и ваш тоже. Уличённых в содействии ждёт суровое наказание. Кстати, о наказаниях и содействии. Как мне известно, среди вас присутствует некоторое количество человек, начавших свой путь с Чечей ещё на корнях Ша. Прошу таких выйти вперёд.
        В толпе снова образовалось движение. Кто посмелее - сам протискивался поближе к моей коряге. Других дружно подталкивали соседи. Третьи попытались удрать - но кто теперь пустит? Без Чечи эти головорезы, среди которых оказалось лишь пара силаров, не были сколько-нибудь грозной силой.
        - Я думал, вас больше.
        - Тут не все!
        Ни одного пацана, ни одной женщины. Сплошь крепкие мужики средних лет. Я смогу!
        - Кое кто удрал!
        Приговор выносить будет народ, но казнить мне. Тринадцать человек. Совершенно мне незнакомых.
        - Кусы вонючие!
        Может устроить поединок? Они все против меня одного? Несерьёзно. Без шурса они меня убьют влёгкую. С шурсом я их. Но просто взять и прикончить…
        - Чеча - наш вождь! У него наше слово. Дай нам уйти, Пожиратель!
        Плюсик за честность. И за смелость ещё один.
        - Я не против. Для меня вы - никто. Но решать будут те, кому вы делали зло.
        - Смерть! Смерть тварям! На клевцы их! Убить!
        Толпа не подвела. Толпа - предсказуема. Значит, выбора нет…
        «Ты знал, что этим закончится. Не обманывай себя. Я свидетель.»
        - Голосование поднятой рукой. Кто за смерть - поднимите…
        Примчавшееся мне в грудь воздушное копьё я принял на каменную кожу. Вести подсчёты бессмысленно. И так видно, что практически единогласно. Тянуть с исполнением приговора нельзя. Дюжина вооружённых ребят без боя упокоить себя не позволят. Нельзя дать пролиться крови кого-то кроме самих осуждённых.
        Две секунды спустя я стоял среди кучи из тринадцати тел с покрасневшими клевцами в руках и мысленно повторял про себя лишь одно актуальное слово.
        Палач. Я палач.
        Глава семнадцатая - Его Могущество
        Самобичевание, душевные муки, терзание совести - всё потом. Сейчас у меня куча организационных вопросов, которые не ждут. Сначала нужно навести здесь порядок. Армии, даже такой маленькой и пёстрой, как у меня, нужны командиры. Со старшими офицерами всё понятно - мои оставшиеся на том берегу друзья как нельзя лучше подходят на эту роль - но вот младший командный состав придётся набирать из присутствующих.
        Примудрствовать я не стал и, как и было заведено в этом мире, назначил командирами оставшихся после казни силаров, предупредив тех, что мои спутники стоят выше их в иерархии. К моей радости, манник, заправивший Васю, в число умершвлённых двоих не входил. Я хоть и мог наполниться от силара любого дара, но опустошённые манниты напитывать способен только этот мужик. В наказание лишил его офицерского чина. Пусть радуется.
        Главным в моё отсутствие - а мне требовалось вернуться на противоположный берег - назначил Краса. Конарк, конечно, пятёрка и демон, но ему я доверяю меньше, чем своему бывшему недругу. Приказа пока только два: срочно собрать манатки и топать на север вдоль реки. Сбежавшими чечиными прихлебателями заниматься некогда. Поручу потом фили - отловят. Сейчас главное: свалить подальше от этого места. Вася же может вернуться прыжком только туда, где был прежде, а, значит, к аллоям мы точно не пойдем тем путём, по которому сюда шла его банда.
        По возвращению к своим быстро рассказал друзьям о произошедшем на той стороне. За организованный мной суд толпы и казнь тринадцати человек меня никто даже мельком не пожурил. Зато известие о бегстве Васи вызвало всеобщее возмущение.
        - Надо было его сразу прикончить, - зло прошипела Тола.
        - По крайней мере надеть браслеты сразу после прыжка, - осуждающе покачал головой Ферц.
        - Да, Саня, с браслетами ты дал маху, - согласился с ним Грай.
        Лими отсутствовала, Гвидо предпочёл промолчать. Итальянец-то как раз понимает, что такое в нашем положении - встретить соотечественника. И только Кракл, неожиданно решил меня поддержать.
        - Хватит кичиться задним умом, - фыркнул Червь. - Этот Чеча и мне показался крайне интересным человеком. Я бы с большим удовольствием с ним поболтал. Надо было его оставлять на этом берегу с нами. К возвращению Сани я бы всё у него выведал и смог бы точно сказать: опасен он, или нет.
        А ведь и правда! Умел бы Червь читать мысли, можно было бы попробовать избежать этой ситуации. Решено! Со следующего же изверга дополняю Кракла до пятого ранга. Ну а пока…
        «Не жадничай. Я провёл расчёты. Подтянув его до сороковой ступени, сам упадёшь на сорок третью, но и на ней твоего полного запаса маны хватает на два прыжка. Сейчас этот момент - ключевая отсечка. На данном этапе бояться завершения раунда рано. Капитал должен работать, а не просто лежать на счету, мёртвым золотом.»
        И Трах снова прав. Силу я себе ещё успею набить. Был бы у меня Кракл пятёркой я бы этого урода не упустил. А вместе с Васей силы ушло на нескольких новых силаров пятого ранга хватило бы.
        - Червячок, дай пожать твою руку, - протянул я пятерню Краклу. - Только ты меня понимаешь, дружище.
        - Я же видящий, - задрал нос менталист. - Мне положено людей понимать. Знаешь, как интересно в ваших чувствах копаться?
        - А как в головах, наверное, интересно… Хотел бы чужие мысли читать?
        - Шутишь? - выпучил глаза Червь. - Мечта всей жизни. Когда-нибудь…
        - Завтра сможешь.
        - Что?!
        Я думал, по-настоящему удивить Кракла в принципе невозможно.
        - За твои заслуги и верность, - сделал я серьёзную рожу и подлил в голос пафоса. - Награждаю тебя силой, Кракл из рода Мейсов. Сегодня начну, завтра, если ничего не помешает, закончу. Считай, что сороковая ступень твоя.
        Открытые рты ребят - ерунда. Закатившиеся до полного обеления яблок глаза Червя - вот, что по-настоящему круто. Сколько мы уже извергов завалили, сколько высокоранговых силаров обнулили, а в сознании до сих пор сидят старые взгляды на силу. Вернее, на её ценность.
        - Ты мой новый бог, Пожиратель-Саня, - заикаясь, выдавил из себя Червь. - Отрекаюсь от Создателя и отныне служу только тебе.
        Да уж. То, что в других устах прозвучало бы шуткой, от Кракла было слышать по-настоящему страшно. С него станется теперь начать мне молиться и кланяться при встрече. Надо было как-то помягче, без пафоса. В преданности Червя отряду и так нет сомнений. Вот уж истинный демон! Создал себе первого почитателя. Как бы такими темпами собственным культом не обзавестись.

* * *
        Начинать всеобщую переправу я дал добро только на третий день, когда мы отошли от места знакомства с Василием на полсотни лиг. Теперь-то уж демон-скоростник нас точно не застанет врасплох. Тут он не был, а где был пасутся мои разведчики. Стоит Чече материализоваться поблизости от старой стоянки на берегу, как его тут же спалят.
        У фили инструкции - в бой не вступать, себя не показывать, а быстренько сообщить мне. Быстренько - это как раз про них. Даже река с её монстрами им не преграда. Твари в сравнении с маленькими пловцами медлительны. Лими тоже дважды щекотала мне нервы, сопровождая разведчиков на тот берег и возвращаясь обратно. Дедушка её гад - не мог обучить побольше народу нашему языку? На все четыре племени с самим Свитом и с моей жёнушкой всего пятеро фили худо-бедно лопочущих по-людски. Приходится мелкой работать при мне переводчицей.
        Васиных прихвостней, пытавшихся затеряться в истинном лесу, мои каратели с ядовитыми стрелами отыскали и уничтожили всех. У ведомого Красом отряда всё хорошо. Настроения правильные, дисциплина на уровне, скорость продвижения не хуже нашей. Я даже не стал в эти дни тратить ману на прыжки через реку. Занимался возвышением Кракла, который, как я и обещал, вчера вечером стал пятёркой и уже успел опробовать свои новые способности на мне и на Грае. То есть на мне убедиться, что в голову Пожирателя не залезть, даже убрав амулеты из смолы первородного хаджа на три сотни метров, коего расстояния вполне хватало, чтобы поковыряться в мозгах его родича.
        Более того, возвышение Кракла дало нам ещё один бонус. Кроме более глубокого сканирования леса вокруг - его новых способностей как раз хватало, чтобы немного выглянуть за периметр создаваемого амулетами излучения - у Червя с его слов сильно выросла мощность ментального воздействия. Убедиться в том мы смогли в момент переправы, когда связанные в нужном объёме плоты, наконец, подтащили к воде. Никаких отвлекающих жертв. Кракл просто повернулся к реке и через десять секунд сообщил, что плыть можно. Менталист тупо направил на хищников волны страха, которые немедленно разогнали чудовищ. Ничего не скажешь - удобно.

* * *
        - Ну давай уж, рассказывай, как докатился до жизни такой.
        Тола по-прежнему видела в Фалко гадёныша с западной ветви, что при встречах пытался поддеть её с братом, то словом, то делом.
        - Это длинная и не очень весёлая история, - вздохнул Крас.
        Мы сидели своей чисто школьной компашкой вокруг запаленного на берегу костра. Джи, Грай, я и Фалко. Переправу закончили к вечеру - несколько ходок понадобилось, чтобы перевезти стариков и детей. Бывшие чечинцы, как я стал про себя называть народ из Васиной банды, смотрели на семьи фили с непониманием, но я объясняться не стал и другим запретил. Пусть гадают, зачем мы тащим за собой племена дикарей в полном составе.
        - В истинном лесу ночи длинные, - с умным видом провозгласил дикий. - И вечера тоже. Успеем, рассказывай.
        Интересно, простил Крас Грая за то свое избиение на боёвке? Так-то действовал дикий по моему приказу, а ко мне у Фалко претензий больше нет вроде. Но будем присматривать. Хотя… Грай и сам прекрасно присмотрит. Не за то я переживаю.
        - Так война, - вздохнул Крас. - Началось всё с убийства императора принцем Гео. Часть кланов тогда заговор поддержали. В том числе и Рэ.
        - Про заговор и вероломство принца мы в курсе, - ответил я на молчаливый вопрос Фалко, покосившегося при своих последних словах на меня. - Сами из академии удирали с остатками преданных императору преподов. Давай сначала я расскажу, как мы в сорняке оказались.
        Хотелось по-быстрому ввести Фалко в курс дела, но коротко поведать про наши последние дни в академии не получилось. Проваленная попытка предупредить Черхана, спасение Толы с Ферцем, бой с лайзами, нирийцами и заговорщиками. Смерть Рангара и Махавая, скоротечная схватка с отцом Рейсана, бегство из форта с группой Термино Фа, нижний лес, спуск на облаке. Если бы Грай не остановил меня на приходе в его посёлок, я болтал бы ещё часа два, пока не рассказал бы про всё, что происходило с нами вплоть до встречи с Чечей.
        - Оставь остальное на следующий вечер, - пихнул меня в плечо дикий. - Мы всё-таки собирались мела Краса послушать.
        - Да брось, Грай, - опять вздохнул Фалко. - Какой я теперь мэл? Я, как и Ферц с Толой, остался без клана, без титула, без земель… без родных. Все мертвы: отец, мать, братья, сёстры, дяди, тёти, племянники… Нирийцы вырезали всех. Последняя надежда на кузину, что училась на северной ветви. Может, ей, как и вам, удалось удрать, когда всё начиналось.
        - Прими соболезнования, - уже без всяких подначек тихо произнесла Тола.
        Мы тоже присоединились. К сожалению, я оказался прав - клан Крас постигла та же участь, что и Джи. Единственное отличие - палачи, что истребили весь знатный род подчистую. С семьёй Фалко, как стало известно из его дальнейшего рассказа, расправились не заговорщики и не сразу после переворота. Чуть больше месяца на всех трёх ярусах аллоя, то затухая, то вновь разгораясь, свирепствовала гражданская война, и только потом, удостоверившись, что хойцы измотали и ослабили себя максимально, агрессор показал своё истинное лицо, вновь перейдя в наступление.
        В какой-то момент отошедшие было назад нирийские части снова полезли на ветви алоя Хо, легко подавляя вялое сопротивление обескровленной армии местных. О каком-то организованном отпоре не могло быть и речи - единство в империи исчезло вместе со смертью отца вероломного Гео, и большая часть знати отсиживалась на своих боковых ветках, прикрывшись дружинами. Именно в таком положении захватчики и застали клан Крас. Родичи Фалко в компании нескольких менее знатных вассалов прятались за полосой укреплений, ограждавшей их «земли» от остального древесного мира.
        Увы, принцип: «Наше дело - сторона» не помог пытавшимся удержать нейтралитет семьям. Нирийцы при подавляющем перевесе в магии легко вскрыли их оборону и прорвались к цитаделям знати, которые тоже долго не продержались. Итог - дабы преподать урок другим непокорным, силары были вырезаны от мала до велика, а выживших солдат забрали в рабство.
        Вот только сам Фалко об этом узнал уже после, так как перед сражением был послан отцом на соседнюю ветку - подбить тамошние кланы на удар в тыл нирийцам. Причём, у него даже получилось убедить соседей выйти своими дружинами на ветвь. Просто сражение развивалось настолько стремительно, что когда подмога явилась на ветку Красов, вместо спин неприятеля их встречали разрушенные стены и идущий обратно враг.
        После разгрома, который им учинили нирийцы, Фалко спасался бегством, как и мы, уходя от преследователей под ветвь. В принципе, вниз - единственный путь в таких случаях на аллое. Благо падать левитанту не страшно, а корни захватчики к тому времени ещё не успели подмять. Там-то, спустя много дней, он и узнал от очередных беженцев судьбу рода Красов.
        На месть было глупо рассчитывать - войну обезглавленная империя Хо проиграла. Героически погибать в последней битве под внешними стенами, зажатым между Роем и войсками агрессора, Фалко счёл глупостью. И соответственно сдёрнул в сорняк, подгадав время в промежутке между волнами сектов.
        Дальше скитания, выживание, сражения с Роем и людьми. И, как итог, встреча с Чечей, в чью банду не вступить было решительно невозможно, ибо выбор попавшимся не предоставлялся. Либо присоединяешься, либо отдаёшь свою силу и жизнь.
        - Я вот только одного понять не могу, - опередил меня с вопросом дикий, как только Крас закончил рассказ. - Зачем принцу было затевать всю эту кусню с убийством отца и резнёй на аллое? Неужели первым наследником императора быть хуже, чем послушной куклой в руках соседей?
        Фалко дёрнулся было что-то тут же ответить, но вспомнив о чём-то, хлопнул себя по голове и выдал загадочное:
        - Так вы же не знаете.
        - Что не знаем? - стремительно накинулась на него Тола.
        - Гео тоже убит.
        - Не может быть?!
        Известие прыснуло мне бальзамом на душу. Фая спасена! То есть пока только от этого упыря, но всё равно это очень хорошая новость.
        - Этого идиота изначально просто использовали. Как я понял, запугали сначала по-тихому - пообещали трон под протекцией Ниро, либо же смерть, если не согласится. Дурак повёлся и сделал всё, что от него требовали, а как стал больше не нужен, так его тут же убрали. Всё, друзья, нет больше импери Хо. Прервалась династия. Нирийцы вырезали всех возможных наследников, вплоть до самых дальних. Даже младший род Хок под ноль зачистили. Это уже навсегда.
        Фая! Только я порадовался за свою принцессу, как тут же страх за малышку сковал сердце с утроенной силой. Если её найдут… Если всплывёт её настоящее имя…
        - Кучка тупых продажных кусов! - прорычал Ферц сквозь зубы. - Просрали империю, что стояла веками, за несколько месяцев.
        - Нирийцы поимели этих идиотов и нас всех заодно, - простонала Тола. - Всё, братик, можешь забыть про восстановление нашего клана. У нас больше нет дома. И даже мстить больше некому.
        Сцуко! Как всё хреново-то обернулось. С другой стороны… Получается, Дрейкус тоже обделался. Но задать вопрос о судьбе клана Рэ я не успел, так как Фалко, оказывается, сказал ещё не всё, что хотел.
        - Про месть ошибаешься, - покачал головой левитант. - Большинство заговорщиков наивно считали, что возводят на трон принца Гео. Большинство, но не все. Кое-кто был изначально осведомлён о настоящих планах нирийцев. Идея с захватом академий и взятием в заложники учеников принадлежит не кому-то из стратегов соседей. Имя главного предателя и виновника падения империи Хо всем известно.
        Фалко горько вздохнул и почему-то повернулся ко мне.
        - Не томи!
        Покрасневшая Тола, как и её брат уже стояла на ногах. Неужели…
        - Прошу любить и жаловать, - с ненавистью во взгляде и в голосе процедил Фалко Крас. - Наместник хойской провинции Великой Империи Ниро - Его Могущество Дрейкус Рэ.
        Мёд мне в рот!
        Глава восемнадцатая - Знакомство поближе
        Утром мы, наконец-то, продолжили прерванный путь на восток, к роще аллоев. Теперь походное построение выглядело немного иначе. Первыми так же разведчики-фили, затем наша могучая кучка, с присоединившимся к нам Фалко, потом почти без промежутка остальные силары - дабы, если понадобится, любой дар был у меня под рукой - затем, чуть отстав, простой люд и в арьергарде, на почтительном удалении, племена беженцев.
        Да, после рассказа Краса наш мир изменился, но завершением вчерашнего вечера стала эмоциональная коллективная клятва, и наш путь по-прежнему лежал на аллой теперь уже бывшей империи Хо. Убить Дрейкуса - сложная, но достижимая цель. У каждого из нас имелся веский повод для мести. У Толы, Ферца и Фалко он, конечно, был гораздо весомее моего, но и я с удовольствием сведу счёты с этим уродом, заодно повидавшись с сестричкой. Хотя, что уж греха таить, в приоритете всё так же спасение Фаи, но об этом пока даже друзьям лучше не знать.
        На удивление, эту рискованную задачу поддержали даже те, кому, казалось бы, не было никакого дела до внутри имперских разборок. Что Грай, что Кракл, которого, как особу, приближённую к предводителю дворянства в моём лице, тоже поставили в известность, не высказали ни одного аргумента против опасной затеи. Вот, что значит настоящая дружба и преданность. Единственным, кому обновлённый план не пришёлся по вкусу был мой расчётливый компаньон, но Трах, зная, что переубеждать меня бесполезно, ограничился исключительно оглашением своей позиции, не пытаясь запугивать сулящими провал вероятностями.
        Предупредив своих, я немного замедлил ход, и меня тут же нагнали силары из чечинцев. Пришла пора поближе познакомиться с Конарком. Поманив за собой индуса, я снова прибавил шаг, и вскоре мы оказались строго между моими друзьями и прежними спутниками сборщика. Тут нас, разве что кроме Червя, уже никто не подслушает.
        - Давай сначала по делу. Что вы с Васей умеете сверх доступного обычным силарам?
        В принципе, про главное я уже и так знал, но на войне мелочей не бывает, а мы сейчас на ней самой и есть.
        - Расскажу, - просияв белозубой улыбкой, пообещал Конарк. - Только сначала мне бы хотелось пролить свет на своё положение. Я, как и все остальные, четвёртый день уже под вашим командованием, Александр, но у меня до сих пор нет понимания наших взаимоотношений, применительно к игре.
        На последнем слове сборщик прищурился и понизил голос. И точно! Тему игры мы-то с ним пока не затрагивали.
        - Справедливое требование, - кивнул я. - Не переживай. Теперь ты в моём отряде. Будем вместе бороться за выход в следующий раунд.
        - Какова моя доля?
        - В смысле? - не одуплил я.
        - От добытой с моей помощью силы?
        Так вот оно что…
        - А ты точно индус?
        - Что? Простите.
        - Точно, говорю, не еврей? У нас это так не работает.
        Судя по пропавшей улыбке, Конарк обиделся.
        - Александр, вы сами употребили термин «по делу». А в деловых отношениях должны присутствовать чёткие правила. Даже Василий, при всех своих недостатках, честно выдавал мне десять процентов. Но сразу предупреждаю, теперь столько меня не устраивает. Вы презентовали себя, как более либерального и адекватного предводителя, чем Василий. Неужели я в вас ошибся?
        Ну точно еврей. Вернее жид, что как известно, не национальность, а состояние души. Не зацикленных на выгоде евреев среди моих знакомых в прошлой жизни как раз таки хватало. Ну ладно, дружок. Ты первый начал.
        - Хотите деловых отношений, уважаемый Конарк, не знаю как вас по батюшке? Окей. Во сколько оцениваете мою защиту и возможность своего нахождения в моём отряде?
        - Что, что? Простите, - непонимающе скривился сборщик.
        - А вот не прощу.
        - Но позвольте…
        - Не позволю.
        - Озвученное вами входит в понятие «взаимовыгодное сотрудничество» и не оценивается отдельно. Я всего лишь…
        - Короче, - грубо перебил я велеречивого словоблуда. - Пошутили и хватит. У меня правила простые: я говорю - ты делаешь. Добытое распределяю сам. Что требуется для усиления отряда - уходит нужным силарам. Что надобно для других дел - идёт на другие дела. Остаток копить у себя, как твой урод-Чеча, не собираюсь и на доли разбивать тоже. Про игру… На следующий уровень перейдут все мои, и потому нас точно не будет больше десятка. Не нравится…
        Чуть было в сердцах не сказал: «вали», но вовремя взял себя в руки и закончил фразу как надо:
        … - твои проблемы. Понятно?
        Индус отвёл взгляд. Судя по выражению лица, ему было понятно, но услышанное сборщику не понравилось. Не, в жопу! Нефиг мне тут плодить обиды и недомолвки.
        - Ладно, не дуйся, - обратился я к индусу уже без наезда. - Ты просто меня не знаешь. Я честный парень. Раз сказал, что всех своих протащу на следующий уровень, значит либо мы туда всем отрядом, либо вместе и сдохнем. Не надо мне тут деловых отношений. Давай лучше подружиться попробуем.
        И я протянул Конарку руку. Тот перевёл робкий взгляд с моего лица на ладонь и снова обратно, потом осторожно улыбнулся и сделал, что требовалось. Как только рукопожатие состоялось, я, устраняя неловкость момента, принялся первым рассказывать о своих пожирательских скилах.
        - Неплохо. Очень неплохо, - сделал вывод по итогу услышанного индус. - Ваш дар, Александр, хоть и уступает моему в плане скорости возвышения, но боевая составляющая почти нивелирует разницу.
        «Делец до мозга костей» - не выдержал доселе молчавший сегодня Трах. «Ставить боевую составляющую на второе место..»
        «Не отвлекай», - мысленно отмахнулся я и вслух спросил Конарка:
        - Теперь-то я услышу подробности? Или мне ещё по Гвидо отчёт предоставить?
        - Гвидо? Какой такой Гвидо?
        Мёд мне в рот! Он же про итальянца ни сном ни духом.
        - Ещё один, наш, - вздохнул я, смирившись с продолжением своего рассказа.
        Дальше мне пришлось поведать удивлённому Конарку про третьего попаданца в нашем отряде, способного воскрешать по двое убитых за раз в течение аж получаса после смерти и в целом лечащего гораздо быстрее и эффективнее местных медиков. Услышанное вернуло индусу хорошее настроение - он снова расплылся в довольной улыбке. Правда, деловое мышление так и осталось при нём, ибо первый вопрос меркантильного чувака касался скорости, с которой Гвидо заряжает аптечки. Создавать-то их из пыльцы аллоев даже трёшки умеют, а вот наполнение - процесс слишком долгий и доступный только пятёркам. Услышав, что у нашего лекаря оно занимает всего десять дней, индус оживился ещё больше и тут же возжелал узнать, сколько заряженных аптечек имеется в наличии на данный момент и нельзя ли выдать одну ему прямо сейчас в виде аванса.
        - Вот честно, чего не знаю, того не знаю, - пожал я плечами. - Пока Гвидо рядом, смысла в аптечках нет никакого. Давай уже про себя и про Васю. И начни лучше с него. Не дай Древо, объявится.
        Тут уже Конарк упираться не стал и чётко по-деловому выдал мне полный расклад по способностям Чечи. Оказывается у этого читера козырей в рукаве полный веер. Помимо уже известных мне двух способностей: телепорт в любое место по памяти и каменная кожа в движении, у него ещё два умения отличаются от обычных бонусов бронебоя. И оба, надо сказать, хороши. Ни одного проходняка нет. Ещё более шустрый шурс - примерно на четверть быстрее обычного - и режим статуи, накладывающийся не только на живые объекты и их инвентарь и одежду, как, например, у меня, а на всё, что угодно. Да хоть на свои же клевцы, которые держишь в руках. Я долго переваривал обретённое знание, пару раз затыкая Траха, пытавшегося мне что-то сказать.
        - То есть он может на шурсе лупить со всей силы хоть в камень, не боясь, что отдачей ему вырвет сустав, растянет сухожилие… - наконец, медленно начал я проговаривать вслух осознанное.
        - Сломает клевец, или кость, - не вытерпев, закончил мою мысль Конарк. - Всё верно. Совокупность этих умений - главное оружие Василия в бою с извергами. Тех трёх, что нам удалось с ним повергнуть, он убил самолично клевцами на шурсе и в каменной коже.
        - Нда… Повезло вам.
        - В каком смысле?
        - Что раньше встретили нас, а не изверга с непробиваемым панцирем.
        - И такие бывают? - испугался индус. - Мы-то как раз были уверены, что набор способностей Василия - абсолютное оружие в борьбе с извергами. Потому он так смело и повёл нас к горам. Надо же…
        - Я же говорю, повезло. На самом деле разнообразие сектов велико, не то слово. К каждому нужен особый подход, и одной грубой силы хватает далеко не всегда. Тут недавно один паучок… Впрочем, не встретился вам, и ладно. Теперь-то у нас арсенал ого-го! Давай теперь про себя.
        С Конарком оказалось всё не менее интересно. Зря я считал себя самым могучим из демонов. Мои пожирательские способности - далеко не гарантия лёгкой победы в игре. Если индус не единственный сборщик среди попаданцев - а верить в подобное глупо - то расслабляться нельзя. Эти жулики гребут силу совковой лопатой. Передача стопроцентного сбора - это же чистый чит. Конарку достаточно находиться поблизости. Это, как с моим пылесосом - навесил раз шланг и можешь смело хаваться.
        Так же индус, как и я, видит ступени и силу магическим зрением. Плюс, умеет налеплять на силаров в радиусе трёхсот шагов от себя незримые нити - как он это называет - которые увеличивают вдвое добытое с трупа. То есть ускоряет прокачку всего отряда на рядовых сектах в два раза. Самый что ни на есть форменный баффер. И это я ещё молчу про вытягивание силы через физический контакт. Достаточно дотронуться до кого-то - и экспа полетела со скоростью, превосходящей мою раза в три. В обратную сторону так же. Полезнейший чел! В паре с демоном-манником получился бы имбовый набор поддержки. Эх, Джексон, Джексон… какашка ты крашеная. Каких бы дел наворотить могли…
        В общем, расстались мы с Конарком в полной обоюдной уверенности в непобедимости нашего тандема на данном этапе игры. Вопрос скорости прокачки можно считать закрытым - она теперь у нас максимальная. С моим опытом уничтожения извергов и отрядов даже высокоранговых силаров - вспоминаем переигранных в комбинировании магических способностей юнайцев - и его передачей дара, мы обчистим под ноль всех, до кого получится дотянуться.
        Я даже по возвращению к своим, первым делом передал через Лими приказ нашим мелким разведчикам - увеличить боковой охват поиска, дабы повысить шансы отловить какого-нибудь мимо ползущего изверга. И подкачаться в дороге будет не лишним, и чит Конарка опробовать в деле, и своих новых соратников испытать в условиях настоящего боя.
        Этим же вечером, когда сгустившаяся под кронами темнота заставила нас завершить на сегодня движение, я организовал общий сбор офицерского состава, дабы разъяснить всем тактические задачи на случай столкновения с Роем, либо же обнаружения серьёзных сил неприятеля на пути. Раз уж я начал мысленно называть сопровождающую меня толпу маленькой армией, то пора бы навести в ней хотя бы подобие армейского порядка.
        Я, конечно, далёк от военных дел, как сапог от футбола, но что про эту тему в книжках написано в курсе. Дисциплина и разбивка на всякие там роты, взводы, расчёты - первое, с чего нужно начать. Так что хотел побыстрее, а пришлось вовлекать в процесс весь народ, что имелся в наличии. Полчаса занял только раздел на бойцов и на тех, кто поддерживать средний уровень по палате не может. Девяносто процентов всех женщин, несколько совсем уж старых дедов и десятка два чересчур юных юношей оказались в итоге отбракованы в сопровождение. Типа, обслуга. Обозники. Имён много, суть одна - бесполезный балласт.
        Само собой бесполезный в бою. В быту-то как раз поварихи, мастеровые и прачки не менее важная часть любой армии, чем какая другая. А раз тут у нас просвещённой эпохой нового времени с её кучей условностей даже не пахнет, то и третья сопутствующая армиям старины когорта в наличии есть. Не настоящие маркитантки, конечно, но не чьи-то подруги и жёны, оказывается, присутствовали в чечиной банде в количестве больше десятка. Бесплатный бордель, где дают за еду и защиту. И что хуже, утырок не врал - у него был гарем.

* * *
        - Что?!
        - Мы чечины подстилки.
        Она повторила то же самое слово в слово, с проступившим в голосе чувством собственной значимости. И ведь с лицом, невозмутимым, как у жековского сантехника. Вот Вася! Вот гнус! Он что, сказал им, что подстилка по-демонски - императрица? Мудак… И что мне прикажите теперь с этой троицей делать?
        - Я рад за вас, девушки. Но Чеча сбежал.
        Голубоглазая, белокурая пышечка. Размер груди - пятый номер. Возраст - лет двадцать пять. Позади мнутся рыженькая помладше с точёной изящной фигуркой и чёрненькая постарше с восточным разрезом глаз и с пропорциями порноактрисы. Соблазн во плоти.
        - Ну так ты новый Чеча.
        По интонациям ясно, что кликуха чёткого пацана воспринимается девкой, как звание. Очень почётное.
        - Я, дорогие мои, человек женатый.
        - Мус, не обманывай девусек! Я с тобой всё равно трах-трах не могу.
        Лими, жучка! Куда ты меня толкаешь, зараза?!
        - Мы не шлюхи какие-нибудь! Если новому Чече мы не нужны, найдём себе новых защитников.
        - Есё как нусны! У него тра-трах давным давно не было. Совсем нервный стал.
        - Лими! Ты что себе позволяешь!
        - Я твоя сена. Я забочусь.
        Вот ведь рухнули на мою голову! Только-только с делами разгрёбся и лечь спать собирался. Делегация профсоюза, блин!
        - Тише ты! Ещё Тола услышит!
        - А что Тола? Толу ты на трах-трах не зовёс.
        - Так она и пойдёт.
        - Побесит вприпрыску.
        - Я ценю твое мнение, но заткнулась бы.
        - Так нам что, спать отдельно? Или пустишь в шатёр?
        У барышни флирт на повестке дня не стоит. А вот у меня как раз стоит и по полной программе. Но естественно тоже не флирт. Целомудрие - оно крепко лишь до первого раза. Сейчас же, когда я познал женщину, воздержание больше не воспринимается мной, как что-то обычное и обязательное. Организм требует начать размножаться немедленно. Прямо сейчас. Прямо тут, на входе в мою трофейную юнайскую палатку.
        - А, к чёрту! Раз жена разрешает… Добро пожаловать к нашему шалашу.

* * *
        Сознание возвращалось неспешно. Судя по пробивающемуся сквозь закрытые веки свету, снаружи уже утро. Под заменяющей одеяло накидкой тепло - четыре тела нагнали за ночь несколько лишних градусов по отношению к температуре снаружи. Горячие молодые тела… Это было волшебно!
        Что совесть? Молчит. А чего ей орать? Я ничего плохого не сделал. Воспользовался положением альфа-самца - вот и всё. Закон мироздания. Кто я такой, чтобы нарушать неписуемое. То есть, неписанное. То есть, я хочу ссать. Стояк между ног - это уже не следствие возбуждения, это физиологическая потребность другого характера. Хотя…
        В ухо дышат так сладко. Запах тоже что надо. Может, быстренько… И под правой рукой что-то мягкое, тёплое. Пальцам левой тем более классно - там уже не просто тепло, горячо. Нечто влажное трётся о средний.
        Ой! Куда он скользнул? Что за узкая норка?
        - Лими?!! Какого!..
        Всё-таки под накидкой пять тел…
        Глава девятнадцатая - Холодный расчёт
        Умывание холодной росой, собравшейся в лужицу в серединке какого-то лопуха, не смогло окончательно сбить с лица красноту. О том мне издевательски сообщил Ферц, когда я притопал завтракать. Оказывается, они тут с Червём, Граем и Красом уже обсудили яркое звуковое сопровождение моего якобы сна, и улыбочки на рожах друзей немедля заставили запылать мои только успевшие остыть уши. И ведь это они ещё про Лими не знают.
        - И сам не выспался и нам спать мешал, - пожурил меня Гвидо, чьё лицо у единственного оставалось серьёзным. - А ведь Рой на подходе. Свит ещё полчаса назад приходил. Ползут всего десятком лиг севернее. Ночью переправились через реку.
        - Будем бить. Я в порядке, - немедленно ухватился я за смену темы.
        - Точно в порядке? - раздался позади голос Толы. - Всё-таки три шлюхи за раз - это даже для могучего Пожирателя серьёзная нагрузка.
        Первым желанием было тут же заявить, что никакие они не шлюхи, но я быстро спохватился. Так-то Тола права. Заяви я обратное, буду выглядеть глупо. Впрочем, с хрена ли я вообще буду оправдываться?
        - Подумываю повторить после завтрака, - небрежно бросил я, не смотря на девушку. - Наоборот, для здоровья полезно.
        Но Толу смущать - не мой уровень.
        - Да ради Древа. Всяко лучше, чем дрочить по кустам. Да и мне спокойнее будет. А то в последнее время к тебе спиной страшно поворачиваться - так на задницу пялишься, что перед людьми стыдно.
        - Не выдавай желаемое за действительное.
        - Мечтатель, - отворачиваясь, фыркнула Тола, давая понять, что разговор на эту тему окончен. - Вы мне пожрать-то оставили? Мальчики, где свежая вода? Я вчерашнюю пить не буду.
        Актриса… Типа, ей пофиг. Мне, типа, тоже. Пообщались. Хорошо хоть, что Лими куда-то удрала. Зная мелкую, с её полным отсутствием комплексов, так легко бы я не отделался. Парни ржали бы до потери голоса. Надо срочно переключать всеобщее внимание на сектов. Здорово всё же, что именно сегодня нашлись.

* * *
        - Муры, прыгуны, немноско магмаров и гломов. Размер стаи обычный. А вот сам изверг чудной. Хвост длинный-предлинный и нависает над туловисем. На кончике сип - им он явно умеет колоть. Лапы паучьи, но впереди две клесни. Здоровый, побольсе сыпухи. Весь чёрный, и пасть на полморды. Бегает быстро.
        Оказывается Лими моталась к своим за инфой о противнике. По описанию скорпион. Способности пока не известны, но выясним как обычно в процессе.
        - Отлично. Давайте на перехват, пока секты на нас сами не вышли. Пора опробовать чечинцев в деле. Фалко, зови силаров.
        Через несколько минут мы уже совещались в расширенном составе. С тактикой разберёмся на месте, но некоторые моменты обсудить нужно до. Цели у нас само собой две - собрать силу по максимуму и не дать Рою добраться до простаков и фили, остающихся в лагере. На вылазку я решил брать с собой только магов. Обычные воины, конечно, способны помочь разобраться со свитой - те же муры по силам любому, кто знает с какой стороны браться за клевец и копьё - но потери в таком случае неизбежны, а Гвидо не Фигаро, чтобы поспеть везде даже с моей постоянной подкачкой. Тем более, что его, как и Конарка и других небоевых из группы поддержки Грай запрячет под камень и выпускать будет исключительно по нужде.
        В общем, вышли на перехват малым отрядом из трёх десятков силаров. Учитывая, что ниже четвёрки нет никого, сила грозная - не то слово. Извергу впору накладывать на себя лапы - один хрен ему крышка. Курс упреждающий. Червь мониторит округу магическим зрением, Фалко сверху дублирует тупо глазами. Краса вместе со вторым левитантом я отправил на ветки. Сами топаем понизу. Забираться наверх и поджидать неприятеля на господствующей высоте уже поздно. Секты рядом, а нам кроме прочего нужно отсечь их от условно гражданских, не дав расползтись по округе.
        Так. Полянка вполне подходящая. В идеале бы тут и сразиться. По идее секты уже вот-вот нарисуются. Так и есть - Червь почуял гостей. Не полянка, конечно, в прямом смысле слова, а просто довольно широкий простор между нескольких древесных стволов, покрытый более мелкой растительностью и, что важно, сухой. По грязи скакать радости мало, а сорняк мы сейчас уберём - для этих дел у меня теперь есть два взрастителя.
        По команде силары врубают свой дар, и округа начинает стремительно умирать. В смысле зелень - на глазах увядает, скукоживается и осыпается трухой. Круть! Всего пять секунд - и подлесок зачищен на площади в пару футбольных полей. Джи со своими огнемётами возюкались бы пару минут, и горючки ушло бы ой-ой. Поле боя готово. Теперь расстановка.
        В отряде, кроме нас с диким, теперь ещё двое скоростников. На четвёртом ранге режим коллективной статуи уже есть. Значит, делимся на четыре группы, дабы каждую было кому прикрыть в случае чего. За неимением пятиранговых громобоев и их силовых куполов, камень - наша единственная защита. Стены огня, водные и воздушные щиты - это так, чисто случайную атаку отбить. А навалится со всех сторон Рой, или изверг наскочит - тут уже только каменеть и ждать помощи. Вся наша тактика как раз и выстраивается на взаимной поддержке отрядов. Огневиков, громобоев, водников и воздушников тоже распределяем по группам, чтобы всегда было кому «освободить» окаменевших соседей.
        Главное правило, которое я дважды повторил для особо тупых: не шмалять по своим пока точно не убедился, что они ушли в режим статуи. Чтобы избежать случайного дружественного огня выстраиваемся в линию с промежутками между группами в полсотни шагов, перекрывая направление к лагерю. Конарк набрасывает свои нити, я шланги - и можно работать.
        Ну а выкосим свиту, тогда уже будем решать, кому и как валить изверга. За это время он как раз успеет продемонстрировать нам свои умения. Сильно сомневаюсь, что пасть, шип на хвосте, клешни, размеры и скорость - его единственные преимущества. Наверняка, и в защитном, и в атакующем плане скорпион припас для нас пару сюрпризов.
        Но это всё теория, а практика как раз начинает вылезать из сорняка на противоположной стороне поляны. Пока только муры. Увидели нас, оживились - спешат в нашу сторону. Прыгун, второй - сразу в воздух. У этих тоже терпения ноль. Пока первые начинают планировать к нам по дуге, их собратья один за одним повторяют манёвр. В полёте уже два десятка. О! Глом рванул!
        - Сжечь!
        Но от соседней команды к ускорившемуся секту уже понеслась струя пламени. Тола в той группе главная - на приказы время не тратится. Я специально назначил их с Ферцем и Граем командирами разных отрядов, чтобы в каждом был кто-то по-настоящему опытный и кому я могу доверять.
        - Щит вода!
        Женщина средних лет с тугой русой косой вскидывает руки ладонями вперёд. Перед ними мгновенно образовывается прозрачный блин пяти метров в диаметре, из примчавшейся откуда-то из-за спины силарши воды. Выпущенный выбравшимся на поляну магмаром огненный сгусток с шипением врезается в щит. На секунду в облаке пара пропадает весь мир. Но стоит туману рассеяться, как та же магичка формирует из остатков воды небольшое копьё, замораживает его и, немедля, метает в атаковавшего нас жука. Снаряд за секунду долетает до цели и вспарывает магмару задницу, которой он к нам был повёрнут.
        - Цепью!
        Седой дядька с обвислыми усами и куцей бородкой выбрасывает руки в сторону указанных мной прыгунов, что опускаются на нас сверху. Цепная молния проходится по воздушным целям, и те падают вниз опалёнными трупами.
        А тем временем от начинающегося в тридцати шагах позади нас болотца к воднице устремляется поток мутной жижи - этим она снова собирается заполнить свой ранец. Четвёрки так могут - им зрительного контакта с рабочей стихией достаточно.
        «Изверг!» - внезапно просыпается Трах
        А то я слепой? Чёрную тушу, выбравшуюся на поляну немногим левее нас, сложно не заметить. Ну здравствуй, уродец! Уже заждались! Шланг на гада и более тонкие на своих. Причём, не только на силаров своей команды. Соседей я вижу прекрасно, и подключить всех к системе проблем никаких.
        - Все на полную!
        Червь рядом со мной, немедля дублирует приказ волной радости, бьющей импульсом по всем нашим группам - это заранее обговоренный сигнал: лупить из всех «стволов», не жалея «патроны». Теперь у нас ресурса с маной до чёрта, и это тут же отражается на мгновенно изменившейся картине боя. Струи пламени, молнии, ледяные и воздушные копья шквалом материализованной смерти мчатся к сектам от всех четырёх наших мини-отрядов.
        Вот это я понимаю, удар! Всех находящихся между нами и противоположным краем поляны сектов мгновенно сминает, сжигает и сносит потоками боевой магии. Тем более, что кто-то из воздушников врубил ураган, и смерч, вроде того, каким когда-то Черхан снимал нас с крыши арены, гуляет среди трупов жучья, разбрасывая останки в разные стороны.
        Свиты изверга, считай, больше нет. Остатки разбитого войска, что так и не успели выбраться из сорняка, минимальны - их добьём походя. А что сам скорпион?
        Жив паскуда. Припал к земле, убрал назад хвост, прижал к бошке клешни, о которые со звоном разбиваются сосульки водников. Такую тушу никаким ветром не сдвинуть. А молнии и огонь его не берут. Кто бы сомневался. Опять нужно будет что-то придумывать. Посмотрим на баки урода. Полны. Тут он собратьям не уступает - высасывать в ноль буду долго.
        «Непробиваемые у него только клешни. Он ими не просто так прикрывается. Надо сбоку зайти.»
        «Сначала клевцом испытаю.»
        - В изверга не стрелять! Я туда!
        Червь тут же посылает во все стороны импульс страха и принимается махать красным флагом, вернее отобранной ещё в лагере у одной из баб тряпкой, примотанной за край к длинной палке. Очередная моя придумка, направленная на улучшение связанности действий в бою. Сигнал принят - магические удары перестают сыпаться на скорпиона дождём, сосредоточившись на недобитках из свиты. Отлично! Сейчас телепортом на спину уродцу - прощупаю панцирь на сталеустойчивость. Прыжок.
        Мимо?! Как так?! Почему я стою на твёрдой земле, а не на ходящей ходуном хитиновой палубе? Куда делся изверг?
        Вот сука! Как он там оказался?! Чудище уже беснуется возле места, где секунду назад занимал позицию отряд Ферца. Секунду назад занимал и сейчас занимает. Только уже в виде застывшей композиции под названием: «Какого куса…». Выражение лиц с такого расстояния не разглядеть, но позы с оттяжкой назад говорят сами за себя. Тварь возникла перед людьми неожиданно. Скоростник еле успел спрятать под броню четверых - двоих сам схватил, еще двое успели дотронуться до него, перед тем, как силар задействовал защитную способность. Беда в том, что всего в группе их было семеро.
        Сука! У нас первые трупы! Чего они ждут?! Мочи гада!
        «У изверга телепорт»
        Это я уже понял. Как поняли и соседи отряда Ферца, что наши окаменели и по чудищу можно опять лупить магией. Только вот смотреть, долетят ли до твари выпущенные заклинания я не стал. Если скорпион опять прыгнет - защита только одна. А у моей группы, пока я тут торчу, её нет. Прыжок.
        - Все ко мне!
        Поздно! Чёрная туша изверга материализуется прямо у меня перед носом. Всё, что успеваю - это схватить ближайших двоих силаров за что придётся и врубить камень. Мгновением позже в грудь бьёт нечто, прилетевшее на бешеной скорости, а метром левее меня проносится раскрытая клешня.
        Страшный крик! Брызги крови! Вторая клешня разрывает напополам вислоусого громобоя. Хвост чудовища свистит надо мной. Миг - и половина моей команды мертва. Ещё миг - и в место, где только что ярился скорпион, прилетает два ледяных болта и здоровенный огненный шар. Меня и застывших со мной вместе силаров окатывает пламенем от разрыва. Краем глаза замечаю, как под ногами обугливается кожа и плавятся волосы на отделённой от тела голове водницы. Блядь!
        А изверг уже охаживает всем своим смертоносным набором конечностей соседнюю группу. Благо те молодцы и успели удрать в режим статуи полным составом. Грай быстрее всех одуплил что к чему. Третий раз фокус скорпиона с прыжком наконец-то дал сбой. Вернее, не принёс ему пользы, а только дал мне время прокрутить в голове хотя бы две-три мысли без мата.
        У нас полчаса! Потом трупы силаров превратятся в настоящие трупы. Слава Древу, что дикий успел спрятать Гвидо! Пока ещё шансы обернуть эту бойню победой у нас ещё есть. Страх и панику в жопу! Нужно срочно придумывать, как прикончить эту шуструю сволочь. Хорошо хоть, что шланг, по которому я тяну его ману с ресурсом не слетает на каждом прыжке. Прыжки! Надо как-то похерить его телепорт. Пока он так скачет, я хрен что с ним сделаю. Даже, если бросить ребят, кого прячу под камнем, изверг смоется от меня на первом же ударе клевца.
        «Попробуй поймать его, как поймал Васю.»
        «Секты не каменеют!»
        Скорпион уже лупит хвостом группу Толы. Но там все уже тоже застыли. Глухая оборона. Контратаковать некому - выжившие после первых наскоков чудовища боятся сбросить защиту. Жаль у нас связи нет.
        «Я про другое. Застынь сам, но так, чтобы он не мог сбросить. Возможно программа не даст ему сделать прыжок с живым существом.»
        Точно! Я же сам не могу сигануть с кем-то в паре. Только неживые объекты, не превосходящие меня массой. А режим статуи не делает меня мёртвым. Время тикает. Надо рискнуть!
        - Разбегайтесь!
        Ору выпавшим из-под каменной защиты силарам и прыгаю. Мимо! Вот же быстрая сука! Уже рвёт клешнёй одного из моих в другом месте. Ещё раз!
        Есть! Как и хотел - рядом с лапами. Чёрные брёвна мелькают у носа. Бросаюсь к ближайшей, хватаю - и в камень.
        Мир превращается в съёмку видеорегистратора, упавшего на парприз. Наш «водила» несётся по очень неровной дороге - всё дрожит и подпрыгивает. Это изверг бежит, или просто пытается меня сбросить?
        «Получилось. Телопортироваться с тобой на лапе он не может.»
        Струя пламени, объявшая огнём скорпиона и меня заодно, подтверждает, что заторможенность изверга заметили не только мы с Трахом. Вот только эта тварь не горит. Копьём давай! Копьём!
        И кто-то из выживших водников внял моему призыву - в бок чудища, выше и правее моей налапной позиции, врезается приличных размеров сосулька. Меня обдаёт ледяными брызгами, а изверг подпрыгивает. Не телепортом, от неожиданности, и что особо отрадно - от боли. Из проделанной снарядом дыры в панцире сочится слизь. Да ты вполне уязвим, гадёныш! Сейчас мы тебя покрошим на хитиновый фарш!
        «Сначала лекарь должен всех оживить.»
        Чёрт! Трах прав. Откуда я потом возьму столько маны с ресурсом? Надеюсь, ребята это понимают не хуже меня.
        Второй болт пробивает броню скорпиона. Картинка трясётся, но я понимаю, что мы мчимся к обидчику. Вернее, сект мчится, а я за компанию. Теперь мы - единое целое.
        Перед глазами мелькает здоровенная туша Ходи, нашего единственного физика - кажется, он был в группе Толы. У амбала в руках его боевая секира. Ширина самого топора больше метра. Рукоять - все два будет.
        Блеск стали - и скорпион, спотыкаясь, шлёпается брюхом на землю. Ходя что, отрубил ему лапу? Хорошо хоть, не ту, на которой окаменевшим наростом болтаюсь я. И тут же в изверга прилетает ещё одно ледяное копьё. Эй, ребята! Полегче! Не прибейте наш генератор ресурса и маны раньше времени!
        И снова в поле зрения Ходя - замахивается своей многопудовой орясиной. Куда он метит? На хвост что ли нацелился? Так и есть - с диким рёвом и боевым безумием в глазах обрушивает гигантский топор на главное оружие твари.
        Ого! Ай да Ходя! Срубил к бебеням! Почти под самое основание. Изверг в полном восторге. По всему телу пошла волна судорог, из пасти прёт пена…
        Мёд мне в рот! Идиота кусок! Он же сдох! В моём магическом зрении мёртвая темнота - ни серебристого стержня, ни голубого шара маны, ни жёлтого силы… И Ходя с блаженной улыбкой на роже, содрогающийся в буре оргазмов. Вот это жопень!
        - Гвидо!
        Ору во всё горло, отлепившись от дохлого изверга. И тут же надрывно:
        - Все ко мне!
        Пока люди бегут, пытаюсь пересчитать.
        «Двадцать один» - опережает меня Трах.
        У нас девять трупов! Магическим зрением оцениваю запасы…
        «Хватит только на шестерых.»
        Чёртов Ходя!!!
        «Это с учётом запасов Ходи. Конарк успел передать способность стопроцентного сбора. Физик теперь на сорок первой ступени. Он заполнен под завязку.»
        - Сила собрана! - подбегая кричит Конарк. - Я успел!
        У индуса на роже счастливая, как у получившего мороженку малыша, лыба. Нашёл чему радоваться. Мы троих потеряли.
        «Левитанты.»
        Фух! Забыли про летунов. Вон они, как раз спускаются. Уже лучше - всего один неподъёмный труп.
        - Мне нужен дар каждого из убитых.
        - В смысле? - не понимает Ферц.
        - Какого кто дара? Ну, быстро!
        Через минуту совместными усилиями определяем состав мертвецов. Два воздушника, баба-водница, вислоусый дед-громобой, взраститель, манник и сборщик. Нахрена я последних двух вообще с собой брал?! Саня, Саня…
        - Я не хотел. Я не думал, что он… Что он сдохнет. Хвост. Не бошка же.
        Очухавшийся Ходя в расстройстве тупит глаза. Его не виню. Я и сам удивился.
        - Потом, - отмахиваюсь от здоровяка.
        Его, кстати, неслабо раздуло. На орка из Варкрафта похож. Не рожей, но фигура - от человека только общие контуры. Рост - все два с половиной метра. Одежда полопалась, мышца так и прёт, шеи нет, голова растёт сразу из туловища, ноги - столбы, руки - клешни. Позже сдуем обратно.
        - Гвидо, приступай. Буду подпитывать.
        И, оглядев, народ:
        - Ману забираю у всех. У кого есть маниты, давайте сюда.
        «При наличии Конарка второй сборщик не нужен.»
        «Без тебя знаю. Бездушная ты машина.»
        - Сборщика в последнюю очередь.
        Гвидо кивает и бросается к первому трупу, лежащему в паре десятков метров от нас. Он пока ещё не знает, что на всех его воскрешалок не хватит. И никто не знает. Кроме меня.
        Дерьмо! Но такова обратная сторона власти. Моё бремя… Ни жребия, ни голосования, ни советов друзей. Решения, особенно такие, оставляющие отпечаток в душе, принимать только мне.
        Назвался главным - терпи. Терпи, Саня. Ты всё-таки Пожиратель.
        Глава двадцатая - Путь-дорожка
        К моему удивлению, по погибшему горевать никто особо не стал. Парой слов помянули, ругнулись на изверга и не слишком торжественно сожгли останки силара на обычном костре - на магический тупо не было маны. Мир гигантских деревьев жесток. А сейчас, с началом новой эпохи активизации Роя, так тем более превратился в место, где смерть дышит каждому в спину. Это я не привык терять спутников и друзей, а у чечинцев каждый бой - это жертвы, и жертвы немалые. В прошлый раз у них, как мне сказал Крас, было несколько десятков погибших. Так что мы ещё малой кровью отделались.
        В лагере же и тем более нашу победу восприняли, как полнейший успех. Мне пришлось полчаса принимать поздравления. Пересказы сражения с извергом не стихали весь день, и из слов участников событий я легко сделал вывод: бойцы новым командиром довольны. В их понимании я продемонстрировал настоящие чудеса тактики и координации действий. При Чече они тупо дрались кто во что горазд, чуть ли не каждый сам за себя. Всё же до армии моей банде ещё далеко. Будем учиться в процессе. Главное, чтобы хватило времени. К аллоям мы должны подойти в лучшей боеготовности и набравшись достаточно опыта взаимодействий в сражении.
        Именно поэтому я, несмотря на ошибки сегодняшнего боя, отдал приказ разведчикам и впредь искать извергов в максимально широком радиусе. Топать нам ещё долго - соберём по пути всё, до чего руки дотянутся. Благо, не все изверги так опасны, как этот прыгучий скорпион, а урок я извлёк - защите нужно уделять больше внимания.
        Ввиду последнего, к радости жадины-Конарка, я принял решение изъять у новоиспечённого орка-здоровяка добытую с изверга силу и распределить её следующим образом: меньшую часть наградными оставить самому Ходе - тот будет рад и тридцать первой ступени, второй кусок вислоусому дедку-громобою, чтобы с его пятым рангом у нас в арсенале появился силовой купол, а весь излишек поделить между индусом и Гвидо - пусть потихоньку догоняют меня, оба ведь пока сороковки.
        С перетасовкой добычи Конарк справился сам. У него это мало того, что получалось втрое быстрее, так ещё и отъём не причинял боли объекту откачки. Хватит с Ходи мучений - он и так пострадал, пусть и морально. К вечеру всё уже было готово. Боевая мощь маленькой армии пополнилась новым пятёркой, о чём я торжественно сообщил созванному на общий сбор народу, принимая попутно священную клятву дедка в вечной верности.
        Он, кстати, оказался старейшиной какого-то вольного рода из окрестностей аллоя бывшей империи Ша, под корень вырезанного нирийцами. Джахар, как его звали, полоснул ножом себе руку и измазанными в крови пальцами нарисовал у меня на лбу двойной крест. Похоже, я приобрёл в его лице себе ещё одного по-настоящему верного соратника, и не ясно, что стало тому причиной: моя щедрость, таланты бойца и тактика, гордое звание Пожирателя, или он так отреагировал на своё воскрешение. Думаю, всё в совокупности.
        Но самое «интересное» ждало меня после отбоя. Стоило мне, пожелав друзьям спокойной ночи - дежурства с появлением фили остались в прошлом - собраться отправиться на боковую, как передо мной нарисовалась хитро улыбающаяся супруга.
        - Девчонок звать, или сегодня сами управимся? Они просились, конечно, но я, как хоросая сена, ресыла сначала у тебя спросить разресения.
        Вот чёрт! А ведь я уже успел забыть про утренний конфуз.
        - Слушай, Лими, - начал я осторожно. - То, что случилось… В смысле между мной и тобой. Это как-то неправильно. Мы же не настоящие муж и жена. Я - человек, ты - фили. Физиологически…
        - Я тебе не нравлюсь, как женсина, - округлила глаза малявка, перебивая меня. - Я се красотка! Спроси у любого.
        - Нет же, не в этом дело, - поспешил я откреститься от самого страшного обвинения. - Дело в размерах.
        - А… - расслабилась Лими. - Ты про то, что мы не можем трах-трах. Ну, так меня и твой палец устраивает. Всяко лучсе, чем ласкаться самой.
        Пипец! С ответом я не нашёлся, сподобившись только на неопределённый хрипящий звук, выражающий степень моего охренения.
        - Тебе я тосе могу сделать приятно, - по-своему истолковала фили моё молчание. - Показать?
        - Не, не, не! - обрёл я дар речи. - Не надо. Я сторонник более традиционного… Э… Более… В общем, не надо.
        - Ну, как знаешь, - пожала плечами Лими. - Зову девчонок?
        - Не сегодня. Потом. В другой раз.
        Я попятился от приставучей малявки в сторону входа в палатку. Хватит мне на сегодня стрессов. Надо как-то её отвадить от этого дела, а то будет на каждый мой секс заявляться. Конечно, в ближайшей перспективе он у меня теперь групповой, но на межрасовый… то есть на межвидовой я точно не подписывался.
        - Ну сами, так сами.
        И она решительно направилась следом за мной в палатку, куда я уже начал было протискивать пятую точку.
        - Лими! Мы спим отдельно! Как раньше.
        Обидел. В этот раз точно обидел. Поджала губки, насупилась, руки упёрты в бока.
        - Вистиплис!
        Похоже, ругается.
        - Так не честно! Я сенсина! И у меня потребности! Не будес любить, озлоблюсь. С этими чечиными, которых первый день знает, он, значит, тра-трах. А сену, с которой полмира просол, которая его от смерти спасала, он гонит. У меня так цветочек завянет. Плохой мус! Плохой!
        И тут до меня дошло. Так она же мне верность хранит! Брак липовый, жена липовая, а верность самая настоящая. Вокруг куча самцов её вида, а девка в самом соку ходит монашкой, облизывается. Немедленно дам ей вольную - и дело с концом!
        Стоп. Нет, не пойдёт. Это же чистый бросок в грязь моего авторитета собственной рукой. Если у фили измены - табу, то я сразу опущусь в их глазах. Да и наши, если узнают, что моя жёнушка трахается с кем-то на стороне, не оценят. Не, в жопу. Да и сама Лими на такое никогда не пойдёт. Теперь я в этом уверен. Срочно переводим всё в шутку и забываем про этот разговор.
        - Да ты чего? - примирительно затряс я перед собой руками. - Я тебя ещё как люблю. Просто пальцем… Ты посмотри, какие они у меня страшные. Под ногтями грязь, сами ногти обломаны, кожа потёртая.
        - Это точно, - буркнула обиженная малявка. - Вы, мусыки - те есё грязнули. То ли дело у Вуси пальчики - чистенькие, ухосенные, ноготочки подточенные. У неё дасе специальная пилочка есть, она мне показывала.
        - Вуся? - удивился я. - Это ещё кто такая?
        - Ну ты даёс, мус, - снова развеселилась Лими. - Ты её вчера вопсе-то тра-трах.
        Упс… Имён девушек из трофейного гарема я так и не узнал. Которая из них Вуся? Да без разницы. Это же шанс!
        - Ну так раз её пальчики лучше моих… Может…
        - За кого ты меня принимаес?! - подтверждая мою теорию про верность, возмутилась Лими. - Это, если все вместе, при мусе. А так чтобы сама, да любиться с кем-то кроме тебя… Я сенсина порядочная. Не надо меня к такому позору подталкивать.
        Я близок к победе. Проблема почти решена.
        - А, если при мне, то ты бы не против?
        - При тебе-то конечно. Вуся - прелесть, - расцвела похотливая улыбка на маленьком личике. - Так всё-таки звать? Мосем только Вусю сегодня.
        «Зачем так сложно? Не хочешь, скажи нет - и всё.»
        «Изыди, Трах!»
        Не хватало мне ещё его советов в подобных вопросах выслушивать. Умник, тоже мне.
        - Ну, тогда я тебя порадую. Вуся нынче моя наложница, а это, считай, тоже самое, что и жена, только младшая. С ней тебе можно, что угодно, когда угодно и даже без моего присутствия.
        Лими вздрогнула и, склонив голову на бок, недоверчиво посмотрела на меня.
        - Правда?
        - Конечно, правда. Оно ведь, позор жены - это и мой позор. В таких делах я бы тебя обманывать не стал.
        - Так ведь это се здорово! Пойду тогда Вусю обрадую.
        - Главное, чтобы твоя Вуся не против была.
        - Тю, - хихикнула Лими. - Ночью была только за, а теперь станет против? Глупый мус. Ты единственный, кто меня приласкать не хочет. Я красотка.
        И она помахала мне ручкой, явно собираясь удрать.
        - Только чтобы тихо, - напутствовал я свежевыявленную бисексуалку.
        Не хватало ещё, чтобы они на своих утехах спалились. Потом стыда необерёшься.
        - Учить он меня будет. Ха! Я тебя вдвое старсе. Дасе больсе. Мосес не пересывать.
        И, когда я, слегка успокоенный последней репликой Лими, собрался уже было попрощаться и отправиться спать, мелкая неожиданно выдала:
        - А Толочку ты случайно не хочес своей наложницей сделать?
        У, жучка! Я молча прыгнул в палатку и задёрнул за собой полог. Еле выкрутился. Ещё одна победа за мной. И не скажу, что тут было легче, чем со скорпионом.

* * *
        Второй изверг, которого мы прижучили через пару недель, не имел защиты против огня и сгорел вместе со всей своей свитой, успев убить ледяным копьём, которыми он кидался, единственного силара из наших. Победа - легче сложно придумать. Мы и своего бойца воскресили, и силу с трупа собрали в полном объёме. Теперь у нас на двух пятиранговых больше - женщина-водница и дядька-воздушник, которого посоветовал Крас, пополнили наш арсенал новым набором способностей. С ними у меня почти полный комплект.
        Хотя, по большому счёту умения силаров оставшихся в палитре цветов - я по школьной привычке продолжал всех мысленно обряжать в разноцветные тоху - мне не так и нужны. Физик-пятёрка от четвёрки отличается больше внешне, чем силой. Ходя и так замечательно машет своим топором, а более тяжёлый и мощный нам сейчас достать негде. Манник, способный вытягивать ману из силаров и сектов на расстоянии будет только дублировать то, с чем я и сам без проблем управляюсь. Левитант на пятёрке существенно увеличивает грузоподъёмность и запас хода, но зачем это нам я пока не придумал. Превращать Фалко в своего ездового коня-летуна неохота. Оставим его апгрейд на потом. Ну а взраститель на максималке и тем более нам бесполезен. Выращивать на аллое новые листья - это для мирного времени.
        Силу с третьего изверга я уже разделил на троих, подкинув только по ступени особо отличившимся в схватке с плюющейся кислотой жужелицей. Пусть хранится в запасниках. Понадобится кого-то срочно возвысить, так у Конарка это выходит достаточно быстро.
        Но сила силой, а меня больше радовал рост мастерства моих магов. С дисциплиной порядок - систему главенства никто не оспаривает. Понимание в бою подтянули. Обкатали набор ментальных и визуальных сигналов. Каждый знает, что, когда и как ему делать. Такой командой против любого изверга выйти не страшно. А ведь, чем ближе к аллоям, тем их должно попадаться всё больше и больше. Ползущие от гор секты стекаются к корням великих деревьев. Скоро нам светит весёлая драчка - до первого ряда аллоев всего две недели пути.
        Даже немного жаль, что наши странствия по дикому сорняку, ставшему таким родным и понятным заканчиваются. За этот месяц, проведённый в обновлённом составе спутников, я успел привыкнуть ко многому, с чем придётся расстаться. И это я даже не про регулярный секс, своей частотой и разнообразием победивший последние остатки моих прежних комплексов. С девчонками, увы, придётся распрощаться - не потащу же я их с собой на аллой. Вернее, на верхние ярусы. Вот только куда больше расстраивала потеря лучшей в этом мире разведки и стражи. С фили наши дорожки расходятся. Дай Древо, племена найдут себе подходящее место для жизни на той стороне рощи, у океана. Но туда я их провожать не готов. Время идёт, Фая ждёт наверху, Дрейкус становится с каждым днём всё сильнее, обживаясь на новой должности, а сколько отмерено до конца раунда клятой игры неизвестно. В любом случае нужно спешить.
        Единственная привычка от которой я готов избавиться с удовольствием - ожидание появления Васи. Хотя, страх внезапного нападения бывшего атамана уже совсем не тот, что был раньше. Это вначале я пяти минут не мог прожить, чтобы не вспомнить про Чечу с его телепортом, а чем больше дней проходило с момента его бегства, тем меньше оставалось шансов поймать вынырнувший из пустоты клевец.
        Судя по всему Вася оказался умнее, чем я о нём думал и трезво оценил риски. Перебить с одного наскока всех наших, хотя бы из ближнего круга, даже с его способностями почти невозможно. Ману его причпоксы жрут будь здоров, а пополнить запасы такого прожорливого скоростника нужен целый мешок манитов. Хотя, возможно, он просто чересчур затянул с возвращением и, оказавшись на берегу реки в месте нашего расставания, нашёл только сильно остывший след, по которому, памятуя о фили, идти не рискнул. А других вариантов найти нас у него не имелось. Истинный лес велик и дремуч. Прыгать куда-то восточнее на упреждение и устраивать засаду, надеясь, что угадал с нашим примерным маршрутом - неимоверная глупость. Если и встретимся где теперь с Васей, то только возле аллоя Хо. Правда, и там вероятность хреновая. Корни обширны, и даже половина периметра - это целые сотни лиг. Впрочем, скоро проверим удачу, и Васину и свою - мы уже на подходе.

* * *
        Позади последняя река, отделяющая нас от второго ряда аллоев. Долгое время отбрасывающее тень справа Великое Древо империи Нардо тоже осталось у нас за спиной. Мы уже неделю, как в роще. Хоть старались держаться подальше от соседских корней, а на Рой всё равно натолкнулись. Последняя битва в пути. По крайней мере на это надеюсь. Силы с избытком, а драки с извергами получаются громкими, яркими - вся конспирация улетит кусу в задницу, если схлестнёмся недалеко от конечной точки маршрута.
        А таковой у нас служат окрестности посёлка Мейсов. Не сам посёлок - вести в гости к Граю и Краклу такую ораву не собираюсь - где-нибудь за день пути тормознём. И так чудо, что удаётся пока миновать населённые дикими области без стычек, ни с местными, ни с кем-нибудь из «гуляющих» в рейде имперцев. Те же нирийцы при их мощах вполне могут забраться сюда с целью перехвата ползущих к их территориям извергов.
        Хотя, о населённости здешних земель можно спорить. Разведчики-фили уже находили два брошенных посёлка и один разорённый Роем. Перешедшая в более активную фазу война внесла свои корректировки. Не так-то просто жить у дороги, по которой захватчики гонят и гонят на фронт подкрепление. Как бы и Мейсы не снялись с насиженных мест - у вольного народа это в порядке вещей. Хаджей между аллоев полно, а чем ближе к океану и дальше от гор, тем по идее меньше скученность сектов. Грай сильно переживал за подобный расклад и, как оказалось, не зря.

* * *
        - Ушли.
        Хмурый Грай подходил ко мне, сжимая в руке нечто похожее на сложенный в несколько раз лист бумаги. То ли шурс подключал, то ли ночь не спал, но вернулся он быстро. Только вчера утром отправился к своим и уже снова здесь. В принципе, он потому и Кракла с собой не пустил, что хотел побыстрее. Но скорость скоростью, а результат…
        - Ушли - лучше, чем погибли. Следов боя нет?
        - Нет, - покачал головой дикий. - Без спешки, с пожитками. Роя в посёлке не было.
        - Это ведь хорошо, да? - неуверенно уточнил Ферц. - Хуже было бы…
        - В записке что? Это же у тебя записка? Вождь ваш оставил?
        Тола оказалась глазастее брата.
        - Так читай, не томи, - накинулся на дикого Фалко.
        - Не умеет он, - вздохнул я. - Давай сюда. Хорошо хоть, что вождь у вас грамотный.
        - Не вождь, жена его, - протянул мне бумажку Грай. - Она из древесников. По молодости к нам приблудилась. Знали, что вы с нами будете, если вернёмся. В тайнике у меня лежала. Спасибо мамке - надоумила вождя туда положить.
        Я бережно, боясь повредить хрустящую кустарного производства бумагу, развернул записку. Не густо. И почерк - пипец.
        - Читай уже, - поторопил подбежавший к нам на последней реплике Грая Червь. - Куда ушли? Тоже к большой воде? Замучаемся искать.
        - Не замучаемся, - покачал я головой. - Хотя, лучше бы к океану.
        Глава двадцать первая - Что дальше?
        С согласия Грая и Кракла брошенный посёлок Мейсов мы решили сделать своим лагерем. Вряд ли ушедшие хозяева сюда снова вернутся. По крайней мере точно не в ближайшее время. Идти дальше, не разведав обстановку под корнями аллоя Хо, всей толпой глупо, а здесь, и хадж, и крыша над головой, и какие никакие стены имеются. Если придётся задержаться надолго, то хоть от вандалов, что двуногих, что многолапых сбережём дом вольного рода. Видели уже, как стремительно в оставленные посёлки приходит запустение с отсутствием заботливых хозяев. Истинный лес быстро отвоёвывает назад свои территории. Через год-другой тут всё сорняком зарастёт, а дикие секты и так уже облюбовали поляну под хаджем. Было видно, что людей нет в посёлке давно, но насколько… Жаль, что жена вождя не догадалась поставить дату.
        А вообще, в записке хоть и было написано всего ничего, но вся необходимая информация там имелась. «Рой лютует - никакой жизни нет. Древесники с Ниро уводят всех вольных в полон. Кто не идёт - вырезают под корень. Мы на аллой Хо - проситься за стены. Даст Создатель - найдёте нас.» Вот собственно и всё, что там было.
        Стоило мне зачитать содержание послания вслух, как Грай сразу схватился за голову. Видимо, Мейсы уходили, не зная, что относительно дружественной им империи больше нет, и встречать их у стен будут, или те же нирийцы, или признавшие их власть уже бывшие хойцы. Скорее всего перед тем, как идти на такой крайний шаг, вождь посылал кого-то к аллою договориться о массовом переселении - такие случаи в истории соседних народов случались и прежде - но, то ли переговорщики попали туда до смены власти, то ли, что вероятнее, их попросту обманули. При лучших раскладах теперь родичи Грая и Кракла гнут спину рабами на каких-нибудь корневых плантациях, либо стоят насильно рекрутированными ополченцами на защите стены. При худших никого из них нет в живых, но это менее вероятный расклад, в чём я, слава Древу, смог убедить своих диких друзей.
        В общем, новости неутешительные, но зато теперь у всех из нашей команды есть веский повод вернуться на аллой Хо. Основная цель у нас так-то прежняя: убить Дрейкуса. Но сопутствующих стало на одну больше. Мейсов в бедственном положении бросать точно нельзя. Хотя, в бедственности его предстоит ещё убедиться. Увести Фаю в безопасное место - куда-нибудь к океану, к тем же фили пристроить - дело одно, а тащить обратно за стены, считай, Рою в лапы, целый народ - это надо трижды подумать. Такую ораву я тупо не смогу защитить при всей своей крутости.
        Из тех же соображений я принял решение идти на разведку к корням в сокращённом составе. Кроме друзей беру с собой только Джахара - его защитный купол может понадобиться - и Конарка, так как оставлять такого ценного кадра без присмотра немного боязно, да и шанс встретить изверга возле аллоя велик. Выйти собираемся утром. Сейчас вечерние посиделки, они же - военный совет. Необходимо обсудить предстоящий поход и выбрать один из вариантов разведки.
        С уходом Фили, с которыми мы распрощались на днях, наши возможности в этом направлении сильно уменьшились. По сути варианта у нас только два: заброс в тыл врага моей незаменимой супруги - Фалко в лёгкую перенесёт Лими за стены по темноте, либо я, или Грай, или оба, скаканём туда по светлому с какого-нибудь высокого дерева, откуда будет видно конечную точку прыжка. В любом случае лезть туда всей толпой ещё более опасно и глупо. Вряд ли нас остановят, такую-то кучу пятёрок, но светить свою мощь раньше времени точно не стоит.
        - Лими отпадает сразу, - сократила число вариантов Тола, как только я озвучил свои мысли собравшимся в доме Грая, где мы решили устроить штаб, чтобы не лазить на хадж.
        - Почему это? - возмутилась малявка. - Меня никто не заметит. А обратно я и сама слезу.
        - Дело не в этом. Ты как новости узнавать собираешься? Нам ведь нужно понять обстановку. Что знать старая? Что новая? Что народ? Что нирийцы? Тут даже свежий выпуск Имперского вестника не поможет, найди ты его где-нибудь. Хотя, я очень сомневаюсь, что в газетах сейчас можно прочитать правду. Печатников под себя они в первую очередь подгребли.
        - Буду подслусывать, - пожала плечами Лими. - Или могу носык к горлу - и поспрасывать кого обо всём.
        - А вот этого точно не надо, - остановил я свою боевитую жёнушку. - И опасно, и слухи потом пойдут.
        - Не пойдут, - подмигнула мне мелкая, прочертив на своей тоненькой шейке линию воображаемым ножом.
        - Тебе может чего и расскажут, но только не того чего надо, - продолжила гнуть свою линию Тола. - Не обижайся, подруга, но ты не подходишь. Тут нужно знать людей и разбираться в нужных вопросах.
        «Она права», - поддержал Толу Трах. «И Грай не подходит по тем же причинам. Ты, хоть и из другого мира, но сориентируешься на месте лучше, чем он.»
        В принципе, я уже и сам пришёл к тем же выводам.
        - Пойду сам. Мне так будет даже легче, чем с Граем.
        - Но мус!
        - Не волнуйся. Без работы не останешься - к стенам нас в любом случае вести предстоит тебе.

* * *
        Но с принятием решения по разведке разговоры для меня не закончились. Когда все уже пожелали друг другу спокойной ночи и начали расходиться, специально подзадержавшийся Ферц негромко меня окликнул:
        - Саня, подожди, пожалуйста.
        Я остановился, махнул рукой Лими, чтобы шла дальше - огневик явно хотел поболтать с глазу на глаз - и повернулся к Джи.
        - Можно с тобой ещё кое что обсудить?
        - О чем речь. Пойдём обратно за стол.
        Мы вернулись и снова уселись на стулья. Эх… Как же давно за этим самым столом матушка Грая кормила нас жареными кахатами и поила ароматной брагой. Я хотел было достать камень-светляк, но тут же передумал. Сейчас свет нам без надобности.
        - Ну, Ферц, делись - что тревожит?
        - Завтрашний день тревожит, - вздохнул огневик.
        В темноте я не видел его лица, но голос передавал настроение лучше любой мимики.
        - За завтра мы до корней не дойдём.
        - Да знаю… Я в целом, про будущее.
        - Боишься не справимся?
        - Нет.
        По затрясшемуся силуэту я понял, что он замотал головой.
        - Твоего отца… То есть отца Рейсана мы убьём - в этом я даже не сомневаюсь. С твоими-то способностями и не убить? Я про дальше. Дальше-то что?
        Вот зачем он спросил? Ферц, Ферц… Простота ты святая. Ведь всех этот вопрос гложет. И все молчат. А почему? Да потому, что не знают ответа.
        - Посмотрим по ситуации. До этого дня ещё дожить надо.
        - Дожить…
        Ферц снова громко вздохнул.
        - Мне надоело доживать и выживать. Только и делаем, что боремся за жизнь. А ведь хочется не бороться, хочется просто пожить. Через месяц нас бы уже переводили на следующий курс академии…
        - Прошлое не вернуть.
        - Прошлое да. Но будущее… Каково оно, наше будущее?
        Я молчал. Я не знал, что ответить другу, чтобы не покривить душой. У меня-то всё будущее сводится к чёртовой игре - бей извергов, копи силу, жди, когда боги подведут итоги и озвучат результаты. А люди? Настоящие люди, которые живут в этом мире, которым и дальше жить в этом мире? Что станет со всеми, кто дорог мне, когда игрокам надоест двигать фишки?
        - Мы что-нибудь придумаем.
        - Что? Смерть Дрейкуса не вернёт мне родителей. Не вернёт листья, клан, прежний мир. Жить, как прежде у нас не получится. Наша империя пала, а изгнать нирийцев теперь практически невозможно.
        - На империи Хо и этом аллое мир не заканчивается, - добавил я твёрдости в голос. - Уйдём куда-нибудь подальше отсюда и начнём всё по новой. Ни один здравомыслящий император не откажется взять на службу силаров-пятёрок. Вы с Толой точно не пропадёте.
        - Наёмники, - презрительно выдавил из себя Ферц. - Не о том я мечтал.
        - Воля только в сорняке, - пришлось развести мне руки.
        - Здесь теперь жизни нет.
        - Рой выдохнется.
        - Откуда ты знаешь? Я думаю, с каждым оборотом всё будет только хуже.
        - Твои соображения?
        Я сдался. Пусть уже озвучивает просьбу. Он явно куда-то ведёт. Просто поплакаться - это не про нашего Ферца. У чувака стержень - любой обзавидуется.
        - Война. До победы.
        - Мы и так на войне.
        - Не с Роем. С нирийцами.
        Нда… Я сам напросился. Три аллоя, вернее уже четыре, миллионы трудяг, что пашут денно и нощно на военную машину, тысячи, если не десятки тысяч силаров, несколько демонов-попаданцев. И как прикажите воевать с такой мощью? Правда в том, что у нас нет ни единого шанса. Вот вообще ноль. Чистой воды суицид. Но сказал я почему-то другое.
        - Мы попробуем.
        - Обещаешь?!
        «Не смей! Это глупость за гранью.»
        «Пошёл ты!»
        Лучше бы Трах промолчал. Вызов принят!
        - Обещаю! Только это будет сложно и долго.
        Ферц молча встал, обошёл стол, остановился возле меня и, дождавшись, когда я тоже поднимусь, стиснул меня в крепких мужских объятиях.
        - Спасибо, Саня! Ты не демон, ты - сын Создателя. И знай: ты мне больше, чем друг. Ты - мой вождь. Да что уж там… Если у нас получится изгнать нирийцей, я был бы счастлив видеть тебя своим императором.

* * *
        Путь к корням аллоя Хо занял у нас в итоге три дня. Шли низами, так что получилось достаточно быстро. И это при том, что приходилось соблюдать осторожность и не шуметь, ни даром, ни звуками. Никакого огня - хищных сектов по-тихому били клевцами на шурсе. Но самое главное: не встретили Рой, ни в дороге, ни возле стены. Как, собственно, и людей, но это уже большое спасибо Лими, которая благополучно разводила нас с отрядами егерей, и Краклу, который активно мониторил сорняк на предмет наблюдательных постов, что здесь тоже имелись в изрядном количестве. Система предупреждения у нирийцев была рассчитана на обнаружение крупных стай Роя, а не маленьких отрядов людей, так что к стенам мы подобрались никем не замеченные.
        Корни… Признаться, я не такими их себе представлял. Хотя, то, что поднималось сейчас перед нами крутым серо-бурым откосом на высоту советской пятиэтажки, было только внешним краем корней, а не самими корнями - с их остальной частью мне предстояло ещё познакомиться. Никаких отдельных стеблей, сплошная немного бугристая стена, убегающая влево и вправо насколько хватает глаз. А обзор тут отличный. Двухсотметровая полоса земли перед краем корней избавлена - судя по всему с помощью магии - от любой худо-бедно высокой растительности.
        Ну а по верху природной кручи идёт уже стена рукотворная, сложенная из массивных каменных блоков того же серо-бурого цвета, только более выцветшая. Впрочем, это не камень, а загрубевшая кора верхнего слоя, которая здесь его заменяет в строительстве. Весьма надо сказать внушительное сооружение. Китайцы обзавидуются. Эта стена, и повыше будет, и выглядит более крепкой. Разве что длиной уступает, но тоже в этом плане ой-ой. По верхнему краю квадратные зубцы, с промежутками в лигу-другую поднимаются к небу ещё на лишний десяток метров широкие прямоугольные башни, ни ворот, ни каких-то помостов, чтобы подняться на эту громадину нет. Как уже мне поведали местные, последних не существует в принципе - только специальные подъёмные механизмы и верёвочные лестницы, сбрасываемые вниз по нужде.
        - И как Рой туда вообще забирается?
        Мы сидели в трёх метрах от края опушки, спрятавшись за порослью сорняка, и разглядывали гигантское сооружение.
        - Если сектам не мешать, запросто, - хмыкнул Джахар.
        Наш усач был единственным, кто воочию имел ранее возможность наблюдать атаки Роя на корни в силу своего немолодого возраста. Беглому силару довелось послужить на таких точно стенах в империи Ша.
        - А, если мешать? - продолжал сомневаться я. - Тут же оборону держать легче лёгкого. Знай себе швыряй вниз что тяжёлое.
        - Не так всё просто, командир. Не так всё просто, - пригладил по привычке свои усы большим и указательным пальцем Джахар. - Стена-то она большая, а людей, сколько к ней не сгони, всегда мало. Если егеря вовремя про подход Роя успеют предупредить, то хана сектам. Если нет, то дозорные даже пробовать задержать их не станут. Сразу тревожный сигнал - и тикать. Коль боевой отряд рядом, успеют встретить и на стене. Коль далеко, отловят потом перебравшихся. Или не отловят - это уже как повезёт. Прорывы - они всегда были.
        - А эти отряды разве не по башням сидят?
        - Вы, мэл, шутить изволите? При башне гарнизон - десяток солдат. Их и хватает-то только на то, чтобы свой участок стены патрулировать. Боевые по фортам, да в городах, что поближе. Откуда же столько силаров найти, чтобы на каждую башню хватило?
        Вопрос риторический. Стену длиной в сотни лиг оборонять и действительно нужно такой тьмой народу, что и представить страшно. А на аллое, при всей колоссальности его размеров, живёт не так много людей, как в Китае - дай Бог несколько миллионов. Ну а магов среди них тысячи, даже не десятки тысяч. И нужно использовать этот трудновосполнимый ресурс максимально эффективно. Мобильность боевых частей - наше всё.
        - Но у нирийцев с оповещением дела, вижу, получше обстоят, - кивнул я за спину, где остались несколько постов наблюдения. - Не верю, что секты смогут теперь подползти незамеченными.
        - Теперь-то да, - согласился Джахар. - Теперь-то тут каждая стая при изверге. Небось, все армейские, что в империи есть, на корнях стоят нынче. Другое время пришло.
        - А извергов даже на стене останавливать - задача не из простых, - подключился к обсуждению Фалко. - Смотрите, - указал он куда-то левее. - Пятно видите? Не иначе, как свежая кладка. Похоже, кто-то стену сломал не так уж давно.
        - Глазастый вы, мэл Крас, - приложил громобой ко лбу руку. - Там, и земля внизу почернее - жгли, значит, и тушек сектов не видно - значит, давно. Да и большая часть, видать, в дыру успела пролезть. Надо вам, командир, в какой город подальше наведаться. Вблизи, раз такой прорыв был, из мирноты, поди, никого не осталось.
        - Попробую, - вздохнул я.
        Грай говорит: день сегодня хороший, ясный - далеко скакнуть можно. Проверим. До места мы добрались, осмотрелись. Пора и наверх теперь лезть. Не на стену, конечно - на дерево. Вон одно подходящее, как раз поднимается в двухстах метрах от нас. Высоты там с запасом - загляну за ограду легко.
        - Ну что, лезем? - махнул я дикому.
        - Да можно уже, - согласился Грай, который должен был меня проводить наверх. - Только сначала место приметим.
        Не выходя на открытую полосу, мы двинулись вдоль опушки и вскоре остановились напротив нужного дерева.
        - Смотри, видишь ствол? - кивнул Грай на угадывающиеся вдали очертания аллоя. - Вытягивай руку перед собой, вот так. Теперь по краю стены меряй сколько пальцев до ветви. До левой. Ага, вот так. Когда прыгнешь обратно - это твоя подсказка в какую сторону топать. Точно к нам не попадёшь, но и очень уж сильно промазать не должен. Главное, когда на корнях очутишься, сразу полностью развернись и примерную точку наметь. Там изгибы какие особые, или ещё что. Разберёшься на месте. Раз сигналить огнём по ночи нам нельзя, значит только такой вариант.
        Зафиксировав угол, под каким ветвь аллоя отходит для меня от ствола, я попрощался с друзьями и полез на дерево, сопровождаемый Граем и Лими, которой лишний раз смотаться вверх-вниз ерунда. Через пятнадцать минут мы сидели на самой верхушке, разглядывая уже сами корни, а не их огороженный край.
        Красота - что уж там. Ясный день позволял по достоинству оценить природное великолепие, открывавшееся моему взгляду. Корни… Ха! От них тут одно название. Зелёная, цветущая страна постепенно поднимающихся всё выше и выше холмов, террасами уходящими вдаль. По яркости оттенков - открытка с швейцарскими видами. Только скалистых пиков и заснеженных вершин нет. Луга, леса, поля, реки - только здесь водяные жилы аллоя выступают наружу - настоящая пастораль.
        Но следы человеческого присутствия тоже имеются. И не только аграрного. То здесь, то там зелень местности нарушают серо-бурые пятна. Часть из них - выступы загрубевшей коры, другая, с более правильными контурами - людские поселения. Поближе к стене мелочовка на пару десятков домов, но, чем дальше, тем более крупными, несмотря на расстояние, выглядят местные города.
        Один так и совсем велик - растёкся улицами и улочками по ложбинке между холмов примерно напротив меня, не менее, чем в ста лигах отсюда. Высоты над уровнем настоящей земли там уже ого-го. И заметить-то я этот город смог только в силу его размеров. Наползающие на склоны постройки нависают, и над ложбиной, и над всеми окрестностями. Туда мне и надо.
        - Мне кажется, вон тот подойдёт.
        - Да, большой город, - согласился Грай. - Меня, когда по корням к стволу везли, в паре таких побывал. Может, в этом как раз и ночевали тогда. Подходящее место - народу там тьма. Пришлых, проезжих много. Одёжа - какой только нет. Затеряешься влёгкую.
        Я непроизвольно бросил быстрый взгляд на свой серый дорожный костюм. Добротный, но кроя довольно простого. Взял в аренду у одного из наших простаков, что был родом как раз с корней Хо. Специально почистить пришлось накануне. Конспирация - наше всё.
        - Ну, ждите тогда, - хлопнул я по плечу дикого и, нагнувшись к Лими, чмокнул в щёчку жену: - Береги этих медлительных громадин, лапка. Если всё пройдёт хорошо, какой-нибудь подарочек тебе принесу.
        - В Бездну твои подарочки! Ты главное, сам вернись. Ты лучший мус из всех, что у меня были. Обесяй, что вернёсся!
        - Обещаю, - погладил я малую по спинке.
        Подмигнул ей на прощание, ещё раз кивнул Граю, отвернулся и…
        Глава двадцать вторая - Шпионские игры
        Трава. Обычная трава, высотой по колено, а не огромная из сорняка. Я на Древе! Специально метил не в сам город, а в ближние окрестности. С такого огромного расстояния, конечно, как следует не прицелишься, но, если я хотя бы примерно попал в нужный сектор, то нахожусь сейчас на обратном склоне одного из холмов, окружающих поселение. Здесь мое появление меньше шансов кому-то заметить, хотя…
        Я, как стоял, так и рухнул на землю. Эх, низковата травка - нормально не спрячешься. Но ничего, пусть считают, что я тут лежу отдыхаю. На спинку только перевернусь.
        Мёд мне в рот! Я же ориентиры не приметил, как Грай просил. Встаём обратно.
        «Ты просто взгляни, вставать не надо. Я всё сам сделаю.»
        Вот и здорово. Не хочу грузить себя лишней инфой. У Траха расчётно-запоминательные функции развиты лучше, пусть сам занимается. А я пока просто огляжусь.
        Склон холма - сплошной луг. В трёх сотнях метров правее и ниже пасётся какое-то стадо. Не быхи и не харцы - пузатенькие зеленоватые жучки размером с барана. Пастухов, слава Древу, не видно. Внизу ферма с загоном, ангаром и ещё несколькими деревянными постройками. От неё по ложбинке, постепенно спускаясь к жёлтому полю каких-то злаков, вьётся тропинка. За полем угадывается дорога пошире, прячущаяся лигой южнее за следующим холмом. По ней в обоих направлениях идут, едут путники. Вот туда мне и надо.
        Широкой дугой обходя стадо сектов, начал спуск. Нелюдные места - это на руку. Никем не замеченный добрался до тропинки и немного расслабился. Лицо попроще, в зубы сухую травинку и походка неторопливее некуда. От местного меня по идее не отличить. Ну топает чел по каким-то своим делам и топает. Косичку аристократа я срезал давно, модный причесон с выбритыми висками сменила лохматая шевелюра. Я больше не Рейсан Рэ, я Латко - помощник не особо преуспевающего купца из Ханго. Название самого крупного города империи подсказал Ферц. И тот, куда я иду, точно не он, так как неофициальная столица корней находится возле ствола. Легенда, конечно, посредственная, но серьёзной проверки я и так не пройду - из документов у меня только лапы и хвост. Задача - эти самые проверки минимизировать.
        А тропинка всё-таки не совсем и тропинка. Скорее просёлочная дорога - по примятой траве идёт колея от колёс. И как назло на участке между полей встречные - бых тянет телегу. Правит сектом дед в широкополой соломенной шляпе. Если ветвь у нас тут тупиковая, удивление старику обеспечено. Я ведь явно не с фермы иду. Но разворачиваться назад, или сбегать прямо в поле теперь точно не вариант. Будем импровизировать.
        - Доброго дня, отец! - первым окликнул я деда. - До города далеко?
        Старик вздрогнул и, приподняв рукой шляпу, с недоумением на лице уставился на меня. Эх, надо было молча протиснуться мимо телеги. Глядишь, и не заметил бы вообще.
        - Доброго, как же, - недовольно пробормотал дед. - Город рядом-то, три лиги всего. Только как тебя с тракта снесло? А ну кажи мешок! Небось за нашими крагами лазил!
        И старик очень шустро для своего возраста выхватил откуда-то из недр телеги взведённый арбалет, направив его на меня.
        - Тише, тише, отец, - примирительно вскинул я руки. - Хотел срезать и чуть заплутал. Нужны мне ваши краги. Не голодранец чай.
        - Мешок кажи!
        Перехватить на шурсе стрелу, уклониться, или вовсе обездвижить воинственного дедка мне не составляло проблем, но начинать операцию с косяка совсем не хотелось. Я медленно снял свой заплечный мешок, в котором кроме денег, запасного ножа - клевцы я благоразумно в разведку не взял - и фляги с водой ничего толком не было и столь же неторопливо, дабы не спровоцировать сурового крестьянина, распустил завязки.
        - Смотри, отец. Пусть тебе стыдно будет, - продемонстрировал я старику полупустой мешок распахнутым зевом вперёд.
        - А чё стыдно? - и не подумал смущаться дед. - Сейчас время такое. Сам знаешь, сколько всякого сброда по корням шастает. На воротах вон тоже шмонают тепереча всех и каждого. Я в город сорок оборотов как урожай вожу по утрам, и чё? Ту стражу безусой пацанвой помню, а они меня обыском! Знают ведь, что на рынок, а бумаги давай. И ладно бы кус нирийский, что над ними приставлен, смотрел. Так ведь нет - дрыхнет паразит в караулке. Совсем опаскудились трусы.
        А почва-то благодатнее некуда. Удачно дед мне попался - горазд поболтать и скользких тем не чурается. К воротам, получается, мне точно нельзя. Надо попробовать из него ещё чего полезного вытянуть.
        - Да ладно, отец. Не в обиде, - закинул я обратно на плечи мешок. - Дерьмовые времена - что уж там. Но ты бы так с каждым встречным не откровенничал. Нирийцы, конечно, те ещё кусы, но дюже не любят, когда их так кличат.
        - Твоя правда, сынок, - вздохнул дед. - Погорячился. И с самострелом тоже. За какие-то краги человека дырявить… Дрянной день просто. Торговли нет толком. Народ обнищал, берёт всякую дешёвую дрянь, а у меня товар качественный - он дёшево стоить не может. А тут ещё новости - хуже некуда.
        - Что за новости? - облокотился я о борт телеги, показывая, что никуда не тороплюсь и не прочь поболтать.
        Но тут дед что-то замялся.
        - А ты точно не шпиён какой? - прищурился он подозрительно из-под шляпы. - Откуда будешь вообще? Может, ты соглядатай нирийский, а я тебе и так уже лишнего наболтал.
        - Отец, - укоризненно покачал я головой. - Окстись. Чего бы нирийским прихвостням по бездорожью шастать и крестьян пытать? Кромолу проще по городам ловить, на рынках тех же, или в трактирах, где народ по пьяни за языком не следит. Я у купца одного хангойского на посылках. Такой же обычный работяга, как и ты. И само собой новую власть не жалую. Можешь спокойно говорить. Здесь все свои.
        - И снова твоя правда, - пришлось соглашаться деду. - Что шпиёну с такого, как мы с тобой брать? И так знают кусы, что народ их не любит. Чего тут шпиёнить? А про Верных и про дела их мы им всё равно ничего не расскажем, так как и сами не знаем. Откуда нам знать, когда даже Вольные к тем знатным подходу не ведают? Это в городах искать надо, где эти… как их… ячейки.
        «Фальшивит дед. Сворачивай разговоры. Не нравится он мне.»
        «Шутишь? Я тут справочное бюро нашёл. Какой-такой сворачивать?»
        «В городе больше узнаешь.»
        «В город мне теперь только прыжком и желательно ночью. Пусть пока мана копится.»
        - Всё верно, отец, говоришь. Так что с новостями там?
        Но вместо ответа старик снова перегнулся назад и достал из телеги какой-то, то ли фрукт, то ли овощ, похожий на баклажан.
        - А купи у меня что ли крагов, шпиён.
        Мёд мне в рот!
        - Отец… Снова здорова. В плохом настроение, так и скажи - пойду дальше.
        Дедок сипло захихикал в усы.
        - Шуткую я, парень. Новость - не тайна. Вольные за стену ушли. Уже две недели как.
        - Не может быть! - поспешил я удивиться, совершенно не понимая о чём речь.
        - Весь город гудит. О том только и разговоры, - хмыкнул старик. - Зажали нирийцы их где-то на западных склонах. При них демон был, который громобой вроде - вот и пришлось нашим за стену тикать.
        - Дела… - с грустью в голосе потянул я.
        - Теперь начнут Верных потихоньку отлавливать. У нас сначала, а потом дальше по ярусам.
        - Всех никогда не поймают, - с уверенностью идущего на выборы политика заявил я. - Руки коротки.
        Старик же только зло хохотнул:
        - Ой ли коротки? Кабы не Рой с извергами, уже бы всех нас передушили, как кусов, и своим бы народом аллой заселили. Не говори ерунды, хангоец.
        И тут же, о чём-то вспомнив, быстро добавил:
        - Как, кстати, ваш мэл Баше? Не начал со страху свои сады распродавать по дешёвке? У нас тут многие земельцы из крупных, задарма всё сливают. Я слышал, везде нынче так. Богачи всё, что с собой не увезти, в капитал переводят. У кого чести нет, на дальние империи смотрят. С деньгами везде хорошо. Но Баше ваш хангойский, вроде человек чести. Неужто и он туда же?
        «Похоже на проверку.»
        «Без тебя вижу. Не простой нам попался дед. Походу, с какими-то партизанами связан. Или с местным подпольем.»
        «Они-то нам как раз и нужны.»
        «Тогда иду в атаку.»
        - Отец, отец, - укоризненно покачал я головой. - Тебе бы дар менталиста - и можно в имперские дознаватели записываться. Какой ещё мэл Баше? Проверки ты мне устраиваешь, а всё важное про тебя узнал как раз я.
        Старик заулыбался.
        - И чего же ты, хангоец, узнал? Во мне всей важности: древний род, да многий оборот.
        - Ты связан с теми людьми, что мне как раз и нужны.
        - Это с какими же? - прищурился дед.
        - С теми, что не любят нирийцев. И не просто не любят, а борются с ними.
        Старик как бы невзначай опустил правую руку в телегу, где кроме прочего у него лежал по-прежнему взведённый арбалет.
        - Шпиён всё-таки…
        Но я уже набрал обороты.
        - Сам ты шпиён. От хангойских Верных я, пустая твоя голова. Иду к вам в город связи налаживать. И ты, отец, мне в этом поможешь.
        Старик замер, так и не вытащив арбалет.
        - Врёшь!
        - Клянусь Древом! За мной такие кланы, что ты ахнешь, если перечислять начну.
        - А ты начни.
        - А нельзя. Сначала сведи с нужными людьми.
        - А, если откажусь?
        - Ага! Сознался. Значит, знаешь-таки.
        - Никого я не знаю.
        Мёд мне в рот! Победитель десятка извергов уговаривает повелителя баклажанов. Пожиратель, бля! Совсем планка упала? Давай жёстче.
        - Теперь, или сведёшь, или придётся тебя того, - провёл я большим пальцем по горлу. - Сам виноват, вынудил меня открыться.
        И пусть теперь решает: шучу я ему в тон, или реально угроза. Дед нахмурился.
        - Верный… Ха! - буркнул он себе в бороду. - Другим будешь свои сказки рассказывать. И пугать тоже будешь кого помоложе, если духу хватит. В восемь вечера трактир «Корневище» - жди в общем зале.

* * *
        «В любом другом трактире подвыпивший люд тебе и без этих мутных схем всё расскажет.»
        «Так надёжнее. Сразу выхожу на тех, кто точно знает больше других.»
        «Неоправданный риск.»
        «Да чего они мне сделают?»
        «Ты будешь без маны.»
        «Без маны на прыжок. На шурс и на камень найдётся. Скажи лучше время.»
        «Двадцать одна минута седьмого.»
        «Пожалуй, пора.»
        «После телепорта сейчас у тебя останется маны на пять секунд шурса.»
        «Не густо. Ладно, полежу ещё минут двадцать. Пусть ещё поднакопится.»
        На нагретом за день скалистом выступе застаревшей коры лежать одно удовольствие. Уже который час здесь валяюсь. Манитов у меня курам на смех - наш манник успел заправить лишь чуть больше десятка. Мне это на один глоток, так что наполняюсь естественным образом. Прыжки жрут немерено, а в город по-другому мне не попасть. Стены высокие, и охраняют их, как и ворота, отнюдь не для галочки. Понаблюдал, побродил по округе, прежде, чем сюда забираться. Но с высоты ближнего к стволу холма, из подпирающих город, видно много, и соответственно много куда можно прыгнуть.
        Впрочем, много куда мне не надо. Ни площадь, возле, то ли собора, то ли дворца, ни одна из двух самых широких улиц, что пересекают весь город крест на крест, ни плоские крыши домов ближе к центру, ни двускатные каких-то складов - ничего из этого мне не подходит. Темноты я в любом случае не дождусь, а значит телепортироваться нужно в самое безлюдное место. Благо, один скрытый тенью глухой тупичок я уже присмотрел.
        «Пора.»
        Миг - и вот я уже стою у задней стены какой-то глухой без окон постройки. Огляделся. Всё чисто. Без спешки выходим из переулка - ну здравствуй, Гарго. Название города успел узнать ещё на тракте, подслушав разговор путников, когда шёл на разведку к воротам. Потом-то я перед ними свернул, но теперь я внутри. Пора знакомиться ближе.
        Первый для меня город в этом мире походил на виденные по телику средневековые города из кино, только ни черепичных крыш, ни ажурных балкончиков, ни нарядных фасадов тут не имелось, а редкие узкие окна больше напоминали бойницы. Из деревянного только двери - обитые железом и настолько толстые, что кажется, словно идёшь среди сейфов. Да и прямоугольные двух и трёхэтажные дома своим видом подталкивали к такому сравнению. Сплошной голый камень. Стены сложены из массивных блоков. Если бы не торговые лотки, выставленные по краям улицы, и не одетые в разнообразную одежду прохожие, можно бы было подумать, что находишься в древней крепости.
        Понятно: тут люди живут в постоянной угрозе нашествия Роя - им не до архитектурных изысков. Важных критериев есть только два: надёжно и крепко. Могу спорить, здесь ещё и под каждым домом по бункеру. Спасибо, хоть вывески есть, а не то никогда не найдёшь то, что ищешь. Типовая застройка, в которой лишь тот храм, что у площади выделить можно. Пока отыскал свой трактир, нагулялся по полной. И это при том, что дорогу к нему трижды спрашивал.
        Очередное ничем, кроме фигурной вывески с названием, неприметное здание внутри неожиданно удивило достаточно светлым и большим залом с парой десятков столов, барной стойкой и закрывающими стены портьерами. Прилично и чисто. Признаться, я ожидал здесь увидеть дыру с кучкующимися по тёмным углам маргинальными личностями.
        Заполнено заведение было едва ли наполовину, так что выбрал самое видное место и сел. Официантка словно ждала под столом. Глазом моргнуть не успел, как симпатичная девушка в форменном коричневом платье возникла рядом со мной. Сервис, однако. Правда, меню только в устном формате и очень короткое. Выбрал патасиков, запечённых с пряными травами и икру из тех самых крагов, наверняка поставляемых в трактир моим новым знакомцем. Хотя какой мне старик знакомец? Даже имени его не узнал.
        Маленький набор блюд - быстрая подача. Это правило работает в любом мире. Через пять минут я уже трескал за обе щеки сочных горячих жучков, запивая их горьким душистым пивом. Вкуснотень… Сразу вспомнились первые дни новой жизни, когда я кривился от вида приготовленных сектов. Как же давно это было.
        - Простите, господин. Вы не хангоец случайно?
        Неряшливый пацанёнок лет десяти - как такого вообще пустили в приличное заведение - переминался с ноги на ногу в метре от моего стула. Рановато, восьми ещё нет. Я надеялся подкопить ещё маны. Впрочем, и того что есть вполне хватит.
        - Он самый, - кивнул я посыльному.
        - Меня попросили проводить вас в одно место.
        Вот как. Встреча будет не здесь. Продуманные партизаны, осторожные.
        - Веди, - поднялся я из-за стола. - Сдачи не надо.
        Официантка бросилась собирать оставленные с запасом монеты, а я уже шагал за мальчишкой к выходу. Интересно, ближе к концу пути мне предложат чёрную повязку для глаз, или просто наденут мешок на голову? Конспирация предполагает, что при любых раскладах я не смогу сдать подпольщиков властям. Значит на выходе не буду знать, ни с кем общался, ни где. Но это, конечно, если меня собираются оставить в живых. Дорога в один конец ситуацию упрощает существенно.
        Как я и ожидал, по людной улице мы прошагали недолго. Всего через сотню метров свернули в боковой переулок и дальше двигались исключительно узкими подворотнями. Всё, как в шпионских фильмах. С каждой минутой меня всё сильнее разбирало любопытство. Кто это будет? Какие-нибудь патриотически настроенные бандюки? Или, наоборот, богатенькие буратины, отцы-основатели славного города Гарго, решившие до конца держаться за прошлое?
        «Будь готов ко всему», - нарушил мои размышления Трах.
        «Брось. Что мне-пятёрке могут сделать какие-то корневые?»
        «Обмануть.»
        «Не бойся. Ни в какие подвалы я не полезу, а кроме как запереть меня в каменной клетке без окон, ничего со мной они сделать не смогут. В смысле опасного для меня.»
        «Правильно. В крайнем случае убежим.»
        А тем временем вечер погрузил неосвещённые улицы Гарго во мрак. Сразу стало как-то тревожно и хмуро. Гнавший меня только что вперёд весёлый азарт внезапно исчез, уступив место настороженности.
        - Долго ещё идти?
        - Нет, господин, - обернулся пацан. - Уже скоро.
        Но его «скоро» отчего-то обернулось ещё одним десятком минут. На центральных улицах зажглись магические фонари, но мы по-прежнему держались тёмных проулков. С холма Гарго казался меньше.
        «Мы здесь уже проходили.»
        Суко! Если бы не Трах, я бы ни в жизнь не догадался, что мальчишка нас водит кругами. Значит идём не куда-то, а просто тянем время. Зачем?
        И только я задал себе этот вопрос, как внезапно обрушившаяся усталость заставила шумно втянуть в себя воздух. Какая-то странная слабость заставила ноги затрястись, а глаза заморгать. Пацану же мой зевок послужил долгожданным сигналом, так как не успел я шатаясь завалиться на ближайшую стену, как мой провожатый уже был таков.
        «Тебя опоили! Аптечка! Быстро!»
        Чувствуя, как последние силы стремительно меня покидают, я оттянул полу жилетки, чтобы другой рукой залезть во внутренний карман, где у меня были припасены две аптечки. Пальцы не слушались, зрение начало подводить. Отравили… Так глупо подохнуть…
        «Это снотворное!»
        Мир последний раз мигнул и исчез.
        Глава двадцать третья - В моё отсутствие
        Сознание возвращалось медленно. Сначала сквозь закрытые веки я различил свет. Затем услышал какие-то звуки. Потом понял, что этот шум на самом деле - негромкая человеческая речь.
        - Он скоро придёт в себя, - сказал кто-то глубоким баритоном.
        - Пора бы уже. Всю ночь проспал, - ответили ему скрипучим старческим фальцетом.
        «Трах, рассказывай!»
        Я связан, а следовательно открывать глаза до того, как получу полный отчёт от своего бессонного сторожа, не стоит.
        «Ты спал больше восьми часов. От места падения тебя пронесли примерно поллиги. Шестнадцать поворотов - маршрут могу восстановить вплоть до шага. Их было четверо. В дороге не разговаривали. Запоминающихся шумов ноль. Картинки при твоих закрытых глазах я не вижу, но мы в каком-то подвале. Обыскали тебя уже здесь - быстро и молча. Лежишь, то ли на жёсткой кровати, то ли на лавке. Эти двое только что пришли. Верёвки подпилены - что на руках, что на ногах порвутся, как только ты дёрнешь.»
        «Подпилены?! Кем?»
        Удивление сразу перебороло страх.
        «Мной. Пока мы были одни в помещении, перегнал структурное вещество в нужные части твоего тела, вырастил микро-пилки и подпилил.»
        «Я и не знал, что ты так можешь.»
        «Жаль не могу яды определять, пока не начнут влиять на организм.»
        «Это да», - мысленно вздохнул я, вспомнив вчерашний конфуз. «Всё. Встаю.»
        Резкое напряжение мышц - и верёвки на моих конечностях с треском рвутся. Я вскакиваю с кровати, одновременно с тем открывая глаза. Двое: амбал-брюнет лет сорока и седовласый сутулый старик. Оба добротно одеты, но вооружён только младший. Комнатка маленькая, кроме моей лежанки и сундука в углу мебели нет. Освещение - два шара-светляка на потолке. Единственная дверь приоткрыта.
        Шурс - великая сила. Не успели мои пленители удивиться, как я уже стоял у двери, попутно выхватив у здоровяка из-за пояса напоминающий чуть более сплюснутый ранж кинжал.
        - Доброе утро, господа! - убрал я режим ускорения.
        За дверью обнаружилась ведущая наверх лестница. Есть подозрение, что сейчас оттуда примчатся привлечённые шумом люди.
        - Бронебой! - удивлённо уставился на пустые ножны амбал.
        - И вам доброго утречка, мел! - приветственно поклонился старик, оказавшийся более сообразительным. - Мы как раз пришли снять верёвки.
        - Чуть-чуть опоздали, - принял я игру в вежливость. - С кем имею честь? Где мы? Чем обязан такому гостеприимству? Так-то на встречу я шёл вполне выспавшимся.
        - Ой, прошу вас великодушно простить нас, господин, - отвесил повторный поклон старикан. - После того, как в Трантало власти выявили наших братьев и устроили на площади казнь, мы дуем на нектар. Лебле Лемар - хозяин городских мельниц, к вашим услугам. Мой друг, - указал он на чернявого здоровяка. - Фатахо Глаг - глава гильдии каменщиков.
        - К вашим услугам, мэл, - пришла очередь здоровяка кланяться. - Мы в подвале моего дома. Присоединяюсь к Лемару - простите нас за проверку. Все ваши вещи под сохранностью, как и деньги. Мы должны были…
        В этот момент наверху скрипнула дверь и по ступеням затопали тяжёлые сапоги.
        - Назад! У нас всё хорошо! - гаркнул Глаг. - Охрана, - развёл он руки. - Признаться, мы вас немного побаивались. Вы создаёте впечатление опасного человека.
        - О, я очень опасен, - хищно оскалился я. - Для врагов. Предлагаете разговаривать здесь, или найдём более удобное место?
        - Конечно, конечно, - шагнул к двери здоровяк, - Ещё раз простите. Предлагаю проследовать в мой кабинет. Позвольте, я пойду первым.
        - Пожалуйста, - пропустил я Фатахо к выходу, отодвинувшись в сторону. - И давайте верну вам оружие, а то ваши охранники могут не так понять.
        - Да-да, - осторожно принял из моих рук кинжал каменщик. - Так некрасиво получилось. С нашей стороны. С нашей, конечно же, - тут же поправился он.
        На лестницу я шагнул вслед за хозяином. Пропущу вперёд старика, и, не дай Древо, они с перепугу попробуют захлопнуть перед моим носом дверь. Хотя вряд ли. Обосрались ребята по самое не балуйся. Видать, нечасто в их дыру заглядывают скоростники. Интересно, связали они меня до того, как догадались, что перед ними силар, или после? Впрочем, силар силару рознь. Перед манником, или лекарем, небось, так бы не лебезили. Как бы Кондратия кто из них не поймал, когда узнают моё имя и ранг.
        «А надо ли открываться? Мы здесь за информацией, а не за соратниками, или тем паче сподвижниками.»
        «Одно другому не мешает. У меня теперь серьёзные намерения по отношению к этой державе. Просто убить Дрейкуса - мало. И, естественно, я не собираюсь рассказывать всё.»
        - Немедленно принести вещи нашего гостя в мой кабинет! - рявкнул каменщик на поджидавших нас наверху в большой прямоугольной прихожей четверых мужиков в не одинаковой, но похожей серой одежде.
        Двое сразу бросились в боковой проход. Оставшиеся же почтительно расступились. У этих тоже имелось оружие. Причём, настоящее - у каждого на поясе по клевцу.
        - Прошу сюда, - указал Фатахо Глаг на ещё одну лестницу, начинавшуюся напротив входной двери.
        На втором этаже было заметно светлее - тут кроме магических светляков имелись узкие окна на торцах коридора. Кабинет же главы гильдии каменщиков таковыми не мог похвастаться, и одновременно с открытием двери там зажглась на автомате целая россыпь приделанных к потолку шариков. Оказывается на корнях тоже можно жить с комфортом. Интересно, сколько манников обслуживает городскую энергосистему?
        - Присаживайтесь, господин, - сделал приглашающий жест в сторону кресла, стоящего за массивным столом, здоровяк.
        Надо же, на своё место усаживает. Отказываться я не стал и по-хозяйски развалился на мягком кресле. Мои пленители заняли стулья напротив.
        - Ну, уважаемые, рассказывайте, как вы меня проверяли пока я отсыпался?
        Вопрос тайных борцов с новой властью смутил. Фатахо бросил быстрый просящий взгляд на Лемара, и старику пришлось отдуваться за них обоих.
        - Как я уже говорил, господин, - начал он. - Мы весьма осторожны. Каждого кандидата проверяем с особой тщательностью. Увы, сторонники Чёрного Рэ держат ухо востро. Без поддержки нирийцев узурпатор и месяца не просидел бы на троне, и он это понимает не хуже нас с вами. Не знаю, как наверху, - бросил старик взгляд на потолок, - Но здесь на корнях народной любви ему не видать, как своих ушей, и потому соглядатаи лезут во все щели, выискивая Верных и их помощников. Дело в том, что контакт с Ханго у нас уже есть, и ваша легенда смутила господина Глага. Признаюсь, мы хотели вас допросить.
        - Но верёвки оказались недостаточно крепкими, - не смог удержаться я.
        - Дело не в этом, мэл, - не смутился Лебле Лемар. - Ваши вещи…
        - Я просто прежде не видел аптечек, мэл, - встрял Фатахо. - Специально позвал Лебле, чтобы тот подтвердил, что они - это они. Хотя одиннадцать манитов-пятёрок и несколько десятков таларов… С таким состоянием в Гарго нечего делать. Тем более подставному агенту. Аптечка, то есть сразу две штуки, меня окончательно убедили, что вы не просто мэл, а мэл с самых верхов. Не по чину силарам такого полёта отлавливать подпольщиков в таких дырах, как наш городок.
        «А ты говорил, что я зря тащу с собой в разведку столько бабла.»
        «Могло сложиться и по-другому.»
        «Удивлён ещё, что он про смолу ничего не сказал. Аптечки его, понимаешь, смутили, а амулет из смолы хаджа, которые только силары таскают, на мысль не навёл.»
        «Амулет я убрал.»
        - И раз вы искали встречи, значит точно не из сторонников Рэ, - снова перехватил слово Лебле. - Вы же из Верных, мэл? Я ведь прав?
        «Что значит убрал?!»
        И тут же вслух старику:
        - А вот и не угадали, господин Лемар. Не из Верных.
        Лица хозяина мельниц и каменщика синхронно вытянулись.
        «Потерять амулет для нас - смерть. Ты забыл, что без него боги снова смогут залезать тебе в голову? У меня не было иного выбора.»
        - Но и не из сторонников Рэ, - неуверенно пробормотал Лебле.
        «Я всё помню. Что значит убрал?!»
        Разговор на два фронта бесил, но Трах со своими загадками бесил сильнее.
        - Не из сторонников. Скорее из ненавистников.
        Подпольщики облегчённо выдохнули.
        - Я ведь и сам Рэ.
        - Что?! - поперхнулся собственным вопросом Фатахо.
        «Рассосал, впитал, растворил - не важно. Важно то, что теперь его не украдут, не заберут и даже не заметят.»
        Оба гаргийца синхронно вскочили со стульев.
        «Ну и зашибись. Нужно было давно так сделать, раз можешь.»
        Я сразу расслабился. Ох уж этот многословный словоблуд. Только испугал меня зазря. Продолжаем шоу имени меня.
        - Про Рейсана Рэ слышали?
        - Не может быть… - плюхнулся обратно на свое место Лемар.
        - Создатель… - простонал Глаг. - Живой…
        - Значит слышали, - ухмыльнулся я. - Надеюсь, только хорошее.
        - Господин, - Фатахо вместо того, чтобы сесть на стул, решил почему-то упасть на колени. - Вы же символ нашей борьбы. Приговорённые к смерти умирают с вашим именем на устах. Знаете знаменитое: «Даже сын пошёл против Чёрного Рэ!»? Это же наш девиз!
        - Мэл, мы знали! Мы верили! - снова вскочил немного пришедший в себя Лемар. - Узурпатор вас проклял посмертно. Но они врут! Они всегда врут!
        А утро-то превратилось в по-настоящему доброе. Оказывается, я теперь знаменитость. Хотя чего ожидать при таком-то отце? Вот только я боялся славы со знаком минус и собирался возвращать себе доброе имя. Ну то есть не Рейсану, а именно себе. Пожалуй, демона-Саню пока придержу. Рейсаном быть сейчас выгоднее.
        - Как видите, жив и здоров, - поднял я каменщика с коленей. - Просто пришлось отлучиться кое-куда.
        - Мы понимаем, - часто закивал Лебле Лемар. - Вам нужно было залечь под корни. Отсидеться пока страсти схлынут. Чёрный Рэ хоть и объявил вас мёртвым, но искали они вас, наверняка, по всему Древу и не только.
        - О нет, господа, - покровительственно положил я руку на плечо старика. - Я отнюдь не отсиживался. Я добывал силу. И я сейчас не только про возвышение. Дни Дрейкуса сочтены.
        - Долой узурпатора! - вскинулся Глаг.
        - Слава Империи! - прохрипел Лебле.
        - Слава! Величие! Мощь! - на автомате прорычал я официальный ответ, вдолбленный в голову ещё в академии. - Мы вернём свою родину, господа. Обещаю. Но сначала я хочу узнать обо всём, что случилось на нашем аллое в моё отсутствие.
        И в этот момент, наконец, принесли мои вещи.

* * *
        Рассказанное каменщиком и мельником меня не просто порадовало, а можно сказать окрылило. После своего семимесячного отсутствия я ожидал найти на месте империи Хо полноценную колонию Нири с вырезанной под корень знатью, с переделенной «землёй» и собственностью и с запуганным до полусмерти народом, которому плевать на то, кто у власти, лишь бы не давили налогами и защищали от Роя. По факту же мы имеем полицейское государство, рулевые которого кое-как удерживают страхом свои жопы в высоких креслах.
        Помощи Дрейкусу в деле усмирения граждан от Нири всего ничего - несколько тысяч солдат, разбросанных по аллою в качестве неподкупных смотрителей, командуют местными, и ещё полк на соцветии для обороны дворца. Вся нагрузка по «охране порядка» ложится на кланы предателей и разномастную ушлую братию, признавшую новую власть. То есть держится всё на соплях, и при хорошем пинке горожане влёгкую скинут посаженных их контролировать полицаев. Беда в том, что вольные простаки - это хоть и самая многочисленная часть древесного общества, но отнюдь не самая сильная. Большинство аристократов по-прежнему сидит по своим ленам, не смея в открытую выступить против узурпатора.
        А мешают тому всё те же дети-заложники, продолжающие оставаться в фортах академии, что нынче исполняют роль тюрем. Открытое сопротивление какого-либо клана властям влечёт за собой казнь ученика, что уже ни единожды было проверено. Но среди знати всё равно есть борцы с режимом, как явные, так и тайные. Первые, которых в народе прозвали Вольными, вот уже как полгода ведут партизанскую войну с нирийцами и людьми Рэ по всему аллою. Вторые, чьим детям не повезло учиться в пору переворота, тайно поддерживают первых ресурсами и зовутся соответственно Верными. Периодически, и тех, и других враги ловят и убивают, но процесс пока и не думает затухать.
        Одно плохо: не так давно слившихся на корнях в единую армию Вольных вытеснили за стены. Но стены, как известно, даже Рой не в состоянии задержать, так что надежда на возвращение повстанцев имеется. Да и по ярусам кроме этого самого большого отряда разбросано ещё много мелких, которые продолжают кусать захватчиков и предателей. На ловлю оных у нирийцев и Дрейкуса сил не хватает. Почти вся армия занята другой войной, куда как более важной и страшной.
        Рой, успокоившийся было после первой волны сумасшедших наскоков, когда секты внезапно попёрли на аллои с удвоенной силой, пару месяцев назад снова начал давить. В этот раз уже не столько количеством, сколько качеством. Изверги, что раньше считались огромной редкостью, нынче сопровождают каждую стаю. Что признавшие Дрейкуса остатки бывшей армии Хо, что войска нирийских захватчиков заняты борьбой с сектами. Боевые отряды разбросаны по всему периметру, но остановить на стенах удаётся едва ли двух из трёх извергов. Остальные ползут, летят дальше, когда сами, когда с огрызками свиты. Этих уже перехватывают ближе к стволу на второй линии обороны и то не всегда.
        Увы, но корни нынче превратились в проходную дорогу для сектов. Причём в дорогу с весьма оживлённым движением. Раз в неделю стабильно колокола на храмовой башне начинают звонить, и Гарго замирает на день-другой, пережидая проход мимо очередного чудовища, победить которое горожанам без вариантов, ибо из боевых силаров у них в страже один перворанговый огневик и один водник-двушка, в отсутствии конкуренции носящий гордое звание командира городской стражи. Та рота солдат, что у него в подчинении, делу тоже поможет едва ли. Остаётся, надеясь на прочность домов и стен, отсиживаться по подвалам. Благо те, и действительно, прочные.
        Хотя, Рой, как и раньше, не сильно стремится добраться до спрятавшихся в убежищах горожан. Как и сотни лет назад, сектов влекут ствол и ветви. Народ на корнях привычен всё бросать и мчаться в убежище, услышав тревожный сигнал. Но так часто…
        - Объекты простаивают, сроки сдачи горят, - ругался Фатахо, когда рассказ подпольщиков добрался до проблемы Роя и извергов.
        - Поля вытаптываются через одно, - сокрушался Лебле. - Неделю назад сад Похоталя червь-плевака разворотил на две трети. А ведь это был лучший сад руфалов в окрестностях Гарго. Мои мельницы работают в половину нагрузки. Такими темпами через оборот будем одним мясом питаться. Благо этого добра под стенами бери не хочу. Быхов смысла забивать никакого. Жрём одну только трофейную падаль.
        Но меня больше волновало другое. Если раньше войска на периметре несли настолько серьёзные потери, что их едва удавалось восполнять, то как там вообще кто-то продолжает воевать с Роем после двух месяцев такого адского треша?
        - Одного не пойму. И как народ на стенах столько держится? - озвучил я волнующий меня вопрос. - Я сталкивался с извергами. Это чудовища, каждое из которых стоит маленькой армии. Через оборот мясо жрать? Я что-то не уверен, господин Лемар, что мы до той несчастной поры вообще доживём с такой частотою атак.
        - Но не скажите, мэл, - опередил старика Фатахо. - Изверг - это не только невероятно опасная тварь. В этих монстрах огромное количество силы. Это здесь у нас не силары, а смех. На стенах же, кто первый удар пережил, все уже настолько возвысились, что с любым извергом совладать могут.
        - Да, да, - закивал Лебле. - Нынче, говорят, четвёртым рангом уже никого не удивишь. И пятёрок, ни две и ни три. На десятки уже счёт пошёл. Вы-то, мэл, себе лучше нашего представляете на что боевые пятого ранга способны. И с каждым днём высокоранговых силаров у нас становится всё больше и больше.
        - Кабы у нас, - нахмурился каменщик. - Там на стенах в большинстве своём наши враги. Забыл?
        - Да… - грустно протянул старик. - У них больше. На периметре жнут, у ствола дожинают.
        - И это мы ещё про демонов нирийских молчим, - вздохнул Глаг.
        - А что демоны? - оживился я.
        - А демоны пострашнее пятёрок будут, - понизил голос Фатахо. - Говорят, у Ниро их пятеро. Четверо, слава Создателю, где-то на других аллоях лютуют, но нам и одного громобоя хватает. Этот чужеродец у нас на корнях. Вольные потому и отступили за стену, что демон с нирийцами был. Его молнии так взрываются, что за сотни лиг слыхать. И купол свой защитный он, говорят, чуть ли не целый день держать может. И не только держать, бегать с ним. Причём, копья воздушные, ледяные, шары огненные и прочее с их стороны вылетают без всяких помех, а с нашей всё в стену-преграду врезается. С таким не поборешься.
        Поборешься. И ещё как. Но вслух я этого, конечно же, не сказал. За разговорами незаметно пролетело полдня. Заглянувший в хозяйский кабинет слуга поведал, что в столовой накрыто к обеду, и мы переместились туда. Не знаю, что будет в Гарго с продовольствием через год, но сейчас разнообразие поданных блюд приятно удивляло, о чём я и поведал Фатахо. Глаг искренне смутился и покраснел своей круглой рожей.
        - Ну что вы, мэл Рэ. Наши кушанья сытны, но просты. До яств, подаваемых при дворе вашего батюшки, гори он в Бездне, нам далеко.
        Увы, проверить его правоту больше не представлялось возможным. Тот, кто помнил вкус деликатесов со стола главы клана Рэ, скоропостижно и бесславно подох.
        «Там действительно кормили разнообразно и вкусно.»
        И тут до меня дошло…
        «Ты считал его? Да?»
        «Само собой. Вся его память при мне.»
        «Это очень хорошо. Это может нам пригодиться»
        И в этот момент безмятежность обеда нарушил звон колокола. Вернее колоколов.
        - Ну вот, - вытер руки салфеткой Лебле Лемар. - Легки на помине.
        - Погостишь у меня, - улыбнулся Фатахо. - Мэл Рэ, приношу извинения - с обедом придётся заканчивать. Прошу следовать за мной. Какое-то время мы будем вынуждены посидеть под землёй. Но не переживайте, та комната, где вы ночевали сегодня - не единственная в моём нижнем уровне. Разместимся с комфортом.
        Мы поднялись из-за стола, и хозяин повёл нас через прихожую к ещё одной толстой двери, за которой по видимому скрывался вход в его бункер. В слабо освещённый проход уже вовсю забегала прислуга и различные домочадцы. Охрана же почтительно ждала, когда босс с гостями проследуют в убежище. Ни паники, ни криков, ни лишней суеты. Вполне себе привычное действо.
        И тут с улицы принесло раскат взрыва, от которого зашатались незакреплённые части интерьера, а одно из окон где-то на втором этаже со звоном разлетелось осколками.
        - Ого! - вздрогнул каменщик. - Какой-то нервный изверг попался. Но ничего, пройдут мимо. На стёклах не разорюсь.
        «Боюсь, не пройдут.»
        «В смысле?»
        Трах испортил мне всё настроение.
        «Он чует тебя. Растворённый оберег закрывает от богов твою голову, но от сектов он нас больше не прячет.»
        Мёд мне в рот!
        - Господа, извините, но я с вами вниз не пойду. Образовалось одно срочное дело. Попробую разобраться с ним побыстрей.
        Глава двадцать четвёртая - ПВО в ручном режиме
        - Но позвольте, мэл…
        - Увы, господа, - оборвал я Фатахо. - Этот изверг не пройдёт мимо. Придётся с ним разобраться.
        - Но как же… - всплеснул руками Лебле. - Вы один и даже без оружия.
        - Кстати, да. Ребята, одолжите клевцы, - повернулся я к охранникам каменщика.
        - Исполняйте, немедленно! - прикрикнул на растерявшихся бойцов Глаг.
        Я покрутил в руках полученное оружие. Очень так себе. Юнайские трофейные, которыми я пользовался в последнее время были гораздо лучше. Оно и понятно, теми силары владели, а эти обычные, не закалённые магией бронебоев. Жаль, что артефакторика - наука не для нас-демонов. Ни я, ни Гвидо, ни кто-то из других попаданцев, насколько я знал, так и не научились создавать какие-либо эксклюзивные полезные штуки. В этом плане боги-орги игры нас обделили. Ну и ладно. Сталь и без всякой магии штука довольно крепкая. Если изверг не наделён читерской непробиваемостью панциря, то и с этими клевцами вскрою, как консервную банку.
        - Нет ли у вас какого-нибудь выхода на крышу, господин Глаг, - обратился я к Фатахо. - Хочу осмотреться.
        Ещё один взрыв породил новый звон стёкол. В этот раз бабахнуло ближе.
        - Да, мэл, конечно, - взволнованно кивнул тот. - Немедленно проводите господина, - приказал он охранникам. - Наша помощь потребуется?
        - Нет, господа. Спускайтесь. Дальше я сам.

* * *
        Третий взрыв тряхнул нас с охранником-провожатым уже на улице. Мы как раз заворачивали за угол, где с внутренней стороны к стене дома была приделана ровная металлическая лестница на вроде наших пожарных. Ни о каких люках и выходах на чердак не могло быть и речи. На всё немаленькое жилище Фатахо, оказывается, имелся один единственный надземный вход, из которого мы только что вышли. Местные правила безопасности. Чем меньше есть способов проникнуть в дом, тем лучше.
        - Вон она, господин, - указал охранник на лестницу и тут же дёрнул обратно.
        Фатахо Глаг обещал, что наружную дверь мне откроют, как только потребуется. То ли этот бедняга не спустится вместе со всеми в подвал, то ли у них тут имеется некая система дистанционного наблюдения. Впрочем, возвращаться я не планировал, о чём и предупредил своих новых друзей, попрощавшись на всякий случай с обоими. Зачем? Всё что хотел, я уже и так выяснил, задачу: по-тихому распространять среди Верных весть о появлении Рейсана Рэ перед подпольщиками поставил, а про судьбу рода Мейсов гаргийцам ничего неизвестно. Прижучу изверга - и можно прыгать обратно за стены. Ну, а окажется не по зубам, так и тем более свалю. Без меня эта тварь так и так перестанет крушить бедный Гарго и отправится дальше своей дорогой.
        «Вот не факт»
        «Почему это?»
        Трах имел особый талант портить настроение. Причём, обязательно внезапно. Думаешь такой о своём, думаешь… И тут бац - получите и распишитесь.
        «Ты своим присутствием заставил его перейти в агрессивный режим. Изверг, даже не видя тебя, начал громить округу. Теперь уже вряд ли остановится, пока поблизости остаются живые люди и уж тем более силары.»
        Кабздец! Значит придётся, или побеждать босса-секта, или как минимум уводить его подальше от города, если первое в одиночку недостижимо. Ладно, разберёмся в процессе. Пора подниматься наверх и искать своего противника в лабиринте гаргийских улиц. Если мелкий, то это задача серьёзная. Дом главы гильдии каменщиков не особо высок. И что свита? Много ли и какие именно секты у него в сопровождении? Бой в условиях города для меня в новинку. Чую, легко здесь не будет.
        Проворно поднялся наверх. Удобная плоская крыша - похоже, что блоки дополнительно скреплены арматурой. Так, ну где тут у нас изверг бродит? Бросил взгляд в одну сторону - чисто. В другую - только дым, самих сектов не видно. Стоп! Небо же!
        И тут же направленный атакующей лайзой воздушный кулак едва не сдувает меня с крыши. Хрен вам! Не смогли по ночи одолеть в академии того неопытного салагу, которым я тогда был, а теперь надеетесь по светлому сцапать матёрого демона-бронебоя? Ухожу в шурс и опробую один из одолженных клевцов на стрекозиной бошке. Результат ожидаемый - голову секта разносит в сопливое месиво. Кто следующий?
        Но следующих пока не нашлось. В небе над городом на вскидку роится сотни две лайз, но все они высоко, и те, что заметив меня, уже рванули к земле, долетят сюда только секунд через пять. Других целей у сектов нет в принципе - улицы и крыши домов пусты, люди успели попрятаться по подвалам. Городской стражи тоже не видно. На бой с извергом выбрался один я. Искать последнего, кстати, больше не нужно. Вон он, вернее она, висит штурмовой вертушкой примерно над площадью.
        С виду почти та же лайза, только здоровая - метров десять в длину и размах крылышек все пятнадцать. Хотя, какие они к лешему крылышки? Крылищи! Понятно, что без магии такую дуру удержать в воздухе без вариантов, но всё равно полупрозрачные лопасти наверняка до безумия крепкие, раз не ломаются от такого количества взмахов в минуту. Беру на заметку - к крыльям лучше мне не соваться. Разрубить, сломать не получится, а без руки остаться можно легко. Ну его нафиг! Аптечкой новую конечность не вырастить.
        Так, полюбовались и хватит. Ноги пошире - упор максимальный. Сейчас начнут лупить воздухом. Первая лайза зашла со спины. Вторая, наоборот, налетела спереди. Один порыв сразу упёрся в другой, погасив и себя и его. Мне осталось только отшагнуть в сторону и по очереди раскроить бошки бесстрашным сектам. На шурсе сложного тут нет ничего. Но это только начало. Нашедшие жертву стрекозы посыпались на меня одна за одной. Приходилось волчком кружиться по крыше, быстро покрывающейся трупами сектов.
        Если бы не понимание того факта, что время работает против меня - изверг ведь тоже не будет до бесконечности болтаться без дела над площадью - я бы даже получал удовольствие от процесса. Это людей убивать на шурсе не интересно и грустно, а лайзы даже в режиме заторможенного мира двигаются более менее быстро. Танцуй себе с клевцами и бей, бей, бей, бей…
        «Они тебя скоро своими телами завалят. Хватит баловаться. Начинай тянуть ману.»
        Мёд мне в рот! И почему я сам не подумал об этом? Очевидно же, что без магии летучие секты начнут тупо падать на землю. Не отрубая шурс, я наметил своим чудо-зрением два десятка ближайших целей и метнул на всех шланги. Охренеть! Да у лайз оказывается ниэпически эпические запасы, что ресурса, что маны. Или секты их так стремительно пополняют, что моей скорости откачки не хватает, чтобы обнулять их с одним только включенным шурсом даже поштучно?
        А если освобожу у себя в баках место прыжком? Сотней метров левее приглядел аналогичную плоскую крышу и телепортом переместился туда. Шланг на одиночную лайзу. Ага! Кувыркаясь, падает вниз. Хватаем следующую. Блин! Рано ту отпустил. Стоило убрать шланг, как стрекоза остановила падение и вновь начала набирать высоту. Снова цап её. И ещё нескольких заодно. Нет, не тяну. Запас выработан - я опять под завязку. Заколебаюсь скакать телепортом. Проще по старинке им бошки сносить. Благо, твари тупые - инстинкт самосохранения напрочь отсутствует. Прут и прут. Через минуту и эту крышу завалю трупами.
        Но столько времени мне не дали. Изверг, наконец-то, тоже заметил меня, и хвост гигантской стрекозы выгнулся кончиком в мою сторону. По телу секта побежали разряды.
        «Осторожно!»
        Но я уже и сам понял, что сейчас в меня жахнут главным калибром. Каменеть глупо - не дай Древо, засыплет обломками. Лучше прыгнуть на какую-нибудь крышу подальше отсюда. Что я немедля и сделал.
        И вовремя. Вырвавшаяся из хвоста изверга молния ударила в то место, где я находился секунду назад. Взрыв резанул по ушам, а в небо поднялось облако каменной пыли. Нехило шарашит! Надеюсь, перезарядка у такой дуры небыстрая, а то пока лайз перебью, эта «сушка» полгорода расхренячит.
        Хо! Ответ ПВО! От соседнего с храмом здания - не иначе административного - в сторону продолжающего висеть над площадью изверга устремилось ледяное копьё. Похоже, начальник стражи не такое уж и ссыкло, как я о нём думал. Понял, что Рой отчего-то не спешит лететь дальше транзитом и решил защищать город. Смело, но глупо. Отчего-то я не сомневался, что одиночной сосулькой лайзу-гиганта сбить не удастся.
        Так и есть - стрекодзила тупо резко сдвинулась в сторону, пропуская ледяной снаряд мимо. Хо! Упрямый. Ещё одно копьё запустил. Следующее на втором ранге только, нажравшись манитов. А результат само собой тот же самый. Изверг торчит на высоте метров триста - пока сосулька долетит можно успеть станцевать в воздухе джагу-джагу. Тут нужно бить залпом и сразу по большой площади на упреждение. И то не уверен, что выгорит. Кто знает, какая у этой туши максимальная скорость и как быстро она её набирает? Разве, что молния может настигнуть, хотя и они тут мультяшные - бьют не мгновенно. Вот только что-то мне подсказывает, что изверга пуляющегося разрядами, молния не возьмёт.
        Теперь самый главный вопрос - возьмёт ли железо? Я знаю один снаряд, мгновенно преодолевающий любые дистанции. Саня Углов его звать. Сейчас только приставучую мелочёвку добью и попробую обрадовать стрекодзилу своим внезапным визитом.
        «Под крылья не попади», - напомнил Трах про мою же недавнюю мысль.
        Блин! Это будет не так и легко. Лайза только с виду висит на одном месте, а на самом деле находится в постоянном движении. Обман зрения. Просто расстояние слишком большое. Надо бы его сократить.
        Расчехлив ещё пару десятков сектов, я прыжком переместился поближе к площади, снова на мгновение опередив взрыв. Попасть в меня эта дура не сможет - слишком медлительная. Сидящих по подвалам людей, наверняка, вытащат из-под завалов, когда всё закончится. Или же те удерут по подноркам, какие в Гарго при каждом доме имеются. А значит, торопиться не будем. Сначала истребляю рядовых лайз, чтобы в ключевой момент не мешали мочить свою королеву.
        В итоге уложился я в пять прыжков и соответственно в столько же взрывов и разрушенных домов. Работы гильдейским Фатахо теперь на полгода вперёд. Но, надеюсь, пострадало только имущество. Переходим к главному блюду.
        Ещё одним телепортом подобрался поближе. Теперь я почти что под ней. Специально оставил себе несколько лайз для заправки. Изверг для моих шлангов недосягаем, но ничего - это только пока. Последняя атака безмозглых камикадзе - и вот мои баки полны. Можно прыгать. Жаль сразу на голову сложно попасть, да и зацепиться там кроме как за пасть будет не за что. Самое подходящее для меня место - брюшко. И от крыльев, которых я опасаюсь больше всего, далеко, и за лапки смогу ухватить. Коготки, небось, острые, но для разведки боем сойдёт. С богом!
        Раз - и я уже строго там, где хотел оказаться. Светло-серое брюхо едва ли не бьёт меня в голову. Рядом чёрная лапка. Это снизу она выглядит тоненькой, а на самом деле шире моего бедра. Хвать её. Бля! Колючая! Те полметра, что я по ней съехал вниз, прежде чем остановить падение, обернулись для меня кучей царапин. Я замечен - соседняя лапка уже мчится ко мне. Острый шип на конце метит в голову. Хрен тебе! Саня в домике. Застыл камнем. Теперь можно расслабиться и пополнить запасы горючки.
        Как и ожидалось, баки изверга совершенно бездонны. Вариант с выкачкой в ноль отпадает. Значит будем рубить. Только что? Бошки секта с моего места не видно. В ракурсе брюшко, другие лапки и дальняя часть хвоста. Ценность конечностей в качестве целей сомнительна, соответственно лупим в пузо. Шурс мне тут не поможет. Будем опробовать связку: телепорт-удар. Сложно, но других вариантов не вижу. Выбираю точку, куда хочу жахнуть клевцом…
        На! Всадил так всадил. На всю длину острия. Броня снизу - дрянь. Только это помимо плюса и минус. Клевец, как вошёл, так и вышел обратно. Лечу вниз.
        «Не прыгай! Не попадёшь!»
        Предупреждение в тему. Как раз собирался попробовать прямо с полёта запрыгнуть обратно на лапку.
        «При ошибке останешься без нужного для ещё одного скачка количества маны.»
        Убедительно. Нафиг риск! Лечу, лечу, лечу… В камень. Ба-бах! Жахнулся чётко посреди улицы - спасена чья-то крыша. Вскакиваю с растрескавшейся мостовой и на всякий случай прячусь за угол ближайшего дома. Вдруг ещё, пальнёт следом?
        Так и есть. Брошенные взрывной волной каменные осколки проносятся мимо. Теперь можно смело взбираться на очередную крышу и выцеливать свою нычку под брюшком. Хотя, можно и без крыш обойтись. Вон она - показалась вверху. Не жду, прыгаю.
        Бля! Бедные мои руки и грудь. Добью суку и сразу «сожру» аптечку. Кровь стекает по коже к запястьям. Как, впрочем, и слизь ползёт струйкой по лапке из дыры в пузе изверга. Хотя, это в моём понимании оставленная ударом клевца рана - дыра. Для огромной стрекодзилы оно - просто царапина. Задолбаюсь её так сбивать. Раньше кровью сам истеку. Нужно придумывать что-то другое. А в разряде другого у меня на виду только хвост. Значит выбора нет. Кончик, загнутый вниз крючком, не особенно толстый. Возможно, смогу ухватиться. Если получится, буду бить по нему же, без всяких лишних прыжков. Наполняюсь. Погнали!
        Сцуко! Почти получилось! Он толще, чем кажется, но, если бы я сразу не попытался ударить клевцом, вполне бы мог удержаться на кончике хвоста. Теперь снова играем в парашютиста без парашюта. Зато выяснил, что у хвостовой брони «сушки» с прочностью. Та же консервная жесть, что и на брюхе. Наградил мега лайзу ещё одной маленькой ранкой. Крутость этого изверга точно не в твёрдости панциря.
        А всё-таки крыши здесь крепкие. Не проломил. Обычный земной дом, небось, прошил бы на пару этажей вниз. Хотя, о чём это я? На Земле бы от меня после такого удара о камень остался бы кровавый фаршмак. Без магии с такой высоты лучше не падать.
        На опыте без проблем повторил всю цепочку манёвров. Вскочить, убежать, спрятаться, переждать «ракетный удар», поймать в прицел «сушку», скакнуть на лапки, прилипнуть, заправиться. Ну что, сраный хвост? Я иду. Вторая попытка.
        Есть! Удержался! Теперь повишу камнем, отдохну, осмотрюсь.
        «На шурсе есть шанс, используя клевцы, как ледорубы, перебраться на спину.»
        «Там крылья. Опасно.»
        «Я имел ввиду верхнюю часть хвоста. Он достаточно длинный. Там можно будет врубиться по полной.»
        Мысль дельная. Собираюсь с силами и по совету Траха врубаю реактивного альпиниста. Чпок, чпок, чпок! Получилось! Сижу сверху. Отсюда уже видно бошку, но перед ней мельтешат смертоносные крылья. Эх! Жаль я не Вася, который умеет передвигаться с накинутой каменной кожей. Заполз бы прямо под лопасти, у пусть они сами ломаются об меня. Но чего нет, того нет. Будем копать отсюда и до обеда. Глядишь, и так сдохнет тварь. Или хотя бы рухнет на землю, где я её уже точно добью. Начинаем долбёж.
        «Ей явно не нравится. Смотри как рванула.»
        «Ты правда думаешь, что я что-то вижу?!»
        Долбёж отменяется. На первых же ударах стрекодзила врубила форсаж, и мы мчимся куда-то на бешеной скорости, выделывая в воздухе такие кульбиты, что «Стрижи» и «Витязи» обзавидуются. Засунув руки по локоть в дыру, я за что-то держусь, снова сделавшись статуей. Где верх, где низ мне неведомо. В ушах ревёт ветер, перед глазами туман.
        Миг спокойствия. Отмираю и бью. Хвост подпрыгивает, и стрекодзила снова несётся во всю прыть неизвестно куда. От фигур высшего пилотажа кружится голова. Надо было зажмуриться перед тем, как окаменеть. Но через пару минут лайза опять успокаивается, и я снова начинаю рубить. Цикл вновь повторяется. Скоростное бешенство изверга, пауза-передышка, во время которой я кромсаю уже конкретно развороченный хвост, новый заход. И так раз за разом. Полчаса уже точно летаем - успел с ногами забраться в дыру и теперь, как шахтёр, веду штольню всё глубже и глубже.
        Я, как тот паразит, что впивается в жертву, залезает под кожу и жрёт, жрёт, жрёт, жрёт. Осталось только научиться личинки откладывать. Где уже что ли какой-нибудь нерв, разрубив который я свалю эту летучую дуру?! Дышать нечем, во рту полно слизи.
        «Мы падаем.»
        Наконец-то! Но изверг по-прежнему жив. Оргазма я не почувствовал. Впрочем, с моей-то прокачкой не факт, что силы с лайзы хватит на очередную ступень. Без способности Конарка мне всего десятая часть достаётся.
        «Давай в камень. Я не альтиметр, чтобы определять высоту. В любой момент можем бахнуться.»
        И мы бахнулись! Секунд через десять после предупреждения Траха. Само собой я уже был в режиме статуи. От удара о землю прорубленный хвост, внутри которого я сидел, развалился на части. Я выпал наружу и, скинув камень, на всякий случай на шурсе откатился подальше от стрекодзилы. Вернее от трупа стрекодзилы.
        Одного взгляда на бездвижную перекорёженную тушу было достаточно, чтобы сделать подобные выводы. Изверг сдох, и мне даже не перепало экспы. Последнее подтвердило магическое зрение. Вот сцуко! Дурацкие алгоритмы игры! Не видят они, понимаешь ли, причинно-следственных связей между смертью чудовища и моим геройским шахтёрством. Подранки, подохшие самостоятельно после боя не в счёт. Будем знать. Впрочем, случай редчайший. Попробуй найди ещё изверга, который откинется таким нетиповым способом.
        «Удачно упали.»
        Тут Трах прав. Вершина покрытого лугом холма. Ни людей, ни жилья. Лишь внизу по ложбинке тянется нечто похожее на сад, или окультуренный ягодник. На противоположном склоне начинается лес. А где Гарго?
        «Боюсь, изверг очень далеко нас унёс.»
        Да и пофиг. Всё равно возвращаться не собирался. Где там уже эта аптечка? Болит каждая клеточка тела. Нащупал в кармане, достал, убедился, что не манит, сжал в кулаке. Кайф… Жаль, что порванную одежду не штопает и слизь, кровь не смывает. Но это я уже охренел. По ощущениям, словно родился заново. Лёгкость, свежесть, ничего не саднит.
        «Люди!»
        Чёрт! Огородники-ягодники. Заметили меня, поднимаются по склону. Рухнувшего с неба изверга размером с автобус сложно не заметить. Пора валить!
        Где там у нас стена? Вон она. Спасибо, древесной географии с понижением местности в сторону края корней, отыскать взглядом границу аллоя нет никаких проблем. До сорняка всего пара десятков лиг. Лайза поднесла меня ближе. Выбираю сектор истинного леса чуть дальше периметра, чтобы не встревожить охрану своим появлением - и вперёд.
        Крона! Листья, ветки, лианы… Снова падаю вниз. Вот что значит, телепортироваться куда-то примерно. Пофиг. В камне мне на такие полёты насрать. Несколько секунд ударов о что-то разной степени твёрдости - и я замираю в грязи под встретившим меня деревом. Теперь нужно на шурсе свалить от места падения на лигу-другую. Вдруг, какой-то дозорный стал свидетелем моего мягкого приземления.
        Пробежался. остановился. Прислушался. Вроде тихо всё. Теперь нужно смотаться к опушке и определить, насколько далеко меня зашвырнуло от места, где ждут друзья, и в какую сторону топать. Через час я уже осторожно выглядывал из кустов, за которыми начиналась полоса голой земли перед краем корней. Как там Грай учил? Вытягиваем руку, берём уровень стены, считаем пальцы…
        Что-то ветвь сильно сдвинулась. Что левая, что правая вообще не так смотрят. Тут уже две руки надо, чтобы пальцев хватило.
        «Не нужно. Это не та ветвь. Похоже, мы с другой стороны аллоя.»
        Мёд мне в рот!
        Глава двадцать пятая - Новая родина
        С другой стороны… Это же мне несколько сотен лиг топать по кишащему сектами сорняку вдоль стены, где ещё и дозоры нирийцев под каждым кустом. Месяц буду обходить эти чёртовы корни. Проклятая стрекодзила! Прокатила, так прокатила. Не дождутся меня друзья. Похоронят заочно, помянут и придумают, как жить дальше. И придумают без меня, и жить дальше тоже будут без меня. Попадос попадосыч.
        «Трах, сколько я при полной мане смогу пробежать на шурсе? В лигах?»
        «С учётом сложности местности, Лиг пятнадцать-двадцать. Но это, если по лесу. По открытому пространству вдоль стены на треть больше получится.»
        Маловато… Это в день, значит, лиг пятьдесят, если складывать бег на шурсе и обычный, когда мана выгорит. Получается от недели до двух, при условии, что, ни вражеские силары, ни изверги мне не будут мешать. А последние, после того, как Трах поглотил оберег, точно мимо теперь не проскочат. Для них я теперь снова свечусь. Дело - дрянь. Пешком топать - не вариант.
        Бинго! Как припрыгал сюда, так и упрыгаю. Залезу снова на дерево - и сразу к стволу. Обойду его по-тихому - и улечу на другую сторону. Лишь бы видимость позволила на такие расстояния телепортироваться. Что-то облачность сегодня повышенная - очертания Древа еле-еле просматриваются.
        «У ствола будет людно. Но лучше так, чем по кругу идти.»
        Ну, раз даже прагматичный Трах поддержал… Пожру, высплюсь, а к утру восстановится мана - и рванём.

* * *
        Пара ягод размером с арбуз, сладковатая личинка какого-то секта, крепкий сон под присмотром напарника в очищенном от прежних хозяев дупле. Я готов. Только что там снаружи шуршит? Выбрался на ветку… Вот сцуко! Дождь. Причём, не тропический ливень, какие обычно поливают истинный лес, а мелкий моросящий, как только на корнях и бывает. Походу, сорняк у края аллоя попадает в атмосферную аномалию Древа.
        По мокрой и скользкой коре осторожно забрался повыше. Так и есть - хрен что видно. Ни ствола, ни ветвей, корни лиг на тридцать от силы просматриваются, и на этом всё. Отпрыгались.
        «Это надолго», - порадовал Трах. - «Судя по небу, одним днём точно не обойдётся.»
        Значит, ждать смысла нет. Прыгаю наискось влево насколько получится, а оттуда снова вернусь на сорняк. Лиг пятьдесят таким образом срежу - уже подспорье.
        «Если после двух телепортов сожру все маниты, что у меня есть, на ещё один прыжок хватит?»
        «Да, но лишь на один.»
        Но это я больше из любопытства решил уточнить. Так-то убегать телепортом мне не от кого. Нарвусь в сорняке на Рой, так от изверга и заправлюсь. Встречу нирийских силаров - история та же. Может, вообще обнаглеть? Специально на стену залезть и вдоль её внутренней стороны дальше прыгать? Нашёл боевой отряд магов, вытянул из ребят горючки - и скок дальше. Если со всей осторожностью подойти к делу, то они даже не поймут, что случилось.
        «Однозначно cпалят.»
        Вот Трах! И помечтать уже нельзя. Согласен - вариант глупый. Пока рассекречивать себя и действовать в открытую я не готов. Лишусь элемента внезапности в будущем, да и Дрейкусу доложат - он знает, кто на такие штуки способен.
        Ладно, погнали. Определил в сером мареве примерное место куда собираюсь попасть и отдал мысленный приказ. Чёрт! Лес! Царапучие ветки немедленно принялись цеплять моё падающее тело. В камень - и по привычной схеме шарах о землю. Тут было невысоко. Это вам не сорняк - самый обычный лес, похожий на те, что остались на потерянной родине. С одной стороны неудачно попал, с другой - свидетелей моего приземления можно не опасаться. Стопроцентная безлюдность вокруг. Выбрался из ложбинки на место повыше, выбрал самое здоровое дерево и полез наверх.
        С верхушки, слава Создателю, открылся более менее сносный вид. Где-то там в пелене за стеной начинается истинный лес. Так привык к нему, что в моём представлении правильный лес как раз он, а не эти куцые кустики. Прыгаю - и опять камнем вниз. «Мягкий» спуск уже задолбал, но других вариантов нет. Зато теперь уже можно расслабиться - на сегодня телепорты закончились. Дальше топаем ножками.
        От погоды польза только в одном - нарваться на дозор меньше шансов. Они в тех же условиях, что и я. Шум дождя не даст толком прислушаться, видимость никакая, да и укрытие лишний раз покидать не потянет. До темноты одолел тридцать лиг. С учётом срезанного участка, неплохой марш-бросок получается. Может, и дождутся друзья. Если что, посёлок Мейсов найду и без Грая с Червём. Трах дорогу запомнил.

* * *
        Утро не было радостным. Та же сраная морось, то же серое небо. Прыгнуть дальше вчерашнего без вариантов. В этот раз прошло легче - попал на какое-то поле, пустовавшее по причине дождя. По прилёту обратно в сорняк умудрился повиснуть на ветке и спрыгивал вниз, уже убедившись, что вокруг никого.
        Ближе к полудню другая удача - наткнулся на Рой. Или это он на меня наткнулся. Неважно. Поплясал немного на шурсе, уродуя сектов и, дождавшись изверга, пополнил запасы горючки. Мой старый знакомый - жук-носорог на деревья, в отличие от меня, вскарабкиваться не умел, а свита на ускорении не догнала. Телепортировался на корни, оставив чудовище с носом. Пусть достаётся нирийцам, у меня сейчас времени нет с ним бодаться. Знал, как убить и вполне мог это сделать, но слишком уж долгий процесс. Как-нибудь в другой раз.
        На следующий день погода немного улучшилась. Ствол Древа я снова не видел, но в свои два прыжка срезал больше ста лиг. Настроение не испортили даже двое крестьян, что с открытыми ртами взглядами провожали меня со своих виноградников, куда я залетел. Если не дураки, к властям с докладом не побегут, а слухи, которых не избежать - это долгая тема. Пока доползут до того, кто способен связать появившегося из ниоткуда и сразу исчезнувшего в никуда человека с пропавшим Рейсаном Ре, инфа уже потеряет всю актуальность.
        Вопреки ожиданиям, очередное утро снова встретило меня мелким дождиком. Осень у них тут что ли началась? Не бывает же вроде. Природа, зараза, на стороне Дрейкуса - не даёт разогнаться. Опять срезал прыжками всего ничего. И ладно бы только эта беда. Так нет, наткнулся-таки на нирийский отряд. Два силара и десять обычных солдат. Пришлось всех убить.
        Трах настаивал на допросе, но я отказался. Не готов я к такому. Потом бы прикончить не смог, а оставлять в живых нельзя точно. И так испытывал к себе отвращение, во время обыска трупов. И ведь ценного для себя ничего и не отыскал толком. Несколько мелких манитов, деньги, которые мне не нужны и клевцы, чуть получше тех, что я одолжил у охранников каменщика. Разве что порадовала походная жрачка - она сэкономит мне время в дальнейшем, не стану отвлекаться на поиски пищи.
        Ну и одежду себе новую подобрал взамен своей подранной. Щеголяю теперь чёрной с серыми вставками формой нирийского мага. Глядишь, пригодится - глаза отводить неприятелю и запутывать случайных свидетелей. Хотел было и документы у мёртвого левитанта забрать, но Трах отговорил. Мало ли, вдруг у них общая база данных имеется, и по дальногласу туда можно отправить запрос при нужде. Нет, лучше я оставлю «Штирлица» на потом и продолжу играть в неуловимого «Рэмбо».

* * *
        И вот пятый день путешествия вернул мне и корням вокруг солнышко. Жаль только, что не всем корням, а лишь ближней ко мне их части. Ствол по-прежнему прятался в зоне дождей, но мне уже и не требовалось пролетать нижний ярус аллоя насквозь. По прикидкам Траха, я уже одолел где-то четверть окружности. Пара дней при сегодняшней видимости, и я доберусь до места.
        В этот раз уже выбирал, куда прыгнуть, так что вынырнул на тенистом склоне холма, покрытого редким кустарником. Не задерживаясь, рванул дальше, и уже в процессе падения сквозь зелень исконного леса, осознал, что прогулка закончилась. В смысле лёгкая.
        Вокруг кипел бой. И не только магический. Вспышки молний и свет пролетающих файерболов перемежались не только взрывами, но и лязгом железа с арбалетными щелчками. Ну и крики - просто несмолкаемый ор: боли, ярости, гнева. Проклятия, приказы, команды, оскорбления и мольба. И хрен поймёшь, кто и с кем здесь воюет. Одно точно - не с Роем дерутся. Сектов, не слышно, не видно.
        Не придумав ничего лучшего, я так и остался лежать на спине, как упал. В камне естественно. В этот раз мне удачно достался участок твёрдой земли с покрывающим её ковром мха. Впечатался основательно, но лицо наружу торчит. В грязь бы ушёл с головой. На шурсе всегда успею удрать, если что, а пока хотелось бы осмотреться спокойно. Пусть думают, что я труп. Благо вокруг полным полно настоящих жмуриков. И большая часть из них как раз тоже в форме нирийцев.
        Похоже, я знаю кто здесь с кем мочится. Как бы это не те самые Вольные, про которых рассказывали подпольщики. Их же как раз не так давно выдавили за стены. Неужели нирийская армия при поддержке моего земляка-громобоя настигла ребят, и я наблюдаю последнюю битву повстанцев? Если так, то я должен вмешаться. На эту силу я как бы рассчитываю. Кто понесёт моё гордое знамя, когда мы начнём воскрешать недобитую империю Хо?
        Приподнял голову. Слева группа нирийских солдат отступает довольно корявым строем под напором бойцов в разномастной броне и одежде. У повстанцев клевцы, алебарды и пики, у чёрных вместо первого сабли. Понятно: чуваки заточены под драку с людьми, а не с сектами. Специальный отряд, а не просто защитники стен. Справа тоже нирийцы, и тоже пятятся раками. Только уже менее организовано. Строй больше напоминает толпу. Походу, наступали недавно, но переоценили свои силы и теперь откатываются обратно.
        Метрах в десяти надо мной пронёсся левитант с длинной пикой в одной руке и с арбалетом в другой. Судя по одежде из хойцев. Эх, не в тему на мне трофейная шмотка. Когда вскочу, свои начнут за врага принимать.
        «Осторожно!»
        Промчавшийся рядом со мной файербол врезался в самую гущу повстанцев. По ушам резанули новые крики боли и ужаса. Со стороны нирийских солдат, наоборот, зазвучали воодушевлённые выкрики. Линия фронта качнулась - и вот уже пятятся хойцы, а войны в чёрном наседают на них. Но это только здесь. В сорняке не построишь фалангу, не поставишь вплотную друг к другу полки. Сражение разбито на эпизоды. Один отряд бьётся со вторым, третий с четвёртым, и лёжа на спине определить кто выигрывает без шансов. Пора мне, пожалуй, вставать.
        Молния! Цепная. Прошлась по нирийцам, и чаши весов снова сдвинулись. Ого, какой здоровяк! Сто пудов физик. С него и начнём - благо, вражеский. Магическое зрение подтверждает четвёртый ранг. Шланг наброшен. Качаем. Пока только ману с ресурсом. Опустошил. Ну и толку? Как махал, своей здоровенной оглоблей, так и машет. А, нет. Уставать начинает. Ха! Пропустил смертельный удар от какого-то простака. Сила в минус, ну да и фиг с ней.
        Зато теперь у меня хватит маны на очередной телепорт. Не хочется здесь носиться на шурсе, рискуя напороться на случайную молнию, струю пламени, или банальный арбалетный болт. Всё-таки я не всемогущий чувак из Марвела, меня можно и на ускорении сбить. Особенно в таком хаосе. Сигану повыше на дерево и оттуда уже буду вампирствовать. Без поддержки силаров при относительном равенстве численности, нирийцы сдуются очень быстро.
        Подумано - сделано. Я на ветке, метрах в ста над землёй. Меня тут хрен достанешь, а вот я без проблем дотягиваюсь до тех, кто мне нужен. И, спасибо чёрной с серыми вставками форме, легко отличаю своих от чужих. Вон, какой-то воздушник швыряет полупрозрачное копьё. Последнее его колдовство на сегодня. Обнулил на раз-два, и чувак уже со всех ног валит в тыл. Вон, вперёд выдвигается громобой. Выцеливает кого-то из хойцев. Не иначе собрался точечным ударом выбить силара повстанцев. Хрен тебе по всей морде. Уматывай. Упс… Не умотал. Арбалетный болт валит с ног.
        За пару минут высосал всех, до кого сумел дотянуться. Сам почти под завязку. Пора менять позицию. Да и здесь у нас основной упор на сражение простаков. Веселуха вся справа - там, за порослью сорняка, гремят взрывы и сверкают вспышки разрядов. Прыгаю на соседнее дерево. С него дальше - на следующее. Ману сжёг почти в ноль, но тут я её пополню легко. Отыскал эпицентр - битва чисто на магии, лупят из всех стволов. Тут, и воздух, и вода, и огонь, и силовые щиты громобоев. Серьёзные ребята схлестнулись. Сейчас нашим подмогу, чем смогу.
        Противоборствующие силы, как на ладони. Слева хойцы, нирийцы напротив. Врагов меньше, но, похоже, у них лучше с запасами. В смысле, полные мешки манитов. Лупят по куполу, под которым засели повстанцы, без остановки. Ждут, когда тот исчезнет, или когда хойцы его уберут, чтобы контратаковать. Активно ждут, суки. Не экономят ресурсы. Не главным калибром долбят, но часто. Меняю тактику.
        Отыскал хойского громобоя-пятёрку, который выставил щит. Лови шланг, дружище - сейчас мы тебя подзаправим за вражеский счёт. Накинул нити-насосы на нирийских силаров оптом и врубил перекачку. Опа! Опа! Занервничали. Ещё бы! Я ведь теперь и силу тяну, а это процесс весьма неприятный. Для них, не для меня.
        «Осторожно!»
        Не думая, замер статуей. И вовремя - стрела клюнула в спину. Зараза-левитант подкрался незаметно. Без Траха бы я сейчас кувыркался в падении с торчащим между лопаток болтом.
        Бах! От рванувшего рядом взрыва меня подбросило в воздух. Зря я ругался на летуна. Если бы не он, мне бы сейчас руки-ноги поотрывало. Камень надо набрасывать сразу после прыжка. Едва не подставился.
        Прямо в падении выбираю место на ветке другого дерева и телепортируюсь. Выглядываю из-за листа - и швырь шланги на всех, кого вижу. Продолжим.
        Вот чёрт! В нескольких метрах от моего укрытия начинает закручиваться воронка смерча. Срочно валим! Переношусь на очередной лесной великан. Маны ноль. Доноры! Где мои доноры?!
        «Слева!»
        Сцуко! Сразу несколько огненных шаров мчатся ко мне алой стаей. За ними, отстав всего на десяток метров, несётся бурлящая протуберанцами струя пламени. Только прыгать! Отбежать не успею. Мысли мгновенны - они опережают, и файерболы, и советы Траха. На последних каплях горючки шурсю к краю ветки и сигаю с неё. Куда? Да хоть куда, лишь бы подальше от этого огненного ада.
        «Вычислили! Тебя ведёт менталист!»
        Но я занят другим. Падая, пытаюсь отыскать взглядом какого-нибудь силара. Нирийского, нашего - пофиг! Мне бы хоть чуть-чуть маны, хоть капельку. Чисто, чтобы на секунду камень накинуть и не расхренячиться о землю.
        Есть! Выхватил магическим зрением яркие пятнышки. Тяну… Тяну… Шмяк! Снова твёрдая почва. Место для сражения явно выбирала одна из сторон. Значит, это не нирийцы хойцев настигли, а те решили им устроить засаду. Или…
        Думать некогда. Подскакиваю и на шурсе бегу к стволу дерева. Вокруг снова звенит железо - солдаты рубятся, смешав ряды. От места главного магического боя меня хорошенько отнесло в сторону. Горючка заканчивается, а силаров не вижу, ни своих, ни чужих. Зато они меня видят прекрасно.
        Цепная молния проходится разрядами по десятку солдат чуть правее меня. Нирийским тоже досталось. Всё! Мана кончилась, выпадаю из шурса. И сразу же отбиваю своим клевец хойца, собравшегося раскроить мою черепушку. Отпрыгиваю назад. Вот чёрт! Дерущиеся в относительной близости от меня повстанцы повально бросают свои поединки и устремляются ко мне. Сцуко! Я же для них - нирийский силар. Таких нужно убивать в первую очередь. Особенно, когда у них беда с маной.
        Выходить один на толпу, да ещё и против своих. Нафиг, нафиг! Нашариваю в кармане манит и стремительно выпиваю его. Пока, мужики! На шурсе проскальзываю мимо пары солдат - и тикать. Вовремя. За спиной очередной налетевший вихрь поднимает бедолаг в воздух. Нужно срочно искать ублюдка, что меня палит и наводит «орудия» боевых.
        «Трах! Направление!»
        «Ближайшие силары на юго-востоке, примерно в ста метрах.»
        Возникшая на пути стена огня, заставляет резко свернуть.
        «Какой нахер юго-восток?! Пальцем ткни!»
        «Не могу. Если заберу управление, шурс пропадёт. Вон к тому дереву. Да не к этому! К тому, слева!»
        Ещё одна стена! И ещё! Ловят, суки! Не иначе, как сидят где-то на ветках и сверху ведут меня. Следующий манит. Лучше парочку сразу.
        «На деревьях есть?!»
        «Есть. Но на разных и высоко.»
        Не вариант. Задолбаюсь вылавливать. Без телепорта снова забираться наверх слишком хлопотно. Лучше прорваться к месту основного сражения магов и спокойно залечь там камнем, питая одних и высасывая других. Тем более, что я снова вижу отблески колдовского сражения. Как раз там, куда меня направляет Трах, только не в сотне метров, а раза в три дальше.
        Сколько у них там огневиков наверху?! Стена за стеной словно выпрыгивает из-под земли. Попавшие под заклятье солдаты пылающими факелами носятся туда-сюда. У меня снова заканчивается горючка. Пока не остался без манитов избавлюсь от вражеской формы. Если придётся драться без ускорения на чистом железе, так хоть пусть в противниках будут не наши.
        На мгновение сознание обожгла мысль. Наши? И когда ты, Санёк, успел превратиться в хойца? А вот хрен его знает когда, но успел. Реально сопереживаю одной стороне конфликта. Или время, проведённое в академии, виновато, или сказалось влияние местных друзей, но я начал считать подвергшуюся нападению страну своей второй родиной. А за родину, как известно, нормальные мужики стоят насмерть. Этот мир всё глубже и глубже запускает в меня свои корни. Вот уже и патриотизм пророс.
        Скидываю смесь куртки с рубашкой, что нирийские силары носят навыпуск. Штаны - хрен с ними, они довольно нейтральные, в глаза не бросаются. А вот мой голый торс однозначно будет. Второй слой в виде майки в свое время я счёл лишним и жарким. Теперь лишний гемор.
        Отыскал на бегу тело повстанца моих габаритов, лежащее без признаков жизни. Свернул к нему… Сцуко! Ну сколько можно?! Ещё одна огненная стена. Да они меня почти окружили. Теперь не до мародёрства с одеждой. Меняю траекторию и лечу к выходу из ловушки. Ещё один манит. Тьфу ты, пропасть! Последний!
        Чтобы вырваться пришлось раскидать нескольких своих и чужих, преграждавших дорогу. На предплечье одного из бойцов из наручей торчали шипы. Не заметил их и расцарапал всю грудь. Две секунды - и последняя мана закончилась. Теперь я обычный воин, что силой, что скоростью. Вру. Чуть быстрее, пожалуй, большинства солдат, звенящих вокруг железом, но у них опыт есть опыт подобных сражений, а я без шурса давненько не дрался, тем более насмерть.
        - Кто такой?! - рявкнул один из повстанцев, заметив полуголого чувака, появившегося неизвестно откуда.
        - Свой! - выкрикнул в ответ я и в доказательство своих слов обрушил клевец на голову ближнего нирийца.
        Тот, правда, отбил мой удар, но хойцу хватило и этого.
        - Ты ранен! Давай назад, - начал он, не прекращая размахивать алебардой, оттеснять меня к себе за спину. - Прикрою!
        Но в этот момент порыв ветра сдул и нас с ним, и ещё нескольких бойцов, кому не посчастливилось оказаться рядом. Перед глазами всё завертелось. Пара секунд полёта - и меня чувствительно приложило о что-то твёрдое и колючее.
        «Забираю контроль!»
        Дальше словно кино в 8D кинотеатре. Всё вижу, всё слышу, всё чувствую, но сделать ничего не могу. Тело само кувырком откатывается от солдат, в которых я врезался. Само вскакивает на ноги. В левой руке клевец, в правой же откуда-то появилась нирийская сабля. Перед глазами красная пелена. Не от удара головой, от крови, что стекает с рассечённого лба. На груди и плечах тоже прибавилось колото-резаных ран, но ничего серьёзного нет. Царапины - кровавые, страшные с виду, но последнюю аптечку ради них тратить жалко.
        Но Трах и не тратит. Его волнует только функциональность тела, а она не нарушена. Ноги прекрасно бегут, руки отлично машут оружием. Мы уже нескольких встречных нирийцев свалили. Трах движется, словно истинный демон. Техника боя, какой мне даже не снилось. Похоже, тушка Рейсана - не первое тело, которым он управляет.
        «Вы не сильно отличаетесь от моих создателей. У меня была нужная практика.»
        Про теорию можно не спрашивать. Ясный хрен, что в его базе данных полным полно стилей и техник - все знания, какими владела ушедшая раса. Вот бы мне Траха тогда, на занятиях по боёвке - я был бы непобедим. Яхо Гор? Кайран Гедро? Смешно. Тут и Вигелу Кио ловить нечего. Уверен, мой компаньон кого угодно отмудохает, что с оружием в руках, что без него.
        Да только магия всё равно рулит. Взрыв от ударившей в паре метров от нас молнии, отправил в новый полёт наше тело и подарил неописуемый букет боли. Бля! Сука! Бля! Кажется, мне таки оторвало руку. Вместо правой ноги бифштекс. Бок разодран, кишки хотят вывалиться, но их удерживает центробежная сила - меня волчком вертит в воздухе.
        Бах! Спина! Позвоночник, если не сломан, то это большое везение. Левая рука тянется в карман за аптечкой. Правая висит обглоданной костью, которая удержалась в составе скелета только благодаря структурному веществу Траха. Один глаз не видит. Чёрт! Да его у меня больше нет. Как и половины лица.
        «Траша, миленький… Ну быстрее! Мочи нет терпеть эту жесть.»
        «В обычном режиме ты бы уже отключился от боли.»
        «Быстрее! Сука ты роботская! Мы же сдохнем сейчас!»
        Наконец-то! Облегчение года! Как же это приятно…
        «Слева силары! Забирай управление!»
        Всё! Приятного по чуть-чуть. Я как новенький, только весь с головы до ног покрыт кровью и грязью. Башмаки потерял, от штанов остались только куцые обрывки на поясе. Оружия само собой тоже нет. Впрочем, моё истинное оружие - не острые железяки. Вижу цели! Аж четверо. Принадлежность к конкретной стороне не имеет значения. Присасываюсь, как путник, скитавшийся по пустыне неделю, к полторашке с водой.
        «Сзади огненный шар!»
        Как же быстро реагируют, суки! Но я здесь закончил. Маны под завязку - жертвы были из жирненьких. Прыгаю на ветку повыше, осматриваюсь и тем же экспрессом переношусь в самую гущу магического боя.
        Слева наши, справа нирийцы. Магический щит громобоя по-прежнему держится. А нет, это уже другой чел. Тот прежний, или выдохся, или погиб - второе вероятнее. Манитами всё равно кого кормить, а за время пока меня не было свои запасы силара однозначно иссякли. Но маги и не сидят под куполом постоянно. Периодически атакуют, убрав ненадолго защиту. Как, впрочем, и нирийцы, которые делают это значительно чаще. У врага в разы лучше с маной. Сейчас мы это исправим.
        В миг своего появления между позициями противоборствующих магов я сразу же сделал две вещи: замер статуей - пусть теперь в меня бьют, чем хотят, и раскидал шланги на всех, до кого смог дотянуться - человек пятьдесят навскидку. Есть контакт! Теперь процесс не остановить, даже если я потеряю кого-то из виду. Силу тоже тяну - пусть помучаются.
        Ледяной болт валит на спину. Вот! Как раз то, о чём я подумал - перед глазами теперь только кроны деревьев. Что, впрочем, тоже неплохо. Замечаю магическим зрением ещё нескольких «колдовских белок», что попрятались по ветвям. Кто из них свой, кто враг я не знаю, но на всякий случай нулить буду всех. Наверняка среди них есть и те, что только что чуть не загнали нас с Трахом свои прицельным огнём.
        Взрыв! Меня подбрасывает в воздух на несколько метров. Ребята догадались, кто причина их бед. Или чёртов менталист подсказал. Падаю мордой в землю. Дальше всё кино без меня - картинка пропала, и сбрасывать на миг каменную кожу, чтобы снова перевернуться, не вариант. Поджарят.
        Взрывы, вспышки, свист ветра. Повстанцы, догнав, что халявная горючка сама льётся в баки, перешли в наступление. Один маячок потух, второй, третий. Среди доноров первые жертвы. Пошёл процесс. Так их! Так!
        Мёд мне в рот! Я лечу! Это уже не просто смерч, это настоящий торнадо. Вражеский воздушник-пятёрка разрядился в меня главным калибром. Мощнейшее заклинание, отбирающее у силара всю ману под ноль. Это крайняя мера. Но действенная. Если меня отшвырнёт дальше, чем на три сотни метров, мои шланги порвутся.
        Ой! Какой-то мужик возник рядом и сцапал меня в объятия. Чего ему надо? Ах, вот чего… Левитант - из наших, из хойцев. Не просто залетел в центр вихря, но ещё и попал куда надо. Ловкач. Хочет вытащить меня из ловушки? А хватит ли сил?
        Увы, выяснить не получилось. В тот же миг возле нас с левитантом материализовался другой мужик в хойской форме и всадил клевец летуну в голову. Сука! Бронебой - пятый ранг. Только маны у него на обратный путь уже нет. Будет теперь вместе с нами кружиться.
        Ха! Падаем! Походу, воздушника, что запустил торнадо убили, и его заклинание тут же рассеялось. Выпиваю остатки маны у вражеского скоростника. Хотел в камне шлёпнуться? Хрен тебе!
        Я снова лежу на спине. Вокруг люди - суетятся, швыряются магией, ставят щиты, стреляют из арбалетов, размахивают оружием, куда-то бегут. Так-то тут не одни только маги. Одежда вразнобой подтверждает - я рухнул в тыл к нашим. Хочется, сбросить камень, вскочить, врубить шурс и присоединиться к дерущимся. Но нельзя. Мой бой - он другой. И гораздо важнее. Я чувствую, как одна за одной обрываются нити - это смерти врагов. Перелом достигнут. Мы побеждаем!
        - Рейсан! Рейсан! Я знал! Ты вернулся!
        Заросшее бородой лицо склонившегося надо мной человека кажется до боли знакомым. Термино Фа! Жив наш препод! Едва не подпрыгнул, чтобы стиснуть наставника в объятиях.
        - Охранять! Храд, сюда! Под купол его!
        Ничего себе! Приказывает громобою - пятёрке. Ха! Да он и сам пятый ранг! Зашибись, как наш препод по Раскрытию дара поднялся! Раскрыл дар, так раскрыл.
        - Можешь отмирать, Рейсан. Щит поставлен.
        Сбрасываю камень и… Нет, объятия будут не в тему. Я похож на кусок окровавленного говна - куда с таким обниматься? Но руку Термино я стиснул изо всех сил. И улыбка на роже - все зубы наружу.
        - Как же я рад вас видеть, мэл Фа!
        - В корни мэлов, мой друг!
        И Термино, наплевав на грязь и кровь, прижал меня к себе.

* * *
        - Значит, вас зовут Александр и вы - демон из того же мира, откуда явились и те, кто служит нирийцам?
        Высокий худощавый брюнет с сединой на висках внимательно разглядывал меня холодными тёмно-голубыми глазами.
        - Совершенно верно, мой маршал. Только демон - это слово придумано здесь. Мы обычные люди. В нашем мире нет, ни силы, ни маны.
        - Но ваш дар, - прищурился предводитель повстанцев. - Таких способностей нет ни у кого. Вы же тянете энергии, как…
        - Как Пожиратель, я знаю. Но оно ко мне пришло уже здесь.
        - Пожиратель, - словно пробуя слово на вкус протянул маршал. - Рейсан был одним из наших знамён. Настоящий Рэ - так мы вас называли, так вас называют в народе. Даже не знаю, радоваться открывшейся правде, или бояться вас. С такими способностями… Вы - чужак. Очень опасный чужак. Признаюсь, иметь на своей стороне такого союзника очень заманчиво. Но как мы можем доверять чужаку?
        - Позвольте, господин маршал, - не выдержал присутствующий здесь же Термино. - Я уже давно знаком с Рей… с Александром. Он доказал, что честь и совесть для него не пустой звук. Тот эпизод с побегом… Но ведь мы же сегодня разбили нирийцев только благодаря его помощи. С его способностями мы способны дать бой даже преследующей нас армии.
        - Против демона грома нам не выстоять даже с Пожирателем, - отрезал командир хойцев. - Но мы сейчас не про это. Какой резон чужаку помогать нам, рискуя своей жизнью и впредь? Объясните мне, Александр, почему я должен вам верить.
        «Скажи про месть. Дрейкус - твой кровный враг.»
        Тоже умник нашёлся. Будто я без него не знаю о чём говорить. Это врать трудно, а идущие от сердца слова сами прыгают на язык.
        - Всё просто, господин маршал. Любовь, дружба, верность. За время своего пребывания в вашем мире я обзавёлся друзьями. Настоящими. Дорогими для меня людьми. Для них империя Хо - родина, дом. Я очень хочу им помочь обрести снова, и первое, и второе. Я помогу вам вернуть потерянное. Даю слово. Если хотите, слово демона, Пожирателя, Рэ, Александра Углова - на выбор. Больше мне сказать нечего.
        Силар несколько секунд молча буравил меня проницательным взглядом. Другие присутствующие офицеры тоже не торопились подталкивать своего командира к решению, хотя лица всех и Термино особенно выдавали доверие к моей речи. Ну что же ты медлишь, дядя? Позовёшь менталиста, чтобы проверил на искренность? Не поможет. Только обидишь меня. Я же честен и искренен, как никогда прежде.
        - Хорошо, - медленно кивнул маршал. - Я верю тебе. Будем вместе возвращать наш аллой. Аллой, не империю. К сожалению, династия Хо оборвалась. Императорский род, мудро правивший нами столетиями ушёл навсегда, так что наша страна, увы, обретёт теперь новое имя.
        - Спасибо, мой маршал. Вот только осмелюсь возразить про последнее. У меня есть все основания полагать, что императорский род не прервался.
        Нагло. Может быть даже немного грубо, но я обязан попробовать.
        - Что?!
        Лица присутствующих, в том числе поперхнувшегося этим вопросом маршала, синхронно вытянулись.
        - Они вырезали всех, включая бастардов, - нахмурился предводитель Вольных. - Весь род Хо, всю младшую ветвь Хок, даже не имеющих по закону права наследия Хего пустили под нож. Вы знаете что-то, о чем мы не ведаем? Говорите!
        Последнее силар уже выкрикнул. Тон приказа, как и блеск в глазах, выдавали родившуюся надежду. Для этих «самураев» кровь сюзерена - святое. Он явно не из тех, кто жаждет усадить на освободившийся трон свою задницу. Термино бы за таким не пошёл.
        - Да, знаю, - решился идти во-банк я. - Один из наследников жив. Почти наверняка. Я пообещал вам помочь вернуть империю Хо, и мы это сделаем!
        Кто первым выкрикнул сокровенное: «Слава империи!» я не заметил, так как огромный лист лопуха, на котором проходила наша очная ставка, мгновенно потонул в этом кличе, рвущемся из дюжины глоток. Но зато я был в курсе, кто первый откликнулся не менее важным и значимым.
        - Слава! Величие! Мощь! - орал я, и мне вторили мои новые братья.
        Пока братья, лишь по оружию, цели и вере в малышку-Фаю, что без сомнений жива и ждёт моего возвращения наверху, но у нас ещё всё впереди. Мы ещё успеем сродниться.
        ХХХХХ
        От автора:
        Дорогие друзья, вот и закончилась очередная арка приключений Санька в мире гигантских деревьев. Я усвоил урок и теперь завершаю том на позитивной ноте. Но это не значит, что дальше всё будет даваться герою легко. Впереди много сложностей, про которые он, ни сном, ни духом. Впрочем, мы с вами уже прошли долгий путь, и вы в курсе, что от автора-злодея можно ожидать чего угодно:))
        Большое вам спасибо за поддержку покупками, наградами, лайками и комментариями! Надеюсь, следующий том вам понравится не меньше, чем этот. Пришло время ещё большего уклона в тактику и стратегию. Воевать будем много. Собственно воюем уже. Прода ждёт вас под ссылкой внизу. Не забудьте добавить новую книгу в библиотеку. А, если закинете и сердечко авансом, буду очень признателен.
        Продолжение здесь 164781/1346016164781/1346016(164781/1346016)

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к